Соколова Марина Александровна: другие произведения.

Орден Имперских воронов. Несущая смерть

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 9.19*11  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Участь Алисии была предрешена с рождения. Для таких, как она, есть лишь один путь - служение Императору. Ей дали имя, кров, обучили магии, объяснили, что всем в жизни она обязана Императору и Ордену Имперских воронов. Девушку это вполне устраивает, ведь ей известно, насколько опасен их мир и какую роль она играет в его судьбе (обновлено 09.09. 2018)

  
  
  Оглавление:
  Имя ей - Алисия Несущая смерть
  Не самое лучшее начало
  Свежий взгляд
  Те, кто выворачивают душу и память наизнанку
  Приступаем к выполнению плана
  Марионетка
  Очередные воспоминания
  Главное результат
  Всем-то ты нужна
  Багряный лес
  Выбор, на который не было права
  Нечто
  Побег
  Может ли фигура стать игроком?
  И что дальше?
  Ты помнишь?
  Госпожа посол
  
  
  Имя ей - Алисия Несущая смерть
  
  Полукровкам во все времена жилось непросто. Они не относились в полной мере ни к одной из многочисленных рас Гардарии, их нельзя было назвать детьми любви, ведь рождались они во время войн и после них, когда приходилось расхлебывать последствия кровопролитных битв и разорения. На полукровок смотрели с презрением и злостью, считали ошибками природы, от которох необходимо избавиться, а оттого, такие дети долго не жили. Но проблема была не только в этом, но и том, что полукровки не могли нормально расти и развиваться из-за того, что каждая раса Гардарии имела свои особенности, зачастую несовместимые. Полуэльф-получеловек будет взрослеть слишком медленно для людей, не живущих больше девяноста лет, но при этом неприемлемо быстро для эльфов, существующих в мире многие столетия.
  
   Полукровки не могли жить ни с одним из народов, к которым принадлежали их родители. Но при всем при этом, именно полукровки имели наибольшие способности к магии, силу, выносливость и ловкость, которыми, увы, не успевали воспользоваться. Это изменилось в год Копья, когда Император Абрэмо седьмой решил найти достойное применение немногочисленным полукровкам, появляющимся в его стране. Будучи мудрым и дальновидным правителем, он понимал, что нельзя разбрасываться столь ценными существами, создал Орден Имперских воронов. Отныне всех новорожденных полукровок надлежало приносить в замок, специально построенный на Скорбной скале, где детей растили, воспитывали, обучали, готовили из них магов и воинов, что встанут на страже Императора и его интересов, будут преданно служить лишь ему, исполняя любые приказы человека, подарившего им шанс выжить.
  
   Такова судьба всех полукровок Гардари, но никто из них даже не думал роптать, ведь им дарили шанс на жизнь, и уже никто не смел смотреть на них с презрением и отвращением, теперь они внушали страх, ведь стали самой грозной силой в мире. Силой, подвластной лишь воле Императора.
  
  ***
  
   Балдассар Багряное крыло уже сто тринадцать лет возглавлял Орден Имперских воронов и по праву считался сильнейшим магом. Ему довелось видеть на троне четырех Императоров, и каждому их них он служил верой и правдой, ведь осознавал, что лишь воля правителя позволила ему выжить и достигнуть таких высот. Его имя, которым его нарек прошлый глава ордена, внушало страх и ужас, в его присутствии все умолкали и трусливо отводили взгляд, но при всем при этом, его репутация была безупречна и маг, ни разу не воспользовался своим положением в корыстных целях.
  
   Мужчина, выглядящий все еще молодо, словно ему было не больше тридцати, стоял на самом краю крепостной стены. Порывистый промозглый ветер развевал полы его черного плаща, украшенного черными перьями, пытался сбить мага с ног, но Балдассар был настолько погружен в свои мысли, что не замечал ничего. Он пристально смотрел на штормовое море и пенистые волны, с шумом разбивающиеся об острые камни скалы, словно пытаясь в них что-то рассмотреть. Именно в этом месте ему думалось лучше всего, именно здесь глава Ордена принимал самые важные и судьбоносные решения.
  
   - Господин Балдассар, - раздался тихий, слегка напуганный женский голос.
  
   - Что тебе, Нильда? - не оборачиваясь, спросил мужчина. Его помощница не обладала большой силой или способностям в магии, да и не могла, ведь была наполовину гномом, наполовину человеком, зато эта маленькая полная женщина обладала острым умом и прагматичностью, она стала превосходным управленцем и отвечала за все бытовые мелочи и обеспечение замка на скорбной скале.
  
   - Принесли нового ребенка.
  
   - Сейчас? - Балдассар все-таки повернулся и лишь теперь заметил мирно спящего младенца на руках Нильды. - Странно... Войн не было уже давно, так откуда, неужели дитя любви?
  
   - Не знаю и знать не хочу, - заявила женщина, демонстрируя ребенка главе Ордена. - Это девочка, полуорк-полуэльф, причем орком была именно мать, что в мирное время вовсе непонятно. Ни один эльф не посмотрит на орчиху.
  
   - С чего ты взяла, что мать орк? - маг пристально рассматривал малышку. Бледно-зеленая кожа и немного выпирающая вперед челюсть говорили о том, что в её жилах, действительно, течет кровь орков, а заостренные длинные ушки и золотистые волосы - о связи с эльфами.
  
   - Укус, - пояснила Нильда, указывая на небольшую, уже начавшую заживать, рану на плече младенца. Она многое знала о разных расах и традициях народов Гардарии, и в определенных обстоятельствах это было более чем полезно. Так, благодаря своим знаниям женщина могла с легкостью определить, кто были родителями будущих Воронов и, следовательно, распределить их на обучение. - Орчихи после родов кусают своих детей, пуская первую кровь. Этой традиции уже много тысячелетий, так что можно с уверенностью сказать, что именно мать этой девочки была орком.
  
   - Это не имеет значения, - Балдассар взял ребенка на руки, поражаясь спокойствию малышки. Она не проронила ни звука и лишь смотрела на него своими черными глазищами. - Она станет одним из Воронов, служащим Императору. У нее не может быть семьи, да и с родителями никогда не увидится. От нее избавились так же, как от нас всех и для нее это к лучшему.
  
   - Да, ей дали шанс, - согласно кивнула Нильда. Немного покопавшись в кармане, женщина достала подвеску, сделанную из простого кожаного шнура и пожелтевшего клыка. - Это было с ней. Оставить или выбросить?
  
   - Оставь, вреда не будет, - снисходительно ответил маг, возвращая ребенка помощнице. - Определи её к воспитателям, пусть позаботятся о ней.
  
   - Какое имя вы ей дадите?
  
   - Имя... Как же мне её назвать? - Балдассар нахмурился. Обязанность давать имена для будущих воронов лежала на плечах главы ордена и, по мнению мужчины, была самой трудной. Имя должно быть звучным, красивым, говорящим, как у всех магов. Придумывать их с каждым разом, не повторяясь, становилось все сложнее, у Балдассара уже не хватало фантазии на это занятие. - Пусть будет Алисией Несущей смерть.
  
   - А это не слишком? - Нильде не нравилась вторая часть имени девочки, она бы так точно не назвала ее, придумав что-то более мягкое.
  
   - Нет, не слишком. Пусть все знают, какая участь уготована этому ребенку. Учитывая её происхождение, у нее будут превосходные задатки боевого мага, так что Несущая смерть, это то, что надо.
  
   - Ну, Несущая смерть, так Несущая смерть, - вздохнула женщина, радуясь тому, что ей самой дали нормальное имя, а все от того, что у прошлого главы Ордена закончилась фантазия. Ей повезло, чего не скажешь об остальных...
  
  ***
  
  Спустя пятьдесят лет
  
   По серому и невзрачному коридору замка на Скорбной скале шла невысокая девушка в черном брючном костюме, украшенном маленьким вороньими перышками и стеклянными бусинами. Ее золотисто-рыжие волосы были коротко острижены и не достигали даже плеч, зато они превосходно смотрелись с бледно-зеленой кожей Алисии, так что можно было сказать, что с возрастом, она стала вполне привлекательной, и даже слегка выпирающая челюсть не портила девушку, скорее уж добавляла ей своеобразную изюминку. Вот только угольно-черные глаза полные усталости и безразличия ко всему происходящему портили всю картину. Такой взгляд принято называть тяжелым или колючим, от него хочется спрятаться, но иначе Алисия смотреть не умела. Ей было уже пятьдесят, для некоторых рас это долгий срок, возраст, говорящий о зрелости, и даже старости, но девушка была все еще молода, она совсем недавно достигла возраста, когда её можно назвать взрослой.
  
   Долгие годы Алисия проходила тяжелое обучение в Ордене Имперских воронов, постигая сложное искусство магии и рукопашного боя. Из нее готовили убийцу, способную оправдать свое громкое имя, данное Балдассаром Багряное крыло. Магия давалась девушке с трудом, несмотря на большой потенциал, ей было трудно сосредотачиваться и контролировать свои мысли - наставники считали, что проблем была в орочьей крови. Всем известно, что орки не обладают большим интеллектом - именно поэтому они не способны к магии, только к шаманизму. И все же, Алисия, несмотря на все трудности, смогла закончить обучение непростому искусству магии, хотя и не смогла овладеть им в совершенстве. Занятия по рукопашному бою давались ей намного проще, и снова все благодаря происхождению - от эльфов она унаследовала скорость, а от орков силу. Как и каждый полукровка девушка унаследовала от своих родителей, которых никогда не видела и не увидит не только их сильные стороны, но и слабости. Но, при правильном обучении с этим можно справиться.
  
   Алисия замерла около дверей кабинета главы ордена, всего на мгновение, но этого оказалось достаточно для того, чтобы успокоиться и проверить в порядке ли её одежда. Балдассар был суровым мужчиной, во всем любившим порядок, так что заходить в его кабинет стоит только в подобающем виде. Вроде бы все в порядке. Девушка подняла руку и постучала, ожидая дозволения войти. Сколько раз она уже бывала в этом помещении? За пятьдесят прожитых лет не больше десятка, ведь без особой надобности глава ордена к себе не вызывал.
  
   - Заходи, - раздался спокойный голос из-за двери.
  
   Девушка толкнула дверь и переступила через порог. Кабинет Балдассара был просторным, светлым, многое здесь вызывало интерес, но Алисия смотрела только на мага, ведь знала, что мужчина не любит, праздного любопытства. Глава ордена был уже в годах, его волосы давно стали белыми, словно первый снег, глаза поблекли, а лицо украшали морщины и пара уродливых шрамов. Каждый раз, смотря на него, девушка отмечала, что он похож на старого потрепанного жизнью ворона.
  
   - Садись.
  
   Балдассар смерил Алисию придирчивым взглядом, словно специально выискивая к чему придраться. Не найдя ничего такого, мужчина довольно улыбнулся, он всего лишь слегка приподнял уголки губ, но девушка знала, что это самая настоящая улыбка. Теперь можно вздохнуть с облегчением - отчитывать её точно никто не будет. Магичка присела на свободный стул, стоящий прямо перед столом главы ордена.
  
   - Ты хорошо зарекомендовала себя на последнем задании. Я получил хорошие отзывы о твоей работе от опытных воронов, хотя претензии тоже имеются. Ты все еще не способна правильно и в полную силу пользоваться магией, так что, я решил, что у тебя будут дополнительные занятия. Имперские вороны должны быть безупречны во всем, именно мы опора власти, от наших действий многое зависит, так что ошибок быть не должно.
  
   Алисии было неприятно, но вида она не показала, ей, действительно, стоит больше тренироваться и учиться, чтобы оправдать собственное имя.
  
   - Я понимаю.
  
   - Замечательно, ну, а теперь, перейдем к основному вопросу, - Балдассар сцепил пальцы рук в замок. - У меня для тебя новое задание, так что дополнительные занятия придется совмещать с работой. Мы не можем позволить тебе бездельничать, поэтому я подобрал дело, с которым ты справишься.
  
   Девушка затаила дыхание, что же на этот раз ей придется делать? Может быть, снова отправят на границу, чтобы сражаться с врагами Империи, или прикажут разобраться с бандитами, что все чаще появляются вблизи торговых трактов и постоялых домов? Обычно, ей поручали именно такие задания, считая, что для нее это идеальная работа.
  
   - С завтрашнего дня ты поступаешь в распоряжение Роландо Черной тени.
  
   - Что? - Алисия пару раз моргнула, тряхнула головой, ей даже захотелось прочистить уши, и попросить Балдассара повторить последнюю фразу.
  
   - Тебя что-то смущает? - мужчина понимал, причину удивления магички, и лишь поэтому снисходительно отнесся к её возгласу. Алисия все еще не научилась полностью контролировать свои эмоции, и Балдассар рассчитывал на то, то новое поручение сможет исправить это упущение.
  
   - Роландо Черная тень - глава сыскной канцелярии его Императорского величества. Обычно, к нему направляют магов иной специализации и способностей. Чем я могу быть полезна в его деле? - девушка понимала, что не должна говорить, её задача беспрекословно подчиняться, но сдержаться у нее не получилось
  
   - Считаешь, что я принял неверное решение?
  
   - Нет, просто не понимаю, - Алисии безумно хотелось отвести взгляд, но она этого не сделала, не проявила позорную слабость.
  
   - Тебе и не надо понимать. Это не входит в твои обязанности, - глава ордена укоризненно смотрел на магичку, всем своим видом демонстрируя, насколько она неправа. Ни один мускул не дрогнул на его лице, голос не повысился, но взгляд был намного красноречивей любых слов. - Завтра ты должна быть в Теневой башне, дальнейшие распоряжения получишь у Роландо.
  
   - Будет исполнено, - поднявшись на ноги, девушка прижала правую руку к сердцу и слегка склонила голову, в знак почтения и уважения.
  
   - Ступай, - Балдассар задумчиво оглядел магичку, что однажды всенепременно станет превосходным вороном, а не просто только оперившимся вороненком. - И послушай моего совета, Алисия - поменьше задавай вопросов и сомневайся. Мы живем, чтобы служить Императору, которому обязаны всем. Уясни это раз и навсегда - я не принимаю неверных или опрометчивых решений.
  
  ***
  
  Замок на Скорбной скале был домом для всех полукровок, у каждого из них здесь была своя комната, которая оставалась закрепленной за ним до самой смерти. Даже когда воронов распределяли в Башни на службу и жилье, именно замок оставался для них домом. Была такая комната и у Алисии - совсем небольшая, практически каморка, но зато уютная и удобная. Стены и полы покрывали мягкие теплые ковры, работы восточных мастеров, кровать, хотя и была узкой, зато мягкой, как облако. В шкафу было полно черной одежды и оружия на все случаи жизни, но больше всего девушку радовали несколько картин, которые она купила, когда ей разрешили покидать замок. Кто-то скажет, что это не самое уютное место, именно здесь магичке было спокойней всего. Комната была для нее убежищем, лишь здесь девушка позволяла себе расслабиться.
  
   Алисия не привыкла задавать вопросы или сомневаться в приказах, по крайней мере, ей так казалось. Так почему Балдассар сказал те слова? Девушка не понимала, чем могла вызвать подобное отношение к себе, да и новое назначение было более чем странным. У нее нет способностей для того, чтобы служить в Теневой башне, не тот уровень интеллекта, да и её магия приспособлена для массированных атак по площади. И все же, глава направляет её именно туда. Почему? Кому он хочет досадить ей или Роландо? В замке давно ходят упорные слухи о том, что между этими двумя воронами не все гладко.
  
   - Может быть, он это имел в виду, - задумчиво пробормотала Алисия, складывая свои вещи в сумку. - Кто знает, какие у Балдассара способности, может, он мысли читать умеет. Нужно поменьше думать, в его присутствии, да и вообще думать поменьше.
  
   - Снова говоришь сама с собой? - раздался мягкий женский голос. - Заканчивай ты с этим. Язык стоит держать за зубами, а мысли при себе.
  
   - Нильда! - девушка вздрогнула. - Как ты умудряешься ходить настолько бесшумно?
  
   - С моими габаритами, да? - усмехнулась женщина. Подобные вопросы ей задавали часто, но она еще никому не открыла своего секрета бесшумного и быстрого передвижения. Даже для главы ордена это было секретом, который тот еще не потерял надежды выведать.
  
   - Я не это имела в виду...
  
   - Да неужели? Можно подумать, я не знаю, о чем ты думаешь.
  
   - Ты тоже читаешь мысли?
  
   - Нет, но мне это и не нужно. Я давно живу на свете и повидала немало таких, как ты. Все вы думаете одинаково, при этом убеждены в том, что никто и никогда не догадается. - Нильда тепло улыбнулась, давая понять, что не сердится. Женщина ко всем воронятам относилась, как собственным детям, ведь своих у нее нет и не могло быть. - Как прошла встреча с Балдассаром?
  
   - А ты не в курсе? - Алисия опустилась на свою кровать. - Он направил меня в Теневую башню. Вот только зачем?
  
   - Раз направил, значит так нужно, тебе стоит принять это и сделать все, что в твоих силах.
  
   - Знаю, я вовсе не сомневаюсь, - раскинув руки в стороны, девушка легла на кровать, уставившись в серый потолок. Вот и на него бы ковер примостить, тогда станет намного уютней. - Просто не понимаю... Знаю, что не оправдываю свое имя, может, поэтому?
  
   - Алисия, девочка моя, - Нильда присела на край кровати. Она понимала, что должна поддержать девушку, ведь никто другой этого не сделает. - Ваши имена, даются в младенчестве, вы не обязаны им соответствовать, да и называют вас полными именами лишь на официальных мероприятиях. Это просто глупая традиция, придуманная первым главой Ордена. Несущая смерть! Ну, что это за имя такое? Глупости!
  
   - Хорошо, что тебя Балдассар не слышит. Он бы не потерпел подобного свободомыслия!
  
   - Глава в курсе моего мнения, - нахмурилась женщина, прекрасно понимая, что ей дозволено намного больше, чем другим. Без нее не будет этого замка, он придет в запустение, да и о воронятах заботится именно она. Каждый раз после очередной войны, у них пополнение - это печалило Нильду, но вместе с тем радовало, ведь ей было о ком заботиться, кому дарить всю нерастраченную любовь. - Алисия, послушай, тебе стоит собраться и показать все, на что ты способна. Роландо не такой ужасный, как говорят. Да, у него скверный характер, но ведь и специфика его работы не простая. Это простительно. К тому же, для тебя это шанс доказать всем, что на твой счет ошибались.
  
   - Зачем? Моя судьба предрешена, я должна служить Императору, - Алисия никогда не сомневалась в этом. Для нее естественно было так думать, и все же, иногда девушке хотелось чего-то другого, наполнить свою жизнь чем-то еще и наконец, перестать чувствовать себя одинокой.
  
   - Да, мы все ему служим. Это наша благодарность за шанс, данный в жизни. Но ты не обязана быть боевым магом, - мягко возразила женщина. - Ты закончила обучение, настало время определить тебя в одну из башен. Балдассар хотя и упрямец, но все же, стремится поступать правильно. Он сомневается в том, что правильно оценил твои способности, воспользуйся этим шансом, прояви себя в Теневой башне.
  
   - Не уверена, что это мое. Меня не к этому готовили.
  
   - Поменьше сомневайся.
  
   - Последнее время, мне это говорят слишком часто, - мрачно усмехнулась Алисия. Нильда права, ей стоит перестать думать и просто делать то, что ей поручено. Именно так живут все Имперские вороны, именно такой путь уготован ей с рождения.
  
   - Вот и не давай поводов так говорить. Гордись тем, кто ты есть и тем, какая ответственность возложена на тебя. И еще одно, если Роландо тебя обидит, ты мне скажи, я с ним разберусь.
  
   - Хорошо, но думаю, что справлюсь сама.
  
   На душе стало намного спокойней, а тревоги испарились, словно и не было их. Так всегда бывало после разговоров с Нильдой, которую Алисия в тайне считала своей матерью. И не только она, так воспринимали женщину почти все вороны, выращенные этой женщиной. Завтра будет новый день, новая работа, новые возможности. Кто знает, может её судьба и именно Теневая башня, а не Грозовая, как предполагалось изначально.
  
  Теневая башня в отличии от всех остальных располагалась не вдали от населенных пунктов, а непосредственно в столице Гардарии и на то было много причин, но главной из них являлась специфика деятельности Воронов, служащих там. Алисия никогда не думала, что однажды окажется здесь, но судьба и глава ордена распорядились иначе. Теперь ей доступно то, что раньше казалось запретным - она может выходить в город, видеть, как живут другие жители их страны, не обремененные служением Императору. Это было бы весьма интересно и занимательно, если бы столица не была такой шумной и яркой, она оглушала и ослепляла, всюду мелькали самые разнообразные личности, спешили, толкались, кричали, ругались - это было не по душе девушке, привыкшей к спокойной и тихой жизни замка на Скорбной скале. Сама обстановка в столице казалась ей чужеродной, раздражающей и неприятной, ей хотелось поскорее оказаться в Теневой башне, а потому она торопливо переставляла ноги, сожалея о том, что в место её новой службы не ведут порталы.
  
   Алисия уже преодолела шумный рынок, где каждый торговец пытался всучить ей свой товар, а многочисленные жители и гости столицы, яростно толкались и работали локтями для того, чтобы пробиться к прилавкам. Про воришек и говорить не стоит - совсем страх потеряли, раз пытались обокрасть Имперского Ворона. Обстановка была более чем раздражающей, а от того, все внутри магички закипало. Хотя внешне она была вполне спокойной, ни один мускул не дрогнул на её лице, черные глаза выдавали истинное состояние девушки и были полны негодования и злости.
  
   - Как так можно? Не понимаю, как так живут? - ворчала девушка, ускоряя шаг. Её цель уже маячила перед глазами - Теневая башня возвышалась над городом, выделялась на общем фоне светлых зданий своей чернотой.
  
   Алисия не была уверена в том, что ее хорошо примут, не хотела служить под началом Роландо Черной Тени, но выбора у нее не было, как и у других Воронов, воспитанных в ордене. Это не так уж плохо, ведь только так она может выразить свою благодарность тем, благодаря кому жива и живет вполне неплохо. Даже сейчас, когда она уже полноценный Ворон, а их орден уважаем и значим, многие смотрели на полукровок с презрением, непониманием и страхом. Алисия ощущал эти взгляды на своей спине, слышала тихое перешептывание позади и в стороне. Пусть никто не осмелится сказать это в глаза, но думали о ней не лучшим образом. Внешность девушки была яркой, давала понять, кто были её родители, заставляла строить предположения о том, как же так произошло, причем, весьма неприятные. К тому времени, как Алисия добралась до дверей башни, у нее начали дрожать от злости кончики длинных заостренных ушей. И почему только все любят обсуждать других? Да еще с такой уверенностью, словно все знают и ни капли не сомневаются в своих выводах?
  
   Теневая башня теперь казалась магичке настоящим убежищем, местом полным тишины и спокойствия, обителью таких же, как она сама. Там точно никто не станет смотреть на нее косо и пытаться выяснить её родословную. Легко взбежав по ступеням, Алисия вошла в распахнутые настежь двери. Интересно, почему все так? Неужели Вороны не боятся воров или нежелательных гостей? Или быть может, что-то случилось?
  
   - Стоять! - раздался громогласный голос, пробирающий насквозь.
  
   Все вопросы о распахнутых дверях отпали сами собой. Все просто - у башни есть страж! Причем, весьма внушительный и даже пугающий, такой точно не пропустит чужаков в одну из обителей Имперских воронов. Это вне всяких сомнений был полудемон-получеловек - огромный, больше трех метров роста, с большими витыми рогами и копытами на ногах, краснокожий, хотя точнее всего его можно было бы охарактеризовать всего одной фразой - груда мышц.
  
   Алисия замерла на месте, ожидая дальнейших распоряжений. Она не боялась стража, но понимала, что спорить или дерзить ему не стоит. Вообще с такими, как он, нужно дружить, в противном случае проблем не оберешься.
  
   - Куда?
  
   - В Теневую Башню, - все-таки не удержалась Алисия. Вот вечно с ней так, сначала собирается вести себя спокойно и достойно, не делать никаких глупостей, а потом вдруг что-нибудь, но непременно ляпнет.
  
   - К кому? - стража нисколько не удивил очевидный ответ, на его вопрос.
  
  - К Роландо Черной Тени, - девушка начала подумывать о том, что новый знакомый, имени которого она пока не узнала, способен выражаться лишь односложно, и не может формулировать мысли в полноценные предложения.
  
   - Зачем?
  
   - И почему меня не удивляет этот вопрос? - тихо прошептала магичка.
  
   - Зачем? - снова прогромыхал страж, продолжая буравить Алисию изучающим, хмурым взглядом.
  
   - Мне назначено, - незамедлительно ответила девушка, решая, что пора заканчивать с этим затянувшимся разговором. - Мое имя Алисия Несущая смерть, меня направил для прохождения службы Балдассар Багряное крыло. Где найти главу башни?
  
   Полудемон нахмурился, его взгляд был настолько сосредоточенным, что создавалось впечатление, что в данный момент он решает, как минимум, судьбу королевства. Девушка терпеливо ждала, а что еще ей остается, все равно она понятия не имела куда идти, так что, без инструкций не обойтись.
  
   - Он предупреждал, - наконец изрек страж и снова умолк.
  
   - Так куда мне идти? - поинтересовалась Алисия, медленно, но верно теряя терпение. - Или меня встретят?
  
   - Не встретят. Иди туда, - полудемон указал в сторону витой лестнице, проходящей сквозь всю башню. - Сто сорок второй этаж. Дальше найдешь сама.
  
   - Сто сорок второй? Это же... на самой крыше.
  
   - Иди уже, Черная Тень не любит ждать. А еще он не любит глупых, ленивых и ворчливых, так что думай, что говоришь и делаешь.
  
   - Так ты можешь говорить нормально? - Алисия была удивлена. Кажется, она сделала поспешные и неверные выводы.
  
   - Умею, умею, - ухмыльнулся громила. - А теперь иди и поторопись, ты и так задержалась.
  
   - Ничего подобного!
  
   - Чем больше споришь, тем больше опаздываешь, - хохотнул страж.
  
   Девушка ничего не ответила, лишь одарила полудемона негодующим взглядом и направилась к лестнице. И как это, интересно, она могла опоздать, если ей не назначали время, к которому она должна прийти? Глупости! И все же, Алисия ускорила шаг, мало ли что...
  
  Не самое лучшее начало
  
  Подняться на сто сорок второй этаж не составило для Алисии труда, она была вынослива и привыкла к физическим нагрузкам. Вот только девушка все еще не могла понять, почему глава башни забрался так высоко. Какой в этом смысл? Обычно на верхних этажах располагались склады, хранилища, личные комнаты, но для кабинета подобное расположение было странным. Хотя, кто она такая, чтобы судить? Алисися в очередной раз напомнила себе, что пока что она всего лишь вороненок, не имеющий права голоса, а её мнение ничего не значит. Это было правильно, ведь пока что у нее недостаточно опыта для того, чтобы понять все происходящее и принимать верные решения.
  
   Замерев перед дверями, чтобы немного отдышаться, девушка постучалась, но ответа не последовало. Алисия не знала, что делать дальше. Неужели страж башни решил над ней подшутить? Или, быть может, её не слышали и нужно стучать громче? Магичка не знала, что и делать. Замешательство продлилось не более пары мгновений, а затем Алисия постучала вновь, но уже громче. И снова тишина. И что дальше? Выбить дверь и ворваться в кабинет нынешнего начальства? Глупо! Стоять около кабинета дальше - тоже не лучший вариант. Что тогда остается? Спуститься вниз и поговорить со стражем, убедиться в том, что он не обманул или найти других обитателей башни? Это вариант казался девушке более приемлемым и все же, перед тем, как уйти, она снова постучала. Мало ли, вдруг её пригласят войти,
  
   - Если дверь заперта, и никто не отвечает на стук, значит, в помещении никого нет, - раздался насмешливый голос за спиной.
  
   - Или, что кто-то не может открыть или не хочет никого видеть, - машинально ответила Алисия, оглядываясь через плечо. Хорошо, что не придется никуда идти и задавать вопросы. Можно просто выбить ответы из незнакомца.
  
   - Логично, - ухмыльнулся мужчина, выходящий из тени. - Радует, что думать ты можешь, хотя и не уверен, что на должном уровне.
  
   Девушка ничего не ответила, она просто рассматривала ворона, которого было весьма сложно заметить, и дело было вовсе не в привычной для членов ордена черной одежде, полностью скрывающей тело. Это был сын дроу и человека, единственным отличием от последнего у которого была темно-серая кожа и белоснежные волосы, в остальном же внешность и телосложение мужчины были громоздкими и грубыми. Забавно, но подавляющее количество полукровок, так или иначе, связаны с людьми. В Башнях даже шутят, что это все от того, что именно люди слишком любвеобильны и неразборчивы в связях, им все равно с кем трахаться.
  
   - Приветствую вас, Роландо Черная Тень, - слегка склонив голову, Алисия прижала руку к сердцу в приветственном жесте. В том, что перед ней глава башни, сомневаться не приходилось. Пусть они никогда не встречались лично, но магичка многое слышала об этом вороне, да и Нильда дала его точное описание. - Меня прислал Балдассар...
  
   - Я в курсе, - мужчина не дал девушке договорить. Ему было не интересно то, что она скажет, а потому пройдя мимо Алисии, Роландо отпер ключом дверь и вошел в кабинет. - Ты опоздала.
  
   - Мне не было назначено прийти к определенному времени, - возразила девушка, проходя следом. Магичка и рада бы промолчать и соглашаться с каждым словом, но не в таком случае. Она еще ничего не натворила, а на нее уже сыплются обвинения, к тому же безосновательные.
  
   - В Теневую башню принято приходить на рассвете, разве тебя не предупредили, - сбросив плед со своего кресла, мужчина устроился за рабочим столом, заваленным бумагами и на первый взгляд всяким хламом. В помещении вообще царил жуткий бардак, в котором сложно было что-то отыскать, да и чистого уголка здесь не было.
  
   - Таких указаний и рекомендаций мне не давалось, - Алисия бегло огляделась, надеясь на то, что ее непростительное любопытство окажется незамеченным.
  
   - А догадаться самой? - Роландо внимательно рассматривал новую подчиненную, гадая, почему её прислали именно в его башню и куда теперь пристроить этого невезучего вороненка.
  
   - Как? - девушка старалась сохранять спокойствие, но получалось это у нее не лучшим образом. Она хмурилась, сжимала кулаки, а её носик слегка морщился, выдавая напряжение.
  
   - Ну, к примеру, подумать о специфике деятельности башни, почитать записи в главной библиотеке, в конце концов, спросить о правилах Теневой башни у той же Нильды!
  
   - Я не подумала об этом...
  
   - Как и все, кого готовили для Грозовой башни, - презрительно бросил Роландо. - Вас учат сражаться, убивать, исполнять приказы, не задавая вопросов и не думая. Если что-то не сказано, то и уточнять не стоит.
  
   - Весьма точное описание, - Алисия не понимала, почему слова главы башни звучат, как обвинения и неприятны ей. Она воспитана так же, как и другие воронята! Да и служба в Грозовой башне весьма почетна, ведь именно она обеспечивает безопасность Империи.
  
   - Так и есть... - Роландо недовольно поджал губы. О том, что Алисия прибудет в его распоряжение, стало известно еще вчера, но мужчина так и не придумал, куда её пристроить. Ну не к стражу же башни в помощницы! Хотя, это казалось наилучшим из решений, ведь с другой работой девушка не справится. Этот вороненок не умеет думать и анализировать, искать то, что скрылось от взглядов других! Глава Башни был убежден, что от Алисии не будет прока, а её прислали лишь для того, чтобы позлить его! Снова Балдассар напоминает о том, кто главный в ордене! Это было весьма раздражающе, но изменить что-то, невозможно. - Что же мне с тобой делать, Несущая смерть?!
  
   Магичка молчала и ждала решения своей участи, с гордо поднятой головой. От нее больше ничего не зависело, да и никогда собственная судьба не была в её руках. И все же Алисия знала себе цену и не могла позволить кому-то, пусть даже главе Башни, заставить усомниться в себе. Она справится с любой задачей и выполнит её с честью и достоинством!
  
  Алисия, молча, ждала, когда Роландо решит её судьбу, хотя решит, это не совсем верное слово, ведь девушка была убеждена, в том, что глава башни уже давно знал, куда направить и сейчас лишь тянул время, присматриваясь к вороненку, которого ему всучили. Весьма неприятно понимать, что тебя не ждали и не желают видеть, что ты обуза, способ досадить другому. Но так ли это на самом деле? Стоит ли размышлять над этим вопросом или последовать совету Балдассара и перестать сомневаться? Вот только избавиться от мыслей не так просто, как хотелось бы.
  
   - Что ж, - наконец, прервал затянувшееся молчание мужчина. - Думаю, у нас найдется место для тебя. Все равно отказаться невозможно, так что придется проверить, насколько хорошо тебя подготовили. Ты будешь работать в паре с Арнальдо Ночным кошмаром, он опытный ворон и многому сможет тебя научить. К тому же я поручил ему весьма интересное и сложное задание, в котором ему может пригодиться помощь такой, как ты.
  
   Алисия сдержано кивнула, стараясь не обращать внимания на тон Роландо. Он говорил так, словно у него был выбор, будто делает одолжение, но ведь это не так! Будучи в прямом подчинении у Балдассара, он так же, как и все другие вороны обязан подчиняться приказам главы ордена, не задавая вопросов и не сомневаясь в мудрости решений руководства. В Теневой башне все не так, как в Грозовой, из этого открытии девушка сделала для себя вывод, что в разных башнях царят разные порядки.
  
   - Можешь быть свободна, - ухмыльнулся Роландо, всем своим видом демонстрируя, что разговор окончен.
  
   - Где мне найти Арнальдо?
  
   - Не знаю, - медленно растягивая слова, ответил мужчина. Создавалось впечатление, что его забавляла сложившаяся ситуация и реакция Алисии. - Попробуй подумать головой, поразмыслить, найти решение самостоятельно, у нас в Башне это приветствуется.
  
   Девушке казалось, что над ней просто издеваются, пытаются сразу показать, где ей место и что лучше уже не будет. Неприятно, обидно, но она не из тех, кто станет закатывать истерики! Раз нужно найти нового напарника самостоятельно, значит, она сделает это. Слегка склонив голову, магичка развернулась, направляясь к дверям. Сегодня она поняла одну простую вещь - ей не нравится в Теневой башне, да и местные вороны все сплошь странные типы! Увы, уйти или избрать для себя иной путь, Алисия не могла, ей предстояло провести в этом месте столько времени, сколько потребуется, до тех пор, пока глава ордена не решит её дальнейшую судьбу.
  
   - Только бы меня здесь насовсем не оставили, - недовольно прошептала девушка, как только двери кабинета захлопнулись за её спиной.
  
   Что теперь? Как найти ворона, которого она никогда не видела? Задача непростая, но вполне выполнимая, нужно просто найти кого-нибудь из местных жителей. Хотя проще всего обратиться к стражу башни, он хотя и неприятный тип, но именно он может помочь ей с поисками. А ведь она даже имени его не спросила! Вот будет забавно, если именно он окажется Ночным кошмаром. Хотя... Ему не очень-то подходит такое имя.
  
   Сегодня будет явно не самый лучший день в её жизни, и даже не просто обычный, а явно отвратительный. Настроение Алисии стремительно портилось, а взгляд становился все тяжелей. Нужно поскорее покончить с этим делом и выяснить, чем же ей предстоит заниматься. Вот бы еще понять, почему Балдассар направил её именно сюда?
  От размышлений девушку оторвало ощущение, что кто-то рядом. У нее была превосходно развита интуиция и чутье, она знала, когда кто-то приближается к ней или просто проходит мимо, это было прекрасная способность для боевого мага, ведь могла в нужный момент спасти жизнь. Алисия никогда и никому не позволяла оказаться за своей спиной, точно знала, когда кто-то двигается ей на встречу - это первое, чему ей научили мудрые наставники. И пускай в башне ей опасаться нечего, магичка все равно напряглась - это было у нее на уровне инстинктов. Спустя несколько мгновений послышался звук шагов, кто-то поднимался по лестнице, причем, делал это быстро и бодро, даже дыхание неизвестного не сбилось. Девушка замерла на месте, внимательно смотря вперед, ожидая, когда же из-за поворота лестницы. Еще мгновение и перед Алисией появился долговязый мужчина, о его происхождении было трудно судить, ведь черные одежды практически полностью скрывали его от любопытных взглядов, фактически были видны лишь усталые красные глаза, причем красные полностью, а не только радужка. Сразу становилось понятно, что этот ворон полудемон. Незнакомец, не замечая девушку, прошел мимо, слегка задев застывшую магичку плечом, создавалось впечатление, что он вообще ничего не видит, а идет, опираясь на другие чувства.
  
   - Постой! - Алисия схватила мужчину за руку, упустить его точно нельзя.
  
   - Чего тебе? - от шелестящего голоса мага, все внутри сжималось, сам звук был настолько неприятным, что хотелось заткнуть уши, но все равно это не помогло бы, ведь голос звучал где-то в голове.
  
   - Я ищу Арнальдо Ночного кошмара, - магичке начинало казаться, что лучше бы она, действительно, подумала головой, вместо того, чтобы спрашивать первого встречного. Этот ворон был слишком неприятным и внушал неподдельный ужас, причем, беспричинный. Просто кровь стыла в жилах от одного его взгляда и слова. - Ты можешь сказать, где он?
  
   - Без понятия, - незнакомец отвернулся, и его собеседнице сразу полегчало, даже дышать стало легче. - Поищи на девятом этаже, там все следователи, если он не в городе, то там.
  
   - Благодарю, - Алисия прижала руку к сердцу, хотя в этом и не было необходимости ведь ворон, не мог видеть её жеста. Этот странный маг все еще заставлял её внутренне сжиматься, но все же, он помог ей, дал подсказку, хотя мог и промолчать.
  
   - Не за что, - безразлично пожал плечами мужчина. - Я Вселяющий ужас. Если сможешь проявить себя, мы еще встретимся. - Ворон бросил через плечо быстрый взгляд на девушку и добавил. - Хотя в этом сомневаюсь - не тот уровень.
  
   Не говоря больше ни слова, мужчина направился дальше по своим делам. Он явно не собирался продолжать знакомство или вести праздные беседы, хорошо еще, что вообще ответил на вопрос. Алисия вдохнула и продолжила спуск - снова в её способностях сомневаются. Это вполне обосновано, она и сама полагает, что не подходит для Теневой башни. Вот только все равно неприятно, когда так же думают другие...
  
   - Нужно поскорее найти Арнальдо... - недовольно проворчала магичка, ускоряя шаг.
  
  ***
  
  Девятый этаж Теневой башни представлял из себя лабиринт коридоров со множеством дверей, за каждой из которых скрывалась маленькая каморка. В том, что это так, Алисия не сомневалась, ведь именно в такой коморке и располагалась её собственная комната в замке. Она сможет быстро освоиться в этом здании и будет ориентироваться не хуже местных жителей - девушка это точно знала.
  
   - Получается, это жилой этаж, - бормотала Алисия, медленно бредя вперед. - Хорошо еще, что здесь таблички есть, иначе точно вечность пришлось бы потратить на поиски.
  
   Девушка внимательно вчитывалась в надписи, стараясь запомнить расположение комнат и имена. Сейчас ей это было ни к чему, но со временем вполне могло пригодиться. Проблема была еще в том, что чтение давалось магичке до сих пор тяжело - это было её самым страшным секретом, проблемой, с которой приходилось бороться самостоятельно, каждый вечер, читая вслух книги. Нужные заклинания она заучила наизусть, знала ровно столько, сколько было нужно для боевого мага, так что в чтении - не было никакой необходимости, но Алисия упрямо продолжа тренироваться.
  
   Наконец, нужная дверь нашлась; на невзрачной серой табличке красовалось имя: 'Арнальдо Ночной кошмар ', говорящая о том, что девушка достигла своей цели. Замечательно! Она справилась с задачей, намного быстрее, чем предполагала.
  Алисия толкнула дверь, которая оказалась, не заперта; в башнях и замке ордена Имперских воронов было так принято, здесь нет, и не может быть воров, да и прятаться и скрывать не от кого. Вот только войдя в помещение, девушка осознала, что ошибалась - на девятом этаже располагались вовсе не жилые комнаты, а нечто вроде небольших кабинетов, где помещался лишь стол, пара стульев и стеллажи, заваленные всяким хламом. Хотя и кабинет, это слишком громко сказано, скорее уж какая-то кладовка со старой мебелью.
  
   - Ну и что это? - сама у себя поинтересовалась магичка.
  
   - А подумать головой не пробовала?
  
   От тихого, вкрадчивого голоса за спиной Алисия вздрогнула, но вовсе не из-за обидных слов, не из-за очередных сомнений в её способности мыслить, а из-за того, что кто-то смог подкрасться к ней со спины. Это было практически невозможно! Сердце и дыхание замерло, на лбу проступили прозрачные капельки пота от напряжения. Если бы об этом узнали её наставники, то точно бы заперли в замке для тренировок еще лет на двадцать, а если бы на месте ворона оказался враг - она была бы уже мертва. Все эти мысли несвязным вихрем промчались в голове девушки да доли секунды. Этого хватило для того, чтобы незнакомец обогнул её и устроился на одном из скрипучих стульев.
  
   - Я так понимаю, ты Арнальдо? - несмотря на не самые приятные пережитые мгновения и тот факт, что до сих пор Алисии было не по себе, голос её звучал твердо и спокойно, а взгляд оставался все таким же тяжелым и угрюмым.
  
   - Правильно понимаешь, - кивнул мужчина, которым оказался полуэльф. Настоящий красавец: высокий, статный, утонченный, с длинными ушами, торчащими из-под густой шевелюры, которой позавидует любая красавица. А какой цвет! Бесподобное искрящееся золото! Следующими привлекали взгляд глаза - голубые, как чистейший топаз. Лишь одно портило эту идеальную картину, то, чего никогда не могло быть у чистокровного эльфа - борода.
  
   - Меня направил к тебе глава башни, - начала магичка.
  
   - Да, да, я уже в курсе, он еще вчера обрадовал меня, - Арнальдо закатил глаза, он даже не пытался скрыть того факта, что не в восторге от новой напарницы и вообще считает, что возиться с ней пустая трата времени. - Что ж, будем знакомы, Алисия Несущая смерть. В ближайшее время нам придется очень тесно познакомиться, не обещаю, что это будет приятно или интересно, но полезно для тебя это точно. Ты главное не влюбись в меня, а то уже достали все эти томные вздохи и взгляды.
  
   - Не влюблюсь, - моментально ответила девушка. Похоже, новое задание будет для нее мучением, мало того, что ей не рады, так еще и работать придется с самовлюбленным магом. - Ты слишком похож на эльфа, а они не в моем вкусе.
  
   - И чем это интересно тебя эльфы не устраивают? - Арнальдо удивленно приподнял бровь, а в его глазах, наконец-то, проскользнуло что-то вроде интереса.
  
   - Эльфы слишком женственные. Если бы не борода, тебя вполне можно было бы принять за женщину. Так что извини, но ты не в моем вкусе. Можешь расслабиться - никаких томных вздохов, влюбленных взглядов и прочих глупостей с моей стороны не будет.
  
   - Это обнадеживает, ведь нам не до этого. Работы полно, - хмыкнул мужчина, которого ничуть не задели слова девушки. Более того, он был с ней солидарен, потому-то и отрастил бороду. Надоело, что его воспринимали, как эльфа, да еще временами не того пола. - Садись, - ворон кивком головы указал на свободный стул. - Времени у нас не так много, как хотелось бы, так что сейчас быстренько объясню тебе порядки в башне, что и где находится, с кем лучше не говорить, а от кого и вовсе бежать, как от самого страшного кошмара в твоей жизни. Ну, а после займемся делом, хотя и не уверен, что от тебя будет польза. Разве что в качестве приманки сгодишься, да и то не уверен, что на тебя кто-нибудь позарится, как-никак от тебя полукровкой за версту разит. Сразу видно, что ты ворон.
  
   Алисия лишь вздохнула, подобное отношение к ней начинает напрягать, хотя злиться она уже не в силах. Надоело, да и не приведет ни к чему хорошему. У нее есть лишь один путь - на деле доказать, что она многое может и умеет, что к ней нужно относиться с уважением, а не видеть в ней обузу и помеху.
  
   Арнальдо быстро показал девушке башню, хотя правильней было бы сказать, что он провел её по лестнице, объясняя, что и где находится, куда ей ходить категорически запрещено, а куда обязательно заглянуть. Обзорная экскурсия получилась скомканной, быстрой и абсолютно незапоминающейся. Хотя, нужно ли что-то запоминать, помимо местоположения собственной комнаты, кухни и рабочего кабинета, той самой комнатушки, в которой Алисия нашла напарника. Теперь, они будут делить её на двоих. Ко всему этому вполне можно привыкнуть и приспособиться, хотя девушка и сожалела о своей комнате в замке. Здесь все придется начинать сначала, если, конечно, она задержится здесь надолго.
  
   - Все запомнила?
  
   - Не все, но то, что нужно - точно найду.
  
   - У тебя еще и с памятью проблемы? - Арнальдо закатил глаза, всем своим видом демонстрируя, насколько ему не нужна напарница, особенно такая.
  
   - У меня нет проблем с памятью, а запоминать ненужную информацию, я не собираюсь, - в тон полуэльфу ответила девушка. Ей было трудно сдержаться, ведь орочья кровь бурлила в жилах, заставляя злиться и негодовать, но все же, Алисия держалась, внешне оставаясь холодной. - Давай уже перейдем к делу, в чем будет заключаться моя работа?
  
   - А сама подумать не пробовала?
  
   Снова этот надменный высокомерный тон. Это начинает злить по-настоящему, настолько, что возникает желание хорошенько врезать нахалу. И она точно выйдет победительницей из этой схватки, ведь она обучалась как боевой маг. Девушке начинало казаться, что её намеренно провоцируют, словно пытаясь проверить, надолго ли хватит её выдержки, хорошо ли её обучили в замке.
  
   - Послушай, если будешь продолжать в том же тоне, мы с тобой не поладим. Я знаю, чем занимаются в теневой башне, меня интересуют не общие вопросы, а частные. Чем заниматься конкретно мне? Сколько бы я не думала, все равно не смогу придумать или угадать, какую работу поручил тебе глава башни. Или ты предлагаешь мне прорыться в твоих документах и самой все выяснить? Учти, я не очень аккуратна, все, что мне не нужно выброшу.
  
   - Угрожаешь? - на лице Арнальдо появилась одобрительная ухмылка.
  
   - Предупреждаю. Ты ведь меня совсем не знаешь, так что можешь вести себя неправильно. С твоей стороны, это было бы весьма глупо, ведь именно на тебя Черная Тень возложил обязанность ввести меня в курс дела и обучить всему необходимому. Мое поражение - твоя проблема, - Алисия была безмерно благодарна Нильде за то, что она научила её, как себя вести себя с воронами из Теневой башни.
  
   - И ведь не поспоришь с этим, за твои ошибки с меня спросят, - недовольно поморщился мужчина, ведя напарницу обратно в их теперь уже общий кабинет. Ему и одному там было мало места, а теперь еще придется потесниться. Можно подумать, ему это нужно! И вообще, почему именно к нему, неужели других магов не нашлось?
  
   - Вот именно, так что давай займемся делом, - следом за Арландо, магичка вошла в отведенную им коморку, вновь заняла свободный стул и выжидающе уставилась на полуэльфа.
  
   - Хорошо, давай сразу к делу... - мужчина извлек из груды бумаг толстенную папку, которую сразу же протянул Алисии. - Я уже два месяца работаю над одним серьезным делом, теперь мы будем заниматься им вместе, хотя я все еще ума не приложу, как ты сможешь мне помочь. У тебя ни опыта, ни сноровки, ни данных...
  
   - Я думала, мы обсуждаем работу, а не меня... - магичка принялась бегло просматривать записи и документы, лежащие в папке. Увы, большинство из них ни о чем не говорили, да и почерк у Арландо был не самым разборчивым. Для нее и так чтение - проблема, а тут она вовсе раза в два увеличилась.
  
   Ворон смерил девушку недовольным взглядом, но все же, продолжил объяснения, ведь ему нужно было вернуться к работе и как можно скорее завершить расследование. Он и так слишком долго возится с этой проблемой.
  
   - В столице произошла серия идентичных убийств, мы не сразу смогли проследить связь, так что точно неизвестно, когда все началось, - голос ворона стал спокойным, сосредоточенным, из него исчезли все раздраженные и недовольные нотки. Дело для него было превыше всего, ведь он служит Императору, во благо Гардарии. - Как и написано в документах, жертв объединяет одно - у них всех были вырезаны глаза. Аккуратно, с особой тщательностью, словно охотились именно за ними. Больше жертв ничего не объединяет - ни положение в обществе, ни происхождение, ни место жительства, ни знакомства.
  
   - А еще то, что знакомые и родственники утверждали, что у всех них были красивые глаза, привлекающие к себе внимание, - добавила Алисия то, что почерпнула из записей напарника. Что ж, очевидно, что Арландо абсолютно прав, её способности ничем не смогут пригодиться в таком расследовании. Она вообще ничего в этом не пониманит, не говоря уже о том, что основные её заклинания бьют по площади и в городе в мирное время не применимы. Девушка понятия не имела, как ведутся подобные расследования и где искать убийцу. И вообще рассчитывала на то, что по-первости дадут задание попроще. Плохо дело...
  
   - Не думаю, что это имеет значение. У всех глаза красивые, это дело вкуса, - закатил глаза ворон. Как он и предполагал, от вновь прибывшей никакой пользы. Алисия вообще не понимает, специфики работы в Теневой башне. Ее придется обучать с нуля, с самого начала! Вот только сейчас для этого далеко не самый подходящий момент.
  
  ***
  
   Арнальдо быстро показал девушке башню, хотя правильней было бы сказать, что он провел её по лестнице, объясняя, что и где находится, куда ей ходить категорически запрещено, а куда обязательно заглянуть. Обзорная экскурсия получилась скомканной, быстрой и абсолютно незапоминающейся. Хотя, нужно ли что-то запоминать, помимо местоположения собственной комнаты, кухни и рабочего кабинета, той самой комнатушки, в которой Алисия нашла напарника. Теперь, они будут делить её на двоих. Ко всему этому вполне можно привыкнуть и приспособиться, хотя девушка и сожалела о своей комнате в замке. Здесь все придется начинать сначала, если, конечно, она задержится здесь надолго.
  
   - Все запомнила?
  
   - Не все, но то, что нужно - точно найду.
  
   - У тебя еще и с памятью проблемы? - Арнальдо закатил глаза, всем своим видом демонстрируя, насколько ему не нужна напарница, особенно такая.
  
   - У меня нет проблем с памятью, а запоминать ненужную информацию, я не собираюсь, - в тон полуэльфу ответила девушка. Ей было трудно сдержаться, ведь орочья кровь бурлила в жилах, заставляя злиться и негодовать, но все же, Алисия держалась, внешне оставаясь холодной. - Давай уже перейдем к делу, в чем будет заключаться моя работа?
  
   - А сама подумать не пробовала?
  
   Снова этот надменный высокомерный тон. Это начинает злить по-настоящему, настолько, что возникает желание хорошенько врезать нахалу. И она точно выйдет победительницей из этой схватки, ведь она обучалась как боевой маг. Девушке начинало казаться, что её намеренно провоцируют, словно пытаясь проверить, надолго ли хватит её выдержки, хорошо ли её обучили в замке.
  
   - Послушай, если будешь продолжать в том же тоне, мы с тобой не поладим. Я знаю, чем занимаются в теневой башне, меня интересуют не общие вопросы, а частные. Чем заниматься конкретно мне? Сколько бы я не думала, все равно не смогу придумать или угадать, какую работу поручил тебе глава башни. Или ты предлагаешь мне прорыться в твоих документах и самой все выяснить? Учти, я не очень аккуратна, все, что мне не нужно выброшу.
  
   - Угрожаешь? - на лице Арнальдо появилась одобрительная ухмылка.
  
   - Предупреждаю. Ты ведь меня совсем не знаешь, так что можешь вести себя неправильно. С твоей стороны, это было бы весьма глупо, ведь именно на тебя Черная Тень возложил обязанность ввести меня в курс дела и обучить всему необходимому. Мое поражение - твоя проблема, - Алисия была безмерно благодарна Нильде за то, что она научила её, как себя вести себя с воронами из Теневой башни.
  
   - И ведь не поспоришь с этим, за твои ошибки с меня спросят, - недовольно поморщился мужчина, ведя напарницу обратно в их теперь уже общий кабинет. Ему и одному там было мало места, а теперь еще придется потесниться. Можно подумать, ему это нужно! И вообще, почему именно к нему, неужели других магов не нашлось?
  
   - Вот именно, так что давай займемся делом, - следом за Арландо, магичка вошла в отведенную им коморку, вновь заняла свободный стул и выжидающе уставилась на полуэльфа.
  
   - Хорошо, давай сразу к делу... - мужчина извлек из груды бумаг толстенную папку, которую сразу же протянул Алисии. - Я уже два месяца работаю над одним серьезным делом, теперь мы будем заниматься им вместе, хотя я все еще ума не приложу, как ты сможешь мне помочь. У тебя ни опыта, ни сноровки, ни данных...
  
   - Я думала, мы обсуждаем работу, а не меня... - магичка принялась бегло просматривать записи и документы, лежащие в папке. Увы, большинство из них ни о чем не говорили, да и почерк у Арландо был не самым разборчивым. Для нее и так чтение - проблема, а тут она вовсе раза в два увеличилась.
  
   Ворон смерил девушку недовольным взглядом, но все же, продолжил объяснения, ведь ему нужно было вернуться к работе и как можно скорее завершить расследование. Он и так слишком долго возится с этой проблемой.
  
   - В столице произошла серия идентичных убийств, мы не сразу смогли проследить связь, так что точно неизвестно, когда все началось, - голос ворона стал спокойным, сосредоточенным, из него исчезли все раздраженные и недовольные нотки. Дело для него было превыше всего, ведь он служит Императору, во благо Гардарии. - Как и написано в документах, жертв объединяет одно - у них всех были вырезаны глаза. Аккуратно, с особой тщательностью, словно охотились именно за ними. Больше жертв ничего не объединяет - ни положение в обществе, ни происхождение, ни место жительства, ни знакомства.
  
   - А еще то, что знакомые и родственники утверждали, что у всех них были красивые глаза, привлекающие к себе внимание, - добавила Алисия то, что почерпнула из записей напарника. Что ж, очевидно, что Арландо абсолютно прав, её способности ничем не смогут пригодиться в таком расследовании. Она вообще ничего в этом не пониманит, не говоря уже о том, что основные её заклинания бьют по площади и в городе в мирное время не применимы. Девушка понятия не имела, как ведутся подобные расследования и где искать убийцу. И вообще рассчитывала на то, что по-первости дадут задание попроще. Плохо дело...
  
   - Не думаю, что это имеет значение. У всех глаза красивые, это дело вкуса, - закатил глаза ворон. Как он и предполагал, от вновь прибывшей никакой пользы. Алисия вообще не понимает, специфики работы в Теневой башне. Ее придется обучать с нуля, с самого начала! Вот только сейчас для этого далеко не самый подходящий момент.
  
   Во время трапезы девушка ощущала на себе множество взглядов, улавливала обрывки фраз, брошенных шепотом, осознавала, что обсуждают именно её, хотя и не могла понять, что же именно вызвало такой бурный интерес. В любом случае, этот шум не мог испортить аппетит, магичка жадно набросилась на еду, не отвлекаясь и не думая - нужно, как можно скорее насытиться и вернуться в кабинет. Вселяющий ужас не пытался с ней заговорить, Алисия была рада этому факту, да и вообще создавалось впечатление, что ворон не более чем фантом, созданный магией.
  
   Время бежало быстро, как впрочем, и исчезала еда, Алисия практически закончила свой обед, когда заметила напарника. Приближение Арнальдо не стало для Алисии неожиданностью, на этот раз интуиция и чутье не подвели её. Хотя, возможно, все дело в том, что полуэльф даже не пытался скрываться, напротив, хотел быть замеченным. Шаги ворона были тяжелыми, как и дыхание - вне всяких сомнений мужчина был недоволен и раздражен.
  
   - Алисия!!! Я тебе сказал, что делать? Ждать меня в кабинете! А ты, что делаешь? Сидишь здесь и ешь, вынуждаешь меня искать тебя! У тебя что, проблемы не только с пониманием, но и памятью?
  
   - Странный ты тип, сам задаешь вопросы, сам на них отвечаешь, - спокойно ответила девушка, не обращая внимания на обидные слова и тон Арнальдо. Она приняла решение игнорировать подобное поведение и обвинения в свой адрес. Рано или поздно местным воронам надоест, и они начнут общаться нормально.
  
   - Поговори мне еще! - полуэльф бросил на Вселяющего ужас настороженный взгляд. - Прошу прощения, что она побеспокоила вас. Алисия недавно в Башне, еще не освоилась.
  
   - Я заметил, - безразлично ответил мужчина, продолжая лениво ковыряться вилкой в тарелке. Он так и не доел свой обед и казалось, вовсе не хотел есть, а в столовую пришел лишь потому, что надо.
  
   - Идем! У нас полно дел, - Арнальдо схватил напарницу за руку, практически силой вытаскивая из-за стола. - Давай быстрее!
  
   - Да иду я, иду, - девушка непонимающе смотрела на напарника. До чего же странно он себя ведет! Интересно, этому есть какое-то объяснение? Магичка надеялась на то, что ворон снизойдет до объяснений, а не заявит в очередной раз, что она должна подумать и догадаться сама. Как же её бесит эта фраза!
  
   - До чего же ты глупая! - тихо ворчал мужчина. - Я же сегодня битый час потратил на то, чтобы объяснить тебе, от кого нужно держаться подальше! Получается все зря! Ты меня вообще слушала?
  
   - Слушала, - Алисия поняла, что дело в том, с кем за столом она сидела. Похоже, именно это заставило его волноваться, а в том, что Арнальдо волнуется за нее, сомневаться не приходилось. Оставалось лишь выяснить, почему?
  
   - Тогда почему вернувшись, я застаю тебя в компании дознавателя?
  
   - Так Вселяющий Ужас дознаватель? - теперь многое прояснялось, хотя девушка все еще не могла понять, почему дознавателей Теневой башни опасаются даже их собственные коллеги.
  
   - Только не говори, что не догадалась? - закатил глаза ворон. Для него все было очевидно и просто, сам он никогда не допускал подобных ошибок. - Его одежда, голос, тот факт, что он сидит за столом один, что ни о чем тебе не сказали? Достаточно немного подумать, чтобы сделать правильный вывод и держаться подальше от этого ворона!
  
   - Ну... Мне он ничего плохого не сделал, аппетит не испортил, против моего присутствия не возражал.
  
   - Дело не в этом, а в специфике их деятельности и способностей, - пояснил Арнальдо. В том, что Алисия оказалась в плохой компании была и его вина. Ему стоило уделить больше внимания вводному инструктажу и уж точно не оставлять её одну в первый же день. Именно на него возложена ответственность за новенькую, так что все её ошибки - его проблема. - Со временем ты и сама все поймешь, а сейчас просто поверь мне на слово. Не приближайся к этому мужчине и не ходи на этаж к дознавателям! Мне сейчас будет непросто тебе объяснить все, но если повезет, ты сама увидишь дознавателей за работой, и все станет на свои места.
  
   - Хорошо, - не стала возражать Алисия. В конце концов, Вселяющий ужас не был её другом, да и общаться с ним весьма неприятно. Если с ним не стоит общаться, она не станет. Ей неприятности не нужны, достаточно и того, что ее распределили в самую неподходящую из всех башен.
  
   - Вот и замечательно, - маг с облегчением вздохнул, немного расслабляясь. - Постарайся впредь четко следовать всем моим инструкциям и не проявлять самодеятельности. Пока что, ты к этому не готова! К тому же, как ты сама говорила, я несу за тебя ответственность, так что отчитывать, если что, будут именно меня.
  
   - Тогда тебе стоит предупреждать, когда вернешься и куда идешь, - ворчливо ответила девушка, вновь заходя в тесную коморку, в которой ей предстоит теперь проводить много времени.
  
   - Говоришь, как ревнивая жена, - усмехнулся Арнальдо, устраиваясь за своим рабочим столом. Как же он устал! Сегодняшний день для него был весьма сложным и выматывающим, но, увы, все еще не закончен.
  
   - Даже не мечтай, просто не хочется умереть от скуки, разбирая твои каракули.
  
   - Так ты скучала? Ничего другого я и не ожидал, - насмешливо заявил маг.
  Девушка лишь закатила глаза, она-то думала, что в Грозовой башне вороны самодовольные и высокомерные, похоже, это не так! Как в таких обстоятельствах сдерживаться и не натворить глупостей? Уже сейчас ей хочется хорошенько поколотить надменного полуэльфа, объяснить, что тот не так хорош, как думает!
  
   - Давай перейдем к делу, - голос Алисии звучал на удивление спокойно и ровно. - Зачем ты ходил в город? Как вы ведете расследование? Что с убийцей?
  
   - Полегче, давай обо всем по порядку...
  
  
  Свежий взгляд
  
  Арландо говорил долго, нудно, пытался все разжевать и объяснить, вот только Алисия все равно ничего не поняла. Ну, как ничего, что-то в её голове вполне неплохо отложилось: так девушка поняла, что в Теневой башне есть следователи, алхимики, стражи, дознаватели и обвинители. У всех были разные обязанности и занятия, но каждый работал ради общего блага и спокойствия в Гардарии. Сам Ночной Кошмар оказался следователем, что не очень соответствовало его имени.
  
   - Ты хоть, что-нибудь поняла? - устало пробормотал ворон, не очень-то ожидая положительного ответа.
  
   - Немного, - насупилась Алисия. - Я не понимаю, чем мне заниматься? Почему нельзя просто отправить воронов в патруль на улицы города? Это бы помогло поймать преступника, если не в момент самого преступления, то хотя бы в момент извлечения глаз...
  
   - И что мы только раньше без тебя делали? Это же все так просто, просто отправить всех воронов в город, заглядывать в каждый дом и подворотню! - насмешливо фыркнул маг. Напарница виделась ему маленькой наивной девчонкой. И хотя это было не так, избавиться от этого ощущения мужчина не мог.
  
   - Послушай, я понимаю, что ты не в восторге, у меня тоже нет поводов для радости. Мы оба знаем, что я не смогу быстро все понять, так что наберись терпения, убавь ехидства и давай работать. Просто скажи, что мне сделать. Это не так сложно, как тебе кажется.
  
   - Хорошо, давай попробуем пойти таким путем, - Арландо смерил девушку задумчивым взглядом. Создавалось впечатление, что он пытается прочитать её мысли, понять, кто же перед ним. Увы, это явно не его сильная сторона.
  
   Алисия покорно ждала решения напарника. Она не собиралась прыгать выше головы или делать вид, что способна понять работу воронов Теневой башни в первый же день, ей хватало ума быть собой и пытаться даже здесь делать то, к чему привыкла. Неважно сколько ей предстоит пробыть в баше, главное служить Императору и делать это хорошо. Это её цель! К тому же Алисия считала, что убийцу нужно остановить любой ценой, когда гибнут люди уже не до собственного самомнения и амбиций. Девушка не могла перестать думать о том, почему же убийца вырезает глаза своим жертвам с такой тщательностью. Судя по зарисовкам - жертв не пытаются изуродовать, напротив все сделано аккуратно, чтобы не испортить ни лица, ни глаза. Какой смысл в этих преступлениях?
  
   - Идем, - Арнальдо поднялся на ноги. На удивления Алисия оказалась благоразумной и говорила правильные вещи. Пусть не сразу, но из нее вполне может что-то получиться. Ну, а работать действительно нужно, иначе Черная Тень с него голову снимет, причем в прямом смысле этого слова.
  
   - Куда?
  
   - В город, сегодня было совершено еще одно убийство. Именно туда я ходил. Увы, ни мне, ни мне, ни алхимикам не удалось найти следов... Снова... Он неуловим, словно призрак, - ворон с трудом сдерживал раздражение. Было видно, что происходящее задело его за живое, не дает покоя, служит поводом для постоянного раздражения.
  
   - Так может, это он и есть? - девушка не отставала от напарника ни на шаг. - Призраки тоже убивают, у них есть для этого все поводы.
  
   - Эту версию мы отработали одну из первых.
  
   - Ясно, - Алисия хотела помочь, но пока что, ничего не получалось. У нее нет опыта и понимания. Что ж, раз так, значит, настало самое время их приобрести! - Ну, а что мы будем делать на месте преступления?
  
   - Мне нужен свежий взгляд.
  
  - Свежий взгляд? - девушка пробежала мимо стража башни, едва успев кивнуть ему в знак приветствия. Арнальдо торопился и явно не сомневался в том, что Алисия поспевает за ним.
  
   - Да, возможно, ты заметишь то, что упустили все остальные. Такое иногда случается - я привык смотреть на определенные вещи, так что вполне допускаю, что что-то упустил. Пока что я не представляю, чем мы еще можешь помочь. Писать отчеты ты не умеешь, даже по образцу не сразу разберешься, общаться с алхимиками и дознавателями тебе пока рановато, да и не знаешь ты, как с ними работать. Начнем с малого. Мне все равно нужно вернуться не место преступления... А теперь сделай одолжение, закрой рот и шевели ногами.
  
   Девушка не возражала, ведь они уже вышли в шумный город с его суетой и гомоном, здесь сложно говорить, слушать и понимать. Здесь нужно следить за толпой, воришками, не отвлекаться на выкрики торговцев и пробегающих горожан. Так легко забыться, потеряться, сбиться с пути! Алисия не привыкла к такой жизни, не могла сосредоточиться, даже начала опасаться, что может упустить из виду Арнальдо. Хорошо еще, что он был единственным черным пятном в толпе. Черный - это цвет имперских воронов, другие жители Гардарии предпочитали более яркие и сочные цвета. Даже в глазах начинало рябить от такого буйства!
  
   Девушка торопливо пробиралась через толпу, в очередной раз прислушиваясь к разговорам в толпе, пытаясь среди гомона вычленить что-то полезное. Магичке казалось, что в праздной болтовне горожан, вполне можно услышать что-то полезное. Кто знает, может быть, так оно и окажется и слухи о том, что жена мясника изменяет ему с пекарем или пожилой граф сделал предложение юной красавице-простолюдинке, а потому она непременно ведьма, окажутся полезными.
  
  Дом жертвы располагался не в самом респектабельном районе столицы, но и не в трущобах. Таких домов полно в любом большом городе, ничего примечательного или необычного. Был убит обычный человек, ничем не выделяющийся, никому не мешающий. И все же, он мертв. Алисия осматривалась на месте преступления без особого интереса, девушка не представляла, что искать, что может быть важным для их расследования. Свежий взгляд... Легко сказать, нет у нее этого свежего взгляда!
  
   Дом, как дом, даже следов крови не осталось, все идеально вычищено, в вещах убитого нет ничего подозрительного или необычного. Юноша вел самую обыкновенную жизнь, занимался тем же, чем и его отец - был разнорабочим на местной мануфактуре, производящей шелк. Ни в шкафу, ни на полке, ни даже в матрасе не было ничего, что привлекало бы.
  
   Девушка уселась на жесткую кровать, на которой еще недавно лежал молодой юноша, ему было всего семнадцать - по человеческим меркам вполне можно сказать, что он только вступал в пору зрелости, у него была вся жизнь впереди. Через пару недель он должен был жениться на соседской девушке, привести её в этот самый дом - одним словом его ждала самая обычная жизнь. Это осталось недостижимым для жертвы. Хотя стоит признать, что невеста не сильно упивается горем, вон, уже вовсю флиртует с Арландо. Но это и не удивительно, ведь браки заключаются лишь ради выгоды, потому что так принято, любовь, конечно, тоже встречается, но это большая редкость и до добра она не доводит. Глупая человеческая девчонка видит лишь внешность, совершенно забывая о том, что у Имперских воронов не может быть семьи, да и сама она состарится намного быстрей, чем приглянувшийся ей полуэльф.
  
   - Почему же его убили? - вопрошала пустоту магичка. В голову ничего не лезло, она уже начинала подумывать, что неизвестный убийца просто вламывается в первый попавшийся дом и убивает того, кто под руку подвернется. Если так, то у них проблемы, они за целую вечность могут не найти преступника.
  
   Алисия была в подавленном состоянии, а все от того, что ощущала свою полную бесполезность и никчемность. Она пыталась думать, анализировать, строить предположения, но ничего не получалось. На поле боя все иначе - ты видишь врага, нападаешь, не жалея себя, будучи готовой отдать жизнь во имя Императора. Там нет нужды думать, искать, рассуждать, где же враг.
  
   - Может меня отправили в Теневую башню для того, чтобы я осознала, где мое место? Это было бы логично, - девушка заметила листок бумаги, лежащий на небольшой тумбочке. Наверняка, здесь все уже осмотрели другие вороны, но Алисия все равно решила взглянуть, что это. Может быть, это любовное послание, или список гостей на свадьбу, а может послание с угрозами? Магичка усмехнулась, ей не может так сильно повести.
  Ни одно из предположений девушки не оправдалось, это было всего лишь объявление об открывшейся ювелирной лавке, где мастер на заказ мог изготовить любое украшения. Алисия готова была поспорить, что именно там убитый заказал кольца к свадьбе. Это явно не поможет в поисках преступника! Девушка продолжала изучать объявление, кажется, когда они шли по городу, среди прочих слухов, она что слышала об этом ювелире - весьма талантливый мастер создавал уникальные украшения, причем брал за свою работу непростительно мало. И это точно был не первый раз, когда до нее доходили упоминания о ювелире и необычных драгоценностях. Нужно подумать, напрячься и вспомнить!
  Голова снова начинала болеть, мысли бурлили, кипели, что-то неуловимое заставляло Алисию забеспокоиться. Вот бы еще сформулировать то, что она думает! Это бы заметно облегчило ей жизнь! Девушка все глубже погружалась в себя, не забывая при этом наблюдать за обстановкой. Безопасность и осторожность превыше всего!
  
   - Ну, как успехи?! - Арландо, наконец, соизволил присоединиться к напарнице.
  
   - А у тебя? - фыркнула девушка, недовольно смотря на ворона. - Ты столько времени провел с Аритой, что я уже решила, что ты подозреваешь невесту покойного в преступлении и вот-вот арестуешь ее. Или она внезапно вспомнила что-то важное?
  
   - Ни то и ни другое, я просто утешал бедняжку, - пожал плечами мужчина, искренне считающий, что грех не пользоваться такой внешностью, как у него. Да и девушка симпатичная, так что утешать её одно удовольствие. - Я же не виноват, что я такой неотразимый? Краше меня только эльфы, но их нет рядом, значит, я вне конкуренции.
  
   - Ты бы так о работе думал, - закатила глаза Алисия. Самовлюбленный напарник казался ей все более раздражающим. Среди воронов Грозовой башни таких не было, по крайней мере, ей не приходилось с ними сталкиваться. Девушка даже не думала отрицать право Арнальдо на личную жизнь, но не в такой же момент!
  
   - Я всегда думаю о деле, а вот можно ли подобное сказать про тебя? Ты ведь так и не ответила на мой вопрос.
  
   - Ну, есть одна мысль, - девушка вновь задумалась о деле, от напряжения у нее на лбу даже начала пульсировать жилка и проступили прозрачные капельки пота. Мыслительный процесс вызывал у нее больше напряжения, чем физические нагрузки. - Вот только не уверена, что это связывает все жертвы, скорее уж только часть, да и то не напрямую.
  
   - И что же это? - Арландо недоверчиво смотрел на магичку. Да быть такого не может, чтобы она нащупала то, что осталось недоступно для него и других воронов Теневой башни! Хотя с другой стороны, разве не он говорил, что им нужен свежий взгляд. Маг пытливо смотрел на напарницу, ожидая, когда же она заговорит и скажет то, что смогла заметить. Было бы неплохо, если бы это оказалось чем-то важным, настоящей зацепкой в их деле.
  
   Алисия сделала глубокий вдох, чтобы немного успокоиться и собраться с мыслями, которые так сложно облекать в слова. Так мало этого, она не могла избавиться от ощущения, что все, чем она сейчас занимается, абсолютно не её. Ну, не должна она думать, строить гипотезы и осторожничать, её дело война! И все же, здесь и сейчас нужно с блеском выполнить задание, чтобы показать всем, чего стоит Алисия Несущая смерть!
  
   - У многих жертв намечался какой-то праздник или значимое событие. Все они искали подарки, а некоторые даже приобрели их. Колье, серьги, кольца, все они были приобретены у одного ювелира, - девушка протянула напарнику рекламный проспект. - Кто-то уже приобрел украшения, кто-то лишь собирался... Это связывает все жертвы.
  
   - И что, хочешь сказать, что молодой ювелир, который уже сейчас стал сенсацией в столице и есть наш убийца? - насмешливо протянул Арнальдо. - Тебе не кажется, что твоя гипотеза... Мягко говоря странная? Это нелогично - никто не станет обращаться к такому опасному мастеру, а раз так, он не сможет заработать. К тому же драгоценности приобрели не так уж много людей, у других просто намечались значимые события, да и то не у всех. Они вполне могли купить что-то у других ювелиров или вообще выбрать что-то иное.
  
   - Ну, да... - Алисия опустила голову. В словах ворона была своя логика, но магичка все равно не могла отделаться от ощущения, что она нащупала нечто важное. - Ну, а что, если это не он, а его конкурент? Что может быть лучше, чем испортить репутацию начинающему мастеру и избавиться от соперника?
  
   - Как я уже говорил, ничто не указывает именно на этого ювелира! - мужчина помахал перед носом напарницы листком бумаги. Он не верил в то, что она понимает, что говорит, что может быть права. Девушка просто брала первые вспомнившиеся факты, чтобы была хоть какая-то идея. В Теневой башне так не работают, здесь принято думать, анализировать, собирать информацию, выбивать её силой и забираться в головы людей. - Ты хватаешься за соломинку, да и то, она уже давно надломлена и вот-вот порвется.
  
   - Но она хотя бы есть... Что нам мешает попробовать?
  
   - Вот ведь орочье упрямство, - скривился мужчина.
  
   - Это лучше, чем эльфийская твердолобость, - буркнула Алисия. Как же бесит подобное отношение. Пусть она ошибается, но проверить это все равно надо! Ей даже шанса не дают проявить себя и убедиться в том, что она неправа. Все будет лучше, чем сидеть в душном тесном кабинете, среди вороха бумаг и пыли.
  
   - Кто бы говорил! В тебе, между прочим, тоже эльфийская кровь течет, - насмешливо ответил маг. А эта Алисия не так уж плоха, как кажется! Чем уверенней она становится, чем больше расслабляется, чем больше привыкает к новым обстоятельствам, тем проще и интересней с ней общаться. Она уже не кажется такой уж бесперспективной.
  
   - Значит я упрямая и твердолобая, спорить со мной бесполезно, - закатила глаза девушка. В этом не было ничего необычного и плохого, в некотором смысле эти свойства вполне могли оказаться полезными. - Все равно нам нечем заняться. Уж, извини меня за прямоту, но у нас нет никаких предположений, а в этом доме мы ничего не найдем. Ну, разве ты заведешь себе любовницу на одну ночь. Не лучше ли проверить мою мысль и просто навестить этого ювелира, расспросить его о клиентах, узнать о его врагах и конкурентов?
  
   - А заодно полюбоваться на драгоценности, - хмыкнул ворон.
  
   - Пусть так, - согласилась Алисия, спорить с напарником или переубеждать его она не собиралась. Ей вообще было все равно, что о ней думают другие, да и нравиться кому-то, она не обязана. Хочет Арнальдо считать её глупой девчонкой, которая может думать лишь об украшениях, пусть считает. Главное, чтобы делал то, что нужной ей, а остальное мелочи. - Так что, идем?
  
   - Хорошо, но это бесполезная трата времени, не более, - сдался ворон. Если бы у него было больше информации, хоть какой-то след, то он бы ни за что не пошел на поводу магички. - Все лучше, чем к дознавателям идти.
  
   - А что, они могут помочь? - заинтересовалась Алисия.
  
   - Может быть, могут, а может, нет - никогда нельзя быть уведенным на все сто процентов. Их сила весьма специфична, а последствия вмешательства непредсказуемы. Уж лучше доставить им подозреваемого и ждать, пока они вывернут его душу и тело наизнанку, не оставив ничего. В любом случае обращаться к ним стоит только в крайнем случае.
  
   - А разве наш случай еще не крайний? - девушка не могла понять логику своего напарника. Казалось, что он вел себя непоследовательно и не пытался разобраться в ситуации вовсе. Ели есть возможность получить помощь, почему Арнальдо не хочет ею воспользоваться?
  
   - Пока еще нет, - слишком резко ответил ворон. - Все, идем. Или ты уже передумала?
  
   - Нет, не передумала, - Алисия следовала за напарником. Хорошо, что он согласился проверить её предположение, но вот что, действительно, интересно, так это почему в Теневой башне так сильно боятся дознавателей. Все вороны служат Императору, безгранично верны ему, так почему все складывает именно так? Что-то подсказывало магичке, что не стоит ожидать от Арнальдо объяснений этого, по крайней мере, в ближайшее время, так что стоит самой все выяснить, к примеру, переговорить с Вселяющим ужас. Но это все позже - сейчас нужно навестить ювелира, который точно как-то связан с преступлениями.
  
  - И как вы только здесь живете? - чавкая купленным у уличного торговца яблоком, поинтересовалась Алисия. У нее от недолгой прогулки по городу уже разболелась голова, да так сильно, что возникло стойкое желание кого-нибудь прикончить. Но, как назло, весь сброд, словно чувствуя состоянии магички, старался держаться подальше от полукровки со злобным взглядом.
  
   - А что тебя не устраивает? - ворон уверено вел напарницу по городу. Он давно уже научился ценить те блага, которые дает жизнь в столице. Да и давление ордена здесь не так велико, нет постоянного контроля, так что вполне можно позволить себе вольности. К примеру, ночевать вне башни, заводить знакомства, флиртовать с девушками. В других башнях порядки намного строже.
  
   - Шумно, душно, воняет, - скривилась девушка, продолжая жевать яблоко. Это занятие помогало ей немного отвлечься и не думать о раздражающих факторов, которых становилось все больше. - Все толкаются, лезут в личную жизнь соседей, постоянно орут.
  
   - Тебя не должны волновать подобные вещи, - хмыкнул Арнальдо. Он понимал, что городская жизнь не для всех, но какой смысл роптать и жаловаться, когда ты не можешь ничего изменить. - Жизни воронов принадлежат Императору, нами распоряжаются глава ордена, что он скажет, то мы и делаем, куда направит, туда и идем. Тебе может не нравиться суета большого города или порученное дело, но ты должна делать то, что приказано.
  
   - Я в курсе, - магичка бегло оглядела пеструю толпу горожан, в которой они с напарниками были черными пятнами. Ей никогда не понять их - ведь они вольны сами выбирать свой путь, не связаны клятвами и магией крови с Императором, не обременены такими понятиями, как честь и долг. У них нет цели, чего не скажешь о воронах, чье место и значение в мире известно с того самого момента, когда они оказываются в замке на Скорбной скале.
  
   Хмурый напряженный взгляд скользил по лицам горожан, не представляющих никакого интереса, но внезапно замер, как и сама Алисия. Сердце непроизвольно сжалось от неприятного ноющего ощущения, непонимания и неверия в то, что видят собственные глаза. Это просто невозможно! Так не бывает! Чему верить, своим собственным знаниям и воспоминаниям или глазам, которые никогда не подводили. Всего пара мгновений, но за это время все у душе перевернулось.
  
   - Что с тобой?
  
   Девушка ничего не ответила, сейчас было не до этого, ведь её цель растворилась в толпе, словно и не было никого. Но так не бывает!!! Алисия сорвалась с места. Арнальдо она потом все объяснить, сейчас крики и возмущение напарника не имеют никакого значение, чего не скажешь о том, кого она преследует. Пробираться через толпу было непросто, приходилось расталкивать людей, а иногда и просто отбрасывать их в стороны. И откуда только столько народа появилось на улицах? Им, что заняться нечем?! Магичка злилась и уже не сдерживалась, расталкивая мешающихся ей людей все с большей силой, совершенно не задумываясь о том, что может покалечить или убить их. Как сказала бы Нильда, орочья кровь взыграла.
  
   - Да стой ты!!! - Арнальдо появился перед девушкой внезапно, словно из ниоткуда. Еще мгновение назад его не было, а теперь мужчина стоит прямо перед ней, удерживая на месте, не давая пошевелиться. - Что случилось?
  
   - Пусти! - не хуже наги зашипела Алисия, пытаясь понять, куда же скрылась знакомая фигура. - Пусти, на это нет времени!
  
   - А ты не забыла о нашем деле? - ворон начал выходить из себя. От его напарнице больше проблем, чем пользы. И почему только эта 'радость' свалилась именно на его голову?
  
   Алисия поджала губы - напарник абсолютно прав, её поведение недопустимо, но как же быть с тем, что она увидела, с тем, что не укладывалось в её голове? Что важнее? В этот раз решение приходилось принимать ей и магичка не была уверена, что способна верно расставить приоритеты.
  
   - Так и будешь молчать или уже объяснишься? С чего это ты помчалась в толпу, разбрасывая народ направо и налево? не удивлюсь, если ты уже умудрилась кого-то покалечить, - мужчина был недоволен, ведь объясняться с главой башни предстоит именно ему. И что он скажет? Что его напарница неадекватная? Это вполне неплохой вариант...
  
   - Мне показалось, что я увидела одного знакомого.
  
   - И что с того?
  
   - А то, что он уже мертв. Я сама видела его труп, присутствовала на похоронах, а его имя навсегда запечатлено на стенах нашего замка. Он был вороном... Сильным, умным, верным...
  
   - Он из Грозовой башни? - Арнальдо совсем не нравились слова Алисии. Он не сомневался в том, что она уверена в том, что видела, но это совершенно не вязалось с её словами. С того света не возвращаются. Особенно Имперские вороны.
  
   - Нет, - поежилась девушка. Снова голова начинала раскалываться - все эти размышления и тайны не для нее. Намного проще просто выполнять приказы, не задумываясь ни о чем. Может быть, её послали в Теневую башню для того, чтобы она поняла это?
  
   - Тогда откуда? Не заставляй меня тащить тебя к дознавателям, чтобы все выяснить!
  
   - Из Кровавой башни, - шепотом ответила Алисия. Иначе имя самой ужасающей башни не произносилось, ведь именно там служили палачи Императора. Ей никогда не приходилось бывать там, но в одним палачом она была знакома. Сегодня она вновь увидела его, но уже без привычных черных одеяний. Но разве можно вернуться с того света?
  
   - Час от часу не легче, - Арнальдо на мгновение замялся. Ему необходимо принять решение, как быть дальше. Стоит ли принимать к сведению слова Алисии? Наверное, стоит, ведь она верный ворон Императора, её достойно обучили в замке, так что магичка способна отличить морок и видение от реальности, да и зрение у нее отличное. Вот только все может оказаться не тем, чем показалось на первый взгляд. - Ладно, сейчас идем к ювелиру, а с твоим воскресшим знакомым позже разберемся.
  
   - Хорошо, пусть будет так, - магичка вздохнула с облегчением. Хорошо, что на этот раз за нее подумал кто-то другой. Так ей намного проще, да и голова перестанет болеть.
  
   - Идем, и на этот раз, прежде чем что-то сделать: бежать или наброситься на кого-то, предупреди.
  
  ***
  
  Маленькая ювелирная лавка, расположенная в весьма респектабельном, но не самом богатом районе столицы, оказалась весьма уютным местечком, а украшения, которые здесь продавались, вполне можно было назвать уникальными, от них просто невозможно было оторвать глаз. Их сделал настоящий мастер, так что никаких сомнений в том, что начинающего ювелира ждет успех, не возникало, от клиентов у него точно отбоя не будет! Алисия была в таком восторге, что даже позабыла о своих догадках и цели их визита в лавку. Она просто воспользовалась тем, что после их появления все покупатели спешно испарились, и рассматривала украшения спокойно и без спешки. Никто не толкался, не мешал процессу, так что девушка могла наслаждаться. Жаль, что далеко не все украшения подойдут Имперскому Ворону. Девушка тяжело вздохнула - она любила изумруды, просто обожала эти камни и их цвет, но украшения с ними не сочетались с черными одеяниями Ворона. Магам было принято носить кровавые рубины, холодные бриллианты, кровавики, да черные агаты. Все остальное считалось слишком ярким, сочным и не соответствующим образу мага и слуги Императора. Печально! Иногда в Алисии даже просыпалась зависть к чистокровкам - у них не было таких вот глупых ограничений.
  
   - Кажется, я начинаю понимать, - раздался насмешливый голос Арнальдо прямо над ухом девушки. - Ты притащила меня в эту лавку, чтобы полюбоваться на камни и золото! О деле ты ни мгновения не думала, так ведь? Сознавайся.
  
   - Вовсе нет, к тому же одно другому не мешает, - спокойно ответила магичка, продолжая любоваться изящными украшениями. Вот бы что-нибудь из этого примерить! Увы, мечты останутся мечтами, даже если она и купить, что-нибудь здесь, то носить точно не сможет. Разве что так, чтобы никто не видел. - Интересно, где он берет такие камни! Такие чистые и сверкающие, что дух захватывает, эти цвета поистине уникальны. Гномы за такие бешенные деньги запросят, такие, что только особам королевской крови будет возможно купить украшения из них.
  
   - Ты еще в камнях разбираешься?
  
   - Нильда много о них рассказывала, так что я могу отличить подделку от настоящего камня, да и цену на глаз могу определить, - самодовольно заявила магичка, ощущая приближение.
  
   - Я работаю только с уникальными камнями, - раздался тихий голос хозяина мастерской, мастера, чьими руками была рождена вся эта красота. - Но даже не просите раскрыть секрет, где я их достаю и по какой цене. Это коммерческая тайна, о которой даже Имперским воронам не стоит знать.
  
   - Если будет нужно, расскажите, - зловеще усмехнулся Арнальдо. Он точно знал, что дознаватели способны развязать язык любому, проникнуть в сознание, в самые глубины памяти и выудить нужные сведения. - Но мы здесь не для того, чтобы выведывать ваши секреты.
  
   - Это радует. Мое имя Маттео, как вы уже догадались, я хозяин лавки и мастер-ювелир. Чем могу служить благородным Воронам? - молодой мужчина, которому навскидку было не более тридцати, внимательно, можно даже сказать, изучающее рассматривал необычных для его лавки гостей. Его взгляд безразлично скользнул по Арнальдо, но на пару мгновений задержался на Алисии, словно что-то зацепило его.
  
   - Мы хотели поговорить о ваших клиентах, - перешел к делу маг.
  
   - Неужели, кто-то оказался настолько недоволен, что обратился в Теневую Башню?
  
   - Нет, они просто оказались убиты. Не все, но некоторые, - ответил Ворон. Пускай он и не верил в то, что эта беседа поможет сдвинуть дело с мертвой точки, но вести разговор всегда стоит по существу.
  
   Алисия, молча, наблюдала за напарником и ювелиром, иногда вновь отвлекаясь на манящие сверкающие украшения. Она не знала, как и о чем говорить с этим человеком, ей было бы проще сдавить его горло, хорошенько врезать, а потом спросить он ли убийца. Увы, так можно вести себя лишь на войне, да и то не всегда. Именно поэтому девушка все доверила Арнальдо, в конце концов, это его работа, а не её.
  
   - Это прискорбно, но поверьте, я не имею к этому никакого отношения, - горячо заверил Маттео. На его невзрачном, ничем не примечательном лице даже проскользнуло что-то вроде испуга. Еще бы, никто не хотел попасть в цепкие кости Воронов Теневой башни.
  
   - Возможно, но вы могли что-то видеть, слышать, заметить, - маг протянул ювелиру список жертв, не особо надеясь на успех этого мероприятия. Бесполезная трата времени! - Эти имена, о чем-то говорят вам?
  
   - Боюсь, я ничем не могу вам помочь, - мужчина даже не взглянул на список. - Я не интересуюсь своими заказчиками и покупателями и имен не спрашиваю. Главное, чтобы они платили за мой труд. Я сожалею, но ничем не могу помочь благородным Воронам.
  
   - И что, ничего подозрительного или необычного вы не замечали? Никто не угрожал вам или вашим покупателям? - Арнальдо задавал вопросы без особого интереса, словно ему не интересно происходящее.
  
   - Боюсь, что нет. У меня маленькая лавка, и хотя от клиентов отбоя нет, мои коллеги ведут себя достойно.
  
   - Жаль, очень жаль... Если не возражаете, я хотел бы осмотреть мастерскую.
  
   - Это обязательно? - поморщился ювелир.
  
   - Не волнуйтесь, я буду аккуратен и не возьму ничего вашего, - насмешливо бросил Арнальдо, прекрасно зная, что никто не осмелится ему отказать.
  
   - Хорошо, если это нужно для дела, - согласился Маттео.
  
   - Естественно, для дела, - кивнул маг, направляясь следом за мастером в мастерскую. - Алисия, оставайся здесь.
  
   - Не вопрос, подожду, - пожала плечами девушка. Ей было не интересно, чем будет заниматься напарник, а вот драгоценностей оторвать взгляда была невозможно. Это намного увлекательней... Даже будучи Вороном, девушка останется девушкой.
  
  Оставшись в одиночестве, девушка не нашла для себя занятия лучше, чем рассматривать драгоценности. Несмотря на то, что она была магичкой, Вороном его Императорского величества, ей тоже было не чуждо чувства прекрасного. Сейчас Алисии хотелось примерить серьги, перстни, изящные подвески, в голову даже закралась мысль о том, чтобы сменить черный наряд на что-то более яркое. Эти мысли исчезли так же быстро, как и появились, а сама магичка продолжила рассматривать украшения, самой замечательной и красивой частью которых были драгоценные камни невероятной глубины и насыщенность. Вот бы Нильда увидела это! Ей, наверняка, понравилось бы! Она ведь наполовину гном, так что не удивительно, что у нее страсть к самоцветом. Алисия даже задумалась о том, чтобы привести в замок подарок для своей воспитательницы, заменившей ей мать.
  
   - Где же их добывают? - этот вопрос не давал девушке покоя.
  
   Магичка почувствовала движение, неуловимое, словно кто-то крался, затем чуткий слух уловил звук шаркающих шагов, тяжелое дыхание, чужое размеренное сердцебиение.
  
   - Этот секрет, я не раскрою никому, - послышался незнакомый мужской голос. - В противном случае у меня могут появиться конкуренты, а в моем деле это большая проблема.
  
   - Вы тоже ювелир?
  
   Обернувшись, Алисия увидела невысокого мужчину, весьма неприятной наружности. Он был весь какой-то угловатый, нелепый, с огромной проплешиной на затылке и маленькими глазками-щелочками. Незнакомец улыбнулся магичке, демонстрируя свою на удивление идеальную белоснежную улыбку. Именно эти зубы привлекали внимание при взгляде на мужчину.
  
   - Нет, я поставщик камней, - рассмеялся незнакомец. - Я знаю в них толк даже лучше гномов, и это не преувеличение.
  
   - Трудно поверить в то, что человек может разбираться в самоцветах лучше тех, кто всю жизнь проводит среди них, - с сомнением ответила девушка.
  
   - И все же, это так, - мои камни особенные, они уникальны, полны загадок и глубины, без преувеличения скажу, что в них есть душа!
  
   - Камни холодны, в них не может быть души, - Алисия вновь взглянула на драгоценности, что так манили её. Что-то в них было особенное, манящее и чарующее.
  
   - Душа есть во всем, - усмехнулся мужчина, с прищуром смотря на магичку.
  
   - Спорить не стану, - магичка вновь взглянула на собеседника. Пока Направника нет, ей тоже не стоит прохлаждаться, вполне можно расспросить о происходящем этого человека. Вот бы еще понять, что и как спрашивать, нельзя же напрямую спросить, причастен ли он или его покупатель к убийствам. Только безумец ответит, что это так. - Вы принесли новые камни для Маттео?
  
   - Хотите взглянуть?
  
   - А можно?
  
   - Разве Вороны спрашивают о таких вещах? - рассмеялся мужчина, снимая с пояса небольшой увесистый мешочек. Он был спокоен, словное ему каждый день приходится общаться с Имперскими воронами и это стало обыденностями. - Смотрите, уверен, вам понравится. Сегодня я принес для моего лучшего и пока что единственного покупателя уникальные камни. Они прекрасны!
  
   - Да... Это так, - Алисия осторожно с трепетом и странным восторгом прикоснулась к двум топазам. Их цвет, действительно, был уникальным, смотря на эти камни, можно было буквально утонить в них. В этих камнях есть душа - сейчас магичка это понимала, а еще она осознала, что далеко не все камни в мастерской подобного качества. Лишь самые дорогие и завораживающие, те от которых невозможно оторвать взгляд. В душе промелькнуло преступное желание забрать камни себе, спрятать их под подушку и не отдавать.
  
   - Нравится? - снисходительно ухмыльнулся мужчина, так и не назвавший своего имени. Ему явно нравилась реакция девушки на его товар, тот блеск, что появился в обсидиановых черных глазах, черных, как сама Тьма.
  
   - Да, прекрасные камни, - даже голос Алисии звучал как-то отдаленно и зачаровано. Рука непроизвольно потянулась к клыку на простом кожаном шнуре, девушка не расставалась с этим украшение никогда, оно было простым, нелепым, но в то же время самым красивым и уникальны. Прикосновение к клыку, словно отрезвило магичку, приводя в себя.
  
   - Это точно, на них можно сделать целое состояние, а благодаря таланту Маттео их цена увеличится многократно! - поставщик сгреб камни обратно в мешочек. - Но что бы вы ни делали, я никогда не расскажу, где добывается такая редкость.
  
   - Если нам потребуется узнать это, то скажите, - жестко возразила магичка, пытаясь понять, что же это за наваждение. Не похоже на обычную магию, да и мало кто из людей к ней способен.
  
   - Алисия, нам пора, - раздался голос Арнальдо.
  
   - Ты уже закончил? - девушка перевела хмурый взгляд на напарника.
  
   - Да, так что нам стоит вернуться в Башню и заняться делами.
  
   Алисия лишь кивнула, на этот раз Арнальдо прав, им стоит как можно скорее доложить главе башни о том, что она видела, да и в самой мастерской нет почти ничего странного. Разве что камни... Вот только что в них не так? Жаль, что Нильды нет рядом, она бы точно смогла ответить на этот вопрос.
  
  
  Те, кто выворачивают душу и память наизнанку
  
  Она в столице меньше суток, а уже дважды побывала в кабинете главы башни. Интересно, кто-то удостаивался такой же чести или ей 'повезло' быть первой и единственной? Алисия чувствовала себя не в своей тарелке, но все равно стояла перед Черной тенью идеально прямо с беспристрастно-холодным выражением лица. Хорошо еще, что в этот раз она ни одна, а с напарником, его присутствие хоть как-то успокаивает и придает уверенности. Девушка не могла отделаться от ощущения, что в чем-то провинилась и ей это не нравилось.
  
   Роландо сидел за своим рабочим столом, буравя магичку хмурым взглядом, размышляя над тем, что поведала ему девушка. Безусловно, это были важные сведения, но пока что Ворон не был уверен в том, что нужно делать, да и нужно ли вовсе. Время медленно ползло, уже наступила глубокая ночь, но верным слугам Императора было не до сна. Глава башни уже не мог припомнить, когда последний раз спал, он держался лишь на зельях да особых заклинаниях, позволяющих ему бодрствовать уже несколько недель. Вот только толку от этого мало, а проблемы все нарастали, сегодняшний день тоже принес отнюдь не приятные сюрпризы. Один рассказ Алисии чего стоит!
  
   - Ты уверена в том, что видела? - наконец, произнес мужчина.
  
   - Да.
  
   - Мертвые не восстают с того света, особенно Вороны, - глава башни говорил тихо спокойно, от его вкрадчивого голоса мурашки пробегали по спине. - Наши тела сжигают дотла, а прах развеивают над океаном, чьи волны разбиваются о Скорбную скалу, на которой стоит наш замок.
  
   - Мне это известно.
  
   - И все же, ты настаиваешь на том, что видела мертвеца.
  
   - Я в состоянии отличить морок от реальности, да и зрение меня не подводит, - сухо ответила Алисия. Девушка знала, что все будет именно так, ведь даже ей было невероятно тяжело поверить в увиденное. Если бы кто-то рассказал ей подобную историю, что она ни за что бы не поверила.
  
   - Знаешь, и все-таки настаиваешь на том, что видела Эрнесто Беспощадного?
  
   - Да, это был он. В обычной одежде, что было весьма непривычно, но все же, он. Я не могла ошибиться. Дело не только во внешности, но и запахе, следам магии, ощущении и мимолетном взгляде. Я ни с кем не могла его перепутать.
  
   - Говоришь так, словно хорошо знала этого палача, - магу не нравилось происходящее, но оставлять эти сведения без внимания нельзя. Они должны действовать решительно и быстро, обеспечивая безопасность столице и Императору. В городе явно что-то происходит - участились странные преступления, с которыми не в состоянии справиться даже опытные Вороны Теневой башни. Появляются темные личности, ходят неприятные слухи, а тут еще мертвецы возвращаются с того света!
  
   - Я знала его достаточно, - на мгновение в глазах магичке проскользнула грусть. Алисия скорбела о смерти Эрнесто, ведь многим обязана этому ворону. Возможно, если бы не вмешательство этого палача, она была бы уже мертва. Несмотря на то, что этот маг был выходцем из Кровавой башни, девушка никогда не боялась его, напротив, восхищалась. Девушка снова и снова вспоминала то, что видела и ощущала, пыталась понять, как возможно, что Эрнесто вернулся. Временами ей казалось, что это все лишь наваждение, но разум понимал, что это не так.
  
   Воспоминания о прошлом навязчиво лезли в голову, заставляя снова и снова анализировать обстоятельства. Могло ли случиться так, что Ворон не погиб, а с почестями похоронили кого-то другого? Нет, это невозможно! Проверки в таких ситуациях всегда тщательные. Да и не стал бы преданный Ворон его Императорского величества исчезать! Но как тогда объяснить то, что произошло, то, что она видела сегодня в городе?! Снова началась мигрень, медленно, но верно расползающаяся по голове.
  
   - Хорошо, мы проверим это, - Роландо перевел взгляд на своего подчиненного. - Отведи её к дознавателям, я хочу убедиться в том, что это не просто слова.
  
   - Но...
  
   - Есть возражения? - голос главы башни был полон холода.
  
   - Нет. Никаких возражений, - полуэльф опустил голову. Все на благо Императора и его интересов, так что не стоит спорить. Да и переживать не стоит, ведь они с Алисией почти не знают друг друга, для него эта магичка лишь обуза, не позволяющая нормально работать. И все же, отдавать девушку в руки дознавателей не хотелось, ведь Арнальдо на собственной шкуре смог узнать, но что способны эти маги
  
   - Вот и хорошо, отведи её, и передай, что я жду отчет в кратчайшие сроки. И не забудь о своей работе. Убийцу необходимо обезвредить и мне плевать как, ты это сделаешь! Понял?
  
   - Да, - полуэльф дал знак напарнице следовать за ним. Он не сомневался в том, что глава башни не забудет о работе и непременно напомнит о деле. Нужно что-то решать с этим маньяком, причем, как можно скорее. Вот только ни улик, ни зацепок все еще нет.
  Черная Тень проводил Воронов задумчивым взглядом - каждый день приносил все больше проблем, нарастающих, словно снежный ком, скатывающийся по склону. Все это звенья одной цепи, все преступления в столице взаимосвязаны, в этом нет никаких сомнений, да и то, что видела Алисия, тоже имеет отношение к происходящему.
  
   - Как же я устал от всего этого, - вздохнул глава башни. Если ничего не изменится вмешательства Главы ордена не избежать и речь пойдет уже не о новичках в Теневой башне и даже не о шпионах, которых Балдассар постоянно подсылает. Здесь можно не только с должностью, но и с жизнью расстаться.
  
  Этаж дознавателей отличался от остальных в башне. С одной стороны, здесь был все тот же длинный коридор, но с другой все было не так. Дверей здесь мало, и большинство из них не открывались настолько долго, что на них уже обосновались пауки, да и сам этаж казался мрачным, слабоосвещенным и заброшенным. Здесь не помешало бы навести порядок, но Алисия понимала, что вряд ли на это кто-то решиться. Даже Вороны бояться дознавателей, а потому без крайней необходимости не совались сюда, и уж точно не станут затевать уборку в этом месте. Что же касается самих дознавателей, то их было слишком мало, всего десяток на всю башню и целую страну.
  
   - Постарайся не сопротивляться, - тихо произнес Арнальдо, замирая около одной из дверей. - Так будет меньше боли. Ты должна понимать, что все это на благо Императора. У нас нет иного пути, только так мы сможем убедиться в правдивости твоих слов.
  
   - Мне не доверят?
  
   - Доверяют, но ты могла не так понять то, что видела.
  
   - Во мне сомневаются, - мрачно усмехнулась девушка, в душе которой начала зарождаться тревога.
  
   - Мы сомневаемся во всех и всем, а твои слова слишком неправдоподобны.
  
   - Я понимаю, - Алисия сдала кулаки, пытаясь таким образом подавить нарастающее раздражение. Орочья кровь постоянно давала о себе знать, делая её характер временами непереносимым. Девушка понимала, что сейчас ей необходимы спокойствие и хладнокровие, но вместо этого начинала злиться.
  
   - Не понимаешь, - поежился Арнальдо. Он, как и другие обитатели баншни не любил находиться на этом этаже, так что его состояние не имело никакого отношения к жалости. - Здесь обитают те, кто выворачивают душу и память наизнанку. Это ждет и тебя.
  
   - Я это учту, - магичка не могла понять, её пытаются запугать или предупредить. В любом случае выбора у нее не было, Черная тень отдал приказ и ей остается лишь подчиниться. Все во имя Императора, если в его интересах убить - она убьет, если он пожелает, чтобы умерла она сама, то и это не станет проблемой. Встреча с дознавателями тоже ради него! Пусть её душу наизнанку, если хотят.
  
   - Тогда иди, а после можешь отдыхать.
  
   Мужчина подтолкнул Алисию к двери, которая неожиданно открылась. Хотя правильней было бы сказать, что она исчезла, открывая перед девушкой путь в черноту. Видимо, подобное должно впечатлять тех, кого доставляют для допроса. Магичка лишь усмехнулась - подобные трюки не пугают её лет с пяти, а потому ей просто сделать шаг в эту пустоту.
  
   - Алисия, - раздался шелестящий голос Вселяющего ужас. - Не думал, что следующая наша встреча произойдет при таких обстоятельствах. Что ж, видимо, такова судьба.
  
   - Нормальные обстоятельства, - скривилась девушка. Голос этого Ворона был просто ужасным, казалось, что если слушать его немного дольше, то уши начнут кровоточить от этого звука. Но что самое неприятное, Алисия не видела говорящего и вообще не понимала, где находится. Это явно какая-то магия, причем, весьма неприятная и раздражающая, действующая на сознание. - Давай перейдем к делу. Не обижайся, но я хочу поскорее с этим покончить!
  
   - Не обижаюсь, для меня это вполне привычно. Да и я сам бы предпочел поскорее покончить с этим делом. Я не люблю, когда меня беспокоят по пустякам, пусть и по приказу Четной Тени.
  
   Прямо перед девушкой появился стул. Это явное приглашение присесть, а потому, не дожидаясь приказа, Алисия устроилась на жестком сидении. Она была готова ко всему, к любой боли - главное, чтобы Вселяющий Ужас уже заткнулся! Как можно жить с таким голосом? На мгновение молодой магичке даже стало жаль этого полукровку. Возможно, ему до безумия хочется поговорить, вот только слушать его никто не станет - это слишком жестокая пытка. Если есть выбор, лучше не общаться с ним вовсе.
  
   - Умница, - насмешливо протянул голос, в нем даже слышалось некое одобрение. - Я загляну в твои воспоминания, так что постарайся расслабиться и не напрягайся, а я взамен обещаю, что не стану трогать те воспоминания, что не нужны для дела. Твои тайны останутся только твоими, Алисия.
  
   - У меня нет тайн, - буркнула девушка, чувствуя, как что-то холодное и неприятное прикасается к её коже, опутывает её тело, сжимает и впивается в нее острыми иглами.
  
   - Тайны есть у всех, иногда, мы даже не подозреваем, что они существуют, временами не догадываемся, что наши знания, стоит бережно ото всех охранять. Расслабься, я просто загляну в сегодняшний день, дальше лезть не стану. Считай, что это знак моего хорошего расположения к тебе. Другим, так сильно не повезло.
  
   Алисия лишь сильнее стиснула зубы, боль пока что была слабой, но весьма неприятной. Она все нарастала, пульсировала, поглощала все тело, девушке казалось, что её в прямом смысле этого слова выворачивают наизнанку, и тело и душу. Медленно, мучительно, жгуче - магичка не могла описать свои ощущения, она лишь надеялась на то, что это долго не продлиться. Боль была всюду, а воспоминания о сегодняшнем дне снова и снова мелькали в голове. Не только о сегодняшнем, но и о других. Алисия была неспособна это контролировать или противиться воле дознавателя, а тот продолжал копошиться в её сознании, заставляя мозг плавиться и кипеть. Девушка хотела закричать, но что-то не позволяло ей сделать это, она лишь открывала рот, но из него не вырывалось ни одного звука. И это хорошее расположение? Что ж, видимо, ей действительно повезло! Магичка держалась из последних сил, она не может проявить слабость или страх, это не достойно Ворона! Она должна доказать, что не напрасно на нее потратили пятьдесят лет в замке ордена! Любую боль можно вынести с честью! Даже такую, что поглотила и тело, и сознание.
  
  ***
  
  Вокруг темно и холодно, кажется, что ее вывернули наизнанку и забыли вернуть в нормальное состояние. Голова раскалывалась и, казалось, что мозг стал жидким и теперь плещется в черепной коробке. Что-то внутри булькало, во рту появился неприятный привкус крови. Похоже, она так сильно пыталась сдержать рвущийся наружу крик, что прокусила губу насквозь. Проклятые клыки! От них столько проблем! Но без них точно будет тоскливо и неудобно.
  
   - Уже все, - Вселяющий ужас стоял совсем рядом, но не приближался, он даже старался не говорить, давая Алисии прийти в себя.
  
   - Это радует, - язык вязало, словно она съела хурму, а сам язык распух и с трудом помещается во рту. Мерзко! Так она ощущала себя лишь один раз в жизни, когда Эрнесто Беспощадный затащил её в захудалый трактир и напоил гномьим элем. Она и до этого пила спиртное, приходилось, но не в таком количестве и не такого мерзкого качества. На следующее утро у нее было точно такое же состояние, а вот Эрнесто был полон сил и бодрости, хотя и выпил в три раза больше нее.
  
   Девушка слегка приоткрыла глаз. Как же хорошо, что в помещении полумрак! Взгляд ничто не режет, ничто не кажется, непростительно ярким и омерзительно насыщенным.
  
   - Держи, - дознаватель протянул магичке кусок чистой шелковой ткани и исцеляющее зелье. - Обычно, тем, кто сюда попадают, подобное не предлагают.
  
   - Не сомневаюсь, - сипло ответила Алисия, отмечая, что её уже не так сильно раздражает голос Вселяющего ужаса. Он был все еще до омерзительного противным, от него все еще хотелось не то почесаться, не то выбросится в окно, но эти чувства стали на толику меньше. - Ты не переживай, на мне все быстро заживает. Как-никак орочья кровь.
  
   - Говоришь об этом с гордостью.
  
   - Мне всегда ставят это в укор, а я не вижу ничего дурного в своем происхождении, - на душе было как-то пусто, а мысли так и норовили разбежаться в разные стороны. - Ты видел то же, что и я? Ты видел его?
  
   - Я не должен перед тобой отчитываться.
  
   - Не должен, - подтвердила девушка, продолжая буравить взглядом ворона. Хотя какой в этом смысл? Сейчас она выглядит скорее уж жалко, чем внушительно. Ее магия другая, она как разрушительная волна, сметающая все вокруг, она не так ужасающая, как сила дознавателя.
  
   - Я видел твоего мертвеца и могу подтвердить, что ты веришь в то, что это Эрнесто Беспощадный.
  
   - А что ты? - Алисия принялась обрабатывать рану на губе. Пройдет всего пару дней и от нее останется лишь маленький шрам, а после и от него следа не останется. Благодаря матери у нее ускоренная регенерация, так что ей стоит гордиться орочьей кровью, текущей в её жилах.
  
   - Я не делаю выводов. Я лишь вижу чужими глазами, ощущаю чужие эмоции, этого вполне достаточно. Я изложу главе башни факты, те, что знаешь ты и те, на которые не обратила внимание. Решение будет принимать он - это его обязанность, - сухо ответил Вселяющий ужас. - А теперь иди. Тебе стоит отдохнуть и набраться сил перед завтрашним днем, - мужчина подошел к небольшому аккуратному шкафчику, из недр которого извлек небольшой пузырек. - Это тоже тебе.
  
   - Зачем? - девушке с трудом удалось подняться на ноги. Ее мутило, качало, а перед глазами все плыло. Да уж, теперь она начинала понимать, почему дознавателей недолюбливают. Они и внешне, судя по всему, не красавцы, голоса у них мерзкие, так еще и магия отвратительная. От нее остается дурное послевкусие и желание помыться.
  
   - Твоя воля сильна, пришлось с ней повозиться. К тому же, мне было нужно больше информации о твоем знакомом, так что я слегка задел твои особо чувствительные участки памяти. Это зелье поможет тебе успокоиться в случае необходимости.
  
   - И каковы же последствия? - Алисия быстро спрятала флакончик. Не стоит отказываться от подобных подарков, ведь их делают неслучайные люди и не просто так. Наверное, ей стоило бы разозлиться на Вселяющего ужас, но сил на это не было, да и желания что-либо делать тоже. Она все еще вывернута наизнанку и это омерзительно.
  
   - Память хранит много секретов, даже от нас самих. В её глубинах есть бесконечное количество информации, все, что мы видели, слышали и ощущали с момента рождения, - начал пояснять Ворон. Он и рад был бы промолчать, не изводить морщащуюся от его голоса Алисию, но в двух словах на её вопрос не ответить. К тому же, даже ему иногда хочется поговорить, осознавая, что его слушают. Тяжело, когда собственная магия в тягость, но ничего уже не изменить. - Ты можешь не помнить, что видела, в тот момент, когда выбралась из утробы матери, но твоя память сохранила это. Каждый миг твоего бытия. Теперь, это может начать всплывать наружу. Во снах, в резких вспышках воспоминаний...в галлюцинациях. Всего пару дней, но успокоительное тебе точно потребуется.
  
   - Ну, спасибо, что ли, - девушка поплелась куда-то вперед, не особо понимая, куда идет.
  
   - Ориентация в пространстве тоже нарушена, - констатировал факт Ворон. - Повернись на сорок пять градусов и иди. За дверью тебя уже ждут, так что до своей комнаты доберешься без проблем.
  
   Алисия ничего не ответила, просто сделала то, что ей сказали. Ей мысли все еще путались и категорически отказывались собираться в кучку, разбегались в сторону, словно напуганные светом тараканы, но даже в таком состоянии девушка осознавала, что опытный дознаватель не мог случайно задеть чувствительные участки её памяти. Ему это зачем-то нужно... Возможно после она об этом подумает, а может, нет... Магичка не была уверена в том, что стоит пытаться что-то понять. В конце концов, все Вороны служат на благо Императора, если они что-то делают, значит, так нужно.
  
  ***
  
   - Такая маленькая, - измученный женский голос казался невероятно родным и успокаивающим, даже, несмотря на то, что был похож на рычание. - Слишком маленькая для орка, любой поймет, кто она.
  
   Алисия ощутила острую боль в плече, казалось, что кто-то впился в него острыми зубами. Пронзительный крик вырвался из её горла, и только теперь девушка поняла, что это плачь младенца, а она сама очутилась в теле новорожденного ребенка. Она все сидела, слышала, понимала, но была не в состоянии контролировать происходящее.
  
   - Вот так, теперь я признала тебя, но остаться с тобой не смогу. Вождь убьет и тебя и меня, если узнает... Пусть лучше думают, что духи забрали тебя.
  
   Алисия увидела перед собой лицо орчихи, самой настоящей, без примеси чужой крови. Это абсолютно точно была её мать, смотрящая на нее с непонятной печалью и тоской. На удивление орчиха довольно-таки хорошо изъяснялась, словно много говорить для нее было не в новинку. Странно, ведь орки не очень-то разговорчивы, а из-за особенностей строения челюсти и торчащих клыков их речь была невнятной и нечленораздельной. Женщина надела на шею новорожденного, перепачканного кровью ребенка подвеску из простого кожаного шнура и пожелтевшего клыка. Алисия сразу узнала его, ведь частенько любовалась этим украшением, что было для нее дороже любых самоцветов.
  
   - Я отнесу её в замок, - послышался холодный мужской голос.
  
   Теперь магичка в теле младенца увидела рыжеволосого эльфа, вот только он не казался слишком уж женственным и изящным. Даже удивительно, что такие бывают в природе, но, что еще более удивительно, так это то, что мужчина не смотрел на нее с брезгливостью. Несмотря на весь холод его льдистых, бледно-серых глаз, во взгляде эльфа не было отвращения ни по отношению к орчихе, ни по отношению к ребенку полукровке.
  
   - Да, мы знали, что так будет, - ответила женщина, передавая дочь мужчине. - Моя часть договора исполнена, твоя тоже, нас больше ничто не связывает.
  
   - Ты справишься? - сухо поинтересовался эльф, закутывая девочку в свой плащ. В это самое мгновение Алисия ощутила приятный аромат хвои, смешанный с грозовой свежестью - запах отца.
  
   - Да, скажу, что духи забрали мою дочь, решив, что она слишком слаба. Муж не расстроится, ведь ему нужен сын, - ответила орчиха. - Дети часто умирают. По тем, кто не способен выжить, никто не плачет. Иди, и будь осторожен. Орки не любят эльфов, шастающих по нашим степям.
  
   - Говоришь так, словно волнуешься за меня.
  
   - Ты не так плох, как другие, - безразлично ответила орчиха, в её голосе не было ни сожаления, ни злости, ни нежности. Она словно говорила с кем-то чужим, а не с отцом своего ребенка.
  
   - Прощай.
  
   - Прощай, - голос женщины был почти не слышан.
  
   Алисия понимала, что её уносят, что ей это не нравится, об этом говорил её надрывный крик, который никого не трогал. Новорожденную девочку ждала участь всех полукровок - оказаться в замке на Скорбной скале. И хорошо, что так, ведь её могли убить, бросить умирать на холоде в ночи. Ребенок продолжал плакать, требовать справедливости и материнского молока, но судьба жестока, будущего Ворона ждала иная участь.
  
  ***
  
   Алисия открыла глаза, осознавая, что она находится в Теневой башне, в выделенной ей комнатушке. В теле была неприятная слабость, а голова слегка кружилась, казалось, что она все еще ощущает запах хвои и грозы, тепло исходящее, от мужчины, что был, судя по всему, её отцом. Это было последнее, что она ощутила в своем сне-воспоминании. Её родители были друг с другом добровольно, хотя, благоразумно скрывали свою связь. Не удивительно, ни орки, ни эльфы не одобрили бы подобного, особенно если учесть, что женщина была замужем.
  
   - Вот уж не думала, что подобное можно вспомнить, - девушка достала потрепанный кожаный шнурок с клыком. Это, действительно, подарок матери, орчиха, подарившая ей жизнь, не просто родила её, но и признала. Это не вызвало в душе магички никакого отклика, а само воспоминание, казалось бесполезным. Лучше бы что-то другое всплыло в её памяти, что-то, что помогло бы выполнению её задания или пониманию того, как мертвец мог ожить и ходить по улицам столицы, как ни в чем ни бывало. Одно Алисия могла сейчас сказать с уверенностью - она не дитя любви. Здесь что-то другое... Какой-то договор. Интересно, какой? Хотя, стоит ли об этом рассуждать? Она не собирается искать родителей, а на их планы ей глубоко наплевать. Для нее существует лишь Император, человек благодаря которому она имеет все, что нужно. Её семья - Имперские Вороны, так было и будет всегда.
  
   Магичка поднялась на ноги и направилась к небольшому медному тазику с ледяной водой. Еще слишком рано, но уснуть снова она точно не сможет, так что, стоит привести себя в порядок, выпить успокоительное и заняться делом. Было бы неплохо прогуляться по тихому, еще спящему городу, попытаться запомнить хитросплетение его улиц и переулков, попытаться привыкнуть к столице, а заодно подумать о том, что делать дальше и развеется. Она все еще была убеждена, что убийства связаны с ювелиром и его лавкой, так что, можно забраться туда и осмотреться там, но уже без хозяина.
  
   Неплохой план, но что намного важнее вполне осуществимый. В любом случае, сидеть без дела она не собиралась.
  
  
  Приступаем к выполнению плана
  
   В столовой было тихо и спокойно, ни души, а все от того, что время завтрака давно прошло, а до обеда было еще далеко. Все Вороны Теневой башни занимались своими делами, так что Алисии пришлось есть в полном одиночестве. Это было немного грустно, ведь тишина угнетала и давила, была непривычной для девушки, но в то же время она отмечала, что в одиночестве были и свои плюсы, ведь никто не мешал и можно было занять любое приглянувшееся место. Увы, это было единственным преимуществом, ведь остывшие остатки и без того, не самой вкусной еды, не самое лучше, что может быть.
  
   - И почему только у меня такое ощущение, что день будет отвратительным? - магичка ощущала себя весьма странно, но вот что послужило этому причиной: воздействие дознавателя, странный сон-воспоминание или само дело и странные камни, слишком красивые и идеальные для того, чтобы быть настоящими.
  
   Алисия твердо осознавала, что Теневая башня не для нее, здесь все её сдерживает и сковывает, не дает проявить свою мощь. Её готовили к иному, но здесь все её способности не нужны, да и само расследования были непонятны девушке. Слишком сложно... В Грозовой Башне, все ясно и понятно - у тебя есть обязанности, ежедневные дела: тренировки, служба в дозоре, постоянные задания Императора и главы Башни. А здесь? Алисия была предоставлена сама себе, никто не говорил ей, что делать, не давал график дежурств и занятий. А сегодня даже Арландо не появлялся, словно решил сделать вид, что новой напарнице нет вовсе. И что ей делать? Самой идти в его кабинет? А если его там нет? И что с её допросом? Какие выводы Черная Тень сделал из воспоминаний, которые Вселяющий ужас вытащил из головы вороненка? Нет. Идти и спрашивать напрямую нельзя. Алисия прекрасно понимала, где её место и какого положение в иерархии Имперских Воронов. Ей не положено задавать вопросы. Идти искать напарника тоже не стоит, но уже по другой причине. Девушке не очень-то хотелось общаться с этим полукровкой и снова выслушивать, что она ни на что не годна. К тому же, никто не говорил ей, что она должна ходить за этим вороном, как приклеенная.
  
   Решительно отодвинув от себя поднос с пустыми тарелками, Алисия поднялась на ноги. У нее есть собственный план, вот его она и будет воплощать в жизнь, заодно и с городом познакомиться поближе. Пусть это неприятно, но полезно, к тому же, всегда есть шанс увидеть что-то интересное, ну, или кого-то, что более желательно.
  
   Стремительно спускаясь по лестнице, девушка размышляла о восставшем из мертвых мертвеце, убеждала себя в том, что в первую очередь должна думать об убийствах, ведь именно это ей поручили. Получалось это у не очень хорошо, и как следствие, снова начала подступать ноющая мигрень.
  
   - Куда собралась? - раздался зычный голос стража башни. Полудемон, нагло преградил девушке путь, но при этом не проявлял агрессии и даже не задерживал её, Рафаэля вполне можно было обойти при желании.
  
   - Я думала, что ты должен следить за приходящими, а не наоборот, - Алисия замерла на месте.
  
   - Я должен следить за всем, что происходит в башне, - Каменная стена сложил руки на груди. - Так куда ты собралась?
  
   - В город, - спокойно ответила магичка. - Или тебе нужно более конкретная информация? Увы, с адресом у нас проблемы, я пока с трудом ориентируюсь в столице, да и карту не приобрела.
  
   - Меня больше интересует, зачем ты покидаешь башню? - страж выудил из-за пояса книгу и перо, демонстрируя, что собирается тщательнейшим образом записать.
  
   - Тогда так и стоило спрашивать, - Алисия с трудом подавила улыбку. Эта груда мышц смотрелась весьма нелепо с книгой и маленьким пером. Казалось, что он в принципе, не должен уметь ни читать, ни писать, но внешность оказалась обманчивой. - Я вообще заметила, что в Теневой башне, часто задают неправильные вопросы.
  
   - Хорошо, зачем? - спокойно ответил полудемон. Казалось, неприятное замечание новенькой вообще его не волновало, что было удивительно учитывая, насколько горячим и неудержимым нравом нападают демоны и те, в чьих жилах течет хотя бы половина их крови. Любое слово или взгляд они воспринимали, как оскорбление. Но Рафаэль был не таким, он сохранял спокойствие.
  
   - Хочу прогуляться, осмотреться, навестить подозреваемого.
  
   - Одна?
  
   - Без понятия, где мой напарник, так что да.
  
   - Ты его хотя бы искала? - страж что-то быстро писал, при этом не выказывая никакой заинтересованности.
  
   - А должна?
  
   - Это тебе знать положено, а не мне, - Каменная стена отошел в сторону. Он свою задачу выполнил, остальное его не касается. Главное точно зафиксировать, кто, куда и зачем ушел и когда вернулся, а заодно выпроваживать непрошеных гостей. Последние, хотя появляются и не часто, но зато проблем доставляют массу.
  
   - Значит, не должна, - накинув на голову черный капюшон плаща, украшенного иссиня-черными перьями, магичка все-таки вышла из башни.
  
   Она не умела быть незаметной, не обладала навыками, необходимыми для скрытного проникновения, но зато у нее хорошо была развита интуиция. К тому же, в проверке её гипотез Арнальдо ей не помощник, ведь мужчина полагается на опыт, знания и анализ собранных материалов и доказательств, как его и учили. Алисию же обучали иначе, давая понять, что нутру нужно доверять всегда, оно никогда не обманет. В этом есть смысл в бою, на войне... И здесь от интуиции тоже будет толк. Девушка верила в это, а потому решительно направлялась к своей цели.
  
  Город шумел и гудел, казался странным живым существом, внутри которого по какой-то причине обитают люди. Жители столицы были заняты своими обычными делами: кто-то праздным бездельем, кто-то работой, а некоторые незаконными делишками. Алисию безумно раздражал этот муравейник с его нескончаемым бурлением кипением и мельтешением, а потому магичка старалась поскорее достигнуть ювелирной лавки, которую до сих пор считала подозрительной. Пускай, это просто ни на чем не основанная интуиция, но девушка не привыкла в себе сомневаться. Когда ты на поле боя, решение нужно принимать быстро и ни о чем не сожалеть, так почем здесь должно быть иначе?
  
   Алисия незаметно для себя все ускоряла шаг, практически срываясь на бег. Столица давила на нее, довлела и угнетала, казалось настоящим склепом. Магичка не любила все эти каменные нагромождения, именуемые домами, ей больше по душе были степи и леса, ощущение тишины, умиротворения и свободы. Внезапно, краем глаза зацепилась за нечто необычное, вынуждающее её остановится. Это было яркое пятно, которое становилось все более четким, теперь девушка могла разглядеть то, что привлекло её.
  
   Прямо посреди толпы стоял эльф, почти полностью скрытый под темно-зеленым шерстяным плащом. Он явно был одет не по погоде, но вовсе не это заставило Алисию остановиться, а то, что мужчина, стоя посреди толпы, проходящей прямо сквозь него, пристально смотрел на саму магичку, словно ожидая от нее каких-то действий. Если присмотреться, то можно было разглядеть пряли золотисто-рыжих волос, выбивающихся из-под капюшона. Совсем такие, как у самой Алисии. Это был тот самый мужчина, что забрал её у матери - отец.
  
   Но что он делает здесь? Почему смотрит на нее, с такой укоризной, словно она не оправдала его надежд? Разве он имеет на это право?
  
   Сильный толчок в спину от пробегающего мимо горожанина заставил девушку вздрогнуть и прийти в себя. Морок рассеялся, и никакого эльфа уже не было видно.
  
   - А вот и обещанные видения и галлюцинации подоспели, - поморщилась магичка.
  Ей нужно быть внимательней и отделять видения от реальности. Её этому учили, так что все, что нужно, это собраться и взять себя в руки. Да и об успокоительном забывать не стоит - в её положении это очень полезная вещица. Алисия тряхнула головой и продолжила свой путь, но на этот раз без спешки, в её состоянии не стоит торопиться.
  
   Интересно, почему она вспоминает именно эти моменты? Она не видела родителей будучи в сознательном возрасте, никогда не сожалела о своей судьбе, ведь понимала, что не может рассчитывать на любовь и понимание, на обычное принятие себя. Слова матери, услышанные во сне лишь подтверждение этому. Чем больше магичка размышляла над произошедшем, тем больше злилась на Вселяющего ужас. Он слишком глубоко забрался в пучины её памяти, затронул то, что не стоило ворошить. А ведь обещал, что не станет этого делать.
  
   Никому нельзя верить!
  
   Хотя... Стоит ли злиться по этом поводу, она ведь ничего не могла изменить, а приказы не обсуждаются. Такова судьба каждого Имперского Ворона - безграничное подчинение. Нужно перестать об этом думать. У нее есть дела более важные - покончить с убийствами странного любителя чужих глаз.
  
   А вот и лавка! Наконец-то, удалось добраться до нее. Сегодня здесь настоящее столпотворение - городские красотки и их покровители, просто те, кто способен позволить себе дорогую покупку толпились входа, толкаясь, ругаясь похуже портовых грузчиков и солдатни.
  
   - Что же тут происходит? - Алисия замерла на почтительном расстоянии. Связываться с этой толпой не хотелось, ведь она могла и не сдержаться и покалечить кого-нибудь, особо нервного и не понимающего от кого нужно держаться подальше.
  
   Девушка, укрывшись в тени одного из домов, внимательно вслушивалась в гомон посетителей ювелирной лавки и просто пробегающих мимо людей, пытаясь вычленить полезную информацию. Благо, что наследственность у нее для этого занятия хорошая, ведь, что орки, что эльфы обладают отменным слухом.
  
   Удлиненные уши магички слегка подергивались, шевелились, словно пытаясь повернуться в том направлении, откуда исходит что-то интересное. До чего же трудно! Неужели нельзя говорить по существу? Что мужчины, что женщины трещали без умолку. И все же, даже в этом бессвязном шуме Алисия сумела слышать кое-что интересное для себя. Оказывается, через месяц в столице будет грандиозный праздник, который устраивает лично Император. Поговаривали, что правитель намерен лично выйти к народу и веселиться с простыми людьми. Именно это новость взбудоражила общественность. Это поистине значительное событие заставило горожан выстраиваться в очереди к портным, сапожникам и ювелирам, скупать все, что только можно. Все мечтали столкнуться с венценосной особой, а некоторые особо мечтательные красавицы и вовсе были уверены, что смогут покорить сердце молодого императора.
  
   Смешно. Но люди верят в сказки, и не только люди, это свойственно многим народам.
  
  Магичка, сложив руки на груди, облокотилась о стену дома. Похоже, ей придется задержаться в городе. Что ж, все к лучшему. Забираться в лавку стоит в темноте, а не при свете дня, на глазах свидетелей. К тому же, стоит понаблюдать за подозрительной лавкой, а заодно все еще раз продумать, да и быть в курсе местных слухов тоже может оказаться весьма полезно для дела.
  
  ***
  
  В это же время в Теневой башне
  
   Арнальдо понятия не имел, что делать с порученным ему делом. У него не было никаких зацепок, а преступник был неуловим настолько, что казалось, что он всесилен. Никаких следов и улик, никаких предположений и свидетелей. Даже дознаватели и алхимики лишь разводили руками, не зная, как помочь Ворону. В этом деле не обошлось без магии, но кто мог пойти на преступление и ради чего? Основная доля магов на континенте приходится на Орден Имперских Воронов, остальная делится между эльфами и людьми, иногда встречается искра таланта и у других рас, но уже реже. Есть, конечно, еще демоны, но их сила в ином, да и не действуют они так аккуратно. Это дело сводило с ума мужчину, не давало спокойно спать, да и начальство постоянно требовало отчета и результатов. А откуда ему взяться, этому результату? А тут ещё Алисия со своими галлюцинациями и мертвецами!
  
   Дверь кабинета Ворона бесшумно открылась, и на пороге появился Вселяющий ужас. Дознаватели редко появлялись на других этажах башни, еще реже они выходили в город. Все это заставило полуэльфа напрячься и заволноваться. Неспроста это все!
  
   - Ну, что у нас плохого?
  
   - Почему сразу плохого? - Вселяющий ужас, не дожидаясь приглашения, которого все равно не будет уселся на свободный стул.
  
   - Ты по другой причине не заявился бы, - Арнальдо слегка поморщился. Голос его коллеги Ворона был омерзительным, он причинял практически физическую боль, не говоря уже о том, что вызывал головную боль. - Давай сразу к делу.
  
   - Давай, меня это вполне устраивает, - Вселяющий ужас умолк, словно подбирая нужные слова, еще раз размышляя, стоит ли что-то говорить вообще. Хотя, с другой стороны, он уже потратил время и силы на то, чтобы спуститься, так что не стоит сомневаться. - Алисия. Присмотри за ней.
  
   - Ты что-то нашел в её памяти?
  
   - А восставшего из мертвых мертвеца тебе не достаточно? Тот, чей прах развеян над морем, не должен ходить среди живых.
  
   - Так это правда?
  
   - Да, но дело не только в этом. Её память полна интересных мгновений. Они вкусные, сочные, яркие, будь на то моя воля, я бы с удовольствием выпил их до дна, до последней капли, - шелестящий голос дознавателя был полон неги и пугающего желания. Очередное доказательство того, что он порождение монстра, противоестественной связи, от которой даже у повидавших многое обитателей замка на Скорбной скале и семи башен волосы вставали дыбом от ужаса и непонимания.
  
   - Говори прямо, в чем дело? - только этого ему не хватало! Мало ему проблем, так еще другие появляются! За что ему это? Он явно чем-то прогневил богов и начальство!
  
   - В предназначении, в планах других и странном договоре между орчихой и эльфом из Дома Осени, в её характере и упрямстве, в том, что её нет в башне, а её память так и не стабилизировалась. Это моя ошибка, но удержаться было сложно, зачастую мне приходится есть всякую мерзость, а тут такой деликатес...
  
   - Я тебя понял, - Арнальдо нехотя поднялся на ноги. Не будет ему покоя! Да и Вселяющий ужас совсем не помогает, говорит загадками и намеками, полагая, что этого вполне достаточно. Вот только, это не всегда так! Как же все это бесит! - Куда она направилась?
  
   - Без понятия, этого не было в её воспоминаниях.
  
   Ворон раздраженно заскрежетал зубами. Мало того, что ему приходится общаться с Вселяющим ужас, слушать его омерзительный голос, так ему еще и поручения дают! Так он и знал, что от Алисии будут одни проблемы! Несущей Смерть нечего делать в Теневой башне! И все же, полуэльф направился к дверям, ведь он несет ответственность за проблемную новенькую.
  
   Что же касается дознавателя, он так и остался сидеть на стуле в чужом кабинете. Двигаться и куда-то идти абсолютно не хотелось, к тому же на него нахлынули размышления. Вселяющий ужас снова и снова анализировал те фрагменты воспоминаний, которые ему удалось подсмотреть в чужой памяти. Алисия была вкусной, пробуждала зверский аппетит, желание снова попробовать её воспоминания и мысли. Самое занимательное в этом было то, что девушка не помнила все то, что привлекало дознавателя. Это были далекие видения, которые не могли стать осознанными воспоминаниями, но они имели важное значение для становления личности в целом. То, что ему удалось узнать, было весьма занятным и пробуждало интерес. Давненько с ним подобного не случалось и это не удивительно, ведь обычно ему приходится пробовать воспоминания весьма сомнительных личностей - скучных, неинтересных, пустых и мелочных. Так можно вполне войти во вкус и начать выбираться в город. А почему бы нет? Это у него в крови!
  
   - Что-то происходит... Уже давно, - Вселяющий ужас устало поднялся со своего места и поплелся к выходу. Ему стоит вернуться на свой этаж, там намного спокойней и уютней, никто не будет ему мешать. К тому же можно будет спокойно поговорить самому с собой. Его звук собственного голоса не сильно-то раздражает, он вполне может его слышать. - Это началось не с появлением Алисии, она всего лишь звено в цепочке событий. Занятно... Весьма занятно...
  
   Вселяющий ужас, многое увидел и почувствовал, вот только рассказать обо всем главе башни Ворон не торопился. Почему? Он и сам не знал ответа на этот вопрос. Возможно, его преданность главе ордена и Императору не так уж велика? Мужчина не сбрасывал этот вариант со счетов, хотя и не был убежден в этом. Ему было интересно наблюдать за происходящим, ощущать власть знаний, иметь возможность выбора... Выбор? Обычно Вороны об этом не задумываются...
  
  ***
  
   Оказывается, наблюдать за мельтешением в городе очень даже интересно и занятно. Люди, эльфы, гномы и прочие личности, снующие туда-сюда, представляли собой весьма занятное сборище. Они отличались от Имперских Воронов, чем больше Алисия наблюдала за ними, тем отчетливей было это осознание. Хотя, если задуматься, то Вороны из разных башен тоже не похожи друг на друга. У них разная жизнь, разные задачи и понимание своей роли, да и в самих башнях царят различные порядки. Полукровки Теневой Башни одни из самых свободных в этом смысле, хотя и им не сравнится с теми, кто служит в Башне Странствий.
  
   Девушка тяжело вздохнула - странные думы последнее время посещают её голову. Не сказать, что это плохо, но и хорошего тоже ничего нет. Даже ей самой начинает казаться, что в её душе и голове зародились сомнения. Это непозволительно! Алисия ругала саму себя, пыталась понять, что же её тревожит и как с этим бороться, стоит ли это делать. Магичка отчетливо осознавала, что пытается понять, где же её место в жизни. Глупое и бесполезное занятие, ведь права выбора у нее нет, и никогда не будет. Глава Ордена не станет спрашивать, что хочется глупому вороненку, он примет решение самостоятельно. Алисия осознавала, что боится этого решения, боится оказаться там, где не сможет служить Императору, там, где каждый день будет каторгой и мучением. Такое иногда случается, ей уже доводилось видеть подобное.
  
   Страх не должен сопровождать Имперского Ворона, он недопустим и опасен, ведь может пошатнуть основы Империи. Девушка ощущала себя предательницей и от того на душе становилось окончательно тошно и беспросветно.
  
   За собственными мыслями и наблюдением за лавкой время пролетело незаметно, на город опустились мягкие сумерки, а улицы опустели. Редкие прохожие еще сновали туда-сюда, спеша по своим незавершенным делам, но город уже стих. Вот и замечательно! Теперь можно забраться в лавку и осмотреться. Забавно, она вполне могла бы воспользоваться служебным положением и магией, разогнать всех и давно уже осмотреть лавку, но все же, не поступила так. Интуиция подсказывала Алисии, что нельзя действовать в лоб, а раз так, то стоит сдерживать бурлящую орочью кровь.
  
   Девушка бесшумно шмыгнула к лавке. Двери были уже заперты, окна наглухо закрыты, а из самого дома не доносилось ни единого звука. Странно. Хозяин никуда не уходил, для сна еще слишком рано, тогда, почему так тихо? Тишина раздражала, неприятно резала слух, была предвестником чего-то нехорошего. Магичка давно поняла, что перед битвой или нападением всегда пронзительно тихо. Оттого-то Вороны Грозовой Башни предпочитают шум, крики и громогласные раскаты хохота и брани.
  
   Не церемонясь, Алисия просто выбила дверь, срывая её с петель. Благо, что физических сил для этого у нее было предостаточно, вот только как теперь быть со скрытностью? Шум поднялся такой, что, наверняка, все обитатели дома, если и спали, то проснулись, а если нет, то мчатся, либо за городской стражей, либо сами намерены поймать грабителей. Девушка мысленно отругала себя - если уж она придумывает план, то нужно потрудиться и следовать ему. Думать! Она должна думать, контролировать себя и осознавать, что ошибка будет дорого ей стоить. Магичка замерла на пороге, подергивая ушами, пытаясь уловить малейшие звуки, предупреждающие об угрозе. Тишина. Мертвая тишина была всюду.
  
   - Не к добру это, - Алисия направилась к витринам, где еще недавно было множество украшений, созданных молодым перспективным ювелиром, что уже умудрился стать настоящей сенсацией. Если верить слухам, которые сегодня девушке довелось услышать в толпе, сам Император пожелал оценить творения мастера. Возможно, это только слухи, но слухи не рождаются на пустом месте. И это еще один повод для того, чтобы начать действовать решительно - жизнь Императора может оказаться в опасности.
  
   Девушка прошла в торговый зал. Здесь ничего не изменилось, было все так же чисто и аккуратно, разве что прибавилось запахов, что еще не выветрились после многочисленных покупателей и просто решивших поглазеть на красоту. Украшения покоились на своих местах, дожидались своих новых владельцев, приковывали к себе взгляд, пробуждая алчность и желание присвоить себе эту красоту. Ничего подозрительного или необычного и все же... Алисия уставилась на одно из украшений - подвеску с крупным идеально крупным изумрудом, напоминавшим своим оттенком нежную весеннюю траву. Камень завораживал, увлекал в свои глубины, где горел небольшой трепещущий огонек. Он был не виден тем, кто не обладает магией, не знает природы и сущности вещей, но наделял украшение особой привлекательностью. Это действовало на подсознательном уровне и не поддавалось контролю. И как она только не заметила этого раньше?! Почему более опытный Арнальдо не увидел этой весьма важной мелочи, которая могла многое изменить? Взгляд магички метнулся к соседнему камню, в нем жизненного огня уже не было, а вот в другом камне, что лежал в сторонке, этот свет все еще присутствовал, хотя уже и затухал. Вот в чем дело! Этого огня не было в тех камнях, которые они видели, когда приходили в лавку. Сердце забилось чуточку быстрее, а царящая вокруг тишина продолжала действовать на нервы.
  
   - Алхимия? - девушка подалась вперед, тянясь рукой к одному из украшений, чтобы прочувствовать энергетику, исходящую от него.
  
   Алхимия была весьма сложной в применении и изучении отраслью магии, мало кто из Воронов мог её освоить, это удавалось лишь тем, кто обладал большим даром и умом. Алхимия требовала точности, твердой руки, обширных знаний, точного расчета, умения все держать под контролем и анализировать, а еще быстроты реакции и авантюризма. Камень, который Алисия держала в руках, совершенно точно был порождением алхимии, что соединила материю и дух.
  
   В голове магички появилась какая-то пока что еще не сформировавшаяся, но уже неприятно зудящая мысль. Оставалось лишь ухватиться за нее и вытащить на поверхность, понять, наконец-то, что происходит.
  
  Чутье снова не подвело Алисию. Сначала она услышала звук приближающихся шагов, сердцебиение и чужое дыхание, затем появился знакомый запах, девушка буквально кожей ощущала своего напарника, без которого превосходно провела целый день. Арнальдо все ближе и явно недоволен, его эмоции прямо-таки рвутся наружу, вызывая неприятную дрожь. И все же, несмотря на состояние напарника и свое собственное, магичка вздохнула с облегчением - она больше ни одна и, учитывая обстоятельства, это было весьма кстати. Девушке не хватала опыта и знаний для того, чтобы во всем разобраться и принять верное решение. Нужно было действовать и действовать решительно, устранив угрозу раз и навсегда. Но как это сделать и кто настоящий враг: ювелир или его поставщик, а может, кто-то еще. Магичка склонялась ко второму варианту, хотя проще было бы убить обоих. А что? Это вариант, который бы сразу решил все проблемы. В черных глазах загорелся опасный огонек, а рука сама потянулась к тесаку, который Алисия всегда носила с собой. Даже магия не потребуется, достаточно будет просто применить грубую силу - все, как она любит и умеет. Зачем все эти правила и сложности? Это не по ней... Проблемы нужно решать жестко и без сомнений.
  
   - Что ты здесь забыла?! - зашипел появившийся полуэльф, прожигая спину Алисии злобным взглядом. Как же хочется придушить этого глупого, только что оперившегося вороненка, не способного думать головой. Хорошо еще, что он догадался, где её искать! - Наше положение многое позволяет, но и ко многому обязывает! Мы не должны врываться без веских причин в дома и лавки, мы служим в Теневой башне, а не в Призрачной! Что ты вообще...
  
   - Посмотри, - девушка не собиралась слушать ворчание напарника, а потому просто протянула ему украшение, в котором был жизненный блеск. Арнальдо тоже одарен, так что все поймет и сам, достаточно подсказать ему, в каком направлении думать. - Здесь полно таких камней, хотя некоторые уже опустели и угасли. Это секрет успеха местного ювелира, а вовсе не уникальный талант.
  
   - Что? - мужчина опустил непонимающий взгляд на украшение. Совсем не такую реакцию он ожидал от Алисии. Девушка была спокойна, задумчива и явно чем-то озадачена и даже зла.
  
   - Эти камни вне всяких сомнений результат алхимии, поэтому они такие идеальные, так завораживают и приковывают взгляд. Каждое украшение, созданное руками, Маттео наделено особой магической силой. Возможно, это сделано для того, чтобы разбогатеть, может, еще для чего-то, это уже не имеет значения.
  
   - И что с того? Это не повод считать нашего ювелира убийцей и без приглашения вваливаться в его дом! Магия не под запретом, ею может пользоваться любой, кто захочет и способен на это.
  
   Арнальдо внимательнейшим образом изучал камень. Глубина его цвета, огранка, размер - все было уникальным, камень приковывал взгляд, завораживал, звал в свои глубины, а огонек внутри, казался живым. Неудивительно, ведь алхимия соединяет живое и неживое, превращая одно в другое. - Хотя это повод задуматься о том, кто их создал... И из чего, - ворон поднес украшение ближе к глазам, замечая, что огранка у камня необычная, изначально камень был идеально круглым!.. Неужели? Это казалось невероятным, но кажется они, наконец, нашли зацепку! Точнее не они, а Алисия, но вот последнее уже не важно!
  
   - Это повод забеспокоиться, ведь магией обладают не так уж много существ, - Алисия бросила на Арнальдо злобный взгляд. Если он не желает замечать очевидного, то она объяснит. - Среди людей магов практически нет и все они на пересчет, занимают особое положение в обществе. Эльфы боле одарены в этом смысле, но они не опустятся до поставок камней в человеческую лавку, демоны... Алхимия не их специализация, дроу тоже не станут заниматься этим, да и все остальные тоже. Тогда, кто поставляет камни? Поставщиком этих камней назвался человек, но он не выглядел, как маг... К тому же, сам подумай, что послужило основой для них? Здесь замешана алхимия, а это значит, что изначально была нужна живая материя... Нечто идеально круглое и прекрасное.
  
   - Да понял я уже, понял! Это и есть глаза наших жертв - в них секрет успеха нашего ювелира, - раздраженно шикнул Ворон, до которого уже дошло, что же напоминают ему камни. То, почему в одних есть свет, а в других нет, он тоже понял. Все зависит от того, насколько давно они были сделаны, чем свежее материал, тем больше сверкают самоцветы. Алисия с самого начала напала на верный след, пускай это банальное везение и случайность. - Похоже, у Вселяющего ужас сегодня появится еще работа. Нужно как следует потолковать с этим Маттео, да и его поставщика не помешает достать.
  
   - Сомневаюсь, что получится, - Алисия огляделась вокруг, пытаясь понять, что же её тревожит. Она была в растерянности, ведь, несмотря на понимание всей опасности их положения, понятия не имела, как быть дальше. - Дом пуст, здесь нет никого, кроме нас, хотя хозяин дома никуда не уходил. Он словно растворился в воздухе, даже запаха не осталось... Нет ни звуков, ни ощущений, ничего.
  
   - Пойдем, проверим, - Арнальдо решительно направился к лестнице, ведущей на второй этаж, где располагались жилые помещения. Его весьма тревожили слова напарницы и все происходящее, да и сама магичка задала весьма верные вопросы. Им нужно разобраться с тем, что здесь творится в кратчайшие сроки. На этот раз убийца не сможет сбежать! Вот только вполне может статься, что бежать уже и не надо, ведь Алисия считает, что дом пуст, а ее чутью можно доверять.
  
  Марионетка
  
  Магичка привыкла доверять своим инстинктам и это не удивительно, ведь на протяжении пятидесяти лет её учили контролировать все свои органы чувств, анализировать, сопоставлять факты, различать малейшие звуки, запахи, движение воздуха, учитывать каждую мелочь. Алисия с уверенностью могла сказать, что дом пуст, но в то же время она не заметила, как Матео покинул свою мастерскую. Неужели здесь есть тайный выход? Но в городских домах подобные вещи ни к чему! Происходило что-то странное, к тому же из головы никак не выходил тот факт, что в деле замешана алхимия. Это дело казалось все труднее и запутанней и далеко не факт, что именно ювелир убийца, скорее уж этим промышляет его поставщик. Но если все так, то где сам Матео? Мысли с невероятной скоростью мелькали в голове магички, но ни одна из них не задерживалась в голове. Девушка твердо могла сказать лишь одно, для того, чтобы остановить жуткие убийства в столице нужно убить и ювелира и его поставщика! Эти двое виновны, и даже, если одного из них это не касается умереть должны оба. Так будет правильней.
  
   - Это последняя комната, - Арнальдо, даже не пытаясь быть скрытным и тихим, толкнул дверь, последней не осмотренной комнаты. Казалось, что он уже и сам осознал, что дом пуст.
  
   - Как я и говорила, я не слышу чужого дыхания или сердцебиения, - девушка смотрела себе под ноги. - Знаешь, я не могу вспомнить запах нашего ювелира. Здесь было много запахов, но, ни один не относился к Матео...
  
   - Не удивительно, - Ворон отошел в сторону, позволяя напарнице увидеть то, что находилось в последнем помещении дома.
  
   Девушка замерла на пороге - прямо перед ней, в пустой комнате, где из мебели был лишь стул, с поникшей головой сидел сам ювелир. Вот только молодой мастер не дышал, не шевелился. Мертв? Не похоже. Что-то есть во всем этом противоестественное, к тому же у смерти особый аромат, который такие Вороны, как она приучены чувствовать при любых обстоятельствах. Алисия подошла к Матео вплотную. Теперь, она могла лучше рассмотреть тело их подозреваемого и то, что удалось разглядеть при детальном изучении ей совсем не нравилось.
  
   - Что это? - Алисия была удивлена, но даже это не могло заставить её проявить эмоции. Скорее уж магичка была в ступоре - с подобным ей еще не доводилось сталкиваться, да что, скрывать, она даже не слышала о подобном. Подобные вещи не входили в курс её обучения в замке.
  
   - Судя по всему весьма искусная марионетка, - ответил Арнальдо, напряженно озираясь по сторонам. Позор! Как он мог не заметить это при разговоре с ювелиром?! Здесь либо его полный провал, либо им противостоит невероятно сильный маг. Оба варианта не устраивали Ворона, ведь всем известно, что сильнейшие маги - полукровки, служащие Императору, а марионетками, так и вовсе занимались в Призрачной башне. Так что, остается первый вариант? Признать свою некомпетентность полуэльф категорически отказывался.
  
   - Но он был, как настоящий, совсем не такой, как сейчас, - Алисия прикоснулась рукой к холодному телу, только сейчас осознавая, что все это время Матео был каменной статуей. Вот почему он не имел запаха! Но как? Сейчас девушка была способна увидеть всю фальшь этого создания, ювелир лишь отдаленно напоминал настоящего человека.
  
   - Жизнь в марионетку вдыхает магия ее создателя. Чем сильнее магия, тем меньше сомнений возникает у окружающих в том, что марионетка - живой человек. Нашего ювелира создал настоящий мастер, от того-то ни я, ни ты ничего не заподозрили.
  
   - Я заподозрила, - покачала головой Алисия, продолжая осматривать 'тело'. Это было весьма увлекательное занятие, хотя и не помогало понять, как же её смогли провести. В тот момент, когда она общалась с ювелиром, то слышала, как в его груди бьется сердце, как он размеренно дышит, как похрустывают его больные суставы при движении, да и голос был настоящим. Сейчас же, от этого не осталось и следа. Эту марионетку породила весьма могущественная магия.
  
   - Ты подозревала совершенно другое, - скривился Арнальдо.
  
   - Да... И все же, я оказалась права, - упрямо твердила девушка, желающая, чтобы её заслуги, наконец, признали. Всем приятна похвала, даже Имперским Воронам. Алисия была еще очень юна, можно сказать, что она только вступила во взрослую жизнь, так что, для нее это было особенно важно. Магичка хотела признания, чтобы её перестали считать Вороненком - добиться этого непросто.
  
   - Да, права, но сейчас это уже не имеет значения. Даже, если убивал Матео, он всего лишь марионетка, так что не может быть признан нашим убийцей - любителем чужих глаз. Ни главу башни, ни меня - это не устроит, нужно найти кукловода!
  
   - Это поставщик, - уверенно произнесла Алисия. Для нее все было очевидно и плевать на то, что доказательств нет. Да кому они нужны, если есть интуиция и собственные умозаключения. Тот факт, что в Теневой башне так не принято работать не сильно волновал девушку. Главное устранить угрозу столице и Императору, именно для этого её направили сюда, а как она это сделает это уже дело десятое.
  
   - Поставщик, о котором мы ничего не знаем, даже имени, - не стал спорить Арнальдо. - Нам это ничем не поможет. Мы без понятия, где его искать и зачем, он все это затевает.
  
   - Ради денег? - предположила магичка.
  
   - С его-то уровнем? - насмешливо бросил более опытный Ворон. - Нет, с его уровнем в магии, ему деньги не нужны. Особенно если он чистокровный! Его сразу же возвысят, примут в Ковен и дадут все, что он пожелает. Сильнейшие маги - вороны, но те самородки, что встречаются среди людей, всегда обласканы властью и богаты. Нет, Алисия, здесь дело в другом, так что нам нужно любым способом добраться до этого таинственного поставщика. Да и камни стоит изучить досконально!
  
  - Кар!
  
   - А вот и ты, друг мой, - Арнальдо подошел к распахнутому окну, в которое влетел большой ворон. Это была благородная и ухоженная птицы, чьи угольно-черные перья буквально светились и искрились в лунном свете, а маленькие пуговки-глазки были полны ума и некой мудрости, которую достигают лишь к старости и то не все. - Лети в башню, пусть пришлют алхимика.
  
   - Кар! - ворон склонил голову на бок, оглядел помещение и магов, словно запоминая все, что видит. Лишь после этого гордая птица взмахнула крыльями и стремительно полетела к башне.
  
   - Всегда мечтала о почтовом вороне, - вздохнула Алисия.
  
   - Это не просто почтовый ворон, он мой друг и напарник, не то что... - мужчина осекся.
  
   - Не то, что некоторые, - закончила за него девушка. Как это ни странно, но обиды не было, что скрывать, она и сама была не рада такому напарнику. Слишком уж у него много самомнения и гордыни, да и стремления научить чему-то у него не наблюдалось.
  
   - Сейчас не время это обсуждать.
  
   - А я не обсуждаю. Что дальше делать будем? - Алисия внимательно осматривала марионетку. Удивительная работа: детальная, точная, реалистичная, на такое способен настоящий мастер. Магичке было сложно скрыть или подавить свое восхищение, она бы точно так не смогла - у нее не хватило бы на это ни внимания, ни терпения, да и как любила поговаривать Нильда, руки у нее не оттуда растут.
  
   - Ждать! Либо нашего алхимика, либо поставщика или кого-то еще. Так что веди себя тихо и не высовывайся.
  
   Алисия ничего не ответила, она не могла оторвать взгляда от Матео. Что-то в этой марионетке было ей знакомо, то ли внешность, то ли магия, исходящая от него, то ли то мастерство, с которым она была изготовлена. Странно. Очень странно, ведь о марионетках она знала лишь из теории, на практике ей не приходилось сталкиваться с подобными игрушками. Так почему ей это знакомо? Как там говорил вселяющий ужас? Мы помним все, даже если сами не осознаем это. Ну, или что-то в этом роде. Девушка нахмурившись, провела рукой по камню - он казался живым и слегка вибрировал. Этого точно не было всего миг назад, и она точно может сказать, что это такое!
  
   - Назад!!! - Алисия резко отскочила в сторону, моментально создавая защитную сферу вокруг себя и Арнальдо. В следующее мгновение прогремел взрыв такой силы, что прочное сооружение сложилось, как карточный домик, погребая под своими завалами двух воронов.
  
   Темно, тесно, не пошевелиться, в ушах до сих пор звенит и гремит, гул не желает стихать - в такие моменты магичка особенно ненавидела свою наследственность и острый слух. Тяжелые плиты и камни все сильнее давили на защитный барьер, начавший покрываться трещинами, еще немного и их завалит по настоящему, да и воздуха у них на двоих не так уж много. Алисия даже дышать старалась через раз, чтобы продлить их время.
  
   - Похоже, мы все-таки засветились, - недовольно проворчал ворон, пытаясь удобней устроится в тесной уже потрескавшейся сфере.
  
   - Как скоро прибудет алхимик?
  
   - Учитывая тот шум, что мы устроили, скоро сюда примчится городская стража и старшие следователи, так что нас откопают, главное продержаться, до их прихода.
  
   - Не выйдет, - девушка пыталась найти выход из сложившейся ситуации. Неужели Арнальдо не понимает, что они не могут просто ждать? Это не тот случай. Совсем не тот!- Слишком мало воздуха, да и давление на щит велико, он не выдержит. Я специализируюсь на атакующих заклинаниях, бьющих по площади, а не на защите.
  
   - Ты еще и щит нормальный сделать не можешь? - обвинительно зашипел полуэльф.
  
   - Это говорит тот, кто вовсе это делать не умеет, - Алисия с трудом подавила в себе желание врезать напарнику. - Ты даже не заметил ловушку, да и среагировать не успел.
  
   - Это не моя специализация...
  
   - Просто заткнись, - шикнула девушка, прикасаясь ладонью к своему щиту. - У нас и так воздуха мало, неужели так сложно понять, что нужно помолчать!
  
   Воцарилась звенящая тишина, она раздражала, злила, выводила из себя, но говорить было нельзя, даже дышать им не стоило. Нужно что-то предпринять. Обязательно нужно! Они не могут погибнуть так глупо и бесполезно, такая смерть не подобает Имперскому ворону, особенно, когда они не исполнили приказ Императора. Алисия злилась, орочья кровь вскипала в жилах, разум затуманивался. Все, что она умеет это убивать и разрушать - этому её учили. Девушка злобно заскрежетала зубами - она не может сдаться!
  
   - Ты, что удумала? - голос напарника звучал напряженно и даже испуганно.
  
   - Собираюсь расчистить нам путь, так что будь готов, сейчас будет жарко, - криво оскалилась магичка. - Как говорится, клин клином вышибают. Раз нас завалило вследствие взрыва, значит, я устрою еще один, который все сотрет в порошок и расчистит нам путь!
  
   - С ума сошла?!
  
   - Не бойся, все под контролем, - усмехнулась Алисия. Её уже не остановить, ведь магия струится по жилам, бежит от сердца к кончикам пальцев, намереваясь вырваться на свободу. Губы беззвучно шептали заклинание, перед глазами появилась кровавая пелена, уши заложило - так всегда бывает перед использованием мощных заклинаний.
  
   Очередной взрыв сотряс город, разнесся эхом по безмолвным улицам, окончательно будя уставших за день горожан. Над тем местом, где еще недавно стояла ювелирная лавка, бушевало черное пламя, пожирающее все, до чего дотягивалось, оно слизывало камни, плиты, остатки здания.
  
  Собственная магия не может причинить вреда, а потому Алисия не волновалась, что же касается напарника, то было бы неплохо, слегка сбить с него лоск и блеск. Ему будет полезно, а заодно он поймет, что не стоит с ней шутить. Свое имя она способна оправдывать в полной мере! Огонь продолжал бушевать, слизывая то, что осталось от крепкой ювелирной лавки, испуганные жители столицы, выглядывали в окна, выбегали на улицу, кричали, живо обсуждали произошедшее, предполагали самое ужасное, включая нападение и начавшуюся войну.
  
   В ушах шумело, гудело, на губах играла кривая усмешка - будь на то её воля, она бы с легкостью стерла этот город с лица земли. Как же хорошо! Ей нравится это! Всегда нравилось! Ведь магия, скрытая в её душе и теле слишком велика, она все время рвется на свободу, что-нибудь уничтожить или разрушить. Лишь в бою она ощущала себя свободно, легко и беззаботно, в полной мере наслаждалась жизнью. Жила... Сдерживаться было непросто, этому приходилось долго и упорно учиться, а это всегда давалось маленькому вороненку тяжело. Даже сейчас, после использования одного небольшого заклинания, ей было мало, хотелось продолжить, продемонстрировать свою мощь. Это все орочья кровь, что бурлит в её жилах!
  
   Орочья кровь...
  
   Орки суровы, беспощадны, они воины, не знающие жалости, те, кто возвел убийство и разрушения в культ. Их жизнь война, убийства, выживание в суровых степях. Алисия точно знала, что им бы понравилась её мощь, они бы смогли принять даже полукровку, ведь уважают силу. Только силу.
  
   - Алисия, прекрати это!!!
  
   Тон Арнальдо явно говорил о том, то что-то не так, но девушке было не до этого, ведь её снова посетили воспоминания о былом, снова перед глазами было то, что она видела, но не могла помнить. Совсем не вовремя, но контролировать это магичка была не в состоянии. Алисия стояла посреди усиливающегося пламени и наблюдала за отцом.
  
  ***
  
   Мужчина внимательно рассматривал ребенка, в котором текла его кровь, в его взгляде легко читалась борьба с самим собой. Будучи эльфом, он считал смешение крови с другими рассадами позором, оскорблением величайшему народу в этом мире. Но в то же время, ему пришлось пойти на неприятную и опасную связь с орчихой, а все для того, чтобы родился ребенок. Сейчас, смотря на маленькую девочку, свою дочь, Мелэдир испытывал смесь омерзения, презрения и чего-то непонятного, практически теплого. Пушок на голове младенца только пробивался, но уже сейчас понятно, что у девочки будут его волосы и даже в чертах лица, пока что еще не сформировавшихся, эльф неумолимо видел себя. Странно. Странно и необычно, а потому эльф продолжал внимательнейшим образом изучать дочь, пытаясь понять, что же он чувствует и должен чувствовать.
  
   - Мелэдир, ты все-таки решился, - раздался холодный голос.
  
   - Да, - ответил мужчина, не сводя взгляда с ребенка. - Я всегда довожу начатое до конца. Теперь остается лишь провести ритуал и ждать, когда время все сделает за нас.
  
   - Её матери, естественно, ты всего не сказал, - усмехнулся второй эльф, подошедший достаточно близко, чтобы маленькая полуорчиха могла его увидеть. Этот мужчина был похож на её отца, такой же высокий, сильный, с длинными рыжими волосами, вот только они были краснее, ярче, а взгляд льдистых глаз был полон высокомерия, презрения и брезгливости.
  
   Алисия недовольно захныкала, давая понять, что ей это все не нравится, но на нее никто не обращал внимания. Эльфам было плевать на желания неразумного младенца, судьба которого стать орудием в их руках и планах. Малышка повышала голос, плакала все надрывней, но это не возымело никакого эффекта. Ребенок быстро умолк, исподлобья смотря на отца и его собеседника.
  
   - Её матери все равно, что станет с этим отродьем, - Мелэдир все-таки определился со своим отношение. Его дочь - орудие в его руках. Ему пришлось опуститься, переступить через себя, вступить в противоестественную связь с орчихой и отступать эльф не собирался. Мужчина перевел взгляд на своего собеседника. - Скажи мне лучше другое, Турранеф. Ты все подготовил?
  
   - Да, хотя и считаю, что это неверно.
  
   - У нас нет иного выбора! Мы должны положить конец всему! Этот ребенок именно то, что нам нужно. Я все просчитал, изучил множество книг, летописей, легенд, произвел расчеты и нашел подходящее племя орков, подходящую женщину. Я год жил в степях, терпя лишения, наблюдая за тем, чтобы беременность проходила, как надо, наполняя плод магией. Теперь пути назад уже не будет. Она сыграет свою роль, как и все мы!
  
   - Ты, сошел с ума, брат, - скривился Турранеф, смотря Мелэдира со смесью ужаса и жалости. - Но, как ты и сказал, у нас не такой уж большой выбор. Нужно провести ритуал в кратчайшие сроки, пока все факторы благоприятствуют нам, а после отправить ребенка в замок Имперских воронов. Подальше от глаз, чтобы никто не догадался, чья она дочь и что мы затеваем!
  
   - Да, - усмехнулся эльф, чей взгляд потерял крупицы теплоты. Это была мимолетная блажь, не более. - Обучением займутся Вороны и, зная их, можно сказать, что они справятся со своей задачей превосходно! Неважно, в какую башню её определят, в любой она получит нужные навыки, а после судьба сама вернет её к нам.
  
   - Судьба? Скорее уж твой расчет!
  
   - Это одно и то же. Идем брат, нужно продолжить наше дело!
  
  ***
  
  - Алисия! Алисия!!!
  
   Девушка ощутила сильный удар по лицу, во рту появился солоноватый привкус горячей крови, а голове тут же начало проясняться и видения начали исчезать, уступая место реальности. Магичка усилено заморгала, прогоняя остатки видения.
  
   - Наконец-то! Немедленно прекращай это! - рычал полуэльф, грозно сверкая глазами. Но помимо страха в его взгляде был еще и ужас, теперь Арландо в полной мере осознал, насколько опасна его напарница. - Неадекватная идиотка! Контролировать себя надо!!!
  
   - Сейчас уберу, - тихо пробормотала девушка, замечая, что ей заклинание не стихло после применения, а наоборот все усиливается, уже начиная перекидываться на соседние здания. Вокруг уже не было праздных зевак, они с воплями ужаса разбегались в разные стороны, вереща о том, что Вороны предали Императора. В воздухе пахло дымом, пылью и чужой магией. Алисия давно заметила, что магия имеет запах, который перенимает у своего владельца. Когда она заявила это наставникам, те подняли её на смех, но это не смогло пошатнуть уверенность юного Вороненка в свое правоте. Надо бы запомнить этот запах, кто знает, может быть, если ей повезет, она еще наткнется на этого мага-любителя чужих глаз.
  
   - Живее!
  
   Алисия сосредоточилась, пытаясь взять под контроль собственную магию. Это было непросто, требовало большого напряжения и сил, умения концентрироваться. На лбу проступили прозрачные капельки пота, тело трясло, в ногах появилась неприятная слабость - но девушка не сдавалась. Пламя подчинилось - зашипело, грозно зарычало, словно бешенная гончая и отпрянула обратно к своей создательнице. Медленно, неохотно магия растворялась в воздухе, оставляя дома и людей целыми. Подобное было непривычно для Алисии, ведь обычно от нее требовалось уничтожать, а не сдерживаться и заниматься самоконтролем. Тяжело. Выматывающее. На грани её возможностей. И все же, она справилась.
  
   - Вот так-то лучше, - Ворон с облегчением вздохнул. Сегодня ему точно влетит от главы башни, и тот факт, что они напали на след убийцы и неизвестного мага, который может оказаться опасным. Но, это не так важно, ведь они выжили! Можно даже сказать, что дважды. - Что ты устроила?! У тебя мозг вообще работает? - Арнальдо набросился на девушку, стоящую посреди руин с таким лицом, словно она вообще не понимает, как здесь оказалась и что делает.
  
   - Ничего особенного, просто увидела кое-что, - пожала плечами магичка. Снова эти видения.... Почему они преследуют её? В этом есть какой-то смысл или нет? Алисия не была уверена в том, что ей стоит влезать в это дело и дальше. Это все не для нее. Нужно просто рассказать главе башни о том, что с ней происходит, а дальше её просто отправят в замок или в Башню Молчания на лечение.
  
   - Снова мертвеца? - напрягся ворон.
  
   - Нет, но это не лучше, - вдохнула девушка, окончательно приходя в себя. Теперь она в полной мере могла оценить результат своих не совсем обдуманных действий. Хотя, стоит ли волноваться? Результат достигнут - они оба живы. Улики и все следы уничтожены, как и лавка - вне всяких сомнений, это большая проблема, но это лучше, чем самим оказаться на том свете. - Нам стоит думать о нашем маге. Далеко не каждый способен сделать бомбу, тем более такую разрушительную. К тому же, судя по тому, как она сработала, наш враг был недалеко и наблюдал за происходящим.
  
   - Или создал свою марионетку таким образом, чтобы она взорвалась при обнаружении.
  
   - А не слишком ли высокий уровень? Я хотя и не привыкла недооценивать противника, но единицы способны использовать несколько видов магии.
  
   - Лучше переоценить, чем недооценить, - Арнальдо хмуро оглядел руины. Эти разрушения Черная тень не оставит без внимания, так что нужно срочно придумать оправдание.
  
   - Да, наверное, ты прав... На нас напали, причем, не опасаясь того, что начнется охота за убийцей, - магичка не понимала действий злоумышленника. Проблема была в том, что она и не хотела этого делать. Девушке хотелось вернуться в башню, в свою временную комнату, накрыться плащом с головой и уснуть. У нее не осталось сил, никаких. Внутри словно что-то оборвалось. Виною всему воспоминания. Они не растревожили её душу, не причиняли боль, ведь она никогда не сомневалась в том, что родители вряд ли бы смогли полюбить её. Любовь... Это слово не для таких полукровок, как она. Алисию тревожило совсем другое - тот факт, что она является частью чьего-то плана. Какой ритуал отец провел над ней, и что самое главное для чего? Что нужно этому странному эльфу из дома осени. Ради того, чтобы у него появился ребенок с нужными характеристиками он пошел на неприятную для себя связь. Его цель должна соответствовать этой жертва. В том, что для эльфа это жертва, никаких сомнений не возникало. Нужно пообщаться на эту тему с Вселяющим ужас - этот Ворон может забраться в её голову и все выяснить. Плевать на боль и ощущение беззащитности, она готова пройти через что угодно, ведь в противном случае это может навредить Императору. Она его верная служанка, для нее честь умереть за него, но если она уже стала чьей-то фигурой в неизвестной игре, стоит перестраховаться.
  
   - Нужно возвращаться в башню и обо всем доложить, - с обреченностью в голосе произнес Ворон, заметивший спешащих к месту взрыва коллег и городскую стражу.
  
   - Да, нужно, у меня есть важное дело...
  
   - И какое же?
  
   - Тебя это уже не касается, Ночной кошмар. К нашей работе это не имеет никакого отношения, - буркнула Алисия, все еще незнающая, что делать с пробудившимися видениями, собственными мыслями и воспоминаниями. От её выбора зависит слишком многое - непосильная ноша для того, кто не желает принимать никаких решений вовсе.
  
  
  Очередные воспоминания
  
  Алисию не стали слушать и допрашивать, её наблюдения, мысли и предположения никого не интересовали, ведь она была чужой в Теневой Башне. Неопытный вороненок не мог внести ясности в происходящее, к тому же именно по её вине произошел второй взрыв. Тот факт, что это спасло жизнь и ей, и Арнальдо, мало кого волновал. Девушку просто отправили отдыхать в ее комнату, в то время, как опытные вороны будут решать, что делать дальше. После того, как стало известно, что в деле об убийствах замешан алхимик, да еще способный создавать невероятно реалистичные марионетки, это у этого расследования сразу же повысили приоритет. Закончить его следовало до того, как начнутся празднества, ведь отменять торжество и беспокоить народ никто не станет. Это опасно, чревато неприятными последствиями, но в тоже время иного пути не было. Паника и чувство всеобщего страха не нужны Императору. Естественно в решении этого дела не нужна помощь неопытной полукровки, только пытающейся понять, где её место. Можно даже сказать, что про Алисию забыли, что было только на руку магичке, у которой были свои планы. Нет. Она вовсе не собиралась вмешиваться в расследование, искать поставщика камней, это бессмысленно и может помешать другим Воронам. Гораздо правильней заняться решением своих собственных проблем, которые возникли после её направления в Теневую Башню. Единственным, кто мог ей помочь в этом деле - Вселяющий ужас. Дознаватель влез в ее голову, взбудоражил воспоминания, теперь ему и разбираться с последствиями. Неприятно? Однозначно. Но выбора у нее нет. Видения слишком реалистичны, они полностью подчиняют её, заставляя потерять связь с реальностью. Это опасно не только для нее, но и окружающих. Но это было не основной причиной, по которой девушка намеревалась разобраться в собственном прошлом, залезть туда, куда полукровкам не стоит соваться, ни при каких обстоятельствах. Алисия не могла смириться с тем, что она игрушка в чужих руках. Если и быть фигурой, то только в руках Императора, которому она обязана всем.
  
   Именно поэтому магичка направилась не в свою комнату, а на этаж дознавателей. На этот раз, лестница и башня не казались пустыми, ведь Вороны торопливо бегали туда-сюда с озабоченными лицами, что-то обсуждали, создавали видимость бурной деятельности. А может, и взаправду были заняты. Вникать в это дело не хотелось. Несмотря на то, что Теневая башня ожила и забурлила, этаж дознавателей был все так же пугающе тих. Казалось, что здесь какое-то особое пространство, иной мир, нежели во всем остальном здании. Стараясь не думать о подобного рода глупостях, Алисия направилась к нужно двери.
  
   Стоило магичке подойти к кабинету, как дверь со скрипом распахнулась, и навстречу девушке выплыл Вселяющий Ужас. Именно выплыл. Алисия впервые осознала, что когда дознаватель передвигается, кажется, что он плывет в воде, Ворон даже руками специфически при ходьбе дергает. Черные глаза уставились на девушку выжидающе, но при этом, давая понять, что Вселяющий Ужас ждал магичку. Алисия поймала себя на то, что у нее внутри все холодеет от первородного ужаса. Раньше такого не было. Неужели все дело в том, что она уже ощутила не себе, на что способен это полукровка?
  
   - Нам нужно поговорить!
  
   - Поговорить? Уверена? - послышался в ответ мерзкий смешок.
  
   - Говорить буду я, а ты слушать, - тут же добавила девушка, понимая, что разговаривать с дознавателем весьма болезненно и неприятно, даже, когда он не пытается забраться к ней в голову. - Ну, а потом, все равно придется тебя выслушать.
  
   Вселяющий Ужас кивнул и отошел в сторону, пропуская Алисию в свой кабинет. К нему редко приходят добровольно, так что нельзя было упускать такой момент. Мужчина ухмыльнулся - он знал, что магичка придет к нему снова, что сама будет искать встречи. Это было предсказуемо, он даже время новой встречи смог определить с точностью до секунды. Да и все вопросы Ворон знал заранее - для такого, как он, это не проблема.
  Алисия, тем временем устроилась на стуле, сделала глубокий вдох, чтобы успокоиться и собраться с мыслями. В голове настоящая мешанина, не желающая формулироваться в слова. Такое с ней бывает. Нужно лишь поднапрячься и вспомнить о самом главном, ухватиться за саму суть, потянуть за нее и все сразу прояснится. Управляться с собственными мыслями магичку научил ни кто иной, как Эрнесто Беспощадный. Алисия до сих пор не понимала, зачем это понадобилось палачу, но была безмерно благодарна за помощь. Пожалуй, после Тильды, Эрнесто первый, кто проявил интерес к вороненку. Вот только он погиб... Погиб, чтобы так странно воскреснуть и предстать перед Алисией.
  
   - Ты пришла помолчать и подумать? - зашелестел Вселяющий Ужас заставляя девушку скривиться от омерзения. Отличный способ приводить других в чувства!
  
   - Поговорить, о том, что ты забрался слишком глубоко в мою память, хотя обещал этого не делать. Теперь меня преследуют видения, настолько ясные и четкие, что я теряю связь с реальностью.
  
   - Прости, но ты такая вкусная, - усмехнулся Ворон, не сожалея о том, что сделал. - Я бы попробовал еще, но на этот раз без обещаний. Я переоценил себя, решив, что сдержусь. Был неправ. Лишь за это прошу прощение.
  
   - Это уже не важно! Я хочу знать больше! Хочу понять, почему моя память постоянно подкидывает мне эти картины...
  
   - Не так... Ты хочешь понять, в чьих руках ты стала орудием. Лишь это тебя страшит, Несущая смерть. Ты боишься, что никогда не принадлежала Императору. Так ведь?
  
  лисия смотрела прямо в глаза дознавателя и молчала, его слова были правильными, она боялась стать орудием в чужих руках, оказаться оружием, направленным против Императора. Но, несмотря на всю правоту Вселяющего ужас, девушке хотелось хорошенько врезать ему за сам факт того, что Ворон усомнился в ней. В её преданности, в её воле, в её силе и предназначении. Собственные страхи лишь подливали масла в огонь, приводя душу в смятение. Что ей делать? Отрицать очевидные факты или признать свою собственную ущербность. Магичка молчала, думала, хотела, чтобы кто-то принял решение и разобрался в происходящем вместо нее. Так было всегда! Глава ордена всегда говорил, что она не способна принимать решение и руководить, действовать самостоятельно, а её удел подчиняться командирам. Это правильно! Это вполне устраивало Алисию, не стремящуюся ни к чему другому, кроме служения. Но, что делать теперь? На лбу проступили капли пота, начала пульсировать тоненькая жилка. А Ворон все ждал её слов, ведь она заявила, что будет говорить. До чего же нелепо! Девушка поджала губы, превратившиеся от напряжения в тонкую полоску - нужно следовать плану, который у нее был. В конце концов, ничего плохого от воспоминаний не будет, просто все прояснится, и она сможет успокоиться, снова вернуть былую уверенность.
  
   - Я хочу вспомнить, - взгляд Алисии прояснился, в нем появилась решительность и уже знакомое Вселяющему Ужас упрямство.
  
   - Что именно?
  
   - Ритуал и то, что было после него!
  
   - После него была вся твоя жизнь, - прошелестел маг.
  
   - Хорошо, достаточно просто ритуала, - не отступала девушка.
  
   - Думаешь, сможешь понять, что они с тобой сделали? Я видел, но не смог сделать этого, а ведь я старше, умнее, опытней, знаю намного больше, - насмешливо протянул Вселяющий ужас. Ему не доставляло удовольствия видеть, как собеседница кривиться от каждого звука слетающего с его губ, но вместе с тем, было нечто приятное и невероятно притягательное в том, что его вынуждены слушать. Вынуждены добровольно, по собственной воле и глупости. Ворон уже ощущал приятный привкус воспоминаний и мыслей девушки, тех самых, что пробудили в нем аппетит. Первосортные воспоминания, не то, что те, которыми ему приходится питаться обычно. Хочется прикоснуться к ним снова, без сопротивления согласиться выполниться просьбу Алисии, но собственные принципы сдерживали мужчину.
  
   - А если пойму? Если увижу то, что не заметишь ты?
  
   - Я видел все.
  
   - Но ты мог не придать внимания чему-то важному.
  
   - Почему ты хочешь увидеть, а не спросить? - дал подсказку Ворон. Он останется голоден, но девчонке не будет больно, а его аппетит не разыграется еще больше. Если ничего не предпринять, дать магичке то, что он хочет, соблазн может оказаться слишком велик, и он сорвется. Что тогда останется от Башни и ее обитателей? Что станет с ним самим, с его показной преданностью Императору?
  
   - Потому что могу доверять лишь себе.
  
   - Вороны преданы лишь Императору, разве нет? Так почему ты доверяешь лишь себе? Не этому учат в замке, - в голосе дознавателя послышались менторские нотки. Так принято говорить с нерадивыми учениками, не желающими усвоить не раз повторенные уроки.
  
   - Нас учат служить Императору, хранить ему верность, выполнять приказы, не задумываясь, не задавая лишних вопросов, - Алисия опустила голову, размышляя над словами Вселяющего ужас. Он говорил умные вещи, подталкивал к правильному решению - если она спросит, что видел дознаватель, то не будет боли, её душу и сознание не тронут, но тогда придется слушать омерзительный голос Ворона. Хотя, теперь она точно знает, что это не самое худшее, что может быть в мире. И все же, магичка хотела своими глазами увидеть то, что с ней сделал отец и его родственники, попытаться понять, зачем. В голове слишком много вопросов и основной из них: 'Зачем ей все это знать?', ведь у нее недостаточно знаний для того, чтобы в этом разобраться. И все же...
  
   Алисия вновь подняла пустой взгляд на Ворона, ожидающего ее решения. Она почти не думала, так что, возможно, следовало попросить еще время на размышления, сбежать, уйти, прийти в другой раз, когда мысли в голове улягутся, а кровь перестанет бурлить. Это было бы благоразумно.
  
   - Я хочу увидеть все своими глазами, - упрямо произнесла девушка, и лишь после этого до нее дошел смысл собственных слов. С ней подобное давно не случалось, ведь её долго учили сначала думать, а потом говорить.
  
   - Хорошо, это твое решение и я не против полакомиться тобой вновь.
  
   - Полакомиться?
  
   - Ты ведь не задумывалась о том, кто я?
  
   - Полукровка, как и все Вороны, - тихо ответила девушка, вновь заглядывая в бездонные колючие глаза. Все внутри сжалось, похолодело, словно сама смерть протянула к ней руки.
  
   - Да, полукровка... - усмехнулся Вселяющий Ужас. - Полукровка, у которого нет обычного имени. Тебе стоит больше задумываться о том, кто перед тобой, Алисия. Это определяет то, как себя вести, подсказывает, чего бояться, чего ожидать. Ты могла бы и сама понять.
  
   - Не надо меня учить, я хочу просто увидеть, что было в тот день... Хочу знать, что со мной сделали. Увидеть то, что видел ты. Сделай это! С остальным я сама, как-нибудь разберусь.
  
   - Что ж, будь по-твоему, но на этот раз не обещаю быть нежным и сдерживаться. Ты слишком вкусная, а я внезапно стал гурманом.
  
   - Кончай уже заливать, просто сделай это и все!
  
  На этот раз все было иначе и это пугало. Алисия думала, что знает к чему стоит быть готовой, а потому решительно требовала пробудить в ней нужные воспоминания. Но, похоже, она не учла всего. Леденящий ужас сковал душу и тело, магичка не могла пошевелиться, была не в силах произнести ни одного звука. Дознаватель еще ничего не сделал, не сказал, в голове не закипели мысли-воспоминания, а сердце уже сжималось. Беспричинный страх протягивал свои склизкие щупальца к безмолвной жертве.
  
   - Ты сама попросила, - мужчина положил руки на плечи девушки, чуть сдавливая их. - Повернуть назад невозможно, даже если ты этого захочешь.
  
   Острая жгучая боль пронзила тело Алисии, внутри все горело - это была настоящая агония. Уж лучше сдохнуть, чем добровольно терпеть подобное! Душу не просто выворачивали наизнанку, её рвали в клочья, вгрызались в нее зубами, отрывая от нее маленькие кусочки. Магичка задыхалась, хрипела, выпучивала глаза, силилась закричать, сбежать, что угодно, но прекратить эту пытку, но Вселяющий Ужас не отпускал её. Мир перед глазам мерк, исчезал, а сознание ускользало - Алисия отправилась в очередное путешествие в глубины собственной памяти. Она должна была увидеть то, что не могла запомнить осознанно, то, что не должна была вспоминать. Но так ли это? Зачем-то же они хранятся в её голове, дожидаются своего часа.
  
   Боль не оставляла девушку ни на одно мгновение, непрестанно напоминала о том, что происходи, не позволяя магичке растворится в самой себе и исчезнуть.
  
   - Смотри, - послышался омерзительный шепот Вселяющего ужас, на этот раз решившего держать Алисию за руку, крепко сжимая маленькую сильную ладошку. - Я буду рядом.
  
  ***
  
   Она снова младенец, снова непонимающе смотрит на отца и других эльфов, кожей ощущает угрозу, но не кричит. Она успокоилась и теперь напряженно ожидает своей участи. Алисия пыталась проанализировать то, что видит, уже по-настоящему запомнить каждую мелочь, которая впоследствии поможет ей разобраться в делах давно минувших дней. Девушка вполне могла бы забыться и заблудиться в прошлом, но боль и крепкая рука Ворона не давали ей заблудиться.
  
   - Фебрим, мы принесли ребенка, - голос Мелэдира звучал холодно и отстраненно.
  
   - Отлично, давно пора, - раздался дребезжащий голос старого эльфа. Он жил настолько долго, что даже на его лице начали появляться первые морщины, что было удивительно для представителей этой расы.
  
   - Давно? Ребенок не может родиться по одному желанию, его нужно зачать и выносить в утробе матери, - на мгновение в голосе отца, Алисия услышала раздражение и брезгливость. И куда только подевалось та теплота, что была в её первом воспоминании? Неужели ей показалось?
  
   - Знаю. Не надо меня учить, но ты мог бы и лучше стараться!
  
   - Ты тоже мог бы найти себе орчиху и стараться в свое удовольствие, - огрызнулся эльф. Вернувшись в родной дом, он снова стал самим собой - высокомерным ублюдком, считающим себя лучше других.
  
   - Хватит! - подал голос Турранеф, которому не улыбалось и дальше слушать препирательства этой парочки. - Мы здесь не просто так, а по делу! Нужно провести ритуал, а после избавится от этого, - эльф бросил брезгливый взгляд на ребенка, в котором воедино слилась кровь благородных и утонченных эльфов и грязных тупых орков.
  
   - Избавится от этого? - Мелэдир приподнял бровь.
  
   - Ты знаешь, о чем я, ребенку не место в нашем доме, ее стоит отправить в замок на Скорбной скале! К тому же, именно это входило в наши планы, или ты вдруг проникся отеческими чувствами?
  
   - Нет, - эльф отдал ребенка в руки нетерпеливого Фебрима.
  
   - Вот и хорошо, нам нельзя упускать такой шанс, особенно если учесть, на какие жертвы тебе пришлось пойти.
  
   - Да, на большие жертвы...
  
   - Тише вы! Пора приступать.
  
   Алисия продолжала напряженно всматриваться, пытаясь понять, что твориться вокруг. Увы, разговор эльфов не прояснял ситуацию, лишь давал понять, что она часть некого замысла. Но ведь это было известно и раньше! Оставалось лишь надеяться на то, что ритуал прояснит что-то.
  
   - Не надейся, - послышался насмешливый голос Вселяющего Ужас. - Я не смог ничего понять, ты и подавно. Пустая трата времени... Для тебя, но я могу насытиться, так что продолжай, маленький вороненок.
  
   Девушка не слушала мужчину, она внимательно наблюдала за тем, что происходило, лишь это имело значение. Фебрим уложил младенца на что-то напоминающее алтарь, вот только сделано оно было не из камня, как это бывает у людей или демонов, а из нежнейших сочных листьев. Маленькая Алисия, ощущая угрозу, разрыдалась, её надрывный крик, заполнял все вокруг, но никого не волновал. Старый эльф, достал небольшой мешочек со сверкающей пылью, которую щедро посыпал на ребенка, от чего кожа малышки начала сверкать и светиться. Красиво. Красиво, но больно. Нестерпимо больно. Каждая сверкающая песчинка впивалась в кожу, заставляя ребенка кричать все громче. На этом ритуал не закончился, ведь Фебрим начал читать заклинание. Обычно речь эльфов плавная, нежная, мелодичная, но на этот раз все было иначе, мужчина словно выплевывал каждое слово: слишком резко и грубо для эльфа. Казалось, что это и не эльфийский вовсе. Алисия ощущала, как все внутри бурлит, кипит, расплавляется, в ней что-то шевелилось, все глубже проникая в тело и саму сущность. Крик. Боль. Отчаяние. Страх. Темнота.
  
   Воспоминание закончилось, младенец больше ничего не видел и не слышал, ведь ребенок потерял сознание. Все было точно так, как и сказал Вселяющий ужас. Глупо. Она могла спросить, но вместо этого подвергла себя двойной пытке. Идиотка... Жаль, что подобные осознания приходят слишком поздно, но хорошо, что они вообще появляются.
  
  ***
  
  Стоя на коленях Алисия блевала в заранее подготовленное Вселяющим ужас деревянное ведро. Девушку выворачивало наизнанку, но это было ничто в сравнении с тем, что ей пришлось пережить раньше. К тому же боль, дискомфорт, неудобство - не имеют никакого значения для Имперских воронов, хотя удовольствия от них тоже не получить, если ты, конечно, не извращенец. В желудке давно ничего не осталось, но рвотные позывы продолжалось, теперь магичка иначе воспринимала слова напарника. 'Те, кто выворачивают душу наизнанку' - это вовсе не игра слов, а вывернуть наизнанку можно в прямом смысле этого слова. Руки и ноги дрожали, от слабости было невозможно подняться на ноги, на лбу проступила липкая испарина. Да уж, такими мало кому доводилось видеть Имперских воронов, их даже представить такими, никто не смел. И все же, они не так могущественны, у них тоже есть слабости и пороки, которые приходится тщательно скрывать от других. Алисия слабо ухмыльнулась, а после её вновь скрутило, да так, что казалось, что лучше умереть. А мысли продолжали мельтешить в голове магички, казались надоедливыми голодными мошками, от которых невозможно избавиться.
  
   - Ну, как, не зря это было? - ехидно поинтересовался Ворон, от чего его голос звучал еще более отвратительно и мерзко, добавляя девушки еще порцию отвратительных ощущений. Её буквально трясло от напряжения.
  
   - Зря, - с трудом ответила Алисия. К чему скрывать очевидное? Вселяющий ужас видел все, то же самое, что и она. Врать бессмысленно, это лишь покажет более опытному Ворону, что перед ним еще совсем юная девчонка, не способная понять свою роль в мире. Может быть, так оно и было, но Магичка не желала давать еще больше поводов для упреков.
  
   - Я предупреждал, но ты не стала слушать, так что мне тебя не жаль, - продолжал с наслаждением говорить мужчина, он смаковал каждое слово, прекрасно осознавая, какое воздействие его голос оказывает на Алисию. - Так что даже не надейся на помощь. Знаешь, мне даже нравится видеть тебя такой ничтожной и жалкой. Сейчас ты похожа на тех, кого мне притаскивают следователи на разговор по душам. Хотя... Это не отменяет того факта, что ты намного вкуснее. Работать с тобой сплошное удовольствие, так что, если захочешь еще что-нибудь увидеть из своего прошлого, просто скажи. Я всегда к твоим услугам.
  
   - Может, заткнешься уже? - зашипела девушка, продолжая обнимать ведро. Да, когда это уже закончится?! Мысленно магичка проклинала себя, дознавателя, своих родителей, убийцу и те видения, что побудили её ввязаться в это дело. Вот только проклятья ничего не решают и не могут помочь, да и не её специализация вовсе!
  
   - Нет! Иначе ты не поймешь, - продолжал издеваться Вселяющий ужас. Хотя по большому счету все его действия были направлены на благо Алисии, он стремился научить её, сделать так, чтобы она поняла, что на определенные действия не имеет права, а он сам её союзник. Возможно, единственный.
  
   - Я уже все поняла!
  
   - Этого недостаточно! Ты должна усвоить урок, чтобы больше не повторять ошибок! - безжалостно заявил Ворон. - Цени, что я вожусь с тобой, а не просто сдал главе башни!
  
   - Ценю, - прокряхтела Алисия, дрожащей рукой тянясь к бокалу ледяной воды. Ей стало намного легче, и если бы не голос дознавателя, то было бы вообще замечательно.
  
   - Не заметно.
  
   Девушка бросила на мужчину полный злобы взгляд, казалось, что она приноравливается перед тем, как вгрызться ему в глотку, как это делают дикие звери. В некотором роде так оно и было, ведь эта мысль посещала голову магички.
  
   - Ты не знаешь, что это за ритуал?
  
   - Нет, не знаю, - подтвердил Вселяющий ужас. - Я уже говорил тебе об этом, но ты захотела все увидеть сама. Весь вопрос лишь в том, для чего тебе это понадобилось? Ради дела и Императора? Сомневаюсь! Из-за того, что ты не доверяешь мне? Это уже более вероятно. Но ведь дело в другом, так? Ты эгоистка Алисия Несущая смерть! Ты хочешь верить в то, что получишь то, чего лишены все остальные полукровки! Семья! Тебе ведь нравилось думать, что родители хоть сколько-то, но жалели тебя, по-своему любили, ценили... Тебя всегда утешала мысль о том, что мать признала тебя...
  
   - Заткнись уже! - зашипела Алисия. Если бы она была в силах пошевелиться, то точно бы набросилась на надменного Ворона, который во всем прав. Именно эта правота выводила из себя девушку, заставляя злобно скрежетать зубами.
  
   - А ты заставь! - рассмеялся Вселяющий ужас, позаботившийся о том, чтобы у девушки не было сил на то, чтобы пошевелиться. И даже, если бы магичка не была в столь плачевном состоянии, то все равно не смогла бы противостоять ему. Мало кто на это способен, от того, его и сторонятся, даже дознаватели.
  
   - Зачем тебе это все?!
  
   - Затем, что мне стало любопытно... Такое случается крайне редко, так что не стоит упускать шанс, развлечь себя. Мы служим Императору. Мы живем ради Императора. Мы его карающий меч, щит, уши и глаза. Но иногда хочется чего-то еще, ты ведь и сама такая. Не смей отрицать, я видел тебя, попробовал на вкус, теперь мне известно о тебе намного больше, чем кому-либо еще. Я хочу знать, что же происходит, звено в какой цепи сейчас сидит передо мной.
  
   - Эти слова недостойны Имперского ворона!
  
   - Как и твои мысли! - безразлично ответил мужчина. - Наши жизни не принадлежат нам, у нас не должно быть воли, но при этом мы не марионетки. Императору это известно и все же, несмотря на это именно полукровки стали опорой трона и власти. Подумай на досуге, почему?
  
  
  Главное результат
  
  Подумай? О чем? О своей судьбе и роли? О решениях Императора и главы башни? Нет уж, увольте! Она не из тех, кому под силу подобное, да и нужды в этом нет. Не стоит оглядываться назад, пытаться осознать настоящее или загадывать в будущее. Судьба Имперских воронов беспрекословно исполнять приказы, быть опорой трона. Нет. Думать она точно не станет, и не важно, что говорит Вселяющий ужас. Путаться узнать о том, кто он такой, она тоже не станет. Ей все равно! Все равно!!! Тогда, чем ей заняться? Вот уже два дня о ней никто не вспоминает, словно и нет её вовсе в Теневой башне. Алисия сидела в своей комнате, ходила в столовую, возвращалась обратно к себе и все. Девушка успела выспаться, прийти в себя, видения перестали её тревожить, чего не скажешь о снах. Теперь её непрестанно преследовали кошмары, вспомнить которые, магичка была не в силах. В голове оставались лишь размытые образы и чувство тревоги. Каждый раз она просыпалась посреди ночи в холодном поту, не могла отделаться от ощущения, что к ней кто-то прикасался и до сих пор смотрит. Это сводило с ума, держать себя в руках становилось все трудней. А ведь всего несколько дней прошло! Тело Алисии отдыхало, в то время, как мозг и душа мучились и изнывали от постоянного напряжения. Так не могло продолжаться дальше! Но что тогда делать? В городе все успокоилось, жители столицы снова готовятся к празднику, обсуждают решение Императора инкогнито посетить веселье. Все уже начали забывать о взрыве и исчезнувшей лавке талантливого ювелира.
  
   - Кар!
  
   Девушка вздрогнула и повернула голову к узкому окошку, откуда доносился звук. Она не ожидала гостей или сообщений, да и собственного ворона у нее не было. Ей всегда говорили, что она не сможет о нем позаботиться, так что не стоит подвергать птицу опасности. Это было чистой правдой, ведь полуорчиху было трудно назвать ответственной, она вполне могла и позабыть покормить или впустить своего посыльного.
  
   - А ты, случаем, не ошибся? - Алисия направилась к черной птице, чье оперение сверкало. Казалось, что кто-то высыпал на него блестки, которыми нынче модно украшать платья. Красиво. Это сияние завораживало, от его вила становилось немного теплее на душе.
  
   - Кар! - в этом звуке отчетливо слышалось возмущение.
  
   - Хорошо, хорошо, почтовые вороны никогда не ошибаются, - девушка провела пальцем по крылу своего гостя. Приятно, словно к атласу прикасаешься. - Так что тебе нужно?
  
   - Кар! Кар-кар-кар! - птица указала клювом на свою лапку, к которой алой лентой было что-то прикреплено.
  
   - Ну, да, глупый вопрос, - виновато усмехнулась магичка, аккуратно развязывая узелок. Оказывается, она тоже мастер задавать глупые вопросы, не нуждающиеся в ответе. - Письмо? Может быть из замка? Было бы неплохо... - Алисия поймала себя на мысли, что хочется вернуться в замок на Скорбной скале. Там ей было намного уютней и спокойней. - Так, что тут у нас? 'В три у городских часов черного квартала', - ни подписи, ни какой-то еще информации, просто время и место. Ну и кому она, интересно, понадобилась? И самое главное зачем? Должна ли она идти или предупредить кого-нибудь?
  
   - Кар!
  
   Ворон взмахнул своими крыльями и моментально исчез из поля зрения, буквально растворился в воздухе. Если бы не послание в руке, Алисия вполне могла бы решить, что вернулись видения. Интуиция упорно молчала, не давала подсказок, как стоит себя вести и что делать, мозг так же не торопился давать какие-то сигналы. Такое состояние последнее время нее постоянно, она словно теряет волю и способность принимать любые решения самостоятельно. Неприятно. Но с кем поделиться этим? К кому обратиться? Разве что напроситься в Башню молчания, лекари точно смогут привести её в форму, ну, или прикончат из милосердия. А что, если случай запущенный, это самое венное средство решить проблему.
  
   - Все, хватит!
  
   Алисия тряхнула головой, пытаясь прийти в себя. Уже почти два часа, а её еще до черного квартала добираться! Почтовые вороны есть только у членов Ордена и Императора, так что ей нечего опасаться или сомневаться в том, что вызывают именно её. Скорее всего, для нее нашлось задание или работа, так что нужно поторопиться и успеть добраться до черного квартала. Это не самое приятное место, здесь обитала городская чернь: нищие, попрошайки, воры, те, кто выполнял самую грязную и низкооплачиваемую работу в городе, одним словом отбросы, без которых, увы, никак не обойтись. Кто-то же должен чистить городскую канализацию, убирать мусор с улиц, работать грузчиками у купцов и лавочников. Одним словом, ей предстоит наведаться в весьма примечательное местечко.
  
   Девушка собралась быстро, благо, что прихорашиваться ей незачем, да и нарядов у нее не так уж много и все они почти одинаковые: черные, удобные, практичные. Магичка прихватила с собой особый кинжал, который надежно прикрепила к ноге, в волосы воткнула несколько отравленных шпилек, что тоже могут служить превосходным оружием, взяла пару зелий и успокоительное средство, а после накинула свой любимый плащ с перьями. Теперь Алисия была похожа на темное пятно и была полностью готова отправиться в город. Это даже хорошо, что прилетел ворон с посланием, теперь можно размяться, пройтись по городу, заняться чем-то полезным и нужным. Девушка решила никому не сообщать о том, куда и зачем уходит, эта мысль пришла в голову сама собой, ведь позвали только её, других инструкций в письме не было, да и не было распоряжения докладывать о каждом шаге. Наверняка, о ней вообще забыли! Все, решено! Пора отправляться к месту встречи!
  
  Алисия заметила, что начала привыкать к городу и даже научилась легко маневрировать в толпе, никого не задевая и не расталкивая, сегодня она буквально скользила между куда-то спешащими жителями столицы. Приспособилась. А ведь еще вчера для нее это казалось невозможным. Девушка не обращала внимания на разговоры, яркое мельтешение людей перед глазами, главное для нее было добраться к городским часам, которые уже сейчас были видны. Это величественная башня была самым высоким зданием квартала, так что магичка не сомневалась в том, что с её крыши будет прекрасный вид на город. Алисия двигалась стремительно и вот она уже переступила границу опасного квартала, но даже здесь её статус давал преимущества. Её сторонились, не пытались обворовать, пристально наблюдали, пытаясь понять, что Имперский Ворон забыл в этом квартале. Служители Теневой башни временами появлялись здесь, но всегда в связи с важными событиями или громкими преступлениями. Да и сами обитатели Черного квартала стремились сделать все для того, что бы в их дом, как можно реже заявлялись Вороны. Все всё знают, но стараются не замечать друг друга без особой надобности.
  
   Магичка ощущала на себе пристальный взгляд, осознавала, что за ней следят, сопровождают - неприятно и раздражающе, Алисия с трудом сдерживалась от того, чтобы метнуться в сторону и придушить того, кто смеет преследовать её, избавиться от навязчивого взгляда. Нельзя! Она и так много чего натворила, чего делать не стоило. Девушка начала понимать, что нужно приспосабливаться, принимать новые условия, а роптать на то, что все не так и она к этому не привыкла. Всем плевать на это! Имперский Ворон должен быть готов ко всему.
  
  Мысли вертелись в голове, сменяли одна другую, при этом Алисия не забывала осматриваться вокруг, подмечая разные мелочи. Эта часть города разительно отличалась от того, что ей уже довелось увидеть. Бедный квартал - дома маленькие, местами уже начавшие разваливаться, на улицах грязь, бегают крысы и тощие плешивые кошки, встречались и голодные своры псов, что голодными глазами поглядывали на прохожих, при свете дня они не нападут, но ночью на их пути лучше не попадаться. Никого из местных обитателей подобное не смущает, они привыкли. Удивительно, что при всем при этом жители черного квартала не носили тряпье и лохмотья, за исключением, конечно, профессиональных попрошаек. Это место у многих могло вызвать отторжение и неприязнь, но Алисии оно нравилось больше, чем остальной город. Здесь не было высокомерия и спеси, присущих большей части города. Черный квартал был точно таким же, как его жители - отбросы большого города.
  
   Магичка замерла - она на месте, часовая башня гордо возвышается прямо над ней. У нее даже осталось немного времени, чтобы осмотреться и приготовиться к встрече. Волнения не было, зато появилась твердая уверенность в том, что её вызвали по делу, как-никак приглашение от ворона. Алисия терпеливо ждала, а город продолжал жить своей жизнью, не замечая её, хотя правильней было бы сказать, что старательно игнорируя.
  
   - Ты совсем не изменилась, все такая же, как я тебя запомнил, - раздался знакомый голос.
  
   И вроде бы самое время удивиться, вскрикнуть, потребовать объяснений или схватиться за голову, решив, что видения вновь решили посмеяться на ней, но магичка оставалась спокойной и невозмутимой. В отличии от всех остальных, она не сомневалась в том, что Эрнесто Беспощадный из Кровавой башни жив и здоров, что в толпе она увидела именно его. Алисия медленно, словно, боясь спугнуть, повернула голову в сторону голоса. Все так и есть - старый знакомый стоял прямо перед ней и если она, по словам мужчины не изменилась, то Эрнесто казался совершенно другим. Наверное, все дело в том, что больше не было черных одеяний, зазубренного топора за спиной, запаха крови и страха, что всегда исходили от палача его Императорского величества. Не было ощущения благоговейного трепета перед исполнителем воли Императора, как не было и величия самого Беспощадного. Девушка перевела взгляд с массивной фигуры на лицо пересеченное уродливым шрамом, заглянула прямо с синие глаза, в которых больше не видела былого азарта, лишь усталость.
  
   - Тебе не идут серый и коричневый цвета, да и эта одежда не подходит Ворону- Алисия и сама удивилась, что произнесла именно это. Сейчас самое время узнать что-то по-настоящему важное, но вопросы улетучились из головы, да и эмоций не осталось. Казалось, что все в порядке вещей, именно так, как и должно быть.
  
   - Так я больше похож на обычного человека, - Эрнесто жестом дал знак идти за ним. Говорить лучше в более спокойном месте, без лишних глаз, ушей и внимания к ним. - Учитывая мое происхождение и внешность, меня вполне возможно принять за местного жителя. Меня многие считают мясником. Этим я сейчас и занимаюсь. У меня отлично получается разрубать свиные и говяжьи туши, а уж о том, как виртуозно я отрываю головы индюкам и курам и говорить не стоит. Одним словом мастер своего дела.
  
   - Ну да, что-то общее есть, да и занятие схожее с тем, к чему ты привык, - согласилась магичка, следуя за давним знакомым. Она не задавала вопросов, не сопротивлялась, ничего не требовала, Алисия прекрасно осознавала, что её позвали не просто так, а для разговора, понимала она и то, что сейчас они не в самом лучшем месте для бесед. Все странно, но вполне ожидаемо.
  
   - С тобой так не получится, ты нигде не будешь своей. Кожа и уши всегда выдадут в тебе полукровку.
  
   - Я и не собираюсь притворяться кем-то, не стоит отбирать любимое развлечение Воронов Призрачной Башни, они это не оценят.
  
   Мужчина ничего не ответил, он просто шел вперед, уводя девушку вглубь Черного квартала, туда, где располагалось место, которое он пока что, называл домом. Эрнесто все еще сомневался в том, что поступает правильно, но кому еще он может довериться, если не Алисии. В конце концов, если она решит сделать глупость, он всегда сможет одним ударом свернуть ей шею. Она даже пискнуть не успеет.
  
  ***
  
   Алисия осматривалась в небольшой почти пустой комнате, примостившейся прямо над мясной лавкой. Здесь почти не было мебели, только кровать да тумбочка, а еще большой кованый сундук в углу. Пусто и неуютно, но это только на её вкус, вполне вероятно, что кому-то подобное придется по душе. Среди Имперских воронов часто встречаются любители аскетизма и простоты, некоторые даже возводят подобные пристрастия в культ. Единственным своеобразным украшением было оружие, с которым палач так и не смог расслабиться. На специальных подставках, прикрепленных к стене, красовались тяжелый двуручный меч, который далеко не каждый сможет поднять, зазубренная секира, забравшая много жизней, а еще безжалостный молот, которым так просто размозжить любой, даже самый прочный череп. Всем этим оружием Эрнесто Беспощадный из Кровавой башни владел в совершенстве, искусство казни было доведено им до совершенства. Он мог отнять жизнь одним точным ударом, сделать так, чтобы жертва не страдала или на оборот, по воле Императора умирала долго и мучительно. Ворон ведал жалости, сострадания или сомнении - он был исполнителем приговоров и воли своего повелителя.
  
   - Так значит, ты теперь здесь живешь? - наконец, прервала молчание девушка. У нее было множество вопросов, и на каждый из них она намеревалась получить ответ. Единственное, что угнетало девушку, так это мысли о том, что ответы могут ей не понравится.
  
   - Это временно.
  
   - Не сомневаюсь, - магичка подняла на старого знакомого хмурый взгляд. Все всяких сомнений Эрнесто не видение, он стоит перед ней воплоти. Тогда как быть с тем, что она видела, как тело палача сжигают? - Может быть, не будем мучить ни тебя, ни меня и ты сам все расскажешь? Задавать вопросы совсем не хочется, я устала от этого, как и от необходимости думать. Это не мое, так что просто объясни мне. Прошу...
  
   - Это всегда отличало тебя от других вороненков, ты умела просить и не считала это позорным.
  
   - Это не то, что я хочу услышать.
  
   - Знаю, но для меня непросто начать говорить. Ты не любишь думать, это не твое, так и с разговорами, они не для меня.
  
   - Всем нам иногда приходится делать то, что нам не по душе. На все воля Императора.
  
   - Не на все, иногда все зависит от нашего решения, - мужчина тяжело опустился на кровать, от его веса та жалобно скрипнула. - Но, это все пустое. Я нашел тебя не просто так, а потому, что ты заметила меня. Потому что уже влипла в неприятности, а дальше будет только хуже. - Эрнесто смотрел на Алисию, но казалось, не видел её. Взгляд палача был пустым. - Наша жизнь - это служение Императору. В этом наше предназначение, наша судьба и награда. Нет большей чести, чем исполнять приказы Императора, нет большей радости, чем умереть за него. Так думает каждый Ворон. Этому нас обучают, вдалбливают эту простую истину в наши головы с самого рождения. Это правильно, ведь если бы ни воля Императора, большинство из нас не дотянули бы до совершеннолетия. Мы не принадлежим ни к одной из рас, не нужны родным, да и наши физические данные отличаются от привычных для других народов.
  
   - Да, моя мать сейчас уже глубокая старуха, если, конечно, еще жива, а не пола в бою, а отец - все так же молод, как и в тот день, когда я родилась.
  
   - Да, но дело не только в этом, но и том, что в нас видят плод унизительного и порочного кровосмешения. Благодаря Императору мы стали силой, с которой приходится считаться. Мы должны быть благодарны и отрабатывать долг перед ним. Наши жизни принадлежат Императору... Каждому Императору, который приходит на смену предыдущему.
  
   - Только не говори, что ты усомнился в том, что это правильно, - сердце замерло. Почти каждому ворону рано или поздно приходя в голову подобные мысли, но это происходит в юношестве, но никак не в столь зрелом возрасте.
  
   - Наши жизни и стремления принадлежат Императору. Но, что если однажды ты не сможешь исполнить отданный тебе приказ. Что, если однажды поймешь, что он несправедлив и неправилен? Что тогда? Какой выбор сделаешь, будешь слепо исполнять поручение или попытаешься поступить иначе? У нас есть своя воля, но и она принадлежит ему, верные слуги, рабы...
  
   Во взгляде Эрнесто промелькнула боль, она была настолько острой и сильная, что Алисия сама ощутила её как свою. Без слов было понятно, что Ворон страдает от содеянного, но в то же время было ясно, что он не отступит от своего решения, которое принял сам. Сам... Для Имперского Ворона это непозволительная роскошь. Внутри что-то сжалось, ее долг прикончить предателя или доставить в ближайшую башню для суда и казни, но девушка не шелохнулась. И дело было вовсе не в мощи Эрнесто Беспощадного, не в страхе перед его опытом и силой, не в личной симпатии к этому полукровке и безграничном уважении, а в банальном любопытстве - Алисия хотела знать, что же за приказ такой получил палач, что даже он не смог исполнить его. Недостойные мысли...
  
   - Ты помнишь, что было в тот год, когда я 'умер'? - спустя минутное молчание вновь заговорил Эрнесто. В отличии от Алисии, он без всяких сомнений был готов убить магичку, но пока не собирался этого делать, ведь надеялся обрести союзника.
  
   - Да, - кивнула девушка, прекрасно помнящая то неспокойное время. - Это случилось сразу после смерти отца нынешнего Императора, в день восшествия на престол.
  
   - Да, в день восшествия на престол и первого приказа, который верный палач не осмелился исполнить. Моя верность прошлому Императору оказалась сильнее долга, Алисия. Это сломало меня, заставило позабыть о том, что я Ворон. Эрнесто Беспощадный из Кровавой башни в тот день умер, зато появился беглец, скрывающийся ото всех.
  
  Девушка не могла поверить своим ушам, у нее в голове не укладывалось все происходящее. Слова Эрнесто Беспощадного были самой настоящей ересью, чем-то недопустимым и неправильным. Как можно не исполнить приказ Императора? Как можно даже помыслить о том, чтобы не выполнить волю того, кому всем обязан? Император - это закон, его слово непререкаемо! Любой Ворон скажет об этом! Алисии казалось, что привычный мир рушится, пока что отвалился лишь маленький кусочек, но это был камень в казалось бы, прочном фундаменте мировоззрения. Это невозможно понять!!! Её долг уничтожить предателя, стереть позорное пятно с ордена Имперских воронов. Так почему она сидит и ничего не делает? Это неправильно!!! Собственное тело отказывалось подчиняться, да и не знала магичка, что делать дальше. Она не ожидала услышать подобное!
  
   - Что... Что он приказал? - Алисия не была уверена в том, что хочет это знать, но слова сами собой слетели с губ. Снова она говорит не подумав. Все чаще девушка задумывалась о том, что лучше вовсе не задавать вопросы, ничего не знать и тупо исполнять то, что ей говорят.
  
   - То, что всегда приказывают палачам - убить.
  
   - Так в чем проблема, почему ты не убил? Это же твоя работа, то, что ты умеешь делать лучше всего! Твое имя - Беспощадный! И это не просто так!!! - голос магички сорвался на крик.
  
   - Императоры сменяют друг друга, одни умирают, другие восходят на трон. Время, отведенное людям недолго, но для Воронов это не имеет значения, мы служим тому, кто занимает трон, приписывая ему заслуги всех его предков. Для нас все эти люди одно целое, мы не разделяем их. Так должно быть, но у меня было особое отношение к прошлому Императору. Мы были знакомы лично, много говорили, я уважал этого человека, я был не рабом, но слугой, верным и преданным, не потому, что так велит судьба всех Воронов, а от того, что это было мое желание. Я служил Империи и его правителю; это была моя воля.
  
   - Это не ответ, - тихо пробормотала Алисия, все еще ничего не понимая. Она не могла отделаться от ощущения, что все это не более чем кошмар. Самый кошмар, порожденный тем, что с ней сделал дознаватель.
  
   - У прошлого Императора была жена. Он выбрал её на закате своей жизни, когда уже не принято думать о плотских утехах, да и сил женщин уже маловато. Это прозвучит громко и пафосно, но пожилой мужчина и юная девушка любили друг друга. Естественно, это не всех устраивало, у Императрицы было много врагов. Когда сообщили о том, что она умерла при родах, я не удивился и не сомневался в том, что это не естественная смерть. Император тоже был уверен в том, что его любимую жену убили и даже поручил Черной Тени расследовать это дело, естественно, тайно, не привлекая к себе внимания. Через месяц Императора нашли мертвым в своей кровати, он уснул и не проснулся. Очередное убийство, но это уже никого не волновало, ведь на трон взошел молодой принц, отрекшийся от имени и ставший Императором. Забавно, имя было лишь у создателя нашего Ордена, а все последующие Императоры с гордостью и готовностью отказывались от собственных имен.
  
   - Ты думаешь, что нынешний Император убил своего отца? - Алисия силилась понять, но все еще была не в силах этого сделать. Вороны не должны пытаться вникнуть в подобные дела и политику. Император есть Император, не имеет значения кто он и как выглядит, как пришел к власти! Вороны служат не конкретному человеку, а Империи в целом!
  
   - Я это точно знаю, - Эрнесто печально улыбнулся, он все еще не был уверен в том, что его поймут. И все же, объясниться стоило, ведь ему было нужно больше союзников и Алисия Несущая смерть могла послужить его целям. Эта полукровка сильна, даже чрезмерно, её сила, направленная в нужное русло, поможет ему. - Дело не в том, что принц убил своего отца. Это, как раз таки нормально. Многие Императоры пришли к власти точно так же. Все дело в приказе, который мне дал тот, кто заменил трон.
  
   - Император...
  
   - Да, он, - на лице мужчины не было ни одной эмоции, но в глубине его глаз царила настоящая буря. - Император приказал убить принцессу, дочь своего отца и его последней жены, свою маленькую сестру. Ей было тогда чуть больше месяца, так что смерть девочки никого бы не удивила. Дети людей часто умирают, не прожив и года. Я должен был убить ребенка.
  
   - И что с того? Разве ты не должен убивать любого, на кого укажет Император? Разве ты уже не убивал детей, по воле прошлого Императора? Так что случилось сейчас? - Алисия злилась и негодовала, повод для предательства был ничтожным. У Ворона не может быть сомнений или своих желаний, каких-то барьеров.
  
   - Я не знаю, что произошло. Просто в тот момент, когда я стоял над младенцем с занесенным для удара кинжалом, она открыла глаза. И я вдруг отчетливо увидел в ней её отца, Императора, которого уважал и в глубине души считал другом. Я не смог, а потому забрал девочку, а вместо нее подложил в кровать труп другого младенца. Ни у кого не возникло сомнений в том, что я исполнил приказ, - честно признался Эрнесто. - Ну, а после, я исчез, устроив собственную смерть. Теперь я мог жить обычной жизни и воспитывать принцессу.
  
   - Это безумие! Ты же понимаешь так не должно быть! Это предательство!!! - вскричала Алисия, все еще не зная, что должна предпринять и зачем её позвали на эту встречу.
  
   - Почему на троне должен находиться кто-то недостойный этого? Почему не принцесса? Она имеет на это столько же прав, - холодно произнес мужчина. - Если Тейла станет Императрицей, все Вороны присягнут ей и будут служить верой и правдой! Нам все равно кому служить! Вот почему мы идеальные рабы! Вот почему Императоры доверяют нам! Но должно ли быть так? Скажи, Алисия! Что бы ты сделала, если бы знала, что прошлый Император желал, чтобы именно его дочь заняла трон? Дочь, а не никчемный принц!
  
  - Не имеет значения, кто на троне - он Император. Мы подчиняемся не конкретному человеку, а Императору! Поэтому у него нет имени! В этом смысл существования Ордена -служение трону. Что бы ни случилось, мы храним верность стране, ордену и тому, кто правит! Мы не должны задумываться о правильности его действий, или праве Императора находится на троне! - Алисия искренне верила в то, что говорила. Для нее эта истина была неоспорима. У магички в голове не укладывалось, как кто-то из Воронов может думать иначе. На что надеялся Эрнесто? Это полное безумие! Девушка отказывалась верить в то, что палач говорил серьезно. Этого просто не может быть! В это самое мгновение не было никаких сомнений, она не думала, а говорила то, что чувствовала и нала.
  
   - Это весьма удобно для того, кто занимает трон, - мужчина оставался абсолютно спокоен, словно ожидал именно такого ответа. Он продолжал смотреть на девушку снисходительно, с некой грустью и сожалением. Так смотрят на детей, которые не желают слушать мудрых взрослых.
  
   - Ты должен вернуться в замок на Скорбной скале! - решительно заявила Алисия. - Ты должен исполнить приказ Императора! Это твой долг!
  
   - И что же ты предпримешь, если я откажусь? - Эрнесто насмешливо приподнял бровь, помимо этого ничего не изменилось: ни поза, ни выражение лица, ни общее настроение. Мужчина продолжал обыденный разговор, не обращая внимания на угрозу. - Используешь свои заклинания? Хм, - губы ворона искривились в жуткой ухмылке. - Если я ничего не путаю, а я не путаю, твои заклинания бьют по площади. Ты не способна к точечным атакам, не можешь контролировать мощность удара. Орочья кровь бурлит и кипит в твоих жилах - потому-то ты и не можешь полностью контролировать свою силу. Самое слабое твое заклинание, разрушит этот и парочку соседних домов. Учитывая время и количество народа на улице, мы получаем еще больше жертв. Была бы ты на поле боя, а вокруг враги - твои способности были бы на вес золота. Но сейчас ты не можешь ничего предпринять, Алисия Несущая смерть. Так что не тебе диктовать мне, что делать и что-то требовать.
  
   - И что дальше? - девушка понимала, что старый знакомый абсолютно прав. У него больше опыта, силы и возможностей, он умеет убивать бесшумно, и его размеры вовсе не говорят о неповоротливости и медлительности. Что же касается её, то ей самое место на войне, на поле битвы. Здесь, в городе, её заклинания принесут больше вреда, чем пользы.
  
   - Даже не знаю, но оставлять тебя в живых, мне резона нет. Ты слишком много знаешь. К тому же, ты упряма, настырна и твердолоба, ты не забудешь о том, что видела и слышала.
  
   - Ты позвал меня для того, чтобы просто поведать о своем предательстве, а после прикончить? - Алисия лихорадочно искала выход, но не находила его. Умирать так нелепо не хотелось, еще раз крушить здания в городе, тоже, но с другой стороны умирать и отпускать предателя не хотелось. Снова начала подступать пульсирующая головная боль, какая всегда появлялась в момент размышления или необходимости самостоятельно принять решение. - Ты же не мог, серьезно думать, что я скажу, что ты прав! Это предательство, и тебе это известно!
  
   - Итак, что же ты сделаешь? - не унимался палач, в голове которого уже созрел окончательный план.
  
   - А ты? Что сделаешь ты?
  
   - Убью тебя. Это же очевидно. Я уже предал орден, которому всем обязан, тебе я ничего не должен.
  
   - Я не понимаю тебя. Зачем было звать меня, зачем затевать разговор? - Алисия приняла решение, она останется верна Императору! Дело не в человеке на троне и не в последней воле мертвеца, а в том, что будет благом для страны и ордена. Эрнесто Беспощадный опасен! Его нужно остановить любым способом, неважно, сколько людей при этом пострадает! Эта решимость горела в её глазах, легко читалась во взгляде.
  
   - Ха-ха-ха-ха!!! - громогласно расхохотался Эрнесто. От его смеха сотрясались стены и потолок, а прохожие на улице нервно вздрагивали от этого шума. - Всегда любил тебя за это, малышка. Ты не думаешь о последствиях, просто действуешь! Даже, когда нужно принять решение, ты просто действуешь!
  
   - Это не смешно, особенно если учесть, что мы собираемся делать, - воздух вокруг магички заискрился, давая понять, что она не шутит и готова атаковать несмотря ни на что.
  
   - Не смешно, ведь, если бы ты лучше училась, то знала бы, что у прошлого Императора была лишь одна жена и лишь один сын, если бы ты лучше слушала то, что говорит Тильда, то точно бы знала это!
  
   - Что?! - Алисия тупо уставилась на хохочущего мужчину. Осознание его слов и поведения медленно, но верно достигало её сознания. Обман? Эта мысль злила, но в тоже время приносила облегчение. Ей не придется сражаться с другим Вороном, с тем, кого она уважает. - У тебя всегда были дурацкие шутки. А если бы я без разговоров набросилась на тебя или сразу использовала заклинание?!
  
   - У тебя не было против меня ни одного шанса, - отсмеявшись, заявил Эрнесто. - К тому же, это не шутка, а проверка. Все мы через нее проходим, правда, каждый по-разному.
  
   - Что-то я об этом не слышала, - девушка сжала кулаки, чтобы скрыть дрожь.
  
   - Если бы слышала, нужного эффекта бы не получилось, - пожал плечами Ворон. Он врал, врал самозабвенно и виртуозно, врал без сожалений, ведь верил в то, что поступает правильно, так, как и должен. Так или иначе, ему нужна Алисия и он её получит, неважно по доброй воле или при помощи обмана. Главное результат!
  
   - Да, не получилось бы... - девушка не понимала, зачем нужна была такая поверка, даже считала подобное недоверие унизительным. Но кто она такая, чтобы судить? - И что теперь?
  
   Что-то слишком часто сегодня звучит в той или иной форме этот вопрос.
  
   - Теперь мы поговорим о деле.
  
  
  Всем-то ты нужна
  
  Алисия, опустив голову, рассматривала носки своих сапог. Это бесполезное занятие успокаивало её и помогало справиться с напряжением и нарастающей в душе злостью. Зачем была нужна эта проверка? Неужели в ней сомневались? Разве она не заслужила доверия? Эти размышления настолько сильно занимали голову девушки, что она была не в состоянии слушать и понимать то, что сейчас говорит Эрнесто. Слова мужчины проносились мимо её сознания, а в голове все шумело и кружилось. Создавалось странное ощущение, то реальность ускользает от нее, а понятный мир рушится. Наверняка, во всем этом виноват Вселяющий Ужас - этот ворон что-то сделал с ней, испортил, сделал слабой. Так легко все свалить на дознавателя, но так ли велика его вина?
  
   - Алисия, - бывший палач, а ныне мясник опустил тяжелую ладонь на плечо магички. Несмотря на то, что все пошло не по его изначальному плану, а сама девушка в некотором роде, даже разочаровала его, он оставался холоден и спокоен. Он был готов к любому повороту событий, хотя предпочел бы найти понимание и отклик. Не вышло. Что ж, он пойдет иным путем. - Я понимаю, что все, произошедшее сегодня, кажется тебе странным, непонятным и обидным. Но это необходимо, все вороны проходят через подобное.
  
   - Да, я понимаю, - кивнула магичка, запихивая недостойные Имперского ворона чувства подальше. Они никуда не денутся, но докучать не станут, ей лучше забыть обо всех обидах и продолжать исполнять свой долг. - Что теперь? Мне вернуться в башню?
  
   - Ты меня не слушала, - вздохнул Эрнесто.
  
   - Прости, я... Я невнимательна сегодня.
  
   - Ты всегда была такой, так что не стоит извиняться, - снисходительно произнес мужчина, продолжая демонстрировать понимание и заботу. - Думаю, тебе стоит отдохнуть, прийти в себя, все обдумать, а после мы поговорим основательно. Главное, никому не говори о том, что я жив. Мне еще придется проверить несколько вороненков, и не только. Пока что я должен оставаться обычным мясником.
  
   - Вот оно, как? - в груди что-то неприятно сжалось. Ей казалось, что она особенная для палача, что они друзья, но получается, что это не так. Есть и другие вороны. Сегодня для нее день неприятных открытий. - Я не нуждаюсь в отдыхе, и вполне могу собраться и выслушать. Это важно, так что не стоит тратить время попусту. Я вовсе не слабая и меня не сломает какая-то проверка. К тому же, я её прошла!
  
   - Да, прошла, и этого дорогого стоит. Это означает, что ты стала настоящим Имперским вороном, - кивнул Эрнесто. С молодыми, еще неопытными воронятами так просто. Они боятся того, что про них подумают, пытаются казаться сильными, уверенными и способными на все, не способны видеть картину целиком. Это легко использовать в своих интересах, а способы воспитания полукровок, открывают огромный простор для манипуляции.
  
   - Тогда давай не будем терять время, что от меня требуется? Ты что-то говорил о задании для меня, - Алисия понимала, что для нее есть один путь - заняться делом, тогда можно будет забыться, перестать думать о проверках, неудачах, да и просто быть полезной для нее крайне важно. Она Имперский ворон и должна служить своему хозяину.
  
   - Ты же и сама должна понимать, что тебе не место в Теневой башне.
  
   - Это тоже было испытание? - поникшим голосом поинтересовалась девушка. Почему ей так обидно? Это же неправильно! Она обязана спокойней относиться к правилам и традициям Ордена.
  
   - Да, - не моргнув глазом, соврал Эрнесто. Раз добровольно Алисия не желает помогать, ему не остается ничего другого, как не оставить ей другого выхода. Когда магичка все поймет, будет уже слишком поздно, она погрязнет в интригах и предательстве настолько глубоко, что пути назад не будет. Палачу было даже немного жаль эту наивную полукровку, которой уготована судьба стать его марионеткой, но с другой стороны Вороны не имеют права на наивность, да и самой Алисии уже пятьдесят, она не ребенок.
  
   - Ясно, давай перейдем к делу, - поморщилась девушка.
  
   - Что ж, если ты так торопишься, пусть будет так. Ты же знаешь, что скоро будет большой праздник, который посетит Император?
  
   - Да, знаю. Все в городе только об этом и говорят.
  
   - Это важное для народа событие, оно позволит им стать ближе к правителю, почувствовать заботу Императора, его единство с простыми людьми. Но вместе с тем, это опасно, ведь это идеальный момент для того, чтобы убить Императора, - на этот раз слова Эрнесто были чистой правдой, по сути своей он раскрывал часть плана, звеном которого являлся.
  
   - Золотые вороны не допустят этого!!! - горячо воскликнула Алисия.
  
   - Да, не допустят, любой из них с радостью умрет за Императора, но это не значит, что мы можем допустить нападение. Наша задача уничтожить заговорщиков до того, как они сделают свой ход. Приговор вынесен, и мы должны привести его в исполнение, Алисия Несущая смерть. Настало время в полной мере оправдать свое имя и уничтожить врагов Императора! Жестко! Безжалостно! Без всяких сомнений! Отныне ты палач, как и я!
  
   - Что ж, это мне подходит больше, - магичка была уверена, что с этой работой справится намного лучше, ведь убивать она умела и даже любила, это было тем, к чему её готовили с раннего детства. Даже если в её душе были сомнения, сейчас они все исчезли. Алисия не думала и не собиралась это делать, именно этого от нее требовали в замке на Скорбной скале, именно этого она не умела и никогда не хотела делать.
  
  ***
  
  После разговора с Эрнесто, Алисия вернулась в Теневую башню: ей было нужно передохнуть, осмыслить произошедшее, собрать вещи. У нее есть задание, дело, которое по душе и способностям, так что она должна радоваться и наконец, успокоиться, но отчего-то на сердце было тревожно. Совершенно нелогичное ощущение, с которым было невозможно совладать. Магичка спокойно прошла через главный вход, Каменная стена лишь приветственно кивнул и продолжил заниматься своими делами. Никто её не искал, не спрашивал, не волновался за нее - это лишь упрочило уверенность Алисии в том, что палач сказал истинную правду. Ей нет места в Теневой башни, её таланты здесь зачахнут и сойдут на нет, да и она сама не сможет долго протянуть. Ей нужно движение, возможность выплескивать бурлящую энергию и магию. Несущая смерть - это имя, как нельзя лучше характеризует её, так что правильно, что в конечном итоге ей суждено стать палачом и исполнять волю Императора, уничтожать его врагов.
  
   - Быстрей бы покинуть эту баншню, - бормотала девушка, поднимаясь по бесконечным ступенькам на нужный этаж. Стены давили на нее, а местные вороны раздражали. Магичка ощущала себя чужой, никому не нужной и бесполезной. Что может быть хуже, чем не иметь возможности служить Императору, осознавать, что напрасно тратить дни?
  
   - И куда же ты хочешь направиться? - раздался шелестящий голос Вселяющего ужас.
  
   Ворон появился внезапно, просто материализовался в воздухе, преграждая путь. Его способности были поистине уникальны, но они все еще не давали ответ на вопрос - кто же он такой, какая кровь течет в жилах этого полукровки. Создавалось впечатление, что дознаватель специально дожидался её возвращения. Алисия лишь пренебрежительно хмыкнула, больше её не пугал ни звук омерзительного голоса, ни прожигающий взгляд, она в некотором роде привыкла к Вселяющему ужас.
  
   - А не все ли равно? Вороны не принадлежат себе, - безразлично ответила девушка, огибая препятствие. - Куда направят, туда и идем, что поручат, то и делаем. Кажется, мы это совсем недавно обсуждали.
  
   - Да и от того мне непонятно, куда же ты собираешься? К тому же одна, без напарника, к которому тебя приставили...
  
   - Напарник? Я давно уже его не видела. Готова спорить, Ночной кошмар рад, что избавился от меня. Так ему будет намного легче заниматься расследованием: никто не путается под ногами, не задает вопросов, не пытается учить и не чувствует ничего необычного. Ах, да, чуть не забыла, еще не взрывает дома!
  
   - И снова я тебя не понимаю, - Ворон следовал по пятам за девушкой. Он и сам не знал, что его привлекает в Алисии, почему ему никак не удается перестать думать о ней. Ей воспоминания и мысли были невероятно вкусными, настоящим деликатесом, но дело было не только в этом. Вселяющий ужас осознавал, что вокруг маленькой глупой полукровки что-то происходит, причем, началось это задолго до её рождения. Это пробуждало интерес, любопытство, которое за долгие десятилетия службы были уже утрачены. Все навевало скуку, но появление Несущей Смерть изменило это, добавило в серый однообразный мир новые краски. Впервые за долгие горы Вселяющий ужас хотел сам разобраться в том, что происходит.
  
   - Тебе и не надо понимать, ты просто дознаватель, - магичка не хотела злиться, дерзить, но раздражение нарастало с каждым мгновением. Алисия не могла избавиться от ощущения, что совершает непростительную ошибку, о которой будет сожалеть впоследствии. Хотелось рычать, кусаться, драться! Она словно разучилась сдерживаться, и это лишь подливало масла в огонь. Как сказала бы Нильда: 'Проклятая орочья кровь'. Вечно ей ставят в вину происхождение! Хотя... Это относится ко всем Воронам.
  
   - Алисия...
  
   - Мне нужно идти, так что не путайся под ногами!
  
   - Ты злишься, - понимающе прошелестел мужчина, не сводя взгляда с магичке. Что-то в ней изменилось, надломилось, более того он видел чужое воздействие, испортившее невероятно пикантный привкус мыслей девушки. Раньше он хотел поручить присмотр за Алисией Ночному Кошмару, но теперь понимал, что этому ворону нельзя доверить столь важное занятие. Он не способен справится с такой непростой задачей, не отдает себе отчет в том, насколько это важно. Черная тень тоже не способен понять, что происходит нечто существенное. Глава башни слишком уверен в себе - это ошибка.
  
   - Ничего подобного!
  
   - Глупо обманывать дознавателя - это бесполезное занятие.
  
   - Я никого не обманываю! Хватит уже ходить за мной! Я больше ничего не хочу вспоминать, мне все равно, что я видела или слышала! Прошлое не имеет значения, только настоящее и будущее, так что тебе не удастся полакомиться.
  
   Алиия ускорила шаг. Хватит с нее этой башни! Ей здесь не место - все раздражает и злит! Лучше отправиться к первому приговоренному и сделать все, чтобы обезопасить Императора. Это ей долг, её цель - так что никаких сомнений в душе не должно быть.
  
   - А вот тут ты ошибаешься, Несущая смерть, - в голосе ворона слышалась неподдельная грусть и даже сожаление. - Никто и никогда не сможет укрыть информацию от имперского дознавателя. Могла бы уже и понять.
  
   Вселяющий ужас растворился в воздухе, но лишь ради того, чтобы вновь появиться перед Алисией. Из-под просторных пологов его одежды появились черные щупальца, стремительно обвившие не сумевшую среагировать на это девушку. Сквозь присоски, впившиеся в грубую кожу полукровки, впрыснулся особый яд, лишающий возможности двигаться и мыслить. Всего одно жалкое мгновение, но магичка уже превратилась в безвольную тряпичную куклу, с которой можно было сделать все, что угодно...
  
  ***
  
   У мыслей и воспоминаний есть особый вкус, уникальный аромат, свойственный только одному определенному существу. Это Вселяющий ужас усвоил давно, еще будучи вороненком. Его непросто было вырастить, ведь помимо обычной пищи, ребенку требовалось кое-что еще, именно по этой причине, его отправили в Теневую башню, как только вороненок смог самостоятельно двигаться и осознано пользоваться магией. Практически от него избавились. Даже в замке на Скорбной скале были не рады такому, как он, даже среди полукровок он монстр, его даже не удостоили второго имени. И все же, его назначение было благом, ведь дознавателей не хватало, а его талантам быстро нашлось применение в Теневой башне. Вселяющий ужас ни с кем толком не общался, ему просто приводили подозреваемых для допроса и он всегда получал нужные сведения, попутно насыщаясь и становясь сильнее. Такой была его жизнь - он служил Императору, жрал всякую мерзость и никогда не покидал башню. Не потому что не мог, просто не хотел, намного лучше быть одному.
  
   Все изменилось в тот миг, когда в башне появилась новая полукровка. Алисия не успела понять, что его нужно бояться, к тому же была полна сюрпризов и невероятно-вкусных и притягательных воспоминаний и мыслей. Её душа была прекрасна на вкус - с легкой кислинкой и горечью. Лишаться такой компании ворон не хотел, а потому не мог позволить девушке ускользнуть. Её поведение настораживало, а аромат начал меняться, что-то меняло магичку.
  
   - Вот так, сейчас мы посмотрим, что же с тобой произошло сегодня, малышка, - Вселяющий ужас усадил Алисию в кресло, продолжая при этом удерживать бессознательное тело щупальцами, чтобы девушка не упала.
  
   Ему запрещено без разрешения использовать свою магию или тянуться свои щупальца к другим Воронам, но из любого правила есть исключения. Дознаватель точно знал, что его никто не тронет, не осмелится, а на согласование всех процедур у него нет времени. Да и Черная Тень сейчас слишком занят. Еще бы, ведь преступником-похитителем глаз оказался маг, а в столице скоро праздник.
  
   Вселяющий ужас приступил к трапезе - он не брал слишком много, лишь то, что было необходимо для того, чтобы прогрызть себе ход в воспоминания Алисии, увидеть сегодняшний день её глазами, найти то, что меняет маленькую полукровку. Это не займет много времени, ведь нет необходимости заглядывать далеко в прошлое. До чего же вкусно! Горечи прибавилось, но это все еще не могло испортить вкус.
  
   Он должен сдерживаться! Должен! Нельзя брать слишком много! Сегодня дознавателю приходилось не просто искать нужную информации в бесконечной пучине памяти, но контролировать себя. Непростая задача, но он достаточно силен для того, чтобы с этим справиться. А вот Алисии придется непросто, ведь каждый раз, когда он проникает в её сознание - уничтожает частичку её души, отбирает драгоценные мгновения её жизни, каждый раз ей все больнее. Эта боль лишь добавляла пикантности вкусу, усиливала соблазн...
  
  ***
  
   - Непростая судьба. Всем-то ты нужна, вот только лишь в роли орудия, - ворон осторожно вытирал мокрым куском ткани пот со лба и лица Алисии. Девушка все еще была без сознания и не проснется, пока он того не захочет. Это облегчало задачу дознавателя и дарило столь необходимое на раздумья время. - Император честен с нами, все мы его орудия, мы сами знаем, что он использует нас в своих интересах. А вот семья твоего отца действует в тихую, ожидая нужного момента, чтобы уничтожить... Ничего иного от эльфов ожидать и не стоило. Прекрасные снаружи, утонченные и образованные, но прогнившие изнутри. А теперь еще Эрнесто Беспощадный из Кровавой башни. Что дальше? Начинаю всерьез за тебя волноваться малышка, но, боюсь, ты этого не оценишь. Тебе легче поверить в ложь, чем в то, что Ворон может предать. Можно подумать, это первый случай. Но в Замке этому не учат, все это тщательно скрывают, чтобы не бросать тень на орден в целом, а такие воронята, как ты верили в то, что у них нет выбора и иного пути.
  
   Мужчине нравилось говорить, ведь сейчас никто не кривился от звука его голоса, не думал о том, как бы сбежать. Алисия и раньше проявляла чудеса терпимости, а сейчас и вовсе была идеальным слушателем. Жаль только, что ответить не сможет. Хотя, с другой стороны, это все к лучшему, ведь так она не скажет и не наделает глупости.
  
   - Что же мне с тобою делать? Моим словам ты не поверишь, да еще разозлишься на то, что я залез в твою голову... - задумчиво произнес Вселяющий ужас, перед которым стояла непростая задача. - Оставлять все, как есть, тоже нельзя, это может стать опасным для всех нас. Так что мне остается?..
  
   Дилемма. Похоже, ему тоже придется стать тем, для кого Алисия лишь оружие. Нельзя упускать такой шанс - они должны раскрыть заговор против Императора, раздавить змею сразу, не давая никакого шанса. Прискорбно, но другого шанса у них может не быть... Осталось лишь решить, как контролировать магичку и желательно обезопасить. Черная тень и Багряное крыло, вряд ли озаботятся последним вопросом. Для дознавателя это был важный вопрос, ведь он рассчитывал, что ему еще доведется полакомиться душой этой полукровки. У него нет недостатков и пороков, но похоже, он не в силах отказаться от вкусненького.
  
   - Что-то я последнее время слишком добрый. Не к добру это! - Ворон отстранился от девушки, зачем-то бережно накрыв её пледом, он направился к дверям. Ему нужно обсудить полученную информацию с главой башни. - Поспи пока, а я все решу.
  
  ***
  
  Балдассар Багряное крыло не любил покидать замок на Скорбной скале без особой на то надобности. Обычно главы башен и другие вороны сами прибывали к нему по первому зову, но сегодня был особый случай, главе ордена даже пришлось воспользоваться порталом. Конечно, дело было не только в новостях из Теневой башни, но и необходимости встретиться с молодым Императором, и все же, настроение Балдассара было отвратительным. Последнее время в стране что-то происходило, отовсюду приходили дурные новости, а из Хрустальной башни доставляют лишь тревожные вести - предсказатели, как один пророчили беду, смерти и разрушения. Вороны Призрачной башни тоже давно не приносили хороших новостей, шпионы находили все новые подтверждения заговора и готовящихся нападений. Даже из башни Молчания поступали неутешительные сведения- болезни, порчи, эпидемии, вороны уже не справлялись с устранением этих угроз. Мир стоял на грани глобальной катастрофы, в этом нет никаких сомнений. В этих условиях, задача имперских воронов устранить угрозу любой ценой. Но, что если сил не хватает, а полукровок, овладевших своей силой не недостаточно?
  
   - Надеюсь, повод весомый, и Черная Тень не вызвал меня из-за мелочей, - тихо ворчал мужчина. - Столько ресурсов потрачено, ради какого-то разговора! Если этот ворон не способен справиться со своей работой, придется его заменить! Пусть не думает, что сидит на своем месте крепко! Да и другим главам будет урок.
  
   - Повод для встречи весомый, - раздался раздраженный голос Роландо, вышедшего на встречу важного гостя. Он слышал каждое слово главы ордена, но не боялся. Хочет сместить его? Пусть! Ему меньше забота, а новый глава башни не факт, что справится.
  
   - Это в твоих интересах!
  
   - Идемте в мой кабинет, нас уже ждет дознаватель.
  
   - Вселяющий Ужас?
  
   - Вы весьма догадливы.
  
   - Дело не в догадливости, - поморщился Балдассар, вспоминая о последних посланиях из Хрустальной башни. Его предупреждали, что от этого ворона стоит ждать беды и подобные предупреждения поступали с самого начала, с того мига, как полукровка появился в замке на Скорбной скале. Его стоило прикончить в младенчестве, ведь было понятно, что плод столь омерзительной и противоестественной связи не должен существовать. Но правила, есть правила! Любой полукровка имеет право на жизнь, любому Император найдет применение и дело по способностям.
  
   Мужчины, размышляя каждый о своих насущных проблемах, неспешно шли по коридору замка. В Башне снова пусто и тихо, всем следователи и алхимики заняты расследование многочисленных преступлений, а те, кто остались, отдыхают или ищут помощь и ответы в архивах.
  
   - Прошу, проходите, - Черная тень открыл двери своего кабинета, пропуская главу ордена. - Здесь мы сможем спокойно все обсудить и принять решение.
  
   - Наконец-то прибыли, я уже заждался, - прошелестел Вселяющий Ужас, вальяжно расположившийся в кабинете начальника.
  
   - Давайте отложим все приветствия и сразу перейдем к делу, - Багряное крыло с трудом смог сохранить спокойное выражение лица. Голос дознавателя вызывал стойкое желание что-нибудь разрушить или сломать, прикончить Вселяющего ужас, как первопричину этого звука, от которого начинали кровоточить уши. Для полуэльфа общение с таким, как Вселяющий Ужас было особенно болезненным, ведь острый слух лишь увеличивал болезненные ощущения.
  
   - Давайте, ведь дела у нас особенно плохи, - дознавателя не волновали ощущения и желания других, его работа и задача заключается в другом. - Устраивайтесь поудобней, господа, а я поведаю вам удивительную историю.
  
  ***
  
   Вселяющий ужас уже второй раз за день рассказал все, что ему удалось узнать из сладких и дурманящих воспоминаний Алисии. Он говорил четко, по делу, не упуская ни одной мелочи, понимая, что времени у них мало, а решение принять нужно. Ворон все еще не мог определиться, как именно стоит поступить в данном случае, но ему отчего-то было жаль несмышленую полукровку. А ведь глава ордена вполне может принять решение, уничтожить опасную магичку... Алисия же не станет возражать, ведь для нее главное служение Императору. Это будет весьма неприятно и нежелательно.
  
   - Ты уверен? - Багряное крыло напряженно смотрел на Вселяющего Ужас. - Сведения точные, проверенные?
  
   - Абсолютно, я видел все её глазами, слышал её ушами, ощущал, как она! Эрнесто Беспощадный из Кровавой башни жив, он не исполнил приказ Императора, он готовит заговор, цель которого свергнуть нашего правителя и ввергнуть страну в хаос и разрушение. Но угрозу представляет не только он, но и Дом осени! Пятьдесят лет назад эльфы провели опасный ритуал, который даже мне неизвестен, а я многое знаю и помню.
  
   - Значит, так, - Балдассар поднял на ноги. - За Алисией установить слежку! Докладывать мне о каждом её шаге! Ничего об истинных планах Эрнесто говорить ей не стоит. Она слишком глупа и вспыльчива, чтобы правильно отреагировать на подобное. Что касается тебя, Вселяющий ужас, ты незамедлительно отправляешься в Хрустальную башню. Опишешь ритуал главе башни, пусть займутся делом. Заодно поможешь им увидеть... Во всем остальном ничего не изменилось! Черная тень, ты должен очистить город перед праздником и разберись, в конце концов, с этим алхимиком! Мы должны убедиться в том, что полукровки не замешаны в преступлении, а так же понять, откуда у человека неподконтрольная нам магия! Приступайте немедленно!
  
  ***
  
  Алисия пришла в себя в своей комнате. Первое, что она увидела серый высокий потолок, затем взгляд упал на невзрачные стены. Она провела здесь слишком мало времени, так что комнатка в Теневой башне не стала для нее домом и уже никогда не станет. Девушка тяжело вздохнула и приняла сидячее положение, она смутно помнила, как добралась до комнаты и легла спать - все было, как в тумане. Странно, что она вообще решила отдохнуть перед дорогой. Алисия точно помнила, что намеревалась сразу уйти, ни с кем не прощаясь и даже не отчитываясь перед Черной тенью. Это было бы похоже на побег, но именно так хотелось поступить, в столице все давило на девушку, особенно собственная беспомощность и никчемность. Но теперь все иначе - ей определили достойное место, где можно оправдать громкое имя.
  
   - А это еще что? - магичка удивленно рассматривала круглые пятна, похожие на ожоги. Они были на руках, ногах и даже шее. Откуда? Все это было поводом для беспокойства, да и в голове мелькал странный, пугающий образ чего-то огромного, бесформенного и опасного.
  
   Думать не хотелось. А потому, откинув тонкое одеяло в сторону, окончательно поднялась на ноги. Нужно торопиться! У нее есть задание, требующее незамедлительного внимания, а еще список неугодных Императору людей. Заговорщики должны быть уничтожены! Она убьет их всех, одного за другим, не испытывая ни жалости, ни сострадания, по большому счету она не способна на это. Все её существование посвящено лишь одному - служению. Времени в обрез ведь враги Императора намерены начать действовать уже на празднике, до которого осталось всего ничего.
  
   Неделя! У нее всего неделя!
  
   Девушка торопливо собиралась, хорошо, что вещей у нее не так уж много, в одной сумке уместится. Так намного проще путешествовать, а ведь ей предстоит преодолеть огромное расстояние, успеть побывать в разных частях страны! Придется использовать порталы, но иного выбора нет. Вот только дадут ли ей разрешение? Хотя, почему нет? Ей же поручили столь ответственную работу!
  
   Дверь в комнату распахнулась и на породе появился Арнальдо, теперь уже бывший напарник выглядел хмуро и несколько раздраженно, а еще уставшим и даже изнеможенным. Алисия догадывалась, что послужило этому причиной - расследование. Мысли об алхимике были тем, что изрядно портило настроение магичке. Она не любила незавершенные дела, к тому же такие странные и опасные. Маг, объявивший охоту за глазами, да еще в столице - это нельзя оставлять, как есть. Но теперь это уже не её проблема.
  
   - Доброе утро.
  
   - Доброе, - девушка кивнула.
  
   - Держи, - ворон протянул Алисии сверток. - Это разрешение на использование порталов. Первый уже активирован в центральном зале, так что поторопись. Не знаю, что происходит, но в любом случае, удачи.
  
   - И что, не скажешь, что будешь скучать по мне?
  
   - Не скажу. А вот осторожной тебе стоит быть, это точно.
  
   - И почему же?
  
   - Я видел, как активировали портал. Исходная точка расположена недалеко от Багряного леса, - Арнальдо не обязан и даже не должен был говорить все это, но удержать язык за зубами не смог. Наверное, все дело в его человеческой части и благодарности за спасение. Алисия оказалась не такой уж бесполезной, как он думал изначально.
  
   - И что с того?
  
   - А с того, что там обитают эльфы, которые не переносят полукровок, к которым сами имеют отношение. А ты не просто полукровка, а смесь орка и эльфа - реакция на тебя будет соответствующей. Багряный лес - обитель дома Осени, к которому относится один из твоих родителей. Они это почувствуют, да и волосы твои намекнут им на определенного рода связь. А еще Эльфийские дома не подчиняются Императору, их земли считаются свободными. Им ничего не стоит безнаказанно убить ворона!
  
   - Меня не так -то просто убить.
  
   - Твое сопротивление может быть воспринято, как агрессия и нападение. Хочешь развязать войну? Сейчас не лучшее для этого время, Алисия. Так что будь осторожна и, пожалуйста, думай, что делаешь. Взвешивай каждое свое решение и его последствия.
  
   - Я учту это.
  
   Багряный лес и Дом Осени, разве кто-то из её списка жил в той местности? Почему она сама этого не заметила? Мысли отдались неприятной ноющей болью в голове, и магичка благоразумно решила забыть об этом на время.
  
   - Вот и хорошо, - Арнальдо протянул девушке небольшую черную подвеску, сделанную толи из камня, то ли из металла, а может еще из чего-то. Разобраться в этом было невозможно. - Держи. Это передал для тебя Вселяющий ужас. Сам он тебя провожать не станет, но сувенир на память решил сделать. Уж не знаю, почему, но к тебе у него особое отношение.
  
   - А тут и думать нечего, я просто вкусная, - скривилась Алисия, вспоминая не самые приятные ощущения от восстановления воспоминаний. И все же, подарок девушка приняла, и даже надела на шею странного черного спрута. - Передай ему, спасибо.
  
   - Иди уже. Портал открыт, долго его удерживать не смогут.
  
   - Угу... Прощай...
  
   Алисия выскочила из комнаты и стремглав помчалась вниз по лестнице. На душе было невероятно спокойно и легко, она словно вырвалась из ненавистной клетке, обрела свободу. Больше ей не придется плестись позади и доказывать, что она на что-то способна. Все испытания и проверки пройдены, теперь остается лишь проявить себя. Если все пройдет гладко то, возможно, она станет главным палачом Императора. Лишь он будет отдавать ей приказы, а она сама будет всегда рядом со своим господином. Кровавая башня уникальна - у нее нет главы, каждый палач подчиняется непосредственно Императору. Сейчас все немного не так, но ведь она получила лишь первое задание... Если она справится, а она справится, то сможет увидеть его воочию. Мысли о будущем воодушевляли Алисию, не подозревающей, что она стала пешкой для многих игроков.
  
  
  Багряный лес
  
  Несущая смерть терпеть не могла телепорты, от них её начинало мутить, а в животе начиналось настоящее бурление. Это было сродни морской болезни, которой подвержены некоторые люди, с той лишь разницей, что длится это недолго. Ей стоит радоваться, что для задания не поскупились на использование телепорта, это значительно ускорит выполнение порученной ей миссии. Алисия испытывала самую настоящую гордость, верила в то, что теперь её способности будут оценены по достоинству, а таланты найдут применение. Все остальные мысли не имели значения, а потому были отброшены за ненадобностью.
  
   - Ты готова? - монотонно, без особого интереса поинтересовался ворон, ответственный за телепортацию и порталы. У него была довольно-таки скучная, но при этом уникальная и важная работа, именно это позволяло ему смотреть на других свысока.
  
   - Да, - кивнула девушка. С неким содроганием и трепетом рассматривая портал. По большому счету, это было огромное зеркало с красным стеклом, но это только на первый взгляд. При активации портал преображался, казалось, что внутри него заточена сама Тьма. Великая и беспощадная Тьма, которой невозможно противостоять. От одного взгляда бросало в дрожь. Алисия, несмотря на все объяснения, не могла запомнить, как работают порталы, а потому боялась их. Казалось, что с другой стороны ничего нет и делав шаг, навсегда исчезнешь.
  
   - Тогда, чего стоишь, кого ждешь? Я не буду держать портал открытым вечно. Иди уже! - раздражено бросил маг, которому за последние несколько дней пришлось хорошенько поработать, не говоря уже том, что пришлось потратить изрядный запас редких зелий и ингредиентов.
  
   Алисия ничего не ответила, лишь фыркнула в ответ и сделала шаг прямо в зияющую пустоту. Внутри все сжалось, желудок стянуло в тугой узел, тошнотворный ком подкатил к горлу, но это длилось лишь мгновение, ведь спустя жалкий миг, девушка оказалась далеко от столицы, посреди пустого поля, раскинувшегося недалеко от Багряного леса. Она одна, вокруг никого - её путешествие начнется именно с этого момента. На душе было спокойно, больше ничто не напрягало и не тревожило, хотя и жаль, что она оказалась на почтительном расстоянии от дома первого приговоренного. Придется оставшийся путь проделать на своих ногах, так мало этого ей придется завернуть в эльфийский лес. Ночной кошмар прав, ей не обрадуются, если заметят, а её ответная агрессия может спровоцировать конфликт. Сейчас не тот момент, когда можно позволить себе такую оплошность, так что придется держать себя в руках!
  
   Поправив плащ и накинув капюшон на голову, чтобы спрятать золотисто-рыжие волосы, Алисия направилась прямо к лесу. Если не показывать лица, а точнее ушей и волос, её никто ни в чем не обвинит, а её внешний вид не оскорбит высокомерных и заносчивых эльфов. Эти длинноухие считают себя во всем выше других, пекутся о чистоте крови, считая смешение крови с другими народами преступлением, но в итоге, в ордене Имперских воронов, каждый второй имеет именно эльфийскую кровь. Лицемерие - в этом длинноухие поднаторели за тысячи лет своего существования. Алисия испытывала к ним лишь презрение, и не важно, что она и сама имеет отношение к этому народу. В голове всплыло то, что с ней сделал отец и его родственники. Девушка не понимала, зачем все это было, но на разбирательства не было времени. Она должна думать только о задании! У Имперских воронов нет, и не может быть семьи, а любые мысли об этом преступны. Они лишь орудия в руках Императора! Императору нет дела, до того, от кого произошли его верные слуги, так что не должно быть до этого дела и им самим.
  
   Алисия быстрым, размашистым шагом шла вперед, пытаясь просчитать, как быстро ей удастся добраться до особняка. Если она верно запомнила карты и точно поняла, где именно находится, то к рассвету следующего дня она уже приведет приговор в исполнение. Идти придется всю ночь, но это неважно, ведь она превосходно отдохнула и полна сил. Главное, поскорее пересечь Багряный лес и покинуть территорию Дома Осени. Это место не просто так называлось Багряным - в этом лесу царила вечная осень, а деревья были украшены красной, оранжевой и золотой листвой, хотя багряные оттенки и превалировали. Издали лес казался красным, словно покрытым кровью - легенда гласит, что так оно и есть. Когда-то давно, еще до того момента, когда появились люди, а в небе летали драконы, между огнедышащими ящерами и эльфами разразилась война. Эльфы использовали разрушительно заклинание, настолько ужасающее и мерзкое, что его предпочли все забыть. В результате в один миг тысячи драконов погибли, а их кровь, пролившаяся с небес алым дождем, навсегда окрасила лес в красные тона. Красивая легенда - Алисия хотела бы увидеть это своими собственными глазами. Кровавый дождь, это должно быть прекрасно! Помимо этого магичке хотелось узнать, что же это за заклинание такое могло уничтожить тысячи огромных и могущественных существ разом. Вот бы выучить его и научиться применять! Тогда точно никто бы не осмелился посягать на власть и жизнь Императора!
  
   Девушка все ближе была к территории эльфов, она ощущала запах осени, слышала множество звуков, которыми полнился лес: щебетание птиц, рычание зверей, шуршание листвы. Алисии нравилось все это намного больше душного и переполненного людьми города. Красиво, спокойно... Хотя, последний вывод был поспешным, ведь эльфы умеют быть незаметными и смертоносными, они убивают безжалостно. Чем ближе лес, тем больше напряжение, чем больше напряжение, тем быстрее шла сама магичка. Нужно торопиться...
  
  Алисию мало что могло напугать. За свои пятьдесят лет жизни она многое повидала: смерти, пытки, пустоши, монстров, вид которых настолько омерзителен, что кровь стынет в жилах, девушке довелось воочию лицезреть последствия применения запретной магии. Но все же, сейчас, ступая про яркому лесу - обители вечной осени, ей было не по себе. Магичка вспоминала ритуал, отца, слова бывшего напарника, но помимо этого Алисия не могла избавиться от ощущения, что это место не должно существовать. Как в лесу всегда может быть очень? Почему красные и золотые листья не опадают окончательно, не начинают гнить? Казалось, что время остановилось во владениях эльфов, что они насильно заточили природу, не давая ей взять свое. Да, багряный лес прекрасен, он чарует и поражает, его яркие краски будоражат сознание, а шорох сухой листвы звучит, как музыка. Но все же, это противоестественно.
  
   Слишком тихо. Слишком спокойно. Слишком одиноко. Магичке казалось, что она одна в этом месте, не ощущалось никакого движения, даже птицы пели как-то фальшиво и наиграно. Нет. Дело было не в чистом звуке щебетания, не в идеально-ровной мелодии, не синхронности пташек, а в том, что в природе не бывает такой гармонии. Каждая птица поет на свой лад, у каждой свой голос, своя песня, но в Багряном лесу невидимой дирижер не давал птицам воли. Их щебетание было лишено души. Это место, было точно такое же, как его хозяева-эльфы - идеальное, но при этом высокомерное. Алисии не нравился лес и собственные ощущения, а потому она все быстрее переставляла ноги. надеясь на то, что в скором времени выйдет к особняку предателя, дворянина, неугодного Императору.
  
   Шуршание, окружающее её, становилось все навязчивей, в шорохе листвы девушка слышала тихий шепот, проникающий глубоко в сознание, копошащийся там. Магия! Эльфийская магия! Ну, конечно же, это она! Алисия злобно заскрежетала зубами - эльфы всегда действуют мягко, осторожно и незаметно, их воздействие почти невозможно ощутить. Именно этим остроухие и опасны. Именно поэтому смеют не подчиняться её господину и живут вольно, строя козни и плетя интриги! Ну, ничего и их день настанет! Однажды Император подчинит себе все народы, став единоличным правителем! Пусть эта ноша и почетная обязанность ляжет не на плечи нынешнего Императора, жизнь человека коротка, но те, кто займут трон после, непременно исправят нынешнее упущение.
  
   - Я просто путник, - заговорила девушка, стараясь при этом выглядеть как можно спокойней и величественней. Даже остроухим приходится считаться с орденом Имперских воронов! Так что нужно вести себя так, словно у нее расширенные полномочия, а сама она занимает высокое положение. Главное при этом не зарваться и не спровоцировать 'ранимых' эльфов на агрессию. - Меня и моего господина не интересуют владения эльфов. Так что я не нуждаюсь в сопровождении.
  
   - И что же интересует твоего господина? - из-за векового дерева вышел эльф. Такой же, как все остальные: высокий, худощавый, идеально сложенный, с пропорциональными благородными чертами лиц, с такими же золотисто-рыжими волосами, как у самой Алисии. Вот только всю эту красоту портил надменный взгляд.
  
   - Поручения Воронам касаются лишь Императора и самих воронов.
  
   - С этим не поспоришь. Ну, а из какой ты башни, тоже не скажешь?
  
   Эльф не проявлял агрессии, но девушка ощущала, что в этот момент на нее устремлено не меньше десятка глаз, и не только глаз. Одно неверное движение и быстрые смертоносные стрелы вонзятся в её тело. Эльфы любят использовать яд, причем такой, что проливает агонию и делает смерть особенно мучительной. Алисия незаметно сжала в ладони небольшой артефакт, когда-то давно подаренный Нильдой - эта неприметная вещица могла создавать защитный барьер практически мгновенно.
  
   - Из кровавой, - ответила магичка.
  
   - Значит, палач.
  
   - Да, палач, - подтвердила девушка. В её голосе легко читалась неподдельная гордость фактом принадлежности к одной из самых пугающих башен.
  
   - Что ж, тогда мы проводим тебя до места.
  
   - В этом нет необходимости, - Алисии совершенно не нравилось находиться под присмотром.
  
   - Нам не сложно, просто скажи, куда направляешься, и мы в кратчайшие сроки сопроводим тебя до места, - эльф ясно давал понять, что его решение не обсуждается, а сами они хотят как можно быстрее избавиться от гостьи.
  
   - Хорошо, я с радостью приму вашу помощь, - девушка поправила начавший сползать капюшон, надеясь на то, что за время пути никто не увидит её волосы. Не хватало еще, чтобы Дом Осени вспомнил о необходимости любой ценой хранить чистоту крови.
  
   - Замечательно! - эльф взмахнул рукой, давая сигнал своим воинам. Никто больше не вышел из укрытия, но в том, что стражи леса последуют за командиром и полукровкой сомнений не возникала. - Так куда мы направляемся?
  
   - Недалеко от западной границы ваших владений, у излучены реки расположено имение. Именно туда я и направляюсь, - нехотя ответила Алисия. Можно подумать, ей мало неприятностей и трудностей, так еще теперь придется терпеть общество эльфов. Магичке хотелось зарычать, жахнуть заклинанием, уничтожить пол леса, но поступить так, значит, подвести Императора! Нет. Так поступить она не может, ведь это первое по-настоящему значительное дело, которое ей поручили.
  
   - Хм... Имение лорда Натаниэля? Что ж, это предсказуемо.
  
   - Я не намерена это обсуждать, и предпочту идти молча.
  
   - Нас это вполне устраивает... Идем, я покажу короткий путь.
  
  
  ***
  
  Мелэдир всегда был рассудительным мужчиной, четко знал, чего хочет и методично шел к цели, невзирая на трудности и потребности других. Он был достаточно умен для того, чтобы осознавать и просчитать большинство последствий своих действий, выбрать лучший и наименее затратный путь. Помимо этого эльф был амбициозен настолько, чтобы жертвовать важными для него вещами, осознавать, что за все приходится платить. В отличии от других эльфов и не только, Мелэдир был готов платить по счетам и нести ответственность за принятые решения и действия. Это позволяло мужчине чувствовать свое превосходство над остальными, даже на своих сородичей, эльф смотрел высокомерно, вел себя так, чтобы все поняли, насколько он выше остальных. Но дело вовсе не в том, что он глава Дома Осени, это всего лишь титул, эльф считал себя выдающейся и даже великой личностью. Еще бы, он столько сделал для своего народа! Сделал и продолжает делать!
  Эльф, стоя у окна, в очередной раз предавался размышлениям о своей роли в истории, о прошлом и будущем. Взгляд льдисто-серых глаз остекленел, Мелэдир не видел красоту своих владений, не наслаждался самым прекрасным мигом осени, навсегда застывшим во владениях эльфов. Сегодня с самого утра эльф пребывал в отвратительном настроении, сам не понимая, что могло послужить причиной этому.
  
   - Мелэдир!!! Она здесь! В нашем лесу!!! - в кабинет главы Дома Осени ворвался эльф. Обычно представители этого народа всегда холодны и высокомерны, сдержаны, но сейчас это было незаметно.
  
   - Турранеф? - правитель удивленно приподнял бровь. Его брат временами бывал несдержан, но такого поведения себе не позволял. - Успокойся, перестань мельтешить перед глазами, не хватало еще, чтобы все решили, что твои заклинания снова вышли из-под контроля. Лучше сядь, отдышись и толком объясни, что тебя так возбудило.
  
   - Твоя дочь!
  
   - Арквен? - устало вздохнул мужчина. Пока что поведение Турранефа и его слова не желали складываться в единую картину, что неимоверно раздражала. Эльфов всегда отличала способность здраво мыслить и четко излагать мысли, но когда дело касалось магов, это уже не было незыблемой истиной. - Она никогда не покидала лес, так что не представляю, что тебя так удивило,
  
   - Все ты понимаешь, и речь идет не о Арквен! - скривился эльф, раздраженно смотря на брата. Его буквально трясло от напряжения и волнения, ведь этого дня он ждал долгое время. - Твоя вторая дочь находится в лесу, я ощутил её присутствие! Мы можем начинать действовать!!! Все произошло несколько раньше, чем мы планировали, но это пустяки! У меня давно уже все готово для второй части ритуала. Пятьдесят лет достаточный срок, для того, чтобы плод созрел. Теперь мы сможем закончить начатое!
  
   - Не называй это моей дочерью? - на лице Мелэдира не проскользнуло ни одной эмоции, ни радости, ни досады, ни злости. Эльф не мог определиться, что же он должен испытывать в этот момент. - Ты уверен, что она здесь?
  
   - Абсолютно! - Турранеф все же смог взять себя в руки и уселся на изящный деревянный стул. Теперь лицо эльфа приобрело естественный для его народа безразличный вид, и лишь лихорадочный блеск в глазах выдавал его истинное состояние. - Скажу больше, лес признал её, так что у нас большие проблемы, брат!
  
   - Дозорные?
  
   - Естественно! Они хорошо знают свое дело, так что, никто, даже Имперские Вороны, не сможет пройти через лес незамеченным. Готов спорить, что её уже сопровождают, так что скоро им станет понятным, что лес признает слугу Императора. Наверняка, её попытаются сопроводить во дворец для разбирательств и выяснения, кто же осмелился нарушить правила. Мы блюдем чистоту крови, даже с эльфами других домов не имеем таких связей, а тут полукровка. Это вызовет много вопросов, кривотолков и сплетен, а нам этого не нужно. А если станет известно, чья она дочь? Твое положение главы дома может пошатнуться. У тебя много врагов, брат. Любой из них с радостью воспользуется моментом и вонзит тебе кинжал в спину. Я уже не говорю о том, что это может испортить наши планы. Пятьсот лет подготовки могут оказаться бесполезными.
  
   - Что ж, значит, придется все брать в свои руки, - Мелэдир снова устремил взгляд в окно. Он понимал, что ситуация опасна, но это не повод терять лицо - главе Дома Осени не пристало проявлять эмоции. - Подготовь камеру для нее.
  
   - Что ты задумал?
  
   - Лес признал полукровку, такое не может остаться незамеченным, так что я намерен встретить дозорных и заявить, что лично буду разбираться с этим делом, и покараю виновных.
  
   - А что насчет девушки? Она Имперский Ворон и находится здесь не просто так, у нее задание.
  
   - Думаешь? Она всего лишь орудие Императора, он не вступится за нее. Что же касается самой полукровки, то она не рискнет испортить и без того натянутые отношения между своим повелителем и эльфийскими домами. Она будет паинькой, так что позаботься о камере для нашей долгожданной гостьи и найти Фебрима, пусть готовит ритуал.
  
   - Хорошо, я все сделаю. Главное, чтобы никто не лез в это дело и не путался под ногами...
  
  ***
  
   Мужчины быстро покинули кабинет, у каждого из братьев появились неотложные дела, требующие особого внимания. Никто, ни правитель, ни маг, не заметили, что при разговоре присутствовал и третий участник, прекрасная Арквен, изучающая искусство тени, и решившая, что для тренировки нет ничего лучшего, чем слежка за отцом...
  
  ***
  
   Воронов обучали не только магии и умению сражаться с оружием и без, им давали самые разнообразные знания, которые могли помочь в службе. Опытный ворон должен разбираться в ядах, растениях, животных, знать множество языков и традиций других народов. Было среди многочисленных дисциплин, преподаваемых в замке на Скорбной скале, и ориентирование на местности. Умение находить дорогу в любом, даже незнакомом месте, было весьма полезным и позволяло магам не зависеть от проводников и карт, именно это умение помогло Алисии понять, что её ведут не в том направлении. С каждым новым шагом они углублялись в лес, и это было поводом для тревоги. Как и собственные ощущения. Лес казался родным, близким, он словно радовался появлению полукровки. Вот только это заставляло волноваться - это же самое могли почувствовать и эльфы.
  
   Что там им рассказывали о Багряном лесе на занятиях? Ей явно стоило внимательней слушать наставников, сейчас не пришлось бы напрягаться. Магичка вообще стала частенько думать, что ей необходимо вести себя иначе, но только смысла в этих размышлениях не было никакого - все равно ничего уже не изменить. Так. Что же, там было? В голове нехотя, даже неохотно начали всплывать нужные воспоминая. В Багряном лесе обитают эльфы Дома Осени. Их традиции консервативны даже для остроухих, но, что самое важное для нее в этот момент, они блюли чистоту крови. Алисия невольно застонала - она влипла! Пусть не волосы и уши, но голос леса выдали её. И что теперь делать? Она обязана выполнить приказ Императора, принести вынесенный им приговор в исполнение, но при этом у нее нет права испортить и без того непростые отношения с эльфийскими домами. Для нее это слишком сложно! Все складывалось, как-то неправильно. Её не должны посылать именно сюда, а если в этом и возникла крайняя необходимость, то на случай встречи с хозяевами леса должны были дать инструкции! Почему этого не сделали? Почему лишь Ночной кошмар озаботился её происхождением? Все это не укладывалось в голове Алисии, заставляя думать, чего девушке делать совершенно не хотелось.
  
   Решение принято! Оно не основывалось ни на логике, ни на знаниях, ни просто на здравом смысле. Просто орочья кровь взыграла, напоминая магичке, что она не желает умирать так бесславно, не исполнив волю своего повелителя, человека, который был для нее всем!
  
   - Достопочтимые эльфы, вам не кажется, что мы сбились с пути? - магичка замерла на месте. Нужно разобраться с происходящим раз и навсегда. Возможно, она совершает непростительную ошибку, но лучше сделать её, чем ждать неизвестно чего.
  
   - Это наш дом, мы не можем заблудиться, - снисходительно ответил один из сопровождающих. Его голос был полон высокомерия и презрения, но при этом лицо лесного жителя выглядело холодно и спокойно.
  
   - И все же, мы направляемся вовсе не к владениям лорда Натаниэля, - настаивала на своем полукровка. Как же её все раздражает! Внутри что-то шевелилось, ползало между внутренностями, обвивало ребра, сдавливало сердца. Эти незнакомые ощущения становились все сильнее, они грозили полностью завладеть ей. В таких обстоятельствах держать себя в руках, было практически невозможно. Еще никогда Алисия не пребывала в таком напряжении.
  
   - С чего ты взяла?
  
   - Не стоит считать, что Имперские вороны не способны отличить, где север, а где юг, - незаметный жест пальцем был скрыт складками черного плаща из перьев, делающей магичку похожей на настоящую ворону. Заклинание стоит заготовить заранее, атаковать, не задумываясь. Несущая смерть, готова была в полной мере оправдать свое имя.
  
   - Мы идем коротким путем.
  
   - Если бы все было именно так, что мы уже достигли бы нужного мне места, и я бы покинула ваш лес. Этого не произошло. Вокруг одни деревья, а я не ощущаю запаха людей. Это, по мнению достопочтимых эльфов, короткий путь?
  
   - Другим путем невозможно пройти.
  
   - И все же, я вынуждена отказаться от ваших услуг, - резко развернувшись, Алисия твердым шагом направилась на север. На что она рассчитывала? Лишь на то, что не только ей не хочется портить отношения между двумя народами. Глупо. Но, это лучше, чем тупо следовать за остроухими, ведущими её непонятно куда. Снова злость начала закипать в душе, снова захотелось получить ответы за невысказанные вопросы. Алисия понимала, что эти самые ответы перевернут её жизнь, но точно так же осознавала, что не сможет выкинуть их из головы.
  
   - Стоять!!!
  
   Надежды магички рассыпались прахом, на них вообще не стоило рассчитывать. Что ж, так даже лучше! Если от её сопровождающих никого не останется, то никто ни в чем не обвинит орден и Императора! Губы сами растянулись в хищной ухмылке, а в огне загорелся холодный огонь. Алисия намеревалась убить всех, кто попытается её остановить! Сколько их? Четверых она видит, остальные семеро скрываются за деревьями и кустами, но запах выдает их. Итого - одиннадцать, причем среди них лишь один маг, остальные лучники. Они даже не успеют понять, что с ними произошло!
  
   - Приказывать мне может лишь Император! - небрежным движением руки, девушка сбросила плащ, чтобы не мешался. Теперь эльфы могли видеть и золотисто-рыжие волосы, остроконечные аккуратные ушки, торчащие из-за прядей, зеленоватую кожу и выпирающую челюсть с клыками. Любой сразу поймет, чья кровь течет в её жилах! К чему скрываться, её уже раскусили! В ней кровь эльфов Дома Осени! - Уверены, что хотите, чтобы я задержалась у вас в гостях? - нараспев произнесла Алисия, демонстрируя мощное заклинание в своей руке. Больше никаких сомнений, если для выполнения приказа, она должна сровнять с землей Багряный лес, это будет сделано без колебаний!
  
   Говорят, в подобные моменты испытывают напряжение, благоговейный трепет, даже страх, но к Алисии этого не относилось. Приняв решение, пусть и не правильное, она успокоилась, нашла душевную гармонию и уверенность. Магия переполняла её, струилась по телу, выходила через кончики пальцев, разрасталась, еще немного и девушка не сможет её удерживать. Магичка самодовольно ухмыльнулась и высокомерно взглянула на эльфов - она в полной мере осознавала, насколько сильна, точно знала, что сможет забрать жизни всех сопровождающих её остроухих наглецов. Алисия не сомневалась в своих способностях, ей уже довелось проявить себя!
  
   - Никогда не стой на пути Воронов и воли Императора! - губы исказились в кривой ухмылке. - Вам стоит усвоить этот урок, раз и навсегда!
  
   - Ты не осмелишься, - шикнул сопровождающий, но в его голосе легко читался страх. Он знал, что именно Алисия удерживает в руе! Но помимо страха было еще и отвращение. Он видел перед собой омерзительную полукровку, в жилах которой не просто текла эльфийская кровь, но и их Дома! Немыслимое преступление! Его следы должны быть уничтожены! Орки и эльф - это мерзко и противоестественно!
  
   - Дайте пройти, и никто не пострадает. Ни мне, ни вам эти жертвы не нужны, - это была последняя попытка воззвать к благоразумию жителей Багряного леса. Надежды на мирное решение проблемы не было, но попытаться стоило. В конце концов, если ей придется оправдываться перед главой ордена, она сможет с чистой совестью оправдаться тем, что сделал все, что в её силах. Она даже может предложить дознавателям покопаться в её воспоминаниях, теперь это уже не страшило. Алисия была готова пойти до конца, она даже желала, чтобы эльфы продолжали вести себя, как заносчивые ублюдки! Все-таки, она на дух не переносить чистокровных остроухих.
  
   - Угрозы? Уверена, что палач имеет на то полномочия? - насмешливо бросил сопровождающий. Он прекрасно знал, что его напарники замыкают кольцо и готовятся атаковать, сомнения полукровки были им на руку, оставалось лишь потянуть время.
  
   Магичка ничего не ответила, она кожей ощущала все перемещения за своей спиной, понимала, что затеваются эльфы. Теперь над ней нависла не предполагаемая, а самая настоящая угроза. Слова не нужны. Ей вообще не следовало соглашаться на сопровождение, но слова бывшего напарника сбили её с нужного пути. Все! Больше никаких любезностей, пора оправдать имя! Решение пришло само собой, девушка просто не желал больше думать и желать выход.
  
   Разрушительное заклинание сорвалось с кончиков пальцев, моментально увеличилось, окутало огромное пространство, уничтожая все, до чего дотянулось, оно расцвело прекрасным черным цветком, чьи невесомые лепестки несли лишь смерть! Алисия любила это заклинание и другие, схожие с ним, они не были грубыми и уродливыми, нет, эта магия была похоже на представление, демонстрировала все величие и красоту смерти! Все заискрилось и затрещало, и эти звуки напоминали странную музыку, ласкающую слух, заглушающий вопли боли. Огромный полупрозрачный цветок, сотканный из чистейшей магии, рассыпался на миллионы мелких перышек, в медленном танце опадающих на землю. Каждое такое перышко прожигало насквозь все, до чего прикасалось, лишний раз, напоминая, что смерть прекрасна и неизбежна. Магичка с легкой улыбкой наблюдала за тем, как еще недавно прекрасные и безупречные эльфа, разлагаются на глазах, как исчезает их красота и угасает жизненно пламя. Это она любит и умеет, этому её научили! Несущая смерть - не просто имя, оно отображает саму её суть.
  
   Смерть - прекрасна, смерть - неминуема, она придет за каждым. Неважно, насколько долго ты живешь: десять лет, сто, тысячу, это не более чем срок. Алисия любила наблюдать за действием своих заклинаний, делать их еще изящней, утончённой. Раз уж ей уготовано нести смерть, то она будет делать это красиво.
  
   Черные перышки завершили свой смертоносный танец и растворились в небытие, оставляя после себя лишь кости, ошметки плоти и кровавые пятна не земле. Не было ни эльфов, ни деревьев, ни травы, лишь то, что осталось от тел. Полукровка довольно рассматривала результат своих действий - это было легко, как, впрочем, и всегда. Ей способны противостоять лишь маги, но теперь все они подконтрольны. Эльфы не в счет, но они предпочитают свои луки и кинжалы, даже среди них мало одаренных. Убить сопровождающих не составило для нее труда, да и никаких эмоций смерти десятка остроухих, в ней не вызывали, убийства были для нее естественны и привычны. Ей уже пятьдесят, за это время она отняла множество жизней, более того, она любила это. Имя во многом определяет путь полукровки, попавшей в замок на скорбной Скале, и это не пустые слова.
  
   - Я предупреждала, - безразлично пожала плечами девушка, спешно направляясь на север, тужа, где располагалось имение приговоренного к казни. Ей стоило поторопиться, и на то было несколько причин. Первая и основанная, заключалась в том, что приказ Императора должен быть выполнен, а впереди у нее обширный список имен. Вторая - в том, что Багряный лес живой, он считает всех эльфов Дома Осени своими детьми и не простит убийства, даст другим эльфам знать о тпроизошедшем. Это ей совсем ни к чему. Алисия все еще не сожалела о своем поступке, считала, что во всем права, ведь ей пытались помешать, но все же, магичка осознавала, что в одиночку против сильных эльфийских магов ей не выстоять. Не случайно же этот народ так и остался независим от Императора! Нужно торопиться...
  
  ***
  
   Мелэдир безразлично рассматривал место побоища, иначе поляну с разбросанными кровавыми ошметками и не описать, полем боя его точно не назвать, ведь у эльфов не было ни одного шанса. Но, что хуже этого пострадал лес, эта рана не скоро затянется, возможно, этого не произойдет никогда. Имперские вороны сильны и безжалостны, их учат действовать стремительно, не задумываясь и не сожалея. Эльф осознавал, что за все произошедшее ответственность несет именно он, и не только потому, что в полукровке течет его кровь, но и оттого, что он глава Дома Осени. Любое происшествие, любая смерть эльфа всегда на нем, к нему примчатся опечаленные родственники: матери, жены, дети и будут требовать отмщения! Проблема. В Багряном лесу не случалось ничего подобного уже более семисот лет! Эта не такой уж большой срок, но все же, к спокойствию эльфы уже привыкли.
  
   - Что же здесь произошло? Кто мог осмелиться сотворить такое в нашем лесу? - эльф из сопровождения главы дома с трудом сохранял на лице маску спокойствия. В дозор отправляют сильных воинов, способных охранять границу леса от любой угрозы, но с ними разделались с невероятной легкостью и жестокостью.
  
   - На такое способны только Имперские вороны, Тирон. В их руках сосредоточена магия, - Мелэдир предпочел бы не отвечать на вопрос, но что толк отмалчиваться, когда все очевидно. Вопрос задан не для того, чтобы услышать ответ, а для того, чтобы узнать, что будет предпринято дальше.
  
   - Император, решил объявить нам войну?
  
   - Нет, но один из его Воронов, явно вышел из-под контроля, - глава Дома осени ощущал боль леса, скверну, отравляющую багряные деревья. Магия полукровки оказалась невероятно разрушительной, но что самое худшее, магичка даже не подозревала о губительных последствиях своих действий. Иначе и быть не может, ведь она не настолько глупа, чтобы пытаться развязать очередную войну. С другой стороны, он воочию может убедиться в том, что плод созрел и его можно сорвать. Сотни лет подготовки не прошли напрасно! Но, что самое главное, в замке на Скорбной скале ничего не заподозрили, не обеспокоились силой полукровки, но учуяли то, что скрыто в её теле. Воронов и Императора погубит самонадеянность!
  
   - Мы не можем это оставить, как есть!
  
   - Не можем, - согласился Мелэдир, по-прежнему оставался холоден и спокоен, словно его ничего не волнует, а смерти эльфов в его владениях ничего не значат. Таким должен быть каждый эльф, к этому стремились, этому учились, хотя самоконтроль не всем давался легко. - Возвращайтесь в город, передайте жрецам, что они должны очистить лес и изолировать этот участок, оповестите о гибели наших дозорных родственников. Усильте патрули.
  
   - А как же убийца?
  
   - Тебе стоит научиться сдержанности, Тирон, - Мелэдир смерил эльфа недовольным взглядом.
  
   Тирон был отличным воином, метким стрелком, в нем даже теплились зачатки магии, но он был слишком горяч и нетороплив. Для представителей их народа это существенный недостаток, с которым стоит бороться. И все же, этот перспективный во всех отношениях эльф смог добиться того, что стал главой личной стражи главы дома.
  
   - Прошу простить меня, глава, - эльф склонил голову в знак почтения.
  
   - Убийцей я займусь лично. Моей магии и знаний достаточно для того, чтобы притащить ворона в подвалы нашего дворца и предать справедливому суду. Гибель дозорных не останется безнаказанной и ответить придется не только Ворону, но и Императору! Они его орудия, так что он тоже виновен! И еще одно, я пойду один.
  
   - Но, господин, вы не...
  
   - Это не обсуждается, Тирон! В этом деле вы будете лишь сдерживать меня, и мешаться под ногами. Так что делайте, что велено! - Мелэдир не мог позволить, чтобы кто-то отправился с ним. Это могло испортить его планы и вызвать неуместные вопросы. - У вас полно работы и вам стоит приступить к её исполнению незамедлительно! Лес отравлен, сейчас это приоритетно!
  
   - Будет исполнено.
  
   - Вот и хорошо, ступайте!
  
   Мелэдир еще раз окинул поляну задумчивым взглядом. Ему стоит поторопиться, пока девчонка не ускользнула из леса. После того, что она сегодня устроила, полукровка точно будет всеми правдами и неправдами избегать Багряный лес, а носиться за ней по всему континенту слишком долго и хлопотно. Нужно торопиться. И лес поможет ему в этом. Люди и другие расы не способны понять, что жизнь есть всюду, и даже земля, по которой они ходят ногами обладает собственной душой. Ощутить это способен лишь древний народ, появившийся одновременно с самим миром. Это они должны править миром и доминировать над остальными, но вместо этого вынуждены ютиться в лесах и наблюдать за тем, как люди занимают все больше территорий! Эти мысли злили, отвлекали от дела, от них стоило избавиться! Мэлдир сделал несколько глубоких вдохов, отбросил все мысли и лишь после этого смог ощутить единение с лесом. У других на подобное требуется больше времени, но он глава Дома, его способности намного сильнее, чем остальных. Лишь жрецы могут превзойти его в этом деле. Мэлдир был частью леса, каждое дерево, каждая травинка и цветок указывали эльфу путь, направляли, показывали следы полукровки, отравившей лес. Душа леса негодовала, взывала к возмездию, требовала крови - природа жестока, эльфам это известно не понаслышке. Внутренним взором глава Дома осени видел магичку, спешащую к границе леса. Легкая, почти незаметная улыбка тронула губы Мэлдира - настигнуть полукровку не составит труда, ведь ей не, в отличии от него, неведомы тайные тропы и быстрые пути, а лес сделает все, чтобы задержать убийцу.
  
  ***
  
   Алисия не понимала, что происходит - она идет в верном направлении, но при этом так и не достигла границы леса. Ориентиры и знание, в каком направлении идти, не помогали. Казалось, что лес намеренно путает её, вынуждая ходить кругами. Если бы речь шла о простом лесе, то магичка решила бы, что это все глупости, но эльфийские территории особенные, они полны жизни, обладают собственным сознанием и волей. Девушка больше не ощущала себя родной среди багряных деревьев, зато отчетливо осознавала, что лес злится, жаждет её крови и мести! Ей следовало предусмотреть это, когда она решила использовать магию! Нельзя было задевать растения! Это было ошибкой! Увы, одной из многих за последнее время! Алисия осознавала, что ей придется ответить за это, ведь Имперские вороны обязаны быть безупречны. Её ждет наказание, но это не страшило полукровку, она боялась иного, разочаровать Императора, перед которым никогда не предстанет лично. Если она не справится с работой, грош ей цена, останется лишь сброситься со скорбной скалы в пучину океана. Алисия готова была смыть позор кровью!
  
   - Проклятый лес! - зашипела полукровка, начиная подозревать, что в её роду еще и наги затерялись, уж слишком часто она стала шипеть по-змеиному! - Выпусти меня немедленно, иначе я спалю тебя к демонам! Ты может, и обладаешь сознанием, но сможешь защититься от моей магии!
  
   Деревья зашелестели, затрепетали, но в этом не ощущалось страха, скорее уж негодование и недовольство. Лес не собирался её отпускать, более того, он угрожал. Дрожь пробежала вдоль спины - Алисия не была уверена в том, что ей хватит сил расчистить путь, но признаться в этом было немыслимо. Она должна, хотя бы попытаться!
  
   - Я уничтожу тебя! - девушка нервно сглотнула - второе мощное заклинание за сегодня, если так пойдет дальше, она вымотается и рухнет без сил, став легкой добычей! Но разве у нее есть выбор? Нет! А раз так придется показать Багряному лесу, насколько он неправ. И лучше бы ему понять, что его упрямство вредит ему самому!
  
   Алисия чувствовала, как магия смешивается с кровью, заставляя её бурлить, течет по жилам, наполняя её силой. Использовать магию всегда было больно, это было своеобразной платой за могущество, а заодно служило сдерживающим фактором, не давая постоянно использовать мощные заклинания. Последнее время это изменилось, боль исчезла, и использование магии никак не влияло на организм и сознание полукровки. Она уже не помнила, когда это началось, просто решила, что она привыкла, приспособилась, но сейчас в голове девушки возникла мысль, что все не просто так! Второй раз за день, она использует ужасающее по своей разрушительности заклинание, но ничего не чувствует, кроме легкой слабости. Эти мысли вихрем пронеслись в голове магички, в то время, как магия уже начала выходить наружу, через кончили пальцев. Пора сформировать его! Ей не было нужды бубнить заклинания, она уже не ученица, так что вполне способна воспроизвести сложную формулу в голове, причем, за считанные секунды. Её на это хорошо натаскали, так что она и во сне с этой задачей справится! На ладони зародилось черное искрящееся пламя, с золотистыми всполохами настоящего огня. Всего один жест и оно окутает лес, выжигая все, до чего доберутся вечно голодные языки. Алисия ощущала, как ужаснулся лес, как затрепетали испуганные деревья, роняя на землю багряную листву. Это триумф! Лес осознал, что её лучше отпустить, но уже поздно, она проучит его, еще раз продемонстрировав мощь Имперских Воронов!
  
   Разрушительная и опасная магия уже практически сорвалась с её рук, но внезапно все прекратилось. Легкий шепот, дуновение ветерка, коснувшегося его золотистых прядей, и тело оцепенело, дыхание сперло, а магия испарилась, словно её никогда и не было. Алисия была опустошена физически, эмоционально и магически. Ни пошевелиться, ни закричать, ни воспользоваться магией. В таком состоянии любой сможет её прикончить! Но как, почему это произошло? Девушка лихорадочно пыталась вспомнить, какое заклинание способно на подобное, но ничего не приходило в голову. Её этому не обучали и даже не рассказывали. Полукровка была не способна ничего предпринять или понять, ей оставалось лишь стоять и ждать свершения своей участи. Она никчемный и бесполезный ворон, не способный справиться даже с элементарным заданием, ей нет места в Ордене! Ничтожна!
  
   - Никто не может безнаказанно нападать на наш лес, - раздался голос полный величия и гордости. - Ты нарушила множество законов и правил, полукровка, за подобное принято убивать на месте! Ты осквернила лес, убила стражей, отравила наши земли, но что хуже этого, ты плод мерзкого кровосмешения, противоестественной связи!
  
   Наконец, эльф показался в зоне видимости, и Алисия увидела лицо своего отца. Он ничуть не изменился за пятьдесят лет, время не коснулось его - неудивительно, ведь эльфы не стареют, да и живут намного дольше других народов, даже замах Мелэдира остался прежним. Отец смотрел на нее с холодным презрением и отвращением, с трудом удерживал на лице маску безразличия. Типичный эльф. И ведь он знает, кто она! Просто не может не знать, но при этом говорит так, словно не он причастен к её появлению на свет! А ведь был миг, когда он проявил что-то вроде заботы о ней. Алисии хотелось закричать, плюнуть в лицо надменному правителю, напомнить, что именно он связался с орчихой и сделал это добровольно! Он первым нарушил традиции, а теперь в чем-то обвиняет её! Вот только ни говорить, ни шевелиться магичка не могла, заклинание крепко стянуло её, лишая свободы движения и воли. Ей оставалось лишь с ненавистью и злостью смотреть на того, кому она обязана жизнью.
  
   - Неужели узнала? - тихо прошептал эльф, но в следующее мгновение отбросил эти мысли. Это просто невозможно! - Ты за все ответишь полукровка, и наказание будет суровым! - глава Дома Осени щелкнул пальцами, шепнул пару слов, и тьма окутала девушку. Магия эльфов сильна, не стоит её недооценивать, даже Имперским воронам лучше считаться с ней.
  
  
  Выбор, на который не было права
  
  Холодно. Больно. Тело онемело и не желало починяться, а голова думать, даже просто проанализировать ситуацию, вспомнить, что было и понять, во что она вляпалась, практически невозможно. Алисия с трудом разлепила глаза, первое, что она увидела - решетки и маленький факел почти не дающий свет. До него не дотянуться, как не пытайся, так что светлее и теплее не станет. Постепенно девушка приходила в себя, а вместе с тем приходило осознание, где она: вне всяких сомнений это тюрьма, причем необычная, а блокирующая магию. У нее нет ни одного шанса сбежать отсюда! Девушка поежилась, обхватывая плечи руками - только теперь до нее дошло, что она полностью обнажена. Ей ничего не оставили ни одежды, ни оружия, ни амулетов. Это все логично, эльфы сделали все, чтобы она не сбежала и не ушла от наказания. До чего же все это унизительно! Её гордость и самомнение растоптали, показали, где место грязной полукровки. Эльфы сильны, а их древняя магия намного могущественней, чем у нее, но она уверовала в свою неуязвимость. Вот результат! Ей стоило все продумать, прежде, чем действовать. Самым разумным было бы обогнуть Багряный лес, это бы увеличило время в пути, но зато она смогла бы выполнить задание и не оказалась в такой безвыходной ситуации.
  
   Сколько она здесь находится? Как долго пробыла без сознания? И что теперь? Она даже не может дать знать в замок на Скорбной скале о том, что произошло, не говоря уже об исполнении приказа. Кулаки непроизвольно сжались - это окончательный и бесповоротный провал, она опозорила звание Имперского ворона. Алисия была в отчаянии, впервые в жизни она не знала, что делать и как быть. Ей оставалось лишь ждать своей участи! Она так годилась тем, что служит Императору, строила планы, верила в том, что станет сильнейшей и удостоится личной встречи, как главы Башен и Замка, и что в итоге? Она провалила первое серьезное задание! Позор!
  
   - Будь проклят Багряный лес! - злобно зашипела девушка. Почему ей поручили именно эту работу, именно здесь, почему из всего списка решили начать именно с лорда Натаниэля? Почему не с конца списка или с середины? Алисия не понимала, как все могло сложиться именно так, да и не желала думать об этом, но мысли все равно навязчиво лезли в её голову. Наверное, сейчас самое время расплакаться, но полукровка не умела этого делать, Вороны не плачут, они сильны духом и никогда не забывают о гордости. Вот только сейчас хочется обо всем этом позабыть! Ситуация безвыходная, а помощи ждать не откуда.
  Что ей уготовили родственнички? Наверняка, не только пытки и смерть, им нужно нечто большее. Она появилась в этом мире не просто так, не по воле случая, все было продумано и рассчитано заранее, к ее появлению тщательно готовились. Ей стоит понять, зачем все это дело ушастым гордецам, это приоткроет завесу тайны над тем, что отец уготовил для нее!
  
   Послышались тихие невесомые шаги, заставившие полукровку вздрогнуть и напрячься. Кто-то приближался, при этом стараясь быть незаметным, фактически крался. Алисия навострила уши, начала принюхиваться к запахам, чтобы понять, кого же она увидит через несколько мгновений. Пахло полевыми цветами и грозой, а еще осенью, что-то смутно знакомое, но неизвестное. Одно можно сказать с уверенностью, незнакомка, а в том, что это женщина сомневаться не приходилось, обладала родственной с её отцом магией. Как же она устала от всех этих игр! Лучше бы её прикончили сразу, чем оставляли в неизвестности.
  
   - Не стоит прятаться, я тебя учуяла, - гордо вздернув голову, девушка уставилась в темноту. Даже в таком незавидном положении она силилась сохранять достоинство, вот только со стороны все выглядело скорее уж жалко.
  
   - Видимо от орков тебе передалось усиленное обоняние, это вполне логично, - послышался мелодичный женский голос.
  
   Спустя миг, в полумраке показалась миниатюрная изящная фигура эльфийки. Рассмотреть её внимательно не получалось, ведь она не выходила из тени и держалась подальше от решеток, словно собиралась сохранить инкогнито. Глупо. Алисия презрительно фыркнула - этот запах она уже запомнила, так что узнает в любое время, так что играть в прятки бесполезно!
  
   - Что тебе нужно? - грубо поинтересовалась магичка. - Решила взглянуть на полукровку? Уверена, раньше тебе не доводилось встречать никого вроде меня! Или ты пришла допросить меня? Хотя, последнее маловероятно. Вряд ли кто-то вообще в курсе, что ты забралась в тюрьму.
  
   - Я просто решила удовлетворить свое любопытство, - спокойно ответила девушка. Эльфийка говорила с безразличием, холодом и невозмутимостью, даже презрительных ноток не было. - Мы блюдем чистоту крови, так что твое появление на свет весьма знаменательно. Я бы даже сказала противоестественно. Многие захотят увидеть тебя, не только я.
  
   - Увидеть меня или мою смерть, желательно долгую и мучительную?
  
   - Второе, - так же спокойно ответила эльфийка, внимательно рассматривая полукровку. К своему неудовольствию она не могла не заметить некоторые схожие черты, раз это заметила она, значит, и другие смогут. С этим нужно что-то делать! Нельзя допустить, чтобы на нее легла тень сомнений, а о преступлении отца стало известно! Если это произойдет, они лишатся положения в Доме и власти, а она сама прекрасного будущего! - Такой позор, как ты, можно смыть лишь кровью.
  
   - Хочешь заняться этим лично?
  
   - Да, это было бы выходом из ситуации, - не стала спорить эльфийка. Она пришла не только для того, чтобы взглянуть на так называемую родственницу, но и избавиться от нее. Само существование полукровки было оскорблением лично её, не говоря уже об их Доме. - Твоя смерть всех удовлетворит и избавит от ненужных расспросов и домыслов и предположений.
  
   - Так чего ты ждешь? - ухмыльнулась Алисия. Сил все еще не было, но если её собеседница зайдет в камеру, она вполне может попытаться свернуть шею этой идиотке и сбежать. Сомнительная возможность, но она есть, так что стоит ухватиться за нее, все равно других идей у нее нет.
  
  ***
  
  Вселяющий ужас редко выходил из Теневой башни; за всю его долгую карьеру подобное случалось лишь дважды, и каждый раз Ворон понимал, что ему не нравится покидать привычный тусклый мирок. Мужчина не любил общаться с другими, с трудом переносил яркий свет и все новое, становился раздражительным и агрессивным, так мало этого, пробуждался голод. Вселяющему ужас хотелось попробовать каждого, кто попадался на его пути, оценить вкус, найти нечто столь же интригующее, как душа маленькой Алисии. Но приказ есть приказ, ему можно только подчиняться, да и не факт, что ему удастся отыскать очередной деликатес. По опыту дознаватель точно мог сказать, что души подавляющего населения континента отвратительны и зловонны. Нет. Ему нельзя отвлекаться на мелочи, к тому же, он и сам волновался за Алисию. Почему? Этот вопрос не давал покоя ворону, но каждый раз, когда он возникал, Вселяющий Ужас предпочитал все свалить на неповторимый вкус души девушки или вовсе запрещать себе размышлять на эту тему.
  
   Вокруг Несущей смерть что-то происходило, и это не нравилось опытному ворону. За свои четыреста с лишним лет, ему многое довелось увидеть, оказаться участником событий, о которых лучше не вспоминать, так что он вполне мог сделать вывод, что все события в судьбе Алисии взаимосвязаны. Нет ни одной лишней детали. Оставалось лишь понять, кто и зачем дергает за веревочки, чего ждет от своей марионетки и других участников представления. Размышления о судьбе девушки помогали дознавателю отвлечься, перестать думать о голоде, жажде и поиске особой пищи для себя.
  
   - Вселяющий ужас! Мы рады приветствовать вас в Хрустальной башне.
  
   Мужчина на миг замер и поднял голову - он добрался до места и даже не заметил этого. Подобное с ним случается не в первый раз и вряд ли несет угрозу, но все же, стоит быть осмотрительней.
  
   - Вряд ли рады, скорее уж вынуждены терпеть, - Вселяющий ужас с наслаждением смотрел на то, как кривится и морщится ворон, как борется с собой, чтобы не сбежать.
  
   - Идемте, я провожу вас в главное хранилище, там вас дожидаются, - встречающий все же смог взять себя в руки и сказать то, что должен.
  
   - Да, дожидаются...
  
   Дознаватель не любил предсказателей и оракулов, они никогда не предрекали ничего хорошего, лишь беды, разрушения и смерти, им было дано многое видеть, но вороны предпочитали о большей части увиденного умалчивать. Временами Вселяющему Ужас даже начинало казаться, что именно в Хрустальной башне, а вовсе не на Скорбной Скале принимаются все самые важные решения. Эти вороны могли все повернуть так, как выгодно им, и даже сам Император всегда безропотно шел на поводу у предсказателей. Хотя так было не всегда - однажды Балдассар Багряное крыло пренебрег пророчеством и позволил опасному полукровке остаться в живых. Наверное, это стало единственной причиной, по которой Вселяющий ужас все еще хранил верность ордену. Как бы он ни ненавидел Хрустальную башню, ему придется задержаться в этом месте, ведь лишь здесь можно получить ответы на вопросы, первостепенный из которых - что же сделали с Алисией? Ворон сомневался, что ему захотят помогать, скорее уж попытаются запутать, отвести взгляд, извлечь выгоду из ситуации, так что стоит быть вдвойне внимательным и осторожным.
  
   Мужчина неспешно шел за своим провожатым, совершенно не обращая внимания на сверкающую чистоту и воздушность, одного из самых красивых сооружений Империи. Хрустальная башня являла собой смесь архитектурного гения, дань традициям и прагматичного расчета. Она была создана из редчайшего магического хрусталя, того самого, из которого делают шары для предсказателей. Сделано это было отнюдь не для красоты, не ради ощущения величия, возвышенности, легкости и парения, не ради бесподобной музыки, рождающейся в те моменты, когда ветер игриво ласкал сверкающий шпиль, пронзающий небеса. Башня усиливала способности предсказателей, позволяла им в полной мере раскрыть свой потенциал.
  
   Хрупкой сооружение, которое может рассыпаться звенящими осколками от любого неосторожного движения или банальной случайности! Нет! Это лишь видимость, ведь в мире нет ничего прочнее магического хрусталя, не случайно же Император не расстается с фамильным оружием, сделанным именно из этого материала. Башня предсказателей была особым местом, но многие вороны недолюбливали её. Уж слишком ухоженными, изнеженными и надменными были местные обитатели, предпочитающие всегда и на всех смотреть свысока. Вселяющий ужас никогда не желал попробовать на вкус никого из предсказателей.
  
   - Ясноокая Каридат ждет вас за этими дверями, - провожатый застыл на месте, давая понять, что дальше дознавателю придется идти одному.
  
   - Надо же, сама Ясноокая. Это большая честь, - насмешливо бросил мужчина, медленно проворачивая дверную ручку. - Хотя думаю, я удостоился её лишь потому, что другие струсили. Не удивительно, ведь меня стоило убить еще в младенчестве. Кажется, это слова Каридат...
  
   - Ясноокая никогда не ошибается в своих предсказаниях и выводах, - холодно ответил ворон, продолжая кривиться. Голос Вселяющего ужас вывал отвратительные ощущения, непрекращающиеся, даже когда дознаватель умолкал.
  
   - Да, и в отличии от других, она имеет смелость в лицо сказать все, что думает. Остальные предпочитают прятаться в башне и поручать всю неприятную работу гонцам.
  
   Дверь бесшумно отворилась, и мужчина перешагнул через порог. К чему разговаривать с провожатым, когда можно оказаться лицом к лицу с одной из самых уважаемых и могущественных предсказательниц. Каридат. Она есть в его особом списке. Однажды, он доберется до этой ведьмы и выяснит, почему она так настойчиво требовала его голову и продолжает это делать до сих пор.
  
  Зеркальные покои. Ну, естественно, где еще устраивать встречу с таким, как он? Вселяющий ужас лишь пренебрежительно хмыкнул, он никогда не рассчитывал на нечто большее, не хотел, чтобы отношение к нему изменилось, да и эти зеркала больше не способны сдержать его. Удивительно, что в Хрустальной башне до сих пор не знают об этом.
  
   Прорицательница, окруженная черными свечами, сидела на полу в позе лотоса, старательно делая вид, что медитирует, хотя больше было похоже, что она уснула и вот-вот захрапит. Мужчина замер в паре шагов от прорицательницы, все еще требующей его голову - это стало для Каридат навязчивой идеей, главной целью в жизни. Она ничуть не изменилась за то время, что они не виделись - все та же сухощавая старуха с колючим взглядом и горделивой осанкой королевы.
  
   - К чему эти игры? - насмешливо прошелестел Вселяющий ужас. - Ты ждала меня, знала, когда именно я переступлю пород зеркальной комнаты, так что уже готова к разговору. Не удивлюсь, если ответ уже заготовлен.
  
   - Ты нетерпелив, - спокойно ответила прорицательница, устремляя брезгливый взгляд на своего гостя. - Так и не научился почтению к старшим и умению вести себя. Мерзкое отродье!
  
   - Я здесь не для того, чтобы обсуждать мои достоинства, - ворон не собирался реагировать на колкости старухи. У них с Каридат был полный паритет в отношениях - они с удовольствием избавились бы друг от друга, но при этом никто не мог сделать решительный шаг для достижения этой цели.
  
   - Мне известно для чего ты здесь, - следом за этими словами последовал тяжелый вздох. - Я предвидела, что однажды ты снова окажешься здесь в поисках информации, пыталась увидеть, что же именно приведет тебя ко мне, но так и не смогла. От меня сокрыта эта часть грядущего. Я долго пыталась понять, почему так происходит, но все, что приходит в голову - кто-то мешает нам. Немыслимо, но иного объяснения нет, и не может быть.
  
   - Раз так, тогда перестань думать о том, как избавиться от меня. Пока что эта цель для тебя недосягаема. Тебе остается только и дальше засыпать главу ордена письмами с угрозами и предсказаниями, обвиняя меня во всех бедах Империи. - Вселяющий ужас уселся перед прорицательницей. Из пол его безразмерного плаща тут же вылезли щупальца. Извиваясь, словно змеи, они потянулись к Каридат, намереваясь впиться в нее. - Я должен знать, что за ритуал провели над Несущей смерть, что затевает Дом Осени! В библиотеке Теневой башни я не нашел ничего полезного, так что мне остается лишь обратиться за помощью к тебе. Поверь, если бы у меня был выбор, я бы ни за что, не пришел сюда и даже Багряное крыло не смог бы заставить меня сделать это.
  
   - Даже не вздумай питаться моими воспоминаниями, - предупредила Каридат. Не вериться, что она позволит этим щупальцам прикоснуться к ней. У нее в голове много секретов, того, что не стоит знать другим, она повидала такое, о чем лучше забыть и никогда не вспоминать, и вот теперь дознаватель получит полный доступ к ней. Не просто дознаватель, а Вселяющий ужас, этот омерзительный выродок, что никогда не должен был появиться на свет. Отвратительный плод эксперимента, который не стоило даже начинать! Но приказ есть приказ, она обязана подчиниться воле главы ордена и Императора. К тому же, это может пролить свет на то, почему некоторые грядущие события скрыты от её взора. Дом осени что-то затевает, в этом нет сомнений!
  
   - Не волнуйся, я подобные отбросы не ем.
  
   - Отбросы? С чего бы такие выводы? - скривилась женщина. Ей с трудом удавалось сохранять лицо, и не потребовать от ворона заткнуться. Его голос, эти мерзкие щупальца, взгляд - все это вызывало отторжение и желание поскорее покинуть это место, сбежать, но прорицательница не могла позволить себе этого.
  
   - С того, что у меня большой опыт в этом деле, я всегда знаю, какой вкус будет у воспоминаний и души. Твои давно прогнили и начали разлагаться, Каридат, но давай опустим эту тему. Меня интересует лишь ритуал, ради того, чтобы выяснить, к чему он ведет, я готов даже вытерпеть тебя.
  
   Прорицательница взяла одну из свечей, осторожно сжимая её в дрожащих ладонях, черный воск теперь скатывался не на пол, на морщинистую кожу, застывая на ней причудливыми узорами. Это совсем не больно, даже приятно, помогает отвлечься. Сухие губы беззвучно шевелились, произнося слова защитного заклинания, активируя зеркала. Она не доверяла, не доверяет и никогда не будет доверять Вселяющему ужас - этот ворон опасен! Это было в её видениях, она точно это знает и не важно, что другие не верят ей, считая, что это личная неприязнь. Далеко не все полукровки достойны жизни, и если бы Абрэмо седьмой знал, какая угроза нависнет над его страной и потомками, то никогда бы не принял столь жесткий закон.
  
   Огонь свечи отразился в каждом из зеркал, даже в тех, что были позади женщины или повернуты к ней темной стороной, он словно оказался заточенным за отражающими стеклами. Эта магия могла оградить сознание Каридат от вмешательства дознавателя, не позволить Вселяющему ужас зайти слишком далеко и увидеть то, что недозволенно.
  
   - Я готова.
  
   - Я вижу, - щупальца присосались к шее и вискам прорицательницы, теперь именно по ним будут проходить поток воспоминаний Алисии. Возможно, не стоит их показывать, но как иначе узнать, что ждет эту девушку? Дознаватель все чаще ловил себя на мысли, по-настоящему волнуется за эту вкусную полукровку.
  
  ***
  
  Каридат задыхалась, казалось, что грудь сдавило железными тисками, что сжимаются все сильнее, выбивая из легких остатки драгоценного воздуха. В тех местах, где присоски прилипли к её телу, кожа горела и чесалась, но сдернуть их прорицательница не могла. Она точно знала, что стоит прикоснуться к щупальцам, как тут же лишишься рук. Лишь вселяющий ужас мог остановить её пытку, но ворон не торопился этого делать, он наслаждался процессом передачи информации, все делал намеренно медленно и болезненно. Да уж, их ненависть взаимна! Этого выродка стоило уничтожить в тот день, когда он появился на пороге замка! Мерзкое отродье! Женщина жадно глотала ртом воздух, всеми силами пыталась сохранить величие и достоинство, но это у нее получалось плохо. Каридат не могла видеть скрытое черной тканью лицо дознавателя, но готова была дать руку на отсечение, что ворон улыбается.
  
   Неважно! Нужно сосредоточиться на деле. Чем скорее она увидит воспоминания Несущей смерть, тем быстрее все закончится и ей удастся вздохнуть свободно, полной грудью, без боли и страха, без всепоглощающего чувства отвращения. Не только голос Вселяющего ужас, но весь он: повадки, движения, взгляд вызывали в ней весьма яркие и ужасающие ощущения, желание выпрыгнуть в окно и разбиться насмерть. Что угодно лишь бы это прекратилось. Испарина покрыла лоб и спину женщины, тело начало сотрясаться в конвульсиях, а из глотки начали доноситься сдавленные хрипы. Но теперь все это уже не имело никакого значения, ведь прорицательница смотрела на мир глазами младенца, могла наблюдать за эльфийским ритуалом. Ей многое ведомо, многое известно, больше, чем кому-либо из ныне живущих. Кто, если ни она сможет разгадать замысел Дома Осени. Каридат наблюдала, запоминала, а боль отступала на второй план. Воспоминания маленькой полукровки, не осознающей, что происходит, были намного важнее.
  
   Эльфы одна из первых рас, их знания и связь с природой и магией настолько велики, что они практически всесильны, а их возможности невероятны и не поддаются пониманию. Видеть подобный ритуал пусть и чужими глазами уже невероятный опыт. Длинноухие умеют хранить свои секреты, не допускают к ним другие расы. Будет весьма непросто понять, что же здесь происходит, но сделать это нужно! Дом Осени опасен, об этого говорят многие прорицатели, хотя и не понятно, когда и что предпримут эльфы. Каридат полностью сосредоточилась на происходящем, подмечая мелочи, на которые никто, кроме нее не обратил бы внимания. Ничего нельзя упустить, ни одного мгновения драгоценных воспоминаний.
  
  ***
  
   - Хватит! - прохрипела прорицательница, приходя в себя. Она видела достаточно, так что настало время вернуться в реальность. - Отпусти меня!!! - взгляд Каридат был полон злости и отвращения, но что самое приятное для Вселяющего ужас, боли. - Пусти, кому говорят! Я видела достаточно! Убери от меня свои присоски, тварь!
  
   - Как грубо, - безразлично произнес ворон, но блеск в черных, как сама тьма, глазах выдавали его истинное состояние. - А как же вежливость, или я её не достоин.
  
   - Ты пожалеешь, - из уголка рта женщины стекала почти черная струйка кровь, а лицо перекосило от самой настоящей агонии. Лучше уж умереть, чем терпеть подобное! Вороны Хрустальной башни не обладают большой выдержкой и хорошей физической подготовкой, они словно нежные цветы, укрытые от всех невзгод и опасностей, их задача не сражаться, а предупреждать, предугадывать и направлять. Каридат и сама не понимала, как ей до сих пор удается сохранять сознание и не провалиться в беспамятство. Наверное, все дело в упрямстве и нежелании показать слабость перед жалким отродьем. Такого удовольствия она точно ему не доставит!
  
   - Уже пожалел, но не кричу об этом, - мужчина неторопливо отлепил присоски и убрал щупальца обратно под плащ. Наблюдать за прорицательницей было занятно, но этим зрелищем и её болью нельзя наслаждаться вечно. У него есть дело, а Алисия уже влипла в неприятности, он это чувствует, ведь на девушке больше нет амулета. Плохо дело, так что нужно поторопиться и попытаться помочь Алисии. - Что скажешь?
  
   - Думаешь, это твое дело? Я отчитываюсь только перед главой башни и ордена, а не перед такими, как ты, - Каридат буквально выплевывала каждое слово. Наконец-то можно вышвырнуть Вселяющего ужаса за порог и перевести дух, осознать увиденное и сделать выводы, убедиться в том, что она не ошиблась. - Ты исполнил свою роль в этой истории, так что покинь башню. Тебе здесь не рады и больше нет нужды оставаться дольше.
  
   - Я задал вопрос и не уйду до тех пор, пока ты не расскажешь, что сделали с Алисией.
  
   - Несущая Смерть не твоя проблема, - прорицательница не сдавалась. Она уже почти пришла в себя, её плечи вновь горделиво расправились, а в глаза вернулись презрение и высокомерие.
  
   - Ошибаешься, - дознаватель покачал головой. Он не сомневался, что все будет сложно, не рассчитывал, что можно будет обойтись без крайних мер. Не вышло. - У тебя есть выбор. Или ты рассказываешь все, или я сам покопаюсь в твоей голове, пороюсь в воспоминаниях и мыслях, кое-что съем, заставлю навеки забыть. У тебя отвратительный вкус, но потерпеть можно.
  
   - Ты не осмелишься!!!
  
   - Уверена?
  
   - Зеркала не позволят...
  
   - Зеркала давно уже не сдерживают меня, Ясноокая Каридат, так что лучше говори, так будет лучше для всех. И не вздумай врать мне. Я это почувствую...
  
  ***
  
  Вселяющий ужас брезгливо смотрел на лежащие под его ногами тело прорицательницы. Он не убил ее, просто довел до полного физического, эмоционального и физического истощения, теперь она и за неделю себя не придет, так что рассказать о случившемся не сможет. У него появилась фора, которую нужно использовать с умом. Ворон ощутил, как тошнотворный ком подкатил к горлу, а такое с ним случалось крайне редко. Как и предполагалось, Ясноокая оказалась отвратительной на вкус, к тому же упрямой и громкой, Каридат просто не оставила ему иного выбора, кроме как порыться в ее памяти. Сколько же там мерзости! Ворон снова скривился - ему многое довелось видеть, но сознание прорицательницы было самой зловонной и жуткой дырой из всех. В её голове переплелись, как её собственные воспоминания, желания и мысли, так и видения будущего, отголоски чужих судеб. Трудно было отличить одно от другого. Вселяющий ужас не представлял, как можно не потерять рассудок, когда в голове такая мешанина - еще одна причина не доверять всему, что говорят вороны Хрустальной башни. Вселяющий ужас видел мысли, амбиции Каридат, слышал обрывки фраз, этого было достаточно для того, чтобы убедится в своей правоте насчет Хрустальной башни.
  
   - Пора уходить...
  
   Мужчина неспешно двигался в сторону выхода. Как только Ясноокая придет в себя, о его поступке сразу же станет известно в Теневой башни и главе Ордена. Вновь посыплются обвинения, угрозы, жалобы и требования его головы, но вовсе не это тревожило дознавателя. Все равно уже поздно что-то предпринимать - его так просто не прикончить, да и не станет Багряное крыло избавляться от лучшего своего дознавателя. В отличии от прорицателей Балдассар знает, цену достоверным сведениям. Сейчас Вселяющего ужас больше волновала Алисия. Эта девушка не выходила у него из головы, а теперь, когда ему известно, какой именно за ритуал над ней провели, поводов для волнения только прибавилось. Она не просто пешка, а разменная фигура, убрав которую, можно призвать более серьезную и опасную. Даже не верится, что Дом Осени решился на подобное! Они, верно, сошли с ума, другого объяснения нет! Вселяющий ужас понимал, что Алисию попытаются убить, ни одни, так другие. Дни этой полукровки сочтены, ей некому доверять, да она и сама с радостью покончит с собой, если получит такой приказ! Она слишком молода и наивна, еще не успела распрощаться с верой в Императора и понять, что мир устроен намного сложней, чем её учили. И что ему делать в этой ситуации? С одной стороны он должен хранить верность Ордену и Императору, принять активное участие в убийстве Алисии, причем предварительно, вырвав её из рук отца-безумца, это самое благоразумное решение, единственно-верное из всех возможных. Но с другой - Вселяющий ужас не мог так поступить с этой девушкой. Не мог и все! Она вкусная, забавная, способна слушать его! Кажется, что это незначительная причина для сомнений, но для дознавателя это было не так.
  
   У него нет права на выбор, он не может и не должен принимать решения, так почему именно этим он занимается?
  
   Перед самой дверью, мужчина замер и взглянул в ближайшее зеркало, которое должно было сдерживать его, но уже не справлялось со своей задачей. Все, что он видел - темные бесформенные одеяния и огромные глаза. Так было всегда. Вселяющий ужас уже не помнил, как выглядит и не хотел вспоминать, даже смотреть на себя не желал, именно поэтому в его комнате нет зеркал. Он не такой, как остальные полукровки, и на свет появился иначе... Всего лишь плод противоестественной омерзительной связи, результат неудачного эксперимента. Он не должен был приходить в этот мир! В том, что это все-таки произошло вина воронов Хрустальной башни! Они причастны к этому преступлению, и уже за одно это достойны ненависти и презрения. Не только они, но и он. Вселяющий ужас ненавидел себя, но при этом, как и каждое живое существо, не желал исчезать. Что же ему делать? Мужчина пристально смотрел в глаза собственного отражения, надеясь найти в них ответ. Все тщетно - эта ответственность целиком и полностью лежит на его плечах.
  Имперские вороны всегда славились своей преданностью, но так ли это на самом деле? Время от времени появляются те, кто задают слишком много вопросов, пытаются думать, решать, видят мир в ином свете, те, для кого Император не является центром вселенной, смыслом существования и божеством, которому нужно поклоняться. Это приходит с возрастом и опытом - старые Вороны служат Императору и Ордену лишь потому, что видят в этом выгоду. Далеко не все доживают до этого возраста, но те, кому это удалось занимают высокие посты, контролируют остальных, укрепляя образ Ордена, вдалбливая в головы воронят веру и Императора, раболепное преклонение перед ним. В некотором роде это правильно и позволяет полукровкам выживать, стать силой, с которой считаются в мире, но расплата за это - отсутствие собственной воли.
  
   Вселяющий ужас не имел права на выбор, должен был думать только об Ордене и всеобщем благе, о себе, в конце концов, но сделать этого не мог. Дознаватель понимал, что с сегодняшнего дня, голову Алисии будут требовать настойчивей, чем его. Вот только Несущая смерть не имеет его преимуществ, за нее никто не вступится.
  
   - Оставить все как есть?
  
   В ответ отражение лишь отрицательно покачало головой, давая понять, что решение принято. Ворону казалось, что и не он вовсе принимает решение, а кто-то другой.
  
   - Что ж, раз так придется вмешаться. Так или иначе, все равно стоит забрать её от эльфов. Ей не место среди родственничков.
  
  
  Нечто
  
   Алисия не боялась смерти или боли, ей было плевать на ненависть и презрение в глазах эльфийки. Да, они сестры, но это всего лишь кровь, по сути же своей они чужие друг другу. Любой из воронов намного ближе ей и заслуживает доверия, чего не скажешь о двуличных остроухих. После людей они следующие по количеству породивших полукрловок, но при этом они все еще делают вид, что чистота крови для них священна. Лицемеры. Магичка почти физически ощущала неприятие и раздражение родственницы, ее негодование, сквозь которое просвечивало легкое любопытство. Алисия не сомневалась в том, что её хотят убить, но отчего-то медлят. Неужели эта изящная красавица еще не испачкала руки в крови и потому медлит? Они почти неуловимо походи внешне, но все же, разные. Девушка не ощущала ничего родного или приятного, не желала и дальше находиться в обществе гордячки. Все эти мысли проносились в голове магички, но лицо девушки оставалось спокойным и скучающим, оно ничего не выражало, что весьма не нравилось Арквен. Эльфы тоже умеют скрывать истинное состояние, держать эмоции под контролем, но не так.
  
   - Надо же, какая выдержка, - эльфийка насмешливо приподняла бровь, пытаясь за этим действием скрыть истинные чувства. - Похоже, слухи про воронов не лгут. Знаешь, но до тебя мне не доводилось видеть рабов Императора. Вы, и в правду, готовы ради него на все? Он может использовать вас, как угодно, даже сдирать кожу живьем, а вы при этом будете восхвалять его?
  
   Алисия, не проронив ни слова, отвернулась от сестры. Неужели кто-то думает, что подобное выведет её из себя? До чего же глупо. Слова останутся словами, они ничего не значат и не имеют смысла, если их произносит тот, кто вам не интересен и не дорог. Её этому научила Тильда и не только её, других воронов тоже. Смешение крови не всегда дарит красоту и преимущества, иногда оно уродует, так что нужно быть готовым к тому, что на тебя будут смотреть с омерзением и отвращением, станут говорить колкости и гадости, особенно те, кто против Императора. А чужая преданность другому всегда раздражает. Этот не тот случай, когда орочья кровь начинает бурлить, не так ситуация. Алисия отчетливо осознавала, что её пытаются вывести из себя, именно это цель эльфийки, так зачем идти на поводу врага? На этот раз она сможет сдержаться и будет вести себя достойно.
  
   - У тебя дурные манеры. Сразу видно, что ты пошла в мать, и не только внешне! Дурную орочью кровь видно сразу!
  
   Арквен ожидала совсем другую реакцию, надеялась спровоцировать полукровку, а потом заявить, что испугалась, потому и напала на заключенную. Орк давно бы вышел из себя и ответил, оскорбил, попытался бы убить! Но на пленницу слова не действовали. Да и упоминание матери не давало эффекта. Что ж, придется действовать иначе! В конце концов, поверят её голосу, да и возразить будет уже некому! Воспользоваться зачарованным кинжалом не получится, да и открывать решетки не стоит, слишком опасно, так что остается только магия. Тот факт, что полукровку её лишили, не значит, что кто-то другой не сможет воспользоваться силой. Эльфийка довольно улыбнулась - она не станет играть со своей жертвой, правильней действовать быстро и решительно, не оставляя врагу ни одного шанса. Она как раз выучила подходящее заклинание: ужасающее, смертоносное, завораживающее, одно из тех, о существовании которых ей не положено знать. Но ведь запретный плод сладок, так что Арквен не могла устоять, выучила опасные слова, хотя и не думала, что выдастся случай ими воспользоваться. Вот уж, действительно, никогда не знаешь, что может пригодиться.
  
   - Что ты здесь делаешь? - тихий мужской голос отчего-то напоминал шелестение сухой листвы, и вроде бы красиво звучит, а все равно на душе становится тревожно.
  
   - Я... Мне просто было интересно взглянуть на полукровку, - эльфийка почтительно склонила голову перед отцом и отступила на шаг назад. Ей еще учиться и учиться искусству тени, раз она все еще не способна распознать приближение к себе. Будь на месте главы дома враг, её бы уже прикончили. Да и сейчас отца вряд ли обрадует её поведение. Еще одно упущение - ей стоило заранее придумать отговорку и объяснение своего поведения.
  
   - Взглянуть и убить, - вздохнул мужчина. Ситуация усложнялась, но он ничего не контролировал, был не способен направить ситуацию в нужное русло. Судьба, посмеиваясь, подгоняла его, не давая времени на то, чтобы все тщательно подготовить.
  
   - Она позор нашего дома! Твой позор! - вспылила Арквен, которая еще не научилась полностью контролировать себя. Этими словами она выдала себя с лихвой, теперь придется объясняться.
  
   Эльф лишь слегка приподнял бровь - похоже, его дочери известно больше, чем хотелось бы. Еще одна трудность. Хотя, её решить легче всего, Арквен еще не достигла своего совершеннолетия, так что, полностью под контролем родителей. Да и не станет она сама болтать по этому поводу, понимает, что это разрушит её положение в Доме. Этого амбициозная девушка не допустит ни при каких обстоятельствах.
  
   - Тебе лучше уйти.
  
   - Но...
  
   - Иди в свои покои и не смей оттуда выходить! - жестко произнес Мелэдир. - Осмелишься ослушаться меня, будешь жестоко наказана! Я не шучу!
  
   - Отец...
  
   - Арквен, я не совершаю необдуманных действий, не принимаю случайных решений. Каждый мой шаг направлен на благо нашего Дома и тебя! Это истинный долг правителя и главы дома, приносить жертвы ради своего народа! Однажды, ты поймешь, ну, а теперь ступай, ты мне мешаешь, - мужчина уставился на сидящую к нему спиной полукровку. Вот и настало им время познакомиться поближе.
  
  Алисия смотрела на эльфа, осознавая, что это её отец, но не чувствовала ничего родного и теплого, не было и того обманчивого ощущения надежности и спокойствия, которые были в воспоминаниях младенца. Внешне Мелэдир был холоден, отстранен и безразличен ко всему происходящему, как и подобает эльфу его возраста и положения в обществе. В отличии от своей эльфийской дочери, он уже давно умело играл роли и носил непроницаемые маски, а потому было невозможно понять, что же он думает и затевает. Никто не проронил ни слова и ситуация начала напоминать глупую игру в гляделки, когда никто не желает прекратит бесполезное занятие и перейти к чему-то по-настоящему важному. Она могла длиться вечно и ничем не закончится, а потому девушка первая отвела глаза - Алисии даже показалось, что ей удалось, наконец, усмирить орочью кровь и поступить мудро. Жаль только, что рассказать об этом достижении некому.
  
   - Ты пришел просто посмотреть или что-то сказать? Если первое, то, думаю, ты уже достаточно долго глазеешь, чтобы убедиться в том, что я та самая полукровка, что была зачата от мерзкой связи между орком и эльфом. Она еще более омерзительна, чем любая другая, ведь эльф пошел на нее добровольно, - магичка говорила спокойно, сама поражаясь тому, что способна на это. Чего она добивалась? Алисия и сама не могла бы точно сформулировать ответ на этот вопрос, просто ей хотелось, чтобы глава дома осени знал, что ей все известно. Да, она не знает подробности, но ведь никто об этом не догадается. - Интересно, как тебе удалось убедить мою мать? Это точно не любовь, скорее уж необходимость.
  
   - Тебе на удивление много известно, - мужчина прислонился спиной к холодной стене коридора и продолжил изучать девушку.
  
   - И что теперь? Суд? Не думаю, ты не можешь допустить, чтобы меня видели. Как-никак, между мной и твоей настоящей дочерью есть что-то схожее. Кто-то наблюдательный, тот, кто с удовольствием занял бы твое место, непременно заметит. Ты этого не допустишь. Сразу казнь? Тоже не вариант, ведь для чего-то ты оставил меня в живых, - вслух рассуждала Алисия. Она пыталась хоть как-то расшевелить эльфа, заставить его проявить эмоции, понять, что же её ждет. Внутреннее напряжение нарастало, как и желание подскочить к решетке, просунуть руки между прутьев и попытаться дотянуться до шеи врага, свернуть её одним движением. Это не спасет ее, но удовлетворение точно принесет. - Так, что тебе надо?
  
   - Хочу убедиться в том, что ты готова.
  
   - Ну и как?
  
   - Неужели не спросишь, к чему?
  
   - А смысл? Ты не настолько глуп, чтобы выложить все свои планы, - безразлично ответила магичка, не сомневающаяся в том, что ей уготована смерть. Вопрос был лишь в том, как именно это произойдет и для чего. - К тому же, кому надо, уже знают, что же за ритуал ты провел.
  
   - Сомневаюсь в этом.
  
   - Твое право, переубеждать не стану. И все же, что тебе нужно от меня. Я не имею в виду в глобальном смысле, конкретно сейчас?
  
   Мелэдир и сам не знал, зачем пришел. Скорее всего, все дело в том, что он догадывался, что полукровку попытаются убить. Многие не понимают, зачем он её притащил во дворец, найдутся и просто любопытные, которым прост захочется посмотреть, оценить, выяснить, кто же нарушил неписаный закон. Ему придется на некоторое время обезопасить Алисию, позаботиться о том, чтобы с ценной полукровкой ничего не произошло. А еще, мужчина хотел еще раз убедиться в том, что она отдаленно похожа на него. Мерзкое сходство! Его никто не должен видеть! Придется установить магический барьер, что скроет её от посторонних глаз и не позволит никому приблизиться к камере. Иного выбора нет.
  
   - Ты послужишь великой цели, - почти беззвучно, словно в утешение произнес эльф, приступая к созданию барьера. Вот только утешал он вовсе не дочь, а самого себя, ведь до сих пор, не мог отмыться и забыть о годе жизни рядом с орками.
  
   Алисия молчала, наблюдала, пытаясь запомнить каждое движение и слово эльфа. Она не из тех, кто опускает руки, хотя сейчас самое время сделать именно это. У нее все еще есть шанс сбежать и выбраться из Багряного леса на свободу, пусть не исполнить приказ, но вернуться в замок на Скорбной скале или в башню, что отныне станет её домом. Нужно лишь пересилить себя, запомнить, понять чужую магию, а после попытаться разрушить её, обойти и сбежать. Её этому учили не просто так. Даже без магии можно разрушить заклинание, нужно лишь приложить больше усилий, знаний и воли. Нужно сосредоточиться! Ни в коем случае не отвлекаться! Она справится! Должна!!! От этого зависит многое, и её собственная жизнь в первую очередь.
  
  ***
  
   В паре сотен метров от Багряного леса открылся портал, из которого появился ворон, в просторных черных одеяниях. Он легко парил над землей, стремительно приближаясь к кровавым деревьям, тревожно шелестящим, предчувствия его приближения. У него не было приказа, помочь Алисии, более того, за этого его вполне могли наказать, даже казнить, но это мало волновало Вселяющего ужас. Он давно уже не верил в величие и непогрешимость Императора, а находился в Ордене лишь потому, что так было удобней жить. Непростительное свободомыслие для Имперского ворона, но ведь он не обычный полукровка. Мужчина точно знал, что ему делать и не сомневался в том, что сможет с легкостью найти Несущую смерть, вырвать её из лап эльфов. Что будет дальше? Так далеко ворон не заглядывал, ведь проблемы стоит решать по мере поступления. Сейчас его основанная задача незаметно добраться до дворца Дома Осени и покопаться в памяти остроухих. Очертания Вселяющего ужас начали расплываться, а он сам превратился в густой черный дым, способный двигаться намного быстрее, чем любой полукровка. Его вторая сущность, не менее ужасающая, чем основная форма, она поможет ему остаться незамеченным душой леса.
  
   Мелэдир, закончив устанавливать защитное заклинание, покинул тюремные помещения. Он ничего не объяснял, не говорил, даже не удостоил дочь взгляда. Эльф старался не думать о грязной полукровке, в которой течет его кровь. Главное, что она выросла и готова ко второй фазе ритуала. Как только Фебрим закончит подготовку, девушка займет свое место на алтаре и окончательно сыграет свою роль. Скоро все будет кончено и он сможет забыть о своем позоре, а его план, наконец, восторжествует! Судьба дочери главу Дома Осени не волновала, он даже не считал её своим ребенком, скорее уж мерзким отродьем, которое он был вынужден зачать.
  
   Мужчина намеревался заняться своими обычными делами, которых по вине Имперского ворона у него заметно прибавилось. Нужно успокоить Арквен, чтобы амбициозная и гордая девушка не натворила глупостей. А еще не стоит забывать о недовольных и разгневанных родственниках погибших стражей леса. Ему предстоит решить множество проблем, а времени в обрез! Любого другого это заставило бы нервничать, но Мелэдир сохранял хладнокровие и внешнюю невозмутимость, как и большинство эльфов, он умел себя контролировать.
  
   - Брат! - навстречу главе дома спешно шел Турранеф. - Так и знал, что найду тебя здесь!
  
   - И откуда же, это было тебе известно? - только разговоров ему не хватало! Неужели Турранеф не осознает, что сейчас каждая минута на счету? Он сильнейший маг, в курсе всех его планов и роли полукровки, так что должен вести себя иначе.
  
   - Оттуда, что ты осознаешь, что девчонку попытаются убить, и это в лучшем случае. Так что обезопасить её - первостепенная задача, все остальное это уже мелочи.
  
   - Ну, зачем я здесь, мы знаем, а вот почему ты не помогаешь Фебриму готовиться к ритуалу? Это твоя задача, разве нет?
  
   - Он и сам справится, - безразлично ответил эльф. Он знал, что брат злится, понимал, почему, но не обращал на этого никакого внимания. Чувства и желания не имеют значения, когда речь идет о благе Дома и их планах. - У нас есть другая проблема и сейчас она выходит на первый план. Даже ритуал не так важен, его вполне можно отложить.
  
   - Что же это за проблема такая?
  
   Снова проблемы. Мелэдир ни на секунду не усомнился в том, что во всем снова виновата мерзкая полукровка! Эта девчонка и есть проблема! Ну, ничего, скоро все это прекратиться!
  
   - В лесу появилось нечто.
  
   - Нечто? - на этот раз эльф не смог скрыть удивления.
  
   - Да, нечто, чему я не могу дать описания или объяснить. Это нечто, и оно опасно.
  
   - Этого недостаточно для того, чтобы я тебя понял. Изъясняйся четче, - впервые за много лет в голосе Мелэдира проскользнули эмоции, а взгляд стал встревоженным. Что еще могло произойти в Багряном лесу? Сама судьба вставляет ему палки в колеса! Это начинает злить! Можно подумать, его это остановит.
  
   - Я не могу объяснить, - маг был в растерянности, впервые за многие столетия. - В лес проникло нечто, и оно стремительно продвигается к дворцу. Дозорные не могут его заметить или распознать, но лес остро реагирует на его присутствие. Я пытался использовать магию, чтобы найти, увидеть и остановить это, но ничего не действует. Мы никогда не сталкивались ни с чем подобным!
  
   - Кто-нибудь уже пострадал? - Мелэдир злился все больше, но в отличии от брата все еще сохранял внешнюю невозмутимость. Он просто не мог до конца осознать, что же напугала мага.
  
   - Нет, но душа леса не станет беспокоиться просто так. Ты и сам понимаешь, что это не просто наш дом, мы дети леса, и он защищает нас, оберегает и направляет, предупреждает о любой опасности. Прислушайся! Лес боится! На этот раз он нуждается в нашей защите!
  
   - И как же мы его защитим, если твоя магия не действует? Ты сильнейший из магов, все остальные, включая меня, в подметки тебе не годятся. Нечто! Этого не достаточно для того, чтобы принять меры, - Мелэдир повысил голос, надеясь на то, что это приведет в чувства брата. Если угроза настолько велика, то не стоит паниковать! Как же все это не вовремя. - Турранеф, соберись и скажи, что именно ты от меня хочешь. Что или кто может нам угрожать и почему? Ты ведешь себя, как человек...
  
   - Давай обойдемся без оскорблений.
  
   - Я не против, но тебе стоит начать мыслить здраво. Так что давай вернемся к нашему нечто, - только теперь глава дома начал ощущать то, о чем говорил маг. - Ты же не просто так ко мне пришел. Говори, что нужно.
  
   - Нам нужен глаз дракона.
  
   - Что? - реликвия их дома хранилась под надежной защитой, её пользовались лишь в крайних случаях. Мелэдир вообще не помнил, что бы его отец или дед пользовались глазом дракона, он тем более не помышлял об этом. - Ты с ума сошел? Ты хоть понимаешь, о чем просишь?
  
   - Нечто все ближе, мы не знаем, что это, и какие цели преследует. Через час, может быть, даже меньше, оно будет здесь. И не надо мне говорить, что никто, кроме эльфов и тех, кого они ждут или сопровождают, не может достигнуть дворца. Оно каким-то непостижимым образом точно знает, куда двигаться! Нам нужен глаз дракона, иначе о том, что это за нечто мы узнаем только во дворце, когда оно переступит порог нашего дома!
  
   Мелэдир молчал, он все еще не был уверен в том, что стоит воспользоваться древней реликвией, особенно сейчас, когда они готовятся провести ритуал... Но Турранеф не станет просить просто так, его не напугают мелочи, этот эльф с избытком одарен магией.
  
   - Хорошо, я позволю воспользоваться им...
  
  ***
  
  Алисия продолжала сидеть на полу, уставившись в одну точку. С тех пор, как глава Дома Осени покинул ей, девушка так и не пошевелилась. Зачем? Все бессмысленно! Она запомнила слова эльфа, но при этом не сможет их воспроизвести. Мелэдир благоразумно наложил на нее заклятие молчания, решив, что так полукровка точно не сболтнет лишнего, если к ней заявится кто-то излишне любопытный. У нее была призрачная надежда, но она рассыпалась прахом. Она оказалась марионеткой в руках эльфов! До чего же унизительно.
  
   Мыслей в голове не осталось, лишь звенящая пустота и отчаяние, Алисия даже не могла продолжить самобичевание. Все потеряло смысл, ведь она лишь орудие и, увы, не в руках Императора, которого боготворит. Девушка готова была сдаться, опустить руки - её опыта, знаний и силы недостаточно для того, чтобы выкарабкаться. На помощь надеяться тоже не стоит, ведь она отправилась на долгое задание, её никто не хватится. Никто! Это полнейшее фиаско! Вот уж, действительно, никчемный из нее ворон получился. Если задуматься, то последнее время её буквально преследуют неудачи. Сначала её отправили в Теневую баню, где она ничего не могла сделать, затем она столкнулась с убийцей, но не смогла его остановить, а теперь и вовсе стала пленницей эльфов и не сможет привести приговор Императора в исполнение. Стоит ли винить в случившемся обстоятельства? Нет. Во всем лишь её вина, это она недостаточно хороша! Нужно было быть умнее, более сосредоточенной, не жаловаться и не считать, что все неправы, а делать порученную работу. Алисии было очень плохо, но помощи и поддержки было ждать не откуда, на это не стоит рассчитывать, особенно Имперскому ворону.
  
   Самое худшее в этой ситуации то, что ей не остается ничего, кроме как думать. Это не для нее, подобное заставляет сомневаться, а сомнения неприемлемы для нее.
  
  ***
  
   Мелэдир застыл в паре сантиметров от массивных дверей, отделяющих его от сокровищницы. Глаз дракона, реликвия их Дома хранилась именно здесь, среди золотых украшений и драгоценных камней. На первый взгляд не самое безопасное место для такого мощного артефакта, но это только на первый взгляд. Никто не станет искать глаз дракона здесь, а потому именно в сокровищнице он и останется. Опасный артефакт использовали лишь пару раз за всю историю его существования, и вот настало время вновь воззвать к могуществу давно исчезнувших драконов.
  
   - Турранеф, ты уверен в том, что у нас нет другого выбора? - эльф, хотя и принял решение, все еще надеялся, что сможет пойти на попятную. События обрушивались на него одно за другим, и дальше будет только хуже, ведь он и сам не собирается останавливаться.
  
   - Даже если он есть, я о нем узнаю, - мрачно ответил маг. Ему и самому не нравилось происходящее, осознание собственной беспомощности. - Основная проблема во времени, которого у нас нет. Пока мы разговариваем, нечто приближается к дворцу! Оно все ближе! Я ничего не могу придумать...
  
   - Ты же знаешь, что глаз может слиться с полукровкой?
  
   - Она надежно заперта, так что не заполучит его! Тебе не стоит опасаться этого.
  
   - А если за ней пришел другой ворон? Что если не за ней, а за нашим сокровищем? Нынешний Император амбициозен, грезит о том, чтобы покорить себе весь мир. Стать безраздельным его хозяином и у него есть все шансы осуществить задуманное. Не шагаем ли мы прямиком в ловушку?
  
   - Это мы готовим ловушку для всех. Так что не стоит опасаться. К тому же это нечто не воспринимается, как ворон. Это существо нечто непонятное и немыслимое, оно не может служить Императору и быть полукровкой. Я даже не представляю, чье оно порождение! - настаивал Турранеф, он все острее ощущал угрозу. - Мы должны рискнуть. Брат, прошу, сделай это! Время уходит, пока мы разговариваем.
  
   - Это может быть опасно, но все же, я дам тебе глаз.
  
   Мелэдир шагнул к дверям, деактивируя мощное защитное заклинание. Никто без его сопровождения и разрешения не сможет войти в это помещение. Еще шаг и два эльфа оказались в просторном светлом помещении и высокими сводчатыми потолками. В сокровищнице не было окон, свет дарили сотни магических факелов. Золото было разложено по сундукам, а изящные украшения и артефакты разложены на специальных постаментах и бархатных подушечках. Все аккуратно и упорядочено, одним словом идеально. Правитель Дома Осени уверено направился к одному из ларцов, на первый взгляд, ничем не отличающимся от других. Никто бы и не подумал, что именно в нем хранится самая большая ценность эльфов Багряного леса.
  
   - Прошу, будь осторожен, он не должен попасть в чужие руки. Это так же важно, как завершение ритуала, - Мелэдир достал большой идеально-круглый камень. Внутри сразу все похолодело, а ладонь обожгло. Вроде бы обычный камень, но в нем сокрыта огромная магия, разрушительная мощь, многие столетия гарантирующая положение Дома Осени среди других эльфийских домов.
  
   - Я знаю, брат. Знаю, - Турранеф с благоговейным трепетом в душе принял артефакт. Его словно молния пронзило, а тело задрожало. Даже не используя глаз, он ощущал его могущество. Янтарно-оранжевый идеально круглый камень, казался обычной безделушкой, но только для обычных существ, не владеющих магией, не ощущающих её течение в мире. Турранеф был не таким, а потому артефакт мог влиять на него, причем, не только физически. Опасно не только потерять его, но и использовать. И все же, учитывая обстоятельства, у них нет иного выбора.
  
  
  Побег
  
   Все всяких сомнений его присутствие замечено, Вселяющий ужас это точно знал, ведь ощущал, как трепещет душа леса, как бьется раненой пташкой его сердце. Забавно! Он был бы совсем не против, попробовать на вкус воспоминания Багряного леса, узнать все его тайны, но на это у него нет времени, да и особого смысла в этом занятии полукровка не видел. Нужно торопиться, пока не стало слишком поздно, пока Алисия еще жива и не стала орудием в руках Дома Осени. А заодно не помешает подготовиться к радушной встрече, которую ему готовят. Не стоит недооценивать остроухих, их магия особенная, она утонченная, изящная и мощная, как ярость стихии. Эльфы тесно связаны с природой и способны использовать это, так что стоит подготовиться к худшему. Хотя... В любом случае победа будет за ним, ведь он не просто дознаватель
  
   Его амулет, тот самый, что он передал Алисии, был отличным маяком для него, так что не удивительно, что он так быстро добрался до места. Город эльфов был сердцем леса, прекрасным, чарующим и искрящимся, светлым и воздушным пятном среди бесконечного алого цвета. Все дома были выстроены прямо вокруг вековых деревьев, являлись частью леса, в очередной раз, демонстрируя связь местных обитателей с природой, и лишь дворец главы Дома был полностью сделан из белоснежного мрамора. Он казался инородным телом в этом городе, сразу же бросался в глаза, резал взгляд. Изящные колонны, казались странными стволами деревьев, лишенными листвы, разноцветные витражи искрились и переливались, сверкали в лучах солнца, но были слишком пестрыми. Вселяющему ужас нравился Багряный лес, а насыщенный кровавый цвет радовал взгляд и душу, напоминал о тысячах смертей. Но при всем при этом, его раздражал сам город остроухих, в особенности дворец. Его здесь не должно быть!
  
   Дознаватель ощущал присутствие Алисии. Она здесь, совсем рядом, ему нужно лишь забрать её. Вот только на этом пути появилось неожиданное препятствие. Эльф. Маг. Вселяющий ужас застыл на мете, он все еще был черным зловонным туманом, но даже в этой форме он опасен, к тому же, практически неуязвим. Ему навстречу вышел лишь один, остальные предпочитали трусливо прятаться, наблюдая с относительно безопасного расстояния, в надежде на то, что останутся незамеченными. Глупцы!
  
   - Я не знаю, что ты такое, но дальше тебе не пройти! - Турранеф не сомневался в своих силах и возможностях. К тому же он подготовился и был не один. Сотни лучников уже нацелились на это нечто, а другие маги готовы в любой момент атаковать, если потребуется даже жрецы вмешаются!
  
   В ответ тишина, странное существо оставалось на месте, клубилось черным дымом, слегка подрагивало. Оно словно издевалось над ними, демонстрировало полное пренебрежение, ожидало следующего шага. Турранеф не собирался это терпеть, как и тратиться время на разговоры! В его руках мощное оружие, прямо перед ним враг и он знает, что с этим делать! Никаких разговоров - это удел глупцов!
  
   - Уничтожить эту тварь!
  
   В следующий миг десятки стрел устремились к черному туману, вот только они были не способны навредить тому, у кого нет плоти. Стрелы проходили сквозь него, вонзались в землю. Бесполезная трата времени, но эльфы продолжали жалкие попытки остановить нечто странное и пугающее, то, что напугало сам лес. К атакам лучников присоединились маги, обрушившие на туман свои заклинания; испепеляющий огонь, искрящиеся молнии и острейшие клинки ветра, слились воедино, переплелись, словно любовники в танце страсти, их разрушительная мощь могла стереть с лица земли небольшое поселение, но черному туману не смогла причинить вреда.
  
   Вселяющий ужас наблюдал, он не ощущал боли, страха или сомнений, он готовился поглотить этих жалких эльфов! В форме тумана он неуязвим и вездесущ, для него нет преград! Главное не забыться, не раствориться в клубах дыма, не остаться в этой форме навсегда. Нужно поторопиться и разобраться с остроухими! Туман устремился вперед, туда, где ощущал присутствие той, за кем пришел.
  
   - Атакуйте еще!!! Не стойте на месте! Живее!!! - впервые за долгую жизнь Турранеф столкнулся с чем-то подобным. Это существо было необычным, он чувствовал в нем сознание и ум, осознавал, что это не просто туман, видел, как нечто поглощает их магию. Кажется, он даже слышит жуткий ехидный смех, от звука которого хочется закрыть уши руками и забиться в самый дальний уголок их леса. Пробирает до костей! Эльф ощущал самый настоящий неподдельный ужас, хотя и не понимал, что может вызывать подобное! Этот туман воздействовал на них, манипулировал, искажал действительность и сознание. Эльф ощущал все это, но был не в силах бороться с влиянием тумана. Пора положить конец этому! Вот только пока что еще рано использовать око дракона, нужно отложить это напоследок, когда станет понятно, что выбора, действительно, нет! Турранеф знал, какая сила сокрыта в этом артефакте, а потому не спешил применять.
  
   Маг обрушил на врага всю свою мощь, свое самое прекрасное и ужасающее заклинание, то самое, что однажды было использовано против драконов и принесло победу эльфам Дома Осени! Кровавый дождь! Рубиново-алые капли нескончаемым потоком падали с небес, рисуя в воздухе чарующий узор, объединяясь в более крупные, устремляясь к туману. Они поглощали саму жизнь, вытягивали её из всех живых существ, которых касались. Турранеф пошатнулся, ему приходилось нелегко, ведь он не просто удерживал заклинание, но и следил за тем, чтобы оно не коснулось других эльфов. Лоб и спина покрылись испариной, конечности дрожали, а напряжение было таким, что сердце не выдерживало. Кровавый дождь поглощал саму жизнь, он сможет остановить туман!
  
   - Ты сдохнешь тварь!
  
   - Не думаю, - послышался насмешливый голос и в следующий миг Турранеф услышал десятки голосов. Они вскрикнули одновременно, чтобы умолкнуть навеки, а туман вырос в разы, стал больше, гуще, из него появились десятки гибких липких щупалец, атакующих тех, кто выжил.
  
   - Как? - эльф не мог понять, что перед ним. Казалось, что воплощается его самый жуткий кошмар. Это нечто слишком сильно! У него нет иного выбора, он обязан использовать око дракона и победить!
  
  ***
  
  Вселяющий ужас скучающим взглядом наблюдал за застывшими на месте эльфами - жалкое зрелище. Больше они не представляли для него угрозы, ведь здесь лишь их тела, а вот разум и сознание находились в мире собственных кошмаров. Где-то в их фантазиях проходила самая настоящая жестокая битва, в которой они проигрывают. Это могло длиться вечно, до тех пор, пока в телах остроухих теплится жизнь или кто-то не додумается, как привести их в чувства. Слишком просто! Эти остроухие оказались настолько самоуверенны, что даже не подумали о том, что напасть можно не только физически, что души тоже уязвимы и могут быть уничтожены! Да, мало кто из ныне существующих обитателей их мира, способен на это, но ожидать всегда стоит худшего. Вороны действуют именно так, тщательно взвешивая каждый свой шаг, просчитывая все вероятности. Не все, но прожившие больше сотни нет, да. Самонадеянность - путь в бездну.
  
   Дело сделано, но это не значит, что можно расслабиться, ему все еще нужно вытащить Алисию из Багряного леса и решить, что делать дальше. Это его основная задача, то, зачем он пришел в обитель Дома Осени, то, ради чего пренебрег интересами Императора и ордена. Его вполне можно было бы назвать предателем, но это не так. Он просто следует своим интересам, не более.
  
   - А это еще что такое? - ворон подошел к магу, сжимающему в руках сферу. Она так и манила, излучала невероятную энергию, Вселяющий ужас готов был поклясться, что в этом пульсирующем куске камня все еще теплится жизнь. Весьма интересно, он бы хотел попробовать её на вкус! Наверняка в этой игрушке все еще сохранилась память, которую он может заполучить. Стоило прикоснуться к холодному камню, как тело пронзила острая боль, казалось, что сфера не желает покидать своего хозяина, боится того, кто решил присвоить её себе. Магия артефакта сопротивлялась, словно обладала собственным сознанием, тоже не желала иметь ничего общего с таким, как он.
  
   - Надо же, меня боятся не только живые, - времени на раздумья не было, так что мужчина просто взял то, что ему приглянулась, не задумываясь о последствиях и грядущих проблемах. Их и так предостаточно, одной больше, одной меньше, какая, в сущности, разница? Он непременно изучит эту странную сферу, найдет её сознание, попробует на вкус. Позже... Сейчас придется позабыть о новом желании, ведь эльфы все еще опасны. Даже ему не удастся погрузить в грезы всех жителей дворца. Нужно уходить, и как можно скорее! Скоро сюда сбегутся другие эльфы: воины, жрецы, маги - нужно опередить их.
  
   Тело Вселяющего ужас вновь растворилось, превращаясь в черный туман, который невозможно остановить или уничтожить, он отравлял лес и все, чего касался. Это происходило не по его воле, а потому невозможно было остановить данный процесс. Это его сущность, то, за что его ненавидят и боятся. Эльфы не скоро забудут его визит и оправятся, но это не волновало полукровку, уже переступившего черту, после которой не будет возврата.
  
  ***
  
   Алисия продолжала сидеть на полу, не шевелясь, даже дыша через раз. Мыслей не было, страха тоже, она не знала, что делать, что думать. Пустота снаружи, пустота внутри, полная апатия и беспомощность, это вполне можно назвать смирением. Ей всего пятьдесят, она почти не жила, у нее нет достаточного опыта для того, чтобы принять верное решение, действовать правильно и четко. Слишком много ошибок, но сожалеть об этом глупо, Алисия просто не думала о них, гнала от себя любые мысли и ждала. Чего? Явно не спасения, за ней никто не придет, скорее уж воплощения собственной судьбы. Девушка не могла отделаться от ощущения, что её судьба была предрешена с самого начала, с того момента, как эльфу потребовалась полукровка и он решился на омерзительную связь. Она плывет по течение, ничего не может изменить, а все её амбиции и мечты наивны и глупы, абсолютно бесполезны.
  
   Внезапно что-то изменилось, всколыхнулось и защитное заклинание искрящейся пылью осыпалось на пол. Легкий звон проникал глубоко в сознание, причинял дискомфорт, заставляла вспомнить давнего знакомого. К чему бы это? Алисия до крови закусила нижнюю губу, пытаясь избавиться от наваждения. Что на этот раз? Кто еще решил навестить её и зачем? Это явно не родственнички, запах не тот, хотя и смутно знакомый. Но разве можно доверять ощущениям, когда ты в плену у врага, да еще ко всему прочему лишена магии, своего единственного преимущества. Все, что видела полукровка - решетки и черный густой туман, клубившийся за ними. Омерзительный черный туман, к которому не хотелось прикасаться! Он напоминал ей что-то... кого-то... Девушка принюхалась, понимая, что лишь запах поможет ей понять, что происходит.
  
   - Ты? - Алисия метнулась вперед, вцепилась руками в прутья, словно пытаясь раздвинуть их. Она не могла поверить своим глазам и носу, ощущениями, что становились все понятней. Неужели за ней пришли? Сердце заныло, затрепетало, ожило, полукровка позволила себе чувства и эмоции. Если это обман эльфов, то у них все может получиться, это вполне способно сломать. Нет ничего хуже надежды, зародившейся в душе.
  
   - Узнала? Удивлен, - раздался знакомый голос, проникающий в сознание, причиняющий боль и желание кого-нибудь прикончить. Это невозможно подделать!
  
   - Вселяющий ужас...
  
   - Да, - ворон материализовался перед магичкой в своем втором обличии, показывая, что она не ошиблась, давая себе передышку. Ему все труднее контролировать вторую ипостась, так что это необходимо. - Я пришел за тобой, так что отойди от решеток. Нужно избавиться от них и уносить ноги... У нас мало времени Алисия, его практически нет!
  
  ***
  
  На ней только безразмерный плащ Вселяющего ужас, превратившегося в черный туман, вокруг враги, опасность никуда не делась, но это уже не имело никакого значения. Девушка была рада, что за ней пришли и теперь эльфы не добьются своего. Как и почему все это произошло абсолютно не важно! Главное выбраться на свободу, оказаться за пределами ненавистного Багряного леса. Ноги её больше здесь не будет! Сердце колотилось, как сумасшедшее, сжималось и обливалось кровью.
  
   - Как мы выберемся?
  
   Алисия четко осознавала, что сейчас её единственная защита новая форма дознавателя, пока вокруг нее туман, никто не сможет добраться до нее и причинить вред. Это обнадеживало, но вместе с тем пугало. Если что-то пойдет не так, она останется беззащитна! Её магический запас иссяк, физическое состояние благодаря магии остроухих в ужасающем состоянии, а сколько продержится Вселяющий Ужас неизвестно! В таких обстоятельствах ни в чем нельзя быть уверенной и уж точно не может идти речь о каком-то вразумительном плане! Скоро остроухие осознают, что что-то не так и тогда бросят все силы на то, чтобы вернуть беглянку и уничтожить её помощника.
  
   - Почему ты молчишь?! Скажи, хоть что-нибудь! Что мне делать?! - магичка нервничала и на то у нее были все основания. Собственная слабость была огромной проблемой. Сейчас Алисия даже соображать не могла, не думала о том, способен ли Вселяющий ужас говорить в этой форме. Ей была необходима информация, чтобы хоть немного успокоиться!
  
   - Возьми себя в руки! - голос дознавателя звучал прямо в голове девушки, словно это её собственные мысли. Надо же, оказывается, ворон способен общаться таким образом! Жаль, что он не делал этого раньше! Так нет неприятного ощущения, и не хочется спрыгнуть со скалы. - Скоро мы доберемся до портала. Активируем его, и сможем сбежать! Куда? Не знаю. Главное мы покинем территорию Дома Осени!
  
   - Что ж, это уже что-то, - Алисия продолжала бежать, сама поражаясь тому, что на это способна. Но еще больше её волновало то, что на их пути никого не было. Словно, все вымерли! Лишь туман и пустой дворец! Ни стражей, ни простых эльфов, ни слуг, даже птиц и зверей не было видно! Неужели все это влияние Вселяющего ужас?! Девушке было страшно, она никогда не сталкивалась с подобной силой, не понимала, кто и что перед ней. Но ведь Вселяющий ужас Ворон, ему можно доверять!
  
   - Что происходит?
  
   - Тебе так это важно? Именно сейчас?
  
   - Все странно! Нас не пытаются остановить! Что если это ловушка?
  
   - Они не могут приблизиться. Боятся. Но это не продлиться долго, так что меньше слов. У нас еще будет время для разговоров, а сейчас беги!
  
   Вселяющий ужас ощущал намного больше, чем его спутница, он точно знал, что к ним спешат стражники и маги, эльфийские жрецы, которых даже ему стоит опасаться. Если вовремя не убраться из дворца и леса им конец! Он не сможет создать иллюзию, что накроет всех, да и находиться в форме тумана все сложнее. В нем пробуждается голод, которому практически невозможно противостоять. Для него эта форма опасна не меньше, чем для окружающих. Нет ничего хуже, чем потерять способность мыслить, осознавать себя, как личность, превратиться в живой голод.
  
   - Пленница сбежала!!!
  
   - Остановить их!
  
   - Не дайте им уйти! Нужно заблокировать портал!
  
   - Где маги! Нам нужен Турранеф!
  
   Мир наполнился криками, звуками, движениями, теперь уже не казалось, что что-то неправильно. Алисия видела, как появились эльфы, как они мечутся, не зная, как приблизиться к ней. Ярость вновь вскипела в крови, пробуждая злость, магичка хотела броситься в бой, порвать остроухих выскочек голыми руками! Нельзя! Она должна бежать! Сейчас самое благоразумное отступить! Хватит и того, что сделано!
  
   - Портал впереди, сможешь активировать его?
  
   - Меня этому не учили!
  
   - Демон! О чем только думали в замке?! Все должны уметь это!
  
   - У меня не было способностей! - Алисия не желала оправдываться, но слова звучали именно так. Как же глупо остановиться, когда портал уже виден, стоит лишь открыть его и ступить в неизвестность. Неважно куда, главное подальше от этого багряного леса, где все пропитано кровью и смертью!
  
   - Нужно установить камни в нужном порядке, от этого зависит дальность и точка выхода.
  
   - Я не знаю порядок!
  
   - Установи любой! Доверься интуиции, у нас нет времени! - Вселяющему ужас внезапно захотелось хорошенько ударить Алисию, чтобы она пришла в себя, начала действовать. Это не игры, а он не всесильный герой! Его силы на исходе, контролировать себя все сложнее, еще немного и придется принять свою основную форму, тогда он точно не сможет защититься от магических стрел и прямых атак. Любое промедление смерти подобно и это далеко не метафора. Если их обоих поймают, у Императора будут проблемы, которые невозможно решить. В этом случае за его голову никто больше не поручится. - Живее! Алисия, делай что-нибудь! Нам нужно уходить!
  
   Магичка метнулась к порталу, в надежде, что сможет разобраться, она понятия не имела, что делать, но крики и грохот подгоняли, хотя намного лучше мотивировало осознание, что Вселяющий ужас сейчас был для нее живым щитом, оберегал от всех атак. Нужно что-то предпринять! Причем быстро! Она обязана активировать портал! Дрожащими от волнения руками девушка переставляла сверкающие камни на пульте управления эльфийским порталом. Все тщетно! Эта штуковина не работает! Алисия вышла из себя, со всей дури ударила кулаком по хрупкой панели! Как ни странно, но это помогло, все заискрилось, затрещало, и портал открылся! Зияющая чернота звала в неизвестность, но это лучше, чем оставаться там, где тебя желают убить или что-то похуже!
  
   - Уходим!
  
   Вселяющий ужас не терял ни секунды, мгновенно среагировав, перекинулся во вторую свое форму, схватил Алисию за талию и нырнул в портал. Вот и все! Теперь у них будет немного времени для того, чтобы перевести дух и продумать дальнейший план. Уже что-то, главное не упустить момент!
  
  Они буквально выпали из портала, рухнули на землю, моментально оглядываясь назад, чтобы убедиться в том, что их не преследуют, а проход сквозь пространство захлопнулся. Пара мгновений томительного ожидания и напряжения, но после можно было вздохнуть с облегчением. Им удалось! Они улизнули от эльфов, при этом, не пострадав и почти никому не навредив!
  
   - Где мы? - Алисия подорвалась на ноги, нервно оглядываясь, пытаясь понять, где она. Они все еще в лесу, но уже не среди багряных деревьев, здесь господствовал зеленый, но что намного более важно, не ощущалось природной магии эльфов. Волна дрожи пробежала вдоль тела, принося то ли облегчение, то ли новую порцию волнения.
  
   - Без понятия, но однозначно вдали от Дома Осени, - Вселяющий ужас неспешно поднялся на ноги. Ворон испытывал слабость, усталость, его разум затуманился, но это долго не продлиться. Мужчина не сомневался в том, что справится со всеми проблемами и сможет взять себя в руки. Для него это не проблема, к тому же под рукой превосходная пища для него. Воспоминания, мысли и чувства Алисии позволят ему быстро восстановиться и обеспечат энергией на долгий срок. - Как ты?
  
   - Все хорошо, - магичка уставилась на дознавателя, пытаясь понять, почему послали именно его. И посылали ли вообще? Все так странно и непонятно, определенно так не должно было сложиться. И вроде бы самое время успокоиться, расслабиться и дальше плыть по течению, но сомнения лишь усиливались. - Тебя ведь не посылали за мной? Так?
  
   - Это было мое личное решение, - не стал отпираться ворон. Зачем? И так все очевидно. Вообще будет лучше, если Алисия начнет действовать осмысленно, перестанет быть той, кого используют втемную. К тому же, им стоит поразмыслить над тем, что делать дальше. Плана-то у него нет. - Идем, нам лучше убраться подальше от выхода их портала. Рано или поздно, но остроухие рассчитают точку выхода и отправят за нами стражников и магов. Так что, нам стоит быть как можно дальше от этого места.
  
   - Это все, что ты можешь мне сказать? - девушка попыталась удобней закутаться в плащ, единственную доступную для нее одежду. Это была непростая задача, но все же, магичке удалось с ней справиться. Ей необходимо найти одежду, хоть какую-то!
  
   - Пока да, - кивнул Вселяющий ужас, направляясь вперед. Он понятия не имел, куда идет, зачем, эта местность не была ему знакома, как, впрочем, и никому, чьи воспоминания он присвоил. Идеально! Здесь их не станут искать, так можно будет все обдумать. - Как только доберемся до места ночлега, поговорим обо всем остальном.
  
   - Почему у меня такое ощущение, что ты боишься вовсе не эльфов? - Алисия послушно брела за мужчиной. А что еще ей оставалось? Девушка все еще ощущала себя потеряно и запутавшейся, она понятия не имела, что может предпринять, куда ей идти и что делать. В ее голове даже появились сомнения в том, что стоит выполнить приказ Императора и привести приговор в исполнение. По большому счету, она даже понятия не имеет, где находится, так что не успеет добраться до всех, кто был в списке. У нее даже списка не осталось.
  
   - Так оно и есть. Тебе тоже стоит опасаться не их.
  
   - Тебя? - попыталась пошутить магичка, даже не представляя, насколько близка к истине.
  
   - И меня в том числе. В любом случае, тебе придется принять решение. Первое самостоятельное решение в твоей жизни. Я не стану тебе мешать, переубеждать, подсказывать, это будет только твое решение. Ты не сможешь обвинить меня в том, что все происходит именно так.
  
   - С чего бы это такая щедрость? - девушка нервно сглотнула. Она не готова к этому! Все еще не готова! Намного проще, когда глава башни или ордена отдает приказ. Это её путь! Возможно, это демонстрирует её слабость, но Алисия не желала, чтобы что-то менялось. Ей было страшно, даже больше, чем когда она оказалась запертой в клетке. Если она вернется в замок на Скорбной скале, её могут казнить, если не выполнит приказ Императора - покроет свое имя вечным позором, если останется на месте и будет просто ждать - её найдет отец и завершит начатое. Тупиковая ситуация! Она еще хуже от того, что Вселяющий ужас самовольно отправился её спасать.
  
   - Это не щедрость, - тихо ответил ворон. - Не хочу давать тебе ни единого шанса обвинить меня в чем-то. Я изложу факты, а что с ними делать решай сама.
  
   - Спасибо.
  
   - Пока что не за что.
  
   - Это я о том, что ты пришел. Спасибо. Я не думала, что это возможно...
  
   Вселяющий ужас молчал и уверено шел по незнакомому зеленому лесу. Ему было о чем поразмыслить, ведь его решение могло принести много проблем. Он знал об этом и раньше, но именно сейчас окончательно осознал, что пути назад уже нет, ему больше нет места в Теневой башне, он стал вне закона, почти таким же преступником, как Эрнесто Беспощадный из Кровавой башни. Да, его не волнуют вопросы власти и престолонаследования, но он не сможет бездействовать, когда по его душу и голову придут. Он не рад жизни и собственному существованию, но при этом не торопился умирать. Подумать только, он стал предателем из-за девушки, из-за полукровки, о которой почти ничего не знает, но чей вкус невероятен и уникален. Безумие? Да, так оно и есть. Но именно сейчас маг ощущал невероятную легкость и настоящую свободу! Она окрыляла, дарила невероятные ощущения! Он сам принял решение, он лично несет за него ответственность и выбирает дальнейший путь. Перед ним открыто множество путей, но при этом нет, ни одного приемлемого. Такие как он должны служить Императору и никому больше, это незыблемый закон, который все чаще нарушается. Кто знает, может быть, именно это предвидела Ясноокая Каридат, а может её ненависть имеет под собой другие причины. Он видел её мысли, обрывки видений, прикоснулся к её омерзительной душе, так что точно мог сказать, что дело не только в видения. Но это все сейчас не важно! Алисия должна принять решение, которое повлияет на них обоих. Это неизбежно!
  
  Алисия присела на землю и опустила уставшие ноги в прохладную воду, позволяя себе немного расслабиться. Она всегда любила реки и небольшие водоемы, обожала плавать и могла провести в воде несколько часов. Это было весьма странным, ведь подобным не отличались ни орки, ни эльфы. Магичка блаженно прикрыла глаза, ощущая, как в душе появляется долгожданное умиротворение. Девушка больше ничего не боялась, не размышляла о собственной никчемности и даже начала верить в то, что все еще можно исправить. Остается только понять, что же именно нужно делать и кому доверять. Этот вопрос важен, как никогда раньше, ведь он определит её место и положение в мире. Находясь в плену эльфов, Алисися осознала не только то, что никчемна и слаба, но и то, что хочет жить.
  
   - Тебя ведь не посылали спасать меня, - скорее утверждала, нежели спрашивала магичка. Странно, что не хотелось ни кричать, ни крушить, ничего не хотелось, просто сидеть на берегу и наслаждаться течением воды. Её эмоции и чувства стабилизировались, хотя для этого и не было никаких причин. Напротив, самое время начать нервничать и требовать объяснений, рваться исполнять приказ!
  
   - Все так, - Вселяющий ужас уселся рядом с магичкой. Ему не хватало плаща, но сейчас девушке он был важнее, чем ему. Хорошо еще, что его лицо все еще скрыто плотной повязкой и не видно ни одного кусочка безобразного тела. Нужно срочно решить этот вопрос!
  
   - Тогда почему?
  
   - Потому что ты вкусная.
  
   - Не очень-то приемлемый повод для своеволия. Черная Тень и Багряное крыло не простят тебе этого. Не думаю, что я стою того, чтобы так рисковать. Это было неблагоразумно с твоей стороны, даже опасно и не только для тебя, но и для ордена.
  
   - Тебе не кажется, что уже поздно для таких бесед. Я принял решение и способен нести за него ответственность. Хотя и надеюсь на то, что до этого не дойдет.
  
   - Ясно... - в былые времена она бы вышла из себя, набросилась на дознавателя с обвинениями и угрозами, но сейчас не хотелось, ни того, ни другого. Алисия ощущала усталость, пустоту внутри, словно, находясь в плену у эльфов, лишилась чего-то важного. Как ни странно, это её совершено не волновало. - Знаешь, чем чаще слышу твой голос, тем меньше он на меня влияет. Уже не хочется перерезать себе и тебе глотку от этого звука.
  
   - Это радует. Мне ведь не хватает общения, - без особого энтузиазма ответил ворон. Сейчас им стоит обсудить другой вопрос, более важный. Он спас вороненка, но как теперь быть? В своих планах он не заходил настолько далеко, и это было ошибкой, которую необходимо исправить немедленно. Оставаться в лесу опасно, эльфы все еще могут выйти на их след. Вернуться в башню невозможно, и его, и Алисию сразу же возьмут под стражу, а глупую девчонку снова отправят к эльфам или сразу же прикончат. Так что остается? Кажется, что выхода нет вовсе, но ворон точно знал, что это не так. Просто пока он не видит всей картины целиком, а от того мечется. Они с Алисией на перепутье, в том самом моменте, когда жизненно необходимо принять решение.
  
   - Ложь. Ты привык молчать, а моя болтовня тебя только раздражает.
  
   - Не всегда, только, когда ты несешь чушь.
  
   - И часто это бывает?
  
   - Почти всегда, но сейчас нам нужно обсудить другой вопрос. Ты же и сама все понимаешь.
  
   - Да, понимаю и от этого становиться жутко, хотя Имперским воронам и не подобает демонстрировать свой страх, - Алисия чуть повернула голову, и взглянула на черный силуэт Вселяющего ужаса. Она не понимала этого ворона, но была благодарна за спасение, чувствовала, что может ему доверять. - Все ведь плохо, да?
  
   - Намного хуже, чем ты можешь вообразить. И даже тот факт, что фантазия у тебя скудная, не может уменьшить угрозу для нас всех, - ответил мужчина, даже не думая смотреть на магичку. - Все очень сложно, но не только по твоей вине. Все сплелось воедино. Разные нити судеб оказались тесно соединены, а разрозненные события на проверку звенья одной цепи.
  
   - Тебе стоит говорить прямо и просто. Я не из тех, кто понимает метафоры и намеки, да и случай сейчас не для них, - устало произнесла Алисия, не переставая удивляться тому факту, что её ничто не злит и не волнует. Интересно, это связано с магией эльфов или с чем-то другим?
  
   - Ты ведь помнишь, что я питаюсь воспоминаниями и эмоциями, могу забраться в любую голову и выяснить все, что необходимо?
  
   - Угу. Такое не забывается.
  
   - Так вот, благодаря этим способностям я многое знаю. Ну, а сопоставив разрозненные кусочки различных мыслей и воспоминаний, вполне могу сделать определенного рода выводы, - Вселяющий ужас прекрасно понимал, что это будет непростой разговор, что Алисия не захочет принимать реальность. Для нее это слишком тяжело. Она еще вороненок, верящий всему, что ей говорят, не понимающая, что и внутри Ордена могут быть предатели и интриганы. Алися верна Императору лишь потому, что её всю жизнь вдалбливали в голову мысли о благодарности и преданности, не позволяли помыслить о другой жизни. С этим не просто бороться. Подавляющее большинство воронов так и продолжает жить в этом раболепном преклонении с мыслями о благодарности за жизнь, кров и определенный статус в жизни.
  
   - Не уверена, что хочу знать, в чем же заключаются твои выводы, но понимаю, что выбора у меня нет. Эльфы. Ритуал. Эрнесто. Мое задание. Что-то во всем этом не так! Даже для меня это очевидно. Просто расскажи все, что выяснил, а дальше видно будет. Кто знает, может, я даже предпочту кинуться в пучину этой реки и все прекратить.
  
   - Ты слишком хорошо плаваешь, так что утонуть не получится, - тихо рассмеялся Вселяющий Ужас, но в этом не было веселья, скорее уж некая обреченность. - Что ж. Слушай. Мне многое известно, но тебе все это не понравится. А потому прошу, не перебивай меня, выслушай внимательно, а после подумай. Мне все равно, какое решение ты примешь, но принять его придется... Это неизбежно.
  
  
  Может ли фигура стать игроком?
  
  Ворон задумчиво смотрел на Алисию, она была на удивление спокойна и невозмутима, впору начать беспокоиться, но сейчас у них проблемы более существенные, чем перемены в девушке. Интриги, разные нити судеб, чужие стремления и желания тесно переплелись между собой, создавая сложный узор настоящего, которое многих коснется. Сегодня ему придется много говорить, настолько, что это занятие вполне успеет надоесть, но никто кроме него не сможет все прояснить. Да и он сам не в силах знать всего, у него все еще недостаточно информации, чтобы разобраться в проходящем. Что ж, возможно вместе с Алисией они смогут докопаться до истины и выбраться из этой ситуации победителями.
  Сомнительно...
  
   - Забудь обо всем, что ты знала, никому не верь, даже мне. Ты сама вправе принять любое решение и сделать выводы. Я мог бы показать тебе все то, что увидел и узнал, но это будет слишком больно для тебя, ослабит нас обоих, а мы не в том положении, чтобы допустить это, - Вселяющий ужас говорил тихо, размеренно, взвешивая каждое слово, словно все еще решая, что можно сказать, а что нет. - Начнем с твоего задания. Все ложь! Эрнесто беспощадный покинул орден, инсценировал свою смерть, он больше не служит нынешнему Императору, предпочитая хранить верность прежнему. Он желает посадить на трон маленькую принцессу, которую ему велели казнить. Вот только у него не поднялась рука на любимицу прежнего Императора, да и не мог верный палач простить убийцу хозяина. Он ведет свою игру, в которой ты лишь разменная фигура. Тот список, что он тебе дал, содержал имена особо приближенных к Императору, его друзей, советников и верных слуг. Стоит их убрать, и трон пошатнется. Беспощадный решил все сделать твоими руками, ну, а после, когда обман вскрылся бы, ты или бы присоединилась к нему, или бы бросилась со Скорбной Скалы в морскую пучину, чтобы смыть позор предательства собственной кровью. Нет ничего проще, чем сыграть на преданности неопытного вороненка, верящего в долг, честь и безграничную верность Воронов, - мужчина не сводил пристального взгляда с магички, он видел, как она бледнеет с каждым его словом, становится почти белой, не укрылась от него и боль, застывшая в глазах девушки. Реальность нанесла ей тяжелый удар, от которого можно и не оправится. Он должен продолжать, у него нет права на молчание. - На этом обман не закончился. Я заглянул в твои воспоминания и обо всем доложил главе Ордена. Он принял решение незамедлительно, и ты получила новый список, в котором оказались неугодные Императору, те, кто желает видеть на троне неразумную принцессу, воспитать из ребенка послушную марионетку. Тебя использовали в темную, не только для устранения врагов Императора, но и для того, чтобы выяснить, что же затевает Дом Осени. Да, Алисия, тебя отправили по этому маршруту не случайно, а для того, чтобы ты вступила в Багряный лес. Это самое жестокое. За тобой все это время наблюдали визоры Хрустальной башни, каждый твой шаг был под контролем и вел к эльфам. Если бы ты умудрилась избежать встречи и выполнить приказ, тебя снова бы отправили сюда. Это было нужно для понимания того, чего же добиваются остроухие. Нам удалось выяснить, что же за ритуал провели над тобой, но все еще неизвестно, к чему он приведет. Вариантов много.
  
   - Не проще ли убить меня и избавиться от угрозы? - магичка ощущала себя опустошенной, она не понимала, как относиться к происходящему, что она должна думать, чувствовать, предпринимать? Ей был нужен приказ, наставление, совет, но этого не будет. Никому нельзя доверять, а решения придется принимать самой.
  
   - С чего ты вязала, что ставка только на тебя? У тебя вполне могут быть браться и сестры. Если один сосуд разобьется, можно использовать другой. За тобой можно наблюдать, а вот найти других и взять под контроль задача более сложная.
  
   - Но в замке нет других полуэльфов-полуорков!
  
   - Есть... Просто они старше тебя и находятся на службе в башнях. Да и не все полукровки попадают в орден, некоторых ждет иная судьба. Пойми, то, что все полукровки должны служить императору и воспитываться в Ордене не закон, скорее уж традиция. Император не может приказывать другим народам, лишь людям, да и то лишь тем, что живут под его покровительством. Все остальное добровольно. Многих полукровок убивают, чтобы не мучились и не мешали, не служили Империи. Других решаются воспитывать сами... Это спасло тебе жизнь, ведь есть вероятность того, что Мелэдир из Дома Осени позаботился о том, чтобы у него было достаточно материала для ритуала.
  
   - Итак, мной пытаются играть Император и Орден, Беспощадный, эльфы и ты...
  
   - Да, все так, - не стал спорить ворон. - Возможно, есть еще кто-то, о ком я не знаю. Все-таки я не провидец, а всего лишь дознаватель, решивший докопаться до истины. Не более...
  
   - И для чего же нужен ритуал? - Алисия продолжала сидеть, не двигаясь, не смотря на собеседника, все глубже погружаясь в мрачные размышления. Вот так, в одночасье все её представления рухнули. Хотя... разве она не должна быть рада, служить орудием в руках Императора? Должна... Только в её голове все было несколько иначе. Что ей теперь делать? Почему на душе так тоскливо и противно, отчего такое ощущение, что она испачкалась в чем-то от чего не отмыться?!!
  
   - Это сложно объяснить или понять.
  
   - Но ты ведь уже начал. Поздно идти на попятную.
  
   - Ты права, - Вселяющий ужас отвернулся, начиная осматриваться в лесу. Ничего подозрительного поблизости не было. Жаль. Ему бы не помешал небольшой перерыв. Иногда, говорить очень трудно. - Благодаря первой части ритуала, ты стала сосудом. Вторая часть, должна произойти, когда ты достигнешь зрелости и речь не только о возрасте, но и магии. Сейчас, как раз идеальное время. Если твои родственнички завершат начатое, ты станешь вместилищем чего-то или кого-то, кто сейчас спит. Ну, а дальше, нужно лишь разбить сосуд, даруя свободу проснувшейся сущности.
  
   - И что же это за сущность?
  
   - Я не знаю. Это ведомо лишь эльфам и оркам, одно ясно, именно эта сущность их объединяет, поэтому Мелэдиру и понадобился полукровка. Тебя многие захотят убить, пусть и по разным причинам, а потому не верь никому, и реши сама, что будешь делать дальше, Алисия.
  
  Алисия смотрела на воду, чувствуя, как на душе разливается умиротворение и покой. Она как-то неправильно реагирует на рассказ Вселяющего Ужас, ей бы разозлиться, возмутиться, сказать, что все это ложь или наоборот, смириться с тем, что она орудие, заявить, что так и должно быть, обвинить ворона в измене. Но нет. Вместо этого она спокойна, невозмутима и безразлична ко всему происходящему. На нее это не похоже, но сил на какие-то чувства и эмоции у нее не осталось, словно Багряный лес пробудил в ней эльфийскую природу, которая до сих пор дремала. Наверное, это хорошо, ведь до этого момента орочья кровь брала верх, подчиняя её, не позволяя принимать взвешенные решения.
  
   Итак, что же в сухом остатке? Она фигура, которую пытаются использовать все, кому не лень. Это лестно, но и обидно одновременно, девушка не желала мириться с подобным. Ей нужно принять решение - это вопрос не только жизни, но и чести, но делать этого не хочется. Жаль, что она не может стать рекой и плыть по течению, добраться до океана и стать частью чего-то огромного и вольного. Не получится. Куда бы она ни пошла, её найдут, и дело не в ней самой, а в том, для чего она была рождена. Нигде не будет ей покоя, нигде она не сможет найти себя и попытаться все начать сначала. Не будет ни семьи, ни друзей, ни призвания и дела. Вороны могут служить лишь Императору - это закон, который никто не осмелится нарушить. Только не в Империи. Учитывая её внешний вид, скрыть происхождение не получится, любой увидит в ней плод кровосмешения. Так что волей неволей, но решать придется. Хорошо еще, что дознаватель не торопил, терпеливо ждал её решения. Плохо, что ей от этого ворона не избавиться, он решил следовать за ней, преследуя свои интересы. Нужно лишь определиться, что она хочет, что для нее благо и как со всем этим жить дальше. Исполнять приказ она точно не станет, ведь неизвестно, кто ей его отдал. Оставаться в этом лесу - нельзя, как и возвращаться в замок ордена. Чем больше магичка размышляла, тем очевидней было, что вариантов у нее практически нет. Её загнали в ловушку, из которой не было ни одного приемлемого для нее выхода. Алисия все это осознавала, но все равно оставалась умиротворенной, словно её ничего не волновало, даже собственная жизнь.
  
   - Может ли фигура стать игроком?
  
   - Может, - не секунды не колеблясь, ответил мужчина. Подобного вопроса он не ожидал, только не от Алисии. - Весь вопрос в том, хватит ли на это сил и желания.
  
   - Не уверена, но попытаться ведь стоит?
  
   - Хочешь, чтобы я принял решение или подтолкнул к нему? - усмехнулся ворон. Она на это точно не пойдет, не даст Алисии ни одного шанса в будущем упрекнуть себя, в том, что это все он виноват. Пусть даже не думает, что я поддамся на её уловки.
  
   - Просто прошу совета.
  
   - Я не тот, кто в праве их давать.
  
   - Разве для этого нужно право? Их раздают направо и налево все кому ни попадя, - девушка продолжала смотреть на воду. Она вполне могла бы провести так вечность, оградиться от мира и проблем, кануть в забвение. Мечты... Пусть они таковыми и остаются. - Я должна поговорить с Эрнесто.
  
   - Зачем?
  
   - Он обманул меня. Предал Императора. Да, у него была причина, Беспощадный даже считает её важной, но это его причина, а не моя. Он обманул и пытался использовать, прекрасно осознавая, что со мной станет, когда правда всплывет, - говорить было сложно, еще труднее сформулировать мысли, облачить их в форму. Кажется, она поверила всему, что ей сегодня рассказал Вселяющий ужас. Если сопоставить все факты, все, что она видела и слышала, то получится, что все так и есть. Она это знала, но не желала верить. - Он обманул, хотя мог убить. Я не понимаю, почему?
  
   - Хочешь спросить?
  
   - Хочу понять, - Алисия все-таки поднялась на ноги и отвела взгляд от зачаровавшего её потока воды. Хватит, пора действовать! - Тебе ведь тоже это нужно, разобраться в том, что творится, понять, к чему мы идем. Не знаю, что мы будем делать дальше, и что даст понимание, но я хочу поговорить с ним, на этот раз без обмана.
  
   - Значит, мы возвращаемся в столицу? - подобный расклад полностью устраивал Вселяющего ужас. Он хотя и большую часть жизни просидел в башне, но все же город знал, так что найти временное убежище не составит труда. В некотором роде у него давно все готово, ведь время от времени ворона посещали мысли о том, чтобы все бросить и сбежать от судьбы, которую он не выбирал.
  
   - Да, Эрнесто там, так что решение вполне логичное и правильное. Главное, успеть до праздника.
  
   - Неужели ты намерена помешать ему? - да уж, давненько у него не было такой беседы, особенно удивительно, что девушка даже не кривится от звука его голоса. А ведь звучит все так же мерзко и неприятно. Это ненормально. Алисия не могла привыкнуть так быстро, да и не возможно к этому привыкнуть. Что-то здесь не так. Его чутье просто так не станет бить тревогу.
  
   - Не знаю. Хватит пока что с меня судьбоносных решений, - девушка случайно задела рукой что-то во внутреннем кармане плаща: теплое, круглое, такое манящее. Магичка знала, что не стоит трогать чужие вещи, особенно если они принадлежат такому, как Вселяющий ужас, но устоять не смогла. Вес произошло само собой, за считанные мгновения, словно это естественно и правильно. Ни одной мысли не промелькнуло в голове, Алисия просто взяла странный предмет, вытаскивая его на свет.
  
   - Что это? - девушка не могла отделаться от ощущения, что сжимает в руках живую плоть, в которой еще осталась душа. Да и запах, исходящей от сферы магии был очень необычным, его невозможно описать, но и забыть при всем желании не получится. Дикая смесь приятного и отвратительного. Алисия еще никогда не ощущала магию с таким ароматом.
  
   - Артефакт эльфов, они планировали использовать его против меня, но не успели, - мужчина ощутил странное волнение, что-то происходило. Это было связано со сферой стремительно меняющей свой цвет, в этом нет сомнений. - Брось его!
  
   - А?
  
   Девушка не успела понять смысл слов Вселяющего ужас, как сфера, словно ощутив угрозу для себя, уже обожгла ладонь, а в кожу впились острые шипы. Руку свело, боль была внезапной и сильной, казалось, что жало артефакта пронзило не только руку, но и все тело. Магичка была не в силах пошевелиться, словно на нее наложили заклинание оцепенения, а сфера уже начала погружаться в её плоть. В следующий миг к ней подскочил ворон, а дальше перед глазами все помутнело и поплыло, мир качался и кружился, Алисия понимала лишь одно, Вселяющий Ужас всеми силами пытается отодрать от нее артефакт. Боль нарастала, сознание стремительно ускользало - чужая магия стремилась овладеть её телом и душой, а сил на сопротивление не было. Снова она могла рассчитывать лишь на дознавателя, на это раз четко осознавая, что он поможет. На то у него свои странные и извращенные причины, но он поможет.
  
  ***
  
  - Алисия? Алисия, ты меня слышишь?
  
   - Ммм, - промычала девушка в ответ. Глаза категорически отказывались открываться, казалось, что их склеили, во рту был неприятный привкус собственной крови и чего-то мерзкого, ладонь болела, словно в ней появилась дыра. Магичка в полной мере осознавала, что обязана подняться, что им необходимо бежать, а заодно выяснить, что произошло, но это было выше её сил. Что с ней? Она такой не была! Куда делась вся её подготовка, которой так гордятся вороны? Несущей смерть было тошно от самой себя.
  
   - У нас нет времени на отдых, так что тебе придется либо подняться, либо позволить мне нести себя. Последнее не только унизительно для такой гордячки, как ты, но и неприятно, - пригрозил Вселяющий ужас, и он вполне мог осуществить это.
  
   - Я сама, хватит меня уже спасать, - выпалила девушка. На этом силы оставили её. Да, что же это такое?!
  
   - Тогда открой глаза, - вновь попросил дознаватель, но на этот раз в его голосе проскользнула усталость и некая обреченность, от которой бросало в дрожь. - Мне тоже досталось, но я же не изображаю из себя спящего.
  
   - Я тоже, не изображаю, просто глаза слиплись, - Алисия с большим трудом поднесла руки к лицу и принялась ощупывать его. Кто бы мог подумать, что при определенных обстоятельствах это занятие может быть настолько тяжелым и утомительным. Она словно пару часов по пересеченной местности бегала, а после сражалась, и то это не может описать её состояние. Кажется, что где-то внутри нее дыра, сквозь которую утекает сила, уверенность, хоть какое-то понимание. - Что это было?
  
   - Артефакт эльфов. Судя по всему, он взаимодействует с полукровками.
  
   - Со мной? Это задумали эльфы? Я им была нужна для этого?
  
   - Нет, не для этого, а артефакт сливается с любым полукровкой.
  
   - С чего ты взял? - в помощь рукам пришли щупальца Вселяющего ужас, они тоже принялись ощупывать лицо Алисии, что было весьма неприятно, к тому же совершенно не помогало.
  
   - В итоге он слился со мной, - раздраженно бросил ворон. Ему тоже мерзко и больно, он тоже лишен сил, но ведет себя иначе, нежели его спутница. Скорее всего, все дело в опыте и прожитых столетиях, но все равно это начинало злить. Он, словно, с ребенком возится! Сам виноват, винить некого, но ворчать же никто не запретит, особенно, если делать это мысленно - Не знаю почему, но кажется, я ему больше понравился. Вот только не уверен, что это повод для радости.
  
   - И что теперь? Что это за артефакт такой? С помощью него, нас могут выследить? - щупальца смогли убрать нечто вязкое с глаз, так что магичка смогла открыть их, и взглянуть на мир.
  
   - Я не знаю, но это однозначно глаз, - Вселяющий ужас продемонстрировал девушке свою ладонь, на которой теперь красовался огромный желтый глаз с вертикальным зрачком. Око было живым и, судя по взгляду, разумным, оно смотрело на Алисию с немым укором и недовольством, а еще с малой толикой насмешки. Одним словом неприятный тип!
  
   - Он живой...
  
   - Да, живой и я не уверен, что мне нравится эта связь. Лучше бы его обратно в камень превратить, а то мало ли что. Мы понятия не имеем, какие у него способности и задачи, - Вселяющий Ужас начал сожалеть о том, что ввязался в это дело, но мосты уже сожжены, а пловец из него никудышный. - Пока он не проявляет агрессии по отношению к нам, но неизвестно, сколько это еще продлиться. В конце концов, это артефакт эльфов, им они намеревались воспользоваться против меня, вот только не успели.
  
   - Ну да, ты прав... Может, вырезать его или ладонь отрубить? - предложила девушка, в то время, как щупальце продолжало исследовать её лицо. - Да убери ты их от меня, я в порядке!!! - казалось, что вместе с криком начали возвращаться силы. Снова орочья кровь возобладала. Может, в этом дело? Может ли сложиться так, что эльфиская кровь делает её слабее?
  
   - Что убрать? - ворон отвел взгляд.
  
   - Щупальца свои, - шикнула магичка.
  
   - Твои.
  
   - Чего?! - Алисия перехватила щупальце. Лишь теперь до нее дошло, что оно не ведет к Вселяющему ужас, в тянется из-под её плаща. Более того, именно сейчас оно ощущается, как нечто родное и естественное. Как рука или нога, одним словом еще одна конечность. Ну, и как она должна на это реагировать? Ответа на этот животрепещущий вопрос не находилось.
  
   - Это твои щупальца. Всего два, так что не стоит волноваться, - пожал плечами мужчина, пытаясь переиграть в гляделки око на своей ладони. Все усложняет и усложняется, но это уже начало вызывать интерес. Что дальше? Чем еще судьба и боги могут его удивить? - Сегодня мы оба приобрели что-то новое.
  
   - Что ты со мной сделал?
  
   - Не я, артефакт, - поправил ворон. - Когда я пытался не дать вам слиться, он перенес пару моих щупалец тебе. Не понимаю, как это произошло, но они уже прижились, и ты подсознательно можешь ими манипулировать. Если потренироваться, то они и вовсе начнут пользу приносить. Сама не заметишь, как втянешься.
  
   - Они мне не нужны! - решительно заявила Алисия, косясь на кинжал мужчины. Если он не хочет отрубить себе руку с инородным телом, то она не намерена терпеть эти отростки на своем теле.
  
   - Не получится, они отрастут снова... Слышала о гидре?
  
   - А она тут при чем?
  
   - На месте одной появится две, - Вселяющему ужас хотелось смеяться, хохотать в голос, настолько безумным казалось все происходящее.
  
   - Что ты за тварь такая?!
  
   - Это долгая история, и я не уверен в том, что тебе стоит это знать. Хватит на тебя пока что разочарований в мире и Ордене, - мужчина протянул сидящей на земле девушке руку. - Идем. Наши планы не изменились, мы направляемся в столицу. Что делать со всем остальным, подумаем по дороге.
  
  ***
  
  Они уже несколько дней в пути, и только сейчас Алисия немного пришла в себя, исчезло не свойственные ей спокойствие и рассудительность, вновь начались вспышки раздражения и грубости. Теперь Вселяющий ужас узнавал девушку, и даже смог сделать определенные выводы. Несущая смерть изменилась, когда находилась в непосредственной близости от артефакта, и вновь стала прежней после того, как глаз слился с его телом. Получается, что это было именно его воздействие. Странная вещица, нужно бы выяснить, что это такое и какие у него еще свойства. Пока что он не ощущал никаких изменений, лишь со слов магички, его запах изменился. Все это пугало, заставляло думать, строить гипотезы, пытаться понять, что делать дальше. Отрубить руку не вариант, он уже пытался, и ничего не получилось, глаз просто начал мигрировать по телу, избегая угрозы для себя. Пришлось бросить эту затею, и артефакт сразу же вернулся на свое место. Он почти не доставлял хлопот, словно, затаился на время.
  
   - Слушай, откуда ты знаешь, куда идти? - голос девушки вывел дознавателя из задумчивости. - Мы без понятия, куда привел нас портал, но ты так уверенно идешь к столице, словно уже понял, куда нас занесло, но не говоришь мне.
  
   - Снова обвинения. И почему только я не удивляюсь? Но уж лучше это, чем рассудительность и спокойствие.
  
   - Я перестану тебя обвинять, когда ты начнешь отвечать или просто объяснишь, что происходит, - буркнула Алисия. Со стороны могло показаться, что Вселяющий ужас раздражает и злит ей, что она на дух его не переносит и хочет избавиться от неприятного общества, но это было не так. Даже голос ворона больше не причинял боли, девушка привыкла к нему, хотя вполне возможно, что дело не только в этом. Просто она не умела общаться иначе, не привыкла к этому.
  
   - У меня есть компас, который всегда указывает на нужный мне объект.
  
   - Такого не бывает.
  
   - Бывает, - мужчина продемонстрировал небольшую коробочку из ярко-красного камня, с выгравированными на ней символами и магическими знаками. - Её сделал для меня один давний знакомый, из Башни открытий. Удивительный был ворон, всегда что-то создавал, искал новые способы применения магии, для него не существовало неразрешимых проблем.
  
   - И почему же эти компасы не раздают всем воронам? - Алисия слышала о Башне Открытий, её расформировали больше трехсот лет назад, здание уничтожили, а всех воронов, служивших в ней, казнили. Мало кому было известно, что послужило причиной такого решения Императора, но поговаривают, что причина всему - предательство. Но несмотря на это, артефакты, созданные в башне до сих пор активно использовались, как и книги о магии, написанные воронами.
  
   - Это разработка только для меня, я никому про нее не говорил.
  
   - Не понимаю.
  
   - Я всю жизнь провел в Теневой Башне, почти никогда не покидал её. Когда я впервые вышел в город по служебной необходимости, выяснилось, что я не способен ориентироваться в пространстве. Тогда-то мой друг и придумал этот компас, решивший все мои проблемы. Мы решили все оставить в секрете, чтобы у главы башни не было повода считать меня ущербным.
  
   - Ясно...
  
   Несущей смерть даже стало завидно, ведь у нее не было друзей. Она считала таковым Эрнесто Беспощадного, но тот предал и её, и Императора. Если задуматься, лишь в чувствах и отношении Тильды можно было не сомневаться, и то лишь потому, что она всех воронят любила, как своих детей, воспитывала их и растила. Друзья, семья, настоящий дом, который будет принадлежать только ей - всего этого она не должна была иметь, но чем больше она видит, тем ясней становится, что это не так. Вороны не тупые големы, у них есть чувства и желания, от которых почти невозможно отказаться, и многие не отказываются.
  
   - И что, больше не будет вопросов? - удивленно поинтересовался Вселяющий ужас. Пусть обычно он и не любил чужое общество, но Алисия оказалась приятным исключением из этого правила.
  
   - Ну, почему же не будет? Время он у тебя не показывает? Хотелось бы знать, сколько нам еще тащиться. Я, конечно, выносливая, но босиком ходить по лесам сомнительное удовольствие.
  
   - Неделю, если пойдем в том же темпе, - да уж, в его руках удивительная вещица, с ней он на многое способен, даже Несущую смерть смог отыскать. До сих пор мужчина не переставлял удивляться, как это все работает. Этот уровень магии был непостижим для него. - Но я думал, ты спросишь о другом. К примеру, о том, почему уничтожили Башню открытий и всех, кто в ней служил.
  
   - Я не любопытна, но все и так очевидно, все дело в предательстве и весьма серьезном, раз казнили всех, - уверено ответила девушка.
  
   - Нет, не в нем. Всему виной одно маленькое предсказание, напугавшее Императора и заставившего его уничтожить одну из Башен, - несмотря на то, что голос мужчины звучал спокойно и рассудительно, внутри закипала злость. - Всего лишь предсказание, сути которого не знает никто, кроме Ясноокой. Оно погубило множество жизней. Даже, когда я забрался в её воспоминания, не смог найти ответ на этот вопрос. Эту тайну предсказательница охраняет пуще других.
  
   - Упреждающий удар, - понимающе ответила Алисия.
  
   - Да, он самый, - Вселяющий ужас до сих пор не мог простить Каридат за то, что она сделала. Она ненавидела Башню открытий даже больше, чем его! Возможно, именно это спасло его шкуру. Вот только при этом лишило места, которое он мог называть домом. Мужчина вновь опустил взгляд на компас, и замер на месте. - Ничего не ощущаешь?
  
   Девушка навострила уши и принюхалась к запахам. И как только она сразу это не заметила! Пахнет людьми и горячей едой! Она даже может точно сказать, что это жаркое с сочным куском мяса! Даже слюнки потекли.
  
   - Таверна?
  
   - Да, здесь мы, наконец, сможем раздобыть тебе одежду и нормально поесть, - дольным голосом заявил ворон. - Я же говорил, компас найдет, что угодно. Незаменимая вещь. Единственная в своем роде.
  
  ***
  
  Постоялый двор, к которому их привел компас был небогатым, но достаточно крепким и не вызывал подозрений. Таких множество на торговых трактах, которыми пользуются путешественники. Крепкое трехэтажное бревенчатое сооружение с плоской крышей стояло всего в десяти метрах от дороги, на самой опушке леса, так что был превосходно виден. Рядом была конюшня, где могли отдохнуть лошади, одним словом, идеальное место для того, чтобы передохнуть после долгого и изнурительного путешествия без удобств. Судя по большим деревянным бочкам, установленным на крыше, здесь даже купальня есть. Алисия довольно улыбнулась, наверное, впервые с тех пор, как они решили двигаться к столице. Даже не верится, что они добрались до относительной цивилизации и это все точно по желанию её спутника. Девушка не сомневалась, что они сделали крюк и теперь позже доберутся до столицы. Но это уже не имело никакого значения, ведь они уже здесь, а она сама нуждается в одежде и обуви, а еще было бы неплохо по нормальному поесть. Она голодна! Ей необходимо мясо, а не просто ягоды, коренья и грибы, а еще немного уюта, которого так не хватает в обычной жизни.
  
   - Деньги у нас есть?
  
   - Они нам не нужны, - усмехнулся Вселяющий ужас, решительно направляясь к дому. Сейчас почти полдень, так что постояльцев быть не должно, ведь в таких местах появляются гости ближе к ночи и уезжают на рассвете. Волноваться о излишнем внимании, не стоит. - Я с легкостью смогу убедить местного хозяина в том, что мы его лучшие друзья, и он должен дать нам все, что нужно для долго путешествия, даже лошадей.
  
   - Можно не тратить силы, а запугать.
  
   - Это не тот случай. Не хочу, чтобы слухи о нас с тобой начали блуждать по Империи. Ты же знаешь людей, стоит кого-то справедливо или нет, обидеть, как сразу же они начинают всем жаловаться на несправедливость судьбы, так рождаются слухи, которые в последствии обрастают 'правдивыми' подробностями и разносятся они стремительно. Нам этого пока что не нужно, будет вообще замечательно, если о нашем появлении в столице никто не узнает, - мужчина потянулся к двери, но сразу же одернул руку. Он все время забывает о своей новой части тела, а вот глаз продолжает наблюдать и доставлять неудобство. Теперь невозможно полноценно использовать руку. Уж лучше бы артефакт выбрал для себя другое место!
  
   - Давай я, - магичка сама открыла дверь, пропуская ворона. - Знаешь, я тут подумала...
  
   - И о чем же? - Вселяющий ужас быстро огляделся и сразу же заметил местного хозяина, добродушного усатого дядьку стоящего за большим прилавком. Больше на первом этаже никого не было, что лишь подтверждало уверенность в том, что они единственные гости постоялого двора в этот час.
  
   - Возможно, мы сможем избавить тебя от этой штуковины.
  
   - И что же для этого нужно отрубить?
  
   - Ничего, просто найти того ювелира, что превращал глаза убитых людей в камни. Если такое можно проделать с обычными человеческими органами, то и с этим глазом тоже.
  
   - Хм... Вариант, но его еще найти надо. Вороны Теневой башни с этой задачей пока что не справились, хотя наш маньяк и затаился.
  
   - По запаху отыщем. Главное, чтобы он все еще в столице был, - уверено произнесла магичка. Даже если ей придется весь город обнюхать, но она точно выследит этого типа! Теперь у нее еще один стимул есть, так что деваться некуда.
  
   - Побудь здесь, - Вселяющий ужас кивнул в сторону скамейки. - Я пока переговорю с хозяином.
  
   - Хорошо.
  
   Алисия даже не думала спорить, у нее есть дела поинтересней. К примеру, понять, как действовать, когда они доберутся до столицы. Времени у них все меньше, а она так и не поняла на чьей стороне в этом противостоянии. И вроде бы, все очевидно и просто, но магичка колебалась, сомневалась в том, что все учла, а тут еще эльфы! Если она важна для ритуала, то за ней вполне могут отправить погоню, к тому же они прихватили с собой кое-что ценное, что наверняка дорого главе Дома Осени. Слишком много событий и все они накладываются одно на другое. Девушка взглянула на ворона, разговаривающего с мужчиной. Хозяин постоялого двора представлял из себя странное зрелище, с одной стороны весь взмок, побледнел и дрожал, как лист на ветру, но с другой - улыбался так, словно перед ним самый близкий родственник, ради которого он даже душу демонам заложит. Все-таки, не повезло Вселяющему ужас с голосом, к такому непросто привыкнуть, хотя... ей это вполне удалось. В какой-то момент девушке даже захотелось узнать, что скрывается за всеми этими повязками и бесформенной одеждой Вселяющего ужас, понять, кто приложил руку к его появлению и что он такое. Сейчас даже предположить не получалось, а ведь она знает почти всех существ обитающих в Империи.
  Мужчины, тем временем, закончили разговор и ворон вернулся к своей спутнице.
  
   - Идем.
  
   - Куда? - Алисия поднялась на ноги.
  
   - Родрик выделил нам лучшие комнаты своего заведения, так что можем помыться и отдохнуть до вечера. Еду принесут прямо в комнаты, одежду для тебя тоже достанут. Я попросил что-нибудь удобное, но не уверен, что сейчас найдется подходящее. Хозяин уверяет, что его жена в молодости была совсем, как ты, так что, думаю, её одежду тебе и дадут.
  
   - Платье? - скривилась девушка, никогда не носившая подобное. По статусу не положено, ведь из нее воспитывали воина, да и неудобно двигаться, когда под ногами что-то мешается.
  
   - Думаю, что да и скорее всего не черное.
  
   - Нам не положено носить другие цвета.
  
   - Предпочитаешь из одежды только мой плащ на голое тело?
  
   - Нет, - да уж, ситуация. Похоже, выбора, действительно, нет - надо брать, что дают и не требовать невозможного. Черный - цвет имперский воронов, другие стараются его не носить.
  
   - Вот и хорошо, значит, наденешь, что будет, а в столице подберем тебе что-нибудь более подобающее, - Вселяющий ужас уже поднимался по лестнице на второй этаж. До чего же он устал! Ему тоже необходим отдых, а еще огромная ванна с теплой водой, что избавит его от зуда во всем теле. Ему тяжело передвигаться, к тому же щупальца нуждаются в постоянном и тщательном уходе. Жаль только, что они не пробудут здесь долго, ближе к вечеру придутся покинуть это гостеприимное местечко и отправиться в путь. Путешествовать ночью не самое благоразумное решение, но ведь и они не простые смертные, а вороны, наделенные магией и силой. По большому счету, на этом тракте именно они с Алисией самые опасные типы.
  
  Хозяин постоялого двора не подвел, выделил для гостей самые лучшие комнаты, в которых было все для отдыха и расслабления: большая кровать с мягкими перинами и подушками, небольшой столик и кресло у окна, даже цветы в вазе имелись. Встретить такой комфорт в дороге большая редкость, так что им повезло, что компас привел их именно в это во всех смыслах примечательное место. Первым делом ворон направился в небольшую купальню, чтобы удостовериться, что сможет погрузиться в воду. Ему снова повезло, емкость для купания, хотя и походила на огромную деревянную бочку, но было достаточно вместительная.
  
   - Господин, - послышался тихий голос местного работника из комнаты. - Господин, я принес воды.
  
   - Проходи, - мужчина выглянул обратно в комнату. Слуга оказался щуплым пареньком, лет шестнадцати, однако, несмотря на субтильный внешний вид, подросток принес два тяжеленных ведра с чистейшей водой. И сделать ему это придется не раз. По подсчетам Вселяющего ужас придется принести не меньше двадцати ведер, прежде, чем можно будет помыться.
  
   Паренек, не говоря больше не слова, направился в купальню. Его дело обеспечить комфорт гостям, а не пялиться на них и не задавать вопросов, и пусть воображение рисует самые занятные образы, демонстрировать этого нельзя, иначе хозяин поколотит и не заплатит за работу.
  
   - Я скоро вернусь, - бросил слуга, стремительно удаляясь из комнаты.
  Вселяющий ужас лишь хмыкнул, он никуда не торопился, знал, что до вечера у них предостаточно времени. К тому же он нуждался не только в водных процедурах, но и пище, а еще одиночестве. Нужно подумать, все взвесить, еще раз попытаться найти выход из непростого положения, в котором они с Алисией оказались. Он по собственной воле, девушка - по вине других. А тут еще глаз на руке начал проявлять активность, постоянно шевелится, смотрит в разные стороны, причиняя боль. Вполне терпимую, но это все же неприятную. Нужно избавиться это этой штуковины, превратить обратно в камень и спрятать подальше, так чтобы эльфы не нашли его и никогда не смогли использовать. Вопрос лишь в том, возможно ли это или ему придется вечно мириться с новой частью тела, живущей своей жизнью и имеющую свою волю.
  
  ***
  
   Наконец-то, полное одиночество и умиротворение! Мужчина с удовлетворением смотрел на деревянную емкость, полную подогретой с помощью магии воды. Медленно он снимал с себя одежду и повязки, за которыми скрывал тело. Мало кому доводилось видеть его в таком виде, ворон и сам предпочел бы на себя не смотреть. Не то, чтобы ему было мерзко или противно, просто не хотелось смотреть и все. Вселяющий ужас отличался от других, можно даже сказать, что он уникальный, единственный в своем роде. Вот только, это не повод для гордости, скорее уж для осознания собственного одиночества, которое лишь изредка прерывается недолгим общением. Так будет и сейчас - ворон даже не надеялся на то, что обрел друга и собеседника, кого-то для кого он будет хоть немного важен. Как только они покончат с делами, то разбегутся, пойдут своими путями.
  
   Закончив избавляться от одежды, Вселяющий ужас погрузился в воду, тут же начавшую переливаться через бортики. Ему повезло, в емкость поместился и он сам, и все его пятьдесят три щупальца. Немного тесновато, но за неимением лучшего, это шикарные условия. Хорошо! Губы мужчины растянулись в подобии улыбки. Это истинное блаженство! Тело моментально наполнилось жизнью и энергией. Если учитывать, что один из его родителей черный спрут, обитатель морских глубин, монстр, что уже много тысяч лет безжалостно топит корабли, то это не удивительно. Ему для жизни нужно много жидкости. Увы, не всегда есть доступ к ней. Вселяющий ужас принялся протирать щупальца, стирать с них грязь, снимать тонкую пленку, защищающую конечности в то время, как он находится на суше.
  
   Здесь он точно пробудет до самого вечера, ведь выбираться из воды не хочется, да и забота о собственном тебе задача трудоемкая, требующая много времени. В любом случае, заняться этим стоит, к тому же сейчас даже назойливый глаз его не волновал, хотя тот и переместился на лоб и теперь красовался между мелких острых наростов, которыми частично было покрыто его лицо.
  
  ***
  
   Алисия бесшумно вошла в комнату Вселяющего ужас, но не застала его на месте. Если бы не легкий знакомый запах, доносящийся из-за двери купальни, то она бы ушла обратно, решив, что ворона нет на месте. Немного поразмыслив, девушка все же решила побеспокоить дознавателя, а заодно обсудить планы. День клонился к вечеру, так что самое время решить, останутся ли они на постоялом дворе, или возьмут лошадей и отправятся в столицу. Второе предпочтительней, но решать не ей. Девушка все еще понятия не имела, где они, так что, без компаса до города добраться проблематично. Хотя, можно спросить дорогу у местных...
  
   - Ты выбрала не самый удачный момент, - бросил ворон, как только услышал скрип двери. Его не смущало появление Алисии, скорее уж Вселяющий ужас не хотел отвлекаться от важного дела и наслаждением все еще горячей благодаря магии воды.
  
   - Мне уйти? - девушка с интересом рассматривала ворона, но все еще не могла понять, какая же противоестественная связь послужила причиной появления этого полукровки. Её не впечатляло увиденное и не пугало, но многих это вполне могло шокировать, так что не удивительно, что ворон прячет лицо и тело.
  
   - Говори уже, что надо? - Вселяющий ужас не удостоил свою гостью даже взгляда.
  
   - Выяснить, когда мы выдвигаемся, а еще, что делать с щупальцами, они чешутся и это не приятно, - поморщилась магичка, продолжая изучать ворона. Однозначно в нем есть что-то от демона, но не только. Весьма занятная загадка, но отчего-то Алисия не торопилась её разгадывать.
  
   - Выдвигаемся вечером, как только начнет темнеть. У нас есть еще пара часов, так что потрать его с пользой. Что же касается щупалец, то их нужно тщательно мыть, по возможности держать в воде, хотя бы раз в неделю, следить за тем, чтобы они не высыхали.
  
   - А не то, что отвалятся? - хмыкнула девушка.
  
   - Нет. Будут чесаться, а потом ты покроешься коростами, и кожа начнет шелушиться и сползать. Весьма неприятное состояние, так что не рекомендую доводить себя до такого, - устало пояснил Вселяющий ужас. - Давай поговорим в пути. Сейчас мне нужно побыть одному, а тебе заняться щупальцами. Я понимаю, что тебе не по себе, но пора взять себя в руки, Алисия. Дальше будет хуже, так что наслаждайся покоем. В скором времени у нас не будет такой возможности.
  
   - Хорошо, я буду молчать, - девушка уселась на пол, продолжая буравить мужчину взглядом. Двигаться, что-то делать или думать не хотелось, так почему бы не подождать вечера и не понаблюдать за дознавателем. К тому же, здесь есть вода, как раз то, что нужно для ее новых щупалец.
  
  ***
  
   Как и говорил Вселяющий ужас, для Алисии не нашлось подходящей одежды, так что ей надеть светло-серое платье в пол. Самое простое, какие носят простолюдинки: ничего красивого, зато относительно удобно. Этот цвет совершенно не шел полукровке, да и не привыкла она к длинным юбкам, мешающимся под ногами при каждом шаге, а ведь в этом еще придется ехать верхом! Девушка всерьез подумывала о том, чтобы отрезать часть не нужной ткани. Если бы не её спутник, заявивший, что так она привлечет к ним еще больше внимания, она бы так и поступила. В этой ситуации обнадеживало одно, в столице найдется что-нибудь более подходящее. Несущая смерть в глубине души осознавала, что дело не в одежде и не в цвете, даже не в неудобстве, которое она вполне способна терпеть, а в том положении, в котором она оказалась. Алисия хотела разобраться во всем, вернуть в свою жизнь гармонию и стабильность, но вместе с тем, ей отчаянно хотелось сбежать, спрятаться и обо всем позабыть. Она точно знала, что стоит сказать хоть одно слово и Вселяющий ужас найдет для них другое убежище, но поступить настолько трусливо, не могла. Все её естество было против этого! И все же, мысли появлялись, будоражили и злили.
  
   - Теперь мы сможем двигаться намного быстрее, так что уже через пару дней будем на месте, - ворон на удивление легко забрался в седло. Его лошадь нервничала, била копытом, но все же, не пыталась сбросить наездника или убежать, да и сам мужчина чувствовал себя довольно-таки спокойно. Это было странно, ведь лошади недолюбливали некоторых полукровок, и начинали вести себя неадекватно.
  
   - Это хорошо, так у нас будет больше времени на то, чтобы со всем разобраться, - девушка заметила, что Вселяющий ужас использует щупальца, для того, чтобы держать животное под контролем. До чего же странно! Не то, чтобы в ней проснулось любопытство, но напарник вызывал все больший интерес.
  
   - Не уверен, что это поможет. Слишком много всего сошлось. Все эти события могут быть связаны, а могут - нет, вполне может статься, что те, кого мы считаем игроками, окажутся пешками.
  
   - А не слишком ли ты усложняешь?
  
   - Поживем, увидим. Ну, а пока нам лучше придерживаться плана.
  
   Путешествовать ночью плохая затея, она опасна и чревата неприятными последствиями. Подобные мероприятия могут стоить жизни, но это не касалось Имперских воронов, которым были не страшны ни хищники, ни разбойники, ни другие обитатели леса. Мало у кого хватит решимости и безумия напасть на верных слуг Императора. Два всадника, не щадя лошадей, мчались по направлению к столице, они не знали, что их ждет, не были уверены в верности принятого решения, но жребий уже брошен. Бурный поток судьбы подхватил воронов, унося все дальше от спасительных берегов, мча к опасным порогам, о которые так легко разбиться. Одно неверное слово или действие и им обоим конец, не останется даже праха, вот только в полной мере это осознавал лишь Вселяющий Ужас, Несущая смерть же старалась вовсе не думать о том, что будет дальше. Мысли - зло, они замедляют, заставляют сомневаться, отступать. иногда от них лучше отказаться вовсе и просто действовать, делать то, что кажется верным, не задумываясь о последствиях. Алисия уже не была уверена в том, что имеет право зваться Имперским Вороном, утверждать, что хранит верность Императору, но вместе с тем, он начала ощущать себя свободной, и это чувство было упоительно. Хотелось мчаться вперед все быстрей, перегнать ветер, в этом девушка видела спасение от всего... Жаль, что остановиться все же придется.
  
  ***
  
  Багряный лес. Дворец.
  
   Мелэдир сам не понимал, каким чудом продолжает сохранять внешнее спокойствие и невозмутимость, ему даже удалось заставить взволнованных эльфов заткнуться и не лезть к нему с требованиями разобраться и наказать виновных. Вот только этого недостаточно для того, чтобы успокоить подданных и вернуть в лес былую гармонию. Мало того, что лес был поврежден магией полукровки, так еще после и отравлен неизвестной сущностью, забравшей девушку, помимо этого Туранеф и другие эльфы находятся без сознания и стремительно теряют силы, похищен ценный артефакт, а ритуал не может быть завершен. Казалось, что сама судьба сопротивляется замыслу эльфов Дома Осени. Все эти проблемы нужно решать в срочном порядке, но времени на это нет, каждая минута промедления отдаляет их от цели.
  
   - Отец...
  
   Мелэдир не отреагировал, он продолжал стоять у окна, рассматривая алые вертушки деревьев, отсюда лес походил на кровавый океан, по которому ветер гонит мелкие волны. Вот только казалось, что они все больше и однажды станут такими высокими, что поглотят город и дворец, а вместе с ними всех эльфов. В такие моменты главе дома становилось особенно тошно и тоскливо, он мог просто наблюдать, а все его попытки избежать вымирания целого народа были тщетными. Впору сдаться и просто доживать отведенное ему время, которого предостаточно. Увы, даже так ему не увидеть гибель человечества, эти твари хотя и живут недолго, но при этом умудряются плодиться и теснить остальных, не обладают большой силой, ни физической, ни магической - но смогли поставить себе на службу всех остальных. А ведь когда вовсе не люди, а эльфы были хозяевами мира, силой, внушающей благоговейный трепет и даже ужас. Все в прошлом...
  
   - Отец! Ты не можешь и дальше меня игнорировать! Это глупо! - Арквен не удержалась и повысила голос. Она не потерпит такого отношения к себе! - Мы не можем и делать вид, что ничего не произошло! Император должен понести наказание за своих полукровок! Другие дома поддержат нас в этом начинании! Люди зашли слишком далеко.
  
   - И что же ты думаешь предпринять? - мужчина не удостоил дочь даже взгляда. - Мы ничего не можем предъявить Императору! Ничего! Тебе стоит быть более рассудительной и спокойной, думать, прежде, чем говорить или делать. Войну мы не выиграем, нас слишком мало.
  
   - И что, мы будем просто стоять и наблюдать? - такого юная эльфийка не могла стерпеть. Она решительно не желала понимать отца, о котором узнала много неприятного. и все же, девушка все еще надеялась на получение ответов.
  
   - Хочешь действовать? - Мелэдир обреченно вздохнул. - Что ж, изволь. Я дам тебе поручение, достойное моей дочери и наследницы трона! Ты отправишься к Императору и убедишь его помочь спасти эльфов, которые подверглись нападению некой сущности. Сами мы не в силах разбудить их, так что нам потребуются для этого вороны.
  
   - Ты серьезно? - эльфийка чуть не задохнулась от гнева и недовольства. - Это...
  
   - Я не закончил! - глава дома жестко перебил дочь, давая понять, что не потерпит от нее неповиновения или своеволия. Сейчас не те обстоятельства! - Ты попросишь о помощи, а заодно очаруешь Императора. Он молод, падок на красоту и льстивые слова, соблазни его, если потребуется, но преврати в свою марионетку! Я хочу, чтобы ты выяснила все, что ему известно, о случившимся в лесу, а заодно узнала, где найти нашу беглянку. Она должна быть здесь не позднее восхода черной луны! По собственной воле эта... полукровка к нам не придет, так пусть ей это велит хозяин! Ты меня поняла?
  
   - Зачем тебе все это? - такой Мелэдир пугал девушку.
  
   - Ты помнишь, что роднит орков и эльфов? - мужчина все же решил приоткрыть перед дочерью завесу тайны. Так она будет лучше стараться и даже проявит заинтересованность.
  
   - Ничего, - брезгливо скривилась Арквен.
  
   - Ты плохо учила историю, дочь моя... У нас одна создательница, Леди Фиора.
  
   - И что с того? Орки её ошибка! Всем это известно, она сама разочаровалась в этом своем творении!
  
   - Фиора спит много тысяч лет, его уже давно никто не слышал и не видел, а потому наш народ медленно исчезает с лица земли. Для того, чтобы разбудить нашу создательницу нужно соединить две части... Эльфа и Орка... Именно поэтому, ты приведешь сюда сбежавшую полукровку! Ты поняла меня?
  
   - Да, отец, - теперь для Арквен все стало не так очевидно, как несколько минут назад, а преступление отца внезапно начало приобретать смысл. И пусть она пока не до конца осознает что творится, все же отправится к людям и сделает все, что ей велели. Ради блага их народа!
  
  
  И что дальше?
  
   Путешествие оказалось не таким уж трудным и опасным, как могло бы быть. Вороны беспрепятственно добрались до столицы и смогли проникнуть за городские стены. Никто им не мешал, не пытался остановить, на них вообще не обращали никакого внимания. Не удивительно, ведь в столице всегда было много полукровок-слуг Императора. Горожане привыкли, их было сложно удивить, и даже вид Ворона в обычной, а не черной одежде не впечатлял, лишь намекал на то, что что-то могло произойти, но это все еще не повод для волнений. Алисия снова начала нервничать, ведь их могут узнать, и тогда глава Теневой Башни призовет отступников к ответу! Вселяющего ужас, самовольно покинувшего свой пост, и вовсе должны уже по всей Империи разыскивать! Все это повод, если не для страха, то для волнения и осторожности. В таких ситуациях необходимы осмотрительность и терпение, благоразумие, но Алисии это все было не свойственно. Единственное, на что она могла рассчитывать - собственная воля и выдержка, зачатки умения подавлять свои желания и контролировать мысли и действия.
  
   - Добро пожаловать в мое убежище! - Вселяющий ужас попытался изобразить из себя радушного хозяина, но на деле ему было не по себе. Глаз на его ладони проснулся и теперь внимательно изучал окружение, начал блуждать по телу, словно ища наилучшее место для обзора. Неприятно! Ворону не нравилось чувствовать в себе этого паразита, понимать, что око питается его жизненными силами и магией, все сильнее сливается с его сущностью. Если так пойдет дальше, то глаз вполне может попытаться захватить контроль.
  
   - Что это за место? - Алисия подошла к небольшому водоему с чистой, прохладной водой. Рядом были разложены гладкие белые камни, по которым приятно ступать босыми ногами. Это явно не природное творение, скорее уж, кто-то постарался создать под землей кусочек пляжа. - Я, конечно, понимаю, что это пещеры, но почему они находятся прямо под городом? Так ведь и до обвала недалеко. Одна маленькая встряска и дома провалятся под землю.
  
   - Это не пещеры, а подземная часть города, - пояснил Вселяющий ужас, начиная раздеваться. Несущая смерть и так все видела, так что можно больше не скрываться от нее. - Точнее то, что от нее осталось. Здесь еще можно найти следы каменной кладки, деревянных панелей и арматуры, так что, сразу понятно, что все это дело рук человеческих.
  
   - Человеческих? Я бы скорее поверила в то, что это гномы постарались, - фыркнула девушка, усаживаясь на каменный пол недалеко от водоема. Она уже поняла, что мужчине нужна жидкость, так что не собиралась задавать лишних вопросов. - Это их стиль. Люди же не способны строить так основательно, к тому же в таких условиях.
  
   - Без разницы. Это место принадлежало людям, это был оплот их магов, чистокровных людей, тяжелым трудом добивавшегося того, что почти всем полукровкам дается при рождении. Они служили городу, Императору, людям, но те отвернулись от них, начали забывать.
  
   - А все потому, что появился Орден.
  
   - Да. Абрэмо седьмой решил, что полукровки намного лучше своевольных людей, грезящих о славе. Магов было сложно контролировать, они могли предать, - мужчина, окончательно избавился от одежды и с разбега нырнул в небольшой водоем. До чего же хорошо! Теперь можно не просто лежать в тесной 'бочке', а плавать и что самое главное, погрузиться с головой на самое дно и там остаться на пару часиков, чтобы слиться с водой, вернуть себе внутреннюю гармонию и покой, вновь начать мыслить рационально. - Проще доверять и управлять теми, кто тебе безгранично предан, теми, кто обязан жизнью. Со временем в магах-людях отпала необходимость, теперь лишь единицы ступают на этот путь и тех считают, чуть ли избранниками богов, их Император держит при себе, - интенсивно работая всеми конечностями, в том числе и щупальцами, Вселяющий ужас быстро рассекал по водной глади, наслаждаясь этим процессом. - Маги ушли под землю. Заперлись здесь, среди тайных ходов и комнат... Поговаривали, что они затевают переворот, но это так и осталось слухами. Первые вороны так и не дождались нападения, хотя и готовились к полноценной войне. Здесь маги до сих пор, только от них мало что уже осталось. Да и позднее вороны многое порушили в этом месте, так что ходов и помещений мало, в основном все завалено камнями и землей, запечатано магией.
  
   - И о том, что что-то уцелело мало кто догадывается, - подытожила Алисия. Она плохо знала историю, никогда ей не интересовалась, ее трудно было заставить читать, и теперь магичка об этом сожалела. Она была уверена в том, что маги не просто так ушли, их загнали в подземелье, и умерли они явно не от того, что сами выбрали путь затворничества. Ей было не жаль их, но теперь полукровка осознавала, что многие нынешние проблемы берут начало именно в то времена.
  
   - Меня не будет пару часов, так что располагайся сама. Не стесняйся, чувствуй себя, как дома. Но не советую уходить... Хотя. Это твое дело и решение, я командовать не стану.
  
   - Куда ты? - Несущая смерть напряглась.
  
   - Под воду. Мне нужно немного покоя и много воды, - с этими словами ворон скрылся под темной бездне водоема. Больше он не слышал и не видел Алисию и даже не волновался за нее. Ворон устал, но не от путешествия, не от разговоров, до которых дорвался и теперь почти не затыкался, не от неопределенности и опасностей, а от собственной судьбы и её предопределенности. Полукровки живут так, как того желает Император и Орден. Но что делать, когда зарождаются собственные мысли и стремления? Вселяющий ужас все еще был на распутье, не до конца решил, как будет жить дальше и кого поддержит. Лишь в одном он был уверен, рядом с Несущей смерть ему будет легче найти ответы на все вопросы.
  
   - И что теперь? - девушка огляделась по сторонам. Эта пещера вполне походила на жилище, здесь была и кровать, и стол со стульями, даже подобие очага. Она осталась одна на неопределенный срок, более того, предоставлена сама себе. И чем же ей заниматься? Не сидеть же, смотря на воду, в ожидании поведения друга?
  
  Времени у нее предостаточно, а заняться нечем, так что Алисия решила осмотреться. Это убежище Вселяющего ужаса, так что все здесь говорит о том, что же он за существо, к чему стремится, чего добивается. Понять это было важно, ведь лишь так можно твердо решить друг этот ворон или очередной игрок. Девушка чувствовала, что сильно изменилась за последние недели, можно даже сказать, что она окончательно повзрослела и лишилась наивности, даже её вера в Императора и непоколебимая преданность стали угасать. Девушка начала думать, размышлять, пытаться понять, как ей быть дальше и кому она должна, должна ли вообще? Выводы были не утешительными, а будущее казалось все более сложным и мрачным. У таких полукровок, как она, нет иного выбора, кроме как служить Императору. Она в ловушке, из которой нет выхода, но сдаваться магичка не собиралась. Видимо, её преданность Ордену не так велика, как она думала. Интересно, другие ворону тоже ощущали нечто подобное? Вселяющий ужас, Беспощадный, даже Черная тень и Ночной кошмар - все они уже приняли решение, осознали, что имеют собственную волю, выбрали свой путь. Для нее все это в новинку, и до недавнего времени она даже не думала, что способна на такое. Душа металась, а сама Алисия все еще не знала, что её ждет. Пятьдесят долгих лет она знала и верила в одно, но в одночасье все изменилось! Как теперь существовать? Для чего? Жизнь потеряла смысл, а вместе с ним и основательность, земля под ногами качалась.
  
   Разглядывая вещи, принадлежащие напарнику, Несущая смерть все больше понимала его, видела, как с течением времени менялись его взгляды, осознавала почему. Все это было в разнообразных мелочах, записях, книгах, артефактах, собранных в убежище Вселяющего ужас. Он давно живет, ему уже больше пятисот лет, это достаточный срок для того, чтобы обрести свою волю и сознание.
  
   - Хм... А вот это мне пригодиться.
  
   Несущая смерть с удовольствием рассматривала черные одежды, найденные в старом шкафу. Судя по всему, они когда-то принадлежали дознавателю, вот только он уже вырос из этого всего, ей же одежда была почти в самый раз. Остается лишь переодеться. Все лучше, чем серое платье! И как только женщины ходят в чем-то подобном?! Алисия быстро нацепила на себя узкие лосины и рубаху, естественно все было черным, как она и привыкла. Здесь же нашлась и обувь, превосходные кожаные сапоги, за которые и убить не жалко. Теперь она снова ворон! По крайней мере, внешне. Это уже что-то, можно хотя бы притвориться, что у нее все, как прежде.
  
   Девушка устроилась на одном из старых, потрепанных временем кресел и уставилась на гладкую поверхность воды. Как только Вселяющий ужас всплывет, они сразу же отправятся в город. Плана у нее все еще нет, да и вряд ли у них получится все просчитать, так что, остается лишь бродить по городу и принюхиваться. Она, как ищейка, сможет выйти на след ювелира, ей нужен лишь легкий запах! Ну, а после того, как они разберутся с артефактом, настанет черед палача, ему придется снова рассказать свою историю и на этот раз правду, ну, а после, с помощью Вселяющего ужас она убедится в том, что каждое слово истинная правда. Желательно при этом доставить максимум боли и дискомфорта Эрнесто. Мелочно? А почему бы нет, в конце концов, она имеет на это право.
  
   У нее появился план. Не гениальный, не продуманный и даже весьма сомнительный, но это уже план. Она знает, что делать и это внушало уверенность в будущем.
  
  ***
  
   Мужчина всплыл на поверхность, и сразу же направился к суше. После нескольких часов крепкого сна на самом дне водоема он ощущал себя обновленным и полным сил, даже настроение улучшилось. Временами он сожалел, что не способен навсегда уйти под воду и жить среди рыб и водных монстров. Там ему самое место, там все спокойно и предсказуемо, нет никаких забот. Вот только он водный житель лишь на половину, вторая его часть тянется на сушу. Этим пользовались во время его обучения в башне - лишали доступа к жидкости и наблюдали, как он медленно высыхал, а его конечности отваливаются. А после запирали в резервуаре с водой, не давая выбраться, пока он не начинал захлебываться и биться о стены, в жалкой попытке выбраться. Это была тяжелое для него столетие, до сих пор вспоминать больно. Все изменилось после того, как главой башни был назначен Черная Тень, он вытащил дознавателя и дал ему работу, не обращал внимания на его странности и жуткую силу. Именно поэтому долгие столетия Вселяющий Ужас верой и правдой служил Башне. Все из благодарности за спасение. А ведь было время, когда он желал уничтожить всех воронов, да и теперь считает, что некоторых тварей лучше прикончить.
  
   - Как искупался?
  
   - Великолепно, - мужчина улыбнулся, вот только его кривая клыкастая ухмылка вызывала скорее отвращение и страх, чем ответную улыбку. - Я вижу, ты уже освоилась и даже принарядилась.
  
   - У тебя отвратительный вкус, но одежда черная, к тому же, удобная, - пожала плечами девушка, стараясь не смотреть на напарника. Ей много приходилось видеть, но Вселяющий Ужас все равно вызывал у нее не самые приятные эмоции. Он был несуразным и отвратительным, к этому можно привыкнуть, но для этого понадобиться время. Все эти щупальца, отростки и наросты, нарывы из которых сочится красная слизь - просто отвратительны, но намного хуже, что все это сочетается с человеческими частями тела.
  
   - Рад, что ты оценила, - его настроение ничего не могло испортить, даже брезгливые взгляды. Сейчас ему хорошо, остальное неважно. - Надеюсь, ты не скучала без меня.
  
   - Нет. Я не скучала, так что собирайся. Нам нужно обыскать город и избавить тебя от третьего глаза.
  
   - Он не третий, а седьмой, - бросил Вселяющий ужас. - Дело не в количестве, а том, что это паразит со своим сознанием. Так что избавиться от него стоит, как можно скорее.
  
   - Тогда тем более не стоит терять время на глупости. Нам пора наведаться в город.
  
  ***
  
  Ночью столица выглядела иначе, чем при свете дня, и дело было вовсе не в том, что голубое небо становилось непроглядно-черным, а все яркие краски притуплялись и тускнели. С приходом сумерек город затихал, приобретал особую атмосферу таинственности и умиротворения. Благочестивые люди и другие законопослушные жители столицы разбредались по домам, суета отступала, вместо них появлялось ощущение опасности и темные личности, под покровом ночи, проворачивающие свои незаконные делишки. Они скрывались, прятались, старательно избегая встреч с воронами Теневой башни, но в то же время контролировали весь город. Император был не единственным хозяином свой столицы - эта новость казалось оскорбительной, но Несущая смерть даже не думала оспаривать этот факт. Зачем? Правду стоит принимать спокойно. Пока Алисия ждала Вселяющего ужас, принимающего глубоководные ванны, она много думала, анализировала, вспоминала - все это ей не свойственно, но необходимо. Как это ни прискорбно, но её преданность ордену пошатнулась, а вместе с тем пришло понимание того, что ей придется думать своей головой. За все свои поступки и решения несет ответственность лишь она, и так было всегда! Когда ворон одерживает победу - это приносит славу Императору, когда проигрывает - это его личные проблемы.
  
   - Мы так и будем просто бродить?
  
   Голос Вселяющего ужас заставил девушку встрепенуться и вынырнуть из пучины неприятных размышлений. Что-то она раскисла! Если так пойдет дальше, можно от безысходности и на меч броситься. Нет! Она не опустится до этого и будет цепляться за собственную жизнь, пока не разберется, что к чему. Орочье упрямство не позволит ей отступить от намеченного пути.
  
   - Да, этот человек, наверняка здесь, просто затаился, выжидая нужный момент для того, чтобы объявиться и снова создать панику, - Алисия не сомневалась в своих выводах, хотя они и не были основаны на каких-то уликах или логических умозаключениях. Просто казалось, что это самое правильное из всего, что может быть. - Чем ближе праздник, тем больше вероятность его появления.
  
   - А, что если не появится сегодня или завтра? - это неправильно, но Вселяющего ужас забавляло все происходящее. Он был и участником, и наблюдателем одновременно, мог просто следовать за только оперившимся вороненком и наслаждаться последствиями.
  
   - Запах все равно останется, - уверенно произнесла магичка, продолжая идти вперед, по незнакомому городу. Страха заблудиться не было, ведь у её напарника все еще есть чудо-компас. - И он приведет нас к нему. Я сразу не поняла, но от того человека пахло магией. Мне казалось, что это невозможно, а потому я не смогла сразу сделать верные выводы. Но теперь все очевидно и я найду этого ублюдка! Запахи не исчезают сразу, всегда остается легкий шлейф, что приведет, куда нужно. Нужно лишь успеть за него ухватиться.
  
   - Сомнительный план.
  
   - Хочешь предложить что-то другое?
  
   - Нет, не хочу. Хотя и заинтересован в скорейшем успехе. От паразитов стоит избавляться сразу, пока они не стали чем-то родным и неотъемлемым, - мужчина не шутил. Чем больше времени проходило, тем больше они сливались с глазом. Вселяющий ужас ощущал, что к его душе и разуму подбираются, осторожно, словно стараясь не вспугнуть добычу. Ворону не нравилось быть жертвой, не знать, как защититься от вторженца, но ничего предпринять он не мог. Сам того не желая, он оказался в ловушке.
  
   - Мы найдем его... - Несущая смерть сама не зная почему, но была убеждена, что этот странный человек, маг о котором неизвестно Императору и воронам, сможет рассказать много интересного. Он нужен не только для того, чтобы помочь дознавателю.
  
   Город был полон запахов, но они не привлекали девушку, она не ищейка, как высказывались некоторые, ведь ощущала именно аромат магии, чего-то неуловимого и недоступного для других. Мало кто верил или понимал, но это было так. Столица пахла воронами, магией полукровок, чем-то древним, исходящим от земли. Теперь Алисия точно знала, что этот запах тянется из глубины, из самой земли, где нашли последний приют маги людей. Чем больше она узнавала, тем больше понимала и разбиралась в собственных ощущениях. Это вполне было можно назвать опытом, или чем-то в этом роде.
  
   Вороны продолжали бесцельно бродить по улицам, благодаря чутью Несущей смерть они легко избегали столкновений с коллегами и прочими неприятностями. Ночь становилась все темнее и тише, но зацепки так и не нашлось. Блуждать можно было бесконечно, но так и не найти ничего. Столица огромна, в ней ничего не стоит затеряться. Этим многие пользовались, и даже вороны Теневой башни ничего не могли с этим поделать. И все же, ночной город прекрасен и свеж, с него, как с размалеванной молодящейся красотки слетала вся штукатурка и краска, он становился самим собой: загадочным и таинственным, простым и понятным. Алисия повела носом и застыла, как вкопанная. Неужели? Девушка с шумом втянула воздух, словно пытаясь ухватиться за собственные ощущения, едва уловимый шлейф неповторимого аромата магии. Так пахнут маги-люди, те, что приближены к Императору! В прошлую их встречу преступник скрывал запах, словно зная, что она может распознать его. Эта мысль была странной и непонятной, ведь мало кому был известен секрет Несущей смерть. Поверить в то, что это не банальное совпадение практически невозможно!
  
   - Что?
  
   - Это он...
  
   - Уверена?
  
   - Да, он был здесь не пару часов назад, не больше, - кивнула магичка, ощущая, как внутри пробуждается охотничий азарт. Она выследит добычу и загонит в ловушку - в это игре для нее невозможно проиграть. Не говоря больше не слова, Алисия ворвалась с места и помчалась вперед, туда, куда вел её знакомый запах чужой магии.
  
  Бежать было легко, никто не сдерживал её, не мешал, не толкался, на пути не было ни одного препятствия. Ночная столица была идеальной площадкой для бега. В душе Несущей смерть проснулся охотничий инстинкт, проснулось желание загнать выслеженную жертву, наброситься на нее и вгрызться в глотку. От последнего стоило отказаться, но сейчас девушка не думала об этом. Она как гончая мчалась вслед за запахом, с трудом сдерживаясь от того, чтобы не зарычать, не завыть от восторга. Ей было плевать, успевает ли за ней Вселяющий ужас - у нее лишь одна цель, и она её не упустит, ни перед чем не остановится. Запах взметнулся вверх, и Алисия последовала за ним, запрыгнув сначала на подоконник дома, а затем и на крышу. Она даже не сбилась с ритма, и вновь продолжила свое движение. Вот только куда? Пока что магичка была не способна понять, куда её ведет чутье. Судя по всему, их преступник находится в одном из домов, но в каком именно? Они уже покинули мастеровой квартал и оказались в той части города, где живут зажиточные граждане. Здесь уже нет грязи на улицах, не встретишь бандитов или темных личностей, а городская стража намного чаще появлялась на улицах. Здесь запах становился более ярким и насыщенным, давая понять, что цель рядом.
  
   Это преследование будоражило кровь, пробуждало звериный азарт, заставляло позабыть обо всем на свете. Инстинкты не подвели, привели её к нужному дому! Он был, буквально, пропитан нужным запахом, что говорило о том, что именно здесь дом преступника. Но не это заставило Несущую смерть замереть на месте, прямо на крыше.
  
   - Мы на месте? - Вселяющий ужас с трудом нагнал девушку. Он и не знал, что она настолько проворная. Хотя, чего еще ожидать от боевой единицы Ордена.
  
   - Да.
  
   - Так чего мы ждем?
  
   - Он не один.
  
   - Это проблема?
  
   - Да, - односложно ответила Алисия, так и не решив, что делать дальше. Еще несколько мгновений все было ясно и понятно, а сейчас снова стоит остановиться и задуматься. Все стало сложнее, хотя казалось, что дальше уже некуда.
  
   - Кто? - Вселяющий ужас напрягся. Ему не навилось поведение девушки, но его способностей было недостаточно для того, чтобы разобраться в происходящем. Лучше бы он остался в своем убежище.
  
   - Эрнесто, - со странным безразличием произнесла магичка. Еще несколько людей, но они не наделены магией, кроме одного. Я с трудом могу различить их запахи. Самые яркие ноты - наш любитель чужих глаз и предатель. Прекрасная компания, и я не понимаю, что эти двое делают в одном месте. Что их связывает?
  
   - Этот вопрос тебе лучше задать им, - ворон понимал, что им лучше вернуться в убежище, все обдумать и принять решение, но паразит в его теле был все навязчивей, так что избавиться от него стоит как можно скорее. Мужчина не был готов ждать еще день или два. Эгоистично? Пусть. Он заслужил это.
  
   - Согласна, - кивнула Алисия, принимая решение. Бегать и думать, медленно подбираться и следить - не для нее. Надо решать проблемы сразу, одним ударом, идя напролом, не сомневаясь в себе. - Ты поговоришь с ними? Так, как ты умеешь.
  
   - Хочешь устроить допрос? - понимающе поинтересовался ворон. Такая Алисия ему нравилась все больше, так точно не жалко будет пожинать плоды последствий.
  
   - Желательно с пристрастием. Хочу знать все, даже то, что они сами не знают, - голос магички звучал жестко, почти что злобно, словно именно в этом здании находятся те, кто повинен во всех её проблемах. - Тебе же нужна пища, так не стесняйся, подкрепись.
  
   - Не думаю, что это вкусно.
  
   - С каких это пор ты стал гурманом?
  
   - С тех самых, как попробовал тебя, - Вселяющий ужас облизнулся. Он хотел бы снова вкусить воспоминания девушки, насладиться бесподобным ароматом. Дознаватель не собирался отказывать себе в этом удовольствии. - Но я тебя понял. Вот только мне под силу допрашивать лишь одного за раз, так что тебе лучше определиться с очередностью и обеспечить мою безопасность.
  
   - Не вопрос, - Алисия сделала шаг вперед. Самое лучшее для нее сейчас слезть с крыши и воспользоваться окном. Летняя духота не отступает даже ночью, так что люди открывают окна настежь, разрешая жужжащим кровопийцам надоедать им. Из двух зол выбирают меньшее и это позволит ей добраться до места. Главное не шуметь и надеяться на удачу. Да, именно она сыграет решающую роль - ее противники не способны учуять запах, ни её, ни магии, но не стоит забывать, с кем она имеет дела, скольких убила эта парочка.
  
   - Я подожду здесь.
  
   - Понимаю.
  
   - Надеюсь, - дознаватель присел на черепицу и поднял взгляд к небу, затянутому тучами. Мужчина не боялся, но понимал, что Алисии все нужно сделать самой, к тому же, если о его присутствии до поры, до времени не будет известно, он сможет вмешаться и переломить ход происходящего. Его задача ждать, наблюдать и наслаждаться представлением.
  
   Несущая смерть не стала комментировать и просто прыгнула вниз, для нее это легко, не несет никой угрозы. Она не видела и чуяла ловушек, в них не было необходимости, ведь лучше всего прятаться на виду. Излишняя предосторожность может привлечь внимание, а этого Эрнесто и любителю глаз не нужно. Но не стоит думать, что будет просто. Девушка быстро оглядела дом, заметив, что открыты два окна из пяти. Запах доносился лишь из одного - туда Алисия и направилась, намереваясь выяснить, кто же еще находится в доме и можно ли это использовать.
  
   С легкостью забравшись в дом через распахнутое окно, магичка сразу застыла - нужно понять, где она и при этом не издавать лишних звуков, не привлечь внимание к себе и не никак не выдать, что она здесь. Эрнесто - опытный воин, палач, не ведающий жалости, опасный ворон-предатель. Напряжение нарастало, даже ладони вспотели от волнения. Страх. Она так и не смогла вырвать это постыдное чувство из своей груди, все так же подвластна ему. Но теперь Несущая смерть начинала помогать, что страх - её союзник, благодаря нему она все еще жива и продолжает существовать.
  
   Она в спальне. Небольшая комната была ничем не примечательна: массивный дубовый шкаф занимал почти все пространство, было зеркало, сундук, узкая кровать, на которой кто-то мирно посапывал. Кто-то слишком маленький для взрослого человека. Взгляд метнулся в сторону, пробежался по стенам, полу, подмечая незамеченные при первом осмотре вещи. Игрушки: деревянная лошадка, тряпичная кукла, какие-то каменные шарики и фигурки - это комната ребенка. Это было неожиданным для ворона. Алисия просто не знала, что с этим делать? Что в доме с преступниками и предателями может делать ребенок? Член семьи? Это объяснимо, подобным обстоятельством даже можно воспользоваться. Шантаж, угрозы, месть - у нее может появиться козырь. Вот только все это мерзко! Это не путь воина. А ведь еще недавно ей казалось, что она сможет быть палачом, обвиняла Беспощадного в том, что он не смог убить ребенка, не исполнил приказ нового Императора.
  
   - Вороны служат Императору, - раздался тихий шепот, заставивший сердце девушки подпрыгнуть и сжаться. Она даже не заметила, как ребенок проснулся. А девочка тем временем продолжила рассуждения. - Эрнесто говорил, что я должна держаться подальше от полукровок. Не потому что вы страшные. Потому что вы служите моему брату. А раз так... Убьете по его приказу. Вороны не имеют собственной воли, - малышка окончательно выбралась из-под легкого одеяла и уставилась на свою гостью. Она не боялась, скорее уж проявляла любопытство, свойственное многим детям. - Это правда?
  
   - Что, правда? - Алисия не знала, что делать. Она вообще никогда не имела дела с детьми. Сейчас, эта девочка с пронзительно синими глазами её пугала. А еще Несущая смерть заметила во взгляде ребенка усталость, словно за шесть-семь прожитых лет, она успела устать от всего и в первую очередь от страха.
  
   - То, что вы не имеете собственной воли и слепо подчиняетесь моему брату, - пояснила девочка.
  
   - Брату? - смысл разговора ускользала от магички, но мозг уже начал работу, сопоставляя факты, слома, знания.
  
   - Императору, он мой брат, - девочка вела себя так, словно ей ничего не угрожало. - Я Тейла, а ты?
  
   - Несущая смерть, - представилась девушка, продолжая стоять на месте. Судя по поведению девочки, она не боится и на то есть причины. Она под защитой ворона и мага, так что вероятно, они предусмотрели возможность угрозы. - И у воронов есть своя воля. Теперь это очевидно.
  
   - А обычное имя у тебя есть?
  
   - Зачем тебе это знать?
  
   - Хочу знать, кто намерен убить меня. Ты не думай, что я маленькая и глупая. Это не так. Мы прячемся. Бежим. Боимся. Все от того, что я дочь прошлого Императора и угроза для брата. Я понимаю. Эрнесто говорил, что однажды так оно и будет. Я ждала... долго... И вот ты пришла. У тебя же есть обычное имя?
  
   - Я не убью тебя сейчас, - Алисия нервно сглотнула. До чего же все странно - у нее были другие планы, она намеревалась разобраться с происходящим и заставить мага помочь Вселяющему ужас, но вместо этого стоит и разговаривает с ребенком, с девочкой, которой не должно быть в живых.
  
   - А потом?
  
   - Потом? - магичка вздохнула. Собраться с мыслями было непросто, даже болезненно для нее, но сделать это необходимо. - Все будет зависеть от твоего поведения. Я не знаю, что будет дальше и пришла не за тобой, Император меня не посылал. Не уверена в том, что он вообще в курсе, что ты жива.
  
   - В курсе, - печально произнесла Тейла, но в подробности вдаваться не стала. Она не вела себя, как ребенок, к тому же, от нее исходила магия, что было весьма необычно. - Так зачем ты здесь?
  
   - В этом доме живет маг и он не полукровка. Мне нужно, чтобы он кое-что сделал для меня.
  
   - И все?
  
   - Все, - кажется, теперь это стало правдой. Неужели первая история Эрнесто - правда? У прошлого Императора был не только сын, но и дочь! Несущая смерть окончательно запуталась и ощущала себя потерянной.
  
   - Его зовут Ларио, - девочка спрыгнула с кровати. Она была похожа на маленькую куколку: маленькая, милая, светлые льняные волосы крупными кудрями ниспадали на спину и плечи, синие глаза светились, даже румянец на щеках имелся. Он вырастет красавицей, и лишь взгляд маленькой принцессы пугал. Тейла, словно все еще ждала смерти, думала не так, как это делают дети, она устала. - Идем. Я отведу тебя к нему.
  
   - Да, идем.
  
   Все это слишком странно для того, чтобы быть правдой. Так не бывает и не должно быть. И все же, она держит маленькую принцессу за руку, идет следом за ней. Ей больше не хочется сражаться и убивать, уверенность в себе отпрянула и снова в душе зародились сомнения. Что дальше? Осталось только расположиться у камина и выпить чай с предателем и преступником, обсудить последние новости! Это просто безумие! Почему все не может быть просто?
  
  
  Ты помнишь?
  
   Алисия даже не пыталась скрыть свое присутствие, напротив, создавала, как можно больше шума. Ворчала, шаркала, топала, задевала предметы, попадающиеся на её пути. Делала она это по нескольким причинам. Во-первых, нужно было дать понять Вселяющему ужас, что все пошло не по плану. Во-вторых, предупредить Эрнесто Беспощадного о том, что в доме гости. Кажется, что последнее бессмысленно и даже опасно, попахивает безумием, но это было не так. Магичка знала, с кем имеет дело - если ворон решит, что к нему подкрадываются, то он нападет, и сделает это весьма успешно, да и маг может прийти на помощь. Это стоит избежать, ведь она пришла заключить сделку и попытаться понять, а не драться.
  
   Так странно и непривычно идти за руку с ребенком. Это вызывало странные чувства, непонятные желания, заставляло задуматься. С последним были проблемы, ведь Несущая смерть не могла ухватить мысль за хвост, а, следовательно, собственные размышления были не больше, чем фоновый шум. Странно. Слишком странно. Да и запах магии, исходящий от Тейлы щекотал ноздри, дразнил, будоражил. Алисия не могла понять, что же за ноты ощущает в них, но это нечто было невероятно знакомым и родным.
  
   - Отпусти ребенка! - послышался мужской голос, пропитанный угрозой. Эрнесто, почувствовав чужое присутствие, выскочил из комнаты. Он не напал лишь потому, что беспокоился за свою подопечную, не желал, чтобы малышка выдела кровь и чужую смерть, то, как его меч пронзает плоть. Тейла сильная, смелая, но ей не стоит это видеть, она не ворон, ей нет необходимости привыкать к смерти.
  
   - Нет, - девушка притянула к себе девочку, загораживаясь ей, словно, щитом. Нет уверенности в том, что это поможет, но ей нужно лишь успеть сказать, не более. - Поговорим?
  
   - О чем? - мужчина был напряжен, не сводил взгляда с противника, мысленно просчитывал все варианты, которые могли сработать в этой непростой ситуации. У него все еще было множество возможностей, весь вопрос в том, как прикончить Несущую смерть с минимальными затратами и жертвами.
  
   - С тобой ни о чем. То, что ты мне рассказал изначально, оказалось правдой. Ты защищаешь принцессу, хотя должен был забрать её жизнь во имя Императора и будущего Ордена. Это твое дело. Сейчас меня это не волнует, - Алисия продолжала сжимать плечо девочки. - Ты мне не нужен. Её жизнь тоже. По крайней мере, не сейчас. - Алисия говорила четко, прерывисто, слова и голос были полны напряжения. - Я пришла поговорить не с тобой. Мне вообще было неизвестно, что ты здесь. Запах выдал, но не он привел меня к этому дому.
  
   - Она пришла к Ларио, - тихо пояснила девочка. Она все еще не боялась, была уверена, что ее не тронут. Почему? Тейла не могла объяснить это, просто она так ощущала, и безоговорочно доверяла своим чувствам. К тому же, девочка не хотела бояться. Ей понравилась Алисия, что-то в ней привлекало, да и сочетание зеленого и золотисто-рыжего казалось малышке красивым, когда она рисовала красками, часто использовала именно это сочетание.
  
   - Ларио? - Эрнесто все еще не доверял полукровке, забравшейся их дом-убежище, точно знал, на что способна магичка, видел её в деле, а потому не собирался расслабляться или снижать бдительность. Хватит и того, что он позволил проникнуть в дом. Это его ошибка, которая больше не повторится.
  
   - Мне нужна его магия. Та самая, что принесла вам немалый доход, - холодно произнесла девушка. Спокойствие нелегко ей давалось, но пока что полукровка была в силах себя контролировать. К тому же, тот, кто ей нужен рядом. Она ощущает запах его магии. - Пока он не сделает то, что нужно мне, я не отпущу девчонку.
  
   - Хм... Это весьма неожиданно и интересно, - Ларио вышел из-за спины, бывшего ворона. Теперь он выглядел совершенно иначе, нежели в первую встречу с Алисией, что говорило о ложной внешности, к которой могут прибегать лишь маги-люди. Полукровки не смогли освоить эту необычную и сложную магию. - Что ж, давай поговорим. Зачем же тебе понадобилась моя специфичная магия? Точнее, алхимия - великая наука, превращающая плоть в камень. О других моих талантах тебе не известно и это меня радует, - мужчина ухмыльнулся, да так, что мурашки по коже пробежали.
  
   - Мне нужно, чтобы ты, не убивая, превратил глаз в камень, а после извлек его. Все просто, ты с легкостью справишься с этой задачей. Камень в любом случае будет моим, - новая внешность преступника нравилась Несущей смерть больше предыдущей. Исчезли раздражающие и неприятные черты, проявилось благородство, изящество, но не такое, как у эльфов, а более мужественное. Да и глаза перестали напоминать крысиные, стали самыми обычными.
  
   - Даже так? А что получу я? - усмехнулся человек, который в отличии от своего друга и подельника, сохранял спокойствия и не собирался нападать на девушку. Она смогла его заинтересовать, так что стоило продолжить беседу.
  
   - Я не выдам и не попытаюсь прикончить ни вас, ни Тейлу. Как только дело будет сделано, я просто уйду, забыв о том, что видела и слышала. Вы сможете продолжить делать то, чем занимаетесь. Мой друг, ждущий снаружи, поступит так же не и тронет вас.
  
   - У тебя появились друзья?
  
   - Да, он спас меня от эльфов Дома осени, - словно невзначай бросила полукровка, при этом давая понять, насколько силен её союзник. - Справился с их магами и солдатами, вытащил меня и даже смог активировать портал. Однозначно, он мой друг. Так вот, мы с ним вас не тронем, а вы окажете нам небольшую услугу.
  
   - И это слова преданного ворона? Я не верю, - Эрнесто положил ладонь на рукоять кинжала. Жаль, что любимого топора нет, сейчас он бы пригодился.
  
   - Преданность? - Алисия горько усмехнулась, чувствуя боль в области сердца. - Это слово начало приобретать новый смысл, но этот вопрос я не намерена обсуждать. Так что, мы договорились или мне прикончить эту девчонку, чтобы вы стали сговорчивей?
  
   Ситуация складывалась, мягко говоря, странная. За исключением Тейлы, неловко себя ощущали все присутствующие. Это не удивительно, ведь в нормальной ситуации собравшиеся должны были бы устроить бойню и разнести не только этот дом, но и пару соседних. На деле же, все мирно пили чай, нервно поглядывая друг на друга. Каждый ждал подвоха, нападения, был готов сопротивляться и драться до конца. Что же касается ребенка, то маленькая принцесса уселась напротив Вселяющего ужас и пристально смотрела на него, словно пытаясь что-то рассмотреть. Вот только, кроме глаз ей ничего не было видно. Именно это и пробуждало любопытство бесстрашного ребенка, еще не осознающего, что некоторые вещи прячут не просто так. И вроде бы, со стороны все мирно и чинно, почти что идиллия, но атмосфера в столовой небольшого дома была гнетущая.
  
   - Итак, - Ларио сделал маленький глоток ароматного чая из фарфоровой чашечки. При этом выглядел он не как обычный трудяга, а как благородный дворянин, впитавший правила этикета с молоком кормилицы. - Ты сказала, что нужно превратить глаз в камень, не убивая носителя. Должен признать, что я заинтригован и жажду подробностей. Так что давайте прервем наше занимательное чаепитие и приступим к делу. Час уже поздний, Тейле нужно спать, нам тоже не помешает отдых. Идеальное решение в нашем случае - сделать дело и разбежаться.
  
   - Подробностей не будет, - Несущей смерть категорически не нравился Ларио. Он был скользким, изворотливым, разным, все время демонстрировал маски, скрывая истинное лицо. Единственное, что можно было сказать о нем с уверенностью - он чистокровный человек, без капли примеси. Девушку раздражало, что она не способна разгадать мага, не знает, чего от него ожидать.
  
   - Совсем без них нам не обойтись, - снисходительно возразил мужчина. - Мне нужно знать, кто объект, видеть глаз, иметь к нему непосредственный доступ...
  
   - Покажи ему, - Алисия исподлобья взглянула на дознавателя. Чем быстрее они покончат с делом и уберутся отсюда, тем лучше.
  
   Вселяющий ужас, не произнося ни слова, раздвинул полы своего плаща, вытаскивая правую руку, которую до поры до времени прятал. Теперь Ларио мог увидеть глаз на ладони полукровки и, наконец, понять, с чем же ему придется иметь дело. Око с интересом уставилось на человека, мужчина ответил ему тем же. По большому счету они пялились друг на друга, словно играли в гляделки.
  
   - Хм... Весьма необычное место для глаза, я бы даже сказал, что неудобное, - наконец, изрек маг. Он снова изменился, стал серьезным, сосредоточенным, словно немного постарел. - И почему же вы решили от него избавиться?
  
   - Это не его глаз, к тому же он постоянно перемещается по телу и вообще паразит, - ответила Алисия. Дознаватель не станет говорить, ведь прекрасно знает, какое воздействие на других оказывает звук его голоса. Сейчас, когда помощь мага им жизненно необходима, он не произнесет ни слова. - Мы думали отрубить конечность, на которой он будет находиться, но это невозможно. Эта тварь чувствует наши намерения и прячется.
  
   - Говорите о нем, так, словно глаз обладает собственным сознанием.
  
   - Так оно и есть.
  
   - Очень интересно. Должен признать, что у нас получится невероятно красивый камень. Лучший из всех, что я создавал, - маг наклонился ниже, изучая объект, с которым ему придется работать. От этого глазу стало неуютно, он начал дергаться, словно решая, куда спрятаться. - Жаль, что вы против прекращения жизни. Это бы облегчило мою задачу. Да и с изъятым глазом работать намного легче.
  
   - Условия уже озвучены. Попытаешься убить его, и я перережу тебе глотку.
  
   Услышав эти слова, Эрнесто лишь пренебрежительно фыркнул. Алисия всегда была самонадеянна, давала обещания, которые была не в состоянии выполнить. Опасаться стоило вовсе не её, а второго ворона. Бывший палач узнал его, и пусть лично они не встречались, судьба миловала, но Беспощадному доводилось слышать об отпрыске спрута.
  
   - Да, озвучены, и мы их приняли. Хотя, если бы вы передумали, стало бы намного проще. - Мужчина отстранился и погрузился в размышления. Ему не доводилось иметь дело с существами, которые были бы живы во время операции, да и извлекать глаза из ладони, а не из глазницы, тоже. Ситуация осложнялась еще и тем, что око обладало собственным разумом, и как следствие, инстинктом самосохранения. Добраться до него и превратить в камень будет непросто. Но с другой стороны, Ларио понимал, что имеет дело вовсе не с ненужной частью тела, а магическим артефактом. Такой ему бы пригодился, особенно, если удастся понять, как глаз функционирует и на что способен. Сейчас он мог только ощутить невероятную мощь, исходящую от него. Эта вещица нужна ему! - На это уйдет время. Много времени.
  
   - Сколько? - холодно поинтересовалась магичка, начиная нервничать. Не то, чтобы она думала, что все займет пару минут, но задерживаться в доме не хотелось.
  
   - Дня два-три, не меньше.
  
   Алисия взглянула на Вселяющего ужас, пытаясь понять, что он думает по этому поводу. Мужчина продолжал молчать, но по его взгляду можно было понять, что он согласен задержаться и на больший срок, лишь бы избавиться от артефакта эльфов. Похоже, выбора нет. Как бы ей ни хотелось закончить дело и сбежать, забыть обо всем, даже о собственном желании во всем разобраться, сделать это не получится.
  
   - Хорошо, мы задержимся на это время, но девчонка все время, что мы в этом доме будет находиться со мной. Ни на шаг от меня не отойдет, - Девушка сильнее сдала руку ребенка.
  
   - Нет! - взревел Эрнесто, вскакивая со своего места.
  
   - Это не обсуждается, - всего миг и кинжал уже уперся под ребра Тейлы. - Я не шучу и в отличии от тебя не скованна чувствами и принципами, привязанностью к прошлому хозяину. Так что я без сомнений прикончу её. И сделаю это быстрее, чем ты доберешься до меня.
  
   - Эрнесто, - всхлипнула принцесса.
  
   - Все будет хорошо, обещаю, - заверил мужчина, застывая на место. Он был способен трезво оценить обстановку, понять, что не успеет добраться до девочки и спасти. Тейла пострадает, если он сделает хотя бы один неверный шаг.
  
   - Не делай глупостей, и сможешь исполнить свое обещание, - шикнула магичка. Сейчас она испытывала нечто вроде удовлетворения, ведь именно она контролировала ситуацию и диктовала условия. Больше она не станет пешкой, не позволит старому другу снова использовать себя или вонзить кинжал в спину.
  
   - Я постараюсь справиться побыстрее, - заверил Ларио. - А вы пока не наделайте ничего необратимого. Не хотелось бы, чтобы все было зря, а наша встреча принесла неприятности всем. И нам, и вам.
  
  Несущая смерть ни капельки не волновалась за дознавателя, даже не думала о нем. При необходимости, он сможет справиться с более существенной угрозой, чем человек-маг. Его не стоит недооценивать, она это усвоила, как и то, что Вселяющий ужас предпочитает вмешиваться только в крайнем случае. Если о ком-то и стоит беспокоиться, так это о ней самой. Мало того, что она вынуждена находиться в обществе Эрнесто Беспощадного, который давно уже примеривается к её шее, так еще и Тейла была слишком близко. Для того, чтобы контролировать ситуацию, приходилось держать девочку за руку, да так, чтобы в любой момент можно было прикрыться ею как щитом или прикончить её. Неудобно, раздражающе, но придется потерпеть. Алисия предпочла бы оказаться на поле боя, чем здесь. Увы, её желания все реже воплощались.
  
   - А ты убивала? - принцесса была весьма любопытным ребенком, вот только интересовали её странные вещи, не способствующие приятным сновидениям.
  
   - Да.
  
   - А детей? - не унималась девочка, не желающая засыпать. Ей казалось, что если она уснет, то непременно упустит нечто важно и значительное, а этого допускать было нельзя. Поэтому, несмотря на то, что глаза слипались, Тейла не спускала взгляда с магички. Она готова была говорить всю ночь напролет, верила в то, что сможет выдержать подобное.
  
   - Да, как и Эрнесто. Так ведь? - магичка намеревалась отвечать односложно, но не вышло. Она не смогла сдержаться. Её бесило, что Беспощадный строит и себя благородного доброго папочку, для которого благо ребенка превыше всего. Это все ложь! Раздражение нарастало, хотелось влезть в драку, впиться клыками и когтями в мужчину, которого уважала и ценила, чья 'смерть' причинила ей боль. К ней он относился точно так же! Она верила, что особенная для палача, ведь он оберегал ее, направлял, давал советы, и что в итоге? В итоге он притворился мертвым, а после обманул и пытался использовать, прекрасно осознавая, к чему это приведет.
  
   - Тебе обязательно, все это говорить? - сквозь зубы процедил Эрнесто, грозно сверкая глазами. Полукровка не скрывал от принцессы, кто он и кто она, но это не значит, что в шесть лет, нужно рассказывать ребенку о казнях и убийствах. Достаточно того, что Тейла знает, что может умереть, что за её жизнь родной брат готов дорого заплатить, хотя и не станет, скорее уж отдаст приказ тем, кто не сомневается.
  
   - А тебе обязательно сидеть здесь и пялиться на меня?
  
   - Я не оставлю тебя с Тейлой.
  
   - В отличии от тебя я не умею врать и держу слово.
  
   - Даже так? Так значит, все люди из списка уже мертвы.
  
   - Это не был приказ Императора, - зло бросила Несущая смерть. Вот в чем причина! Вот что заставляет негодовать и рычать, думать о том, как бы удобней прикончить Беспощадного! Он обманул ее. От других она могла бы это ожидать, но не от него.
  
   - Вы давно знакомы? - изящные дуги бровей сошлись на переносице. Девочка чувствовала, что что-то не так, а атмосфера в комнате становится напряженной. Естественно, Тейле это не нравилось, ведь она хотела лучше разглядеть новую знакомую, поговорить с ней, узнать больше о внешнем мире и полукровках. Сейчас же все было неправильно!
  
   - Да, давно, - девушка отвела взгляд. - Лет двадцать, может, чуть больше.
  
   - Ты такая старая?! - принцесса вытаращилась на Алисию, чье имя она все-таки смогла узнать.
  
   - Я не старая. Разве тебе не объяснили, что некоторые полукровки, да и другие расы живут дольше людей. Для нас пятьдесят лет не такой уж большой срок.
  
   - Тебе уже пятьдесят? - казалось, что всю остальную информацию девочка попустила мимо ушей.
  
   - Да, пятьдесят, а твоему другу больше трехсот. Если честно, я даже не знаю, сколько именно. Вот уж, кто у нас старик, - Магичка надеялась, что ребенок переключит внимание на Эрнесто, а ее оставит в покое, но снова просчиталась. Несущая Смерть совершенно не умела понимать детей и ладить с ними. Это тяжкое бремя, так что хорошо, что таким, как она, запрещено заводить потомство. Алисия точно осознавала, что не справилась бы с подобным.
  
   - Ну... Он же мужчина, а ты нет, - медленно протянула девочка.
  
   - И в чем логика? - опешила магичка.
  
   - Чего?
  
   - Ничего, забудь, - если этот разговор продлиться дольше, она точно этого не выдержит. Несущая смерть уже сейчас мечтала о том, чтобы Вселяющий ужас появился на пороге маленькой комнатке, заявил, что все хорошо и они уходят. Жаль, что это произойдет не скоро. - Спи уже.
  
   - А я не хочу, - насупилась малышка, становясь еще очаровательней. - Я вовсе не маленькая и могу всю ночь не спать!
  
   - Тейла, прошу, ложись, - голос бывшего палача звучал на удивление спокойно и терпеливо, без капли агрессии. Для него этот ребенок был важнее собственной жизни и чести. - Завтра у нас у всех будет тяжелый день.
  
   - Но я не хочу, - раскапризничалась девочка.
  
   - И как ты только её терпишь? - закатила глаза Алисия. - Я бы давно её прибила.
  
   - Не смей!!! - голос Эрнесто был полон неприкрытой угрозы.
  
   Магичка промолчала, она не станет спорить с этим человеком или в чем-то переубеждать. Для нее очевидно лишь одно, с девочкой обращаются слишком мягко, вот она и растет капризной и навязчивой, совершенно не осознает, кого бояться. Такие дети не смогут выжить на войне, за ними нужен постоянный присмотра, опека и забота. Ей это непонятно! Такая жизнь не для полукровок.
  
   - А как вы познакомились? - Тейла решила предпринять еще одну попытку разговорить взрослых, расположившихся в её комнате.
  
   - Это не важно, - резко бросил мужчина.
  
   - Если расскажите, я лягу спать. Обещаю... - перед взглядом маленькой принцессы было невозможно устоять.
  
   - Ты помнишь? - тяжелый взгляд Несущий смерть устремился на предателя. - Помнишь нашу первую встречу?
  
   - Я ничего не забываю, Алисия... Ничего...
  
  ***
  
  Тридцать лет назад
  
   Многие считают, что палач не сражается, только осекает головы, да сворачивает шеи тех, на кого ему укажет хозяин, а единственное качество нужное для него - безжалостность. Отчасти так оно и есть, но это лишь поверхность. Палачей боятся, но при этом недооценивают. Они опытные воины, хитрые убийцы, способные отнять жизнь тысячью разных способов, заставляя жертву страдать или убивая быстро. Казнь для него искусство, увы, мало кто способен оценить его по достоинству, разве то сами палачи, да Император, отдающий приказы во благо государства.
  
   Эрнесто Беспощадный из Кровавой башни был лучшим в своем деле, настоящий виртуоз, к тому же он был безгранично предан своему хозяину. Мужчина никогда не сомневался, не испытывал жалости или сочувствия, его задача - убивать, и он с блеском справлялся с ней. Если бы в их башне была должность главы, вне всяких сомнений именно этот ворон занял бы её. Но, Кровавой башней руководит лишь Император, никто кроме него не может отдать приказ от казни. Это правильно, ведь все жизни в Империи принадлежать ему, не только вороны его собственность, но все остальные.
  
   Сегодня палачу предстояла очередная казнь, вот только она свершится не в темных подвалах императорского дворца, не на главной площади столицы, а в военном лагере. Его цель - предатель, человек, которому Император всецело доверял, но не оправдавший оказанную ему честь. Генерал, не сумевший принести своему господину победу, не достоин занимать этот пост, если он сговорился с врагом - его ждет лишь смерть. Неважно, человек ты, ворон, или представитель иного народа, находящегося под властью Императора - верность хранить верность обязаны все, без исключения.
  
   Палач вышел из портала, установленного в лагере в тот миг, когда солнце коснулось земли, а небо окрасилось в кровавые цвета. Зловещий, но в то же время прекрасный момент, людей такое всегда впечатляет, к воронам же подобное не относится. Портал был небольшим, не мог перенести целую армию или просто отряд, скорее уж его соорудили для гонцов и важных персон, для экстренной телепортации важных персон. Сейчас такой персоной был Эрнесто, чье появление вызвало непонимание и напуганное перешептывание. Палачей видно сразу, ведь этим полукровкам дозволяется добавлять к черной одежде красные цвета. Мужчина быстро огляделся - лагерь представлял собой удручающе зрелище. Много раненых и уставших воинов, целители сбились с ног, с полевой кухни доносятся далеко не аппетитные ароматы, а ведь солдат перед боем стоит хорошо кормить. Единственное, что радовало глаз - вороны. Их было мало, но все они в превосходной форме и готовы к сражению, в любой момент они могли дать отпор противнику. Вот только одних магов и элитных воинов недостаточно для того, чтобы победить в войне. Нужны солдаты, обычные люди, готовые умереть во имя Императора, сражаться до конца, люди не бесполезны, они тоже служат исполнению воли своего господина. Даже палачу это понятно. Увиденное лишь подтвердило, что приговор вынесен правильно. Это саботаж, диверсия, которую устроил тот, кто должен был принести победу. Почему генерал Арварес предал Императора, не имело никакого значения, ведь приговор будет приведен в исполнение в любом случае. Беспощадный направился прямо к главному шатру, нисколько не сомневаясь в том, что генерал находится именно там. Как всегда в такие моменты, палач не испытывал никаких эмоций, его волновала лишь работа и ничего большего. Сразу после того, как голова генерала покинет тело, он отправится обратно в столицу. Завтра пребудет новый генерал: молодой, амбициозны, преданный - он сможет переломить ход войны, а если нет... его жизнь не дорого будет стоить.
  
   - Генерала Арвареса нет, - раздался женский голос чуть позади.
  
   - И где же он? - замерев на месте, ворон перевел взгляд в сторону. Недалеко от него на земле сидела девушка-ворон, полукровка, в чьих жилах текла кровь орков и эльфов. Удивительное сочетание, но подобное тоже случается. Магичка сосредоточенно начищала свой меч, создавалось ощущение, что все её внимание сосредоточенно на куске металла. Интересная особа. Совсем ещё вороненок, лишь постигающий свой путь. Когда-то и он был таким.
  
   - Не знаю, - безразлично бросила девушка, не отрываясь от своего дела. Так ей казалось, ведь она отчаянно пыталась поддержать образ сурового и мрачного ворона, которого должны бояться все. - На рассвете прибыл гонец, а после они с генералом исчезли. Порталом они не пользовались.
  
   - Ясно, - новости были неприятными, и не сулили ничего хорошего. Беспощадный точно знал, что гонцов в лагерь не направляли, ни сегодня, ни накануне вечером. Все это могло означать лишь одно - во дворце, среди приближенных Императора есть еще предатели. Приговоренного предупредили об угрозе, и он сбежал. Но это не означает, что можно он избежит наказания. Палач не имеет права остановиться, пока не исполнит приказ. Придется выследить беглеца, а это значит, что нужно задержаться в этом месте. - Как твое имя?
  
   - Несущая смерть.
  
   - Несущая смерть? Это слишком громко для неопытного совсем еще зеленого во всех смыслах вороненка. У тебя есть второе имя?
  
   - Естественно есть, - буркнула девушка, злобно зыркая на палача. Да, он опытен, служит в одной из важнейших башен, но это не значит, что ему позволено так себя вести! Она молода и неопытна, но не стоит её тыкать в это.
  
   - Какое же? - несмотря на неприятную ситуацию Эрнесто был в превосходном настроении. Да и вороненок ему нравился, было в этой девушки что-то интересное.
  
   - Алисия.
  
   - Что ж, Алисия. Я Эрнесто Беспощадный из кровавой башни, - представился мужчина. - Ты пойдешь со мной.
  
   Магичка лишь поджала губы и кивнула. Всем воронам известно, что в таких 'просьбах' палачей отказывать нельзя. Кровавая башня стоит над всеми остальными, а те, кому посчастливилось оказаться в них, были приближены к Императору. Если палач приказал идти с ним, следует подчиниться. Вопрос лишь в том, зачем зеленая во всех смыслах полукровка понадобилась Бспощадному. Это Алисия и собиралась выяснить.
  
   Они покинули лагерь несколько часов назад, и все это время упорно продвигались на север, вглубь территории врага. Все время в пути вороны молчали, словно не было нужды в объяснениях и обсуждении планов. А все от того, что здесь нужно держать ухо востро, наблюдать и подмечать все, даже незначительные на первый взгляд вещи. В любой момент можно попасть в ловушку или наткнуться на патруль. Алисия прислушивалась к звукам, запахам, наблюдала за тем, как меняется лес, становится более зловещим и темным. Магичка уловила почти незаметный аромат магии дриад. Плохо дело. Хозяйки леса сделают все, чтобы остановить их, к тому же они известные шутницы, любящие мужчин и на дух не переносящие женщин. Сейчас они пытались запутать их, сбить с нужного следа, увести в сторону, причем, делали это удачно.
  
   - Нам лучше остановиться.
  
   - Что такое? Маленький вороненок напуган?
  
   - Неужели кто-то путает бесстрашие с глупостью? - не осталась в долгу Несущая смерть. Она не была настроена препираться, это недостойно слуги Императора. В первую очередь каждый ворон должен думать о своем долге. - Это территория дриад. Они пропустили командующего и его спутника, а нас уводят все дальше от них.
  
   - Дриады? С чего ты взяла? - Эрнесто пристально всматривался в деревья, пытаясь найти признаки присутствия хозяек леса. Ему доводилось общаться с этими дамочками, так что он понимал, на что способны дриады. Ничего. Если бы ни слова Алисии, он бы не заподозрил, что что-то не так. Хотя... Следы, по которым они идут, слишком явные, словно кто-то хочет, чтобы они точно не сбились с пути. Но заметил это мужчина только теперь.
  
   - Я ощущаю запах их магии, слегка пряный, с нотами хвои и миндаля.
  
   - Запах магии? Никогда не слышал о подобном.
  
   - У любой магии есть запах. Я могу его чувствовать и различать, - пояснила девушка. Каждый раз, когда она пыталась заговорить о своей особой способности, ей не верили или относились к этому с сомнением. А все от того, что никто и никогда не слышал о запахе магии, к тому же, ни эльфы, ни орки не обладали таким даром, ему попросту не откуда было взяться. И все же, факт остается фактом, Несущая смерть могла почувствовать аромат магии, отличить, кому он принадлежит.
  
   - А запах генерала ты чувствуешь? Это сейчас было бы полезней, - Беспощадному все больше нравился неопытный вороненок. Было в ней что-то интересное, отличающее от других. Но разбираться в этом вопросе в данный момент, не было времени. он займется этим позже, а заодно выяснит у Тильды, как так вышло, что Алисию выпустили из замка. Сейчас у него иная забота - приговоренный к казни не должен уйти, его голова нужна Императору и Эрнесто намеревался принести её хозяину. А заодно выяснить, кто же помогает предателю.
  
   - Нет... Он же не маг, - Алисия с шумом втянула воздух, ощущая намного больше ароматов, чем раньше. Если она сосредотачивалась, что её обоняние обострялось. - Но я чувствую того, кто идет с ним.
  
   - Ворон? - это было логичное предположение, ведь мало кто в мире кроме полукровок обладал магией. А те, кто владел ею, находились далеко от этого леса. Он не ошибся, когда взял девушку с собой, от нее будет польза, к тому же Несущая смерть перспективный ворон. Нужно присмотреться к ней получше, изучить...
  
   - Нет, это не полукровка. Судя по тому, что от него несет мертвечиной и кровью это вампир.
  
   - Вампир посреди белого дня? - палач не сомневался в том, что Алисия говорит правду. Ей нет необходимости обманывать или выдумывать, максимум девчонка может желать впечатлить его. Но для этого от нее нужна польза. - Если так, то он из высших. Лет пятьсот, не меньше.
  
   - Я в этом не разбираюсь.
  
   - Веди. Пока не настигнем беглецов главная ты. И не волнуйся за наших лесных подруг, - Беспощадный замахнулся топором, которым с такой легкостью отрубал головы. - Если потребуется, я с удовольствием прорежу лесок. Вы ведь слышите меня, дамы? Не стоит меня раздражать и играться в свои игры.
  
   Лес зашелестел в ответ. Дриады слышали, понимали и боялись, ни одна из хозяек леса не сомневалась в том, что палач исполнит угрозу. За ним тянулся шлейф трупов, они ощущали это... С ним опасно играть и не стоит стоять на его пути. Лесные жительницы отступили, спрятались, но продолжили наблюдение.
  
   - Нам туда, - магичка указала в сторону, куда её тянул запах магии.
  
   Приятно, когда ты главная, когда тебя слушают и готовы довериться . Раньше с ней такого не случалось. Алисии с первого взгляда понравился Беспощадный, этот ворон отличался от других полукровок, сразу был виден опыт, мудрость, уверенность в собственных решениях. Он всячески подчеркивал, что она вороненок, но это не было обидным или неприятным. К тому же он палач. Эти вороны всегда впечатляли Несущую смерть, втайне она даже мечтала, что её определят именно в Кровавую башню. Что может быть лучше, чем уничтожать врагов Императора, выполнять приказы, полученные лично от него?! Для Алисии это внезапное задание было долгожданной возможностью проявить себя. Если она поможет Беспощадному, её наверняка заметят и когда настанет время определить её в башню, направят, куда нужно. Нельзя упускать такую возможность, ведь второй может и не выдастся. Она выследит приговоренного, сделает это во имя Императора!
  
  ***
  
  Алисия затуманенным воспоминанием взором смотрела на уснувшую принцессу. Малышка выглядела безмятежной и умиротворенной, ничто не тревожило её и не пугало. Несущая смерть пыталась вспомнить, была ли она когда-нибудь в таком же состоянии и не находила ответа. Она существует в этом мире уже пятьдесят лет и прошлое начало размываться, словно память была не способна удержать в себе столько информации, пыталась избавиться от ненужного и незначительного. Вот только время от времени эти мелочи все равно всплывали на поверхность. Девушка даже не заметила, как машинально принялась перебирать волосы девочки. Это не было проявление ласки или нежности, скорее уж способ избавиться от нервозности и напряжения. Магичке было необходимо чем-то занять руки.
  
   - Интересно, какие сны ей снятся, после всех наших разговоров?
  
   - Не знаю. Но не кошмары, это точно, - палач все еще был напряжен, мысленно просчитывал пути спасения Тейлы. Воронам нельзя доверять, особенно молодым, преданным Императору. Алисия была для него особенной, но не так, как маленькая принцесса ради которой он предал долг ворона.
  
   - Я помню, как мы встретились, в тот день я помогла найти тебе предателя и тех, кто его сопровождает, привести приговор в исполнение. Это было впечатляюще. Мне удалось увидеть палача за работой - такой шанс не каждому выпадает. А после ты затащил меня в трактир, где учил пить. Ты стал первым и единственным моим другом. Так я считала... Но все оказалось обманом. А ведь я мечтала стать палачом, тайно плакала, когда ты 'умер', - Несущая смерть подняла взгляд на Эрнесто, он все такой же, как раньше, лишь взгляд изменился. - Знаешь, что странно?
  
   - Что?
  
   - Это была наша вторая встреча, но тогда я не знала этого.
  
   - Вторая? - несмотря на внешнее спокойствие, Беспощадный напрягся. Неужели Алисия вспомнила? Но это невозможно - её воспоминания были опечатаны! Она ни при каких обстоятельствах не должна была вспомнить тот период жизни. Что могло пойти не так? Мужчине начинало казаться, что все против него и сама судьба решила вмешаться в его игру... и не только в его.
  
   - Да, вторая, - уверенно кивнула девушка, сомнения все еще были, но она точно знала, как это исправить. Вселяющий ужас с удовольствием вновь заберется в её голову, чтобы полакомиться. - Я не помню лица и обстоятельств, но твой запах сохранился в моей памяти. Запах магии, его ни с чем не перепутать, это была твоя магия.
  
   - И почему же ты не вспомнила об этом сразу?
  
   - Не знаю, но выясню. Ты же знаешь, кто со мной пришел?
  
   - Дознаватель.
  
   - Да, он самый. Вселяющий ужас уже заставил меня вспомнить далекое прошлое, которое я не могла бы никогда вспомнить. Поможет и в этот раз.
  
   - Это ничего тебе не даст.
  
   - Возможно, но я не желаю быть пешкой или орудием, которое пытаются использовать все, кому не лень. Багряное крыло, Император, эльфы дома осени, во главе с моим отцом, ты... Даже Вселяющий ужас и вороны хрустальной башни, возможно, есть и другие. Я вспомню все.
  
   - Звучит, как угроза, - и это были не просто слова, бывший ворон боялся того, что девушка осознает свою роль, и выяснит, что же с ней сделали. Он изначально был против, но все равно принял участие в осуществлении великого замысла.
  
   - Это просто мои планы.
  
   Алисия сильнее прижала к себе ребенка, так безопасней, да и нельзя расслабляться, она не в том положении. Это территория врага, здесь ей не рады и с удовольствием перережут глотку. Девушка точно знала, что воспоминание о запахе Эрнесто, всплыло по вине дознавателя, он затронул её сознание, разворошил былое и теперь ей то и дело кажется, что она начинает вспоминать. Проблема именно в том, что ей кажется, магичка не могла ухватиться ни за один из этих осколков. Это сводило с ума, пробуждало злость и ярость, которые, на удивление, не выплескивались, оставались глубоко в душе. Девушка продолжала перебирать волосы Тейлы - сейчас это было единственным занятием доступным ей. Говорить больше не хотелось, да и что она может сказать? Ей ничего неизвестно, все происходящее, кажется лишь обрывками чьего-то гениального замысла. Остается лишь понять, чьего именно. Кто смог все продумать и рассчитать, не упустить ни одной детали и обуздать саму судьбу?
  
   Несущая смерть ощущала сердцебиение и дыхание маленькой девочки, приживающейся к ней, неповторимый аромат магии ребенка. Вот о чем ей стоит поразмыслить, а не о прошлом и неизвестном игроке, умело дергающим за веревочки, заставляющие марионетки судорожно дергаться, выполняя свою волю. Магия есть у полукровок, она обусловлена происхождением и проявляется с рождения. К магии способны многие расы: эльфы, демоны, дриады, великаны, метаморфы, да и многие другие. Но людей это не касается, для них магия - приобретенная способность, для того, чтобы развить её, необходимо долго и упорно учиться. Но Тейле всего шесть лет, она не могла приобрести нужные знания и формы, да и не похоже на то, что она осознает, как пользоваться данной силой. И все же, у нее уже есть магия, имеющая свой уникальный аромат. Это странно. Очень странно! Знают ли Эрнесто и Ларио об этом даре маленькой принцессы, и откуда он взялся? Алисия опустила взгляд, пытаясь увидеть в девочке то, что было незаметно раньше. Откуда в ней эта магия? Она не могла передаться по наследству от отца, для людей это не свойственно. Может ли быть так, что Тейла полукровка? Нет никаких признаков, подтверждающих эту гипотезу, но именно она кажется самой очевидной. Кем была её мать? Наверняка, ответ кроется именно в этом, но глупо предполагать, что Беспощадный ответит ей искренне на этот вопрос. Придется поразмыслить над этим самой.
  
  Алисия ощущала себя измотанной, разбитой, выжатой до последней капли, воспоминания, словно какой-то паразит, высосали из нее все силы, оставляя лишь пустую оболочку. Чем больше Несущая Смерть думала о прошлом, анализировала события, происходившие с ней, тем больше осознавала, что много не помнила, воспринимала неправильно. Если бы не дознаватель с его щупальцами и вкусовыми пристрастиями, она бы никогда не вспомнила, не начала сомневаться и думать. Это все его вина - жить без всего этого было бы намного проще. Многие вороны так и живут, радуясь тому, что ни о чем не стоит волноваться, что все приказы и решения уже приняты. У нее больше так не получится. Магичка не могла отделаться от ощущения, что всем нужна её жизнь, а расставаться с ней Алисия не собиралась. У нее не было цели, не существовало иной причины для жизни, кроме служения Императору, она понятия не имела, что делать со всем случившимся и как распорядиться судьбой - девушка просто не хотела умирать.
  
   В комнате воцарилось молчание, которое никто не желал прерывать. Несущая смерть смотрела на безмятежно посапывающего ребенка, а Беспощадный - на саму Алисию. Полукровки точно знали, что ни один из них не сомкнет глаз, ведь оба знали, на что способен другой. Они временные союзники и в скором времени их пути разойдутся. Эрнесто не сомневался в том, куда приведет его судьба, а вот молодая полукровка даже не догадывалась и не задумывалась об этом. Одно она осознавала четко - лучше держаться подальше от Багряного леса и башен воронов. И что ей тогда остается, бежать из Империи? Сама мысль об этом заставляла сердце тревожно сжиматься в груди и холодеть. Скоро все переменится! Алисия не обладала даром предвидения, не умела анализировать и делать вы воды, но отчего-то ей казалось, что в скором времени все для нее переменится. Это ощущение глубоко засело внутри нее, не желало покидать, манило куда-то вдаль.
  
  ***
  
   В отличии от Несущей смерть и её давнего знакомого Ларио превосходно себя чувствовал в обществе дознавателя, да и сам ворон не имел ничего против общения. Почему бы не совместить приятное с полезным? Что может быть лучше, чем не только избавиться от паразита, но и забраться в голову человеческого мага-алхимика? Только надеяться на то, что он окажется приятным на вкус, ну или хотя бы не отвратительным, как большинство представителей человеческой расы. Ворон был голоден, а до Алисии не добраться, так что придется некоторое время сдерживаться, теша себя мыслями о том, что пир все-таки состоится.
  
   - Интересное ты создание, Вселяющий ужас. Я бы даже сказал, уникальное.
  
   - Как и ты, - не остался в долгу ворон, внимательно наблюдающий за действиями мага. Он не доверял этому мужчине, к тому же, полукровку интересовала непостижимая для него алхимия, упорно не дающаяся воронам, даже тем, в чьих жилах текла человеческая кровь.
  
   - Я всего лишь человек, а вот ты... Думаю, в тебе много всего намешано, больше, чем в других полукровках. Так что отсюда вытекает вопрос, как же такое могло произойти, если полукровкам запрещено иметь потомство, а в Башне Спокойствия даже особое средство создали, чтобы контролировать этот аспект вашего существования. Это было сделано одновременно с созданием ордена, а ты не настолько стар, чтобы появиться на свет в то время.
  
   - Ты слишком много знаешь для человека... Хотя, если учесть, с кем ты общаешься, это неудивительно. Вот только тебе не удастся ничего узнать о моем происхождении, - Вселяющий ужас с удовольствием наблюдал за тем, как от каждого его слова Ларио кривиться. В такие моменты он даже радовался неприятным свойствам собственного голоса. - Я не намерен это обсуждать, ни с тобой, ни с кем бы то ни было еще. Давай лучше займемся непосредственно моей маленькой проблемой, - мужчина в очередной раз продемонстрировал глаз на ладони. Паразит внимательно наблюдал за происходящим, но пока что никакой активности не проявлял, что весьма настораживало и мага-алхимика, и его подопытного. Оба мужчины понимали, что этот глаз обладает собственным разумом и душой, невероятной силой, а раз так, он опасен.
  
   - Ну... - медленно потянул Ларио, расставляя на столе склянки с зельями и необходимые в его работе инструменты. - Поскольку ты категорически отказываешься умирать, придется немного повозиться. Да и не согласится наш 'друг' окаменеть добровольно, так что придется побегать за ним, ну, а тебе нужно раздеться. Не скажу, что мне этого очень хочется, готов спорить, выглядишь ты отвратительно, но придется потерпеть. В конце концов, за все мучения я получу нечто ценное.
  
   - Да, мы все получим то, что желаем.
  
   Вселяющий ужас осознавал, что рискует, но артефакт эльфов не оставлял ему иного выбора. Ворон не мог отделаться от ощущения, что сливается с глазом все сильнее, еще немного и от артефакта будет не избавиться. Тогда-то он и проявит свою истинную мощь, попытается завладеть телом полукровки, сделать его своим и трансформировать. Дознавателю казалось, что он даже слышит где-то глубоко внутри себя голос ока, обещающий небывалое могущество. Поддаться этому безумию просто, но Вселяющий ужас не верил сладким обещаниям, не желал расплачиваться собственным сознанием.
  
   Ворон принялся неспешно раздеваться, бросая черные одеяния и бинты прямо на пол, не беспокоясь и не стесняясь. Он ужасен? Нет, скорее уж отвратителен и омерзителен, его это вполне устраивает. Что же касается людей... Они на всех, кто отличается от них, смотрят с высокомерием и страхом. Он уже привык к этом.
  
   - Надеюсь, ты быстро справишься, - Вселяющий ужас на миг замер, в очередной раз бросая взгляд на недавнее приобретение. И снова в голове раздался почти неслышимый голос, нашептывающий что-то приятное. - Он все сильнее, мы срастаемся, и я не уверен, что смогу сопротивляться долго. Кто знает, что произойдет, если я дам слабину...
  
  Госпожа посол
  
   Арквен брезгливо выглядывала в окошко кареты, придирчиво осматривая узкие улочки и невзрачные стены домов. И это люди называют городом, да еще столицей?! Их вкус не далеко ушел от предпочтений гномов, но последние, хотя бы, способны заимствовать у других народов и создавать прекрасные и утонченные вещи. О людях этого не скажешь - они грубые, глупые, самовлюбленные, к тому же наивно полагают, что сравнялись по значимости с другими расами, одним словом человечество - самая ошибка природы. Даже орки не так отвратительны, как люди, они хотя бы знают, где их место! Серые невзрачные стены домов, каменная мостовая, мощенная булыжниками, ни в какое сравнение не шли с эльфийскими утонченными поселениями, полными изящества. Кому такое может понравиться? Где воздушность и ажурные конструкции, полные света? Где связь с природой и точный расчет, выражающийся в идеальной форме? Ничего этого нет! Девушка не желала находиться здесь, но, все же, ей придется некоторое время оставаться среди людей, позволить им любоваться собой, говорить с ними, мило улыбаться и щебетать всякие глупости, старательно изображая из себя недалекую красотку, очарованную человеком. Арквен понимала, что она дочь главы Дома Осени и обязана сделать все ради блага своего народа, даже пойти на такое унижение, как это.
  
   Эльфийка резко отстранилась от окошка - ничего нового или интересного она там не увидит. Люди ничем не способны её поразить, так что стоит подготовиться к встрече с Императором, человеком, который управляет всеми людьми, с тем, кому служат мерзкие полукровки. Отец хочет, чтобы она очаровала этого мужчину, и она сделает это с легкостью. Мужчины глупы, они падки на женскую красоту и сладкие речи, на многообещающие взгляды, ими легко манипулировать - Арквен только начала постигать эту науку, но не сомневалась, что справится с этой задачей. Девушка достала небольшое зеркальце, чтобы убедиться в том, что идеально выглядит - она не может позволить себе ни одной ошибке, ведь эльфы всегда и во всем безупречны и совершенны. Она идеальна! Золотисто-рыжие волосы расчесаны, все волоски лежат идеально, ни один не выбился из сложной прически, украшенной лишь золотым венцом, лицо идеально-чистое, глаза подведены, скулы выделены - ей нужно совсем немного косметики для того, чтобы подчеркнуть все свои достоинства. Легкое шелковое платье цвета молодой листвы идеально подчеркивало шикарную фигуру, но при этом придавало девушке невинности и утонченности. Единственное, в чем сомневалась Арквен так это количество драгоценностей, которые ей стоит надеть, если их будет слишком мало, то Император может решить, что Дом Осени обеднел, ведь всем известно, что люди любят все блестящее и дорогое, их женщинам не ведом вкус и чувство меры. Но быть обвешанной с ног до головы золотом, девушке тоже не хотелось - это противоречило ее чувству прекрасного.
  
   - Надеюсь, я не ошиблась с выбором, - девушка поправила массивное золотое ожерелье с крупными рубинами. Помимо них, она надела пару перстней, и тонкие изящные браслеты-змейки. Естественно все ярко-красными камнями, олицетворяющими Багряный лес.
  
   Карета слегка дернулась и остановилась - это могло означать лишь одно, они прибили на место. Ей осталось лишь выйти и приветствовать людей нежной улыбкой, осветить их день сиянием своей красоты и мудрости. Интересно, кто её встретит, сам Император или его слуги? Эльфийка рассчитывала на первое, но осознавала, что от заносчивых людей можно ожидать что угодно. Они могут и оскорбить её недостаточным вниманием или проявлением неуважения. Люди ничего не смыслят в этикете и правилах хорошего тона - это всем эльфам известно.
  
   Дверца кареты открылась, и девушка при помощи своего телохранителя вышла на улицу. Хорошо еще, что в этом путешествии она единственная законная представительница эльфов, а отец выделил ей надежную охрану. Вот и все, её миссия окончательно началась и пути назад не будет, Арквен была полна решимости выполнить поручение отца и послужить своему народу.
  
   - Благодарю, - эльфийка слегка кивнула молодому воину, а после перевела взгляд на императорский дворец. Что ж, он выглядит более приемлемо, чем все остальные постройки столицы, которые ей довелось увидеть. И все же, сооружению из белого и серого мрамора не хватало изящества и утонченности, а линии были слишком прямые и острые. Дворец выглядел угрожающе, его скорее можно было сравнить с горами, нежели с лесами и цветами. И все же, в этом сооружении были привлекательные для придирчивого взгляда элементы.
  
   - Госпожа посол, - высокий пожилой мужчина, одетый по последней человеческой моде, уважительно поклонился девушке. - Я Ричард Атрус, первый советник Императора.
  
   - Я Арквен из Дома Осени, - естественно, эльфийка не собиралась называть свое полное имя, оно слишком сложно для понимания людей, они никогда не смогут повторить его с первого раза.
  
   - Позвольте проводить вас в ваши покои, миледи. Император хотел лично встретить вас, но у него появились неотложные дела, но он надеется на то, что вы составите ему компанию за обедом, там вы сможете обсудить дела, - мужчина протянул девушке руку.
  
   - Конечно, я буду рада, - эльфийка мило улыбнулась, надеясь, что ничто не выдает её внутреннего негодования. Мало того, что Император не встретил её лично, так еще этот старик думает, что смеет к ней прикасаться. Немыслимо! Это задание будет одним из самых сложных в её жизни, оно потребует от нее всей выдержки.
  
   - Идемте, ваши покои уже готовы, госпожа посол. Надеемся, они подойдут для столь взыскательной и утонченной натуры.
  
   - Не переживайте об этом. Я прибыла, чтобы обсудить с Императором важные дела, для меня это не прогулка, так что подойдут любые условия, - не моргнув глазом, соврала Арквен. Она надеялась лишь на то, что быстро справится и получит желаемое, ведь лишь после этого сможет вернуться домой. Как же раздражают эти люди, совершенно не понимающие, как себя вести!
  
  Люди всегда были ниже других рас, многие считали их ущербными, и от того все больше злились, когда видели, как разрастается человечество, как жалкие букашки отжимают для себя все больше территории, подавляя других. Даже Орден Имперских воронов был своеобразной насмешкой над другими народами, ведь люди ставили на службу себе способности тех, кто мнил себя выше всех остальных. Арквен не сомневалась в том, что Император не выказал ей должного уважения и не встретил лично для того, чтобы продемонстрировать свое величие и значимость. Эльфы поступают так же, когда хотят показать гостям, где их место. Когда это делают они - все естественно и правильно, но для других подобное было недопустимо. Посол негодовала, но высказать все в лицо Императору не могла - это испортит все, спутает карты её отцу, а этого допускать нельзя. Как это ни прискорбно, но Дом Осени нуждается в помощи отвратительных полукровок.
  
   - Я должна сохранять спокойствие и невозмутимость, - в очередной раз повторила девушка, нервно расхаживая по комнате. - Нельзя забывать, что я здесь ради блага нашего народа и в скором времени люди снова окажутся в той дыре, откуда выползли. Время эльфов вернется, как и наше безоговорочное величие! Тогда Императору будет уже не до высокомерия, он еще пожалеет о своих поступках!
  
   Рассуждать о подобных вещах вслух было глупо и опрометчиво, ведь даже у стен есть уши, а в Призрачной башне достаточно воронов, умеющих подслушивать и подглядывать. Император не упустит шанса узнать о после побольше, нащупать её слабое место, выяснить, зачем же она на самом деле явилась в столицу. Но наследница Дома Осени была не так проста, она говорила только на эльфийском, причем, используя магию. Ей слова никто понять не сможет, а воронам придется хорошенько поработать, чтобы выяснить в чем дело и то у них ничего не получится. Наверняка, они даже усомнятся в своем знании эльфийского языка. Конечно, луче бы она молчала вовсе, но удержаться Арквен не могла - чувства и мысли клокотали, душили, не давали покоя. Еще никогда ей не поручали ничего настолько важного и судьбоносного, это было равноценно тому, что её признали взрослой, приобщили к правлению. Это великая честь и ответственность, так что она не может подвести отца... свой народ, который никогда не узнает, на какое унижение ей пришлось пойти ради всеобщего блага.
  
   - Госпожа, кто-то приближается, - сообщил стражник, стоящий у дверей.
  
   - Надеюсь, это не очередной слуга, желающий выяснить, не нужно ли мне чего, - недовольно проворчала девушка, но на её лице уже красовалась нежная и робкая улыбка, а в глазах появилась таинственная дымка. Она не уронит лицо, предстанет перед гостем, как и полагается, с гордо поднятой головой и идеально прямой осанкой.
  
   Стражник ничего не ответил, он мог лишь предупреждать свою хозяйку о приближении кого-то и охранять. Эльф готов был отдать жизнь за прекрасную наследницу, убить любого, кто косо посмотрит на нее. Увы, этого было недостаточно. Спустя пару мгновений, дверь бесшумно, безо всякого предварительного стука открылась, и на пороге появился ни кто иной, как Император. Этот белокурый мужчина был способен впечатлить даже эльфийку - высокий, стройный, с утонченными благородными чертами лица, он выгодно отличался от большинства людей. Но, несмотря на внешнее изящество и некую нежность, в нем чувствовалась сила и уверенность, а его льдисто-голубые глаза были полны ума и благородства. Император предпочитал простую для человека его положения одежду, не был увешан золотом и драгоценностями, как многие другие богачи. Его стиль вполне можно было бы назвать суровым и аскетичным. За спиной мужчины стояло два мрачных ворона, чьи лица были скрыты черными масками, позволяющим видеть лишь кроваво-алые глаза, однако Император был вооружен и это явно не просто украшение, а легендарный хрустальный меч, прочнее которого в их мире нет ничего. Арквен слегка склонила голову в знак почтения, но не более, давая понять, что они равны.
  
   - Ваше императорское величество, рада, что вы выделили в своем плотном графике время для встречи со мной.
  
   - Разве могло быть иначе? - мужчина поцеловал руку девушки, как и подобает в их ситуации. - Вы посол уважаемого нами Дома Осени, к тому же очаровательная юная леди, прекрасная девушка, общение с которой сплошное удовольствие.
  
   - Благодарю за приятные слова, - эльфийка не сомневалась в том, что Император заметит её красоту. Среди людей подобное редкость, а раз так, она сумеет воспользоваться положением и очаровать Императора, если повезет и она приложит больше усилий, то мужчина и вовсе влюбится в нее. В этом случае выполнить задание будет намного проще. - Надеюсь, вы склонны обсуждать не только мои достоинства.
  
   - Это заняло бы целую вечность, и той могло бы не хватить, - тихо рассмеялся мужчина, пристально наблюдая за реакцией девушки, за тем, как меняется её взгляд, в то время как её лицо оставалось непроницаемой фарфоровой маской.
  
   - Вы мне льстите.
  
   - Так и есть, - не стал отпираться Император, замечая недовольство во взгляде эльфийки. Он умел общаться с такими, как она, выводить их на чистую воду и этот раз не станет исключением. Красота Арквен из Дома осени не станет стрелой, способной пронзить его сердце.
  
   - Что ж, тогда давайте перейдем к делу, - предложила девушка, продолжая очаровательно улыбаться. - Я прибыла к вам не просто так, не для собственного удовольствия.
  
   - Я это понимаю, но дела лучше обсуждать за ужином, наслаждаясь приятной музыкой. Надеюсь, вы со мной согласны в этом? - Мужчина подхватил эльфийку под локоть, давая понять, что отказаться от предложения нельзя.
  
   - Согласна, - кивнула девушка. Наконец-то, они смогут обсудить цель её визита, оставалось лишь надеяться, что цена не окажется слишком велика.
  
  ***
  
  Император неспешно потягивал превосходное рубиновое вино, при этом смотря на эльфийку поверх серебряного кубка. Арквен была прекрасна, как и все представительницы её народа: утонченные черты лица, золотисто-рыжие волосы, льдисто-голубые глаза, легкий румянец, горделивая осанка королевы - все это создавало неповторимый образ, который невозможно забыть. Обладать такой женщиной весьма приятно и захватывающе, но в то же время опасно. Мужчина достаточно давно был у власти для того, чтобы осознавать это, а опыт прошлых ошибок и достижений подсказывал, что с ним играют. Эльфы коварны, они преследуют лишь свои интересы, и если уж гордецы позабыли о своем высокомерии, значит им точно что-то нужно. Император все это понимал, так что не заблуждался, и томные взгляды девушки были не в силах его обмануть. Это игра, в которую играют двое, и мужчина намеревался получить от длинноухой красавицы, как можно больше. Пока что они неспешно ужинали, наслаждались шедеврами его личного повара, который всегда радовал своего господина.
  
   - Итак, моя дорогая госпожа посол, что же привело вас в мой город? - скучающим тоном поинтересовался Император.
  
  - Я пришла за помощью, - сразу же перешла к делу Арквен. Юлить, ходить вокруг да около нет никакого смысла. Ясно же, что она отправилась в такую даль не ради общения с величайшим из людей.
  
  - И какая же помощь могла понадобиться от людей древнейшим и мудрейшим всезнающим эльфам? - насмешливо протянул мужчина, не сводя пристального взгляда со своей гостьи. Она держалась великолепно, контролировала каждый взгляд, жест, интонацию, ничто не могло вывести наследницу Дома осени из себя.
  
   - Мы не такие уж всезнающие, - мило улыбнулась посол, а после печально вздохнула. - Даже нам бывает необходима помощь. Не думайте, что решение обратиться к людям, было принято легко! Оно далось моему отцу тяжело и может поставить под сомнение его право зваться главой Дома, но ради блага нашего народа, он готов пойти и не на такое, - в голубых глазах проскользнуло нечто вроде злости, словно эльфийка на миг потеряла контроль над собой. Это было не так, Арквен умело играла свою роль, пытаясь обмануть и очаровать Императора, показать, что она не так холодна, как принято думать о представителях её народа.
  
   - Так что же произошло? - мужчина пригубил немного вина.
  
   - На нас вероломно напали, - девушка опустила взгляд. - Теперь многие стражники и маги, в том числе и мой дядя, находятся без сознания. Наша магия не может помочь, мы не в состоянии исцелить их! Именно поэтому я прибыла, чтобы попросить... нет, умолять вас направить к нам воронов из Башни молчания. Они целители, так что смогут помочь.
  
   - Умолять? - мужчина удивленно приподнял бровь.
  
   - Да, умолять! - эльфика вскинула подбородок. Взгляды посла и Императора перекрестились, никто не отводил глаз. - Мы нуждаемся в помощи и готовы дорого заплатить за нее! Назовите цену!
  
   - Вот так, не торгуясь, и ничего не предлагая?
  
   - У нас нет времени на игры, наши воины и маги могут погибнуть в любой момент, так что скажите, что желаете за помощь.
  
   - Хм... - мужчина слегка прищурился. Эльфы явно что-то затевают, но у него не получалось уловить, что именно. Возможно, воронам-наблюдателям удалось узнать больше.
   - Но почему вы решили обратиться к людям, а точнее к полукровкам. Вы презираете их, и это еще мягко сказано, почему не обратиться к феям, дриадам, оборотням, среди них тоже есть маги, не говоря уже о темных народах?
  
   - Они не смогут нам помочь.
  
   - Откуда такая уверенность?
  
   - На нас напал... - девушка сделала паузу, словно не решаясь продолжить.
  
   - Кто? - спокойно спросил Император, когда молчание излишне затянулось.
  
   - Это были полукровки, - шепотом отозвалась Арквен, наблюдая за произведенным эффектом из-под пушистых ресниц. Император был поражен, это отобразилось в его взгляде, хотя лицо оставалось беспристрастным, как и у нее. - Мы не обвиняем вас лично и Орден Имперских воронов, не все полукровки служат вам, даже если вы так не считаете. Мы просто пришли просить о помощи, не больше, и не меньше.
  
   - Полукровка? Откуда такие выводы?
  
   - Их видели, они даже не скрывались.
  
   - Если хотите помощи, вам стоит рассказать все, - голос мужчины звенел от напряжения и раздражения. - Я должен знать все, в мельчайших подробностях, лишь тогда будет принято решение.
  
   - Во всех подробностях? Что ж, извольте, я расскажу то, что мне известно, - устало вздохнула девушка. Настало время приступать ко второй части её замысла, ведь ей нужна не только помощь, но и Алисия. Эта девушка должна вернуться в Багряный лес и исполнить свою роль до конца. - На нашей земле появилась полукровка в черном, которую мы приняли за ворона. Это и не удивительно... Она назвалась, Несущей смерть. Наши дозорные намеревались проводить её через лес, чтобы она не мозолила глаза и не нервировала никого, но полукровка напала и уничтожила всех, а после отравила лес, - на мгновение Арквен умолкла, чтобы перевести дух, и создать соответствующую атмосферу. - Отцу удалось обезвредить её и доставить во дворец для допроса. Мы даже начали подозревать, что это объявление войны.
  
   - И что же вас заставило усомниться в этом?
  
   - Некоторые факты, мне, к сожалению, неизвестные, - пожала плечами девушка. - Скажу лишь одно, за Несущей смерть пришел кто-то еще. Он принял форму черного тумана и заставил наших магов застыть. Они не успели среагировать, а наша магия не способна пробудить их. Лишь поэтому я здесь. Какие еще подробности вам нужны, Император?
  
   - Все. Когда это произошло, как выглядели полукровки, что говорили, что вам удалось узнать во время допроса, если сохранились их вещи, они нужны мне.
  
   - Вы много желаете...
  
   - Да, и это еще не плата за помощь, - кивнул мужчина.
  
   - Так вы поможете?
  
   - Вполне вероятно, я еще не решил, к тому же все еще жду подробностей.
  
  ***
  
  Император не дал никакого ответа послу. Перед тем, как сделать это правителю предстояло хорошенько поразмыслить над словами эльфики, а так же все тщательно проверить и перепроверить. Он не отдавал приказа нападать на Багряный лес, и если в этом деле замешан ворон, то есть лишь два возможных объяснения: Багряное крыло не удосужился уведомить о своих планах или они имеют дело с отступником, предавшим Императора и Орден. Ни тот, ни другой вариант не нравился Императору, но ничего иного на ум не приходило. Сейчас совсем не время портить отношения с эльфами, так что необходимо срочно разобраться в причинах инцидента. К тому же, завтра у него встреча с прекрасной Арквен, придется дать ей хоть какой-то ответ. Для человека его положения и статуса недопустимо тянуть и увиливать от ответа. Что же, все-таки происходит?
  
   Мужчина переступил порог своего кабинета, самого безопасного места в Империи. Сотни воронов работали над тем, чтобы здесь невозможно было подслушивать, подглядывать, никто посторонний не имел доступа в эту обитель Императора. Даже если дворец падет, кабинет останется нетронутым, ведь его стены укреплены хрусталем, прочнее которого нет ничего.
  
   - Балдассар, выходи. Я знаю, что ты давно уже здесь.
  
   - А разве могло быть иначе? - глава Ордена вышел из темного угла и поклонился своему господину. Нынешний император был умен и амбициозен, в отличии от своего отца, понимал, что Империю нужно жестко контролировать, а врагов у людей больше, чем кажется.
  
   - Нет. Ты всегда рядом, когда нужен мне, - мужчина уселся на свое любимое кресло с высокой спинкой и запрокинул ноги на маленькую мягкую табуретку. Здесь ему было комфортно и удобно - идеальное место для размышлений и принятия важных решений. - Ты все слышал?
  
   - Каждое слово.
  
   - Что скажешь? Это может быть правдой? Кто вообще такая эта Несущая смерть?
  
   - Все может быть правдой, - Багряное крыло продолжал стоять на месте, так ему было привычней, к тому же это своеобразный способ выказать свое почтение и уважение Императору. - Эльфийка не соврала, но многое утаила, в этом нет сомнений. Её окружает мощная магия. Это не удивительно, ведь она дочь главы Дома осени, и Мелэдир не допустит, чтобы мы через нее узнали то, что не следует. Что касается Несущей смерть, то здесь все сложно. Она молода, ей всего пятьдесят, дитя эльфа и орчихи, рожденное в мирное время. Я отправил её в Теневую башню, чтобы проверить, насколько она годна к этой работе. У нее есть скрытые способности, которые девчонка не замечала. Черная Тень должен был присмотреть за ней, разглядеть талант и поручить правильно дело.
  
   - Она в башне?
  
   - Нет, она исчезла, а вместе с ней и Вселяющий ужас. Думаю, это он вытащил её из клетки... - Балдассар не удержался от раздраженного вздоха. - Подобные трюки ему свойственны. Да и с Алисией он поладил, что было неожиданностью для всех.
  
   - Отступники? - Император предпочитал в такие моменты задавать односложные вопросы, направляя собеседника по нужному пути.
  
   - Не думаю. Здесь что-то другое. Алисия молода и безгранично предана Вам, вы для нее бог, как и для всего молодняка, а Вселяющий ужас достаточно умен, чтобы понимать, что в Башне он находится в наилучшем положении. К тому же он многим обязан лично мне. Нет. Дело не в этом. Мы допустили ошибку, сделав неопытного вороненка пешкой в столь важной игре.
  
   - А вот с этого момента подробней.
  
   - Нам удалось выяснить, что Эрнесто Беспощадный, личный палач вашего отца, инсценировал свою гибель. Он жив, и ведет свою игру, есть вероятность того, что ваша сестра жива. Несущая смерть случайно вышла на него, что скрывать, мы лишь благодаря ей и инициативе Вселяющего ужас смогли узнать о готовящемся заговоре. Отступник решил использовать Алисию, прикрывшись вашим именем. Мы считали, что сможем переиграть его, но не вышло. Думаю, сейчас эта парочка не служит никому и пока что не представляют угрозы. Нам стоит волноваться о Беспощадном и маленькой принцессе, ею могут воспользоваться для свержения вашей власти.
  
   - Значит, они могли напасть на эльфов? - это проблема, причем, большая. Он не может открыто признать данный факт, да и заявлять об отступниках тоже, это плохо скажется на репутации, как его самого, так и ордена в целом. Балдассару давно стоило сообщить о случившемся! Сегодняшний день полон неприятных сюрпризов, но их он обсудит с главой Ордена позже. Сейчас нужно понять, что делать с эльфами. Только войны сейчас не хватало. Дом Осени не так уж и силен, но другие могут 'вступиться' за него, а точнее прикрыться благородной целью.
  
   - Да, я не исключаю этого, а потому рекомендую направить воронов Башни молчания в Багряный лес, а заодно парочку из Призрачной башни.
  
   - Я подумаю об этом, а ты подбери пока подходящие кандидатуры, - Император выжидающе уставился на полукровку. Интуиция подсказывала мужчине, что это еще не все, Багряному крылу есть, что рассказать.
  
   - Будет исполнено, - похоже, от ответа не уйти. Придется посвятить очередного Императора в тайны Ордена. Ели он хочет сохранить место, жизнь и влияние, придется пойти на этот шаг. Это будет неприятный разговор, но избежать его не получится. Что ж, все к этому и шло.
  
  - Итак, Балдассар. Ты больше ничего не хочешь мне рассказать? Возможно, что-то не столь важное, как тот факт, что моя сестра выжила, но все же, имеющее значение?
  
   - Я даже не думал ничего утаивать от вас, Император, - заверил ворон. И это было чистой правдой, глава Ордена предпочитал не беспокоить своего хозяина, самостоятельно принимал решения и оберегал действующую власть. Как-никак прямого наследника у Императора пока что нет и это проблематично для страны и ордена. - Просто намеревался все рассказать, когда мы решим нашу проблему.
  
   - Сейчас речь не об этом.
  
   - Да... Я знаю, - Багряное крыло отвел взгляд. Но не оттого, что был неспособен смотреть в глаза своему господину, просто ему было необходимо собраться с мыслями, понять, как преподнести информация в верном ключе, с чего начать. - Однажды я рассказал вам о вороне по имени Вселяющий ужас. Это случилось, когда Ясноокая в очередной раз обратилась к Императору с требованием прикончить этого ворона.
  
   - Да, я помню. Это было прямо в день моей коронации, - кивнул мужчина, всем своим видом демонстрируя вселенскую скуку. Он терпеть не мог, когда ему рассказывали одни и те же истории. С памятью у него пока что все в порядке. - До этого она обращалась к моему отцу, а до него к деду. Уверен, эта вереница намного длиннее. Если я все правильно помню, он плод эксперимента. Своеобразной селекции, в ходе которой в одной из башен создали уникального полукровку. Сам факт его рождения противоестественен, но его способности весьма интересны и полезны. Мерзкое создание, существующие лишь благодаря воле Императора.
  
   - Да, он числится в Теневой башне, но мы используем его и для иного рода работы. Он плод эксперимента, на который мой предшественник не давал согласия, но результаты этой ошибки мы смогли поставить на службу Империи.
  
   - Так значит, Несущая смерть - тоже дитя эксперимента?
  
   - Не совсем. С Алисией все намного сложнее. Она рождена от орчихи и эльфа из Дома Осени. Последнее мы узнали недавно, благодаря нашему дознавателю, способному исследовать глубины памяти. Признаюсь, это произошло случайно, но мы смогли получить весьма примечательную информацию. Наш вороненок не просто дочь рядового эльфа-извращенца, любителя орчих. Нет. Её отцом стал ни кто иной, как Мелэдир, глава Дома Осени. Это было сделано продумано и осознано, более того, прежде чем подкинуть ребенка в замок на Скорбной скале, он успел произвести над девочкой некий ритуал. О его предназначении нам ничего неизвестно, пока что не удалось найти описание ничего похожего. Она все всяких сомнений дитя эксперимента, но не нашего, а эльфов.
  
   - И когда же ты намеревался сообщить мне столь ценную информацию? - о существовании такого козыря и мечтать не приходилось. Теперь эльфы Багряного леса у него в руках. В глазах Императора вспыхнуло пламя азарта, теперь он будет говорить с послом иначе.
  
   - Сегодня, как раз после первой встречи, - и это было истинной правдой. - Вот только теперь придется рассказать намного больше, чем планировалось изначально. - Но дело не только в её происхождении. Мы тоже приложили руку к её судьбе. Что скрывать, мы никогда не теряли надежду научиться усиливать способности воронов. В разных башнях до сих пор идут эксперименты.
  
   - Это мне известно, я лично позволил их продолжить, - Император перебил Балдассара. Время дорого, так что не стоит тратить его на объяснение того, что уже известно. - Что именно сделали с Несущей смерть?
  
   - Когда ей было всего десять лет, Тильда заметила у девочки странности в поведении. Они были подходящими для 'Кровавого плача', так что мы отдали девочку палачам. У них она пробыла пять лет, но наша затея провалилась. Так мы считали... Не было никаких признаков того, что ритуал удался, а магия прижилась в ее теле. Поэтому Несущую смерть вернули обратно в замок. Мы продолжили наблюдение, но ничего подозрительного не обнаружили. Память о тех пяти годах была запечатана.
  
   - Дай угадаю, в эксперименте принимал участие Беспощадный, а Вселяющий ужас может вернуть её воспоминания.
  
   - Вы правы. Думаю, у нас ничего не получилось из-за того, что Мелэдир с ней сделал. Ритуал оказался сильным, он явно имеет отложенное действие, и если это так, то и кровавый плач может активироваться.
  
   - И вы все это не заметили, - недовольно бросил Император. Сегодняшний вечер оказался щедрым на разнообразную информацию, и не всю её можно назвать приятной, по большей части она приносила дополнительные проблемы.
  
   - Мы не можем залезть в воспоминания каждого младенца, которого приносят к воротам замка.
  
   - И все же, этим стоит озаботиться.
  
   - На это способен лишь Вселяющий ужас и если отдавать ему детей, у нас не будет нового поколения воронов. Одно дело питаться душами и памятью взрослых, и совсем другое детей, они не выдержат этого.
  
   - Тогда найдите иной способ. Я не хочу, чтобы нам подбрасывали такие сюрпризы! - голос мужчины звенел от напряжения. - Вороны должны служить мне! Ни у кого не должно быть даже шанса использовать их в своих интересах! Надеюсь, я понятно объясняю, Балдассар?
  
   - Более чем...
  
   - Отлично, а теперь давай подумаем, что делать с нашими особыми воронами и где они могут быть. Да и Беспощадного нужно срочно найти! Его подельников это тоже касается! Мне родственники не нужны, без них живется намного спокойней.
  
   - Я вас понял, - заверил глава ордена. Да уж, работы у него прибавилось, и не факт, что он справится с ней.
Оценка: 9.19*11  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  В.Василенко "Смертный" (Боевое фэнтези) | | Н.Жарова "Выжить в Антарктиде" (Научная фантастика) | | В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2" (Боевая фантастика) | | Ю.Риа "Проданная чернокнижнику" (Любовное фэнтези) | | М.Анастасия "Невольный брак" (Любовное фэнтези) | | Е.Боровикова "Разрешение на отцовство" (Антиутопия) | | LitaWolf "Королевский отбор" (Любовное фэнтези) | | Д.Владимиров "Парабеллум (вальтер-3)" (Постапокалипсис) | | Э.Тарс "Мрачность +1" (ЛитРПГ) | | Л.Лавр "Е - Гор" (Научная фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"