Соколова Надежда: другие произведения.

Хозяйка туманов

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс Наследница на ПродаМан
Получи деньги за своё произведение здесь
Peклaмa
Оценка: 8.74*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Никто не спрашивал моего желания, когда перемещал меня в другой мир. Теперь я не студентка, а та, кто владеет древней и опасной магией. Я живу в странном замке, навязанный мне жених меня ненавидит. Все, что мне остается, - распутать клубок тайн и загадок, окружающих меня, и попытаться понять, чего же хочет мое сердце? Прода от 19.11.

  Глава 1
   Туман... Густой, молочного цвета туман... Шаг ступить боязно, вдохнуть страшно. Туман везде. Он обволакивает одиноко стоящую на краю утеса фигуру. Со стороны так и кажется - еще шаг, и полетит она вниз, в пропасть, в тот самый туман, поднимающийся оттуда рваными клоками. Туман - владелец этой местности. Он один здесь хозяин. Ему подчиняется все вокруг, и живое, и мертвое. Туман - сила и слабость этого края. Хотя разве могут быть слабости у тумана?
   Фигура на краю утеса поднимает вверх руки, и туман как будто становится гуще и темнее. Оптическая иллюзия? Обман зрения? Как может быть гуще сама вата тумана?
   Я проснулась резко, как будто последними усилиями вырвалась из толщи воды. Опять этот дурацкий сон. Он приходит ко мне вот уже которую ночь подряд, мешает нормально выспаться и выпивает все силы. После него я весь день хожу полумертвая. Правда, в этот раз, что удивительно, сил было предостаточно.
  Я привычно потянулась, и руки вдруг уткнулись в преграду. Это что еще такое? Скосив глаза влево, я нахмурилась: дерево, коричневого цвета. Спинка кровати? Откуда? Я не настолько разбогатела, чтобы позволить себе кровать, и спала на раскладушке в центре спальни. Я перевела глаза вниз и нахмурилась сильнее: белые простыни и пододеяльник вместо цветастого комплекта, подаренного родителями. В голову закрались нехорошие подозрения: меня выкрали, держат в заложниках. И поэтому даже не приковали, осадила я свое воображение. Нет, тут явно что-то не то... Пошевелив руками и ногами, убедилась, что они на месте, поднялась, встала, огляделась.
  Я находилась в широкой светлой комнате, обставленной довольно необычно, на мой взгляд. Массивная деревянная мебель, ковры на полах, полки на стенах, у окна - зеркало в человеческий рост. В том, что я не дома, сомневаться не приходилось, - моя однушка, купленная родителями на скопленные за несколько лет средства, спокойно поместилась бы в этой комнате. Я растерянно моргнула. Непонятная ситуация настораживала. Где я? Чего ждать от тех, кто меня сюда... Взгляд наткнулся на зеркало, и я замерла. Что за... На меня смотрела немного полноватая высокая рыжая девушка с яркими зелеными глазами.
  Меня забила нервная дрожь, руки покрылись пупырышками, как на холоде. Чушь. Полная чушь. Это какой-то глупый розыгрыш! Или сон! Вот еще немного, секунда, две, и я проснусь в своей комнате! Ну же! Я решительно ущипнула себя за руку и зашипела от боли.
  На глаза навернулись слезы то ли от обиды, то ли от злости. Да что за... Взгляд упал на одежду: плотная ночная рубашка с короткими рукавами. Ноги босые, но рядом с кроватью стоит обувь - что-то типа мокасин на меху. На стул возле постели небрежно брошен плащ с капюшоном, подкладой и завязками. Я сглотнула, прикусила губу. Не розыгрыш, нет. Что угодно, но не розыгрыш.
  Несколько секунд поколебавшись и отгоняя от себя многочисленные дурные мысли, я засунула ноги в тапки, накинула сверху на ночнушку плащ и подошла к двери. Тяжелая на вид, она легко отворилась, позволяя увидеть полутемный коридор. Никогда не любила темноту. А еще тишину. Здесь же давила на психику поистине кладбищенская тишина.
  'Вот еще мыслей о кладбище сейчас не хватало', - проворчала я про себя и нерешительно переступила порог комнаты. На меня сразу же обрушился холод - как будто в прорубь голая нырнула. Поежившись, я закуталась в плащ потеплее, порадовалась, что он с теплой подкладой, и задумалась над освещением. Дверь в комнату за моей спиной закрылась, я осталась практически полностью в темноте. 'В одной темной, темной комнате', - словно издеваясь, подсказал мне мозг. И в ответ на эти мысли из моих ладоней появились белые лучи света. 'Мутант, - тоскливо решила я, - я попала в тело мутанта'. Возможность управления магией я не допускала. Какая магия? Какое колдовство? Никогда не любила книги про колдунов и попаданцев.
  Лучи между тем не планировали исчезать, упрямо освещая относительно широкий каменный коридор с множеством дверей по обе стороны от меня.
  Я сделала несколько шагов, нерешительно попыталась открыть одну из дверей. Заперто. И здесь. И там. Что ж, не удивительно... Если попадать, так сказу в непонятное место...
  Решив забыть о чувстве самосохранения, я направилась прямо по коридору: надо же наконец понять, куда я попала, кто живет в замке, да и, собственно, кто я сама такая? Рыжая зеленоглазая девушка в зеркале мало напоминала настоящую меня, брюнетку с карими глазами.
  Коридор закончился небольшой площадкой перед железной винтовой лестницей с витыми периллами.
  Я аккуратно начала спускаться, дошла до первого пролета, остановилась на площадке, осмотрелась: еще один коридор, тоже с дверями, на этот раз открытыми. Из комнат лил свет. Холодно было по-прежнему. Немного поколебавшись, я заглянула в первое же помещение: спальня, судя по всему, мужская. Из мебели - кровать, шкаф, стол и стул. На столе - нож, похожий на охотничий.
  - Что вам надо, лэсса ? - прозвучал за спиной незнакомый голос.
  Я подскочила на месте, обернулась, уставилась во все глаза на высокого мускулистого шатена, обряженного в обтягивающие кожаные штаны и полностью застегнутую рубашку из грубой ткани. Смотрел незнакомец с прищуром, презрительно и зло.
  - Пришли удостовериться, что ваша игрушка от вас не сбежит? - раздраженно выплюнул он.
  Я недоуменно моргнула. Похоже, хозяйка моего тела с этим типом была как минимум на ножах.
  - Освободите мою комнату, лэсса. Я появлюсь за ужином, как и договаривались.
  Дверь перед моим носом захлопнулась. Заглядывать в остальные комнаты никакого желания не возникло. Я повернулась и все так же с лучами, бившими из ладоней, направилась дальше, вниз по лестнице. Неласковый прием меня обескуражил. Что эти двое могли не поделить? Игрушка? Девушка в зеркале не выглядела жестокой, стервозной или расчетливой. Или же внешность обманчива, и за миленьким личиком скрывается хищная стерва? И это 'лэсса'... Что это такое? Обращение? Оскорбление? Да, мне срочно нужен был абориген, готовый к допросу.
  Еще один пролет, и я очутилась у обитой железными пластинами деревянной двери. Она, как и вся обстановка здесь, выглядела массивной и тяжелой, но открылась на удивление легко, стоило только мне потянуть за вдетое в одну из пластин кольцо.
  За дверью оказалась широкая, хорошо освещенная, а самое главное - теплая зала. Едва выйдя за порог, я сняла плащ и перекинула его через руку. Освещавшие путь лучи исчезли сами, как будто втянулись в кожу. Оглядевшись, я заметила несколько 'французских' окон, они-то и заливали залу светом.
  - Госпожа, - буквально из воздуха соткался и низко склонился передо мной седовласый мужчина. - Какие будут приказания?
  Госпожа, значит... Получается, он - слуга. Судя по всему, дворецкий. Или мажордом. Хотя с моими скудными знаниями я могу и ошибаться.
  Боясь попасть впросак, я все же приказала:
  - Проводи меня в обеденную залу и накрой стол.
  Мужчина еще раз поклонился и величественно направился вон из комнаты. Я сделала себе зарубку понять, каким образом он очутился здесь настолько бесшумно, и последовала за ним.
  Так называемая 'обеденная зала' меня испугала. Посмотрев на огромный по моим меркам стол, я мысленно прикинула, в какую сумму должен обходиться какой-нибудь торжественный ужин здесь, и почувствовала дрожь в руках. Это в чье тело я попала? И почему, кроме непонятного агрессивного мужчины, вокруг ни души? Имею в виду, из 'моего' круга? Или в здесь считается само собой разумеющимся садиться за стол в одиночестве?
  Седовласый слуга почтительно отодвинул мне кресло, стоявшее во главе стола.
  Несколько миловидных девушек, одетых в серые платья, споро накрывали между тем на стол. Я наблюдала за ними с медленно отваливающимся подбородком. Нет, конечно, по доставшемуся мне телу я видела, что его хозяйка поесть любила. Но... Чтобы столько мне одной... На один раз... Одного жареного мяса я насчитала три вида: что-то вроде курицы, поросенок и птица, напоминавшая лебедя, только с короткой шеей. Кроме того, неподалеку от меня поставили фарфоровую супницу, источавшую умопомрачительный аромат. На колбасы, сыры, фрукты и овощи, причем мало похожие на земные, я уже даже не смотрела, напуганная предложенным изобилием.
  Да уж, дома я и сотой части себе позволить не могла... Дом... При мысли о нем и о оставленных на Земле родителях в глазах сразу защипало. Я проморгалась: нельзя показывать слабость здесь и сейчас.
  Неспешно поедая густой мясной суп, я размышляла о дальнейших действиях. Однозначно, надо было посетить библиотеку, при этом молиться всем известным богам, чтобы у меня сохранилась возможность хотя бы понимать прочитанное. Затем хорошо было бы разобраться с перепадами температур в этом доме, да и вообще, хорошо бы узнать, где именно я оказалась: в замке, во дворце или где-то еще...
  Только после окончания то ли обеда, то ли позднего завтрака, выйдя вновь в холл, я осознала, что ходила по теперь уже своим владениям в ночной рубашке. Да, в плотной, закрытой, но в ночной рубашке! И завтракала тоже в ней. Щеки и уши залила краска. Я порадовалась, что рядом не оказалось слуг, способных заметить мой конфуз. Да уж, Рита, умница, хорошая девочка. Это додуматься надо: выйти из спальни и даже не подумать переодеться.
  Вздохнув, я закуталась в плащ, висевший на руке. Плевать на жару. Зато приличия хоть как-то соблюдены будут.
  Свой новый дом я обследовала с особым тщанием. Надо было сразу определиться и с местоположением, и с наследством, и с сюрпризами, которые, я не сомневалась, меня здесь поджидали.
  Изредка вытирая ладонью пот, я узнала, что являюсь обладательницей трехэтажного строения с башней. Именно из нее я и вышла условным утром. Там же, как я поняла, находились хозяйские покои. В основном здании находились: кухня, комнаты для слуг, обеденный зал, гостиные, зала для танцев - на первом этаже, покои для гостей, библиотека, комната для тренировок - на втором этаже. Третий, под самой крышей, был недоступен: вход в него перегораживала железная дверь - сплошное полотно, ни ручки, ни скважины для ключа. Пытаться попасть внутрь я не рискнула и засела в библиотеке.
  К моему огромному облегчению, буквы послушно складывались в слова. Единственной проблемой оказалось отсутствие названий на книгах. От пола до потолка на полках стояли книги, но я понятия не имела, какая информация в них хранится. Я брала в руки книгу за книгой, просматривала их и старалась побыстрей вникнуть в написанное, чтобы увидеть всю картину в целом.
  'Мир Рольтус был сотворен богом всего сущего Нортисом, - вещал один из тяжеленных безымянных талмудов с золотым тиснением на обложке. - Заселен был людьми, арторинами и драконами. Арторины, сильные и умелые воины, создания бога раздора Ларитора, сумели завоевать большую часть суши, но хитрые люди, договорившись с мудрыми драконами, победили их в решающей битве и заставили служить себе'.
  Я листала страницу за страницей и с каждой минутой понимала, что бывшая владелица этого тела меня крупно подставила. Встреченный мной в башне мужчина, похоже, был арторином. И, если отталкиваться от написанного в книге, он был обязан взять в жены очередную Хозяйку туманов, а их брак должен был стать гарантией дружественных отношений между двумя расами. Никому из них такое положение дел не нравилось. И моя предшественница сбежала. А я появилась на ее месте. Со вздохом я вернулась к написанному.
  'Хозяйка туманов - представительница одного из древних человеческих родов, сумевших победить арторинов. Её магии подвластно любое колдовство, ее желания исполняются мгновенно. Она - страж между мирами', - бесстрастно сообщила книга.
  Я прикрыла глаза и ощутила себя катящимся по склону горы булыжником. Скорость огромная, высота - тоже. Столкнется с землей - как минимум искры посыплются. А может, и часть отколется. Так и от меня готова была отколоться часть. Большая часть моего мозга. Ну здравствуй, магия. Ты все же существуешь.
  Я терпеть не могла сказки и фэнтези. Эти два жанра своей нелогичностью, невозможностью, отсутствием малейшей логики заставляли меня нервно сжимать кулаки каждый раз, когда говорили об оборотнях, попаданках, говорящих животных, добрых и злых магах и прочей чуши. Ну как, скажите на милость, может животное за несколько секунд обернуться человеком и потом как ни в чем не бывало, в одежде, общаться с героиней?! Да его же должно выворачивать от боли, там мозги как каша должны быть! А драконы! Говорящие драконы! Не могут животные разговаривать! У них гортань под человеческие звуки не приспособлена! А разделение пресловутой магии на светлую и темную? Вот как объяснить, почему один - темный маг, а другой - светлый? Они же должны быть подключены к одному источнику питания! 'Ритка, ты мозги хотя бы иногда выключай, а то закипят!' - посмеивалась надо мной Лидка, моя лучшая подруга, обожавшая Гарри Поттера , Таню Гроттер , Порри Гаттера и прочую чушь.
  В дверь библиотеки осторожно постучали. Я оторвалась от мрачных дум о будущем, пару секунд поколебалась, но все же крикнула:
  - Войдите!
  В библиотеке появился паренек в серой униформе - брюках, рубашке и жилете. Слуга, видимо.
  - Госпожа, - поклонился он, - лэсс Валисий нижайше просит об аудиентции.
  Лэсс? То есть это обращение? Что ж, буду знать. Осталось понять, кто такой этот Валисий. В голову лез только образ встреченного утром красавчика, предназначенного мне в женихи. Общаться с красивым мужчиной в библиотеке, будучи одетой в ночнушку и плащ? Да, это в моем стиле...
  - Пригласи его сюда, - приказала я парню, стараясь говорить как можно более спокойно, хотя руки уже начинали ощутимо подрагивать от волнения.
  Слуга поклонился и вышел. Дверь тихо закрылась. Ну что ж, Ритка. Ты ведь мечтала выйти за красавчика, да? Вот он, твой шанс. Самый настоящий жених, и весь в твоем распоряжении.
  Глава 2
   Все тот же шатен, выгнавший меня из своей комнаты, все в том же наряде зашел в библиотеку, недовольно хмурясь.
   - Вы позволите, лэсса? - поинтересовался он раздраженно, указывая взглядом на стол.
   Я кивнула, отмечая про себя и тяжелые, практически квадратные черты лица, и яркие синие глаза, и аккуратно уложенную прическу. Последнее, на мой взгляд, совершенно не вязалось с образом сильного воина, который нарисовался в моем воображении после чтения.
   Мужчина между тем сел и почему-то уставился на меня. Я молчала. Он - тоже. Отличная аудиенция получается. Может, еще немного помолчим, и он встанет и уйдет? А то я ведь понятия не имею...
   - Нам с вами, лэсса, придется жить вместе, - криво улыбнувшись, сообщил мне 'новость' собеседник. - Вы прекрасно знаете мое к вам отношение, но ради сестры я готов, - он запнулся, я мысленно добавила: 'Терпеть вас', - делить с вами один кров. Поэтому прошу дать ей доступ в замок.
   Сказал и замолчал, многозначительно посмотрел на меня. И что дальше? Как реагировать? Что за сестра? Почему та Хозяйка ее не пускала сюда? У меня появилось жуткое желание найти сбежавшую предшественницу и голыми руками ее придушить. Вот как отвечать? Все, что я могла, это сказать:
   - Нам с вами предстоит ужин, там и поговорим, а пока извините...
   На лице у мужчины заиграли желваки. Да, похоже, ответ был неверным.
   Больше ничего не сказав, собеседник резко поднялся и, чеканя шаг, покинул библиотеку. Я грустно посмотрела ему вслед. Поздравляю, Риточка, поздравляю, солнышко, теперь твоя будущая семейная жизнь точно легкой не будет.
   Поднявшись, я направилась прочь из библиотеки. Надо было хотя бы осмотреться в своей спальне. Да и переодеться во что-нибудь более нарядное перед ужином не мешало бы.
   До башни я дошла без проблем: меня как будто вело что-то. Ни разу не сбившись с пути, я зашла из жаркого замка внутрь башни и сразу окунулась в леденящий холод. Вот еще проблема с этими перепадами температур. Кто бы подсказал, из-за чего они и как с ними разобраться?
   Не останавливаясь на втором этаже, я сразу поднялась на третий, к себе, зашла в спальню, с удовольствием избавилась от плаща, огляделась. И что тут у нас есть? Первым делом я подошла к столу, стоявшему неподалеку от окна, рядом с зеркалом. Ящички, много ящичков. И все закрытые. А нет, один открыт. Я потянула за ручку в виде головы какой-то хищной птицы и вздрогнула: на меня смотрела я, настоящая я, та, что осталась в прошлой жизни, на Земле. Мелкая, худая, я стояла на фоне родной высотки и заливисто хохотала над чем-то. Руки затряслись, глаза закрыла пелена слез. Я на ощупь достала фотографию, прижала ее к себе, упала на покрытый коврами пол и разрыдалась.
   Рыдала я долго: оплакивала и свою сломанную, как я считала, жизнь, и оставленных в другом мире родных людей, и свои планы, которым так и не суждено было сбыться. Никто не спросил меня, нужно ли мне это непонятное перемещение, и от этого становилось еще обидней. Хочешь-не хочешь, а вперед, в другой мир, к ненавидящему тебя жениху, к туманам, приснившимся в кошмаре, к замку с его перепадами температур. И какая разница, что ты ничего не знаешь. Сиди, учись, думай. Обжигайся.
   Когда слезы наконец-то высохли, я вернула фото на место, предварительно внимательно осмотрев ящик. Ничего. Только фото. Да, моя предшественница, судя по всему, хорошо подготовилась перед побегом. Понять бы еще, почему я. И как она это провернула?
   Встав с пола, я еще раз осмотрелась, закусив губу. По идее, к ужину стоило переодеться. Понять бы еще, во что... Словно отвечая моим мыслям, в стене на моих глазах появилась небольшая дверца. Похоже, замок угадывал желания хозяйки. Потянув за ручку в форме непонятного шаровидного зверя, я зашла в забитую разнообразной одеждой комнату. Значит, гардероб... Да, выбор, конечно, большой. И судя по развешанным у стен вещам, в этом мире женщины могут позволить себе брюки. Что не может не радовать. Вряд лия, не вылезавшая из джинсов, выдержала бы пытку платьями.
   Зеленый брючный костюм из плотной ткани сделал меня похожей на толстого эльфа переростка. Обув закрытые туфли в тон одежде, я тоскливо воздохнула. И когда он, этот ужин? Спускаться не хотелось. Встречаться с женихом - тоже.
   В воздухе раздался звук гонга. Так, похоже, или кто-то в гости зашел, или подобными образом здесь к столу зовут. Как бы то ни было, нужно идти изображать из себя радушную хозяйку. Причесавшись костяным гребнем и оставив волосы распущенными, я неохотно вышла в холодный коридор.
   Безымянный жених встречал меня за столом. Не потрудившись подняться при моем появлении, он угрюмо уставился в пока еще пустую тарелку. Сама вежливость. Если он все время себя так ведет, становится понятным, почему сбежала моя предшественница.
   Мальчик слуга отодвинул мне кресло во главе стола, налил в тарелку еще дымившийся суп, вышколено поклонился и отошел к стене, всегда готовый прийти на помощь своей госпоже.
   Первые несколько ложек мы с женихом проглотили молча. Затем он поднял на меня глаза.
   - Император даст нам аудиенцию через неделю. Надеюсь, к тому времени вы обдумаете мою просьбу, лэсса, и мы вернемся сюда втроем.
   Опять это намек на сестру. Что ж там за сильная связь между этими двумя, если он одержим идеей привезти сюда свою родственницу? Ходить по тонкому люду и бояться в любой момент провалиться под воду надоело.
   - Вы уверены, что она вам именно сестра, лэсс? - провокационно спросила я.
   Жених резко побледнел. Никогда не понимала выражения: 'краска отхлынула от его лица', но тут был именно тот случай. За какую-то долю секунды лицо стало как у фарфоровой куклы, которую забыли накрасить перед продажей. Только глаза выделялись синим пятном под сдвинувшимися бровями.
   - Не стоит меня оскорблять, лэсса, - как змея, прошипел он, - вы еще не стали моей женой.
   Это что, он так тонко намекает, что в любой момент откажется жениться на мне? В душе заворочался червячок надежды. "А может, и правда начать изводить его, чтобы он сам исчез с моего горизонта? "Изводить, - грустно усмехнулась я, - где я и где "изводить". Тихая домашняя девочка. Кто там изводить будет". Да, я никогда не умела давать отпор хамам и обидчикам, бежала за помощью к родителям и учителям и не могла считаться по-настоящему самостоятельной. Но... Неужели и здесь, в совершенно чужом для меня мире, я позволю вертеть собой, начну беспрекословно выполнять все то, что от меня ожидают неизвестный император, этот злобный жених, общество в целом и исчезнувшая Хозяйка?
  - Я буду рада, если наш брак не состоится, лэсс, - отрезала я и была вознаграждена изумлением на его лице.
  Впрочем, мой собеседник довольно быстро оправился и ехидно поинтересовался:
  - Почему же в таком случае вы выбрали из всех женихов именно меня и так настаивали на нашей свадьбе?
  "Потому что это была не я", - пробормотала я про себя. Вслух же произнесла:
  - Вы показались мне наименьшим злом. Теперь я уже в этом не уверена.
  - Наименьшим злом, значит, - повторил мой собеседник и неприятно усмехнулся, - что ж, теперь я хотя бы буду знать, как вы ко мне относитесь. Благодарю за откровение, лэсса.
  Нет, я определенно отказывалась понимать этого человека, или кем он там являлся. Сам был не рад предстоявшей свадьбе и сам же обиделся, услышав мой честный ответ.
  Лэсс Валисий, вспомнила я слова слуги. Имя и обращение для меня звучали чересчур коротко. Как будто передо мной сидел не богатый и влиятельный мужчина, а... Стоп, а с чего я взяла, что он богатый и влиятельный? Только из-за того, что в некоторых прочитанных любовных романах героини обязательно выходили за ровню или кого-нибудь могущественного? Но здесь же другой мир. И, возможно, порядки другие. Что, если все наоборот, и мне подобрали не особо богатого и влиятельного? Тогда его постоянные обиды объяснимы - чем беднее аристократ, тем он честолюбивей. Или я снова не права?
  - Лэсса, - услышала я и отвлеклась от своих мыслей, - вы всегда принимаете пищу с таким кровожадным выражением лица?
  Очень хотелось ответить гадостью или колкостью, но портить отношения еще больше было бы опасно, по крайней мере прямо сейчас, когда я ничего не знаю обо всем происходящем вокруг, поэтому я благовоспитанно откликнулась:
  - Вам показалось, лэсс, я всего лишь размышляю над неизбежностью нашего с вами союза. Напомните, пожалуйста, кому из богов следует принести за это благодарность?
  Сначала я не поняла, что во фразе все же заметен сарказм. А ведь я всего лишь хотела чуть больше выведать об этом мире...
  Собеседник ощутимо напрягся.
  - Даже вам, лэсса, с вашей силой не стоит злить богов, - сообщил он и отодвинул от себя пустую суповую тарелку.
  Подбежавший мальчике слуга мгновенно поставили перед ним тарелку помельче и принялся накладывать очередное блюдо.
  'Жареные ребрышки, - отметила я про себя. - Чьи, интересно?'
  Прозвучало снова то ли саркастически, то ли двусмысленно. Да, похоже, в этом мире из благовоспитанной домашней девочки я скоро превращусь в язву...
  Дождавшись, когда слуга вернется на свое место у стены, я ответила:
  - Ни в коем случае, лэсс. Мне действительно интересно. Женское любопытство, знаете ли.
  Видимо, улыбка у меня не удалась, потому что лэсса ощутимо передернуло.
  - Не советую так улыбаться императору, - сообщил он и начал разделываться с одним из ребрышек.
  Разговор явно зашел в тупик. Мысленно я не раз и не два искренне, от всей души пожелала своей предшественнице икоты, зевоты и бессонницы в одном флаконе. Раздобыть какую-либо полезную информацию, не выдав себя при этом, было нереально. И я уже видела перед собой шокированное лицо лэсса Вилисия, когда он узнает, кто перед ним.
  Внезапно дверь в зал широко распахнулась, ударившись о стену, и в комнату широким шагом зашел высокий накачанный красавец, чем-то отдаленно напоминавший моего жениха.
  - Он и ты, - вошедший нехорошо прищурился, презрительно взглянув на напрягшегося Валисия и повернувшись ко мне. - Мне докладывали, что его видели в твоем замке. Но я не хотел верить, что ты выбрала этого неудачника. То есть все твои клятвы тогда были ложью, да, Марита? Ты солгала мне тогда? Не молчи!
   Да я при всем желании не смогла бы вставить ни слова. Незнакомец кипел, словно забытый на плите чайник. А из его слов выходило, что моя предшественница клялась в любви ему, а выбрала по какой-то причине другого. Выбрала и сбежала, поменявшись со мной душами, бросив меня на растерзание этим обоим мужланам! В груди начало зарождаться что-то, похожее на гнев. Да как они смеют! Эта троица! Нашелся мне любовный треугольник! Пусть бы и разбирались сами! При чем же тут я?! Один оскорбляет, другой обвиняет, третья подставила!
  За окном разразилась гроза: стонал ветер, рыдал дождь, негодующе взрывалась осколками молния. Здесь же, в замке, по полу сам собой начал стелиться туман. Он становился все гуще и гуще, поднимался все выше и выше, словно пытаясь оградить свою Хозяйку от всего мира.
  - Марита! - в голосе незнакомца послышалась тревога. - Марита, прекрати! Сейчас же прекрати!
  Прекратить? Что прекратить? Туман казался теплым, понимающим, родным. Он укутывал меня, спасал от горестей и боли, помогал забыть о предательствах и обидах. В нем мне было хорошо. Он сгущался все больше. Уже даже не вата, а, может, нечто, похожее плотностью на... На что? Да какая разница...
  - Марита! - донесся откуда-то отчаянный крик.
  Он и вывел меня из странного, практически коматозного состояния. Я очнулась, моргнула, недоуменно огляделась. Я стояла на краю утеса, как тогда, во сне.
  - Чудеса телепортации, - пробормотала я, боясь сделать лишнее движение.
  Злость практически сразу же ушла, остались настороженность и усталость.
  Да уж, если эта Марита вытворяла подобные финты регулярно, можно понять злость Валисия. С другой стороны, эта парочка, что он, что незнакомец, могли кого угодно довести до кондратия. 'Мужчинам можно верить только до пяти лет, и то с оглядкой, - утверждала мама, - потом они тонут в своих обидах и фантазиях'. Понятия не имею, в чем тонули мои гости, но расплачиваться за свою несдержанность сейчас приходилось мне - я ведь понятия не имела, как вернуться домой.
  Со всех сторон меня окружала бездонная пропасть. И лишь пятачок утеса не позволял нерадивой попаданке туда свалиться. Порадовавшись, что тепло одета, я обхватила себя руками за плечи и прикрыла глаза.
  - Марита, чтоб тебя в моем мире все подряд птицы полюбили, как ту статую, - от души пожелала я предыдущей Хозяйке. - Вот как отсюда выбираться?
  Очень сильно захотелось домой, куда угодно, хоть на Землю, хоть в спальню в замке, главное, не стоять здесь, в шаге от пустоты. Вокруг меня снова появился плотный туман, и в следующую же секунду я оказалась в жаркой спальне, той самой, в которой проснулась.
  - Надо запомнить, что с желаниями следует быть осторожней, - с облегчением я вытерла ладонью пот со лба и принялась раздеваться.
  Я едва успела надеть один из теплых халатов из ткани типа байки, когда в дверь требовательно постучали.
  - Марита! - услышала я голос незнакомца. - Открывай! Я знаю, что ты вернулась! Я тебя чувствую!
  Глава 3
   'Как же, чувствует он', - досадливо фыркнула я про себя, садясь на кровать. Дверь открывать не было никакого желания. Но снаружи колотили все сильнее, собственность, пусть и не совсем мою, стало жалко. Побоявшись подходить к двери вплотную, я мысленно попросила, не веря, впрочем, в успех, чтобы несчастная дверь открылась. Как ни странно, просьба сработала, и через пару секунд в комнате оказался тот самый незнакомец. Не один, правда. Вместе с ним в мою спальню зашел и жених, тот самый лэсс Валисий. Рядом они смотрелись как день и ночь. Если синеглазый шатен Валисий казался мне накачанным и крупным, то незнакомец, кареглазый брюнет, превосходил его и в том, и в другом. Я с опаской посмотрела на обоих мужчин. Кто знает, что у них на уме? Особенно у того, незнакомого? Вдруг под венец насильно потащит? Да и вообще, куда мне второй жених? Я еще не решила, как от первого избавляться буду. Радость от возможного замужества быстро исчезла - слишком нервным оказался Валисий. Так что теперь я готова была немного походить в девках и в следующий раз тщательней подходить к выбору будущего мужа.
   - Марита, - между тем торжественно заговорил незнакомец. Они с Валисием не стали садиться, замерли напротив меня статуями, - ты еще можешь изменить решение. Ты клялась мне, Марита, я не отдам тебя теперь, тем более ему, - презрительный взгляд в сторону 'официального' жениха. - Через неделю, во время аудиенции у императора, ты изменишь свое решение, и мы с тобой... Марита! Ты слышишь меня?!
   Я, не сдержавшись, поморщилась. Зачем же так кричать? Конечно, слышу. Просто задумалась на несколько секунд: пыталась понять, почему Валисий так безропотно сносит оскорбления и намеки от незнакомца. Напрямую не спросишь - не так поймут.
   - Слышу, - тяжело вздохнула я. - Давай доживем до той аудиенции. Перед ней и поговорим. А пока будьте так добры, оба, покиньте мою спальню. Я устала.
   - Я - твой муж перед небесами. Ты клялась мне, Марита, - начал было незнакомец.
   Я, устав от пафоса в его голосе, попросила:
   - Замок, отправь их на второй этаж башни, пожалуйста. И закрой дверь в мою спальню.
   Миг - и я осталась одна в комнате. Что ж... Иногда магия бывает очень полезной вещью... Осталось научиться ею пользоваться...
   Едва голова коснулась подушки, как я уплыла в царство Морфея. Слишком насыщенным выдался первый день в новом мире. Впрочем, ночь тоже грозила стать богатой, если не на события, так уж точно на информацию.
   Я очутилась в кафе, прекрасно осознавая, что сплю, уселась за столик у окна, внимательно посмотрела на сидевшую напротив рыжую девушку, ту самую, в чье тело я переселилась. Странно, но сейчас, во сне, я не чувствовала злости или обиды по отношению к Хозяйке.
   - И зачем? - только и спросила я.
   - Так нужно, - грустно улыбнулась моя собеседница. - Ты обо всем узнаешь позже, Рита, клянусь. А пока помни: не доверяй ни одному из них. Оба хотят от тебя лишь титула и силы, оба преследуют свои цели.
   - Как зовут второго, которому ты клялась?
   - Рений. Он сильней Валисия. Клятвы... Не думай о них. Они не будут воздействовать на тебя, так как ты - не я. Не верь им, Рита. Ни одному из них...
   Повторив это, девушка исчезла. Я проснулась.
   Над потолком тускло мерцали два шарика, освещавшие комнату нежно-желтым светом. Что-то вроде местных ночников.
   За окном царила ночь, черная, как горечь в моей душе. Утром я обязательно встряхнусь, стану сильней, начну по-другому, более оптимистично, смотреть на все вокруг. Но теперь, ночью, в тишине, практически в полной темноте, я разрыдалась, вспоминая родителей, дом, свой относительно налаженный быт, однокурсников, с которыми никогда особо не сближалась. Сейчас, в другом мире, с неизвестностью впереди, все это казалось мне таким родным и таким недосягаемым. 'Ты обо всем узнаешь позже'. До этого 'позже' сначала нужно дожить.
   Перед глазами сами собой вставали сцены из прошлого: мы со старшим братом, веселым и активным Андреем, на рыбалке. Мне восемь, ему пятнадцать. Я едва дохожу ему до пояса. Он терпеливо учит меня насаживать на крючок червяка, закидывать удочку, тянуть, подсекать. Мне четырнадцать. Мы тем же Андреем на первой в моей жизни дискотеке. Я никогда особо не блистала ни фигурой, ни красотой. И там в каком-то ночном клубе, брат танцевал со мной все время, так как никаких других кавалеров не нашлось. Мне двадцать. Практически юбилей. Все девчонки в группе с парнями, одна я - заучка и ботаник. Друзей, кроме Лиды, подруги детства, я так и не завела, поэтому праздновала с ней, родителями и братом. В узком кругу, так сказать.
   Картины проносились одна за другой. Я вспоминала все значимые события своей жизни и потихоньку засыпала.
   Проснулась я утром, от бивших в глаза лучей солнца. Первое время пыталась понять, где я, потом вспомнила, грустно вздохнула, потянулась, встала. Ну здравствуй, странный мир. Здравствуй, непонятный замок. Здороваться с женихами не хотелось, как и спускаться в обеденный зал. Но желудок раз за разом упрямо напоминал о себе.
   На этот раза, ради разнообразия, я надела пышное лиловое платье с оборками, корсетом и рукавами-фонариками. Посмотрела в зеркало, увидела этакий пирожок на ножках, да еще и ярких цветов, видимо, ядовитый, показала язык своему отражению, закуталась в плащ и направилась в основную часть замка. Спускаясь по лестнице и звонко цокая подбитыми каблуками сапог, я сама себе напоминала боевую лошадь. Воображение мое, как хором утверждали Лида и Андрей, годилось только для создания трешовых фильмов ужасов. Я усмехнулась сравнению и решительно потянула дверь, отделявшую башню от замка, на себя. Клятвы на меня не действуют, говорите? Что ж... Я всегда мечтала стать этакой роковой красавицей, за которой мужчины бегали бы, забыв обо всем на свете. Вот и потренируюсь в этом образе.
   Женихи сидели за столом. Меня они встретили мрачными взглядами, причем встать не соизволили. Решив играть по-крупному и изображать из себя этакую истеричную домовладелицу, я остановилась возле них и отдала приказ:
   - Замок, научи моих гостей манерам - подними их на ноги.
   Замок понял меня буквально. И в следующую же секунду женихи зависли в воздухе, вертикально, солдатиками.
   - Марита!
   - Лэсса!
   Вы ж посмотрите, какое единодушие. И сколько негодования в голосе.
   - Поставь их на пол, замок.
   Обретя почву под ногами, мужчины пронзили меня недовольными взглядами, но все же поклонились, приветствуя хозяйку дома. Мальчик слуга поспешно отодвинул мне кресло.
   - Итак, давайте уточним: одному я поклялась, другого выбрала женихом. И вы оба сейчас претендуете на меня. Так? - я отправила в рот ложку густого овощного супа и активно заработала челюстями.
   - Марита! Прекрати играть недотрогу! И вспомни, что ты мне обещала! Тогда, на том утесе!
   Рений, видимо, всерьез решил стать мужем Хозяйки, потому что смотрел упрямо и решительно. В отличие от него, Валисий сидел с угрюмым выражением лица и остервенело кромсал ножом и вилкой кусок мяса. 'он так на волокна этот несчастный кусок разделает', - подумала я и улыбнулась Рению.
   - Конечно, я помню. Утес, мы с тобой, туман повсюду. Ах, романтика!
   - При чем тут романтика! - явно с трудом сдерживаясь, вскинулся он. - Мы с тобой идеально подходим друг другу, а значит, я способен разделить с тобой бремя твоих обязанностей!
   А-а-а-а... Так вот о каких клятвах речь. Чем же ты угрожал Марите, если она пообещала тебе часть своей магии?
   - Обязательно разделишь, - кивнула я и с тоской посмотрела на пустую тарелку. Вот когда я успела съесть весь суп? - но не раньше, чем станешь моим мужем, а пока ты тут гость. Официально же жених Валисий.
   Стул отлетел в сторону, чуть не зашибив слугу у стены. Рений с перекошенным от злости лицом выскочил из-за стола и бросился в коридор.
   - Замок, проследи, куда он направился, - приказала я и повернулась к настороженно наблюдавшему за моими действиями Валисию. - Вы, лэсс, уже позавтракали? Или все же вернетесь к куску мяса?
   Лицо жениха вспыхнуло, в глазах отразилась злость, но, в отличие от Рения, Валисий сбегать не стал, а уткнулся в тарелку.
   Я же посмотрела на стол. Рыба двух видов, мясо, не меньше пяти разновидностей, сыры, колбасы, овощи, фрукты на гарнир. Кого они тут кормить собрались? Мини-армию?
   Подчиняясь моему знаку, слуга положил мне на тарелку рыбу, овощи и сыр.
   Стараясь не думать о фигуре, я начала угождать желудку, требовавшему покормить его как можно сытнее после всех пережитых нервотрепок.
   - Он не простит вам своего унижения, - отчетливо, хоть и тихо, проговорил Валисий, все так же уставившись в свою тарелку.
   - Это исключительно его проблемы, - откликнулась я. - Пока он здесь - гость, причем нежеланный. А жених - вы, лэсс.
   - Валисий. У меня есть имя.
   Вы ж посмотрите, как мы заговорили. С чего бы это?
   - У меня тоже, - я укусила синий продолговатый овощ, похожий на огурец, и поморщилась: кислый.
   Жених наконец-то оторвался от тарелки, окинул нас с овощем внимательным взглядом.
   - Не знал, что вы любите шурнуры.
   Я тоже. Сюрприз, как говорится.
   - В жизни надо попробовать если не все, то очень многое, - я отложила овощ на край широкой тарелки.
   - Валисий, я собираюсь пойти прогуляться. Прошу меня сопровождать.
   Фраза получилась какой-то неживой, искусственной, но в духе этого времени и данной нелепой ситуации.
   В синих глазах жениха отразилась вся гамма чувств: удивление, недоверие, надежда, испуг. Понять бы еще, впрочем, как всегда, что к чему относится. Марита, чтоб тебе неделю икалось!
   - Буду рад, - кивнул между тем Валисий.
   Интересно, куда делась его спесь? Или, чтобы заставить его вести себя адекватно, надо было появиться здесь сопернику?
   Переодевалась я недолго. Брючный костюм с белоснежной рубашкой и бордового цвета брюками и жилетом шел мне не особо, но в нем я ощущала себя комфортно: будто в родную кожу влезла. Придирчиво осмотрев себя в зеркале, я решила все же сесть на диету, и, цокая каблуками сапог, спустилась в холл замка.
   - Решила подышать свежим воздухом, Марита? - недобро улыбнулся ожидавший меня там Рений.
   - Ты удивлен? - обогнув его по дуге, я подошла к стоявшему поодаль Валисию и требовательно взглянула на него.
   Будто очнувшись ото сна, он сразу же галантно подало мне руку.
   Сзади отчетливо послышался зубовный скрежет.
   Ладонь Валисия оказалась теплой и на удивление мягкой. Я по-другому представляла себе руки воинов. Впрочем, если вспомнить намеки Рения, то можно предположить, что воином мой жених как раз не стал...
   Замок распахнул перед нами двери, и мы вышли на залитую солнечным светом площадку, за которой виднелись узкая дорожка, ворота, поля и леса. Это что же, у меня теперь, как у приличного средневекового феодала, есть свои владения?
   - Пешком? - раздался позади нас с Валисием насмешливый голос Рения. - Марита, ты собираешься идти пешком?
   Учитывая мое неумение ездить верхом, именно это я и собиралась сделать.
   - Рений, ты и дальше будешь комментировать каждое мое движение? - не оборачиваясь, поинтересовалась я. - Думаешь, подобное поведение заставит меня воспылать к тебе страстью?
   Незваный гость ожидаемо замолчал, и в тишине мы сошли по мраморным ступенькам замка.
   Шагая по дорожке, на которой с трудом можно было уместиться вдвоем, я мысленно сравнивала одежду и поведение мужчин. Валисий шел в кожаных штанах, грубо выделанной рубашке и кожаном жилете, как и я, стуча по усыпанной камнями дорожке каблуками сапог. При этом кожа на руках не выглядела грубой, красовался жених тщательно уложенной прической, а ногти оказались ухоженными. В отличие от него, Рений обрядился в костюм для верховой езды: брюки из флиса, белоснежную рубашку и сюртук. Все - темно-зеленого цвета. При этом его короткая шевелюра, похоже, давно не знала расчески. И я могла бы поспорить на что угодно, что кожа на руках была грубой, как и положено воину.
  Глава 4
   Массивные деревянные ворота, обитые со всех сторон железом, распахнулись сами, едва мы подошли к выходу.
   Сзади послышалось недоверчивое хмыканье Рения. Почему - непонятно. Но заострять внимание на этом факте я не стала, перешагнула порог об руку с Валисием.
   Гулять я любила. Там, в том мире, мы с Лидой могли часами нарезать круги по городу, заглядывая в магазины и галереи, проводя время в кафе и музеях, да просто нахаживая часы по тротуару. Не сказать, чтобы у меня была спортивная фигура, но усталости после, например, двухчасовой прогулки я никогда не чувствовала. Поэтому я с удовольствием втянула в себя бодрящий свежий воздух, прикрыла глаза, радуясь солнечным лучам, будто бы пронизывавшим мою кожу, с наслаждением ощутила тепло и свет. И почувствовала, как мгновенно напряглась рука Валисия. Открыв глаза, я наткнулась на два внимательных, изучающих взгляда.
   - Что? - приподняла я брови.
   Мои спутники многозначительно переглянулись.
   - Ты - не Марита, - инквизиторски посмотрев мне в глаза, произнес утвердительно Рений.
   'Спалилась', - мысленно хмыкнула я. Страха не было, лишь непонятное веселье. Пара мгновений, и у моих ног заклубился послушный туман.
   - Не Марита, - кивнула я, отпуская руку Валисия, - но, как видите, ее сила мне подвластна. Желаешь проверить это на себе, Рений?
   Что отобразилось на моем лице, не знаю, но обоих мужчин явственно передернуло.
   - Кто ты и чего хочешь? - уже мягче, по крайней мере, он так думал, произнес Рений.
   'Домой хочу, подальше от вас и этого непонятного места', - подумала я, вслух же, увы, произнесла:
   - Такие вопросы вас не должны волновать. Выбирать буду я, а не Марита, я же стану женой одного из вас. И как вы успели убедиться, замок мне подчиняется. Поэтому пытаться играть в свои игры не советую. А теперь мне все же хотелось бы пройтись. Надеюсь, вы не против?
   Никогда не умела флиртовать и не понимала, как у девушек получается так призывно хлопать ресницами. Судя по тому, как нервно вздрогнул Валисий и криво ухмыльнулся Рений, достичь в этом деле совершенства я вряд ли смогу...
   Туман исчез, послушно повинуясь моей воле, и наша троица отправилась дальше.
   Мысленно я отметила, что Марита, похоже, не любила ходить пешком. А вот солнце... Неужели она предпочитала темное время года? Или ежилась под солнечными лучами? Ведь раскусили меня только после того, как я обрадовалась теплу и свету.
   По обе стороны от дороги простирались поля, пока еще зеленые, с редкими красными и оранжевыми пятнами цветов. Была бы я художником, поставила бы мольберт у края луга и не вылезала бы отсюда, настолько живописной показалась мне местность.
   - Куда ведет дорога? - не оборачиваясь на отставших мужчин, кинула я через плечо.
   - К озеру, Ма... - Рений запнулся.
   - Рита. В моем мире меня звали Маргарита. Кратко - Рита.
   Позади раздался то ли хрип, то ли вскрик. Я обернулась. Оба жениха застыли соляными столбами и смотрели на меня со смесью неверия, ужаса и какой-то непонятной досады.
   - Что опять не так? - подавив вздох, спросила я. Похоже, до этого самого озера мы сегодня вряд ли дойдем.
   - Легенда, - пробормотал подавленно побледневший Валисий, - есть легенда о двойниках из разных миров. Родные души, случайно или намеренно разлученные богами. Они во многом, вплоть до имен, похожи друг на друга. Считается, что боги одаривают человека особой милостью, позволяя ему встретить свою родную душу. Похоже, Марита все же нашла ее...
   Час от часу не легче. Теперь еще и легенда. Я бы не удивилась, услышав о каком-нибудь жутком предсказании, в котором только родственные души способны спасти мир от гибели. Отогнав от себя подобные мысли, я решительно тряхнула головой, повернулась и зашагала по дорожке к озеру. Легенда... Спасибо тебе, Марита. Не знаю, родная ты мне душа или нет, но свинью подложила ты огромную, и мне, и женихам, да и самому этому миру...
   Пока шли, я вспоминала поездки с семьей на природу. Обычно мы выезжали в теплое время года, брали с собой палатку, спальники, еду, медикаменты, на всякий случай - сигнальные ракеты, охотничью винтовку и радиотелефон. Неделю как минимум мы жили где-нибудь возле реки или озера, рыбачили, дышали свежим воздухом, проникались душой природы, как любила говорить мама. А потом нехотя возвращались в душный пыльный город. За все время такого экстремального, по меркам подруги, отдыха мы ни разу не столкнулись с враждебно настроенными людьми или животными. 'Это вам повезло, - бурчала обычно Лида, когда я в очередной раз звала ее с нами, - ты вообще представляешь, что будет, если вы, не дай бог, натолкнетесь на идиотов, бандитов, извращенцев? Да просто на диких зверей!'
   Я вынырнула из своих мыслей, прислушалась: женихи шли позади и тихо переговаривались на незнакомом языке. Что ж, все логично. Они - отдельная раса, у них свой язык. Вряд ли они замышляют какую-то гадость, скорее обсуждают сложившуюся ситуацию.
   Впереди заблестело водной гладью обещанное озеро. Что ж, полюбуемся красотами этого мира, раз уж тот мне недоступен... Затолкав куда поглубже сожаление, я решительно направилась к воде.
   Озеро оказалось искусственно созданным водоемом. Об этом говорили идеально ровные края его берегов. Светло-голубая вода в самом начале к центру синела и даже чернела. Ветра не было, стоявшие полукругом не знакомые мне высокие лиственные деревья казались солдатами, замершими в карауле. Блики солнца на их желтоватой листве делали ее похожей на сусальное золото.
   - Купаться здесь не опасно? - повернулась я к своим сопровождающим.
   - Марита не любила холод, - пожал плечами резко успокоившийся и больше не выглядевший заносчивым Рений. - Если ты его переносишь нормально, то можешь и купаться.
   Я кивнула. Сейчас, перед мужчинами, раздеваться я, конечно, не стала, но в будущем планировала прийти сюда одна и тогда уже поплавать вдоволь. Холода я не боялась, по крайней мере, в собственном теле. Это же тело требовало тренировок и закалки.
   - Та чернота посередине озера - откуда она? - я, не отрываясь, смотрела на практически неподвижную воду. Стихии, кроме, разве что, земли, всегда меня успокаивали.
   - Это источник магии, - на этот раз ответил Валисий. Узнав о смене владелицы тела, он, как и Рений, стал спокойней, еще больше замкнулся в себе и лишь изредка внимательно смотрел в мою сторону.
   'Опять магия, - мысленно вздохнула я, - этот мир вообще способен жить без магии? Или же здесь везде есть такие вот источники?'
   Рационалистка до мозга костей, я не любила фантазировать и мечтать, предпочитала ставить перед собой четкие цели и добиваться их. Магический мир меня пугал своей неизученностью и невозможностью. Ну какая может быть магия, когда в моем родном мире в шарлатанов, зовущих себя гадалками и черными магами, верит все меньше людей? Есть же техника, наука. А здесь - щелкнул пальцами, и привет, уже стоишь на утесе и трясешься от холода и страха.
   - Аудиенция у императора, - вспомнила я волновавший меня вопрос, - зачем она нужна? Что я обязана там сказать или сделать?
   Заставив себя оторваться от водной глади, я повернулась к своим спутникам.
   Рений неприятно усмехнулся.
   - Марита должна была подтвердить свой выбор и огласить дату помолвки, а затем - и свадьбы. Что сделаешь ты, я предугадать не возьмусь.
   Вот как. То есть я - непредсказуемая персона? Что ж, запомню и постараюсь соответствовать этому образу.
   - Осталось шесть дней, так?
   - Пять, - качнул головой Рений, а я удивилась молчаливости Валисия. - За сутки до аудиенции нужно прибыть во дворец императора.
   - И никого другого мне в женихи не предложат? - бросила я пробный шар, решив узнать расклад игры, затеянной Маритой и этими двумя.
   Оба негодующе сверкнули глазами. Значит, гордость задета. Как же так, их кандидатуры не подходят невесте. Ох, чувствую, этот вопрос мне еще припомнят, в той или иной ситуации.
   - Выбор давно сделан, официальный жених перед тобой, - недовольно дернув уголком рта, кивнул Рений на напрягшегося Валисия. - Никаких других кандидатур больше не будет. Но, Ма... Рита, я буду биться за тебя всеми возможными способами.
   Рений повернулся и уверенным шагом направился назад, к дворцу. Прекрасно, просто великолепно. Марита, надеюсь, тебе там икается сутки напролет.
   'От одного претендента на руку и сердце избавилась, хоть и ненадолго, - подумала я, - второго вряд ли получится прогнать так просто'. Мне казалось, что, если сравнивать с деревьями, Рений был похож на мощный дуб, который в конце концов можно сломать, но не согнуть. Валисий же, наоборот, больше напоминал плакучую иву. Он мог приспособиться к внешним условиям, согнуться, хоть и отвечал гневными взглядами, он был хитрей прямолинейного Рения. Впрочем, это были лишь мои догадки. Я не так уж хорошо успела изучить характеры мужчины, чтобы делать выводы, поэтому пока просто размышляла, фантазировала, прощупывала почву, стараясь, как на болоте, не угодить в трясину.
   - Зачем? - я внимательно посмотрела на стоявшего неподалеку Валисия. - Зачем вам обоим брак со мной? Сила и могущество? Власть? Положение в обществе? Богатство? Что именно так интересует вас? Почему он никак не хочет смириться с выбором Мариты?
   - Ты совсем ничего не знаешь о нашем мире, - это был не вопрос, а утверждение.
  Валисий вернул мне внимательный взгляд и качнул головой.
  - Как ты смогла управлять замком, если в тебе нет хотя бы части души Хозяйки туманов? И почему замок принял тебя? Марита обязана была просветить насчет некоторых особенностей жизни здесь, провести ритуал передачи магии, познакомить с историей этого мира, наконец.
  'Должна была, - горько хмыкнула я про себя, - и остается только удивляться, почему она этого всего не сделала'.
  - В этом мире существует множество рас, но раньше, сразу после его создания, здесь жили только люди, драконы, и арторины, - Валисий рассказывал медленно, не отрывая взгляда от водной глади и не обращая на меня внимания. - Люди и арторины прекрасно сочетались, их дети рождались крепкими, выносливыми, умными и хитрыми. Правителю нашей расы, Шаринею Высокому, захотелось править над всем миром. Он собрался завоевать земли людей, а затем силой заставить драконов стать его слугами. Но мы всегда были чересчур прямолинейны. В нас есть сила и выносливость, но нет хитрости и изворотливости. У вас, людей, наоборот. Вы узнали о наших планах, направили делегацию к драконам, и те уничтожили замок нашего правителя вместе с собравшимся там войском. Погибло больше половины наших мужчин. Естественно, ни о какой войне больше не шло речи. Нам нужно было думать о потомстве. Но ваш император, Дориас Великолепный, чтобы обезопасить свою расу, навязал нам обязательные межрасовые браки. Мы должны были брать в жены представительниц вашей аристократии, наши женщины обязаны были выходить за ваших герцогов и графов. Наши народы начали смешиваться, но сто лет назад у пар арторин и человек перестали рождаться дети. Только Хозяйка туманов и Лорд огня могли, как и прежде, давать потомство. Наш с тобой брак станет залогом мира между двумя расами.
  Глава 5
   - Лорд огня? - зацепилась я за незнакомое словосочетание, решив остальную информацию обдумать позже.
   - Хозяйка туманов, Лорд огня, Владетель воздуха и Леди воды - сильнейшие человеческие маги.
   Да уж. Чем дальше, тем страшнее. И запутанней.
   - Почему Рений не желает принять выбор Мариты?
   Валисий улыбнулся, только какая-то нехорошая улыбка вышла, с примесью горечи, сарказма и чего-то еще, непонятного мне.
   - Они был предназначенной друг другу парой с рождения. Марита, как маг, имела право изменить сделанный ее родителями выбор, после того как войдет в полную силу и станет совершеннолетней. Но никто и подумать не мог, что она действительно так поступит.
   - Совершеннолетние наступило недавно? - уточнила я.
   Валисий кивнул.
   - Чуть больше двух недель назад. В тот же день, во дворце императора, Марита сделала свой выбор.
   Прелесть какая. Представляю себе реакцию окружающих.
   - А ты? Давно ты тут живешь?
   - Неделю.
   То есть выходит, что они с Маритой находились под одной крышей пять дней, и только потом она сбежала. Что же произошло между ними? Или она решила, что не сможет распутать клубок противоречий? Ох... Марита... Чувствую, скоро это имя станет в моих устах ругательством.
   - Пойдем домой, - я повернулась и неспешно пошла по дорожке.
  Нужно было обдумать полученную информацию. Да и Рения на долгое время в замке одного оставлять нежелательно. Мало ли, на что он способен в таком настроении.
  Да уж. Вот кто чувствовал бы себя здесь, как рыба в воде, так это Лида. Любительница магия, сверхъестественного, мистики, она буквально глотала фэнтези и фантастику, в детстве грезила о магических академиях, потом - о женихах-демонах или драконах, категорически не желала примиряться со скучной, на ее взгляд, реальностью и постоянно заявляла, что я слишком много думаю и анализирую, а нужно просто мечтать, и тогда жизнь раскроет передо мной свои самые сокровенные тайны. Жизненные тайны были мне не нужны, все, что я хотела, - это поступить в вуз, выучиться и получить нормальное, хорошо оплачиваемое место. И вот, пожалуйста: Лида, мечтательница, там, на Земле, учится, готовится к экзаменам, удивляется странностям, появившимся в характере подруги детства, а я, реалист до мозга костей, здесь, в мире магии и волшебных существ.
  'В этом мире существует множество рас', - вспомнила я слова Валисия. Нужно было уточнить, каких именно. Потому что, если я вдруг встречу тут гномов, вампиров или эльфов, боюсь, что моя нервная система не выдержит, и я закачу истерику... А вообще, интересно. Раньше, в момент создания мира, здесь жили только три расы, потом появились остальные. Откуда появились-то? Пришли из других миров? Местные боги занимались генной инженерией? Или это последствия радиации какой-нибудь? 'Осталось только продукты с ГМО вспомнить', - нервно хихикнула я про себя. Но вопрос, конечно, остается.
  Я повернулась было к Валисию, чтобы уточнить момент возникновения других рас, но он сосредоточенно думал о чем-то своем, на лице разве что желваки от разнообразных чувств не ходили, и я решила повременить пока. Любопытство можно и позже утолить. А попасть под горячую руку жениху не хотелось.
  Ворота снова распахнулись сами собой, позволяя попасть в замок.
  Время неумолимо приближалось к обеду. Есть в компании двух конкурентов, так и думавших, как склонить чаши весов на свою сторону и завоевать мою симпатию, у меня не было ни малейшего желания, а потому я приказала отнести блюда в свою спальню и направилась в спальню. Необходимо было провести время в одиночестве: разложить по полочкам полученные знания, постараться проанализировать информацию... Да мало ли, что еще.
  Когда в дверь проскользнула фигурка служанки с подносом в руках, я кивнула на стол, не вставая с кровати. Девушка расставила все принесенное и с поклоном удалилась. Я равнодушно посмотрела на принесенную еду. Мясо, овощи, каши. Не очень густо. Интересно, молочные продукты здесь отыскать можно? Я привыкла по вечерам пить кефир...
  Мысли вновь унесли к Земле. Эх, Лиду бы сюда. Вот уж кто и теорию вселенского заговора с участием эльфов разработает, и гномов к порядку призовет, и драконов бесстрашно оседлает, и арторинов поможет усмирить. Не ту ты душу выбрала, Марита, ох, не ту.
  Механически работая челюстями, я размышляла о рассказанном Валисием и чувствовала, что не горю желанием становиться женой ни одного из двух мужчин. 'Не верь им, Рита. Ни одному из них', - прозвучал в ушах голос Мариты. Да я вообще не понимаю, кому можно верить.
  Кое-как разобравшись с обедом, я переоделась в тот же самый костюм, который был на мне во время прогулки, и спустилась в библиотеку. Взяла первую же попавшуюся под руку книгу, на этот раз, ради разнообразия, не особо толстую и тяжелую, и села за стол. Ну-с. И что нам поведает данный источник знаний?
  География. Что ж, почитаем.
  'Владения Хозяйки туманов расположены на севере от земель арторинов, практически у самой границы с ними. С другой стороны от нее находятся земли нертов и гномов', - равнодушно сообщила книга. Отлично, просто превосходно. Еще и нерты появились. Кто это? Что от них можно ожидать? Как они выглядят, в конце концов? И что из себя представляют в этом мире гномы? Коротышки с бородами и топорами? Или тут что-то другое?
  Я вернулась к тексту.
  'Богатейшие залежи полезных ископаемых расположенные на землях Хозяйки туманов, в том числе каменный уголь, нефть, природный газ, торф, железные руды, дортин и органор, позволяют жителям этих земель практически не зависеть от руки императора, а Хозяйке - самой выбирать себе спутника жизни из числа арторинов', - любезно просветил 'источник знаний'. Чудесно. Осталось понять, что есть 'дортин' и органор', и можно будет...
  А кстати... В голове появился вопрос, который раньше меня не занимал. Хозяйка. Пусть это некий титул. Но ведь она не одна здесь живет? У нее должна быть семья, хотя бы родители. Нет? А если да, то где все? Почему в этом замке обитают лишь слуги и женихи? Куда делись остальные члены семьи? Не могла же Марита зародиться из воздуха и расти и развиваться в полном вакууме. Нет, тут явно что-то нечисто. И очень хотелось бы перед встречей с императором обладать знаниями обо всем, что касается титула Мариты, а теперь и моего.
  В дверь постучали.
  - Рита! - раздался требовательный голос Рения.
  - Заходи, - подавив вздох, разрешила я.
  Что ж такое, нигде уединения нет.
  Рений широким шагом дошел до стола и уселся на стул напротив. Я ожидала протестующего скрипа, но мебель выдержала.
  - Что такое дортин, органор и нерты? - не дав жениху и рта раскрыть, задумчиво спросила я.
  - Изучаешь окружающий мир? - внимательно посмотрел на меня Рений. - Зачем тебе это?
  - Мое дело, - пожала я плечами, - ответь, пожалуйста, на вопрос.
  - Нерты - полулюди-полуптицы, дортин - минерал, блокирующий практически любую магию. Органор - еще один минерал, защищает от приворотов, - последовал исчерпывающий ответ. - Рита, тебе о женихах думать надо, а не о географии.
  - Марита подумала. И чем кончилось?
  Рений скривился.
  - Марита - глупая избалованная девчонка.
  'Какая искренняя любовь чувствуется в этих словах', - с сарказмом отметила я про себя. Вслух же ответила:
  - Кем бы она ни была, она обладала уймой информации, которой у меня нет. Рений, я даже этикета не знаю. Как, по-твоему, я буду выглядеть при дворе? 'Простите, ваше величество, за недостаточно низкий поклон, я из другого мира, у нас там все проще'? - иронично приподняла я бровь. - Как отреагируют окружающие, когда я начну допускать ошибку за ошибкой? У вас тут недееспособными никого не признают?
  Рений нахмурился.
  - Собственноручно придушу эту девчонку, как только увижу. Если все обстоит таким образом, то тебе действительно нужны знания, пусть и минимальные. Иначе...
  Он не договорил, резко поднялся, повернулся и вышел, хлопнув дверью.
  - Иначе что? - спросила я в пространство.
  Что такого могло произойти с нашей троицей при дворце императора? И чем мне грозит раскрытие моего инкогнито?
  Вернуться к книге я не успела: дверь распахнулась, и в библиотеке появились оба жениха. Причем если Рений был настроен решительно, то Валисий выглядел смирившимся.
  - Она не знает вообще ничего. Эта дура не соизволила сообщить ей что-либо. Нам обоим за пять дней нужно постараться вбить в ее голову хоть что-то. Иначе сам знаешь... Вы занимаетесь прямо сейчас. Я подключусь после ужина.
  Отдав отрывистые указания, Рений снова хлопнул дверью. Я недоуменно посмотрела на Валисия. И что это было?
  - Что ты успела прочитать? - вместо объяснений он подвинул стул поближе к столу, взглянул на книгу, перевел взгляд на меня.
  Занимались мы долго. По крайней мере, мне так казалось. Очень скоро в моей подготовленной к сдаче сессий голове образовалась каша. Несмотря на неплохую подготовку в вузе, сейчас я осознавала, что не могу усвоить такое количество материала за слишком короткий промежуток времени. История, география, культура, политика, экономика. Я мысленно выла, но Валисий был беспощаден. Он словно решил отыграться на мне за предыдущие разногласия с Маритой. Только когда я начала заговариваться и назвала Дориаса Дорианом, Валисий отложил книгу.
  - Думаю, пора сделать перерыв, - сообщил он мне и поднялся.
  - Что со мной сделают, если узнают, кто я на самом деле? - задала я волновавший меня вопрос.
  Валисий как-то чересчур равнодушно пожал плечами.
  - Тебе подчиняется замок, ты способна вызвать туман. Кем бы ты ни была, твой выбор поймут и примут.
  - Тогда чего так испугался Рений?
  - Главе могущественного рода не престало брать в жены самозванку, - последовал ответ.
  Ах, он уже мысленно взял меня в жены... Прыткий какой. А еще самоуверенный. Но я промолчала. Не Валисию же говорить о своих мыслях и планах. Он, похоже, Рения если не боится, то как минимум остерегается. Почему, кстати?
  - Нам нужно поесть, после этого ты начнешь заниматься с Рением, - Валисий говорил спокойно и отстраненно.
  И я бы поверила, что его не задевает сложившаяся ситуация, если бы не глаза, которые он старательно прятал. Решив выяснить причины такого поведения позже, я кивнула.
  Еда, конечно, была необходима, но я все же поднялась к себе, чтобы переодеться. Сидеть в дорожном костюме в библиотеке - это одно, а принимать пищу, да еще и в компании женихов, - совершенно другое.
  Легкое платье изумрудного цвета тщетно пыталось скрыть лишние килограммы. Я вздохнула и придирчиво оглядела себя в зеркало. Марита, нельзя же жить без физкультуры. А то солнца ты не любила, прогулки - тоже. Зачем, когда есть возможность перенестись куда-либо с помощью тумана? И вот, пожалуйста, сейчас из зеркала на меня смотрела пышка. Поправив рукава-фонарики, я надела теплый плащ, обула закрытые туфли и, стянув волосы найденной на столике резинкой, направилась вниз.
  На этот раз оба жениха продемонстрировали отличное воспитание, встав при моем появлении. Что ж, кое-кто быстро учится. Жаль, не во всех случаях это заметно.
  - Почему на столе так много блюд? - проглотив кусок мяса незнакомой мне, хорошо прожаренной птицы, поинтересовалась я, оглядывая тарелки с пищей. - Нас тут трое, а еды, как на целую армию.
  Мужчины переглянулись, как мне показалось, многозначительно.
  - Ты терпела нужду в своем мире? - мягко поинтересовался Рений.
  Потрясающая постановка вопроса. Они тратят уйму ресурсов на еду, к которой, возможно, вообще не притронутся, а нужду терпела я. Конечно, кто ж еще. Так и слышу сочувственное: 'Бедная, бедная Рита. Из какого же захолустья ты к нам пожаловала. Ну ничего, мы тут тебя откормим, станешь толще Мариты'.
  - Нет, в своем мире я питалась нормально, но не шиковала, - ответила я и еще раз осмотрела стол. - Тут как минимум десяток блюд. Каждый из нас съест дай бог три-четыре. Остальные куда?
  - Слуги доедят, - равнодушно пожал плечами Валисий, - они тоже должны чем-то питаться. Или скотине пойдет.
  Логично. Зачем слугам готовить самим себе, если можно есть отбросы с барского стола? Как та же скотина? Мне все меньше нравился этот мир с его высокомерным отношением к тем, кто ниже тебя по социальной лестнице.
  Закончив то ли обедать, то ли ужинать, мы втроем переместились в один из тренировочных залов на втором этаже. Широкая пустая комната с высокими потолками меня насторожила.
  - И чем мы тут займемся? - повернулась я к Валисию.
  Но ответил Рений.
  - Марита неплохо танцевала, - почему-то довольно улыбнувшись, сообщил он. - Ты же не хочешь опозориться в императорском дворце?
  - При чем тут танцы? - не поняла я. - Нам ведь аудиенция нужна?
  - Ты - племянница императора, а значит, сразу после твоего выбора объявят о праздничном вечере. Вот на нем и придется танцевать, - терпеливо, словно маленькому ребенку, разжевал мне Рений все с той же непонятной улыбкой на губах.
  Племянница. Императора. А почему не Владычица Морская ?
  Глава 6
  Музыка зазвучала сама собой, едва мы с Рением вышли в центр зала.
  Движения танца напомнили мне земной вальс. Нельзя сказать, что я великолепно танцевала, но кое-что умела, а потому обошлось без оттаптывания ног партнера.
  - Поворот. Медленней. Теперь полупоклон. Не нужно кланяться так низко. Подобным образом приветствуют только императорскую семью. Теперь распрямись. Шагни ко мне. Замри.
  Поведение Рения мне не нравилось. Он как будто нарочно при каждом удобном случае старался прикоснуться ко мне, провести ладонью по спине, погладить плечо. Вроде бы ничего осуждающего в его действиях не было, но мне казалось, что я физически ощущаю напряжение, исходившее от Валисия. Я понимала, что Рений дразнил соперника, а заодно прощупывал почву в отношениях со мной.
  - Тебе не нравится? - спросил он как можно равнодушней, в очередной раз проведя пальцами по моей спине.
  - Мне все равно, - честно ответила я. - Чтобы что-то нравилось, нужно испытывать к этому чему-то какие-то чувства. К тебе я чувств не испытываю. Никаких.
  Рений нехорошо прищурился и остановился. Музыка мгновенно замолчала.
  - Ты слишком дерзко ведешь себя, Рита... - начал было он, но я решительно оборвала его.
  - Не тебе говорить о дерзости. Ты ворвался в этот замок и ведешь себя, как завоеватель или мой муж. Но ты даже не жених. Так что...
  Я не договорила: Рений прошипел какое-то ругательство на незнакомом мне языке, повернулся и выскочил из зала. Я повернулась к Валисию.
  - Он всегда такой неадекватный? Или это только я удостоилась подобной чести?
  - Он не любит неповиновения, - и вроде в общем сказал, а я услышала намек на его собственные отношения с Рением.
  - Что ж, - хмыкнула я, - это заметно. Ты потанцуешь со мной?
  Колебался Валисий несколько секунд, но затем все же подал руку, и следующие несколько туров я провальсировала с ним, оттачивая технику и старательно прислушиваясь к своим ощущениям. Нет, ни один из женихов не вызывал во мне каких-либо чувств. Отстраненность, максимум - любопытство. Но ни влюбленности, ни радости от прикосновений, ничего такого я не испытывала.
  Вновь спускаться в обеденный зал я не стала - вызвала служанку, и та принесла теплого молока с ватрушкой. Я с сомнением покосилась на свой ужин, но все же употребила по назначению и то, и другое. В конце концов, прогулки, умственная работа, танцы - все это требовало сил.
  Заснула я быстро, казалось, еще секунду назад я лежала в свой постели и вот уже нахожусь в том самом кафе, в котором прошлой ночью встретилась с Маритой. Она снова сидела у столика у окна.
  - В твоем мире нет магии, мне трудно связываться с тобой, - снова грустно улыбнулась она, - тренируйся, Рита, учись подчинять себе туман, увеличивай свою силу. И читай об обычаях и истории мира. Приложи руку к книге, высветится название.
  - Я точно должна выбрать одного из них? - задала я волновавший меня вопрос.
  В ответ - внимательный взгляд.
  - Я бы не смогла... А ты... Ты, наверное, сможешь... Попытайся сделать свой выбор, Рита, но не раньше, чем попадешь во дворец императора. Скрывай ото всех нашу связь и постарайся не раскрыть себя перед аристократами...
  Я проснулась в ставшей привычной кровати. Вот оно как. То есть выбор все же поменять можно. А обосновать изменение этого выбора помогут знания об обычаях мира. Что ж, спасибо, Марита, хотя бы за такую подсказку.
  За окном светало. Пока еще мутная серость вскоре грозила превратиться в самый настоящий рассвет. Спать не хотелось: моя деятельная натура требовала предпринять что-либо, пока меня не выдали за одного из двоих 'женихов'.
  Потянувшись, я встала, привела себя в порядок и надела очередной брючный костюм, на этот раз светло-коричневого цвета. В сочетании с ярко-рыжими волосами выглядела я как ярко накрашенный зомби с кругами под глазами.
  - Нам не страшен серый волк, - пробормотала я, рассматривая себя в зеркало. - В конце концов, если кого-нибудь встречу случайно, то он сам виноват.
  В библиотеке было тихо. В прочем, ничего другого ранним утром я и не ждала. Как там учила Марита? 'Приложи руку к книге, высветится название'? Что ж, попробуем... История, география, экономия, любовный роман... Кто их учил в таком порядке расставлять книги?!
  На двенадцатой книге мне повезло: под ладонью оказалась обложка 'Традиции и обычаи Рольтуса'. Даже так? Сразу всего мира? Хотя действительно, чего мелочиться...
  Не обращая внимания на требовательно бурчавший желудок, я уселась за стол, открыла книгу и погрузилась в описание быта и культуры народов, населявших этот мир.
  'В Рольтусе проживают в мире и согласии десятки рас. У каждой из них есть свои обычаи и привычки. Например, гномы...'
  Я перелистывала страницу за страницей, стараясь не пропускать пока не нужную информацию. Кто его знает, когда и что может пригодиться.
  Наконец взгляд выхватил нужную, как мне казалось, информацию: 'Представители разных рас обязательно должны заключать брак если не по любви, то хотя бы по взаимной симпатии, иначе боги откажут им в потомстве'. А вот с этого места подробней, пожалуйста. То есть получается, что потомство у людей и арторинов исчезло не просто так? Интересно, из-за этого сбежала Марита? Или в данной ситуации окажутся и другие подводные камни? Я сделала себе зарубку уточнить, как выходили замуж другие Хозяйки, и вернулась к книге.
  Через какое-то время, когда нетерпеливый желудок стал играть военные марши, я оторвалась от книг. В голове постепенно начало проясняться. Теперь я хотя бы примерно понимала, в каком направлении нужно двигаться и что предпринять, чтобы избавиться от обоих женихов. Наступило время завтрака.
  В обеденном зале ожидаемо находились и Валисий, и Рений. Не успела я переступить порог, как оба, одетые в строгие брючные костюмы, очень похожие по пошиву на одежду из моего мира, подскочили и отвесили поясные поклоны. Так... Что здесь происходить и чего мне опасаться?
   Подозревая обоих женихов как минимум в заговоре против короны, я уселась на свое место и кивнула слуге, а когда он отошел, взялась за ложку. Что бы ни приключилось с этой парочкой, мне нужно было подкрепиться, прежде чем устраивать разбирательства. Впрочем, ложку до рта я донести не успела: за окном внезапно раздался гром, ярко сверкнула молния, замок затрясся, как при землетрясении, а меня окутал, отгораживая от остальных людей, плотным коконом сизый туман. Дышать в нем я могла свободно, а вот двигаться не получалось. В голову закрались нехорошие мысли. Все то время, что я находилась в замке, туман действовал, как мой помощник и защитник. Вообразить, что сила вдруг вырвалась из-под контроля и начала вредить мне, я не могла. А значит, напрашивался только один вывод: туман меня защищал, и защита эта сработала именно в тот момент, когда я пыталась влить в себя рыбный суп. Меня пытались отравить, приручить или приворожить? Почему-то последний вариант казался более правдоподобным. Иначе для чего бы и Валисий, и Рений вырядились так необычно?
   Несколько секунд, и туман рассеялся. Я огляделась. Всё на месте, всё в порядке. Но это вещи. А вот люди... Женихи вместе с молодым мужчиной, с поварским колпаком на голове, трепыхались в воздухе, связанные струйками тумана по рукам и ногам.
   - Повара - вон из замка, без возможности вернуться, а меня с этой парочкой перенеси в бальный зал, - отдала я приказ.
   В следующее мгновение мы трое оказались во вчерашнем зале. И Валисий, и Рений все еще были связаны, но уже стояли на ногах.
   - Развяжи Валисия, - холодно приказала я.
   Туман исчез с конечностей жениха.
   - Правду, - тем же холодным тоном произнесла я, - что вы затевали? Отравление или приворот?
   На последнем слове бледный Валисий вздрогнул и виновато опустил глаза.
   - То есть приворот? - я нехорошо прищурилась, не обращая внимания на мычавшего рядом Рения. - И что дальше? Насилие или свадьба?
   - Свадьба, конечно! - вскинулся Валисий. - Мы никогда не подняли бы на тебя руку!
   В голову упорно лезла пошлость, но я промолчала. Прочитанные сегодня книги ответа на вопрос, что делать в подобных ситуациях, не давали. Я, конечно, могла выставить обоих женихов вон из замка, но не представляла себе последствий, а потому решила не рисковать.
   - Обоих верни в их комнаты, запри снаружи и только в комнате освободи Рения, - приказала я замку.
   Оставшись одна, я устало прикрыла глаза. Да уж. Если дело дошло приворота, то в дальнейшем вряд ли можно ожидать чего-то позитивного. А ведь до появления в императорском дворце еще четыре дня.
   На душе было тоскливо. Чужой мир, полное одиночество, невозможность положиться на кого-либо, кроме самой себя и магии. Я даже близко не представляла, что теперь делать. Как относиться к выходке женихов? Простить и забыть? Притвориться, что ничего не было? Устроить разбор полетов? Четыре дня полной неопределенности. Да и потом, в императорском дворце, нужно было соответствовать своему статусу, вести себя так, как обычно вела Марита. Сложно. Очень все сложно.
   Возвращаться в библиотеку и вновь садиться за книги не хотелось, в башню идти - тем более. И я рискнула - направилась на третий этаж замка, тот самый, с закрытой дверью. Нужно же осмотреть свои владения. Вряд ли замок станет калечить спасенную им хозяйку.
   Дверь, как ни странно, открылась сразу же, едва я приложила ладонь к ее поверхности. Магическая система сканирования? Интересно, на кого настроена? На членов семьи или только на Мариту?
   Длинный широкий коридор освещался тусклым светом, исходившим от крупных магических шаров, висевших под потолком. Приоткрытые двери так и манили в них заглянуть. Вспомнив поговорку про любопытную Варвару, я со вздохом переступила порог. Дверь за мной мгновенно закрылась. 'Великолепно, - мрачно усмехнулась я про себя, старательно настраиваясь на позитив, - и найдут лет через двести тут мой труп'.
   Небольшая комната с мягкой мебелью, журнальным столиком и развлекательной литературой на полках, висевших на стенах, так и манила присесть и отдохнуть. 'И потом больше никогда из этих мягких кресел не встать', - одернула я саму себя и направилась к следующей двери. Шла и удивлялась, что не слышу собственных шагов. Вот так подкрадется кто-то со спины, и сердечный приступ как минимум обеспечен.
   За второй дверью раскинулась самая настоящая оранжерея, радовавшая глаз цветами всех видом. Выложенные черепичными осколками, словно древней мозаикой, дорожки вели вглубь вечнозеленого сада и приглашали насладиться разнообразными ароматами, от резких до пряных. Голова закружилась от обилия запахов, и я закрыла дверь.
   Третья дверь скрывала за собой практически современный, по меркам Земли, тренажерный зал. Я удивленно подняла брови, разглядывая комнату. Если здесь стоит все это 'богатство', почему Марита до сих пор 'пышка'? Не любит работать физически?
   Следующие две двери демонстрировали гардероб и спальню. Судя по размерам одежды, вся она принадлежала Марите. Для чего ее оставили здесь? Почему тут есть спальня со всеми удобствами? Вопросы, вопросы, вопросы...
   Последняя, самая дальняя дверь, открылась не сразу. Мне пришлось приложить к ее поверхности руку и подождать несколько секунд.
   Едва я переступила порог, как под потолком комнаты вспыхнули, постепенно разгораясь, голубые, зеленые, оранжевые светильники. Горели они неярко, и в комнате сохранялся этакий загадочный полумрак. Передо мной появилась голограмма в виде высокого худощавого старика с бородой. Этакий Мерлин, только в кожаной одежде: штаны, майка, сланцы - все черного цвета, и все кожаное. Да уж, оригинальный юмор был у тех, кто создавал это чудо....
   - Задайте вопрос, - послышался негромкий голос, заставив меня вздрогнуть.
   'Техника на грани фантастики', - проворчала я про себя.
   Глава 7
   - Как избежать брака с арторином? - спросила я первое, что пришло в голову.
   - Только сила настоящей любви способна сломить любые клятвы, - последовал безэмоциональный ответ.
   Потрясающе. Хотя, с другой стороны, вполне логично.
   - Почему перестали рождаться дети у арторинов и людей?
   - Воспитание ребенка без искренних чувств невозможно.
   Ага. То есть я была права, когда думала, что эту функцию расам заблокировали сверху...
   - Будет ли у меня потомство, если я выйду замуж не по любви?
   - Нет.
   - Кто ты?
   - Многофункциональный помощник.
   - Кто о тебе знает?
   - Высшая власть.
   И понимай, как хочешь.
   - Что таится в озере?
   - Порталы.
   То есть я была права, и чернота в том озере появилась не просто так. Куда ведут порталы, меня пока не интересовало. Лишние знания, как говорится. Потом, когда появится необходимость, спрошу.
   - Сколько рас в этом мире?
   - Шестнадцать.
   - Сколько выведено искусственно?
   - Двенадцать.
   Игры с генетикой? Кто же этим занимается? Кто-то из богов? Человеческие маги?
   - Где узнать информацию о расах и богах?
   На этом вроде бы простом вопросе голограмма замигала, пошла рябью. Затем раздалось:
   - Информация засекречена. Сеанс окончен.
   Миг - и я в комнате одна. Вот, значит, как. Что ж, в следующий раз буду знать, о чем спрашивать не следует.
   Я огляделась: никакого пульта управления, как в космической фантастике, видно не было. А то закралась у меня в голову довольно нелепая мысль, что замок - не что иное как космический корабль. Но нет. Комната как комната. Четырехугольная, пустая. Откуда появилась голограмма, непонятно. Да и голограмма ли это? Может, местные как-то по-другому таких 'помощников' называют?
   В общем, вопросы множатся, а ответов пока мало.
   Желудок настойчиво напомнил безалаберной хозяйке о необходимости питаться, хоть и изредка. Пришлось заканчивать с осмотром этажа и спускаться.
   Железная дверь поддалась сразу же, как считала информацию с моей ладони. Слуги внизу уже накрыли стол к обеду. Не переодеваясь, я уселась на свое место, окинула взглядом ряд блюд и подавила вздох. Опять пару-тройку батальонов накормить можно. Нет, не слышали здесь об экономии. Сделав себе зарубку поговорить с поваром на эту тему, я с аппетитом начала поедать густой мясной суп.
   Чем еще заняться одинокой девушке в четырех стенах, если все вокруг надоело до зевоты? Правильно, покинуть эти стены. Отдав приказ замку покормить женихов, я переоделась в ярко-оранжевое платье с узким лифом и пышной юбкой, накинула сверху такого же цвета кофту, сверху - шляпку в тон, на ноги - сапоги, правда, выбивавшиеся из общего ансамблю черным цветом и уверенной походкой покинула здание.
   Выйдя за ворота, я огляделась. Дорога к озеру, похоже, тут была единственной нормальной тропой. Если идти в любом другом направлении, то обязательно измажешь сапоги в земле. Но должны же тут существовать села с крестьянами, нормальные, выложенные хотя бы камнем дороги? Как декорации, право слово. Тишь да гладь. И никого вокруг, кроме слуг и женихов.
   Я вздохнула. Тыкаюсь везде безрезультатно, как слепой котенок. Информации минимум, окружение частично неадекватное. Впереди неизвестность. Хоть с ума сходи и отказывайся от такого 'щедрого дара' со стороны Мариты.
   Стоять у ворот все время было не самым лучшим решением. А потому я направилась по тропинке к озеру. Не искупаюсь, так хоть свежим воздухом подышу, природой полюбуюсь.
   Судя по оттенкам красного и оранжевого вокруг, в этом крае должна вот-вот наступить зима. Надеюсь, она будет мягкой, иначе я просто замерзну в своих покоях. Если доживу, конечно. Мне почему-то казалось, что поездка к императорскому двору многое изменит в моей жизни. Например, кроме предоставленных мне двух арторинов, рядом появится кто-то другой, более адекватный, тот, в кого я смогу влюбиться. 'А потом выйду замуж и вернусь домой', - додумала я ситуацию. В самом деле, почему нет? Я очень надеялась на благоразумие Мариты. Не могла же она сбежать на Землю навсегда. Должна же в ней проявиться ответственность по отношению ко всем своим 'подопечным'? Кого тут 'опекает' знать? Слуг? Крестьян? Насколько я помнила историю, в феодальные времена каждый сеньор старался защитить своих людей от посягательств...
   - Такая красивая лэсса и гуляет в одиночестве, - раздался рядом мужской вкрадчивый голос.
   Я не подпрыгнула только потому, что телом Мариты к прыжкам приучено не было. Резко повернувшись, увидела высокого голубоглазого блондина, стоявшего в двух шагах от меня. Позади него аккуратно сворачивалось пространство. Я недоуменно моргнула. Портал? Он пришел сюда порталом? Хотя чему я удивляюсь. В этом магическом мире, похоже, привыкли экономить свое время.
   - Мы с лэссом знакомы? - уточнила я, вздернув брови.
   - Пока нет. Но это легко исправить.
   Незнакомец отвесил мне поясной поклон:
   - Арний Лостерский к вашим услугам, лэсса.
   Часы в библиотеке были проведены не зря. Теперь я точно знала, что передо мной арторин. Только у них, в отличие от остальных рас, фамилия оканчивалась на 'ий'. Арний, значит. Третий жених? Или я себе льщу?
   Я чуть склонила голову в ответ, припоминая титул Мариты.
   - Марита дарн Норток, Хранительница туманов.
   Сильные маги обязаны были называть свою специализацию или 'титул', как я про себя окрестила подобное уточнение. Маги послабее отделывались ношением на груди железного круга с изображением своей стихии.
   Глаза Арния удовлетворенно блеснули. Похоже, он нашел ту, ради которой прибыл сюда.
   - Счастлив знакомству, лэсса. Я ваш нитор.
   'Юрист', - перевела я для себя и тут же озадачилась: для чего он здесь? До свадьбы еще далеко. Другая причина? Вряд ли.
   - Добро пожаловать, лэсс, - я повела рукой в сторону замка, - всегда рада принять вас у себя. Прошу меня простить, но в данную минуту я иду в другую сторону.
   Да, получилось грубовато, но мне нужно было время для размышлений.
   - Буду рад составить вам компанию, лэсса, - белозубо улыбнулся гость.
   Подавив вздох, я кивнула и направилась дальше по дорожке.
   До озера мы дошли молча. Я чувствовала на себе любопытные взгляды Арния, но не торопилась заводить разговор.
   Нежно-голубые волны мягко ласкали каменисто-песчаный берег. Вода манила к себе, предлагала окунуться, поплавать, насладиться стихией. Увы, я снова находилась у озера не одна.
   - Что привело вас ко мне, лэсс? - повернулась я к Арнию.
   - Воля ваших родителей, лэсса, - улыбнулся тот, и мне почудилось в его улыбке желание соблазнить наивную девушку, - они захотели, чтобы я находился радом с вами вплоть до бракосочетания и следил за выполнением соглашений обеими сторонами.
   'До бракосочетания, значит, - мысленно фыркнула я, - надеюсь, свечку он держать не будет?'
   - К императору вы отправитесь со мной? - уточнила я.
   - Разумеется, - и очередная ослепительная улыбка.
   Потрясающе. Этакая великовозрастная нянька, так и мечтающая оказаться на месте жениха.
   - Ваш жених не обижает вас, лэсса?
  Вопрос явно содержал в себе контекст, вот только я его не уловила, потому уточнила:
  - Который из двух?
  Брови идеальной формы изумленно поднялись практически к волосам:
  - У вас лишь один жених, Валисий Ронтерский.
  - Увы, лэсс, все не так просто, - сокрушенно вздохнула я, решив пока что играть навязанную мне роль прелестной глупенькой дурочки, - недавно в моем замке появился другой мужчина, назвался Рением и заявил, что никому меня не отдаст...
  - Рений Лонийский? - невежливо перебил меня Арний. - Но это же невозможно! У него свадьба через месяц!
  Вот оно как... Значит, официальная невеста у буйного Рения другая... Тогда возникает вполне закономерный вопрос: чем ему не угодила та девушка и почему он не дает прохода мне?
  - Лэсса, - вторгся в мои размышления Арний, - простите мою невоспитанность, но мне кажется, во избежание некоторых событий нам лучше появиться в вашем замке как можно скорей.
   - Если вы намекаете на ссору между женихами, то этого не случится, - пожала я плечами и добавила, внимательно следя за реакцией юриста, - они оба сидят, запертые в своих комнатах.
   Во взгляде Арния появилось восхищение. Я прямо читала там: 'Такая женщина, и не моя'.
   - И все же, лэсса, я смею настаивать...
   Я кивнула. Придется уступить мужскому нетерпению. Понять бы еще, к чему он стремится: увидеть женихов или очутиться в месте назначения.
   Мы неспешно шли по усыпанной гравием дорожке, и я думала, что в своем официальном костюме темно-коричневого цвета Арний больше походит на Рения, а вот внешность его напоминает Валисия. Не чертами лица, нет, скорее ухоженностью и аккуратностью. Этакий денди с мозгами, хитрый, изворотливый, возможно, даже опасный.
   - Я осмелюсь повторить свой вопрос, - нарушил тишину Арний. - Лэсса, женихи вас не обижали?
   - Попытка приворота считается обидой? - уточнила я, даже сейчас, на фоне умиротворенной осенней природы, пытаясь найти возможность расторгнуть навязанную помолвку.
   Арний нахмурился, мгновенно повзрослев как минимум на несколько лет.
   - Это серьезный проступок, лэсса. Боюсь, они оба забыли некоторые законы нашей расы. Что ж, придется напомнить. Обоим.
   Я с трудом удержалась от смеха. Теперь передо мной предстала этакая заботливая нянечка, собирающаяся отшлепать двух чересчур шумных малышей.
   Замок ожидаемо встретил нас тишиной.
   - Выпусти обоих женихов. Пусть спускаются в обеденный зал, - отдала я приказ, не сомневаясь, что замок найдет, как оповестить арторинов о месте встречи с несговорчивой невестой.
   Арний посмотрел на меня с уважением, правда, я так и не поняла, к чему именно относилось это чувство.
   По моему приказу слуги споро накрыли на стол, и к моменту появления в обеденном зале двоих хмурых женихов по комнате плыли запахи то ли позднего обеда, то ли раннего ужина.
   Ни я, ни Арний переодеваться после прогулки не стали: мне не терпелось порадоваться эмоциями на лицах Рения и Валисия при виде юриста, тому, видимо, хотелось поскорей разделаться с неприятными обязанностями и как можно быстрей приступить к ужину.
   - Благородные лэссы, - поднялся со своего места по правую руку от меня Арний и чинно поклонился, - позвольте представиться: Арний Лостерский, нитор Мариты дарн Норток, назначенный ее родителями.
   На лицах женихов промелькнула буря эмоций: раздражение, недовольство, неверие, злость, облегчение. Последнее - у Валисия, что меня удивило.
   - Предлагаю сначала подкрепиться, а затем уже побеседовать, - на губах Арния зазмеилась улыбка.
   Я думала, что Рений будет возмущаться, попытается показать гостю, кто хозяин в этом доме. Но нет. И он, и Валисий молча уселись за стол и так же молча начали есть первое.
   Я жевала хорошо прожаренную отбивную, появившуюся на моей тарелке сразу после острого супа, похожего на земной харчо, и размышляла над превратностями судьбы и ее сюрпризами. Собственно говоря, если появления у императора в замок пожалует еще пара-тройка арторинов, я ни секунды не удивлюсь такому нашествию. Похоже, Хозяйку туманов считали лакомым кусочком многие представители этой расы.
   В полном молчании мы вчетвером разделались с некоторыми из предложенных блюд и отправились в небольшую, довольно уютную комнату рядом с залом, служившую, видимо, кабинетом.
   Усевшись на мягкий бежевый диван возле трещавших в камине поленьев, я наблюдала, как рассаживались в того же цвета кресла напротив мужчины.
   - Итак, лэссы, - наконец, удобно устроившись в кресле, приступил к делу Арний, - хочу сразу уточнить: у меня есть все полномочия, чтобы принимать решение за лэссу, если я посчитаю, что ее брак с одним из вас повредит ей самой или ее роду. Надеюсь, это ясно?
   Это было ясно: зубы Рения скрежетали так громко, что, казалось, их скрежет можно услышать за стенами замка. Валисий нахмурился, но промолчал.
   Глава 8
   - Лэсс Рений, - повернулся Арний к арторину, - уточните, пожалуйста, по какому праву вы в данную секунду находитесь здесь? Ваша невеста поставлена в известность о смене вашего решения?
   - Документы, - рыкнул Рений, - кто вы такой, чтобы я вам отчитывался? Где ваши документы, лэсс Арний?
   И снова по губам нитора зазмеилась уже знакомая мне улыбочка. Миг - и в воздухе появились и замерцали несколько карточек.
   - Документ об образовании, - одна из карточек отделилась от остальных и подплыла к глазам Рения, не даваясь, однако, в руки.
   - Доверенность родителей лэссы, - следующая карточка оказалась перед глазами жениха.
   - Мои полномочия, прописанные отдельно, - снова карточка.
   - Достаточно? Или вы потребуете мою родословную, заверенную отдельным нитором? - голос Арния просто сочился от патоки, вкладываемой в каждое слово. Нитору явно нравилось злить Рения.
   - Достаточно, - прошипел Рений. Его лицо поменяло свой цвет с обычного бледно-розового на ярко-красный. Похоже, жених пребывал в бешенстве.
   - Тогда, если позволите, я повторю свои вопросы: по какому праву вы в данную секунду находитесь здесь? Ваша невеста поставлена в известность о смене вашего решения?
   - Моя невеста дала мне полную свободу действий. А права... Марита сама, лично, принесла мне клятвы, уверяя, что станет моей, если я того пожелаю!
   - И вы, конечно, сможете это доказать, лэсс? - похоже, Арний не поверил ни единому слову Рения.
   Зубы жениха заскрежетали в очередной раз. Я уже начала беспокоиться, что к моменту появления у императора на их месте останутся только припухшие десны.
   - Не можете, - с удовлетворением констатировал Арний. - В таком случае я прошу вас до появления у императора не приближаться к моей подопечной ближе, чем на пять шаринов.
   'Около метра', - перевела я для себя и мысленно довольно некультурно присвистнула. Неплохое расстояние.
   - Лэсс Валисий, - между тем повернулся Арний ко второму жениху, - вы решили вопросы с той, кого завете своей сестрой?
   Я мгновенно навострила уши. Что за вопросы? И почему 'зовете'?
   Валисий побледнел. Глаза забегали. Мне показалось, что у Рения во взгляде появилось самодовольство.
   - Моя сестра... - начал было Валисий.
   - Вы - единственный ребенок в семье, - решительно оборвал его Арний. - Называйте, пожалуйста, вещи своими именами. Итак, ваша любовница отказалась от предъявления вам своих претензий?
   'Как интересно, - отметила я про себя, - то есть братьев и сестер у Валисия нет? Почему тогда 'сестра'? Дальняя родственница? Или слово 'любовница' режет благородному арторину слух?'
   - Мы с ней не общались после выбора Мариты, - выдавил из себя Валисий, старательно избегая смотреть на нас с Арнием.
   - Мне кажется, что это не так. Но до аудиенции у императора я эту тему поднимать не буду, - сообщил тот.
   'Конечно, не так, - подумала я, - тут даже не нужно быть физиогномистом, чтобы это определить'.
   Я и раньше не была в восторге от обоих женихов, а в свете открывшихся фактов вообще не желала идти под венец ни с одним из них. Оставалось грамотно сформулировать отказ и все же найти того арторина, брак с которым не станет тяжким бременем.
   Минут через пять, закончив публичную порку, Арний дал понять, что разговор закончен, и попросил разрешения 'сопроводить благородную лэссу в ее комнату'.
   Под недовольными взглядами обиженных женихов мы с Арнией вышли из кабинета и направились в башню. С трудом сдержав дрожь от холода, царившего на лестнице, я поднималась по ступенькам, прислушивалась к эху от наших шагов и настраивалась на нужный лад при общении с нитором. Марита явно вела себя по-другому все это время, скорее всего, всячески демонстрировала наглость и взбалмошный характер, в отличие от скромной и тихой меня. Арний не глуп, он быстро заметит несоответствие в поведении. И кто знает, какой будет его реакция? Вдруг родственным душам запрещено делать выбор?
   Я поймала себя на мысли, что рассматриваю сложившую ситуацию, как увлекательную игру, как некий квест, который обязательно должен быть пройден. Всерьез о предстоящем браке я не размышляю, ответственности за принятое решение и будущее Хозяйки и ее подопечных не чувствую.
   Мои мысли оборвались на этаже, который занимала Марита. Вряд ли было бы приличным пригласить незнакомого мужчину в собственную спальню, а потому я открыла дверь рядом.
   Гостиная, оформленная в светло-зеленых тонах, напоминала своей обстановкой небольшой молодой лес: искусственные деревца по углам, служившие не только декором, но и подставками для цветочных горшков, походили на земных березы, осины, дубы, клены. На стенах были изображены залитые солнцем поляны. Накидки на диваны и кресла, мягкие наощупь, казались молодой травой.
   - Прошу, лэсс, - я уселась в кресло, подавая пример своему гостю.
   Тот выбрал диван напротив и удобно расположился на нем.
   - Вы отлично держитесь в данной обстановке, лэсса, - обманчиво мягко улыбнулся Арний, - но вы ведь не Марита, верно?
   'Читают меня здесь, как раскрытую книгу', - фыркнула я и покачала головой.
   - Не Марита. Расскажете, как вы поняли?
   - Очень просто, лэсса, - опять эта обманчиво мягкая улыбка. В голову почему-то пришло сравнение с мясником, который улыбается молодому барашку, прежде чем приготовить из него шашлык. - Марита ненавидела ходить пешком, предпочитала темное время суток, славилась отвратительным характером и закатывала истерики по поводу и без. А еще я лично был знаком с ней. И она меня терпеть не могла.
   - То есть во время прогулки вы нарочно разыграли сцену встречи? - уточнила я, дождалась кивка и продолжила. - Вас не удивило такое поведение?
   - Нет, лэсса, в этом мире обмен душами практикуется не очень часто, но вполне возможен. Обычно к нему прибегает кто-нибудь из высшей знати, когда устает от однообразия своего существования. Конечно, здесь существует множество ограничений. Но при желании все решаемо. В вашем мире такого нет?
   - В моем мире вообще нет магии, - я вздохнула. - Мне обязательно выходить за Валисия? Почему вообще Марита его выбрала?
   - При соблюдении определенных условий - необязательно. Полагаю, выбор был сделан, чтобы посильнее задеть того, кому она приносила клятвы. Я ведь прав? Она клялась в верности Рению Лонийскому?
   Я кивнула.
   - Значит, она узнала о его невесте и решила ударить побольней. Валисий Ронтерский - не та фигура, чтобы с ней считаться. По меркам арторинов он чересчур слаб и нерешителен. Для такого бойца, как Рений, это позор: ему предпочли слабака.
   Ох уж эта задетая гордость. Сначала вскружил девчонке голову, а потом обиделся, что она решила отомстить чисто по-женски.
   - Меньше чем через четыре дня мне нужно появиться в императорском дворце. Там, думаю, Мариту тоже знали. Как мне вести себя в таких условиях?
   - Максимально осторожно. В законах и статутах этого мира указано, что только душа, выбравшая себе спутника жизни, имеет право отказаться от выбора, - просветил меня Арний. - Если кто-либо заподозрит, что вы, лэсса, не Марита, вам придется выйти за Валисия.
   Великолепная перспектива. Я помолчала, обдумывая сказанное, затем вздохнула:
   - В данный момент меня интересуют три вопроса: где родители Мариты? Можно ли заставить Рения промолчать о том, кто я? И когда я смогу вернуться домой, в свой мир?
   - Марита настояла на необходимости провести некоторое время рядом с выбранным женихом, а потому ее родители сейчас находятся в другом замке, - просветил меня Арний. - Полагаю, она уже тогда задумала совершить обмен телами. Рений не станет вас выдавать, опять же из-за гордости, ведь тогда придется прилюдно признаться в клятвах и выслушать насмешки собратьев-арторинов. Вернуться к себе вы сможете лишь через год после появления здесь. Раньше обмен телами невозможен.
   Какое радостное известие. Год в чужом мире. За это время со мной может произойти что угодно. При определенных обстоятельствах я сама откажусь от обмена телами. Не на это ли рассчитывала Марита?
   - Если я откажусь от Валисия, необходимо будет сразу же назвать другую кандидатуру?
   - Желательно, но не обязательно.
   Я на несколько секунд прикрыла глаза.
   - В 'Традициях и обычаях Рольтуса' сказано: 'Представители разных рас обязательно должны заключать брак если не по любви, то хотя бы по взаимной симпатии, иначе боги откажут им в потомстве', - по памяти процитировала я прочитанное и наткнулась на восхищенный взгляд Арния. - Что-то не так?
   - Все так, лэсса. Я приятно удивлен вашей любовью к знаниям, - снова этот обманчиво мягкий тон.
   Я почувствовала себя блондинкой, на тридцатом году жизни наконец-то запомнившей стишок про елочку.
   - В моем мире я многое учила наизусть, - пожала я плечами, вспомнив бессонные ночи перед подготовкой к очередной сессии.
   - Это, несомненно, похвально, но, лэсса, - замялся Арний.
   - Марита вела себя по-другому, а значит, мне нужно научиться играть роль безголовой дурочки, - кивнула я. - Только как это сделать? Я не смогу хамить слугам, смотреть на окружающих свысока и закатывать истерики по любому поводу. Осталось чуть больше трех дней до аудиенции у императора. Думаете, за этот срок получится меня натренировать?
   Спросила я напрасно. Похоже, мой вопрос Арний воспринял, как прямой вызов собственным способностям.
   Время до самого сна мы посвятили жесткой муштре. Арний, осознав, наконец, что перед ним попаданка, а может, понадеявшись на возможную будущую близость между нами, не стесняясь, прикасался ко мне, ставил походку, показывал разворот плеч, помогал правильно держать голову, объяснял, какие именно эмоции должны отражаться у меня на лице...
   - Голову держите прямо. Верно. Так, теперь ухмылка. Ухмылка, лэсса, а не добрая улыбка. Вспомните о чем-то неприятно. О раздавленном насекомом, например. Лэсса! Это не мышь, не нужно такого отвращения! Медленней походка. Не такая решительная. Еще медленней. Вы идете по дворцу, а не бежите от воинов.
   Арний говорил, говорил, говорил. Слова постепенно начали сливаться в бессмысленный шум, я слабо воспринимала смысл и старалась не свалиться от усталости прямо на месте.
   Уснула я через минуту после того, как попрощалась с Арнием и добралась до родной постели, вымотанная до предела, тщетно мечтавшая об отдыхе последний час. Даже женихи так не выматывали меня ни теорией, ни практикой.
  
Оценка: 8.74*5  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ) К.Водинов "Хроники Апокалипсиса"(Постапокалипсис) Л.Малюдка "Конфигурация некромантки. Адептка"(Боевое фэнтези) А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) В.Василенко "Статус D"(ЛитРПГ) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"