Соломонова Ольга Михайловна: другие произведения.

Элисия

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:

  Пролог.
  
   В теплом полумраке библиотеки сидели двое. Мужчина, чей точный возраст определить было практически невозможно, и девушка лет 25ти. Судя по опустевшей бутылке, небрежно задвинутой под стол, и ополовиненной второй, стоящей на нем, вялотекущий разговор начался уже давно.
  - Ты на меня злишься? - вдруг спросил мужчина, взглянув на собеседницу поверх бокала в своих руках.
  - Нет, - спокойно отозвалась она. - Просто устала, вот и сдалась.
  - Не я придумал правила игры, - он поставил опустевший бокал на невысокий столик и поднялся. - Идем, нам пора.
  - Не хочу, - она сделала большой глоток красного вина, цвет которого больше напоминал кровь, нежели благородный напиток.
   Мужчина молча смотрел на свою жертву сверху вниз.
  - Надо, - наконец сказал он жестко, будто ставя точку в каком-то одному ему известном споре.
  - Я знаю, - тяжело выдохнула девушка и встала. - Но от этого не легче, - попытка улыбнуться вышла кривой и совсем невеселой.
  - Умирать всегда непросто, - он приобнял ее за плечи.
  - Тебе-то откуда знать? - на этот раз усмешка вышла почти искренней. - Ты ведь бессмертный.
  - Да, только вот каждый раз, убивая тебя, я словно умираю сам, - тихо ответил он, уткнувшись носом в её макушку и быстро отстранившись, будто боясь, что сделал что-то не то.
  - Не знала, - на миг растерялась она. - Но слышать приятно, если честно.
  - Готова? - он открыл портал, и они шагнули на пустынный берег моря. Было холодно, ветер рвал их плащи и трепал волосы, чтобы хоть немного спастись от озноба, девушка крепко прижалась к мужчине.
  - Никогда, - тряхнула она головой. - К смерти нельзя быть готовой, по крайней мере, мне ни разу не удалось.
  - Я люблю тебя, Хиндрид, - он приподнял ее лицо и склонился, чтобы в последний раз поцеловать.
  - Спаситеее!!! - абсолютно внезапно закричала девушка совершенно не своим голосом, при этом резко оттолкнув ничего не понимающего мужчину. Ясно было только одно - перед ним стояла не совсем его Хиндрид, точнее совсем не она, хотя выглядела ею.
  
  
  
  - Элисия! Что с тобой?! Сделай уже хоть что-то! Мы же сейчас погибнем!!! - орало что-то писклявым голоском мне в ухо. - Я не хочууу умирааать.
  - Эй, а вот это было больно, - меня сильно ударило в плечо чем-то тяжелым.
  - Тут скоро всем нам не только больно будет, нам совсем конец придет! А ты стоишь столбом. Элисия! Действуй давай! Тебе же директор артефакт доверил, применяй уже! Мы долго не простоим!
   Я опустила глаза и действительно увидела неведомую и абсолютно бесполезную штуковину в совершенно не моих руках, да и тело было чужое, даже близко не стоящее с моим привычным. Только вот сознание в этом...в этой Элисии было, кажется, мое. И убивать тоже собирались именно меня, плюс троих её (?) моих (?) союзников (?), ну или, как минимум, друзей по несчастью.
  - Валить отсюда надо, - больше себе, нежели остальным, сказала я. - Причем быстро...
  - Как валить то? Мы же сражаться пришли! Да и завалили мы выходы, чтобы демон не вышел на поверхность по нашим следам, - отчего то растерялся невысокий тощий брюнет, рьяно размахивающий мечом, отбиваясь от несуществующего противника.
  - Всё интереснее и интереснее..., - самое противное, что хорошенько подумать было совершенно некогда. Мы вчетвером стояли на полу средних размеров пещеры, выходов из которой не виднелось, а единственных оставшийся вход очень плотно прикрывал, видимо, демон. Хотя не особо похож, если честно: голова большая, лапы маленькие, туловище зеленое, с зубищ лава раскаленная капает... Не так я себе представляла обитателей преисподней. Хотя, может в этом мире все иначе.
  И ведь магией не ударишь - кто ж знает, как она тут себя поведет, особенно моя, и особенно из моих-чужих рук. Значит, остается только портал, они чаще всего работают в любых условиях.
  - Эй, бригада Ух, ко мне! - окликаю остальных. - Только быстро и не поворачиваясь спиной к противнику!
  - Артефактом его ударишь, да? - с какой-то нездоровой радостью закостенелого фанатика спросила подходящая ко мне девушка.
  - Нет, вытащу нас отсюда, пока есть что вытаскивать.
  - Как?! - удивились трое.
  - Нам же нельзя проиграть! Мир погибнет! - брюнет с мечом вполне мог посоревноваться в фанатичности с девчулей.
  - Ты же не умеешь открывать порталы, мы погибнем! - а вот блондин, громче всех кричащий о нежелании умирать, мне начинал нравиться: здраво тут мыслил он один.
  - Хреново, что Элисия, кто только придумал это дурацкое имя, не умеет. Зато я вполне способная, только не знаю куда перенестись. Ты, - мой палец уперся в "истеричку", - Зажмуриваешься и что есть мочи думаешь о тихом безопасном месте, подумаешь плохо - нам кранты, так что ни на что не отвлекайся и ничему не удивляйся. Остальные, обняли нас крепко-крепко и поверили в светлое будущее.
   Одной рукой я обняла блондина за талию, второй притянула его голову к себе и поцеловала. А парень ничего так - не растерялся, даже мысль о поляне в уютном лесу не потерял, поэтому и удалось мне нас всех туда перекинуть. Сил, правда, ушло в разы больше, чем планировалось, ну да ладно, главное живы. И судя по количеству рук, меня обнимающих, даже все.
   А теперь мой любимый финт ушами.
  - Ой, - простонала Элисия и потеряла сознание.
   Ну а теперь, пока Анита, Карл и Войтек хлопотали над бесчувственным телом подруги и не решались начать обсуждать произошедшее, попробуем разобраться сами.
   Зовут меня Хиндрид, и я не имею ничего общего с телом, в котором почему-то оказалась. Очень, кстати, неприятное ощущение. Как такового прошлого у меня нет, впрочем, как и родителей, семьи, родины и прочего. Нет, я отнюдь не несчастная сиротинушка без крова. Я - одна из основ мироздания, в очередной раз проживающая бессчетное количество жизней. Последняя веха, из того, что сейчас важно, заключалась в том, что я "взяла отпуск" и отправилась в путешествие по мирам из написанных книг того мира, где мне в голову пришла эта замечательная идея. Ну и плюс, это был неплохой шанс спрятаться от вечно преследующего меня колдуна (ну а как же без него то?). Только вот переносит меня обычно в тело, базовые настройки которого давно сохранены Вселенной. То есть выгляжу я примерно одинаково во всех мирах - около 25 лет, темные волосы, карие глаза, высокая, стройная, с очень хорошей физ.подготовкой и огромным набором умений в части ведения боя и владения оружием. Не спешите завидовать, весь этот подарочный набор не достался мне бесплатно, многие столетия и сотни жизней ушли на то, чтобы довести до приемлемого состояния мою тушку.
   Но сюда я попала не так, как обычно. И тело мне досталось совсем не спортивное, хотя Элисия стройна и приятна лицом, но она слаба. Да и магические способности оставляют желать лучшего. Про характер вообще молчу - из того, что я успела выудить, целуя Карла, понятно, что ничего путного ждать не приходится.
   Да, кстати, о поцелуе... Я не сошла с ума и не влюбилась с первого взгляда. Просто для меня самый быстрый способ получить информацию, знания и умения - это поцеловать носителя. В данном случае мне нужно было сориентироваться куда открывать портал, ну и получить хоть какое-то представление о том, в какую передрягу я влетела.
   А влипла я, выходит, знатно. Прям с разгона и в компанию отменных лузеров. И совсем не таких, как принято описывать в юмористическом фэнтези, а настоящих, полноценных, если можно так сказать.
   Элисия, Анита, Карл и Войтек - студенты местной Академии магии. Хотя студенты они до сих пор только по одной причине - здесь не отчисляют. Считается, что освоить базовый курс должен каждый одаренный житель Стара, чтобы обезопасить себя и окружающих, а также приобрести право на получение привилегий, которые в этом мире у магов очень высоки. Единственный способ отчислиться - это умереть. Собственно говоря, так эта кучка недоумков и оказалась в пещере демона. Отчаявшись добиться мало-мальски приемлемых результатов, директор отправил недоучек "спасать мир", читай "на верную, но такую храбрую, смерть".
   Да, это незаконно. Да, директора ждет очень серьезный разговор со мной и разнос половины кабинета. Но факт остается фактом - только что я сорвала отлично спланированное массовое убийство. Неприятно.
   Что самое печальное - Анита и Войтек до сих пор думают, что спасали мир. Карл, умничка моя, догадался, но очень поздно - в момент обрушения входа в пещеру за их спинами. Но и за это ему огромное спасибо, потому что теперь и я в курсе. В противном случае, тоже была бы всем ливером в супер отряде. А так есть шанс разобраться.
   Что ж, повалялись и хватит, пора приходить в себя и знакомиться с командой.
  - Ну, привет бойцы! - резко села я, едва не стукнув лбом склонившегося над моим бесчувственным телом Войтека, того самого, что мечом махал в пещере. - Как жизнь молодая? Хвосты, лапы, носы целы?
   Да, люблю шоковою терапию, вот мое это. Одно удовольствие смотреть на вытянувшиеся лица товарищей. А тишина - блаженная услада ушей моих. Жаль, проходит быстро.
  - Элисия, что с тобой? - продолжил меня радовать поцелованный мною блондин Карл, и очухался первым, и вопрос задал не самый плохой. - Головой ударилась?
  - Если бы все было так просто... Нет, друзья мои. Я не ударилась головой и я не Элисия.
   На этот раз тишина была звонче и дольше.
  - Попробую объяснить. Там, в пещере, мое сознание было каким-то образом перенесено в тело вашей подруги. Куда делась она сама - не знаю, надеюсь не в мое тело, - меня явственно передернуло от мысли о моем колдуне, целующем какую-то левую бабу, даже не жалко стало, что в конце её ждала бы неминуемая смерть, мы на пляж то пришли, чтобы он меня убил. - Но искренне надеюсь, что удастся ее вернуть, а меня отправить закончить начатое, - хотя ой как помирать не хочется. - Я не из вашего мира, колдовать умею, но не принятыми здесь способами. И пока не очень разобралась, что из моих умений мне доступно. У меня нет доступа к воспоминаниям Элисии, немного знаний о вашем мире я считала с Карла вместе с точкой выхода из портала. Но их катастрофически мало, так что очень прошу подстраховать меня, если начну делать что-то совсем не так, как надо. Хорошо?
   Народ потихоньку приходил в себя. Видимо, говорю и двигаюсь я сильно отлично от Элисии, да и портал явно ей не по зубам, так что в то, что я не она, они поверили сразу. Как же хорошо, что меня занесло в магический мир, в обычном такой номер точно бы не прошел - комнаты с мягкими стенами и врачами с добрыми глазами мне были бы обеспечены.
  - Почему это мы должны тебе помогать?! - возмутилась Анита. Помните, я говорила, что они не самая приятная компания - вот и первое доказательство. - Ты нам все дело запорола, из пещеры увела, не дала демона убить и прославиться! - продолжала распыляться эта рыжеволосая недоведьма.
  - Да! - очнулся Войтек. - Я почти зарубил половину войска! Мой меч почти налился кровью и силой младших демонов, а теперь, из-за тебя, надо все начинать заново.
   Вдох-выдох-вдох-выдох, кулаки разжать, зубы расцепить, нецензурные ругательства с языка снять:
  - А кто-нибудь еще видел этих младших демонов? - как можно ровнее спрашиваю я. - Мне, вот, виделся только Войтек, машущий железкой во все стороны, - кстати, довольно неплохо, особенно учитывая его не слишком богатырскую комплекцию, додумала я про себя.
  Анита и Карл отвели глаза.
  - Как не видели? С кем же я бился? - опешил Войтек.
  - В лучшем случае, с наведенным мороком, в худшем - со своим собственным воображением, - "успокоила" я парня.
  - А как же демон? - не унималась Анита. - Он же выйдет в мир и уничтожит его, раз мы не справились! Мы ведь должны были либо убить его, либо умереть сами, чтобы наша магия, высвободившись из человеческих оболочек, заперла его еще на 5 лет в той пещере.
   Мне резко захотелось кого-нибудь убить. И не знаю кого сильнее: хитрую администрацию Академии, придумавшую такую отменную ересь, чтобы каждые 5 лет (а может и чаще) избавляться от неудобных студентов, или идиотов, сидящих передо мной и искренне поверивших в эту сказку.
  - Карл, объясни им, пожалуйста. А я пока в кустики отойду, да осмотрюсь.
   Под гневные "Да как ты мог нам не сказать!" и "Я сам только в пещере понял" я обошла небольшую полянку, заглянула к протекающему неподалеку ручью, умылась холодной водой. В очередной раз удивилась тому, насколько по-разному люди видят и воспринимают друг друга - в отражении на меня смотрела вполне заурядная девица лет 20, с большеватым носом, невзрачными серыми глазами и яркими лиловыми волосами. Я бы не назвала ее красивой, было в ней даже что-то отталкивающее. Но Карл, чьими глазами я фактически ее впервые увидела, считал ее внешность совершенной. Хотя и не был в неё влюблен, по крайней мере, осознанно. Может тут мода такая, а я не в курсе?
   Тихим безопасным местом по мнению Карла был лес недалеко от Академии. Вон она как раз и виднеется сквозь заросли. Симпатичная и именно такая, как описано в большинстве книг - невысокие корпуса, чем-то похожие на замковые постройки, забора нет, но зато в наличии вполне неплохой магический купол, так что не замеченным или непрошенным внутрь не пройдешь.
  Легко телепортироваться внутрь купол тоже мешал, так что топать пришлось ногами. От поляны к главной подъездной дороге вела небольшая, но явно хоженая тропинка. Основной тракт был вымощен желтым кирпичом. "Символично", - подумала я и поняла, как попрошу меня называть в этом теле - отныне для близких я Элли. А то от Элисии так и веяло дешевым пафосом.
  Шли молча, каждый думал о своем. В основном мои спутники боялись разговора с директором. Я же, наоборот, его очень ждала. Но не судьба - как только мы добрались до Административного корпуса, вежливая секретарша сообщила, что директор внезапно отбыл в неизвестном направлении, и когда будет, не сообщил.
  - Венки поехал покупать и службу поминальную заказывать, - вяло огрызнулась я и развернулась к выходу. Но уйти нам не дали.
  - Какие люди, - издевательски протянул, не предвещая ничего хорошего, низкий мужской голос. И из-за угла к нам наперерез выплыл, другого слова подобрать нельзя, высокий белобрысый эльф, тошно приторной наружности. - Я как раз вас ждал, - закончил он свою мысль.
   Я спиной почувствовала, как Анита растеклась в слепом обожании к мистеру Клеру. Вот и еще один секрет раскрыт, а то я никак в толк не могла взять, как можно настолько задурить голову пусть и глупым, но не совсем же безмозглым студентам. А ларчик просто открывался - от эльфа во все стороны разило чарами подчинения, причем смачно сдобренными любовными зельями, купается он в них что ли.
  - Как же я рад вас видеть, друзья мои, особенно тебя, Элисия, - с этими словами меня нежно, но слишком сильно, обняли за плечи и властно потянули куда-то в недра коридора.
  - Простите, мистер Клер, а Вы так тесно прижимаетесь, чтобы я глубже прониклась радостью встречи? - улыбнулась во все 32 зуба я.
   Эльф даже слегка замедлил свой крейсерский путь со мною на буксире.
  - Ты о чем, дитя мое?
  - Да все о том же, - кивнула я и вывернулась из захвата. - Но говорить мы будем не здесь, не сейчас, и только в присутствии директора, ну чтобы не повторяться лишний раз. Так что, до скорого, мастер. Ребята, за мной, - скомандовала я прибалдевшей в обществе эльфа команде. - И слюни подберите, он не съедобный!
   Из воспоминаний Карла я помнила, что именно мистер Клер обучал нас войне с демоном и рассказывал о важности и ответственности сего задания, так что сомнений в его причастности не возникало. Но стоит отдать ему должное, если он и удивился, увидев нас живыми и невредимыми, то вида не подал.
   Сильно выручало нашу команду то, что официально никакого Задания не было. Все приготовления проводились в режиме строжайшей секретности. Конечно, по Академии всегда ходили слухи о группах избранных, но версий было множество, чему очень способствовали сами организаторы, ведь чем больше вариантов, тем легче сбить со следа. Так что для всех, в том числе и для большей части преподавательского состава, мы просто вернулись с небольшого учебного задания.
   На выходе из здания я остановилась. Человеческие ресурсы не бездонны, а тем более у доставшегося мне тела. И именно в тот момент я во всей красе ощутила насколько на самом деле устала. Я даже не могла вспомнить, где наше жилище, хотя, возможно, и не считала это с Карла. Как же погано то, будто котенок полуслепой.
  - Элисия, почему ты так резко говорила с мистером Клером, он же наш друг?! - в голосе Аниты было столько укора и презрения, что на секунду я и впрямь усомнилась в своей правоте.
  - Друзья друзей в мышеловку не отправляют, - устало ответила я. - Отведите меня домой, ну или что у нас там с жильем. Надо перевести дух и прийти в себя.
  - Ты не помнишь, где живешь? - искренне удивился Войтек.
  - Я не знаю, где живет Элисия, я вообще мало что знаю о ней, вас и этом мире.
  - Так ты не шутишь?! - говорила же, они не книжные - они реальные идиоты.
  - Войтек, милый, я не шучу. С чего ты так решил? Вроде же вполне на вашем языке объясняла, хотя и очень кратко. Но если мне дадут посидеть в тишине и чего-нибудь поесть и попить, обещаю, я стану многословнее, особенно когда сама разберусь.
  - Я думал, что ты придумала такой оригинальный способ откосить от наказания за то, что не дала нам завершить задание, - стратег из него вышел бы неплохой, я бы не додумалась до такого варианта.
  - Всем спать, вот прям часов по 10, может поможет справиться со всем этим трешем. Кстати, сколько сейчас времени?
  - Около часа дня, - Карл посмотрел на небо в стороне башни. Жаль, что часов на ней не было, они бы сильно облегчили мне жизнь. Мой внутренний хронометр, видимо, остался вместе с телом.
   И тут я не выдержала, хорошо, что рядом со входом стояла лавочка, на которую я успела присесть. Закрыв лицо руками, я взвыла. Громко, навзрыд. Войтек и Анита резко отскочили от такого зрелища, Карл аккуратно попытался меня приобнять и успокоить.
  - Не надо, - отстранилась я. - Все в порядке. Я смеюсь, извините, что так ярко, но это ж реально цирк. Вас хоть завтраком покормили перед тем, как выгнать спозаранку на демонов охотиться? Или из кроватей вышвырнули прям в портал?
  - Мы пешком шли, с 4х утра, - пробурчал Войтек.
  - Ой, мамочки, - картинка в моем воображении формировалась все краше и краше. А вы представьте: 4 утра, еще темно, в комнату, где последнюю ночь ночевали герои, заходят директор и эльф, торжественно будят 2 парней и 2 девушек, отчаянно зевая толкают напутственную речь, выпроваживают убивать демона, после чего идут досыпать в теплые кровати. А спасители мира несколько часов плетутся по широкой дороге к пещере с демоном.
  - А указатели были? Ну, чтобы не заблудиться?
  - Нам карту дали.
  - Покажи.
   Карл протянул мне мятый листок, на котором кривенько были изображены окрестности Академии радиусом примерно километров 15. В верхнем правом углу стоял жирный крест, к нему вела прямая дорога. Не хватало только подписи "Демон тут" для наглядности.
  - Ничего не смутило? - наконец отдышавшись спросила я.
  - Нет, - хором ответили избранные.
  - А зря. Меня вот до сих пор смущает очень многое в этой истории. И чем дальше, тем сильнее начинаю подозревать, что не за плохие оценки вас хотели демону скормить, а все гораздо печальнее. Слишком сложно и затратно все выходит. Да и не первые вы жертвы в этой схеме, как я поняла.
   Мне понравилась тень, пробежавшая по их лицам. Неужели начинает проклевываться сознание?
  - А теперь есть и спать. Или проводите меня до места, где я могу это получить, и идите по своим делам. Что-то подсказывает мне, что иметь со мной дела вы не сильно горите желанием, хотя, будем честны, без меня вы были бы уже на том свете.
  - Ты нам не нравишься, мы тебя не понимаем и злимся на тебя - это правда. Но и ты права - здесь творится что-то плохое и мы вполне можем быть в опасности, поэтому полагаю, что какое-то время нам целесообразнее держаться вместе. Анита, Войтек, вы со мной?
  - К сожалению, Карл прав, - вздохнула Анита. - Последние 3 месяца, с начала 3го курса, мы все живем в отдельном здании. В Академии так заведено: первые 2 года все учатся и живут вместе в одном большом общежитии, разделенным на мужское и женское крыло, в конце второго курса, в соответствии со способностями, происходит распределение по профильным факультетам - ведьмы и колдуны, некроманты, целители, боевые маги. У каждого направления свой дом. Но иногда попадаются неопределенные ученики, чью способность к магии определенного направления не удается определить. Их обучают по особенной программе, и проживают они отдельно.
  - Интересно, - я мысленно сделала себе пометку проверить идею связи "неопределенности" и "избранности", но помыться и поспать было важнее. - А дом у нас большой? Комнаты отдельные? Ванна для каждого?
  - Пойдем, сама все увидишь, - вздохнула Анита. - Жить с Элисией было сущим кошмаром, надеюсь, из тебя соседка будет посноснее.
  - Это вряд ли, - грустно улыбнулась я и встала. Идти было непривычно тяжело. А учитывая, сколько они уже прошли и пережили за сегодня, не удивительно, что силы у всех были почти на нуле.
   Домик был небольшой, каменный, с трубой на покатой крыше. Стоял на отшибе, почти рядом с границей купола, вокруг росли редкие деревца и кустарники, к условному забору уходила небольшая рощица. Других строений в зоне видимости не наблюдалось - от основных зданий Академии нас отделял довольно широкий сквер.
  - И что они за 15 верст вас посылали, можно было и тут прибить - никто и не заметит...
   Очень хотелось сказать "Дом встретил теплотой, уютом и мягкой постелью", но не судьба. Охранным заклинанием меня тут встретили. Даже на крыльцо подняться не вышло - будто невидимая стена вокруг. Остальных при этом пропустило даже не пикнув.
  - Это что еще за выкрутасы? - ошалело спросила я.
  - Не знаю, никогда такого не было, - ответила Анита. Мы с ней остались вдвоем, у ребят вход в дом был отдельный и с другой стороны - о раздельном проживании разнополых учеников тут почему-то заботились.
  - Сюда могут заходить все ученики?
  - Нет, только определенные. У кого есть допуск.
  - Как он оформляется?
  - Зам.директора, мисс Флоренс, собеседует новичков, читает какое-то заклинание и дальше можно заходить и выходить без проблем.
  - Знаков, отметок, амулетов при этом не наносят или не выдают?
  - Нет.
  - Значит, защита настроена на ауру, блин, - интересно, это только у меня практически никогда ничего не бывает просто, или это общечеловеческое свойство? Я буквально слышала, как разбиваются мои мечты об отдыхе.
  - Но ты же в теле Элисии, почему она тебя не пропускает?
  - Аура - это отпечаток сознания, а оно мое, а не Элли. Кстати, большая просьба, обращайся ко мне Элли, если все же начнем общаться по-человечески.
  - Хорошо. Но Элисию бесили все имена, кроме полного, - почти шепотом сообщила Анита, будто хозяйка моего нынешнего тела могла нас подслушать.
  - А меня полное раздражает, слишком пафосно.
  - Кажется, ты начинаешь понимать, - впервые на лице Аниты проскочила довольно теплая улыбка по отношению ко мне.
   Я устало опустилась на траву. Остаться без крова над головой было не страшно, всегда есть трактиры или гостиницы, а уж денег раздобыть можно в любом мире, тут умений у меня масса. Без магии и ловкости моего привычного тела, конечно, сложнее, но разум то со мной. Но мне нужны были вещи Элисии, чтобы попробовать понять что происходит, надо же с чего-то начинать. А значит оставалось только одно - раздобыть изображение ее ауры, чтобы скопировать его поверх своей. Да и моя аура очень приметная - помимо прочего, в неё за годы жизни вплелось столько охранных заклинаний от ментальной магии, что от этой радуги, если случайно тронуть и суметь увидеть, у неподготовленного зрителя могут часа два потом зайчики в глазах бегать, особенно если на меня напасть. А как еще я бы не попала под воздействие чар мистера Клера?
  - В вашем мире многие могут видеть ауры? - лучше поздно, чем никогда, все же этот вопрос стоило задать одним из первых, мой промах.
  - Нет. Их почти никто не видит. Поэтому мисс Флоренс так ценится не только в Академии, но и при дворе.
  - А сохранять изображения аур вы умеете?
  - А так можно? - судя по удивленно распахнувшимся глазам девушки, тут даже мысли такой не было, не то что исполнения. А жаль, украсть что-то материальное, пусть даже отменно запертое, намного проще, чем лезть в чужую голову.
  - Да, есть миры, где это умеют. И то, что тут такого нет, для меня очень плохая новость. Значит единственный вариант заполучить изображение ауры Элисии - это увидеть её в памяти вашего зам.директора...
  - Но она же может увидеть твою ауру и понять, что ты не та, за кого себя выдаешь.
  - Значит, надо выдать себя еще за кого-то другого. Ты мне поможешь?
  - А может сначала отдохнем? Я с ног валюсь, - виновато опустила голову девушка.
  - Я тоже. Но чем сильнее я вымотана, тем проще мне будет приглушить свою ауру и не выдать истинного положения вещей - в слабые источники обычно не всматриваются, там редко есть что-то стоящее. Сможешь раздобыть успокаивающее зелье? Да чтобы посильнее, - как бы мне не было жалко Аниту, но действовать надо было сейчас, на улице, конечно, тепло, но спать на травке мне совсем не улыбалось.
  - Да, у нас есть. Сейчас схожу за ним, - смирилась она с неизбежным, со мной, вообще, очень сложно спорить.
  - И принеси, пожалуйста, чаю и пару стульев. Трава у вас, конечно, мягкая, но боюсь прилечь и уснуть.
   Пока Анита заваривала чай, искала зелье и переодевалась, я успела немного подумать над своим незавидным положением. Перспективы пока открывались не самые радужные, но шанс есть всегда.
  - Расскажи мне о семье Элисии, - попросила я Аниту, когда она принесла чай и тарелку с бутербродами.
  - Я мало что о ней знаю. Мы не ровня, поэтому, даже проживая под одной крышей, редко разговаривали. Знаю, что она из очень древнего и знатного рода, у нее есть старшая сестра, но магией из них владеет только Элисия. Поговаривают об еще одном ребенке в семействе Тегг, но пока это только слухи.
  - А насколько знатен твой род? - сидящая передо мной девушка не производила впечатление простолюдинки, плавные движения, выверенная речь, ухоженные руки.
  - Мы средний класс, но приближены к высшему свету. Мой отец - один из главных защитников короля от темных сил.
  - А Войтек с Карлом?
  - Войтек - старший сын и наследник главы боевых магов Стара, Карл - сын придворной кухарки, причем кто его отец никто не знает.
  - Разношерстная у вас компания, - задумалась я. - Карл выбивается, если бы не он, то самый очевидный повод от вас избавиться - вычистить знатный род. Но сын кухарки тогда как сюда затесался? А обучение платное?
  - Нет. Сюда отправляют всех, у кого обнаруживаются магические способности. Магов в нашем мире не так много, а сильных совсем единицы. Даже по наследству не всегда переходит сила. Поэтому Войтеком так гордится семья - он единственный из 5 сыновей унаследовал силу отца.
   Я отпила горячего чая, точнее это был отвар из множества трав, и откусила от бутерброда с сыром, кстати, очень вкусного. Что-то меня тревожило в словах Аниты про Войтека, но я никак не могла понять что именно. И как мог такой важный и ценный наследник попасть в нашу "бригаду Ух"?
  - Хорошо. Теперь самое главное. Покажи мне как колдуют в вашем мире. Сотвори пару простых чудес из тех, что умеешь.
  - Я плохо умею, - потупила взор Анита.
  - Ты же не на экзамене, так что не бойся. Мне нужно только понять принцип. И проверить, что может тело Элисии.
   Анита довольно зло усмехнулась:
  - Не хочу тебя расстраивать, но даже я колдую лучше, чем она. Это единственное в чем она до отвращения плоха. Даже простенькие заклинания ей или не удаются или срабатывают не так, как надо.
  - Тогда почему именно ей доверили такую важную миссию как использование артефакта? - вспомнила я про тяжелую железку, которую до сих пор таскала в широких карманах куртки.
  - Потому что колдовать там не надо - только нажать на кнопку, - усмехнулась моя собеседница.
   Под мои ободряющие речи Анита все же показала мне некоторые заклинания. Текст меня интересовал мало, важнее было понять каким образом местные маги преобразовывают энергию. То, что они берут магию извне, я уже поняла - не похожи они были на тех, кто её аккумулирует, а уж тем более вырабатывают внутри. У таких чародеев глаза совсем другие, более глубокие и сильнее отражают суть колдуна. Значит Стар был миром, где магия разлита по воздуху. Я ее даже чувствовала, но никак не могла понять, что с ней не так. Обычно я в любом состоянии могу работать с такой доступной силой, но не тут.
   Все заклинания Аниты сопровождались движениями рук и особенно пальцев. Складываемые ею конструкции были очень сложны, поэтому на компоновку уходило много времени и сил. Спасало девушку то, что азы творились одной рукой, а значит второй можно было помогать, например, изогнуть мизинец так, чтобы он дотянулся до средней фаланги указательного. Когда нужная "фига" была собрана, произносилось заклинание и делалось резкой движение рукой, будто разрезая воздух. Со слов Аниты, а не верить ей в данном вопросе было бессмысленно, если в момент рывка смещался хоть один палец, то чуда не происходило. Или происходило, но совсем не то, что планировалось.
   Минут через 15, когда, силами юной магички, злополучная чашка все же приподнялась над столиком, вынесенным Анитой под посуду, до меня, наконец, дошло.
  - Ваша магия очень густая и вязкая, вот для чего эти извращения с пальцами. Чтобы заставить ее работать, надо отделить кусочек и придать ускорение именно ему. Посмотри, все пальцы образуют замкнутые фигуры, то есть ты будто отдавливаешь сквозь них толику магической силы. Чем сложнее заклятие, тем больше кусочков нужно.
  - Что-то примерно такое нам рассказывали на первом курсе, только более сложными словами.
  - Теперь давай я попробую. Покажи медленно что за чем складывать.
   Долго страдать не пришлось. Все оказалось до противного просто - у Элисии от природы были деформированы суставы и сухожилия, поэтому сложить нужные фигуры и заставить заклинания работать правильно, она физически не могла. Хотя дар в ней был, я его ощущала. И что-то мне подсказывало, что она не одна на весь Стар такая, а значит надо поискать обходные пути. Думаю, их давно нашли - в этом мире маги слишком ценный продукт, чтобы разбрасываться криворукими самородками, по крайней мере, я на это искренне надеюсь.
   Когда чай был допит, а бутерброды уже почти переварились в пустых со вчерашнего дня желудках, Анита набралась смелости и тихо спросила:
  - Что с нами теперь будет?
  - Не знаю, - честно призналась я. - Если получится, я вам помогу разобраться, вернем Элисию, отправим меня домой. Это глобально. Но чтобы оно сработало, надо разбить задачи на более мелкие. Первым этапом - встреча с зам.директора, вторым посещение занятий и библиотеки - мне надо понять, как заставить это тело пользоваться магией.
  - Но у нас больше нет расписания.
  - Да, точно. Вас же не ждали обратно. Ну, тогда убьем одним выстрелом сразу двух зайцев. Получим у мисс Флоренс отпечаток ауры и привлечем ее внимание к четырем халявщикам.
   План мой был прекрасен в своей наглости. А реализация не отняла много времени. Так как наш дом использовался только для проживания избранных, которые в абсолютном большинстве сюда после походов на демона не возвращались, то на чердаке обнаружился целый склад старых вещей, вынесенный мне во двор Анитой. Мне пригодилось цветастое платье, шляпа с огромными полями, толстенные очки в аляпистой оправе и огромная сумка, куда можно было сложить пару слонов и осталось бы место. Яркие волосы я убрала под шляпу, густо намазав лицо тем, что в этом мире использовали в качестве косметики, сделала себя визуально лет на 10 старше, очки накинули еще чуток.
  
  - А ну всем быстро разойтись! Не мешаться под ногами! Ишь чего удумали, кровиночку мою обижать! Да я вас всех тут на рее вздерну и не посмотрю на звания! - в Административный корпус Магической Академии, грозно размахивая огромной сумкой, ворвалась разъяренная тетка неопределенного возраста. От её криков закладывало уши, тяжелой сумкой по головам и спинам получали все оказавшиеся в зоне поражения, а запахом крепкого вина, раздающимся от посетительницы, подкашивало тех, до кого не дотянулась ручная кладь.
   Дойдя до стойки, за которой пряталась секретарша, тетка вдруг резко сменила тактику:
  - Деточка, - выдохнула она в лицо работницы, перевесившись через стол. - Хто тутъ главным будет? С кем поговорить, чтобы мою племяшку больше не обижали? Учится она у вас тут, будь тут все неладно.
  - А директора нет, - сглотнула секретарша. - И когда будет не сказал.
  - А за него кто? Не жить же мне тут у вас в приемной, пока не вернется.
   От такой перспективы передернуло всех присутствующих, а их оказалось немало - преподаватели, студенты, абитуриенты. Сегодня как раз проходил один из дней открытых дверей, когда можно было посмотреть на Академию изнутри.
  - Мисс Флоренс, думаю, сможет Вас принять, - указала девушка на дверь в глубине коридора. - Номер 7 на двери. Я ее предупрежу.
  - Не надо утруждаться, я сама, - тетка бодро вышагивала в указанном направлении.
  - Ути, миленький какой, - вжала она в стену вышедшего на шум мистера Клера. - Тебя тут не обижают, зайчик? - притянула за галстук его голову поближе к своей. - А то могу с собой забрать, у меня как раз эльфа домашнего не хватает. Ты зови, если что.
   Резко и громко чмокнув губами почти в лицо опешившему магу, тетка развернулась на высоких каблуках и пошатываясь пошла к кабинету Љ7.
   У двери я на секунду замерла. Все же обдурить обычных магов это одно, а ведьму, видящую ауры - совсем другое. Тут одним платьем, громкими криками и запахом вина не обойдешься.
  - Кто тут будет мисс Флоренс? - зычно пробасила я, практически вваливаясь в кабинет.
  - Я - мисс Флоренс, - учтиво отозвалась приятная незнакомка, сидящая за единственным в кабинете столом. Приятная, лет 30-35 на вид, волосы длинные темные, стройная, одета неброско, но со вкусом. Настоящая зам.директора. - Чем могу помочь?
   Как бы сильно мне не понравилась собеседница, но выходить из образа нельзя. Чутью своему я, конечно, верю, но не тот сейчас случай, чтобы рисковать.
  - Мне тут птичка на хвосте принесла, что мою племяшку, кровиночку мою родненькую, хоть и седьмую воду на киселе, обижааают, - взвыла я, картинно падая на стул для посетителей перед столом.
  - Где обижают? У нас? - ни грамма сарказма, презрения или страха, вот это выдержка.
  - Да в вашей Академии! Учится она тута. А нас не пущают к ней больше! Ко всем пускают, а к ней нет, значит плохо дело! - я хлопнула раскрытой ладонью по столу и начала приподниматься.
  - Как зовут вашу племянницу? - как же я люблю психологию, мисс Флоренс, умница, поступила как любой нормальный человек - сложила руки в замок на столе перед собой, будто ограждаясь от непонятной угрозы в моем лице. Теперь самая малость: мне нужно одновременно сказать имя и ухватиться за любой открытый участок кожи - да, не только через поцелуи можно получать информацию.
  - Мою любимую, практически единственную, племяшечку, - аккуратно приближаюсь к цели, намечаю открытое запястье, - Зовут не иначе как Элисия Тегг! Знаете такую?! По глазам вижу, что обижаете девчулю! Как вы смеете?! - кричу я, тряся мисс за руки и пристально глядя в глаза. Главное, чтобы не успела очухаться, и так же посмотреть в мои, очки неплохая преграда, но не панацея.
  - Успокойтесь, пожалуйста, - меня вежливо, но настойчиво усадили обратно на стул. - Сейчас я вам все объясню.
   Я сделала вид, что послушалась. Хотя притворяться особо не пришлось - страшно все же было до дрожи в коленках, не люблю рисковать в незнакомых мирах, будучи без сил, да еще и зная, что убить, пусть и не совсем меня, тут уже пытались.
  - После распределения в конце прошлого учебного года Элисия и еще 3 ученика попали в группу Неопределенных. Это такие маги, чей потенциал не может быть классифицирован. Они проходят обучение по особой программе, поэтому посещения и выходы в город им пока запрещены. Но могу Вас клятвенно заверить, что их никто не обижает. С ними все в полном порядке. К сожалению, показать вам племянницу я не могу, но при поступлении возможность такого расклада была озвучена и родителям и ученикам. Мне очень жаль, что Вас не предупредили. Но вины Академии в этом нет.
   Мне захотелось поаплодировать ей стоя. Так изящно в пешее эротическое путешествие меня давно никто не посылал. И ведь ни разу не перешла черту. Браво, мисс! Вы пока мой единственный кумир в этом мире.
  - Да? Вы не врете? - нервно затеребила я краешек платья.
  - Нет, я с Вами предельно честна.
  - Ну тогда держись карга старая, да и твой дранный козел у меня получит, - одним махом встаю со стула, громко роняю его на пол, отшвыриваю ногой к стене и на всех парах несусь к двери. - Не сказали мне про мою кровиночку! Утаили информацию! Ироды!
   Зато мистеру Клеру еще и сумкой на обратном пути по хребтине прошлась. И в отличие от остальных пригретых сегодня этим бронебойным снарядом, в пламенный привет к нему я вложила всю свою силу, и даже немножко больше - ручки то у сумочки замкнутые фигуры, так что магия сквозь них проходит не хуже чем через пальцы, поэтому эльфа неслабо приложило почти чистой силой. Надеюсь, не в последний раз.
  
   Когда мисс Флоренс постучалась в дверь нашего дома, я как раз успела намылить голову и смыть с лица косметику. Громко покинув Административный корпус, я демонстративно направилась в направлении столовой, а не к выходу. Поправлять меня не рискнули, поэтому, зайдя за угол здания и убедившись, что поблизости никого нет, я открыла портал к порогу домика. Маскировка ауры заняла минуты 2, благо это внутренняя магия, которая мне хоть и ограниченно, но доступна. А вот на внешний мир пока воздействовать не могу, даже в мелочах - местная магия буквально выдавливает все мои попытки. Так что попасть в жилище я смогла - пусть маленькая, но уже победа.
  - Девушки, - позвал из холла приятный голос зам.директора. - Подойдите, пожалуйста.
   Анита вышла из комнаты в домашнем костюме. Я высунула мыльную голову из ванны и попросила минутку, чтобы привести себя в порядок.
  - Хорошо, - коротко кивнула мисс Флоренс, присаживаясь в кресло в гостиной.
   Когда я закончила водные процедуры, закуталась в халат и вышла из ванны, Анита поила мисс чаем.
  - Чем обязаны Вашему визиту? - спросила слегка надменно, ведь Элисия не была образцом гостеприимства.
  - Только что к нам заходила Ваша тетушка, справлялась о Ваших делах, - в тон мне ответила мисс Флоренс.
  - Нам же запрещены посещения? - деланно удивилась я.
  - Да, именно поэтому она уже покинула Академию. Но скажите мне, Элиссия, что могло вызвать у вашей родственницы такое беспокойство о вашей судьбе? Ей всё казалось, что Вас обижают.
  - Понятия не имею, - максимально честно ответила я. - Я с ней годами не общалась, как и почти со всеми родичами семейства Тегг.
  - Хотелось бы верить, - как-то очень внимательно посмотрела на меня зам.директора. Неужели что-то заподозрила? Эта могла. Хотя в данном случае правду даже в кошмарном сне увидеть сложно, не то что понять.
  - Мисс Флоренс, раз уж Вы осчастливили нас своим визитом, скажите, пожалуйста, где мы можем получить новое расписание? - перевела я тему в нужное русло.
  - А что случилось со старым? - удивление было искренним, неужели не знает...
  - Кончилось, - развела я руками. Еле успела себя одернуть, чтобы не раскланяться, такого шутовства юная мисс Тегг точно бы себе не позволила.
  - Как кончилось?
  "Молча" чуть не брякнула я, но сдержалась от присущей мне колкости. Хреновые у них успокоительные зелья, совсем злость не гасят, или просто не стоило их мешать с вином?
  - Вчера был последний день занятий, отмеченный в нашем расписании, - ответила Анита.
  - Такого не может быть, Вы что-то путаете. Мистер Клер составлял расписание до конца года.
  - Анита, покажи, пожалуйста, мисс Флоренс наше расписание, если уж нас считают настолько недалекими, что не верят на слово.
   Анита ушла в комнату, а я в очередной раз призадумалась. Как же сильно надо было испортить репутацию четырем ученикам, чтобы даже такая неглупая женщина сомневалась в простейших их словах?
  - Вот, смотрите, - в руки мисс Флоренс легла небольшая магическая табличка, где даже я, видя эту схему впервые, поняла, что крестиков на ней слишком мало для 9 месяцев обучения.
  - Действительно. Наверное, это какая-то ошибка. Я поговорю с мистером Клером, и он все исправит, - она явно занервничала, но виду не подала. Видимо, отношения у них с эльфом были не самые нежные.
  - Мисс Флоренс, я бы хотела Вас попросить оставить этот разговор до возвращения директора и разрешить нам присутствовать при нем. Это очень важно, - мило улыбнулась я, щедро сдобрив просьбу потоком личной силы.
   Она внимательно на меня посмотрела, точнее не на саму меня, а на ауру, в картинку которой я специально добавила тревоги и мольбы.
  - Хорошо, хотя это против правил, - согласилась она. А я облегченно выдохнула, не такая она и сильная.
  - Мы все понимаем, но у нас очень непростая ситуация. Спасибо, - короткий искренний поклон окончательно расположил ее ко мне. Да, не только мистер Клер обладает чарами симпатии, в мои базовые настройки они тоже входят. Применять их я, правда, не очень люблю. Но некоторые вещи делаются на автомате, особенно мимика и жесты.
  - Еще одна маленькая просьба, - вот тут уже, раз первичную проверку я прошла, пошли в ход силы помощнее. - Можно мы, пока не обретем собственное расписание, присоединимся к занятиям любого потока нашего курса? На Ваше усмотрение.
  - Да, пожалуй, это будет правильным решением. У Целитетей сейчас мало народа, так что можете заниматься с ними.
  - Спасибо! Надеюсь, это ненадолго, - как и мое пребывание в этом мире в целом, закончила я мысленно.
  
   Утро выдалось тяжелым. Очень. Как Элисия живет с таким кошмарным телом? Его с кровати то поднять подвиг. Все затекло за ночь, отдыхом после 10 часов сна даже не пахнет. Да еще и спину с ногами ломит так, будто мешки несколько дней таскала без перерывов.
  - Ани, а у вас физическая подготовка есть? - простонала я, выползая на кухню.
  - Есть, но Элисия на неё не ходит, всегда находит причины отказаться. А заставлять нас никто не рвется, - девушка протянула мне кружку с чем-то горячим и вкусным.
  - Теперь понятно от куда в моих ногах столько свинца - с непривычки то попробуй столько отмотать, как вы вчера до пещеры, - я сделала пару больших глотков, приятно удивляясь, что по телу сразу же разлилось тепло, уносящее с собой боль и сонливость. - Отличный напиток, - похвалила я.
  - Сама варила, - улыбнулась Анита. - Никогда раньше не делала, а тут прям захотелось. Рада, что тебе понравилось.
   Мои мысли о том, насколько я благодарна Мирозданию за то, что меня в любом теле довольно сложно отравить, юной кулинарше я озвучивать не стала. Даже подавилась почти незаметно. Но допила до дна, вкусно же.
   Учебный корпус, куда мы с ребятами направились после завтрака, встретил нас шумом и толпой. Своими горчичного (хотя я бы назвала его другим словом, ближе отражающим суть) цвета мантиями здорово отличались от студентов целителей, носящих зеленые. На нас косились, но вида не подавали. Вчера на вечерних посиделках с командой я успела выяснить, что их и до распределения особо не любили. Тогда, правда, они справлялись по одиночке - каждый огрызался и защищался как мог. Да и после объединения в одну группу сильного сближения и эмоционального подъема не произошло. Каждый считал себя лучше других.
   Поэтому радостных приветственных речей в свой адрес мы не удостоились. Зато увидели несколько очень кислых выражений лиц, когда зашли в учебный класс. Некоторые даже пересели, лишь бы оказаться подальше. Плевать. Я тут не для того, чтобы налаживать отношения в коллективе. Выбраться бы живой, да куда-нить подальше. Так что мы скромно примостились за дальнюю парту, достали тетради и стали ждать преподавателя.
   Первым уроком у нас было целительство. Вел его невысокий сухонький старичок с цепкими глазами и очень ловкими руками. Не знаю, предупредили ли его, что пока мы будем заниматься с остальными, но урок он провел совершенно спокойно. Опросил по домашнему заданию часть привычных студентов, позадавал вопросы нам, чтобы проверить уровень знаний, который оказался, мягко говоря, печальный, объяснил тему больших и малых кругов кровообращения у человека, выдал задание на дом и окончил лекцию.
  - Извините, мистер Оуэн, - подошла я к преподавателю пока он собирал вещи после урока. - Уделите мне, пожалуйста, пару минут.
  - Ого, мисс Тегг соизволила сказать "пожалуйста", а я думал, что сильнее сегодня уже не удивлюсь.
  И почему меня не могло закинуть в тело более приятной особы? Как с преподавателем то можно было отношения испортить?!
  - Боюсь, что я удивлю Вас еще больше, - улыбнулась я. - Но мне очень нужна помощь.
  - Внимательно слушаю, - он оперся о стол, скрестив руки на груди. Да, хорошего от меня тут явно не ждут.
  - Посмотрите, пожалуйста, на мои руки. Мне кажется, что с ними что-то не так, - я развернула ладони по направлению к нему, открывая пальцы для обзора.
  - Вы сомневаетесь в моей компетентности, леди?! - вскрикнул он, резко отшатнувшись от протянутых конечностей, будто от ядовитых змей.
  - Нет, с чего Вы взяли? - что я упустила? Почему он так странно отреагировал?
  - Тогда почему Вы просите меня ЕЩЕ РАЗ посмотреть ваши руки?
   Сказать мне было нечего. Я его не понимала. Почему еще раз? Неужели Элисия уже ходила к нему? Тогда почему ничего не сделано и ее пальцы по-прежнему не гнутся нужным образом?
  - Чего молчите, мисс Тегг? Вас же осматривали при приеме, это обязательная процедура. Что-то поменялось? Вы же знаете, что руки для магов это всё, поэтому их лишний раз никому не доверяют. Или хотите добраться до моих и сломать, чтобы я не смог больше преподавать?
   Мне стало очень не по себе от его слов, а особенно от того, что он действительно говорил именно то, что думал. Что-то странное творится в этом мире, а особенно вокруг Элисии и компании.
  - Нет, мистер Оуэн, я не хочу ломать Вам пальцы. И не сомневаюсь в Вашей компетенции, - как можно спокойнее пояснила я, вкладывая силу в каждое слово. - Но все же очень прошу Вас посмотреть на мои руки. Если боитесь, можете не трогать. Но мне кажется, что я не здорова, и с моими суставами и сухожилиями что-то не так.
  - Этого не может быть! Вас бы тогда не приняли в Академию. Ущербным тут не место, - почему-то занервничал мистер Оуэн.
  - А вы все же взгляните, - я снова протянула к нему руки, максимально растопырив пальцы.
  - Сильнее раскройте, не видно же ничего, - он, слегка успокоившись, спасибо моим чарам, смерил меня недоверчивым взглядом.
  - А это мой максимум, не могу шире, - призналась я. - Обещаю, что не причиню Вам вреда, так что можете сами проверить.
   Было видно, что ему страшно. Но он рискнул и взял мою правую кисть. Покрутил и повыворачивал пальцы, погнул запястье, согнул и разогнул в локте. Пользуясь случаем, я передала ему немного доброты по отношению ко мне. Затем отпустил и посмотрел на меня уже каким-то совсем другим взглядом.
  - Ты не врешь, - в голосе сквозило удивление. - У тебя действительно атрофия магов, причем запущенная и явно врожденная. Скажи, тебя когда-нибудь лечили от нее.
  - Я такого не помню.
  - Извини меня, но у меня что-то очень сильно разболелась голова. Давай продолжим наш разговор в другой раз? - мистер Оуэн поднял на меня совершенно пустой и бессмысленный взгляд.
  - Да, конечно. С Вами все в порядке? - не понравился мне этот взгляд, чарами от него нехорошими тянет, хотя я от души влила в него своих.
  - В порядке, - бездумно повторил он и вышел.
   Пока мы говорили, класс опустел. Студенты ушли на следующий урок, а я решила сходить в библиотеку.
   Кладовая бесценных знаний встретила меня навесным амбарным замком и скромной табличкой "Обед". Я раз семь перечитала, но смысл не переменился. Реально - обед. Не хватало только времени "с и по" для абсолютного погружения в сюр.
   Отчаянные, а так же обеденные, времена требуют отчаянных мер. Так что я, не мудрствуя лукаво, открыла портал. Библиотеки же во всех мирах примерно одинаковые, а выйти за пределы защитного купола Академии мне легким движением руки, не поломав всю систему, не удается - проверяла уже. Так что я сосредоточилась на картинке длинных полок с книгами и шагнула в открывшийся просвет.
  - Апчхи! - тут же отреагировала я на обилие пыли. Интересно, это у них так обед затянулся, что все успело чуть не прахом порасти, или уборщицу сократили?
  - Будьте здоровы, - отозвалась пустота.
  - Спасибо, - да, я вежливая, даже когда напуганная. - А с кем имею честь? У вас же обед? Извините, что отвлекла.
  - Какой обед? - явно не поняли меня.
  - Так на табличке на двери написано, читать я, вроде, не разучилась. Поэтому и не ожидала тут кого-то побеспокоить, - не почувствовав явной угрозы, я выдохнула и начала осматриваться.
  - Ой, что ты, деточка, ты никого не побеспокоила. Каир всегда рад гостям, -с легким хлопком передо мной материализовался вполне банальный призрак.
  - Здравствуйте, - приветливо улыбнулась я. Привидений я давно не боюсь, а библиотечные обычно еще и милые к тому же. Надеюсь, в этом Стар не сильно отличается от большинства миров.
  - Здравствуй, - Каир меня внимательно осматривал, паря вокруг. Казалось, еще немного и попросит рот открыть, чтобы внутрь заглянуть. - Как ты сюда попала?
  - Портал открыла, - не вижу смысла врать. Оказалась то я явно не за дверью с табличкой. В этой библиотеке было не только темно и пыльно, но и совершенно безжизненно. От живых всегда остаются следы: запах, чашка на столе, книга открыта или неаккуратно задвинута в полку, что-то из одежды. Тут не было ничего, даже следов на несколько сантиметровой пыли.
  - Это ты молодец, хорошо придумала, - довольно покивал, видимо, Каир, будто это он портал открыть додумался, а не я.
  - Надеюсь.
  - Как тебя зовут?
  - Элли, я учусь в Академии, в группе Неопределенных.
   Призрак удивился, присвистнул бы даже, если б умел.
  - Мы с задания вернулись, вот решила знаний почерпнуть, - добила я собеседника. Ведь, судя по бегающим глазкам, он точно что-то знал на остро интересующую меня тему.
  - Как вернулись? - глядя на него, я всерьез забеспокоилась, могут ли у призраков выпадать глаза.
  - Порталом, - осторожно ответила я, мне начинало казаться, что очередного потрясения он мог не пережить, хотя куда ему, он свое уже итак отбегал.
  - Не может быть!
  - Ты же призрак, практически вершина ментальной магии, неужели не видишь, когда тебе врут? - надоела мне эта игра.
  - Вижу. Но поверить то тяжело.
  - Да, жизнь вообще штука нелегкая, особенно после смерти, - я наконец то расслабилась. Каир не мог причинить мне вреда, как не мог и соврать. А значит я получила отличный источник информации. - Рассказывай, - разрешила я, смахнув пыль с кресла и удобно устроившись в нем.
  - Что рассказывать? - не понял мой потенциальный информатор.
  - Что знаешь, а потом перейдем к мыслям и догадкам, если понадобится, - я вытянула ноги, которые даже после зелья Аниты не перестали ныть, вспоминая о вчерашнем походе на демона.
  - О чем знаю? Я много чего знаю, - гордо подбоченился Каир. Да уж, общения ему тут явно не хватает. Жаль стукнуть тяжело, призрак все же.
  - И мне все интересно, - маниакально хлопнула я в ладоши и кровожадно их потерла друг о друга, старательно намекая, что еще немного и мой лимит терпения исчерпается. - Но сейчас о главном: что такое группа Неопределенных? Тебя ж чуть снова кондратий не хватил, когда я про них сказала.
   Призрак немного расслабился, благоразумно решив, что развеивать его пока он говорит, я не буду. И кратко поведал мне довольно прозаичную, но от этого не менее неприятную историю.
   Издавна на Старе ценились люди с магическим даром. Их берегли, холили, лелеяли, создавали все условия для хорошей жизни и развития. Так, со временем, и вышло, что почти все знатные роды происходили от магов. Поэтому рождение детей в таких домах было праздником - ведь они почти всегда были одаренными, сказывались годы выборки. Но иногда случалось и так, что ни один из детей не наследовал магический дар. Или рождался с так называемой атрофией магов, что для гордых вершителей мира было сродни уродству. Но и из таких ситуаций ушлые люди нашли выход. Один из первых директоров Магической Академии придумал простой, но изящный способ избавления родов от бракованных наследников.
   За очень большие деньги их зачисляли в ряды студентов. Обучали 2 первых года, старательно опаивая и окуривая зельями, делающими их характеры совершенно невыносимыми, а умственные способности минимальными. Так же зачаровывались преподаватели, не участвующие в сговоре - им отводили глаза, чтобы не увидели физических проблем, накидывали мороки, чтобы обозначенные студенты казались им недостойными внимания, а зачастую и вызывали злость и агрессию.
   На третий год им ставили диагноз "Неопределенная магическая направленность" и оправляли на индивидуальное обучение, окончательно отделяя от остальных студентов и преподавателей. Ими занимались только пара учителей и директор. Когда исключались все случайности, начиналась заключительная часть - их объявляли Избранными, рассказывали, что нет никакой неопределенности, а, наоборот, они самые сильные и способные, поэтому на них лежит великая ответственность по спасению мира. Два года травли мозгов зельями ни для кого не проходят зря, а ведь этих детей зачастую опаивали с самого рождения, чтобы потом избавиться, поэтому они легко верили в рассказанную сказку. Да и окучивающий их преподаватель не скупится на подчиняющие чары. Так что в итоге мы имеем воодушевленных до мозга костей смертников, которые сами, бодро и с песней, идут на смерть.
   Про артефакт тоже стало понятно - это не что иное, как бомба. Демона то не существует, магических способностей у избранных тоже кот наплакал, поэтому и уничтожать себя им приходится самим, да еще и таким некрасивым способом. Традиционно, вход в пещеру директор обрушивает сам, чтобы наверняка.
  - Так как вам удалось выжить? - спросил призрак, закончив рассказ.
  - Почти перед самым взрывом, меня из другого мира закинуло в это тело, и я вытащила остальных порталом. Мой-то мозг не обрабатывали, - ровно ответила я, полностью погрузившись в размышления.
   Многое стало понятно, но вопросов, ответы на которые Каир ввиду своей отрешенности от современного мира, дать мне не мог, еще оставалось предостаточно. Как минимум, в схему с неуместными наследниками не вписывался сын поварихи Карл. Однако он был одним из смертников. Правда, судя по тому, что в пещере он прозрел раньше, чем остальные - опаивать его начали только в Академии, значит есть шанс, что мама не в курсе. А еще стоит разобраться, чем именно не устроили родственников Анита и Войтек. Со мной понятно - атрофия магов. Кстати о ней:
  - Каир, а здесь есть какие-нибудь книги по атрофии магов? Ведь должны же быть способы ее обойти, чтобы хотя бы немного колдовать, - вышла из задумчивости я.
  - Да, можно поискать. Но их очень мало, эту тему тут не любят.
  - Мне хоть что-то, надо же с чего-то начинать. А то мне еще домой дорогу искать, а без магии в магическом мире даже пытаться тягаться с недругами не стоит.
  - Но ты же создаешь порталы? Да и аура у тебя замаскированная.
  - Азы ментальной и пространственной магии вошли в это тело с моим сознанием, но мне очень тяжело прорываться через здешнюю магию.
  - Если подождешь минут 15, я укажу тебе где и какую книгу взять.
  - Договорились, - я устало откинулась в кресле и закрыла глаза. Впереди ждал тяжелый путь и ряд непростых решений.
  
   Из библиотеки я вышла почти к самому концу занятий, но, учитывая рассказ Каира о наложенных на преподавателей чарах, моему отсутствию на уроках были скорее рады. Так что о плохих оценках и выговорах можно было не беспокоиться. А с директором мы итак собирались поговорить, так что было бы даже проще, вызови он меня к себе за прогулы и неуспеваемость. Только вот его отсутствие в Академии напрягало, да и мистер Клер активности не проявлял, хотя мы, а точнее наше выживание, явно представляли угрозу их налаженному бизнесу.
   Каир нашел для меня всего штук 5 нетолстых книг по интересующей теме, но обещал поискать еще. Выбиралась я из подземелья своим ходом - и ноша не тяжелая, и дорогу запомнить можно, и силы на портал не тратить, их итак не особо много осталось. Дорога оказалась короче, чем я рассчитывала - надо было всего лишь подняться по лестнице и открыть неприметную дверь в небольшом тупиковом коридорчике недалеко от входа в основную библиотеку, с которого так и не исчезла табличка "Обед". Закрывшись за моей спиной, дверь будто растворилась в стене. Разглядеть ее можно было только если точно знаешь, где искать. Подергав почти прозрачную ручку, я убедилась, что открыть ее снаружи можно только приложив немалую силу. Замочной скважины не наблюдалось, хотя она могла быть и замаскирована.
   Дело оставалось за малым: найти в книгах способ колдовать с помощью моих ущербных пальцев. В ментальной магии я всегда была сильна, но без подпитки местной силой я не могу работать с чужими чарами, а их надо было разобрать и снять с Аниты, Войтека и Карла.
   Остаток дня ушел на изучение литературы и разминание пальцев. К моему огромному сожалению, лекарства от атрофии магов не существовало, как и магических или хирургических способов физического исправления. Единственное что предлагали книги, это более простые комбинации и разбивку заклинаний на этапы, то есть не за один раз формировать пучок из разных потоков, а поочередно, отправляя каждый последующий вдогонку предыдущему с разной скоростью, за счет чего в итоге формировалось вполне рабочее заклинание. Меня такой способ устраивал, хотя и требовал довольно долгой подготовки, определенного навыка и понимания азов. А вот Элисии будет тяжеловато, особенно с учетом того, что из-за искусственной остановки развития ее умения сильно отстают от нормы.
   К вечеру мне удалось усвоить и переварить немного местной магии. Ауры видеть еще не начала, но какие-то проявления волшебства уже улавливала. Это была пусть маленькая, но еще одна победа. Надеюсь, что с живыми подопытными дело пойдет веселее. А вот как раз и они.
  - Анита, Войтек, Карл - окликнула я идущих к дому ребят. - Подойдите, разговор есть.
  - Ты зачем нас учиться отправила? Нас же там все ненавидят! - первым делом возмутился Войтек, но послушно зашел за мной в большую общую гостиную нашего жилища.
  - А куда вас надо было деть? Оставить тут, чтобы мистер Клер или внезапно вернувшийся директор закончили начатое и сказали потом, что вы погибли при пожаре?
   Под моим внимательным взглядом компания стушевалась и опустила головы.
  - Рассаживайтесь в кресла, буду сказки страшные рассказывать. Чай и перекус на столе.
   В общих чертах я пересказала то, что узнала утром от Каира, рассказала о проблеме Элисии и в лоб спросила у них в чем могут быть причины избавления от них. Ответом мне была тишина. Приятно, хотя и совершенно бесполезно, видеть, что не только ты сам ничего не понимаешь, но и лица более вовлеченные в процесс.
  - А теперь самое интересное, - радостно хлопнула я в ладоши, намеренно завышая радость и активность в голосе. - Будем над вами опыты ставить!
  - К-какие? - прошептала испуганно Анита. - Ты ж колдовать не умеешь, сама утром говорила...
  - Уже немного умею, - скромно призналась я. - К тому же выбора у вас особо нет. Если не снимем наложенные чары, то вас так и будут ненавидеть. Да и соображать побыстрее вам не помешает. Мне кажется, что основная масса заклятий и зелий была рассчитана на срок до момента похода в пещеру, поэтому они уже постепенно начинают ослабевать. Заметили какие-нибудь изменения в себе?
  - Мир иначе восприниматься начал, - ответил Карл. - Будто проще и понятнее. И агрессии меньше. Я, как только попал в Академию, постоянно злой был, каждое слово вызовом казалось, и все время будто все пялились на меня и за спиной гадости говорили. А на лекциях будто на другом языке говорили и преподаватели, и ученики, а в учебниках виделись не буквы общего алфавита, а руны древние. Сегодня впервые понял о чем, говорил мистер Оуэн. Не так уж и сложно оказалось.
  - Да, я тоже немного лучше начала понимать учителей, - подтвердила Анита. - Но перемены малозаметные, если бы ты не спросила, я бы не обратила внимание.
  - Войтек? - позвала я притихшего парня.
  - Не, я ничего особо не почувствовал. Только тяга подраться стала сильнее.
   Каждый раз, когда с Войтеком или в его присутствии заходил разговор о сражениях, меня посещало странное беспокойство, и ощущение, будто я упускаю какой-то важный момент. Внешность, конечно, бывает обманчивой, но этот худой невысокий парнишка пока слабо тянул на звание война. Особенно боевого мага, которым он должен был стать, наследуя должность отца. Немного прислушавшись к своим эмоциям, я с удивлением отметила, что отторжение вызывало скорее слово "маг", нежели "боевой". Но я отвлеклась от запланированного процесса, надо возвращаться в реальность.
  - Ну что ж, опрос показал, что первым на процедуры пойдет Карл, как самый легко раненный.
   Ох, какая же у них магия тяжелая. Причем буквально. Будто засахаренный мед. А для использования надо заставить её плавно течь. На данный момент мне было достаточно втянуть в себя небольшой кусочек, примерно стакан. Только вот пить эту вязкую субстанцию приходится через трубочку шириной примерно со спичку. Голова разболелась почти мгновенно, перед глазами заплясали алые пятна, спина покрылась испариной, но я упорно, по капле, наполняла резерв под заклинание. Ноги подкосились, пришлось сесть на стул, хотя магия предпочитает ровно стоящие сосуды.
   На самой границе обморока, я, наконец, поняла, что почти готова. По пальцам пробежали искры силы, сознание немного расширилось, мир начал видеться более серым, зато проступили отпечатки магии - они переливались розово-голубым в местах скопления. Я уже почти подняла руку, чтобы несильно ударить по Карлу чистой энергией и посмотреть, что из наложенных чар проступит в его ауре, но меня резко прервали.
  - Вот и попались, голубчики, - из открывшегося посреди комнаты портала вышел мистер Клер. Эльф был до безобразия уверен в себе, так и лучился радостью от предстоящей расправы над нами. Но как же он не вовремя!
  - Да мы и не убегали, - за напускной бравадой и гордо вздернутым подбородком, я постаралась максимально спрятать свою слабость - подготовка к проверке Карла вымотала меня практически до предела, сейчас я даже встать вряд ли смогла бы без посторонней помощи.
  - Да? - притворно дружелюбно улыбнулся наш незваный гость, обведя нас всех недобрым взглядом, под которым даже мне не по себе стало. - А кто из пещеры удрал и мир обрек на гибель?
  - А я говорил, я предупреждал, знал, что все плохооо!!! - взвыл Войтек. Видимо, на него заклинания накладывал сам Клер, поэтому они резко обновились и подзарядились вблизи первоисточника.
  - Замолкни, - практически хором бросили мы с эльфом. Только последний еще и заклинания молчания отправил на всех, кроме нас с ним. А вот обездвижил ушастый гда нас всех, включая меня. В какой-то мере, мне это было на руку - можно было расслабиться, в вертикальном положении меня теперь держала магия.
  - Рассказывай, - приказал мне.
  - Однажды, давным-давно и далеко-далеко, в одной маленькой стране жила-была девочка-припевочка. Была она маленькая-маленькая и красивенькая-красивенькая. И так ее все любили-прелюбили, что аж глаз отвести не могли, когда она выходила из дома. А как пела наша красавица-раскрасавица, со всех окрестных стран съезжались послушать эту умницу-разумницу, - воодушевленно начала я, прикрыв глаза, чтобы хоть немного приглушить гул в голове.
  - Ты чего несешь?! - бестактно прервал мой рассказ мистер Клер.
  - Сказку рассказываю, сам же просил, - я картинно удивленно округлила глаза, потянуть время, самое главное потянуть время, иначе не выберусь, а сгину я - остальных точно не спасти. - Спеть еще могу или стихи почитать, даже собственного сочинения есть.
  - Не придуривайся, - снова перебил мой нескончаемый словесный поток эльф.
  - Даже в мыслях не было, я от природы такая, - широко улыбнулась я, покивала бы еще, да чары мешали.
   Мне чувствительно сжали горло. Какой он оказывается кровожадный - не магией воспользовался, а руками схватился.
  - Не ври, - низко наклонился надо мной мистер Клер и заглянул глубоко в глаза. Отстраниться я не смогла бы при всем своем самом искреннем желании - его правая рука крепко держала меня за шею и требовательно притягивала к такому прекрасному, но так некрасиво перекошенному злобой лицу эльфа.
  - Я с нелюдями не целуюсь, мама не велела, - прохрипела я, плюнуть бы еще гордо, но воспитание не позволяет.
  - Ты о чем? - Клер резко отбросил мою голову и, на всякий случай, отошел на пару шагов. Вот и умница, мне того и надо. А то почует еще, что я с него сил забрала сколько смогла. Помните, я про считывание информации рассказывала через прикосновения? Так вот это работает и с силой. Так что перед тем как потрогать кого-то малознакомого, стоит хорошенько подумать.
  - А что, межрасовые браки у вас не в почете? - наивно улыбнулась я. - И мне не светят маленькие эльфятки?
   Мистер Клер будто получил весомую оплеуху, дернулся весь, и почему-то быстро посмотрел в сторону замершего в кресле Карла. Да, из книг я успела понять, что полукровок на Старе не любят, особенно в высших кругах. Но при чем тут наш преподаватель? Если выживу, надо разузнать.
  - Замолчи, - практически прошипел эльф. - Отвечай на поставленный вопрос.
   Я послушно заткнулась. Терпения у Клера хватило минуты на 2.
  - Что молчишь?!
  - Во-первых, ты велел, во-вторых - жду вопроса, - спокойно пояснила я свою позицию. Орать или нервничать смысла уже не было, так что я практически полностью погрузилась в свои ощущения, стараясь максимально эффективно переработать и распределить чужую магию Стара, попавшую в мое распоряжение.
  - Как вы выбрались из пещеры?
  - Порталом, - я бы пожала плечами для наглядности, но мешала обездвиживающее заклинание по-прежнему не ослабевающее ни на мне, ни на остальных, силен все же эльф.
  - Кто открыл портал? Ты? - а вот терпением создатель его обделил, каких-то несколько минут со мной, и он уже начинает звереть.
  - Явно не Элисия. Тетка какая-то чужая каким-то чудом оказалась там и открыла, - а я ведь даже не особо соврала, ложь он и увидеть может.
  - А куда она потом делась? - скрипнул зубами мистер Клер, сжав и разжав кулаки.
  - Да кто ж ее знает? Куда забросило, там и оказалась, наверное, - я действительно не имела ни малейшего представления, где сейчас обитает хозяйка занимаемого мною тела. А уж в играх с намеренной подменой правды я поднаторела еще много жизней назад - полезное, надо сказать, умение.
  - Ты начинаешь меня злить, - опасно оскалился эльф, можно подумать я и сама этого не заметила. - Не испытывай моего терпения.
   Знаете основной закон выживания? В 90% случаях вас спасает счастливый случай. Сила, знания, умения и скорость реакции лишь увеличивают шанс им удачно воспользоваться. Мне в этом плане повезло - в какой-то из жизней я родилась под очень счастливой звездой, так что я не сильно удивилась громкому хлопку и яркой вспышке за окном гостиной.
   А вот мистер Клер такого явно не ожидал - рефлекторно пригнувшись, он резко обернулся на невидимый источник. Времени было в обрез, но я успела: позаимствованную у эльфа силу, не особо разбирая, направила на Аниту, Войтека и Карла, чтобы снять обездвиживающие чары; открыла портал и ударила по уже обернувшемуся преподавателю тем, что собиралась использовать для Карла. И все получилось, ребята оттаяли, быстро сообразили куда бежать, я, заскочив последней, закрыла портал, но в последний момент шею около правого уха сильно кольнуло и обожгло.
  - Мы спаслись, невероятно, - Анита начала осматриваться, пытаясь понять, куда я нас отправила.
  - Элли, а где мы? - спросил Карл.
  - В библиотеке, тайной, - отозвалась я. - Народ, мне как-то нехорошо.
   Я провела рукой по месту укола и поняла, что там что-то есть. И сильно сомневаюсь, что это "что-то" сулило мне подарки и приятные бонусы. А самое поганое, что оно не отделялось от кожи, а, наоборот, сильнее в нее вгрызалось.
  - Карл, посмотри, что у меня на шее, - силы слишком быстро покидали меня, даже с учетом потраченного на побег от эльфа и портал.
  - На паука железного похоже, - после беглого осмотра вынес он вердикт. - Светится голубым. Впервые такое вижу.
  - Только не трогай, - одернула я парня от необдуманного поступка. - Каир! Помоги!
  - Плохо дело, - раздался голос призрака из пустоты, материализоваться при стольких зрителях он не рискнул. - На тебе тар, и не самый слабый.
  - Что это такое? И как его снять? - картинка перед глазами начинала терять четкость, очень хотелось лечь, но я отлично понимала, что тогда уже точно не встану. Поэтому я присела на край стола и позволила Карлу себя обнять, чтобы не упасть.
  - Так раньше казнили магов - тар прикрепляется к любой части тела, быстро высасывает всю магию, а потом и жизненные силы. Накопленную энергию, после смерти жертвы, забирает себе хозяин такой безделушки.
  - Только не говори мне, что снять ее может только тот, кто поставил, - из последних сил взмолилась я, отчаянно не желая слышать положительный ответ.
  - Нет. Для этого достаточно сильного целителя и пары травок, - обнадежил призрак.
  - Тогда вперед к мистеру Оуэну, - скомандовала я, из последних сил изобразив радость и сделав вид, что сил у меня на всё хватит. - Войтек, Карл, поддержите меня, чтобы я дошла.
  - Я донесу, - Войтек, хоть и особыми атлетическими данными не отличался, легко подхватил некрупное тело Элисии на руки. - Куда идти?
  - Там дверь, - указала я направление, - потом лестница. Выход почти рядом с обычной библиотекой. Анита, дверь надо будет магией открыть, справишься?
  - Я подстрахую, если что, - отозвался Карл, видя, что девушка сомневается.
   Мне плохело буквально с каждой секундой. Магии после побега из дома и атаки на эльфа почти не оставалось, а значит тар уже подбирался к жизненным силам. Я, конечно, живучая и потенциал огромный, но паук вытягивал из меня силы намного быстрее, чем я восстанавливалась. А из-за густоты магии Стара я не могла открыть прямоток из окружения в себя.
  - Мы вышли, куда теперь? - будто сквозь вату донёсся до меня голос Карла, который легко открыл дверь, не дожидаясь, пока Анита решится попробовать.
  Я не знала, и это очень пугало. Умирать всегда страшно, а в незнакомом мире, оставляя пусть чужих, но все же невинных людей, в гуще событий, основной целью которых было их уничтожение, было верхом несправедливости. Но моего мнения по этому поводу, как обычно, никто не спросил.
  - Где мистер Оуэн? - услышала я голос Аниты, похоже, она увидела и остановила кого-то из студентов. Ответа я не услышала, сознание незаметно покинуло меня.
   Немного пришла в себя я уже лежа на чем-то твердом. Скорее всего, на учительском столе. Вот бы еще глаза открыть и хоть пару слов сказать.
  - Я не буду вам помогать, - бормотал мистер Оуэн. - Вы зря пришли!
  - Но она же умирает! А вы целитель! Вы поклялись спасать жизни! - в голосе Аниты, держащей меня за руку, и, судя по ощущению, вливавшей в меня пусть слабую, но все же лечебную магию, явственно звучали истеричные нотки, но при этом она была жестка и напориста.
  - Карл, - сквозь плотную мутную пелену перед глазами мне все же удалось рассмотреть стоящего ближе всех к нам парня. - Мне все равно как, но вы должны заставить Оуэна прикоснуться к тару. Только сами не трогайте.
  - Войтек, - окликнул Карл. - Хватай его и прикладывай к пауку!
   Сражения за свободу целителя я не видела. Но шансов у него изначально не было - один старик против двух молодых и здоровых парней. Так что через минуту я почувствовала, как тар слегка ослабил хватку, и смогла открыть глаза.
  - Отпускайте его, достаточно, - мой голос стал будто чужим, хриплым, слабым.
  - Что со мной произошло? - мистер Оуэн растерянно рассматривал свои руки. - И что произошло с Вами, мисс Тегг.
  - Я поймала тара, он почти полностью меня истощил, и продолжает это делать. Мне очень нужна Ваша помощь, - отпустив целителя, тар с удвоенной силой взялся за меня, а я за Аниту, которая не отошла и ни на грамм не ослабила хватку на моей руке. Глядишь, вдвоем и сдюжим противного жука.
  - Да, да, конечно, - засуетился профессор. - Сможете потерпеть еще минут 5? - от меня не укрылся тот факт, что он заметил четкие целительские действия Аниты, в отличие от нее самой.
  - Выбора у меня все равно нет, - слабо улыбнулась я и отключилась. Надеюсь, нахождение в сознании не было обязательным условием спасительной сделки.
   Ненавижу умирать. Это всегда больно. И всегда страшно. Да, даже бессмертным страшно умирать, вы не ослышались. За свою бесконечную жизнь мне не раз приходилось это делать, иногда даже по собственной воле. В моем случае смерть это действительно лишь новое начало. Если я умираю в одном мире, то рождаюсь чистым листом в следующем. Но сейчас жизнь покидала меня в чужом теле, да еще и мире, из которого я вряд ли смогу сейчас выбраться. Поэтому за жизнь надо было держаться до последнего - что станет с Элисией, если я не справлюсь, не знал никто. Да и рождаться в Старе мне не хотелось, а в данный момент могло сложиться и так.
   На последнем ударе сердца я остро поняла, что хочу жить, и мне нужна помощь.
  
  
   Задерживаться допоздна на работе не самый лучший способ скоротать вечер для молодой женщины, но и не самый плохой. Можно было, например, пойти на неудачное свидание, коих было уже предостаточно и ранее, и снова слушать излияния очередного кавалера о его больших и малых неудачах. Но хватит, надоело. Поэтому лучше уж закончить начатые днем дела, а потом пройтись по таким тихим и спокойным коридорам Академии, представляя, что в мире осталась только она одна, и никто больше не причинит ей боли. Не разобьет такое хрупкое и нежное сердце.
   Мисс Флоренс медленно шла по первому этажу Административного корпуса, собираясь закрыть двери и активировать охранное заклинание на ночь. День выдался тяжелый, и странная посетительница, тетя мисс Тегг, все не шла из головы. Да и сама Элисия с остальными, чье расписание так внезапно оборвалось. Она проверила документы - действительно, начиная с сегодняшнего дня, уроков у их группы не было запланировано. Хотела спросить у Клера, но эльф куда-то запропастился.
   Еще и преподавателя Стихийной магии никак не могли найти. Даже пришлось писать королевскому магу, чтобы помог и прислал кого-нибудь, хотя бы на время. Одни проблемы, а не Академия Магии!
  - Ой, - тихо вскрикнула заместитель директора, когда, вывернув из бокового коридора в просторный холл, увидела там огромную тень. На секунду показалось, что все пространство занял огромный дракон со светящимися золотом глазами. Еще миг и пыхнет огнем. Но мгновение спустя все стало по-прежнему - только тени, отбрасываемые деревьями за окнами, шевелись на ветру. - Почудится же такое, - сказала сама себе вслух мисс Флоренс, чтобы успокоить внезапно участившийся пульс.
  - Извините, что напугал, - раздался из темноты у входной двери приятный мужской голос.
   От того, чтобы закричать и броситься бежать, её удержали только отказавшие ноги. Они будто приросли к месту, и казалось, что уже никогда не сдвинутся с места.
  - Кто здесь? - надо же, голос почти не дрогнул, это она молодец.
  - Меня зовут Райф, - в свете, проникающем из окна, появился мужчина в черном длинном плаще.
  - Мисс Флоренс, - представилась она. - А как ваша фамилия?
  - Эээм, - будто растерялся ее таинственный собеседник. - Мистер Блэк, - ответил он, глянув в зеркало.
   В неровном ночном свете его плащ и такие же черные волосы, резко оттеняющие бледную кожу лица, наводили на не самые радужные мысли. Вот и ляпнул первое, что пришло в голову. Видимо, без фамилии тут нельзя.
  - С какой целью Вы прибыли в Магическую Академию? - убивать прямо сейчас ее, похоже, не будут, так что можно попробовать диалог.
  - Меня позвали, - мужчина подходил все ближе. Походка была легкая, уверенная, но настороженная. Он внимательно осматривался, уделяя особое внимание темным углам, будто ждал нападения.
   Какая же она глупая! Перепугалась, будто девочка. Мисс Флоренс мысленно себя отругала и, встряхнувшись, подняла на незнакомца уверенный взгляд. Конечно же, она ведь сама просила прислать учителя, только что об этом помнила. А как он зашел - так сразу драконы мерещиться начали. А их, между прочим, не существует.
  - Извините, я не ожидала Вас в столь поздний час, - улыбнулась она, чувствуя, как тело начинает слушаться.
  - Вы меня ждали? - остановился посетитель на пол пути к ней, будто пораженный этой новостью.
  - Конечно. Вас же прислали преподавать Стихийную магию к нам в Академию. Мы Вас очень сильно и давно ждем, - она вышла на скудный свет, не придав значения его вопросу.
   Их взгляды встретились. Пауза немного затянулась. Он почти утонул в ее зеленых глазах, а ей снова привиделись золотые драконьи очи, заглядывающие глубоко в душу, но не выжигающие все беспощадным пламенем, а дарящие тепло, которого ей так не хватало. А следом проступила его аура. Сама, без призыва и настроек. Она просто её увидела, чего раньше не случалось. Яркая, огромная, переливающаяся черно-золотым с всполохами красно-желтого пламени по краям. Казалось, что ее можно потрогать, только не факт, что удастся выжить после этого. Но опасностью от него не веяло, ни для неё, ни для Академии. Только беспокойство заполняло его почти целиком, и очень глубокая печаль.
   Мисс Флоренс моргнула и видение исчезло. Перед ней снова стоял обычный человек, ауру которого она видела примерно, как и всех остальных. Цвета только остались прежние - черный и золотой. Это было непривычно, но не смертельно. Мало ли какие еще особенности у королевских посланников бывают. Вряд ли они там обычных магов держат.
  - Вы, наверно, устали после дороги? - участливо спросила она.
  - Есть немного, - его не покидало странное желание коснуться этой незнакомой женщине, проверить настоящая ли она или только мерещится ему.
  - Я провожу Вас в общежитие для приезжих преподавателей, - она направилась к входной двери. Райф стоял на месте, пытаясь справиться с некстати нахлынувшими эмоциями.
  - Не пугайтесь, - по-своему расценила его замешательство зам.директора. - Все наши учителя местные, поэтому проживать Вы будете в полном одиночестве - никто не побеспокоит.
  - Это радует, - нашел в себе силы пошевелиться мистер Блэк. - Буду очень признателен за помощь.
  - Это моя работа. Я заместитель директора. А в периоды его отсутствия, как сейчас, я тут за все отвечаю. Так что можете смело ко мне обращаться по любым вопросам - самообладание вернулось к ней в полном объеме, а с ним подоспело и хорошее настроение.
   Они шли по тихому темному скверу. Говорить было не о чем, да и не хотелось, тишина между ними была уютная и комфортная. Обоих не оставляло сладко-ноющее ощущение, что все не спроста. Но считается, что так не бывает, чтобы встретились и сразу все понятно, вот и гнали оба эти мысли от себя.
   Мисс Флоренс открыла дверь небольшого дома, находящегося в паре минут ходьбы от учебных корпусов.
  - Располагайтесь, - пригласила она.
   Райф протиснулся в дверь, которую она почему-то держала открытой и не отходила.
  - Охранные чары настраиваются на отпечаток ауры жильца, поэтому в первый раз пройти можно только со мной, - пояснила она, когда он почти прижался к ней в проеме.
   На несколько мгновений они замерли в узком пространстве. Чувствуя тепло тел, и окутываясь запахами друг друга. Райфу захотелось выть, громко, срывая голос и сдирая с себя кожу - её запах сводил с ума, заставляя терять голову и забывать обо всем.
   Мисс Флоренс в этот момент почувствовала, что готова простоять так всю жизнь, рядом с этим человеком, чье тепло проникало в самую душу и топило так долго копившийся там лед. Но прошлый опыт и разбитое сердце плохие советчики в таких ситуациях, так что она запретила себе даже думать о чем-то подобном, а уж тем более верить.
  - Все, что нужно для проживания, Вы найдете в комнатах. Хорошей ночи, - выпалила она и быстрым шагом направилась к своему дому.
  - И Вам, - ответил Райф ей в спину.
  
  
   Возвращаться было неприятно. Мир приходил рывками, меня будто поднимали из глубокого колодца, обвязав веревкой за талию. Каждый толчок отзывался острой болью. И все время казалось, что я не доберусь до верха. Сердце, будто нехотя, начинало качать кровь, разгоняя сдавивший всю меня тяжелый кокон. Первый вдох отозвался резью в груди. Глаза непроизвольно распахнулись от болевого шока. От крика сдержалась, но очень хорошо стала понимать, почему орут новорожденные.
  - Очнулась, - выдохнул мистер Оуэн и тяжело осел на пол рядом со столом, на котором изгибалась нервной дугой я.
  - Спасибо! - на выдохе выдавила я, все еще удивляясь тому, что могу дышать. - Как вам это удалось? Я ведь умерла.
  - Снять тара можно только с мертвого тела, - подтвердил профессор. - Поэтому да, Вы действительно умерли, точнее я позволил Вам это сделать. А затем снял паука и ударил чистой силой точно в сердце, чтобы запустить его заново.
  - А травки зачем были нужны? - вспомнила я слова Каира.
  - У вас очень глубокие познания в этом вопросе, мисс. Это удивительно. Травы, точнее смесь номер 4, нужна для того, чтобы определить момент смерти и успеть оживить пациента. Нанесенные на кожу, они меняют цвет в момент остановки сердца.
   Я провела по лбу, на пальцах остался кроваво-красный след, хотя раны не было. Оуэн показал ополовиненный пузырек с зеленой жидкостью.
  - Это именно он, - подтвердил профессор мои догадки. - Как только Вы отключились, я нанес состав Вам на лоб и ждал, когда он покраснеет.
  - Еще раз огромное спасибо, - с помощью Карла я неуверенно села на столе. - А где Анита и Войтек? - только сейчас я заметила, что в классе были только мы трое.
  - Я попросил их подождать в моем кабинете, хотя девушка могла бы помочь, если бы сил осталось чуть побольше. Но в любом случае, это не та магия, которая терпит свидетелей, особенно непосвященных - пояснил Оуэн, аккуратно вставая с пола и отряхивая штаны. Восстанавливался он явно быстрее, чем я. Сказывалось умение работать с местной магией. - Кто направил на Вас тара?
  - Не важно, - ответила я. - Сейчас не время об этом говорить. Вам надо уйти как можно дальше от Академии, после того, как тар выпил из вас чары иллюзии, тут стало опасно. Я немного приду в себя и открою портал в любое указанное Вами место.
  - Мне до сих пор сложно сконцентрироваться на своих ощущениях и мыслях о вас четверых, - признался мистер Оуэн.
  - Со временем отпустит. Вас очень сильно окурили, как и остальных преподавателей, - в голове шумело так, будто это меня годами отупляли чарами.
  - А с какой целью? - я не могла понять, верит ли мне целитель или нет, а отсутствие сил не давало проверить это магически. Неприятное ощущение.
  - Нас хотели убить, и сделать это так, чтобы никто не горевал и не искал правды. Для этого два с лишним года всем вокруг внушалась крайняя неприязнь к четверым студентам, - попробуем убедить его словами.
  - Кто за этим стоит? - вроде, поверил мне преподаватель, беспокойство точно проявилось.
  - Я не могу спрогнозировать, как вся эта история разрешится, поэтому не рискну раскрыть не до конца проверенную информацию. У Вас должен остаться шанс на нормальную жизнь при любом раскладе, - в последние слова я вложила остаток собранной по всем резервам магии, чтобы он точно послушался.
   Я встала на слегка подкашивающиеся ноги и немного размяла ноющие руки. В голове шумело, желудок мутило, но времени оставалось все меньше. Мистер Клер мог найти нас в любой момент. Не уверена, что сильно его поранила своим последним ударом.
  - Я готова, - протянула руку все еще находящемуся в прострации преподавателю, - Позвольте до Вас дотронуться, так мне будет проще узнать, куда открывать проход. И я возьму немного Вашей силы, извините, но без этого уже никак - потрепало меня знатно.
  - Ничего страшного, - слабо улыбнулся мистер Оуэн, - Я же целитель, и отлично вижу Ваше состояние. И, если честно, очень удивлен, что Вы стоите на ногах почти без поддержки.
  - Бывало и хуже, - ответила я на улыбку старика и отстранилась от Карла, который все это время заботливо поддерживал меня за талию. Жаль, что магии у него мало, можно было бы немного позаимствовать.
   Рукопожатие мистера Оуэна было крепким и четким, а значит за неприметной внешностью немолодого целителя стоял еще очень бойкий маг, и сильный, что стало понятно, как только я прикоснулась к его магии.
  - А Вы ещё ого-го, - восхитилась я. - Так что, как только разберемся, еще повоюем!
  - Обязательно, - согласился учитель. - Но мне очень не нравится, что вы остаетесь тут одни, без помощи старших.
   Я немного приспустила защиту со своей ауры и открыто посмотрела ему в глаза. Мне нравился этот целитель, было в нем что-то, заставляющее верить, что все будет правильно. А союзников в этой схватке мне пока очень не хватало.
  - Так бы сразу и сказали, - он завороженно смотрел на мою истинную сущность. - Надеюсь, что смогу помочь, Ваша светлость.
  - Это Вы меня в нормальном состоянии не видели, - подмигнула я магу и открыла портал. - Счастливого пути! Скоро я за Вами приду, - помахала ему на прощание.
  - Буду ждать, - мистер Оуэн смело шагнул в чуть подрагивающий круг в пространстве и исчез. А я рухнула без чувств. И на этот раз это не было притворством. Портал и чары забвения для мистера Оуэна выжали меня подчистую. Но зато теперь он в безопасности, и думает, что просто решил навестить родителей, которых, кстати, непростительно долго не видел. Не тот он человек, кто смог бы стоять в стороне, когда происходят разборки.
   Обморок - это не смерть, но приятного, все равно, мало. Да и голова болеть стала еще сильнее.
  - Такими темпами мне уже можно в йоги подаваться, - шутка так себе, но и я сейчас не в лучшей форме.
  - Что? - не поняла сидящая возле меня Анита, держа руку у меня на лбу.
  - Ничего, юморить пытаюсь. Не выходит, - я села. - Долго меня не было?
  - Минут 10, - отозвался Войтек от двери. А меня в очередной раз кольнуло мыслью, что он очень хорош в бою и тактике, не магической, а обычной. Сейчас он стоял спиной к чуть приоткрытой двери, наблюдая за пустым коридором. И в тоже время его голова была повернута так, чтобы периферийным зрением видеть и окно, и дверь в кабинет преподавателя.
  - Спасибо, - я взяла Аниту за запястье и сняла ее руку со своего лба. - Ты очень помогла.
  - Чем? - не поняла девушка, и посмотрела на наши руки, будто только заметила, где была ее кисть.
  - Ты меня лечила все это время, неужели не поняла?
  - Нет, - растерялась Ани. - Оно как-то само получилось.
  - Главное, что успешно, - я встала, опираясь на стол. - Ну что, где спать будем?
  - А есть варианты? - Карл вышел из кабинета учителя. - Я тут зелий набрал, какие смог идентифицировать как полезные. Тебе вот это точно не повредит, - он протянул мне небольшой пузырек с надписью "Тонизин". Люблю, когда все просто и понятно. Пахла, правда, эта дрянь перебродившим вином и тухлыми носками, причем вонял даже закрытый флакон. Но где наша не пропадала?
  - Спасибо, ты настоящий друг. Если ноги не протяну после него, перенесемся в библиотеку, там сейчас безопаснее всего, - я откупорила притертую пробку, еще раз понюхала, приятнее не стало, и, предварительно выдохнув, резко вылила в себя весь пузырек. Закусить бы, да нечем.
   Вкус у "Тонизина" был не лучше запаха. Зато эффект того стоил - по телу прошла легкая дрожь, уносящая боль и слабость с собой. После пары глубоких вдохов я почувствовала, что моя внутренняя сила почти полностью восстановилась. Жаль, что ненадолго. Открытый в библиотеку портал забрал почти все. В этом и заключается основной недостаток тонизирующих и восстанавливающих сил средств - они расходуются намного быстрее, чем накопленные естественным путем.
  - Каир, помоги ребятам расположиться на ночлег, - из последних сил попросила я призрака, а сама обессиленным кулём рухнула в ближайшее к выходу кресло - Меня до утра не трогать, даже из самых лучших побуждений, убить могу не просыпаясь, - предупредила я и отключилась.
   Очнулась я в той же позе, что и заснула. Тело Элисии было не намерено мне этого прощать, поэтому отозвалось крайне неприятными ощущениями во всех возможных мышцах, да и невозможные тоже прострелило. Что удивительно, остальные еще спали. Каир постарался на славу - где-то раздобыл одеяла и подушки, а на столе стоял кувшин с чаем, пара кружек и даже какое-то печенье. Удивившись таким способностям местных призраков, я тихонько пробралась в уборную, которую присмотрела еще в первое посещение библиотеки, умылась, испугалась своего отражения в зеркале, которое с каждым днем становилось все больше похоже на смерть - лицо осунулось, волосы растрепались и потускнели, видимо Элисия пользовалась какими-то средствами для поддержания их красоты, вокруг глаз залегли темные круги. Еще пара дней в таком темпе и возвращаться блудной мисс Тегг будет уже не во что.
  - Каир, - тихо позвала я, выйдя из ванны, - У тебя есть возможность узнать, где находится мистер Клер?
  - Нет, - огорчил меня призрак. - Но в Академии его точно нет, - а вот это уже лучше.
  - Давно он ушел? - я налила себе чаю, подогрев кувшин магией, и взяла несколько печенюшек.
  - Почти сразу после того, как вы вчера пришли в первый раз. И ему было очень плохо, - поделился плохо скрытой радостью Каир.
  - Значит, попала, - кровожадно оскалилась я. - Ты сможешь мне сообщить, когда он появится в Академии?
  - Я могу показать тебе защитную сеть, думаю, что твоих умений хватит, чтобы подцепить пару нитей на себя. Тогда сможешь чувствовать где находится выбранный человек или два. Много нельзя, заметят.
  - Двоих достаточно, - согласилась я. - Мне только директора и мистера Клера пока опасаться надо.
   Сеть действительно впечатляла: почти половину дальней стены библиотеки занимало слабо переливающееся и местами искрящееся полотно из тонких переплетенных нитей разных цветов. Длина каждой была примерно метр, что по объяснению Каира соответствовало последним нескольким часам. Если человек долго находился на одном месте, то нить "сматывалась" в точку. Если точка стояла на границе карты, значит объект покинул периметр купола.
  - А мы тут есть? - спросила я, внимательно изучая карту.
  - Нет, у библиотеки своя защита, которая не пропускает заклинание сети. Как только кто-то попадает сюда, его нить и точка исчезают.
  - Где след директора и Клера? - мой взгляд зацепился за точку, чей цвет несильно, но как-то по-особенному отличался от остальных. Черно-золотой, будто горящий изнутри. Хотя мало ли кто тут может обитать? Как-никак Магическая Академия, а не средняя школа пекарей на окраине мира.
  - Вот, - призрак указал на две небольшие бледноватые точки на самом краю сети.
  - Почему они такие хилые? - я кончиком ногтя чуть подковырнула одну из отметин, пропуская ее слабый свет в себя.
  - Скорее всего, это говорит о том, что с их обладателями не все хорошо в части магии или здоровья, - как же хотелось верить, что это действительно так.
   Я закрепилась на точке директора и перешла к метке мистера Клера. Ощущения от них были слегка разными, будто клубничное и земляничное варение.
  - Это потому что директор - человек, а Клер - эльф, - пояснил Каир, отвечая на мое немое удивление. - Причем не простой эльф. Между прочим, он один из основных наследников их правящего дома и главный претендент на престол.
  - Что же он тогда забыл в Академии? - удивилась я такой информации.
   Каир лишь усмехнулся:
  - Вроде, взрослая девочка, а простых вещей не понимаешь. Эльфы живут долго, а правят еще дольше. Нынешний правитель еще лет 70 точно протянет, а кормить кого-то только за то, что он когда-то сможет занять престол, нецелесообразно. Поэтому все наследники крутятся как могут - кто-то остался в их лесу, кто-то разбрелся по миру, кто-то при дворе нашего короля пристроился. Клер вот в Академию устроился, и, судя по твоему рассказу, нашел тут источник немалого дополнительного дохода.
  - Как прозаично, - вздохнула я. - Причина всегда в деньгах.
  - Не скажи, иногда еще и родовые фанатики встречаются, готовые за чистоту крови и убить, - поправил меня призрак.
   Пока мы с Каиром обсуждали тонкости мироздания, Анита, Карл и Войтек успели проснуться, умыться и даже перекусить. Когда я вернулась в общий зал, они уже обсуждали план дальнейших действий.
  - Как ты себя чувствуешь? - спросил меня Карл.
  - Получше, спасибо, - я собирала приготовленные ночью Каиром книги. - Клера и директора нет в Академии, так что можно вернуться домой. Как только они пересекут защитный контур, я узнаю.
  - Тебе не кажется это странным? - мне нравился ход мыслей Войтека. - Это же нелогично, что они куда-то пропали когда мы тут живые-здоровые.
  - Согласна, но ответа у меня нет, - пожала я плечами. - Как и стоящих идей, что делать дальше. Поэтому начнем с того, что переоденемся, помоемся, поедим нормально и, если получится, отдохнем по-человечески. Кстати, сколько сейчас времени?
  - Около 12 часов дня, - отозвалась Анита. - Вторая пара в самом разгаре.
  - Значит в коридорах никого, так что дойдем пешком.
   Я забрала книги, и мы пошли к дому. Настроение было подавленным, яркое солнце на улице вызвало раздражение, особенно после приглушенного света библиотеки и коридоров без окон. Мы молча добрели до дома и разошлись по своим половинам. Спать хотелось страшно, глаза будто песком засыпали. Но сначала душ и чистая одежда. Потом нормальная еда, а то пара печенек в библиотеке только растравили голод. А там, если повезет, можно и поспать. Не повезло. Хорошо хоть поесть успели, да сон, хоть немного вернул мне силы.
   Как только мы с Анитой привели себя в божеский вид, входная дверь резко распахнулась и на пороге показалась чем-то очень недовольная мисс Флоренс.
  - Здравствуйте, - как можно вежливее кивнула я. - Чем обязаны?
  - А вы не в курсе? - в тон мне ответила зам.директора.
   И только тогда до меня дошло, что вообще-то мы в учебном заведении, да еще и студенты. И кто-то, не будем показывать на меня пальцем, вчера вытребовал для нас право ходить на занятия с не своим потоком. Упс.
  - Простите, мы исправимся, - промямлила я. - Понимаете, вчера вечером мы были в норме, а утром оказалось, что не все было в порядке.
  - Почему вы не пошли к целителю? - задала совершенно логичный вопрос мисс Флоренс.
  - Мы побоялись, - поняла мою задумку Анита, и молодец, помнит, что зам.директора видит ауры, поэтому "побоялись" было чистой правдой, но не о пропущенных занятиях.
  - Хорошо, я сама вас осмотрю, - интересно, это она так о нас позаботиться решила или подловить на вранье? Но меня так просто не возьмешь, не на ту нарвались.
  - Мне уже получше, так что я пойду на занятия, - быстро ретировалась я. - А за помощь остальным буду очень Вам признательна. Особенно Аните, - я нежно обняла девушку за плечи и подвела к уже закатывающей рукава мисс. Никогда не понимала этой традиции, хотя во многих мирах сталкивалась. - На тебе морок, не переживай, - шепнула быстро Аните на ухо, делая вид, что целую в щеку на прощание.
  - Сделаю, все, что могу, - отозвалась зам.директора. А я все же решила, что она действительно обеспокоена здоровьем студентов.
   Я быстро и наугад покидала учебники и тетрадку в сумку, запоздало сообразив, что расписания я не помню.
  - Мисс Флоренс, - окликнула я уже начавшую изучать ауру и общее состояние Аниты преподавательницу, - А какой сейчас урок?
  - У целителей сейчас Стихийная магия, - странно порозовев в щеках, ответила она.
  - Не припомню такого предмета в расписании, - на секунду зависла я, на всякий случай, проверяя учебники, но ничего похожего не нашлось.
  - В Академии долгое время не было преподавателя, но вчера его наконец-то прислали, - пояснила мисс Флоренс, при этом как-то странно запнувшись на слове "его". Ладно, разберемся. Главное, чтобы это бы не сменивший личину Клер или, что проще - сторонний наемник, призванный директором, чтобы нас добить.
   Перед тем, как отправиться в учебный корпус, я заглянула на половину ребят, растолкала их спящие тела, быстро обрисовала историю с внезапной болезнью, накинула на них иллюзии пары недугов и побежала сдаваться новому учителю.
   Как ни странно, я успела до звонка. Запыхавшись, забежала в аудиторию и снова примостилась в самом незаметном углу. Студенты бурно, но тихим шепотом обсуждали нового преподавателя, строили догадки и делились версиями. Да, скучно у них тут, если даже такая незначительная перемена вызывает столько эмоций.
   Одновременно со звонком в класс вошел молодой мужчина. Темные волосы ниже плеч, средний рост - примерно с меня в моем нормальном состоянии, Элисию он был выше почти на голову, тонкие черты лица, красивый. Но, в отличие от шаблонной и навязчивой эльфийской красоты Клера, новый учитель излучал приятную и спокойную красоту сильного и уверенного в себе человека. Хотя и выглядел непростительно молодо - лет 28 с большой натяжкой.
   Темные глаза быстро, но крайне внимательно, прошлись по лицам учеников. Когда очередь дошла до меня, я облегченно выдохнула. Наконец-то в этой истории со мной случилось что-то очень хорошее и крайне своевременное.
  - Добрый день, меня зовут мистер Блэк, и я буду вести у вас курс Стихийной магии, - начал он приятным и ровным голосом. - Так как я новичок в вашей Академии и не знаком с вами, то первое занятие вы проведете за написанием короткого эссе о себе, своих способностях, примерном уровне знаний о стихийной магии и пожеланиях по улучшению учебного процесса.
   Хитро придумал, молодец. Надо взять на вооружение, если придется оказаться в подобной ситуации. А пока надо помочь попаданцу. Когда первый шок прошел и сердце перестало стучать у меня в ушах, я тихонько встала и начала аккуратно пробираться к выходу.
  - Мисс? - окликнул меня мистер Блэк. А ведь стоял спиной к аудитории, в окошко внимательно смотрел.
  - Тегг, - остановилась я, готовясь принять маленький бой.
  - Что? - повернулся он и вперил в меня внимательный взгляд.
  "Какие же красивые у него глаза" пронеслось в моей голове совершенно искренне. Смотрела бы и смотрела, так в них спокойно, так тепло. Но рано - мысленно дав себе пинка, нацепила на лицо соответствующее ситуации выражение:
  - Меня зовут мисс Тегг, Элисия, - пояснила я. - Или Вы не ко мне обращались?
  - К Вам, - он слегка склонил голову вправо и чуть нахмурил брови, будто пытаясь заглянуть внутрь меня. - Хотел уточнить, куда Вы собрались во время урока?
  - Мне нужно выйти, - ответила я, естественно не пустив наглеца в свою голову.
  - У Вас же задание письменное, какие выходы? - слегка усилил он давление на мое сознание.
  - Вы боитесь, что я спишу эссе? - картинно округлила я глаза, одновременно возвращая ему его магию, слегка сдобрив ее своей, чтобы больше неповадно было.
   Поняв, что со мной все не так просто, учитель молча кивнул в сторону двери, за которой я быстро скрылась.
   Портал в библиотеку открыла еще только берясь за ручку, поэтому к моменту, когда дверь в класс захлопнулась, я уже была у Каира.
  - Что-то случилось? - обеспокоенно возник передо мной призрак.
  - Ничего страшного, - впервые с момента моего появления в этом мире я не врала о том, что все не так уж и плохо. - Дай мне, пожалуйста, какой-нибудь справочник по Стару, желательно самый простой и доступный для понимания.
  - Сейчас. Но зачем он тебе? Решила наконец понять, куда попала? - подколол меня призрак.
  - Эту печальную истину я уже давно усвоила, не самый, честно говоря, лучший из миров то, особенно когда тебя сходу убить хотят.
  - Вот, - указал на книгу Каир.
  - Спасибо, - я достала с полки небольшой фолиант с картой на обложке. - А на каком языке она написана?
  - Ты не знаешь старского? - удивился призрак. - Но ты же говоришь и читаешь на нем.
  - Я говорю, читаю и понимаю язык любого мира, это подарок от одного старого друга - после встречи с ним и его машиной любая речь автоматически переводится на самый близкий к тебе язык.
  - Здорово. Мне бы так, - мечтательно вздохнул Каир.
  - Мне тоже нравится. Но я и до встречи с ним знала множество языков, одна из моих особенностей это их легкое освоение. Да и магия помогает. Так что сейчас я немного поколдую и старский в этой книге будет восприниматься другим. А после прочтения она оставит в памяти читающего переводчик.
   Минут 15 я потратила на настройку книги, все же с сильно ограниченными возможностями быстро не сотворишь даже несложные чары. Когда же это закончится то?
   Так что в класс я вернулась почти к самому концу занятия, мистер Блэк встретил меня грозным взглядом, но промолчал. Я нарушать тишину не стала и осторожно села на свое место. Когда прозвенел звонок, специально долго собиралась, чтобы сдать работу последней. Потом очень медленно, будто боясь, шла к учительскому столу, у которого строго стоял прекрасный в своей суровости преподаватель.
  - Что это? - изогнув четко очерченную бровь спросил он, глядя на протянутый мной пустой лист.
  - Моё эссе, - подтвердила очевидное я.
   Мистер Блэк перевел взгляд со страницы на меня и обратно. Текст на ней так и не появился.
  - Вы издеваетесь? - скрипнул он зубами, но голос оставался ровным.
  - Нет, - честно ответила я. - Просто не вижу смысла зря тратить свое и Ваше время, Вы же все равно не сможете прочитать написанное.
   На меня уставились совершенно другими глазами, в них горело золотое пламя, способное испепелить на месте.
  - И ответьте мне, пожалуйста, почему стихийная магия? Драконоведение было бы вернее, - искренне улыбнулась я и сняла с себя иллюзорную магию, открывая и показывая свою ауру. - Привет, Райф.
   Старый друг, моргнув пару раз, чтобы убедиться, что я ему не мерещусь, резко обнял меня за талию и закружил вокруг себя. Я уткнулась носом в его шею, закрыла глаза и по-настоящему расслабилась, впервые с прибытия на Стар. В этот момент с меня будто бы смыло все тревоги и беды. И не было ничего вокруг, только большой, теплый и такой надежный дракон, крепко держащий меня и никогда в жизни не давший бы мне упасть.
  - Хиндрид, наконец-то! Я чуть с ума не сошел! Явился на твой призыв, а тебя нет. И на зов не отвечаешь. Я не знал, что думать, - он поставил меня на пол, но из объятий не выпустил. - Как же я соскучился, только сейчас понял, как тебя не хватает.
  - Мне тебя тоже, - я потерлась носом о его плечо и все же высвободилась из сильных рук, негоже учителю со студенткой обниматься посреди учебного дня. - Как ты сюда попал?
  - Ты призвала, примерно вчера вечером по местному времени. Ты не помнишь?
  - Я не призывала, я умирала, - с сожалением признала я. - И, отчаявшись, отправила силу в пустоту.
  - Как умирала? Ты же бессмертная, - не понял Райф.
  - Не бойся, я действительно такая, - на самом деле у него были очень веские основания бояться моей внезапной кончины - на моей жизни был завязан его мир, который погибнет только вместе со мной. - Я имею отличную привычку воскресать. Но сейчас, как видишь, я в чужом теле, поэтому не могу позволить себе рисковать.
  - Это не маска?
  - Нет, это тело настоящей местной ученицы, я представилась ее именем. Я не знаю как, но она совершила примерно тоже, что и я с тобой - за секунду до неминуемой гибели призвала на помощь. Только мне повезло меньше - меня крепко заперло в этом ущербном теле. Я не шучу, - я показала ему руки, слегка растопырив пальцы. - Это её предел по гибкости пальцев, а колдуют тут, если ты еще не заметил, именно ими.
  - Заметил, тут очень странная магия. Тяжеловато дается.
  - Тяжеловато? - уточнила я. - Мне она почти совсем не дается. Что ты можешь сотворить?
   Вместо ответа он легким движением руки поджег мое эссе, сформировал из пламени цветок и обратил его в живой пион, мягко приземлившийся в мою ладонь.
  - А портал из этого мира открыть сможешь? - завидно, конечно, когда кому-то жить проще, чем тебе, но ведь это значит, что наши шансы на спасение резко возросли.
  - Еще не пробовал. Надо немного сил подкопить, но, скорее всего, могу. Тебе надо уйти?
  - Да. Надо найти Элисию и вернуть в это тело. И было бы совсем замечательно спасти еще троих учеников из отвратительной истории. Но для этого нужны силы, которые здесь и сейчас мне недоступны, - первая эйфория прошла и груз ответственности начал возвращаться на мои хрупкие плечи.
  - Извини, что выдернула с семейного ложа, - спохватилась я. Ведь действительно некрасиво вышло - на ровном месте друга в другой мир отправить. Тем более, что он только недавно женился. А может и давно? Время то в разных мирах течет с разной скоростью.
   Райф резко сник. Взгляд потух, кулаки слегка сжались, губы искривила печальная улыбка. Ненавижу эти симптомы, никогда хорошего от них не жди.
  - Финн умерла лет 300 назад, - ошарашил меня ответ. - Старость взяла свое. Она же только на половину эльфийкой была.
   Это сколько же для него мы не виделись? Я привыкла постоянно перескакивать из мира в мир, менять жизни и судьбы. Для меня все, что я помню в данный момент, было недавно, и сейчас, глядя на Райфа, мне кажется, что я покинула его мир пару лет назад. А выходит, это было почти пол тысячелетия назад по его хронике.
   Я еще раз посмотрела на друга, и внезапно поняла, что было не так - его лицо. Как я уже говорила, он выглядел молодо, бессовестно молодо для преподавателя. Но когда мы с ним познакомились, этот древний дракон в человеческом обличие представлял собой пацана лет 17ти. А потом его мир чуть не погиб, и он стал выглядеть почти моим ровесником - ближе к 25. А теперь 28. Смерть жены не прошла для него даром. Вдумайтесь только, это как же надо любить, чтобы потеряв всего одного человека отдать столько же себя, как вытаскивая с края целый мир?
   Мне нечего было сказать, да и слова никак не смогли бы передать всю степень моего сочувствия и понимания. Поэтому я молча его обняла и позволила почувствовать свою боль по его утрате. В ответ он показал подживающую рану в душе, в которую я, не задумываясь, влила почти весь накопленный резерв, чтобы хоть немного помочь ее закрыть. Жаль, что люди так не умеют, вместо этого они пытаются вложить силу в произносимые слова сочувствия и поддержки. Но речь слабо приспособлена для целительства, так что даже самые правильные слова редко дают заметный результат.
  - Спасибо, - прошептал мне в лиловую макушку.
  - Прости, что меня не было рядом.
  - Все в порядке, ты отлично знаешь, что тебе нельзя было быть рядом, ничем хорошим бы это не кончилось.
   Он был абсолютно прав. И я это знала, но все равно было паршиво. Мы ведь не просто друзья. Мы нечто большее. Мир Райфа держится на нем, огромном черно-золотом драконе, и его брате, белом маге. Когда я попала в их мир, его как раз пытался разрушить местный сумасшедший колдун, и что самое печальное, ему это почти удалось. Он сумел почти досуха выпить источник силы белого мага и вплотную подобрался к дракону. Райф убил агрессора, но почти умер, спасая брата и отдавая ему силу, чтобы тот смог закрыть раны.
   Чтобы не допустить катастрофы я привязала дракона Райфа к себе, и через него залечила мир. Но мы не учли того, что ящер не захотел меня отпускать. Оказалось, что кусочек моей души, отданный в этом обряде, именно то, что делает его цельным. Поэтому в каком-то роде мы с мистером Блэком женаты, хотя и не виделись 500 лет.
   Финн, с которой он познакомился примерно тогда же, в процессе брачного обряда была связана с человеческой сущностью Райфа, целиком и полностью любящей её всей душой и телом, так что дискомфорта или ревности не было. Но когда жены не стало и горе поглотило человека, это не могло не сказаться на драконе, и, появись я рядом, Райф утянул бы меня в омут эмоций, просто чтобы заполнить пустоту, оставленную смертью самого родного человека. А я не могла дать ему больше, чем уже отдала. Маленький кусочек моего огромного сердца и еще больших резервов сил не особо заметен в океане подвластной мне силы, но большое чувство пройдется по всему сущему как цунами. Да и муж мне не простит, если я поддамся какому-то дракону.
   Я подняла на него свой взгляд, Райф рассматривал мое лицо, будто опасаясь, что я исчезну. Правой рукой он аккуратно убрал мне за ухо выбившийся локон. Я слегка потерлась рукой о его горячую ладонь и прикрыла глаза, окунаясь в этот волшебный миг. Его дыхание было горячим, особенно когда он приблизил свое красивое лицо к моему. Казалось, будто меня окутывает ласковое пламя, расходясь волнами от макушки к пяткам. И в этом пламени не было границ, не было пола, стен и потолка, мы тонули в нем, а затем взмывали ввысь. Огонь выжигал все рамки, не было ни тел, ни душ, только всесильное и всеобъемлющее чувство того, что все встало на свои места и наконец-то правильно.
   На пике нашего полета Райф легко коснулся моих губ своими и, получив ответный порыв, осторожно отстранился. Уходило наваждение так же плавно, как и приходило. Оставляя после себя море спокойствия, и до предела заполнив меня силой. Мне даже стало легче дышать в этом мире, внешняя магия перестала постоянно давить невидимым гнетом. Драконы всегда защищают свои сокровища, вот и Райф оградил меня от дискомфорта.
  - Отпустило? - он отстранился от меня, предварительно убедившись, что я крепко стою на ногах.
  - Да, спасибо. Мне намного лучше.
  - Так непривычно смотреть на тебя сверху вниз, - засмеялся мистер Блэк, окончательно придя в себя.
  - Наслаждайся, пока можешь, - поддержала я. - Вот вернусь в свое тело, снова будем наравне. А уж как каблуки обую, - мечтательно прищурилась я.
   Очень не хотелось начинать разговор о том, что делать дальше и как решать местные проблемы. Хотелось просто сидеть, шутить и смеяться, как в старые добрые времена. Но заглянув в Райфа я увидела, что времени все меньше - в этом теле и мире я была почти полностью изолирована от Вселенной, а она этого ой как не любит. А уж моя смерть прошла неслабой дрожью по всем мирам. Так что надо было возвращаться, и чем скорее, тем лучше.
  - Ты знакома с мисс Флоренс? - вдруг спросил Райф.
  - Да, - отвлеклась от невеселых дум я. - Не близко, но по ощущению, прекрасный человек.
  - Мне тоже так показалось, - кивнул он, слегка прикусив губу.
  - А ты как с ней пересекся? - ух ты, помню я эту поволоку в глазах друга, очень интересно.
  - Когда меня забросило в этот мир, она была первой, кого я встретил, - признался он. - Она меня за преподавателя и приняла. Проводила до жилища и очень резко ушла.
  - Вы больше не виделись?
  - Нет, утром на столе лежало расписание занятий, я и пошел работать. Как видишь, удачно - тебя нашел.
  - Учитель из тебя, кстати, так себе, - засмеялась я. - Не будь ты моим другом, растоптала бы в два счета.
  - Из тебя студентка тоже не подарок, - не остался он в долгу. - Проще убить, чем переучить.
  - Кстати, об обучении. Держи, - я протянула ему припасенную книгу. - Прочитай.
  - Я же не умею, - не понял он.
  - Я ее зачаровала, как только дочитаешь, сможешь воспринимать местную письменность, - похвасталась я. - С устной речью же проблем не возникло?
  - Нет. До сих пор этому удивляюсь.
  - Это приятный бонус от привязки ко мне. Сила же вам идет не из меня, а из разных миров, вот вместе с ней пришел и навык преобразования устной речи. Письменная сложнее, но ненамного. К тому же, это справочник по Стару, этому миру. Будешь подкованным жителем, да и мне расскажешь, если что интересное попадется.
  - Спасибо!
  - Не за что, это же не мне гору эссе к следующему занятию надо будет прочитать, - кивнула я головой на стопку исписанных листов на столе.
   Мистер Блэк протяжно застонал.
  - Думаешь стоит? Может мы просто свалим из этого мира и нафиг это преподавание? - спросил с надеждой.
  - Как бы мне этого не хотелось, но еще рано. Так что пошли на уроки, перерыв подходит к концу. Встретимся здесь после занятий.
  - Договорились, - он меня снова обнял, чмокнул в макушку и, подхватив бумаги, вышел в коридор.
   У целителей последней парой должно было быть занятие у мистера Оуэна. Но как мы знаем, в Академии его не было, поэтому у меня было 1,5 часа свободного времени, которое я решила потратить с максимальной пользой, а именно поесть и немного позаниматься пальцами Элисии.
   В столовой было пусто и тихо. Интересно, это тут готовили так много или студенты мало ели? На длинном столе, окутанном сохраняющим заклятием, был представлен широкий ассортимент блюд. Я налила себе куриного бульона, положила большой кусок сочного мяса и тушеных овощей. На десерт выбрала пару кексов и чай. Жизнь налаживалась.
   Удивительно, но мне действительно удалось спокойно поесть и позаниматься. Меня никто не побеспокоил и даже не зашел в столовую.
   Еще приятно удивило, что позаимствованная у Райфа местная магия мне давалась намного легче. Он будто что-то такое с ней сделал, что она перестала быть невозможно тягучей, поэтому несколько проще поддавалась обработке. Надо об этом подумать на досуге, хотя когда он будет этот досуг? Тут выжить бы с минимальными потерями.
   Со звонком я не торопясь собралась и вернулась в аудиторию к мистеру Блэку. Как же ему шла эта фамилия, будто действительно всю жизнь ее носил, а не придумал для этого мира.
  - А вот и я, - радостно возвестила я, открывая дверь. Каюсь, горячий обед и тишина меня слишком расслабили, и я действительно потеряла бдительность. Хорошо еще, что это было не фатально - я всего лишь столкнулась с мисс Флоренс, которая о чем-то разговаривала с Райфом.
  - Мисс Тегг, - обожгла меня недобрым взглядом зам.директора. - Почему Вас не было на целительстве?
  - А оно было? - надо было бы высказаться помягче, но уж как вышло.
  - Да, мистер Оуэн отбыл ненадолго, но урок вела я, - ошарашила меня мисс Флоренс.
   О таком я не подумала. Пара была последней на сегодня, проще было всех отпустить. Правда, тогда в столовой была бы не только я. Теряю хватку.
  - Я попросил мисс Тегг помочь мне, - пришел мне на помощь Райф. - Извините нас, пожалуйста, - попытался улыбнуться он.
  - Вы превышаете Ваши полномочия, мистер Блэк. Прошу Вас больше так не делать, иначе будут последствия, - резко бросила она и быстро вышла из класса.
  - Блин, а так хорошо все начиналось, - резко погрустнел мой учитель.
  - Прости, - искренне сказала я.
  - Ничего, - отмахнулся он. - Бывало и хуже. Ты меня, кстати, спасла. Я прочел книгу во время урока, поэтому, когда мисс Флоренс принесла мне документы о трудоустройстве я смог их прочитать и не вдарить в грязь лицом.
  - Ну, хоть что-то полезное от меня. А то одни беды у тебя пока что были. Пойдем, я тебе покажу самое классное место в этой Академии, - приобняла я друга за талию.
  - Заинтриговала, - он взял со стула свой плащ, посмотрел на стопки студенческих эссе, подумал пару секунд и, подмигнув мне, сжег их одним взглядом. - Далеко идти?
  - Не, пара шагов, - и я открыла портал в библиотеку.
  - Каир, - позвала я. - Я тебе гостя привела, интересного.
   Ответом мне была тишина.
  - Каир! - не на шутку перепугавшись, окликнула я громче.
  - Я тут, - наконец отозвался призрак. - Только слов подобрать не могу.
  - Покажись лучше, а то как же я вас представлю, - я осматривала помещение, пытаясь определить местоположение привидения, но безуспешно.
  - Да, конечно, - перед нами материализовался мужчина, склонившийся в глубоком поклоне.
  - Ты чего? - не оценила я такого приветствия.
  - Это ты чего? - огрызнулся Каир. - Извините за ее манеры, молодая еще, не обучена, - обратился он к Райфу.
   Я перестала понимать хоть что-то. Блэк, похоже, тоже. Только Каир продолжал макушкой подметать пол, нервно жестикулируя мне, чтобы приняла такое же положение.
  - Что это с ним? - кивнул на эту пантомиму Райф.
  - Самой интересно, раньше, ну те 2 дня что мы знакомы, нормальным был. Может радикулит скрутил? У призраков бывает, ты не знаешь?
  - Я не особый специалист в этой области, - Райф по широкой дуге начал обходить так и не разогнувшегося духа. - Но одно могу сказать точно - он не привидение.
  - Как?! - удивились мы с Каиром хором.
  - Так, - отозвался в рифму Блэк. - Живое от мертвого я пока не разучился отличать.
  - А вот с этого момента поподробнее, - попросила я, попутно отмечая, что Каир все же разогнулся, видимо от шока.
  - Покорно прошу меня простить и дозволить молвить, - спина-то распрямилась, но вот разум, похоже, не отпустило.
  - Молви, коль не шутишь, - ответил Райф, толи пародируя, толи реально принимая правила игры, затеянной призраком.
  - А не развеете? - на всякий случай уточнил Каир.
  - А должен? - картинно округлил глаза мой спутник, но внимательных глаз с духа не сводил и уже почти полностью его обошел, рассмотрев со всех сторон.
  - Не знаю, Вы первый дракон на моем веку.
   Настала наша с Блэком очередь удивляться. Райф выглядел и воспринимался чистокровным человеком. Даже я ауру дракона не видела, настолько хорошо она была спрятана. Да и мисс Флоренс не пустила бы огромного ящера к студентам.
  - Как ты догадался? - ноги меня все же подвели, и я рухнула в кресло.
  - Говори, я не обижу, - Райф присел на стол. - Сегодня я добрый.
  - За Вами огромная тень, неужели не видите? - начал приходить в себя Каир. - Как только вошли, она и проявилась. Так что сомневаться не приходится - Элли привела дракона. Только я не мог понять, знаешь ли ты, кто стоит рядом с тобой.
  - Знаю, - успокоила я. - Это мой очень близкий друг, Райф. В этом мире - мистер Блэк, - представила я.
  - Ничего себе у тебя друзья, - уважительно отозвался призрак.
  - "Скажи мне, кто твой друг, и я скажу кто ты", - вспомнилось мне. Райф, в свою очередь, неприлично заржал и показал мне язык.
  - Смотри-ка, мое присутствие резко повысило твой рейтинг. Дождался все же такого счастья!
  - Да прям аттракцион невиданной щедрости - и ниже, и слабее, и окружающие тебя выше ценят, - запустила я в наглеца подвернувшейся под руку чашкой. Надо будет прибраться тут, а то только мусорим пока, да посуду пачкаем.
   Дух шокировано переводил взгляд с меня на Райфа. Кажется, даже слова о том, что он не призрак, его не так впечатлили, как моё бесстрашие перед реликтовым ящером. Стоп. На Старе не водятся драконы, так откуда такая раболепность.
  - Каир, а откуда у тебя такая осведомленность о грозности драконов? - осторожно уточнила я.
  - Из легенд, - как само собой разумеющееся ответил он. - С древних времен передаются предания о крылатых и грозных хозяевах неба. Но никто из ныне живущих не удостаивался чести познакомиться с ними лично.
  - Спасибо, - настал мой черед смеяться и вернуть завравшемуся ящеру должок. - Слышь, "хозяин неба", тут просто очень низкие планки.
  - Я что-то не так сказал? - окончательно растерялся призрак, заметно побледнев.
  - Не обращай внимания и извини нас, мы немного забылись, - успокоилась я. - Сейчас я налью нам чаю и постараюсь все объяснить.
   С помощью магии я вскипятила воду и разогрела прихваченные из столовой пирожки. У Райфа то обед не случился, он честно отрабатывал звание преподавателя. Когда мы расселись у невысокого столика, я, собравшись с мыслями, начала рассказ.
  - Мы с мистером Блэком не из этого мира, а каждый из своего. Он в своем теле и разуме, а мое сознание закинуло в тело настоящей Элисии Тегг, ученицы этой Академии, поэтому мои магические возможности очень сильно ограничены. Не старайся разглядеть мою ауру, её замаскировать получилось неплохо. Насчет "хозяина неба" я смеялась, потому что Райф является основой своего мира, без него все погибнет.
   Каир уважительно посмотрел на дракона, мирно попивающего чаек в его библиотеке.
  - Я же, в свою очередь, одна из основ всех миров, - скромно призналась я.
   Нет, все-таки это правильно, что призраки не могут поперхнуться или вывихнуть челюсть. Иначе нам бы пришлось лечить прозрачного хозяина библиотеки.
  - Я что-то читал про то, что есть теория о том, что миров много и между ними можно путешествовать, но это было больше похоже на сказки. А тут смотрю на живые подтверждения, - пробормотал Каир, и, забывшись, попытался вытереть пот со лба.
  - Да, мы такие, - улыбнулся Райф. - Ты нам веришь?
  - Я верю своим глазам, а то, что ты - дракон я отчетливо вижу. Слова Элли я проверить не могу, но либо она на самом деле говорит правду, либо сошла с ума, и сама искренне верит в то, что говорит.
  - Ну вот, то "подругой дракона" возвысили, то "сумасшедшей" приземлили, - вздохнула я. - Чем дальше, тем страшнее.
  - Не обижайся, - призрак подплыл поближе. - И простите меня вы оба. Я со дня своей смерти столько эмоций не испытывал. И мысли так не путались.
  - Ничего, - кивнула я. - Мы все очень устали и растеряны. Время то идет, а решения не находится.
  - И о твоей смерти, - подался вперед Райф. - Ты уверен, что умер?
  - Да, как же иначе я бы призраком стал?
  - Способов довольно много, если честно. В моем мире такая магия под запретом, то это не мешает ей быть. Можно тебя потрогать? - спросил Райф у духа.
  - Конечно, - с затаенной надеждой легко согласился тот. - Больно-то мне в любом случае не будет.
  - А вот этого гарантировать не могу, - дракон просунул руку сквозь грудь Каира. Как и должно быть с призраками, конечность прошла легко, не встретив никакой преграды.
   Райф немного подумал, пошевелил предплечьем внутри эфемерного тела, поцокал языком, демонстративно поайкал и поойкал, будто сам с собой споря и сомневаясь. И в момент, когда Каир был уже готов разразиться триадой о слабоумии ящероподобных, сформировал в ладони небольшой шарик магического огня и дернул на себя, протаскивая увеличивающееся пламя сквозь грудь призрака.
   Каир взвыл так, что задрожали стеллажи с книгами, а у меня заложило уши. Когда он смог отдышаться, крепко держась за грудь, которую только что будто обожгло изнутри, то увидел в руках Райфа 2 ярко-алые пульсирующие нити, выходящие из места, где должно быть сердце духа, и теряющиеся где-то в дальней стене библиотеки.
  - Что это? - спросил призрак, глядя то на себя, то на ладонь Блэка.
  - Это заклинание, не знаю, как оно называется здесь. Но по сути, это поводок, которым дух привязывается к телу, если их решают разделить, - дракон осторожно перекатывал в пальцах мерцающее и будто слегка пульсирующие линии. Мне они больше всего напоминали оголенные провода под напряжением - трогать или даже просто приближаться к ним не хотелось.
  - К какому телу? - не понял Каир. С понятием электрического тока он был явно не знаком, поэтому то и дело рефлекторно пытался потрогать заклинание, забывая, что нематериален.
  - В данном случае, к твоему, - спокойно ответил дракон, на всякий случай, отодвигаясь от начинавшего проявлять нервную активность призрака. Он отлично понимал, в каком состоянии сейчас пребывал стоящий перед ним, уже можно сказать, человек.
  - Я же умер? - все еще боялся поверить Каир.
  - Нет, мертвое сердце не может биться, а эти всполохи - Райф указал на нити. - Не что иное, как отголоски его ударов. Они медленные и нечастные, что говорит о глубоком стазисе, но совершенно точно живые. Так что, если мы сможем найти, где хранится тело, и поймем, что за чары на него наложены, то ты сможешь вернуться в мир живых.
  - Кажется, мы собирались решать уже имеющиеся проблемы, а не находить себе новые, - обреченно вздохнула я и запрокинула голову на спинку кресла. Что-то мне подсказывало, что возвращение призрака к жизни очень важная, но и сверх затратная в данный момент задача. - Райф, мы сможем пройти по этой нити до тела или надо будет искать более сложный способ?
  - Еще не знаю, - отозвался Блэк, тоже взвешивая наши нынешние силы и шансы. - Но, учитывая, что поводок уходит в стену, я бы не сильно рассчитывал на простую прогулку.
  - Вы же мне поможете? - не на шутку перепугался Каир. - Я же не справлюсь без вас!
  - Мы, конечно, зверюги те еще, он, - кивнула я на друга, - вообще дракон, но в беде хороших людей не бросаем. Только не прямо сейчас будем этим заниматься. Потерпишь?
  - Я уже несколько столетий считаю себя безнадежно мертвым, так что подождать чуда воскрешения, думаю, не составит особого труда.
  - Вот и чудненько, - Райф отпустил нити заклинания, и они потухли, растаяв. - В следующий раз будет не так больно, сейчас я специально резко дернул, для наглядности.
  - Никогда не думал, что буду настолько рад боли, - на призрака было приятно смотреть, он практически светился надеждой. - А вы, собственно, зачем пришли? - спохватился он вдруг.
   Я тяжело подняла голову, которая уже так удобно пригрелась на спинке кресла, практически провалившись в сон, и немного ею потрясла. День был непростой, но раньше бывало и хуже, однако настолько без сил я практически никогда не оставалась. Не нравится мне это.
  - Я хотела показать Райфу Сеть, разрешишь?
  - Конечно! С преогромной радостью, - засуетился призрак. - Если хочешь, посиди, а я сам все расскажу.
  - Спасибо за заботу, но я сама хотела еще разок посмотреть кое на что, - я с трудом поднялась. Райф обеспокоенно поддержал меня за талию и окутал своей силой, чтобы я смогла немного подзаправиться.
  - Я так скоро сама драконом стану, - устало пошутила я. - Говорят, если взять слишком много вашей силы, начинаешь плеваться огнем.
  - Ничего, - улыбнулся друг. - Тебе не привыкать, не все же ядом плеваться, можно и пламенем разнообразить.
   Каир замер и с опаской посмотрел на меня.
  - Он выражается фигурально, - поспешила я успокоить духа. - Я не ядовитая, по крайней мере, пока.
   К моменту, когда мы дошли до охранной сети, я почувствовала себя лучше, и уже не висела на Райфе безвольным мешком, еле передвигающим ноги.
  - Красота какая, - ахнул дракон, глядя на произведение Каира, и принялся внимательно ее изучать, чуть ли не носом утыкаясь в стену.
   Я проверила точки директора и Клера, ощущения меня не обманывали, они действительно были на том же месте, где и в прошлый раз. Значит, моя сигнальная настройка не сбоила.
   Каир с Райфом оживленно обсуждали особенности создания подобных схем, активно делясь опытом и идеями. Я же в это время пыталась найти наш с ребятами дом, чтобы увидеть то, зачем пришла.
   В прошлый раз мы все были в библиотеке, поэтому я не видела обозначений Аниты, Войтека и Карла. Зато заметила, что Клер, будучи эльфом, отличался даже в виде точки на карте. А так заинтриговавший меня тогда черно-золотой цвет, оказалось, принадлежал дракону.
   Нужный мне участок нашелся почти под носом у Райфа, так что пришлось его немного сдвинуть, чтобы получше рассмотреть желаемое. Действительно, все трое моих приятелей незначительно, но отличались от остальной массы. Но так как они долго были под воздействиями чар директора и Клера, выводы пока делать было рано. Как и делиться подозрениями, а то вдруг я неправа, а народ перенервничает?
  - Каир, - попросила я, - найди мне, пожалуйста, пару книг о расах, населяющих Стар. И, если есть, то об особенностях полукровок. Я помню, что это не самая приятная тема, но неужели никто не проводил работы по изучению?
  - Что ты задумала? - Райф тоже посмотрел на точки в нашем доме.
  - Как всегда, ничего хорошего, особенно для окружающих, - я посмотрела на шуточно испугавшееся лицо друга и виновато улыбнулась. - Если честно, я хотела сама почитать, но, боюсь, что у меня слишком мало сил даже на такую мелочь. Поэтому я попрошу тебя потратить часть ночи на изучение литературы, а утром ответить на мои вопросы.
  - Запросто. Вот бы твои просьбы всегда были такими простыми, - чмокнул меня в макушку друг.
  - Да, было бы неплохо, - согласилась я, благодарно принимая еще кусочек силы, отправленный мне столь приятным способом.
   Призрак подобрал нам 3 книги и с огромной грустью проводил нас до двери. Дай ему волю, он бы запер такого интересного собеседника как Райф с собой до самого конца своего призрачного существования.
   Дракон проводил меня до дома и крепко прижал к себе на прощание. Слабость меня уже почти не отпускала, но я еще надеялась, что если посплю, то станет лучше. А пока отогревалась в родном тепле столь прекрасной рептилии в человеческом обличии.
  - Я зайду, завтра утром, - он потрепал меня по волосам и снова чмокнул в макушку.
  - Да, разбуди, если сама не встану, - с трудом отпустила я друга, руки совершенно не хотели разжиматься.
   Я зашла в дом. Было тихо и темно. Заглянув в комнату к Аните, я увидела, что она лежит в постели, отвернувшись к стене, и старательно притворяется спящей. Беспокоить её не хотелось, да и в данный момент это было выше моих физических и эмоциональных возможностей.
  - Если что, я дома, - сказала я и пошла в ванну.
   Обычно горячая вода и ароматное мыло воскрешают меня из любого омута. Но сегодня лишь немного привели в чувство. Плохо дело. Я отключилась, едва голова коснулась подушки.
   На месте директора и мистера Клера, я бы добила нас именно в ту ночь. Мы все спали без снов и малейших шансов проснуться раньше, чем расстались бы с жизнью. Даже если бы убийца громко топал и хлопал всеми дверьми по пути к нашим телам. Но либо наши враги не настолько коварны, либо кто-то из нас на самом деле очень везучий человек - утром мы проснулись тем же составом и в тех же постелях, что и засыпали.
   Солнце высоко светило над горизонтом, из окна задувал теплый ветерок, вокруг было тихо - отличный выходной выдался в Академии.
   Чувствовала я себя намного лучше, можно сказать, что почти нормально. Только чуть пошатнулась, когда резко встала с кровати, чтобы пойти встретить Райфа, настойчиво стучащего во входную дверь. Моя комната располагалась ближе к входу, от комнаты Аниты ее отделяла гостиная, так что я не особо боялась, что гость разбудит и ее.
   Накинув первый подвернувшийся под руку халат, и обув огромные мягкие тапки с помпонами, я открыла дверь.
  - Привет, - улыбнулась я помятой со сна физиономией. - Ты вовремя: я проснулась пару минут назад.
  - Спасибо моему драконьему чутью и отменному инстинкту сохранения, - усмехнулся Райф. - Разбуди тебя я, не сносить мне головы.
  - Типа того, - не стала отрицать очевидное я. Да, я помню, что сама просила будить, если буду еще спать. Но это помню уже проснувшаяся я, а в момент побудки - кидаю молнии во врагов. - Стой, - преградила я путь, вспомнив, что дом настроен на ауру жильцов.
  - И не подумаю, - он приподнял меня за талию и внес вместе с собой в коридорчик. Перед глазами стремительно пронеслись картины срабатывающей сигнализации, врывающейся охраны, расстроенной мисс Флоренс и прочие прелести защитных чар.
  - Я же преподаватель, поэтому могу заходить почти в любое здание и помещение в Академии, - он поставил меня у двери и щелкнул по носу, проходя вглубь дома. - У вас что, праздник? - донёсся его голос из гостиной.
  - Не должно, - я заперла входную дверь и подошла к замершему в проеме Райфу. - А что?
   Он отодвинулся, чтобы я могла пройти. Как же неудобно быть мелкой, не видно ничего через плечи остальных.
  - С Днем Рождения, - прочитала я яркий транспарант, свисающий над камином.
  - Твой? - кивнул преподаватель на него.
  - Нет, - я продолжала рассматривать надутые и разбросанные по всей комнате яркие воздушные шарики.
  - Мой, - раздался грустный голос Аниты. Она переступила порог гостиной и в тот же миг над её головой разорвалась хлопушка с конфетти и зазвучали радостные "Ура", благо, что магические, а не спрятавшихся гостей.
  - Поздравляю, - отозвались мы с Райфом нестройным хором, прочищая уши после громкого хлопка.
  - Ой, - увидев, что я дома не одна, Анита быстро схватила покрывало с ближайшего кресла и прикрыла голые ноги в коротком халате. - Здравствуйте.
  - Привет, - отозвался Райф, широко улыбаясь.
  - Ты харизму то приглуши, - пихнула я друга локтем в бок. - Она ж ребенок почти.
  - И ничего я не ребенок, - вскинулась именинница. - Мне сегодня 21 исполнилось!
   Райф досадливо крякнул и заковыристо выругался на языке своего родного мира. Содержание я поняла, а вот причину не очень.
  - Пойду, оденусь, что ли, - опомнилась Ани и прошла мимо нас в ванную комнату.
  - Это что сейчас такое было? - прижала я дракона к ближайшей стене.
  - А ты не догадываешься? Сама же мне книги про полукровок подсунула, - прохрипел он, пытаясь оторвать мои пальцы от своего горла.
   Я тяжело вздохнула, почуяв очередную неприятность.
  - И? - нехотя отодвинулась я от такого приятного ящера. - Кто она в итоге?
  - Оборотень, - подтвердил мои догадки Райф, обходя меня и садясь в кресло, предварительно выкинув из него налетевшие шарики и конфетти. - Наполовину.
  - Всё чудесатее и чудесатее, - эта присказка из далекого и совершенно немагического мира как нельзя лучше отражала мое текущее состояние. - Но ты же не этого испугался, когда она возраст назвала?
  - Да. С наступлением совершеннолетия с полукровок в этом мире спадает сдерживающее заклятие, если его изначально ставили.
  - Раз она не знает, кто она, значит ставили, - вздохнула я. - Когда начнется самое веселье?
  - Завтра ночью, - он все еще потирал горло. А не такая уж эта Элисия слабая, - отметила я про себя.
  - Ну, тогда не будем портить девочке праздник и обрадуем завтра утром, - приняла решение я. - Сегодня нам стоит чего-то опасаться?
  - Нет, еще примерно сутки она будет обычным человеком. Разве что инстинкт размножения усилится. Но это вполне свойственно и обычным девушкам при достижении возраста согласия.
  - Крылья пообрываю и хвост сломаю, - показала я кулак дракону.
  - Да ни в мыслях не было, - примирительно поднял он ладони. - Но ребят предупреди, что сегодня близко и долго с Ани лучше не находиться - феромоны уже начали активно вырабатываться. Меня, вон, с другого конца комнаты и то чуть не пробрало.
  - Ах, ферамоны, - бросила я в него подушкой.
   На душе стало немного легче. Всегда любила получать ответы и находить логичные объяснения.
   От Аниты семья хотела избавиться, потому что кто-то из них, скорее всего мама, подгулял с оборотнем. А так как её отец был одним из королевских служащих высшего ранга, да еще и отвечающим за безопасность его величества, то допустить огласки было нельзя. Сами посудите: какой может быть защитник короля, если он за своей женой уследить не может? Одной загадкой меньше.
   Только вот что-то наша именинница долго из ванны не выходит.
  - Ани, - постучала я в дверь, из-за которой был слышен шум ровно льющейся воды и приглушенные всхлипы. - Ты в порядке? - глупый вопрос, но надо же соблюсти традиции приличного общества.
  - Да, - провыли мне в ответ, видимо, тоже ради приличия.
  - Оно и слышно, - я вернулась в гостиную, где уже попивал невесть откуда взявшийся кофе дракон. - Райф, сходи в соседнее крыло, проинструктируй ребят, только про оборотня не говори, соберите что-нибудь на стол, и приходите радостные - праздновать будем.
   Я отлично понимала, что это верх идиотизма, устраивать гулянку в текущих обстоятельствах. Но надо было сделать хоть что-то. К тому же полезных и продуктивных идей пока не прибавлялось. А так и отдохнем, и все под присмотром будут. Ну а подумать я и за бокалом вина могу, а лучше тремя... бутылками. Обычно я довольно спокойно отношусь к алкоголю в целом, и вину в частности, но с момента прихода на Стар, буквально грежу о хорошей дозе благородного красного.
  - И, если сможешь, наколдуй подарок какой-нить, - запоздало сообразила я.
  - Не совсем же я дурак, - приобнял меня за плечо мистер Блэк. - Скоро будем, - попрощался он.
   А я вернулась к двери ванной комнаты, где все еще находилась Анита.
  - Я войду? - постучала я. Всхлипывания из-за двери чуть притихли.
  - Да, заходи, - послышался звук отодвигаемой защелки и дверь приоткрылась.
  - Что случилось? - я присела на тумбочку. Ани лежала в ванне, полной густой пеной.
  - Сколько тебе лет? - вместо ответа спросила она.
  - Много, - не стала врать я. - Слишком много, чтобы помнить точное число.
  - Больше сорока? - недоверчиво сощурилась она.
   Я засмеялась.
  - Намного. Для понимания, с Райфом, парнем, которого ты встретила только что в гостиной, мы не виделись пол тысячелетия, и для нас обоих это небольшой отрезок времени.
  - Он тоже из другого мира? - заинтересовалась Анита.
  - Да, - подтвердила я. - Я его случайно сюда затащила, когда умирала на столе у мистера Оуэна.
  - Вы друзья? - на пару мгновений мне показалось, что чужие проблемы сотворят привычные им чудеса, и отвлекут её от переживания своих.
  - Иногда в это сложно поверить, но да, мы именно друзья, - улыбнулась я, больше себе, нежели собеседнице.
  - А у меня нет настоящих друзей, - резко поникла девушка. - Дома мною всегда занимались слуги. Отец никогда близко не попускал, а поведение мамы было невозможно предугадать, ее всегда бросало в крайности. Праздники, в большинстве своем, проходили в узком семейном кругу. Иногда, в силу нашего положения в обществе, родителям приходилось устраивать большие приемы, но меня на них будто не замечали. Тогда я думала, что это из-за старшей сестры - её уже надо было выводить в свет и думать о дальнейшем трудоустройстве и замужестве. В школе тоже отношения у меня особо не складывались. Я думала это из-за того, что родители меня никуда и ни с кем не отпускали, даже после уроков всегда кто-то забирал меня, чтобы сразу отвести домой. До самого поступления в Академию, представляешь?
  - Да, приятного мало, - согласилась я, тщетно пытаясь понять такое поведение семейства Тегг. Да, Ани была полукровкой, и вряд ли желанной для отца, но мама же ее зачем-то родила, вряд ли тут не знают об абортах.
  - А потом я поступила сюда. Думала, что наконец-то заживу нормальной жизнью подростка, будет компания, парень, подруга. Но ничего не изменилось, только родных, пусть и не сильно любящих, но все же принимавших меня, больше не было рядом, а отношения с однокурсниками стали совсем отвратные.
  - Ты же помнишь, что это вина наложенных на вас чар? - попыталась успокоить я.
  - Сейчас я это знаю, а представь, что было раньше? Меня все ненавидели, избегали, шарахались от меня, будто от прокаженной. Я быстро сдалась и стала огрызаться на мир сильнее, чем он на меня. Но дни рождения, это были самые ужасные дни в году, - она снова чуть не плакала.
  - А что было с ними? - не поняла я, судя по описанию, дома их тоже не особо праздновали.
  - Видела шарики и конфетти в гостиной? Это традиция Академии - студент просыпается утром, а все нарядное. И все знают, кого надо поздравлять. Но мои праздники игнорировала даже местная магия. Два года назад, как и год назад, я просыпалась, выходила из комнаты и ничего не происходило, - все же всхлипнула она.
  - Какой тонкий ход придумал директор, это же верх садизма, - искренне поразилась я.
  - Думаешь, это было подстроено?
  - Конечно, - улыбнулась я ободряюще. - Как же иначе. Только блок на поздравляшки ставили на тот же период, что и остальные чары. Поэтому сегодня все сработало как надо.
   На лице Аниты появилась легкая улыбка.
  - Кучу гостей не обещаю, но Райф пошел за Войтеком и Карлом, поесть и выпить сообразим, а уж под вино и развлечения придумаем, - искренне пообещала я. - Так что дню рождения Аниты быть!
  - Правда? - наконец-то высушила слезы именинница.
  - Правда, - я встала и открыла дверь. - Тебе из вещей что-то принести или ты все взяла с собой?
  - Я быстро домоюсь и пробегу в свою комнату. Они ведь не прямо сейчас придут? - поняла мои опасения Ани.
  - Минут 15 у тебя есть, - прикинула я.
  - Спасибо, - закрывая дверь, я заметила её счастливое лицо.
  
   Через час мы с Анитой, нарядные и напомаженные, сидели в совершенно пустой гостиной. Ни гостей, ни еды в ней так и не появилось.
  - И как это понимать? - вопрошала я у Вселенной.
  - Как обычно, - чуть не плакала именинница. - Твой друг мог нас кинуть?
  - Не, этот точно не мог, - не задумываясь ответила я, в чем в чем, а в надежности Райфа я была абсолютно уверена. - А вот в неприятности влипнуть, запросто.
  - Может их спасать надо? - подхватилась Анита. - Куда они пошли?
  - Понятия не имею, - показывать ей своего начинающегося волнения я, конечно, не буду, но оно действительно потихоньку появлялось.
   Минут 20 назад мы уже сходили на половину ребят, там никого не было. Дошли до столовой, тоже тишина. Только встретили пару грустных студентов, которые за провинности убирали территорию в выходной день.
   Настроение медленно, но верно портилось. Не радовали даже красивые платья, в которые мы облачились по поводу праздника. Хотя, стоит отметить, что Анита, принарядившись, стала выглядеть очень даже интересной девушкой. А косметика прикрыла следы усталости, как на ее, так и на моем лице.
   Я немного посканировала ее ауру и общее состояние пока укладывала ее рыжие волосы. В целом все было неплохо, заклятия, наложенные на них директором, постепенно рассеивались и без моего вмешательства. Сил, правда, этот процесс отнимал у нее немало, поэтому самочувствие было не очень. Надо Райфа попросить, может у него получится их восстановить.
   Наши невеселые мысли прервал негромкий хлопок, с которым открылось окно портала.
  - А вот и мы! - радостно известил Войтек, входя в комнату с огромным букетом цветов. - Анита, поздравляем тебя с Днем рождения.
  - Какие чудесные цветы, - Ани завороженно смотрела на переливающиеся огромные соцветия, которые, казалось, жили своей жизнью - они покачивались, шевелили лепестками и переплетались друг с другом, создавая живую, постоянно меняющуюся, картину.
  - Может мне кто-нибудь поможет? - послышался голос Карла с другой стороны портала.
  - Давай, - я подошла к просвету, из которого тут же показалось огромное дымящееся блюдо с горячим мясом и овощами. - Ух ты, - я чуть не захлебнулась слюной от этого фееричного аромата.
   Пока Анита ставила цветы в воду, мы втроем с Карлом и Войтеком заполняли стол - Карл передавал приятно булькающие кувшины, тарелки и миски, заполненные доверху едой, корзины с хлебом и фруктами, и даже посуду с одного края портала, мы забирали у себя. Когда все было доставлено, Карл перешагнул в гостиную.
  - С Днем рождения, - он изящно протянул Аните небольшую коробочку, слегка поклонившись. Не ожидала от сына кухарки такой грации.
  - Спасибо, - расплылась она в улыбке, и открыла подарок. Это были небольшие, но очень изящные серьги с драгоценными камнями. - Какая красота!
  - Куда же дракон без золота то? - тихо посмеялась я в сторону вышедшего последним из портала Райфом. Не думаю, что ребята сами цветы и украшения раздобыли, явно работа старого ловеласа.
  - Будешь себя хорошо вести, тоже что-нить подарю, - ответил он мне, закрывая портал. - Помоги-ка немного, - позвал меня друг, когда от прохода осталась только небольшая щель.
  - Чем? - подошла я вплотную.
  - Подцепи этот амулет к моему миру, чтобы он подпитывался оттуда, - пояснил свою задумку дракон.
  - Сейчас, - я аккуратно вытянула тоненькую нить из оставшегося просвета и пару раз обмотала ею небольшой кулон, который Райф держал за цепочку.
  - Спасибо, - выдохнул он, когда нить, закрепившись, погасла, и портал закрылся полностью. - Через миры только ты протягиваешь силу без проблем.
  - Что вы там замерли? - окликнула нас Анита, которая будто расцвела за последние 5 минут. Гости, цветы, подарки, ломящийся от снеди и вин стол, праздник стал почти настоящим.
  - Подарок тебе заканчивали, - Райф притянул меня к себе, и мы пошли к столу, рядом с которым стояла именинница. - Неужели ты думала, что мы останемся в стороне от поздравляшек?
  - Пусть этот день рождения будет первым в веренице прекрасных и удачных праздников в твоей обновленной жизни, - искренне пожелала я, когда мы подошли к растерявшейся девушке.
  - А это маленький презент от нас, - Райф отпустил меня и надел на шею девушки зачарованный кулон. - Не снимай его пару дней, ему надо к тебе привыкнуть.
  - Спасибо, - она провела рукой по прохладному металлу. - Но что это?
  - Не доверяешь? - притворно ужаснулась я. - И правильно делаешь, - тут же засмеялась. - Это амулет, он восстановит и стабилизирует твои силы, - пояснила я, немного покривив душой против истины.
   На самом деле Райф принес из своих запасов сдерживающий вторую ипостась амулет, чтобы Аните было проще справиться с просыпающейся в ней сущностью.
   Дальше праздник пошел своим чередом. Нам не особо мешало то, что мы были малознакомыми и очень разными людьми. Мы пили вино и смеялись над пустяками и рассказанными историями. Я удобно разместилась на подлокотнике кресла, в котором сидел Райф, Анита и Войтек угнездились на небольшом диванчике, Карл занял второе кресло.
  - Какое вкусное вино, - периодически восхищалась именинница, активно подливая всем и себе. Мне оно тоже очень понравилось, а особенно то, что вместо обычного опьянения и помутнения рассудка, распиваемый нами сейчас напиток, наоборот, будто прояснял измученное чужеродной магией сознание.
  - Да, у нас такого нет, - подтвердил Войтек. - Кстати, а где мы были то? Что это за страна?
   Я хрюкнула от смеха, немного подавившись вином.
  - Это Алария, - ответил Райф, тоже умилившись простодушности ребят. Хотя, судя по тому, что рассказывал Каир, о путешествиях между мирами тут не знали.
  - Какое красивое название, - восхитилась Анита. - Но я не могу вспомнить, где это?
  - В Аларии, - дракон улыбнулся. - Это не название страны или континента, это мир такой - Алария. Как ваш Стар.
   Возникшую паузу, казалось, можно было резать ножом и мазать на хлеб. Ребята с открытыми ртами уставились на мистера Блэка.
  - Это как? - моргнув спросил Карл.
  - Вы не почувствовали, что перешли в другой мир? - нахмурился Райф.
  - Нет, - отозвался Войтек. - Это же невозможно, порталы внутри мира то мало кто открывает, не то, что за его пределы.
  - Ну, значит, мы совершили невозможное, - добродушно пожал плечами мистер Блэк.
  Так как все были заняты осознанием произошедшего, тянуться за бутылкой, чтобы подлить себе вина, пришлось самой. И ровно в тот момент, когда я, перевесившись через Райфа, пыталась ухватить бутылку, входная дверь резко хлопнула и на пороге гостиной возникла мисс Флоренс.
   Как же мне не нравятся взгляды, которые она бросает на меня, когда рядом мистер Блэк. Чувствую себя какой-то малолетней дрянью, хотя ничего плохого не делаю. А тут еще и поза впечатляющая - от испуга (первой мыслью было, что Клер нас убивать пришел) я соскользнула с подлокотника кресла, где до этого сидела, и живописно растянулась поперек сидящего Райфа, продолжая обнимать рукой его за шею.
  - Здрасссьте, - поздоровались мы с ним нескладным хором.
  Ребята испуганно молчали. Все же руководство Академии в гости пожаловало, а мы тут вино пьем. А так как вследствие наложенных еще на первом курсе чар, опыта общажных тусовок ни у одного из них не было, никто не знал, чего ожидать от подобного визита.
  - Добрый день, - собралась зам.директора со своими мыслями, для нее тоже было сюрпризом то, что эти ученики празднуют все вместе, да еще и с новым преподавателем. - Я хотела от лица Академии поздравить мисс Эбигейл с днем рождения.
  - Как приятно, - икнула смущенно Анита, но было видно, что ей на самом деле очень приятно.
   Мисс Флоренс подошла к вставшей, слегка покачнувшись, имениннице и вручила ей небольшую коробочку.
  - А почему нас никогда раньше не поздравляли? - задал интересный вопрос Войтек, с логикой у парня становилось все лучше и лучше. Всего-то надо было перестать пичкать его отравой, чтобы из неаляпистого валенка очень неглупый парень вышел.
  - Как не поздравляли? - мисс Флоренс повернулась к нему. - В журнале отмечено, что ваш куратор, мистер Клер, делал это каждый год.
  - Видимо, подарки тырил, - усмехнулась я. - Кстати, Ани, открывай, интересно же что там?
   В шкатулке оказался набор для письма, очень красивый.
  - Выпьете, - обратилась я к мисс Флоренс, пока остальные рассматривали подарок, а Райф старался слиться с креслом, украдкой рассматривая демонстративно не смотрящую в его строну гостью.
   Она замялась.
  - Мы никому не скажем, - подмигнула я ей. - Да и все равно сегодня выходной, так что можно расслабиться, пусть и в компании нерадивых студентов, - обвела я рукой нашу разношерстную группу.
   Не дождавшись ответа, я щедро плеснула вина в бокал, выразительно посмотрев на мистера Блэка, посуды то оказалось на одну персону больше, чем нас. Надеялся, поди, ящер реликтовый на гостью.
  - Какое необычное вино, - мисс Флоренс села в кресло, незаметно придвинутое ей Карлом.
  - Да, мистер Блэк принес, - Анита вернулась из комнаты, куда убирала подарок.
   Зам.директора внимательно посмотрела на Райфа, тот скомкано улыбнулся и потупил взгляд.
  - А почему он вообще здесь оказался? - вопрос был задан очень спокойным тоном, даже слишком. Интересно, за этим напускным безразличием крылось опасение за честь Академии, где, скорее всего, не приветствовались пьянки учителей с учениками, или её беспокоил сам Райф в компании юных дев?
  - Он к Эли пришел, - выдала меня с потрохами Анита. Хотя догадаться было бы несложно, я единственная, с кем его тут видели.
  - Мисс Тегг, - посмотрела на меня зам.директора. - Мистер Блэк - друг вашей семьи?
   Я задумалась, потом чуть не рассмеялась в голос, вспомнив, что единственный раз, когда Райф видел моего мужа (а других родственников у меня нет), тот пытался меня убить, успешно, кстати. В итоге решила, что я сама себе семья, и ответила:
  - Да, вроде того. Мы случайно здесь встретились, я не знала, что он будет преподавать.
   Мои слова, вкупе с тем, что я пересела подальше от Райфа, немного снизили накал страстей, который почти ощутимо назревал между мисс Флоренс и мистером Блэком. Все же ничего не бывает просто так. И все случайности не случайны. Не зря Райф сюда попал, главное, чтобы не упустил этот шанс. А уж как им помочь, я придумаю. Только выбраться бы целой, и с сохранив память.
   Я незаметно сняла ботинки, поставив их подальше под стол, поджала освобожденные ноги под себя и закуталась в плед, хотя в комнате было не холодно. Вино приятно согревало изнутри, ребята и преподаватели отлично общались и без моего участия, разговор тек плавно и умиротворяюще. Казалось, еще пара минут и я бы уснула, так было хорошо и спокойно. Тело уже налилось приятной истомой, веки начали тяжелеть, руки и ноги стали тяжелыми, как и голова, медленно склонявшаяся все ниже и ниже.
   Внезапно мир содрогнулся. Буквально. Ни с того, ни с сего по всей земле будто дрожь пробежала, а свет потух и вспыхнул снова. Бутылки на столе дрогнули, но не упали.
  - Обошлось, - отмер Карл, осматриваясь.
  - Вроде, - Войтек отряхивал штаны, на которые в момент толчка пролил вино.
  - И часто у вас так? - спросил Райф.
  - Впервые, - ответила мисс Флоренс, внимательно рассматривая все так же мирно дремлющую меня.
   Блэк проследил за ее взглядом, и понял, что я почти не шевелюсь, хотя должна, как минимум, осматриваться и проверять все ли целы.
  - Эй, - окликнул он меня, подходя. - Хинд?
   Мисс Флоренс не успела спросить, почему он назвал меня чужим, по ее мнению, именем - мир снова тряхнуло. Только уже сильнее, и не ограничившись одним ударом. Я не укорила его ошибкой, так как уже ничего не слышала.
  - Очнись! - тряс меня за плечи Райф. - Прекрати!
   Его голос доносился до меня будто через толстый слой воды. Когда удалось приоткрыть глаза, видимость была соответствующая.
  - Уходим, - губы очень плохо меня слушались, голоса не было, так что дракон скорее догадался, чем понял.
   Он легко подхватил почти бесчувственную меня на руки и вынес во двор. Там бушевала настоящая буря - ветер гнул деревья почти до земли, темень стояла такая, что невозможно было поверить, что сейчас разгар солнечного дня. Как ни странно, не было ни молний, ни грома, ни дождя, только оглушающий рёв и гул стояли повсюду. И огненное зарево разрасталось на горизонте.
  - Что происходит? - догнала нас мисс Флоренс.
  - Мир рушится, - честно ответил Райф. - Все закончится, как только мы уйдем. Позаботься о ребятах.
  - Куда вы? - она не мешалась под ногами, но искренне хотела помочь.
  - В мой мир, - Райф уже открывал портал. - Не бойся, скоро вернемся.
   Мало что понимающая зам.директора молча смотрела, как прямо посреди полянки перед домом ребят открылся портал, за которым была видна совсем другая равнина с огромным замком вдали. На Старе были порталы, но их создание было подвластно лишь единицам, да и открывались они на короткие расстояния. Пейзажей, подобных тому, который ждал мистера Блэка, в радиусе их действия не было.
   Но самое странное было в другом. Когда Райф ступил в портал, его окутала тьма, и мисс Флоренс снова увидела очертания огромного дракона, как тогда, в темном холле Административного корпуса.
   Но он не обманул, и как только окно портала схлопнулось, мир пришел в себя. Светило солнце, пели птицы, дул легкий ветерок. Анита, Войтек и Карл опасливо вышли на улицу. Об уходе мистера Блэка с Элисией на руках напоминало только тело последней, мирно лежащей на травке, и не подающей признаков жизни.
  - Эли, - первой бросилась к ней Анита. - Живая, но в глубоком сне, - успокоила она остальных, проверив пульс и проведя раскрытыми ладонями по груди и лицу Элисии.
  - Что это было? - наконец вспомнила как дышать мисс Флоренс.
  - Я расскажу, что знаю, - вызвался Войтек. - А вы, - он указал на Ани и Карла, - позаботьтесь об Эли. Думаю, с ней все будет в порядке, надо только дождаться их возвращения.
  
   Со стороны это должно было выглядеть максимально странно - Райф заходил в портал с одной девушкой на руках, а вышел с совершенно другой, хотя идти всего шаг. Но меня это насмешило, и так сильно, что я чуть не захлебнулась резко вернувшейся силой.
  - Рад тебя видеть, - Райф поставил меня на землю и заметно выдохнул, не от тяжести моего тела, а от того, что его мир был цел, хотя следы урагана были заметны и здесь.
  - А как я рада, - у меня даже слезы выступили на глазах. Сердце колотилось, как бешенное, дыхание постепенно выравнивалось, пульс в ушах затихал.
  - Ты знаешь, что произошло? - он сел на землю.
  - Да, - я ходила по полю, на которое нас вынесло, и пыталась усмирить бушующую внутри бурю. - Я переоценила свои силы.
   Когда руки перестали трястись, и я поняла, что по всем мирам утихли беспокойства, я объяснила Райфу, что почти полностью истощила свои запасы сил на Старе. И когда я пересела в кресло, оказавшись отрезанной и от его силы, Вселенная начала меня терять. А так как я - одна из двух основ Мироздания, то всё пошатнулось.
  - Так это по всем мирам прокатилось? - начал осознавать масштаб бедствия мой друг. Мне кажется, он до сих пор не мог привыкнуть к тому, насколько могущественной на самом деле я была.
  - Да, я сейчас отправила импульс, чтобы убрать последствия, но поваленные деревья и побитая посуда останутся, это уже не поправишь.
  - А если кто-то пострадал?
  - Не должен был. Мы не настолько жестокие, чтобы не предусмотреть предохранители на такой случай, - я наколдовала себе бутылку воды, и, отпив половину, протянула Райфу.
  - Что делать будем? - спросил он, утолив жажду.
  - Помощь звать. Как видишь, сами не вывозим, - не люблю признаваться в своей немощности, но тут хочешь - не хочешь, а с фактами не поспоришь.
  - Не вывозим, - согласился дракон. - А, кстати, почему ты в своем теле?
  - Потому что Стар настолько упрямый и плотный мир, что не выпустил тело Элисии. И я искренне надеюсь, что оно там хотя бы дышит. На чудо, что ее сознание вернулось, я не рассчитываю. Так что надо поспешить.
   Я отошла шагов на 20 от друга, широко раскинула и руки и что есть мочи закричала в небо: ЧЕЭЭЭЭЭ!!!
   Можно было позвать и тихо, или просто подумать о нём. Или просто принять тот факт, что он появился здесь почти одновременно с нами, но когда я нервничаю, мне хочется кричать, и чем громче, тем лучше.
  - Да, любимая, - с легким хлопком передо мной материализовался мой муж.
  - Че, - уже спокойно повторила я, приветствуя его.
   Я очень привязана к Райфу, но он ни в какое сравнение не идет с существом, стоящим сейчас передо мной. Все мое естество, это будто продолжение его силы. И только рядом с ним я целая, полная, сильная и безмерно любимая.
   И тем страшнее наше с ним проклятье. Ведь нормальная встреча супругов после разлуки не может обойтись без всепоглощающего поцелуя, чтобы весь мир подождал, пока любящие сердца насладятся близостью. Но нам эта роскошь недоступна - от наших поцелуев рушатся миры. И это не метафора.
   Поэтому мы просто стояли и смотрели друг на друга, не в силах отвести взгляд.
  - Ты же её убил? - неслышно подошел Райф, вставая между нами и прикрывая меня.
  - И не раз, - Че перевел взгляд на дракона. - И еще убью, - спокойно продолжил он. - Даже не единожды.
   Райф напрягся. Приятно, конечно, что он готов драться за меня, но лишний шум нам не нужен, как и кровь. И хотя однажды я убедила Че спасти ящеру жизнь, не уверена, что, победив его в честной схватке, мой муж не сдержит правил смертельного боя. А мелочами дракон разбрасываться не привык.
  - Все в порядке, - я положила руку на плечо мистера Блэка, показывая, что надо успокоиться и не лезть на рожон.
  - Я бы так не сказал, - Че подошел вплотную и зло посмотрел на Райфа сверху вниз. - Так это ты тот дракон, что привязан к моей жене? - спросил грозно.
   Райф чуть дрогнул, но взгляд не ответ, и не отшатнулся.
  - Я, - подтвердил он кратко, чтобы голос не успел "дать петуха" и гордо вздернул подбородок, умирать так с честью.
   В глазах моего мужа полыхал огонь, намного сильнее и страшнее, чем доводилось видеть дракону даже в своих собственных глазах, губы сжались в тонкую нить, а потом резко расплылись в широкой открытой улыбке:
  - Спасибо, что защищаешь ее, - сказал он искренне, похлопав стоящего перед ним парня по предплечьям.
  - Шут, - бросила я мужу. - И позер, - в глубине души я облегченно выдохнула, буря миновала.
  - Сама выбрала, так что не жалуйся, - ответил в тон мне муж, козырнув двумя пальцами и поклонившись.
  - Хотелось бы верить, - я слегка потормошила Райфа за плечо, которое так и не отпустила, - Ящер, очнись. Никто никого убивать не будет, не в этот раз.
  - Я сегодня добрый, - хлопнул Че его по другому плечу и дракон очнулся. - Молодец, мальчишка.
  - Я не..., - едва не возмутился древний, по меркам большинства миров, дракон, но вдруг ясно увидел, что стоящий перед ним мужчина намного старше, да и вряд ли человек.
  - Ты как? - мы все же отпустили Райфа и уселись на созданные Че кресла.
  - Как видишь, - развела я руками. Так как сейчас мы с ним были в состоянии перемирия и без ограничений помнили, кто мы такие, то слова были не нужны - он видел меня насквозь, а я этому не препятствовала.
  - Элисия попала к тебе? - задала я один из самых важных вопросов.
  - Да, - усмехнулся мой муж. - Повезло, что не успел закончить начатое.
  - Я в тебе не сомневалась, - погладила я его по руке.
   Элисия действительно родилась под счастливой звездой - в момент, когда меня выдернуло из моего тела, Че как раз собирался меня убить, чтобы начать новый цикл.
  - Мне одному кажется, что что-то не так? - Райф нервно осматривался по сторонам, не понимая, почему его родной мир будто сам не свой.
  - Тебе не кажется, - отозвался Че. - Но все в порядке, по крайней мере, пока.
  - Ветра нет, - сформулировал мысль дракон. - Здесь всегда дует ветер, чтобы было проще взлетать, а сейчас ни один листик не шевелится даже. Это вы сделали?
  - Мы не крали ветер, - как интересно наблюдать за тем, что действительно важно для людей - Райф заметил, что воздух стоит, а значит он не сможет летать, другие замечают тишину или остановку движения воды. - Мы остановили время.
  - Как это? - а Че молодец, что кресла наколдовал, иначе сидеть бы сейчас удивленному дракону на травке, да камушки ягодицами пересчитывать.
  - Не сказала бы, что просто, но пока без этого никак. Благодаря Элисии фактически сейчас существуют две меня в одном временном потоке. Вселенная таких выкрутасов не переносит. Поэтому пока мы не вернемся на Стар, который блокирует мое сознание, времени лучше постоять на месте.
  - И что, ты так и будешь жить на Старе? - испугался Райф, сразу же вспомнив, как тяжело мне дается даже краткое пребывание там.
  - Исключено, - открестилась я. - Мне не нравится тот мир. В крайнем случае, Че убьет то тело, где сейчас Элисия. Вернуться в свое ей, конечно, магии не хватит, но зато я буду свободна, и, лишив жизни ее тело на Старе, воскресну где-нибудь еще.
   Дракон слегка побледнел от моего спокойного тона и нерадостных перспектив. Прожитые годы и уровень ответственности научили его принимать сложные решения, но приятного в этом всегда было мало.
  - Я понимаю, - опустил он голову.
  - Но Хиндрид не ищет легких путей, - почти обреченно подытожил Че, потрепав меня по голове.
  - Легко жить неинтересно, - демонстративно поморщилась я, грозно глянув на посмевшего так бестактно нарушить мои личные границы мужа. - Хотя нет, не правильно сказала, - продолжила, отмахнувшись от чужих конечностей в своих волосах и отойдя чуть в сторону, чтобы было где размахнуться, активно жестикулируя в поддержку своей мысли. - Жить, как раз таки, надо легко, и чем легче, тем лучше. Но при этом выходить из всех проблем с наименьшими потерями и максимальными полезными приобретениями. Так что, думаю, стоит рискнуть, и спасти Элисию и остальных, - торжественно закончила я, громко хлопнув в ладоши.
  - И плевать, что уже два раза чуть не рухнуло абсолютно все, - не проникся моей вдохновляющей речью Че и попытался воззвать к моей совести. Не вышло, этого рудиментарного органа у меня уже много тысячелетий не наблюдается.
  - Как ты видишь выход из всего этого? - спросил Райф, отлично помня, что спорить со мной бесполезно.
  - Надо заставить тело Элисии открыть портал на Старе, чтобы в момент, когда в него шагнет мое тело с её сознанием, поменять их местами, - скромно пожала плечами я.
  - Какой хороший, а главное простой план, - язвительно заметил Че. - Ничего не смущает?
  - Нет, - так же мило улыбнулась я, прекрасно понимая, куда он клонит.
  - Ты там окочуришья раньше, чем ее кривые лапки смогут совладать с местной магией, тем более до уровня открытия межмирового портала, - взвыл мой муж. - Я с ней уже провел какое-то время, она же ничего не умеет, а значит тело не приспособлено.
  - Я в курсе, я в нем была, - пробурчала я, мысленно выискивая пути к минимизации надвигающегося спора. Главное кричать не начать, и не кидаться тяжелыми предметами.
  - И? - отчаянно всплеснул руками колдун.
  - И я решу эту проблему, - ответила я, еле успев спрятать от его видения осенившую меня идею. План родился хороший, только муж ни за что не даст попробовать, сочтет слишком опасным, и даже, как ни противно это признавать, будет в чем-то прав.
   Мы немного посидели молча, думая каждый о своем.
  - Миры полностью стабилизировались? - спросила я у Че, чтобы нарушить неприятную тишину. - Мне кажется, что да, но лучше проверь еще и ты.
  - Да, - он ненадолго прикрыл глаза. - Все пришло в норму. Но еще одного такого шторма часть миров может не пережить, - нельзя сказать, что его настроение сильно улучшилось, но буря все же миновала.
  - Постараюсь больше так не шалить, - примирительно подняв открытые ладони, я поднялась из кресла и сладко потянулась. Как же приятно быть собой, сильной, гибкой, чувствующей силу. - Че, сделай доброе дело, закачай свою силу в несколько камешков, а Райф пронесет их через портал, чтобы у меня и на Старе были амулеты.
  - Держи, - Че поднял с земли несколько зеленых камней и отдал дракону. Тот удивленно взял обычную с виду гальку, но с удивлением обнаружил, что от напитавшей их силы они будто бы вибрировали.
  - Быстро ты, - восхитился дракон. Обычно на создание амулетов уходил минимум час, и то при условии, что заполнялись специально подготовленные сосуды. А тут пара секунд в руках, и обычный камень мог восполнить резерв среднего мага раза три.
  - Что ж, пора и честь знать, - как же не хотелось уходить. Была бы моя воля, так бы и сидела с двумя этими прекрасными нелюдями вне времени, ощущения того стоили.
   Че крепко обнял меня на прощание.
  - Ты уверена? - заглянул он мне в глаза.
  - Да, - ответила я. - Если почувствуешь, что что-то не так, убивай Элисию. Я буду в порядке.
  - Договорились, - он отпустил меня и тут же сам растворился в воздухе.
  - Открывай портал туда же, откуда уходили, - велела я Райфу.
  - А ты точно вернешься в тело Элисии? - он тяжело поднялся с кресла, уходить не хотелось не только мне.
  - Должна. Я, на всякий случай, метку поставила на брошку на платье, в котором на празднике была, - мой взгляд скользнул по возвышающемуся вдали огромному темному замку. Какой же он красивый, мысленно улыбнулась я. Столько приятных воспоминаний и эмоций навевал он своим грозным видом. Интересно, есть ли там кто-то сейчас? Скорее всего, нет. Как бы сильно дракон не любил гостей, но, вряд ли, его жилище не настроено всех выпроваживать в случае внезапного исчезновения хозяина. Немалых усилий стоило мне изгнание из головы предательской мысли перенестись в прохладные гулкие замковые коридоры, чтобы, бросив все, вернуться в свою уютную спальню, которую Райф должен был сохранить.
  - Чувствовала, что будем уходить быстро? - вывел меня из задумчивости мистер Блэк. Реальность, конечно, тоже была неплохой - мы были вместе и даже пока живы, но легкий осадок грусти на душе все же остался.
  - Боялась, что Че меня выдернет без спросу, - незаметно тряхнув головой, отозвалась я. - Но, видимо, Стар очень хорошо экранирует, так что он не почувствовал, насколько мне плохо.
  - Расскажешь потом, как это работает? - попросил дракон. - А то я вконец запутался. Особенно на моменте, что он тебя перед всем этим убить собирался. А сейчас ты говоришь, что он чувствует твою боль и может вмешаться без твоего согласия.
  - Расскажу, - пообещала я.
   Мы шагнули в портал. Глаза я открыла уже в теле Элисии, лежащей на своей кровати. Рядом сидела Анита.
  - Как ты? - спросила она, чуть сильнее сжав мою руку, которую держала так же, как тогда, когда я на столе у мистера Оуэна воскресала. - Мы волновались.
  - Сойдет, - я высвободила кисть из цепких пальцев Аниты, пока она весь свой резерв в меня не влила, и села. Голова почти не кружилась, мир виделся почти четким и ярким, как же приятно жить с полными до краев резервами. Главное постараться не растратить их. Часто открывать портал, и оставлять тело Элисии без присмотра было не самым рабочим планом.
  - Куда вы ходили? - Анита подстраховала меня пока я вставала.
  - В мир Райфа. Долго нас не было? - картинка в глазах еще немного рябила, но в целом состояние быстро улучшалось.
  - Минут 10. Карл в гостиной рассказывает мисс Флоренс, что тут происходит. Надеюсь, ты не против? - вдруг испугалась Ани, поняв, что это решение они приняли сами.
  - Нет, все правильно, - я открыла шкаф и достала широкие штаны с карманами и светлую рубашку. - Скрывать уже не имеет смысла. А рассказав правду мы, может быть, получим неплохого союзника.
   В дверь постучали.
  - Заходи, - крикнула я дракону, узнав его манеру отстукивать мотив гимна его замка.
  - Не помешаю? - он зашел комнату, где я, стоя за открытой дверцей шкафа, уже дошнуровывала завязки на рубахе.
  - Только поможешь, - я вышла. - Камни перешли с тобой?
  - Держи, - он протянул мне горсть.
  - Оставь себе парочку, если я потеряю свои, - я выбрала самые симпатичные, на мой взгляд, кругляшки, оставив 2 на ладони Райфа. - Ну, или, если припрет, воспользуйся сам - достаточно сжать один в руке и позволить силе войти в тебя.
  - Спасибо, - поблагодарил он. - Я видел мисс Флоренс в гостиной, кажется, ей нужна помощь.
  - О, мой бравый рыцарь, прошу тебя, - я открыла дверь и с глубоким шутовским поклоном вытолкнула друга в направлении гостиной. - Иди, спасай прекрасную деву.
  - Язва, - бросил Райф через плечо, но с пути не сбился.
  - Карл, Войтек, идите сюда, - позвала я громко. - Разговор есть.
  
  
   Мисс Флоренс уже 10 минут слушала сбивчивый рассказ Карла, больше походящий на сказку, чем на описание событий последних пары дней. Про другие миры, что Элисия - не Элисия вовсе, что мистер Блэк водил их в свой мир, и вино, которое она пьет не местное. Но страшнее была информация о том, что этих четверых, практически детей, пытались убить, и не кто-то мифический, а директор и мистер Клер. Казалось, еще пара новостей, и ее голова лопнет от напряжения.
   По отблеску, мигнувшему в окне, она поняла, что портал снова открылся. Но не успела встать, чтобы встретить вернувшихся, как дверь в дом распахнулась, и мимо гостиной в сторону комнаты Элисии быстро прошел мистер Блэк. Он ничего не сказал, лишь быстро мазнул по ней взглядом и коротко кивнул.
   Тревога прошла только после того, как от двери в комнату раздался зычный голос Элисии, позвавшей Войтека и Карла - значит мисс Тегг жива.
  - Я Вас оставлю, - промямлил Карл, искренне радуясь концу этого разговора. Сложно рассказывать о том, чего сам до конца не понимаешь.
  - Да, конечно, - выдавила из себя улыбку мисс Флоренс. Хотя оставаться одной было страшно. И совершенно не понятно, что делать дальше - сидеть тут, пойти к остальным или домой? А может, стоит сбежать из города и страны? - проскочила предательская мыслишка, но была быстро изгнана, как недостойная.
  - Выпейте это, полегчает, - перед носом задумавшейся зам.директора возник бокал, наполовину заполненный переливающейся золотой жидкостью.
  - Спасибо, - мисс Флоренс аккуратно взяла бокал, почти не выдав того, насколько дрожат пальцы от всего услышанного, а тем более не услышанного - как подошел мистер Блэк она даже не заметила.
  - А что это? - поинтересовалась она, отпив пару больших глотков приятно согревающей пряно-сладкой жидкости.
  - Обычно это спрашивают до того, как попробовать, - улыбнувшись, Райф сел в соседнее кресло, где до этого сидел Карл. - Это тонизирующий напиток.
   Зам.директора недоверчиво изогнула бровь и посмотрела на него поверх стакана.
  - Я не вру, - примиряюще поднял руки мистер Блэк, - Просто я его не готовил, а наколдовал, прямо со стаканом, вот и вышло так быстро, - будто подтверждая свои слова, он провел кистью над столом, где тут же появилась открытая бутылка вина и наполненный фужер, к которому он, однако, не прикоснулся.
   Чтобы совсем уж позорно не выдать своего откровенного удивления способностями сидящего рядом с ней мужчины, она одним глотком допила остатки своего напитка и резко поставила бокал на стол.
  - Кто Вы? - быстро, будто боясь утратить решимость, спросила она, словно только что пила зелье храбрости, а не бодрости.
  - Вы точно хотите это знать? - тон Райфа был предельно серьезен, но в глазах плясали задорные искорки.
  - Да, - отрезала она, ощущая себя прыгающей с обрыва в ледяную воду, но не решившись поднять на него взгляд, предпочтя рассматривать свои руки.
  - Я - дракон, - он самодовольно откинулся в кресле, закинув ногу на ногу, ожидая реакции на свое громкое заявление.
   "Хороший напиток, надо бы запастись", - подумала мисс Флоренс, поймав себя на том, что начала очень спокойно воспринимать все происходящее вокруг. Ну а что такого-то? Дракон так дракон. Это его проблемы. Зато понятно, что она не сумасшедшая, которой мерещатся огромные тени.
  - Можно мне еще вашего замечательного пойла, - она взяла со стола пустой бокал и протянула ему, удивившись тому, что руки почти не дрожали.
  - С радостью, - мистер Блэк всем корпусом потянулся к ней и провел двумя пальцами по кромке бокала, который тут же наполнился золотистой жидкостью.
  - Есть ограничения по объему выпитого? - она, набравшись смелости и поддавшись смутному внутреннему порыву, внимательно посмотрела в его темные, почти черные, глаза. - Мне стоит чего-то опасаться?
  - Нет, - мужчина мягко улыбнулся, отчего теплая темнота его глаз стала еще глубже. - Вы не сможете выпить больше, чем нужно именно вашему организму. При насыщении вкус становится горьким и обжигающим.
  - Ладно, пока он вкусный, - девушка с трудом отвела взор, спрятав за наигранной легкостью непрошенные сомнения о двоемыслии части разговора. - Это какая-то особая, драконья, магия?
  - Нет, - внутренне расслабился Райф, все же нелегко сообщать кому-то, что ты огромный ящер, реакция бывает непредсказуема. Но мисс Флоренс держалась молодцом. Зелье, конечно, тоже помогло. - Это изобретение магов моего мира, я только подсмотрел и перенял опыт.
  - У вас много драконов? - в её голове крутился целый ворох вопросов, которые так хотелось задать, что невозможно было выбрать главный. Поэтому она решила спрашивать все подряд, а потом, когда шок уляжется, уже разбираться, что делать с полученной информацией.
  - Я один, - откинулся на спинку кресла Райф, слегка поджав губы и сцепив пальцы.
  - Последний? - в прозвучавшем ответе было столько грусти, что мисс Флоренс невольно подалась вперед и чуть не взяла его за руки, но вовремя себя одернула.
  - Единственный, - пояснил он, заметив ее движение, но лишь слегка улыбнувшись, чтобы не смутить такую прекрасную леди. - Отец создал меня и брата, он белый маг, чтобы мы поддерживали его новый мир - Аларию. Затем он ушел, а мы остались.
  - Должно быть очень грустно, - вздохнула мисс Флоренс, примеряя такую участь на себя.
  - Развлечений нам хватает, иногда даже больше, чем хотелось бы, - улыбка сменилась усмешкой, но его собеседница почему-то сразу поняла, что расспрашивать о причинах и подробностях не стоит.
  - Кто такая Хиндрид? - перешла зам.директора к более насущным проблемам.
  - Точно не знаю, - честно ответил дракон. - Она говорит, что одна из двух основ мироздания, я склонен ей верить.
  - А вторая основа? - понятнее не стало, но по спокойному тону мистера Блэка мисс Флоренс поняла, что опасности от гостьи быть не должно.
  - Подозреваю, что это ее муж, - он снова поймал ее встревоженный взгляд, с интересом ожидая следующего вопроса.
  - Не ты? - выпалила она и её щеки предательски заалели.
  - Муж? - чуть склонил голову вправо дракон, не выпуская взгляд девушки. - Нет, не я, - он нарочито медленно моргнул, чтобы хоть мгновение насладиться этим прекрасным ощущением, оставляемым испугом, старательно скрытой надеждой и внезапной радостью быстро сменяющимся в глазах его собеседницы. - Мы связаны, но это не брак и не любовь в привычном понимании этого слова, - закончил он, потянувшись за бокалом на столе.
   У мисс Флоренс от облегчения будто бабочки запорхали в животе.
  - Я вдовец, - закончил Райф, отпив вина, чтобы не выдать дрожи в голосе. Говорить об этом было все еще тяжело. Годы молчания дарили ощущение, что ничего этого не было, а слова словно вскрывали старые раны.
  - Мне жаль, - с трудом смогла вымолвить его собеседница, чьи едва расправившие крылья бабочки резко превратились в холодные и тяжелые камни с острыми краями.
  - Это было очень давно, - грустно улыбнулся он, с удивлением отметив, что рядом с этой девушкой становилось действительно легче.
  - Как ты сюда попал? - что-то снова подсказало мисс Флоренс, что не стоит углубляться в предыдущую тему. - И можно ли на ты? - спохватилась она, с ужасом осознав, что уже не в первый раз "тычет" малознакомому, но явно очень могущественному существу.
  - Можно. Я, хоть и реликтовый ящер, как говорит Хинд, но ощущаю себя безобразно молодым. Райф, если ты забыла, - он отсалютовал ей бокалом и допил остатки вина.
  - Я помню, - облегченно кивнула она, набежавшая волна неудобных вопросов отхлынула, и она вспомнила, что он действительно представился именно так в их первую встречу. - Райф, - прокатила она это имя на языке, оно оставило приятный след, жаль, что с привкусом горечи.
  - Отвечая на предыдущий вопрос: меня призвала Хиндрид. Когда чуть не умерла после удара мистера Клера. Я был у себя дома, пил вино у камина, - будто облекая рассказ в действия, он взял бутылку со стола и наполнил свой бокал. - Собирался провести очередной вечер в одиночестве и печальных мыслях, как вдруг почувствовал боль в груди и резкий толчок в спину. В следующий миг уже стоял полностью одетый в дорожную одежду у вас в Академии. Там мы с тобой и столкнулись.
  - А как ты узнал про должность преподавателя? - спросила она, старательно отгоняя мысли о том, во что же он был одет у себя дома, раз акцентировал внимание на том, что дорожная одежда появилась в момент перемещения, но быстро спохватилась и ответила на свой вопрос сама же. - Ты не узнавал, это я сказала, а ты согласился.
  - Именно так, - сощурился он довольно. - Все же положение владыки мира обязывает уметь быстро ориентироваться в ситуации и не выдавать волнений. Ведь за нервничающим и растерянным лидером никто не пойдет, - как же давно его не посещало это чисто мальчишеское желание покрасоваться.
  - Ты очень молод для этого, - не сдержалась и поддалась на провокацию мисс Флоренс.
   Дракон как-то совсем по-кошачьи улыбнулся и грациозно потянулся. В глубине души ему очень нравилось, как он выглядит, и что его человеческий облик очень далек от классических представлений о темном властелине.
  - Мне не одна тысяча лет, - доверительным полушепотом сообщил он, склонившись к ней.
  - А мне всего 34, - на автомате ответила мисс Флоренс, отстранившись от него, и с чисто женской обидой понимая, что выглядит старше, чем сидящий перед ней скорее парень, нежели солидный мужчина.
  - Вы чудесно выглядите, - Райф говорил искренне, сидящая перед ним женщина ему действительно нравилась, только редко когда это помогало расстроенной даме.
  - А кем была Ваша жена? - спросила она быстрее, чем подумала. Как же неудобно ей вдруг резко стало, такой некрасивый вопрос.
  - Не переживайте, - он положил руку на ее нервно сцепленные ладони, показывая, что ничего страшного не произошло, и мысленно ругая себя за то, что забылся и позволил себе вести себя с такой хрупкой человеческой женщиной так же, как с бессмертной Хиндрид. - Она была полукровкой, мама эльфийка, папа человек. Поэтому нам был отведен не слишком долгий век, и время у меня ее все же забрало.
   Мысль о том, что его не смущало, что женщина, находящаяся с ним долго, старела, и он спокойно на это реагировал, переживая только о том, что ее здоровье уходит, немного ободрила мисс Флоренс. Но она быстро отогнала её от себя. Хватит витать в облаках, не её поля ягода этот дракон.
  - Извини, - мисс Флоренс убрала руки. - Я немного растерялась от таких новостей.
  - Я понимаю, - Райф наполнил бокал золотистым зельем и протянул собеседнице. - Выпей еще.
  - Спасибо, - она пригубила напиток и отметила, что он начал менять вкус. - Меня зовут Элина, можно Лина, - запоздало представилась мисс Флоренс, и тут же испугалась, что это слишком навязчиво, и ему вовсе не интересно её имя. Определенно, этот дракон действовал на неё не самым лучшим образом - столько лет потрачено на образ здравомыслящей женщины, а с ним будто снова студентка наивная.
  - Очень красивое имя, - галантно поклонился Райф. - Прошу прощения, что не спросил раньше, это мой промах.
  
  
   Я удобно уселась на широком подоконнике, куда Элисия предусмотрительно положила мягкую подстилку, видимо, тоже любила так сидеть. Анита с ногами забралась на мою кровать. Войтек занял единственный в комнате стул, а Карл пристроился на столе.
   Хмель от выпитого вина испарился вместе с нами с Райфом, испугались ребята тогда не на шутку. А нас с драконом очистил переход в другой мир, почему-то порталы, особенно дальние, очень не любят пьяных.
   Говорить не хотелось, вот бы остаться в этом тихом и спокойном моменте, а потом щелкнуть пальцами - и все проблемы решены. Но так почти никогда не бывает.
  - Вы ходили в мир мистера Блэка? - нарушил молчание Войтек.
  - Да, - я оторвалась от созерцания деревьев за окном. - Ваш мир высосал меня почти подчистую, поэтому Вселенная заволновалась и немного потряслась.
  - Так это землетрясения было из-за тебя? - Карл аж подпрыгнул, явно не ожидая такого масштаба бедствия.
  - К сожалению. Но эту проблему мы пока решили - я восстановила резервы и прихватила пару амулетов, - я развернулась лицом к остальным и спустила ноги с подоконника. Интересно, они мне верят? Хватает ли моего обаяния и уверенности для этого? Звучит то всё запредельно бредово, хотя и чистая правда.
  - Ты живешь в мире Райфа? - Анита встала, чтобы налить воды из кувшина, стоящего на столе, где сидел Карл, точнее за его спиной. Краем глаза я отметила, что они довольно плохо понимают друг друга, так как чтобы достать кувшин, Ани пришлось пару раз похлопать парня по предплечью, чтобы он сообразил, что ей надо, и подвинулся.
  - Нет, я там бываю. Как оказалось, в последнее время очень редко, - я поджала губы и отвела взгляд, слегка тряхнув головой, чтобы отогнать невеселые мысли и неприятное чувство стыда.
  - Что мы будем делать? Сбежим туда все вместе? - а неплохой вариант предложил Войтек, жаль, что все не так просто, особенно с учетом моей мании спасать всех, кого только можно.
  - А вы бы согласились? - на всякий случай спросила я.
   Над ответами ребята думали недолго. Скорее всего, за последние дни они не раз пересмотрели свои жизни вдоль и поперек, и передумали много всякого.
  - Да, - первым ответил Войтек. - Меня тут ничего не держит, с семьей я давно не в ладах, наставник умер, а учиться магии мне опротивело еще на первом курсе, и не думаю, что дело только в чарах мистера Клера.
   В корень зрит парень, я его точно недооценила в начале знакомства.
  - Я не знаю, будет ли там лучше, - начала формировать непростую мысль Анита. - Поэтому не уверена, что решение будет легким. Но если придется, то уйду. С семьей мне тоже не особо повезло, так что тут проблем по большей части не будет. Но есть что-то внутри, что настоятельно против побега со Стара. Будто держит.
  - Парень? - спросила я, казалось бы, самое очевидное.
  - Нет, - засмущалась она, но не чтобы прикрыть правду, а потому что причина ей самой была не совсем ясна. Я предположила про себя, что дело в её просыпающейся второй сущности, о которой я благополучно чуть не забыла.
   Поэтому снова посмотрела на неё и парней, но уже другим взглядом. И это оказалось странным. Утром Райф предупредил меня, и обещал сделать это с Войтеком и Карлом, что Анита начала распространять огромную дозу феромонов, которые, по идее, уже должны были свести ребят с ума от страстного желания такой близкой девушки. Но ничего подобного не происходило. Анита отодвинула Карла, чтобы дотянуться до кувшина с водой, легко протиснулась между стулом с Войтеком и шкафом, придержав последнего за плечо, а они даже щеками не порозовели и спокойного взгляда не отвели.
  - Анита, - прервала я ее мыслеизлияние. - Извини, что перебиваю, но это важно, - я подошла к ней и на автомате чуть не начала просматривать ауру, но опомнилась, что магии итак мало, так что одернула занесенную руку.
  - Что? - немного напряглась она, больше испугавшись моего резкого движения, нежели самого факта вопроса, что не могло ни радовать, значит ребята начали ко мне привыкать.
  - А ты себя хорошо чувствуешь? - я осматривала голову Аниты, сидящей на кровати, будто могла увидеть там подсказки. Зачем-то даже понюхала ее незаметно. Но, к сожалению, в этом теле диагностические способности были мне недоступны.
  - Да, можно сказать что прекрасно. Утром голова будто не моя была, но потом я приняла настойку и все пришло в норму, - она внимательно на меня смотрела, начиная нервничать, видя мое беспокойство. Расслабилась я рановато, нельзя еще им показывать, что я не знаю всего и про всех.
  - Какую настойку? - уточнила я, присаживаясь рядом с ней на кровать.
  - Самодельную. Вчера вечером, после занятий, мне почему-то захотелось сварить зелье. Будто чувствовала, что пригодится. Рецепт в голову сам пришел, наверное, еще до академии где-то его прочитала, - как что-то само собой разумеющееся рассказала девушка.
  - А отравиться не побоялась? - включился в разговор Карл, которого, как и меня, немного смутила такая простота ответа Аниты. - Ты же никогда зельеварение не изучала.
  - Нет, - моргнула девушка, будто очнувшись от глубокой задумчивости. - А что, могла? Я не подумала, - она потерла глаза левой рукой, словно отгоняя головную боль. - Все было так ясно и четко, что я ни на секунду не засомневалась. Хотя сейчас понимаю, что всегда и во всем сомневалась, а тут чего-то наварила, да еще и напилась, - она ошарашенно встала с кровати, быстро прошлась по комнате и присела на край стола.
  - Главное, что обошлось, - подбодрила я её. А про себя отметила, что ее я тоже недооценила - она прирожденный целитель. Причем уникальный - редко кто из них может чувствовать и лечить сам себя. А Ани из подручных средств, на голой интуиции, сварганила себе зелье, минимизирующее проявления обращения.
  - А еще осталось? - поинтересовалась я, чтобы отвлечься.
  - Да, я на 2 дня зачем-то сварила. Принести? - переключение внимания помогло, Анита перестала погружаться в невеселое самокопание.
  - Потом, - я в их зельях все равно ничего не понимаю. В каждом мире свои растения, да и схожие с виду могут оказывать противоположное действие при употреблении.
  - Карл, - вернулась я к прерванному разговору. - А ты как, насчет перебраться в другой мир, подальше от здешних проблем?
  - Не готов пока ответить, - потупил взор парень, поджав губы.
  - Хорошо, как созреешь, скажи, - бывают случаи, когда не стоит выяснять причины. Хотя я, кажется, знала, в чем дело. Но при этом до сих пор не понимала, почему он попал в группу избранных на уничтожение.
  - Я по-прежнему не ориентируюсь в вашем времени, - как же неприятно признаваться в своих слабостях, но внутренние часы на Старе у меня действительно засбоили. - Сколько сейчас?
  - До отбоя еще пара часов, - ответил Войтек, посмотрев в окно, за которым еще светило солнце, но уже не очень ярко.
  - Быстро день прошел. И непонятно, хорошо или плохо, - скорее подумала, нежели сказала я, но меня услышали.
  - Мы живы, это уже огромный плюс, - усмехнулся Карл, на секунду мне показалось, что сиди я поближе, он бы с удовольствием меня обнял.
  - Несомненно, - согласилась я. - Не знаю, как вы, а я бы с удовольствием отдохнула, если никто не против.
  - Нет, отдыхай, конечно. Тебе сегодня досталось, - засобирались Анита и ребята.
  - Спасибо! - я закрыла за ними дверь в свою комнату. - И скажите мисс Флоренс и Райфу, что вечеринка окончена, - крикнула я, вспомнив, что в нашей дружной команде есть еще два участника.
   Минут через пять в дверь постучал Райф.
  - Заходи, - крикнула я. Дверные замки не были для него преградой, дракон отлично открывал их либо магией, либо отмычкой, либо ногой, в зависимости от ситуации, поэтому мне не пришлось вставать с подоконника, на который я вернулась после ухода гостей. Отдохнуть, конечно, хотелось, но заняться пальцами Элисии и попрактиковаться в местной магии было важнее. Главное не переусердствовать, чтобы не истощиться снова.
  - Ну вот, - картинно расстроился мой друг. - Ты даже не в кровати!
  - А ты все надеешься поймать меня без одежды? - засмеялась я, припоминая старые шутки.
  - Естественно, - он развалился на кровати.
  - Тогда, как минимум, надо перестать стучаться перед тем как войти, - я смотрела на парня лежащего на кровати, с трудом вспоминая того мальчишку, с которым когда-то познакомилась.
  - Точно! Это я как-то упустил, - он закинул руки за голову и сладко потянулся.
   Я швырнула подушкой в наглую драконью морду. Стало легче - мы живы, вместе и, по-прежнему, близки настолько, что можно кинуть что-то тяжелое в темного властелина.
  - Я спросить зашел, может чем помочь? - перешел на серьезный тон Райф, ловко отбив мой снаряд.
  - Мне ты сейчас точно не поможешь, - я наглядно продемонстрировала другу упорную работу по выворачиванию непослушных пальцев Элисии.
  - Все так плохо? - он поднялся с кровати и подошел ближе, рассматривая мои мучения. - Можешь не отвечать, итак вижу.
  - Угу, - я прикусила язык от усердия, но средний палец никак не хотел огибать мизинец, хотя я чуть ли не зубами его туда тянула.
  - Такими темпами, мы тут надолго, - он присел на подоконник возле моих согнутых коленей.
  - Мы тут в любом случае надолго, если не помрем раньше, - я расцепила замученные пальцы и вытянула ноги, закинув их на колени дракону. - Исправить то пока ничего не удалось. Да и ответов все еще мало.
  - Зато я подружился с мисс Флоренс, - гордо улыбнулся ящер, пощекотав мою пятку.
  - Ой ли, - прищурилась я, убирая конечности подальше от шаловливых пальцев приятеля. - Прям таки подружился?
  - Ты на что намекаешь, ведьма? - лишившись возможности помучать мои ноги, он попытался пощекотать мои бока.
  - Ни на что, - отмахнулась я, вывернувшись и спрыгнув с подоконника. Но знакомые огоньки в глазах друга увидела. И была очень этому рада. Живым и влюбленным он мне нравился куда больше. Осталось только, чтобы он сам это понял, и не упустил прекрасную мисс Флоренс.
  - Куда ты ее дел, друг? Сожрал, небось, по-приятельски? - я подошла к столу, на котором лежали вещи Элисии, в том числе и мази, и пыталась определить, какая из них подойдет, чтобы помазать покрасневшие пальцы.
  - Я людей не ем, после них изжога мучает, - Райф приблизился, видя мои мучения, взял меня за руки и слегка поколдовал, чтобы снять боль и раздражение с кожи.
  - Ага, причем некоторых даже глотать не надо, достаточно рядом постоять, а потом 3 дня мутит, - вспомнила я некоторых своих знакомых, параллельно слегка сжав его пальцы в знак благодарности.
  - Элина в гостиной, ждет итогов дня, - он слегка улыбнулся, отпустив мои руки.
  - Элина? - не сразу поняла я о ком речь.
  - Да, мисс Флоренс так зовут. Представляешь, у людей есть имена, а не только фамилии, - поддел мою несообразительность Райф.
  - Молчали бы уж, мистер Блэк, - парировала я. - Всю жизнь с одним именем прожил, а тут учить начал, что всякое бывает.
  - А у тебя есть фамилия? - будто опомнившись спросил он. - Никогда ее не слышал.
  - Нет, я просто Хиндрид. Не уверена даже, что это именно имя, - я присела на стол. Как же надоело это чувство слабости и усталости не проходящей, даже просто стоять было тяжело.
   Райф задумался о чем-то своем, заняв небольшой кусочек поверхности рядом со мной, но не отрывая ноги от пола.
  - Опережая твой вопрос, хотя ты еще пару тысячелетий можешь его не задать, Че - это тоже только Че. Не сокращение, ни фамилия, - я приобняла друга за талию, уютно положив голову ему на плечо.
  - Интересно вы живете, - улыбнулся он, потеревшись носом о мою макушку.
  - Действительно, не скучно, - близость силы расслабляла и так и манила свернуться калачиком рядом и крепко заснуть, но нельзя. - Наверно, надо поговорить с твоей Линой, - я рукой спихнула Райфа от стола и встала сама.
  - Она не моя! - сверкнул он грозным взором, не уточнив злится ли на мои слова или действия.
   Я даже отвечать не стала, просто выразительно посмотрела на друга и закатила глаза. Когда мы вышли в гостиную, там сидела только мисс Флоренс. Карл с Войтеком пошли к себе, Анита плескалась в ванной, видимо, водные процедуры ее успокаивают. А если причина в другом, то стоит ли нам беспокоиться о том, что её вторая ипостась может оказаться рыбой или земноводным? И бывает ли такое? Я, по крайней мере, не встречала.
  - Как твое самочувствие? - первое что у меня спросила зам.директора, увидев нас.
  - Спасибо. Вполне сносно, - я налила вина из бутылки на столе и села в кресло. Жаль, что не удалось закончить вечеринку более веселым образом. Райф, наколдовав себе еще одну бутылку, расположился на диване напротив нас.
   Мисс Флоренс внимательно на меня смотрела, почти не моргая. Выглядело немного жутко, особенно если не знать, что за этим стоит.
  - Ауру изучаете? - отсалютовала я ей бокалом.
  - Да, - она испуганно отшатнулась и быстро отвела глаза. - Если можно?
  - Можно, - разрешила я, удобнее располагаясь в кресле, предвкушая дальнейший разговор. Наверное, это некрасиво, но очень уж я люблю выпендриваться.
  - Почему она выглядит точно так, как у Элисии? - Элина вернулась к прерванному процессу изучения моей ауры. - Это особенность переноса?
  - Нет, - надеюсь, она не заметила моего удивления, я же совершенно забыла, что выгляжу сейчас совершенно иначе, нежели обычно. - Мне пришлось скопировать ее из Вашей памяти, чтобы дом меня пропустил, - пояснила я мисс Флоренс причину увиденной ею картинки.
   Элина как-то резко сжалась в своем кресле и оградилась от меня бокалом, который стала держать двумя руками на уровне лица, будто он мог её защитить, если бы я на самом деле попыталась причинить ей вред.
  - Не бойтесь, я не читаю мысли на расстоянии, - надеюсь, я правильно распознала причину ее беспокойства. - Помните тетю Элисии, которая скандалила о своей кровиночке?
  - Да, - она напряглась еще больше, пальцы на тонких стеклянных стенках сжались сильнее. Райф слегка подался вперед, готовый в любой момент накинуть заклинание, чтобы изящная посуда выдержала и не разлетелась острыми осколками.
  - Это была я в парике и шмотье с чердака, - начала свой покаянный рассказ я. - В ту встречу я довольно чувствительно схватила Вас за кисти, что позволило мне срисовать образ Элисии, о которой я так эмоционально говорила, что о ком-то другом Вы просто не могли бы подумать.
  - Легче не становится, - честно призналась она, но пальцы слегка разжала. - Как и понятнее.
  - Чтобы влезть в голову, мне нужно прикоснуться к человеку и сосредоточиться. Самопроизвольно это не происходит, так что если я подаю кому-то руку, то это может быть просто дружеский жест, - пояснила я, протягивая руку открытой ладонью вверх.
   Элина с опаской, но все же положила руку на мою кисть.
  - Хиндрид, - представилась я официально. - Но в этом мире лучше называть меня Элли, или мисс Тегг.
  - Элина, - от того, что я не укусила и не выкрутила ее руку, и даже не обернулась злобной старухой, мисс Флоренс заметно полегчало.
  - Очень приятно, - я закрепила официальное знакомство легким кивком.
   Райф все это время полулежал на диване и пил вино прямо из бутылки. Хреновый я все же друг, только сейчас заметила, что его сегодняшний день тоже вымотал. И намного сильнее, чем я рассчитывала. Поэтому я достала из кармана один из камушков, зачарованных Че, прошептала над ним простенькую формулу и кинула в друга. Вот вроде лежал расслабленный, с прикрытыми глазами, смотрел в сторону мисс Флоренс, однако гальку поймал на лету, даже не повернув головы.
  - Ой, - вскрикнул он от легкого укола, который сопровождает выброс силы. - Что ты сделала?
  - Подзарядила тебя. Прости, только сейчас увидела, как ты, - я подлила себе еще вина и поглубже угнездилась в кресле, подняв ноги и закутавшись в лежащий рядом плед.
  - Не стоило, - он бы даже разозлился, если бы мог. Но ему отлично известно, что в случае со мной - это бесполезно, а иногда и вовсе опасно.
  - Отдай его Элине, пусть тоже поправит здоровье.
  - Лови, - он бросил камень мисс Флоренс. Та ловко его поймала.
  - А что я должна почувствовать? - она крутила гальку в руках, автозапуск был одноразовый, поэтому сейчас сила оставалась внутри, ожидая команды. - Обычный же камень.
  - Не обычный, - отозвался Райф, осторожно высвобождая магию амулета и внимательно следя, чтобы не навредить, Че все же один из самых могущественных колдунов Вселенной, а значит и созданные им вещи не простые. Мне на это силы тратить не стоило, а дракон легче справлялся с местной магией, поэтому без слов понял, что нужно сделать. - Посмотри на свои руки, будто хочешь увидеть ауру.
  - Ой, - повторила она недавний возглас дракона. Только у нее от был не от боли, а от удивления. Она с изумлением обнаружила, что от камешка будто черными ручейками растекается сила, аккуратно вплетаясь в ее собственные каналы, заделывая дыры и подпитывая опустошенные участки.
  - А это ничего, что сила черная? - спросила она, не отрывая зачарованного взгляда от переливов энергии в камне.
  - Это нормально. В данном случае, это не показатель сил зла, а просто такой цвет. Райф тоже не белый и пушистый, однако его тонизирующее зелье, - кивнула я на почти пустой бокал со знакомой золотистой жидкостью, оставленный на столе, - тебе не вредит.
  - Все, можешь положить камень, - велел дракон. - Ты восстановилась полностью. Скоро почувствуешь.
  - Спасибо, - мисс Флоренс протянула руку и положила амулет на стол.
  - Не за что, - ответила я, кивая Райфу, чтобы забрал камень себе, вряд ли они с Элиной полностью вытянули из него силу. - К тому же я не только по доброте душевной тут магию разбазариваю. Я придумала, чем вы оба можете помочь.
  - Звучит зловеще, - Райф сел на диване, убрал амулет в карман, но ноги так и не спустил.
  - Не переживай, ничего мега страшного и сложного не предвидится, - успокоила я, начиная выпутываться из теплого кокона, в который только завернулась.
  - Элина, моя первая просьба к тебе. Мне нужно, чтобы ты посмотрела на мою настоящую ауру и настроила Академию на меня.
  - Хорошо, это не сложно, - она быстро встала, похоже, Райф все же переборщил с её подпиткой. - И очень любопытно, - мисс Флоренс чуть ли не руки потирала в ожидании действий, точно передоз небольшой случился.
  - Согласна. Я вообще экспонат интересный, многие мечтают вскрыть и покопаться.
  - Странно, что ты говоришь о них в настоящем времени, - а наша зам.директора отлично вписывается в наш с Райфом кружок черного юмора.
  - Всех не перебьешь, - громко вздохнула я, доставая из-под стола свои ботинки и обуваясь. Оказывается, я последние пару часов проходила босиком, и даже не заметила этого.
  - А какая вторая просьба? - подал голос Райф, зная, что легко вряд ли удастся отделаться.
  - Мне бы очень помогло, если бы вы провели эту ночь в библиотеке, в поисках информации о нашем призраке, - я распрямилась и встала. Тело Элисии с завидным упорством не хотело гнуться и разминаться.
  - О ком? - удивилась Элина. - У вас еще и привидение есть свое?
  - Не у нас, а у вас, - поправила я, усмехнувшись. - В тайной библиотеке живет. Каиром зовут.
  - У нас где? - мисс Флоренс на секунду даже забыла о переполняющей ее силе и замерла.
  - Райф покажет, - махнула я рукой, глядя на плед и размышляя, стоит ли его накинуть на себя или немного померзнуть, чтобы взбодриться.
  - Не покажу, - дракон все же спустил ноги на пол и собрался встать. - Я не открою портал без привязки, а там ничего такого не оставил.
  - Ничего, я проведу, - здраво рассудив, что в цветастом пледе я буду выглядеть недостаточно солидно, я решила оставить его в комнате. - Как раз проверю, что вы дошли куда надо, а не свернули в трактир. Но сначала аура, а то поддержание иллюзии силы отнимает.
   Мы вышли во двор, чтобы в доме не сработала сигнализация на неопознанного жильца. Я отошла от мисс Флоренс и Райфа на пару шагов. Солнце уже село и сад погрузился в теплые сумерки, что отлично оттеняло сияние ауры. По крайней мере, Элина думала именно так. Расстраивать и удивлять ее раньше времени не хотелось.
   Я облегченно вдохнула, сбросив с себя иллюзию ауры мисс Тегг. После чего наша ауровед, в лице мисс Флоренс, напряглась и всмотрелась в меня, потом еще раз. Затем немного отошла. Потом подошла ближе.
  - Ногтями скрести не советую, - улыбнулась я, когда она чуть не стукнулась носом о мою грудь.
  - Что это? - меня еще раз обошли по кругу.
  - Впечатляет, да? - я развела руки в стороны и покрутилась.
  - Очень. Но как это возможно? У тебя нет ауры.
   Да, я полна сюрпризов. В какой-то из жизней мне показалось очень забавным заняться изучением аур и способами их изменения. Результатом своих долгих трудов я горжусь до сих пор. Моя энергетическая оболочка, если я специально не придаю ей стандартный вид, точно повторяет мой человеческий образ. То есть мисс Флоренс сейчас видела перед собой высокую молодую женщину в немного коротковатых штанах и рубашке. Единственное, что выдавало - это кожа. Открытые участки моего тела и лица были будто пронизаны миллионами тончайших нитей разного цвета. Хотя, если не присматриваться, то общее впечатление было схоже с очень светлой девушкой с проступающими венами.
  - Это и есть моя аура, - пояснила я. - Так как в своем истинном обличии я заметно выше Элисии, ты можешь провести рукой сквозь мой лоб. Только аккуратнее, чтобы я успела приглушить защиту.
  - Можно? - настоящего исследователя ничем не напугаешь, он и в террариум со змеями руку сунет, если пообещают новые знания.
  - Давай, - я прикрыла глаза и сосредоточилась на том, что опасности нет.
  Райф молча протянул Элине, невесть откуда взявшиеся, солнечные очки. Это он молодец, если я не удержу свою магию, усиленную магией Че, то полыхнет знатно.
  Мисс Флоренс надела очки и слегка коснулась места, где видела лоб стоящей перед нею девушки. Но рука не встретила физической преграды и действительно погрузилась в пустоту. Спустив ладонь немного вниз, Элина нащупала макушку Элисии.
  - Быть не может, - она убрала руку.
   Я открыла глаза и вернула защиту на место. Потревоженные нити вспыхнули ярким светом, разложились на спектр, окутав всю меня радужным переливом, и вернулись в прежнее состояние.
  - Сложнее всего было с одеждой, - поделилась я. - Заставить ауру перенимать то, что надето на теле и не просвечивать через ткань, было почти невозможно. Я несколько тысячелетий билась, с сотен миров технологии и идеи собирала. Но оно того стоило, правда? - каюсь, местами я очень тщеславна. Да и такая, в сущности незначительная, откровенность и открытость располагают собеседника, адекватного во всяком случае.
  - Штаны тебе коротковаты, - заметила мисс Флоренс, начиная отходить от увиденного.
  - Не рассчитывала, что так сильно сменю параметры, - посмеялась я. - Обычно примерно в одном теле бегаю. С обувью только сразу пришлось придумать, как увеличивать размер, чтобы пальцы не выпирали, если надетые башмаки меньше моего.
  - Подожди, - она замерла на секунду, а потом вперилась в меня недоверчивым взглядом. - Я не ослышалась? Ты сказала, что несколько тысячелетий потратила на ауру?
  - Именно так я и сказала, - подтвердила я.
  - Сколько же тебе лет?
  - Сложно сказать. Но очень много. Я - вечная. Но периодически обнуляюсь, чтобы не истрепаться и не потерять смысл. Последней моей жизни лет 45 по меркам мира, где я тогда родилась. Мне кажется, циклы там и здесь примерно одинаковые.
  - А там не замечали, что ты выглядишь лет на 20 моложе?
  - Пока я не ушла, оставив там свою человеческую оболочку доживать простой человеческий век, я старела так же как все. И почти до самого конца я не помнила, кто я на самом деле, так что считала себя смертной, переживала о морщинах, болела обычными болезнями, боялась смерти, - я поёжилась, вспоминая этот полезный, но крайне неприятный опыт.
  - Мне все кажется, что еще немного, и я проснусь, - тихо призналась мисс Флоренс. - Это все слишком необычно и в принципе невозможно.
  - Однако, мы стоим тут, живые и точно реальные, хотя в текущей ситуации, это вопрос времени и везения, сколько нам еще удастся поддерживать это состояние, - вернул нас из задумчивости Райф, успевший удобно расположиться за столиком, который мы с Анитой организовали в самом начале.
  - Точно, - встряхнулась мисс Флоренс. - Дай мне пару минут, и я настрою защиту на твою ауру.
   Она сложила руки особым способом, почти сцепив все 10 пальцев между собой, а затем медленно начала разводить кисти в стороны. Как только появился просвет между ладонями, он начал заполняться желтоватым светом, который становился все сильнее и плотнее. Потихоньку он стал почти идеальной сферой, внутри которой медленно переливалась густая сила.
   В какой-то момент Элина подняла шар на уровень глаз и посмотрела сквозь него на меня. Её глаза стали такого же цвета, как и творимая ею магия. По лицу бегали отблески от похожего на маленькое солнце заклинания. В конце она произнесла короткую формулу, в смысл которой я не вникала, и резко бросила шар в землю. Он моментально впитался, только дорожки света разбежались от места падения во все стороны, да через несколько секунд защитный купол коротко вспыхнул.
  - Готово, - мисс Флоренс провела ладонью по своему лбу, будто стирая выступивший пот.
  - Все прошло нормально? - Райф протянул ей очередной бокал своего тонизирующего напитка.
  - Да, только тяжелее, чем обычно. Я долго не могла создать мыслеобраз твоей ауры, чтобы вплести его в контур. В итоге пришлось отправить напрямую, - так вот зачем она на меня смотрела. Правильно, обычно эти чары накладываются без присутствия студентов, она просто вспоминает их ауры и добавляет их в одно заклинание.
  - Извини, я не подумала, что так получится. Это подарок от мужа, он, вплетая свою защиту, оставил и свою переменчивость.
   Не знаю, какой вопрос мисс Флоренс хотелось задать сильнее, про мужа или про переменчивость, но она поступила мудрее всего - промолчала. Видимо, поняла, что со мной и Райфом каждый полученный ответ порождает 5 новых вопросов.
  - Мы собирались в библиотеку, - напомнила она.
  - Да, пора идти, - я подошла к ним, обхватила Элину правой, а Райфа левой рукой и резко притянула к себе так, что они почти столкнулись лбами. Можно было открыть портал, в который нужно шагать, но, на самом деле, он отнимает намного больше сил, ведь его нужно продержать пока все пройдут. Вытаскивая нас с Анитой, Войтеком и Карлом с поляны и сейчас я фактически проделывала дыру в пространстве под нашими ногами. Тут главное было не промахнуться с высотой выходного отверстия, иначе есть шанс пролететь пару метров от потолка до пола.
   Обычно я не промахиваюсь. Но ведь мисс Флоренс об этом не знает, поэтому моя шалость удалась. И провалившись на лужайке, мы очутились сантиметрах в 50 над полом библиотеки. Я, зная о собственном коварстве, успешно слевитировала, а вот моих пассажиров призвала беспощадная сила притяжения. Райф, как истинный джентльмен, упал первым, благородно приняв Элину в свои объятия. По его довольному лицу я убедилась, что поступила правильно.
  - Каир, у тебя гости, - крикнула я и скрылась в новом портале. - Продуктивной вам ночи, - пожелала я схлопывая проход.
  
  
   Мисс Флоренс лежала на удивительно удобном и теплом парне, и совершенно не хотелось вставать. Падая он рефлекторно обнял ее за талию, чтобы она не соскользнула и не ударилась о пол, но и после приземления руки убирать не спешил. Когда Хиндрид ушла, молча лежать стало уже неприлично, хотя было очень хорошо.
  - Ты не ушиблась, - спросил он у девушки сверху.
  - Нет, все цело, - она приподняла голову с его груди и посмотрела ему в лицо. С близкого расстояния он казался еще красивее, такой настоящей и спокойной красотой, в которую не влюбляешься, а сразу любишь всей душой.
   Он тоже рассматривал свою невольную спутницу в этом небольшом полете. Элина ничем не походила на Финн. Покойная жена Райфа была тонкой, изящной и очень сильной, сказывалась эльфийская половина крови. Мисс Флоренс была выше, округлее, тяжелее. Нет, она не была толстой, но ее вес ощущался явственнее, чем еле заметная Финн. И Райф бы не сказал, что из этого ему нравилось больше, в каждой из них была своя особая прелесть. И чувства они вызывали разные. Только вот сила эмоции к Элине не на шутку пугала дракона.
  - Извините, что прерываю, - тактично кашлянул призрак над их телами, - Но мне кажется, вы не полежать на пыльном полу сюда пришли.
  - Конечно-конечно, - начала подниматься мисс Флоренс. - Извините.
   Хорошо, что ей сказали, что они идут в библиотеку, где заведует привидение. Иначе сдержаться и не уставиться на него, раскрыв рот, было бы очень тяжело. Все же на Старе их было не очень много, и вживую, насколько можно так сказать о призраке, она видела впервые.
  - Мисс Флоренс, заместитель директора Академии Магии, - представилась она, поправив одежду.
  - Я в курсе, - галантно поклонился дух. - Каир.
  - От куда? - информация была не из приятных. Вдруг он еще что-то знает, кроме имени и должности? Даже не делая ничего противозаконного, не очень хочется, чтобы за тобой тайно наблюдали.
  - Я знаю про всех в Академии, - пояснил призрак. - Это часть моей работы. Я слежу за порядком, отслеживаю плохие намерения учеников и преподавателей, которые могут повредить учебному процессу или людям.
  - Как же тогда история с ребятами, которых хотели убить? - удивился Райф, в отличие от мисс Флоренс, которая приземлилась на него и почти не задела одеждой пол, его брюки и спина побелели от пыли, так что пришлось отряхиваться, изгибая шею, чтобы разглядеть масштаб бедствия.
  - С ней я ничего не могу поделать, - грустно развел руками Каир. - Испокон веков это часть работы Академии.
   Мисс Флоренс побледнела, она никак не могла смириться с реальностью этой истории. Все ждала и надеялась, что все это окажется чудовищной ошибкой. Но призраки не врут, а значит все действительно так, как ей рассказал Карл.
  - Так все же, вы зачем пришли-то на ночь глядя? - повторно поинтересовался Каир. Он был рад компании, но отлично понимал, что просто в гости, вряд ли, кто-то мог заглянуть в такое время.
  - Книжки почитать, - логично ответил Райф, наконец очистившись от пыли. - Это же библиотека.
   Элина еле успела себя одернуть, чтобы не пихнуть шутника локтем в бок. Ограничилась выразительным взглядом.
  - Я же серьезно, - обезоруживающе улыбнулся дракон в ответ на пантомиму мисс Флоренс. - Элли дала нам задание поискать информацию о тебе, чтобы потом найти твое тело и привести в чувство.
  - В смысле в чувство? - зам.директора все же не сдержалась и некрасиво распахнула рот от удивления. - Ты еще и некромант что ли? - от этой догадки она опасливо отодвинулась подальше от дракона и инстинктивно начала искать глазами выход.
  - Дверь, если что, там, - громко прошептал Каир, подлетев к ней и заговорщицки подергав головой в сторону дальней стены, где располагался единственный ход.
  - Спасибо, - автоматически отозвалась она. - Учту, - закончила механическим голосом.
  - Не бойся, - засмеялся Райф, открыто приподняв руки ладонями наружу, показывая, что шутка окончена. - Я не некромант, и даже не чернокнижник.
  - А зачем тогда тело? - мисс Флоренс моргнула, пытаясь снять оцепенение. Все же слишком много всего случилось за последние несколько часов.
  - Каир на самом деле живой человек, точнее довольно сильный маг, - пояснил дракон, усаживаясь в кресло и закидывая ногу на ногу, хотелось еще и глаза закрыть, часиков на 6 минимум, но до этого счастливого момента было пока очень далеко.
  - Это как? - а идея с креслом была неплохая, поэтому мисс Флоренс, не теряя времени даром, последовала примеру Райфа, только ноги вытянула. Кажется, этот мистер Блэк на нее плохо влияет - еще утром она бы даже в мыслях не допустила такого, чтобы в присутствии малознакомого мужчины так вольготно развалиться, а сейчас ничего - только обувь снять постеснялась.
  - Сам не знаю, - развел руками призрак, - И, если честно, не до конца в это верю.
  - А вот это правильно, - щелкнул пальцами мистер Блэк, будто включая внутри себя запасной генератор сил. - Нечего всяким пришлым ящерам сразу доверять, мало ли проходимцев между мирами скачет.
   На этот раз она не сдержалась, поэтому в Райфа прицельно полетела первая подвернувшаяся под руку Элины подушечка, которая тут же была поймана его левой рукой и отправлена обратно - сказывался опыт общения с Хиндрид, она тоже вечно бросается предметами, когда слов не хватает. Получить по лицу пыльной и невесть сколько нестиранной тряпкой, набитой перьями неопределенной живности, мисс Флоренс явно не хотела, но, не ожидая такой наглости от хамоватого, но все же прилично, с виду, воспитанного дракона, увернуться от снаряда не успевала.
   Она в испуге зажмурилась, но едва ее лица коснулся потревоженный летящей подушкой поток воздуха, как ее будто бы оросили свежестью летнего утра. По волосам и телу прошлась волна прохлады с приятным ароматом полевых цветов, стирая усталость, тревоги и тяжесть прошедшего дня. Как будто в жаркий полдень окунулась в свежий ручей, только сырых капель не было, лишь ощущение чистоты. Открыв глаза, мисс Флоренс увидела, что ткань запущенной Райфом подушки рассыпалась на облачко золотистой пыльцы, которая и дарила это непередаваемое ощущение, а перья превратились в красивейших бабочек, которые разлетались по библиотеке, рассыпая по всем поверхностям такую же субстанцию, пожирающую пыль и грязь.
  - Ого, - восхитился Каир, - Какая красивая и практичная магия.
   Мистер Блэк слегка поклонился и довольно улыбнулся.
  - Так лучше, - он осмотрел результат своего небольшого колдовства. - Теперь мы можем не переживать за кожу и легкие пока будем тут работать.
  - Спасибо, - мисс Флоренс провела рукой по волосам, которые стали чистыми как после хорошего шампуня и качественной укладки. Одежда тоже посвежела, что не могло ни радовать, а то она уже начинала стесняться. - Так что ты говорил о том, что Каир живой?
  - Когда мы виделись в прошлый раз, я увидел, что он не призрак в привычном понимании этого слова, - Каир при этих словах рефлекторно потер грудь, которую тогда так больно обожгло заклинанием дракона. - И активировал заклинание поводка, по которому отголосок жизни, необходимый для поддержания такого состояния, передается от тела к духу. Но тогда я решил, что нашего приятеля именно так и заколдовали, чтобы сделать хранителем этой библиотеки.
   Каир заинтересованно замер.
  - А что думаешь сейчас? - поторопил он рассказчика, подлетев поближе.
  - Что если бы ты был задуман, как сторож, то о тебе бы знали. А раз мисс Флоренс, будучи заместителем директора, об этом месте даже не слышала, да и следов чьего-то присутствия тут не наблюдается уже много лет, значит, я ошибся. И ты сам себя сюда поместил.
  - Зачем? - вопрос вырвался и у Элины и у Каира одновременно.
  - Скорее всего, чтобы не умереть. Но это очень сильная и сложная магия, требующая долгой подготовки. На совсем старого и больного ты не походишь, - Райф еще раз осмотрел растерянно парящего призрака, - На тебе нет темных пятен, которые обычно проступают на местах неизлечимых болезней, да и нити твоего сердца были здоровыми, значит ты знал, что тебя хотят убить, вот и подготовился.
  - И что теперь делать? - призрачный мужчина рефлекторно похлопал себя по карманам, будто ища сигареты, но быстро опомнился, что в его текущем состоянии курение это недоступная роскошь.
  - Надо найти твое настоящее имя, чтобы отыскать тело и привести его в чувство, - Райф посмотрел на остатки печенья и пустой кувшин на столе и понял, что, если они планируют задержаться тут, то надо наколдовать еды и кофе.
  - А разве Каир это не имя? - спросила мисс Флоренс, украдкой наблюдая за манипуляциями дракона и гадая, чем вкусным он сможет их побаловать.
  - Вряд ли оно настоящее, - грустно отозвался Райф, не отвлекаясь от наполнения стола легкими закусками, которые можно было есть, не отвлекаясь от чтения. - Раз он не помнит, что на самом деле живой, значит что-то пошло не так и чары наложились неправильно, стерев абсолютно всю личную информацию, заменив ее данными Каира-хранителя. Хотя может план как раз такой и был, чтобы точно не отследили. Точно не могу сказать, - закончив с едой, мистер Блэк взял себе небольшой рулетик с чем-то вроде мясного паштета и сыра, и взглядом предложил Элине не стесняться и угощаться.
  - И как нам теперь его искать? - вкуснейший аромат будоражил аппетит, который у нее обычно пропадал при сильной усталости и на нервах. Немного поколебавшись, мисс Флоренс все же протянула руку и достала тарталетку, наполненную чем-то рыбным. Оказалось очень вкусно, так что она благодарно кивнула дракону, отправляя в рот следующее угощение.
  - Начнем с простого, с книг, - Райф галантно не стал акцентировать внимание на пробудившемся аппетите своей спутницы и том, что с каждым проглоченным кусочком к ней будто бы возвращалась жизнь, окрашивая щеки приятным румянцем. - Наш условный Каир был сильным магом, а таких на Старе не так уж много. Значит они все под контролем и учетом. Будем просматривать их биографии и искать подозрительные смерти или исчезновения.
  - Я покажу, где лежат летописи, - от Каира тоже не скрылось то, насколько оказывается голодной была его гостья. А еще очень хотелось спросить, что же это за блюда наколдовал дракон, но, даже получив ответы на свои вопросы, призрак бы ничего не понял - ни попробовать, ни понюхать их он сейчас все равно не мог.
   Быстро утолив первый голод, Райф с Элисией поднялись из кресел и прошли за призраком вглубь помещения. Работы предстояло много, и вряд ли ограничилось бы одной ночью.
   Сильно помогло то, что книги и бумаги очистились заклинанием мистера Блэка. Но все равно многие записи были испорчены безвозвратно - время не щадит никого, без разбора превращая в прах и пустые листы и важнейшие тексты.
  
  
   Вернувшись в дом, я нашла Аниту сидящей на своей кровати, завернувшись в огромный мягкий халат. Девушка неспешно пила вино, задумчиво рассматривая комнату сквозь стекло бокала.
  - Как ты? - спросила я, присаживаясь на стул, стоящий около ее стола.
  - Странно, - на секунду задумалась она. - День был очень хороший, невзирая на все проблемы, нас преследующие. И мне давно не было так спокойно и тепло внутри. Наверное, никогда не было.
   "Спасибо дракону за амулет", - подумала я, а вслух сказала:
  - Да, день был что надо. Но завтра будет тяжелее.
  - А что будет завтра? - она испуганно подняла на меня глаза, отрываясь от вина.
  - Завтра будет завтра, - я встала и подошла к ней. - А сегодня нам всем надо хорошенько выспаться.
   Я осторожно дотронулась пальцем до ее подбородка и немного приподняла её голову, чтобы встретиться с ней взглядом.
  - Хороших снов, - почти прошептала я и слегка подула на ее лоб.
  - И тебе, - расслабленно улыбнулась она, отдала мне почти допитый бокал и, уютно свернувшись калачиком, сладко засопела на кровати.
  - Умничка ты моя, - я аккуратно накрыла ее одеялом, выключила свет и закрыла за собой дверь.
   О том, что ей предстоит завтра, думать не хотелось. По хорошему, надо почитать про оборотней этого мира, да и про полукровок, и про занятия для пальцев Элисии не забыть... Но сил оставалось совсем мало, поэтому плюнув на все "надо", я завалилась спать. Вполне справедливо рассудив, что силы мне завтра будут нужнее знаний. А книги Райф, если что, уже читал, перескажет.
   Но одну полезную вещь я все же решила сделать. Перед тем, как окончательно отключиться, я позвала одними губами: Че.
   Сон это неотъемлемая часть жизни любого разумного существа. Но большинство воспринимают его исключительно как отдых, или и того хуже - как бесполезную трату времени. На самом деле, при особом навыке, засыпая можно оставить тело отсыпаться и набираться сил, а разум отправить в путешествие между мирами. Верхом мастерства считается умение запоминать происходящее в этих снах и помнить, что было в твои прошлые приходы в те миры.
   Сейчас мне нужно было поговорить с мужем наедине. И не покидая при этом Стар, так как это могло нанести вред телу Элисии. Поэтому встречу проще всего было организовать в моем сне про этот мир. С местной географией у меня было туго, так что оказалась я в небольшой беседке недалеко от Административного корпуса Академии. Мне она очень понравилась, когда я удирала после первой встречи с мисс Флоренс. Легкая, ажурная конструкция с высокой крышей была почти полностью обвита местной разновидностью винограда, что создавало ощущение защищенности и уюта. У стен стояли плетенные диванчики и кресла, на которых лежали пледы и подушки.
   Че уже ждал меня, чему я была несказанно рада. Задерживаться тут надолго не входило в мои планы. Ведь какими бы чудесными не были такие сны, отдыха сознанию они не приносили, а порой отнимали еще больше сил, чем бодрствование.
  - Привет, - я села на соседний диванчик, подложив под спину пару подушек и вытянув ноги вдоль спинки.
  - Рад тебя видеть, - улыбнулся он, чуть кивнув.
   Говорить не хотелось. Чем раньше мы все решим, тем быстрее расстанемся. Так, не расслабляться, - одернула я себя.
  - Не знаешь, с чего начать? - улыбнулся Че, не сводя с меня взгляд.
  - Типа того, - вздохнула я, собравшись с мыслями. - Как там Элисия?
  - Уже лучше. После встречи с тобой, я хотя бы смог понять, что произошло. И ей пояснить, а то совсем растерянная была девочка.
   Че рассказал, что почти сразу после переноса Элисия упала в глубокий обморок и не просыпалась почти сутки.
  - Если честно, это был лучший из возможных вариантов, - подытожил он. - Я видел на ее ауре следы тяжелых заклятий, но пока она спала, они исчезали. Я лишь немного помог. А когда вместо истерично верещащей пигалицы проснулась напуганная, но спокойная девушка, выдохнул с облегчением.
  - Какие у нее мысли? - спросила я, про себя размышляя о том, насколько то, что Элисия оказалась худо-бедно адекватной, было влиянием магии Че. Или нам повезло, и ее отвратительный характер был результатом чар мистера Клера?
  - Надеется, что все само рассосется, - усмехнулся Че. - Что, на самом деле, не так уж и плохо.
  - Да, дилетанты, путающиеся под ногами, и пытающиеся спасти мир, только мешают, - согласилась я. - Но, надеюсь, ты ее предупредил, что может и не рассосаться?
  - Обязательно, во всех красках.
   Мне стало ее немного жаль: чувство юмора, как и чувство прекрасного, у моего мужа были за гранью добра и зла. А судя по задумчиво-мечтательному выражению его лица сейчас, тогда он от души отыгрался на Элисии за все произошедшее, расписывая варианты ее возможной кончины. Как ни крути, но именно она затащила нас в эту кашу. И хотя я искренне стараюсь не злиться, и прекрасно понимаю, что в том, что я до сих пор здесь, виновата только я сама, но было бы намного проще, не заварись вся эта история.
  - Про атрофию магов я ей тоже сказал, - вырвал меня голос Че из задумчивости.
  - Кстати об этом, - я слегка изогнула ладонь и на ней материализовались копии книг, которые давал мне Каир для изучения этой болезни. - Передай ей, и следи, чтобы занималась каждую свободную минуту. Надо дать девочке шанс выжить в ее родном мире. Тело я немного натренирую, но, если она не продолжит, все пойдет насмарку.
  - Передам, - он взял книги, слегка подкинул их, и они будто растворились в его руках. Магия снов такова, что нельзя проснуться с чем-то материальным в обнимку, но можно это потом воссоздать из памяти с помощью магии. - Еще поручения будут?
  - Ты смог придать ей её внешность? Или она так с моей и бегает? - наверное, это очень глупо, но я действительно переживала об этом.
  - Пока она спала, я вернул ей ее истинный облик. Только пальцы перекрутил уже после встречи с тобой, чтобы не расслаблялась. Не обратил внимание на такой недуг, когда работал в первый раз, да и в голову подобное не пришло, - Че посмотрел на свои пальцы, будто представляя, какого это жить с атрофией магов. Судя по выражению его лица, не понравилось, и я его очень в этом понимала.
  - Это хорошо, - отозвалась я, и тут же пояснила, чтобы не быть неверно понятой, вдруг решит, что я совсем злая стала и радуюсь чужим слабостям. - А то меня потряхтвало от мысли, что меня могут увидеть такой, не объяснять же каждому встречному, что это была не я в своем собственном теле, - да, объяснения не всегда даются мне, кажется, получилось еще хуже, чем было.
  - Не переживай, - тихонько посмеялся над моей спутанной речью Че. - Я её надежно укрыл.
  - А где вы сейчас? - надеюсь, он не догадался её в мой мир поселить, не переношу чужаков, особенно когда они мои вещи трогают.
  - Хочешь внезапно нагрянуть и поймать нас на горячем? - серьезным голосом спросил мой муж.
  - Я о тебе слишком высокого мнения, чтобы даже в мыслях допустить такую мерзость, - я скривилась, ревнивой я, в целом не была, но, как и у практически любой женщины, иногда проскакивало. - Просто интересно, чем ей запомнится это приключение.
  - Чтобы обошлось без сюрпризов, я на скорую руку создал небольшой мирок размером со средний дом и большой сад. Элисия там одна, все равно почти все время занимает восстановление, так что ей не до активного отдыха.
  Его ответ меня полностью устроил, особенно тем, что Элисию точно никто из наших знакомых не увидит.
  - А ты? Чем сейчас занимаешься? - продолжила тему я, надо же было понять масштаб бедствия. Мое исчезновение и нахождение на Старе внесло существенные перемены в отлично проработанный план по обновлению Вселенной.
  - Я сосредоточился на слежении за мирами в целом, - Че устало прикрыл глаза, я поняла, что говорить об этом он не хотел, но врать на прямой вопрос не стал. - Мир твоего дракона довольно сильно зацепило, - сообщил он сразу, не дожидаясь пока я спрошу.
   Это было настолько плохо, что мне даже рот открывать не надо было, чтобы Че понял уровень моей тревоги.
  - Я поставил там маячок, - немного успокоил он моё разволновавшееся сердце. - Если станет хуже, я сразу же вытащу твоего дракона со Стара.
  - Спасибо, - искренне поблагодарила я, понимая, что он сделал это исключительно из любви ко мне.
  - Привязав Аланию к себе, ты обезопасила её от всего, кроме одного из самых могущественных и непредсказуемых бедствий - себя, - все же припомнил он мне то фатальное решение.
  - Выбора тогда особо не было, - я не оправдывалась, но надо было что-то сказать, чтобы отогнать непрошенное чувство вины. - Как долго мы продержимся?
  - Не могу сказать, не знаю, - самое жуткое в его ответе было то, что он не врал. Че действительно не контролировал ситуацию, как и я. - Ты же понимаешь, что еще до этой истории со Старом, уже превысила лимит своей последней жизни?
   Ответить было нечего. Он абсолютно прав. Но мне настолько понравилась та сущность, что я постоянно откладывала перезагрузку. Каждый раз обещала себе, что новая история станет последней, но потом попадалась еще более заманчивая, и я снова говорила "в следующий раз".
   Перед тем, как я стала Элисией, мы с Че как раз подготовили обряд перехода в Королевство. Так как откладывать исполнение должностных обязанностей было больше нельзя. Именно для этого он и должен был меня убить - в текущем виде я не могу переместиться, я слишком живая для вечной.
  - Как только выберусь, сразу же умру, - пообещала я искренне, приложив ладонь к груди, для наглядности.
  - Каков план? - он кивнул, подтверждая, что принял условия моей клятвы, и очень надеется, что я сдержу слово.
  - Утром буду рассказывать молодой девушке, которая, как и Элисия, всю жизнь жила под отупляющими чарами, что она оборотень, - выдохнула я, потирая глаза, переходить к обсуждению своих проблем было неприятно, но необходимо, как и решать их в итоге.
  - А вторая личина у нее чья? - заинтересовался мой муж. С классическими двуликими отношения у него были намного спокойнее, чем с одним известным ящером.
  - Надеюсь, не огромного хищника, - нехорошо смеяться над чужими бедами, но я, все же захихикала. - А то бегает Элисия не очень быстро, рискуем лишиться чего-то жизненно важного.
  - С хомячками жизнь тоже не сахар, - поддержал мой нервный юмор Че. - Возьмешь пушистика в руки, а он обоссыт от страха.
  - Угу, отмывай потом, и себя и его, - я отогнала от себя нелицеприятные картинки, которые сразу же начала рисовать моя извращенная фантазия.
  - А после лотереи с фауной? - свернул наш разговор в продуктивное русло Че.
  - Войтека, думаю, сплавить Райфу. Алария специализируется на подготовке и поставке воинов по разным мирам, так что ему там самое место. Только еще не решила, как сказать парню, что он не маг.
   Да, Войтек попал в команду избранных именно потому, что при рождении колдовской силой его обделили. Очень интересно было бы посмотреть на умельца, создавшего амулеты, которые до сих пор поддерживают иллюзию наличия у него силы, и исполняют его заклинания.
   Че удивленно присвистнул:
  - Мне даже стало интересно познакомиться с этими людьми, чем больше про них узнаю, тем любопытнее, - он подался вперед, словно загипнотизированный моим рассказом. - А с третьим что?
  - Еще не разобралась, - призналась я раздосадовано. - Он точно маг, и не самый плохой, у него нет атрофии, он меньше всех был подвержен заклятиям, скорее всего, потому что их наложили только с приходом в Академию. Однако Карл все равно оказался с остальными в той пещере, - начала вслух перечислять свои мысли я, иногда это неплохо помогает найти ответ. - Подозреваю, что он полукровка. Но его мама повариха, а в незнатных родах на Старе прощается нечистота крови. Особенно таким ценным магам, каким мог бы стать этот парень.
  - Надо выяснить, кто его отец, - пожал плечами Че, а мне очень сильно захотелось стукнуть мужа, терпеть не могу, когда говорят очевидные вещи.
  - Я в курсе, - до рукоприкладства не дошло, я ограничилась выразительным взглядом, но с язвительным тоном поделать ничего не смогла. - Только вот где бы мне столько времени и сил то взять? Во дворец сгонять, чтобы с мамой его по душам поговорить?
  - Еще и во дворец, - оценил масштаб бедствия Че. Но не сдержался и громко захохотал, представив меня, поисковой собакой, вынюхивающей грязные подробности зачатия приятеля.
  - Иди ты, - в сердцах послала я мужа, пожалев, что под рукой не нашлось ничего, что можно было бы бросить в обидчика. - Без тебя тошно об этом думать.
   Гадко в этом признаваться, но в случае с Карлом, я рассчитывала только на счастливый случай. Что все само собой как-нить разрешиться. Иногда, кстати, так и бывает.
  - Тебе пора, - Че поднялся с дивана и протянул мне руку. - Скоро уже утро, а ты еще не спала.
  - Ты прав, - я взялась за его ладонь и встала. Он одним движением притянул меня к себе и крепко обнял.
  - Люблю тебя, моя Королева, - прошептал он нежно в мои волосы.
  - И я тебя, мой Злой Колдун, - я обхватила его руками чуть выше талии и уткнулась носом в плечо. - Обещаю выбраться без потерь.
  - Очень на это рассчитываю, - он погладил меня по спине. - Но, если все пойдет наперекосяк, я тебя вытащу.
  - Я знаю.
  - И?
  - И не обижусь, - он отлично знает, как я не люблю проигрывать. Поэтому сразу требует обещания, что я не вымещу злость на него. А я прекрасно понимаю, что для него важнее моя жизнь и целостность мира, чем мои великие планы по спасению отдельно взятой кучки малознакомых людей.
  - Спасибо, что пришел, - я отстранилась, собираясь уходить.
  - Спасибо, что позвала, - в тон мне ответил он.
   Мы оба знаем, что он не мог не прийти, а я не могла не позвать, но так давно заведено, что мы произносим эти слова вслух. Они своего рода подтверждение того, что между нами все в порядке, лакмусовая бумажка отношений.
  
   Проснулась я от того, что меня аккуратно, но настойчиво тряс за плечо Райф.
  - Хинд, солнышко, вставай, - ласково приговаривал он, готовясь отскочить на безопасное расстояние в любой момент.
  - Не хочу, - честно простонала я, закутываясь поглубже под одеяло. Да, я знаю, что это меня не спасет от подъема и нового дня, но от движений и речи начинает включаться мозг, и проще проснуться.
  - Понимаю, - меня перестали теребить. - Держи, я кофе принес.
   Я, не открывая глаз, села на кровати. Друг вложил мне в руки теплую чашку с ароматным напитком.
  - Не обожгись, - запоздало предупредил он, сообразив, что пить я собралась вслепую.
  - Угумс, - я кивнула и в два глотка ополовинила немаленькую чашку. - Вкусно, - глаза, наконец, открылись. Мир все еще был взаимно недружелюбен к заспанной мне. Ладно, скоро отпустит.
   Кто-то для того, чтобы проснуться, принимает холодный душ или открывает окно, я же, наоборот, предпочитаю согреться. Если меня из теплой постели вытащить в прохладное утро, я скорее начну убивать и ругаться, нежели мыслить адекватно. Поэтому выпив горячий, но не обжигающий кофе, я натянула огромный теплый халат и поплелась в ванную, где умылась и переоделась в штаны, свободную кофту, и накинула теплую рубашку, ноги уютно устроились в махровые носки.
  - Ты чего вырядилась, будто на север собралась? - удивился Райф, когда я вернулась в комнату.
  - Я по утрам всегда мерзну, если не совсем жара на улице, - я уселась на подоконник и взяла еще одну чашку кофе. Хорошо быть магом, можно любой напиток сотворить, чем ящер меня и баловал сейчас.
  - Райф сделал Раф, - по-доброму засмеялась я, отхлебывая из чашки.
  - Что? - не понял меня друг.
  - В одном мире, где я недавно довольно долго жила, такой кофе называется "раф", а ты даже с сиропом угадал - обожаю лавандовый, - пояснила я, запоздало вспомнив, что на Алании совершенно другие обозначения напитков.
  - Забавно, я не знал, - друг развернул стул, чтобы сидеть лицом ко мне.
  - Удалось что-то узнать про Каира? - поняв, что сон окончательно отступил, я перешла к насущным вопросам.
  - Нет, мы пересмотрели почти все, что удалось найти, но ничего похожего на него не обнаружили.
  - Жаль, но попробовать стоило, - я поискала глазами какую-нибудь еду, обычно утром мне хватает только кофе, но на Старе во мне проснулся какой-то зверский аппетит.
  - Держи, - правильно расценив мой голодный взгляд, дракон протянул мне большую горячую лепешку, внутри которой было мелко порезанное мясо с соусом и немного овощей.
  - Спасибо, - отозвалась я уже с набитым ртом, было настолько вкусно, что я чуть не свалилась с подоконника. Хотя может, мне на голодный желудок так показалось.
  - Я отпустил Элину поспать, - Райф заметил мои кульбиты и перепачканное едой лицо, но тактично промолчал.
  - Правильно. Сам тоже иди, если больше ничего интересного не расскажешь, - дожевав остатки лепешки, я вытерла рот платком.
  - Нет, ничего нового я не нашел. Про оборотней и полукровок очень мало информации, и вся она примерно такая же, как и в большинстве миров, - он жестом показал мне, где еще надо почистить.
  - Спасибо, - стряхнув крошки с кофты, я довольно потерла живот, оценивая надо ли еще чего-то добавить или уже хватит. - Можешь пока отдохнуть, только наколдуй мне еще кофе и поесть, - попросила я, поняв, что еще голодная. Может я тоже оборотень?
   Когда на столе появилось несколько кружек с разными напитками и блюд с едой, Райф подошел ко мне и нежно поцеловал в лоб. От его прикосновения по телу разлилось приятное тепло и спокойствие.
  - Нахал, - вздохнула я, почувствовав легкий укол от исходившей от него магии. - Бессовестно пользуешься моей временной слабостью.
  - Исключительно с заботой о тебе, - он посмотрел мне в глаза. - Теперь я проснусь даже от малейшей опасности, грозящей тебе, и сразу же приду.
  - Штаны тогда перед сном не снимай, - посоветовала я, усмехнувшись, - Твои стройные ножки, конечно, прекрасны, но мало ли в какой компании я окажусь.
  - Обязательно, - торжественно поклонился он и исчез.
   Я бы тоже не стала тратить такое драгоценное время на пешую прогулку до кровати.
  - Анита, подъем, - крикнула я в сторону, где располагалась комната моей соседки. - Солнце уже встало, и ты давай!
   Я не изверг, и, естественно, она не слышала того, что я сказала. Но таким образом проще всего снять наложенные мною вчера сонные чары. Так что у меня есть минут 20 пока она проснется, умоется и придет проверить как я. Поэтому пока я могу насладиться блаженной тишиной и завтраком.
   Через пол часа в дверь осторожно постучали.
  - Входи, - ответила я, все еще сидя на подоконнике и с трудом заставляя себя оторвать взгляд от такого спокойного пейзажа за окном, где светило солнышко и не было людей.
  - Как отдохнула? - спросила я, рассматривая Аниту. Выглядела она не очень хорошо: под глазами залегли глубокие тени, кожа была бледной, глаза начинали лихорадочно блестеть.
  - Странно, - она присела за стол, на котором стояла еда, и взяла чашку. - Мне не снились кошмары, да и уснула я быстро и проснулась легко. Но все равно ощущение, будто по мне всю ночь военные маршировали.
   Я молчала. Никак не могла решиться начать свой рассказ.
  - Ты не знаешь, что со мной? - да, иногда молчание действительно золото, не пришлось подбираться к сложной теме.
  - Знаю, - я подошла к ней и села на кровать, чтобы ее колени почти касались моих. - Но это будет очень сложно принять.
   Я осторожно взяла ее руки в свои, не сколько потому что мне свойственна чуткость и забота, а чтобы удержать её саму или всплеск её силы.
  - Думаешь, после всего того, что случилось за последние пару дней, меня сможет что-то удивить? - она не бахвалилась, она констатировала факт.
  - Боюсь, что да, - вынуждена была не согласиться с нею я.
   Глубокий вдох, прямой взгляд и четкая речь:
  - Ты - полукровка, - выдох. - Кто-то из твоих родителей, скорее всего папа, тебе не родной.
   Все, сказала. Стало даже легче дышать. Теперь-то это не моя проблема.
  - Ты шутишь? - с надеждой спросила Анита, инстинктивно от меня отстраняясь.
  - К сожалению, нет. Ты же сама чувствуешь, что с тобой что-то не так последние дни?
  - Да, - кивнула она. - Но я думала, что это из-за открывшейся правды об избранных и спадающих заклятий, - она чуть не плакала. Мозги на Старе промывали все же очень качественно, веками длящаяся пропаганда унижения полукровок не проходит зря.
  - Они тоже не улучшали твоего состояния, но большая часть перемен, все же, исходит от твоей просыпающейся сущности.
  - А кто она?
  - Не знаю, это станет понятно к вечеру. К сожалению, про первое обращение полукровок в ваших книгах совсем ничего не сказано, поэтому действовать придется наугад.
   Она все-таки расплакалась. Громко, искренне и так горько, что у меня больно закололо в сердце. Аккуратно пересадив ее на кровать, я крепко её обняла и гладила по волосам.
  - Мы с тобой, не бойся. Нашей с Райфом силы хватит, чтобы все решить.
  - Правда? - когда моя кофта была уже насквозь мокрая от слез, а рыдания перешли в икоту, спросила она.
  - Конечно, - улыбнулась я. - У меня даже набросок плана есть.
  - Звучит не очень убедительно.
  - Я в курсе, - подмигнула я ей. - Но за неимением другого, итак сойдет. Так что вытирай слезы, завтракай и рассказывай, кем, по твоему мнению, может быть твоя вторая ипостась.
   Анита в точности выполнила первые два пункта моей инструкции, но с третьим вышла заминка.
  - У нас обычная семья. Мама, папа и я. Больше детей они не смогли родить. Да и меня особо не воспитывали. Отец почти всегда на работе, он же один из командиров королевской стражи, мама тоже не домохозяйка - она маг-исследователь, поэтому большую часть моего детства проводила в экспедициях. Меня воспитывала няня и гувернантка, но это почти у всех так.
  - Видимо, из командировки тебя мама и привезла, - подытожила я. - Не помнишь, куда она ездила перед твоим рождением?
  - Куда-то в Серединные леса, там почти никто не живет, но, говорят, там есть магический источник, исполняющий желания. На редких семейных сборищах мама любила рассказывать, что однажды ночью случайно его нашла, и загадала ему родить ребенка, так как у них с отцом долго не получалось после рождения сестры. А когда приехала, сразу же забеременела.
  - Источник исследовали? Реально чудодейственный?
  - Днем его так и не нашли, - развела руками Анита. - Он же магический, является лишь тем, кому действительно необходим.
  - Ну-ну, - вслух смеяться было неприлично, но очень хотелось.
  - Ты чего? - начала всерьез обижаться девушка. - Он, кроме мамы, тогда больше никому не показался, только она была достойна чуда, - тут она запнулась и все же сложила два и два.
  - Или она подгуляла с кем-то из экспедиции или местных, поняла, что беременна и рассказала всем эту волшебную сказку, - подытожила я.
  - Вот мамаша дает, - неожиданно хлопнула в ладоши Анита. - Никогда бы не подумала. Всегда такая холодная, чопорная, умная, а так лоханулась с беременностью. Еще и всех провела. Даже мне не сказала. Кстати, а почему я не в курсе, что оборотень?
  - При рождении накладывается сдерживающее заклятие, оно спадает в 21ый день рождения. И выходит, что родителям за это время надо решить, что делать с таким подарком.
  - Меня решили убить, - хладнокровно отозвалась она. - Причем с самого начала. Ведь, если бы хотели решить вопрос иначе, то не опаивали бы этой дрянью и не засунули в эту Академию.
  - Мне жаль, - честно сказала я.
  - Мне, наверное, тоже должно быть жаль, или их, или себя. Но этого чувства нет.
  - Это хорошо, так будет проще справиться.
  - Какой у тебя план? Что со мной должно произойти?
  - За предстоящие сутки ты должна перекинуться во вторую ипостась. Обычно это волк, лиса или какая-нибудь большая кошка. Чистокровные оборотни преображаются полностью, то есть неотличимы от зверя, разве что немного крупнее обычного животного. Как поведет себя полукровка, сказать не могу.
  - Это больно?
  - На Старе не так много вервульфов, да и ведут они замкнутый образ жизни, поэтому в книгах, которые удалось найти, нет данной информации. По опыту других миров, да, это больно.
  - А опасно? Я могу умереть?
  - Все мы рано или поздно умираем, но мы не допустим, чтобы это случилось с тобой сегодня.
  - Так что мы будем делать?
  - Устроим вечеринку.
  - Шутишь?
  - Нет, я абсолютно серьезно. Соберемся нашей скромной компанией, переместимся на безлюдный берег моря, разожжем огромный костер, нажарим мяса и будем пить вино пока есть такая возможность.
  - Не понимаю тебя, - вконец растерялась Ани.
  - Все просто, мы не знаем ни времени обращения, ни процесса, ни последствий. Поэтому нам надо быть подальше от людей и помещений, чтобы не навредить ни другим ни себе. Вот и пояснение к берегу моря. Ну и я давно хотела искупаться и мяса на огне.
  - А зачем идти всей толпой?
  - Чтобы не скучно было, - я потрепала ее по плечу и поднялась с кровати, на которой мы так и сидели. - А если серьезно, то кто-то должен охранять периметр, кто-то следить за тобой, да и усмирить, если вдруг что-то пойдет не так. А на то, что все пойдет "так" я даже не рассчитываю - практика показывает, что все всегда идет совсем не как задумывалось.
  - И что мне сейчас делать?
  - А чего хочется?
  - Не знаю. Сколько у меня времени?
  - Райфу и мисс Флоренс надо поспать хотя бы часа 3, так что они у тебя точно есть. Я могу побыть с тобой, могу оставить в покое.
  - А сможешь со мной в город съездить? Я хочу с мамой поговорить.
  - Твое право, - согласилась я. - Давай собираться и пойдем. Мы же не верхом поедем?
  - Нет, сегодня выходной, так что у ворот Академии дежурят экипажи, на которых мы и доберемся до города.
  - Отлично. Тогда 5 минут на сборы и вперед.
   Средства передвижения разных миров это одно из самых интересных. В большинстве своем они вполне стандарты - лошади и кареты в нетехнологичных и маломагических мирах, автомобили в технологичных, и они же, но усовершенствованные магией, в магических. Я когда-то задалась целью создания идеальной машины. Для этого в разных мирах собирала идеи и материалы. В итоге в гараже моего дома стоит средство передвижения, работающее в любой вселенной, а главное, не теряющее своих свойств при любом переносе.
   Стар своим транспортом меня не удивил, но и не разочаровал. Здесь в ходу были экипажи, запряженные животными. Но не совсем обычными лошадьми, местные лики были крупнее привычных скакунов, и покрыты длинной тонкой шерстью, которую периодически состригали и плели из неё очень прочные нити, устойчивые к вытиранию и загрязнению. Еще у них не было жестких копыт, поэтому на ноги им надевали специальные башмаки, чтобы животные не поранились при ходьбе. И что мне понравилось больше всего, на всех стоял магический защитный кокон, который не давай грязи осесть на них.
  - А верхом на ликах ездят? - спросила я у Аниты, когда мы садились в двухместную карету.
  - Да, только после стрижки, чтобы не сбивать ногами шерсть. Они не очень любят расчесываться, а сапогами легко запутать волос. Хочешь прокатиться?
  - Нет, спасибо. Я не очень люблю верховую езду.
  - Как ты думаешь, лики на меня так пристально смотрели и презрительно фыркали из-за того, что я оборотень? - Анита говорила очень тихо, а при произнесении последнего слова воровато оглянулась и перешла на шепот.
  - Я ничего такого не заметила, - честно ответила я. Хотя, когда мы подходили, я больше была занята изучением транспорта, нежели оценкой эмоционального состояния животин.
  - А мне уже кажется, что все на меня смотрят, и всё знают.
  - Не переживай, никто не знает, и особых меток на тебе не стоит. Это просто реакция на стресс такая. Но, на всякий случай, я буду посматривать, - я ободряюще сжала ее напряженную руку. - Далеко нам ехать?
  - Не очень. Академия построена рядом со столицей, а моя семья живет почти в самом центре, чтобы папе было недалеко до службы. Мама в основном дома работает, если не уезжает в поля.
   Говорить было не о чем, да и не хотелось. Аните надо было обдумать, что она скажет родительнице. Я же всерьез опасалась нападения, ведь, как минимум один из них, знал, что вживых дочери быть уже не должно. Как бы не решили исправить эту промашку директора.
  - А твой отец сейчас дома?
  - Не должен, - отозвалась Ани, отрываясь от созерцания пейзажа за окном. Там, кстати, ничего из ряда вон выходящего не было - поле, лес вдалеке, городская стена, к которой мы подъезжали.
  - Он в это время года обычно на учения выезжает, - закончила она.
  - Это хорошо. Не пойми меня превратно, но твоя мама может нас убить?
   От такого вопроса моя спутница сначала вздрогнула, вскинулась и даже блеснула возмущенно глазами, но потом сообразила, что мы едем узнать, с кем ее матушка изменила батюшке, что в итоге привело к тому, что их дочь должны были на днях отправить на тот свет в расцвете лет.
  - Нет, не думаю, - тихо сказала она, подумав.
  - Это хорошо. Слуг в доме много?
  - Нет, - покачала Ани головой. - Когда мама дома и работает, она выгоняет почти всех, ей нужна тишина и покой.
  - Как я ее понимаю, - усмехнулась я. Работать и думать в шуме, особенно бытовом, я тоже не любила. Если честно, я вообще очень мало кого переношу рядом с собой долгое время. Зато тех, кто не раздражает меня, находясь близко, я ценю и берегу, как зеницу ока.
   Меж тем, мы въехали в столицу. Я почувствовала, как по нам проскользнуло сканирующее заклинание, которое не выявило в нас опасности, поэтому стража нас не задержала.
   За окном проплывали невысокие, 2-3 этажа, домики разных цветов. В этой части города они стояли сплошной стеной вдоль дороги. Судя по вывескам, в основном здесь располагались гостиницы и трактиры. Следом дорога вышла на широкую округлую площадь, где развернулся шумный базар. За ним еще недолго продолжалась плотная застройка, а потом, будто по мановению волшебной палочки, взору открывался чарующий вид.
   На возвышении стоял огромный, но в тоже время изящный, королевский дворец, окруженный прекрасным садом, сквозь который причудливо петляла река, выполняя, в том числе, и роль замкового рва. Большой мост через нее был только на главном входе, остальные мостики был рассчитаны только на переход пары людей. Жилой центр города представлял собой множество коттеджей, почти утопающих в деревьях и кустарниках, которые росли всюду. На дорогах с трудом разъезжалась пара карет, но их тут было настолько мало, что никто не обращал внимание на узкость проезжих улочек. Зато везде были пешеходные дорожки и множество маленьких магазинчиков и лавочек с беседками.
   Это место будто было создано для тихой, размеренной жизни небольшого общества. Ничего лишнего.
  - А кто здесь живет? - спросила я, хотя догадывалась об ответе.
  - В основном тут поместья самых знатных и древних родов Стара, - Анита начинала заметно нервничать.
  - Они же, по совместительству, местные маги, - подытожила я.
  - Да, по большей части. Если у выпускника Академии нет дома тут, то первое время он проживает во дворце, там есть специальные дома для молодых одарений. А потом либо распределение в другие части страны, либо работа при дворе с проживаем там же, либо заселяются в освободившиеся здесь дома.
  - Дай угадаю, - встрепенулась я. - Жилплощадь освобождается здесь, когда в роду не остается ни одного мага?
  - Да, - подтвердила Ани мою догадку. - Оставшимся представителям выделяется жилье где-нибудь в другом месте.
  - А у тебя есть братья или сестры?
  - Да, старшая сестра. Она уже закончила Академию. Но в ней горит тот же огонь, что и в маме, поэтому она не осталась при дворе, а поехала работать в какую-то глушь, заодно и изучает местный колорит.
   Дом семейства Эбигейл был большим и уютным. Экипаж довез нас до условной границы - привычных нам заборов тут не было, только небольшие полоски кустарников, визуально обозначали раздел территории. Но магический заслон был на высшем уровне, мне неприятно закололо пятки и кончики пальцев, когда я переступила невидимую черту.
  - Твои родители очень хорошие маги, - поделилась я своими мыслями с Анитой. - Они же защиту сами ставили?
  - Да, это считается плохим тоном у магов, если охрану на твой дом навешивает чужак.
   Помимо защитных свойств, у местного сканера были еще и оповещающие функции, поэтому, как только мы подошли к дому, дверь отворилась и нам на встречу выпорхнула миниатюрная рыжеволосая женщина в легком белом платье.
  - Ани, девочка моя, - она обняла растерявшуюся девушку. - Как я рада! Я думала, что вас не выпускают из Академии.
  - Мама? - Анита отстранилась и недоверчиво смотрела на родительницу.
  - Я, - улыбнулась та. - Неужели я так изменилась за пол года, что ты меня не узнаешь?
  - Ты чего обниматься лезешь? Тебе нехорошо? - мы зашли в дом, чтобы не радовать соседей семейными сценами.
  - Анита, ты чего? Ты же моя дочь, почему я не должна тебя обнимать?
  - Потому что ты этого никогда раньше не делала, - как ребенку попыталась объяснить ей очевидное. - Ты всегда так вела себя со Скарой, а меня избегала. И только на публике, когда сторониться родной дочери было неприлично, ты, сцепив зубы, брала меня под руку.
  - Ой, - казалось, что миссис Эбигейл только что вспомнила что-то ужасное. Она обессиленно села на диван и прикрыла рот рукой. Я сходила на кухню и налила 3 бокала вина, подумав, захватила и бутылку - разговор будет непростой.
   Вернувшись, я раздала каждой по бокалу и уселась в удобное кресло. Все молчали, пытаясь осознать произошедшее.
  - Миссис Эбигейл, - начала я. - У нас к вам несколько очень важных и крайне неприятных вопроса.
  - Кто вы? - она будто только заметила, что её дочь пришла не одна.
  - Меня зовут Элли, я учусь вместе с Вашей дочерью в Академии.
  - Можете называть меня Роза, - разрешила она. - От "миссис Эбигейл" я чувствую себя старухой.
  - Понимаю, - улыбнулась я.
  - Мама, - набралась храбрости, осушив пол бокала залпом, Анита. - Скажи, кто на самом деле мой отец?
   Роза выдержала удар с честью. Лишь немного дрогнули руки и взгляд метнулся к двери, что выдало сильно желание сбежать.
  - Что за странный вопрос? - она отпила из своего бокала. - Конечно же, твой папа.
  - Мистер Эбигейл? - на всякий случай уточнила я.
  - Да, - отозвалась мама Аниты с легким запозданием. - Кто же еще?
   Я смотрела на нее и не могла понять, что на самом деле происходит. Её первая реакция явно показала, что она знает, что родила дочь не от мужа. Но и дальше она нам не врет.
  - Мама, что с тобой? - Ани поставила бокал и взяла руку Розы в свои ладони.
  - Все нормально, - ответила та. - Я просто рада тебя видеть и не понимаю, откуда такие жуткие вопросы.
  - А что это у тебя? - Анита протянула руку к шее матери, в основание затылка. - Будто грязь какая-то.
   Я перешла на магическое зрение и увидела то, что привлекло внимание девушки. Вокруг головы Розы сиял ореол чужого заклятья. Судя по цвету, как раз ментальная магия. Не удивительно, в принципе, этого как раз и стоило ожидать. Все же отправить собственную дочь на верную смерть не просто, сам вряд ли решишься. Меня поразило то, что Анита безошибочно определила место крепления заклинания, и начала ловко его развязывать.
  - Подожди, - прервала я. - Если резко снять, мы не разберемся где правда, а где морок.
  - Что? - Анита удивленно на меня посмотрела.
  - Не шевелись, - пояснила я проще.
   Магии во мне еще оставалось довольно много, так что я подошла к замершим маме и дочке, и аккуратно забрала из пальцев Ани ментальную нить.
  - Поспите, - послала коротенькую команду по ней, чтобы Роза отключилась.
   Женщина послушно закрыла глаза и, откинувшись на спинку дивана, тихонько засопела глубоким сном.
  - Что это было? - Анита непонимающе смотрела то на меня, то на свои руки.
  - А ты не поняла? - в моем голосе не было издевки или обвинения, мне просто нужно было убедиться, что я не ошибаюсь.
  - Нет, я только увидела на маминой шее небольшое пятнышко грязи и потянулась его убрать, потому что на него даже смотреть противно, а каково ей с ним ходить...
  - Это не пятнышко и не грязи, - я присела на корточки перед растерянной девушкой, все еще придерживая кончик поводка от ее мамы. - Это очень сильная ментальная магия.
  - Как это? - она не на шутку перепугалась. - И на ней тоже?
  - Да, - кивнула я обреченно. - Но есть и пара хороших новостей.
  - Каких? - да, мне бы тоже было сложно поверить в то, что еще осталось что-то позитивное в продолжающем рушиться мире моей Бригады Ух.
  - Во-первых, судя по всему, ты очень сильный целитель.
  - Я? - не поверила она.
  - Именно ты, я заметила это какое-то время назад, но ждала подтверждения. А сейчас ты почти сходу почувствовала, что с мамой что-то не так и даже почти вылечила ее.
  - Но у нас ни у кого в роду нет такого дара, - пыталась осознать сказанное мною Анита.
  - Ну, про твою родню мы еще не все выяснили, - улыбаться было неуместно, но сарказм все же прорывался сквозь воспитание.
  - Это да, - сразу сникла она. - А вторая новость какая?
   Я еще раз внимательно осмотрела миссис Эбигейл, послушно и мирно спящую рядом с нами и ответила:
  - Скорее всего, твоя мама не знала, что тебя собираются убить.
   Анита тоже посмотрела на спящую женщину.
  - Хотелось бы верить. Хотя она меня никогда особо не жаловала и всегда была холодна. Я поэтому сегодня и удивилась так сильно.
  - По счастью, - я распрямилась и встала, - принимать все на веру нам не нужно. Мы же можем разобрать чары, на неё наложенные, и узнать, что там было.
  - А тебе хватит сил?
  - Должно, - я достала из кармана один из амулетов Че. - У меня же есть вот это, - показала гальку Аните.
  - И куда его прикладывать? - с сомнением посмотрела она на камень.
  - Без разницы, это заряженный накопитель. Я сейчас магии из него захвачу и на визуализацию чар с твоей мамы направлю.
   Я люблю красивые жесты, особенно когда на это есть силы и время. Поэтому я запустила энергию по нити, которую так и продолжала держать в руке, в результате чего она сначала слабо, а потом и ярко засветилась, передавая свет в остальное заклинание.
  - Ой, - Анита отстранилась от мамы, увидев проявившийся кокон вокруг ее головы.
   Заклинание было качественным, даже неподготовленный маг мог легко увидеть, что накладывал его профессионал. Линии четкие, аккуратные, цвета ровные, разрывов нет. Но все же ментальная магия на Старе была не самой сильной, об этом говорил тот факт, что чары затрагивали только голову. Высшие профессионалы опускают их еще и к сердцу, чтобы и снять было тяжелее, и работало надежнее.
   Я немного порассматривала красивый узор, отдавая должное его создателю, а затем одним движением руки смахнула его с головы Розы и переместила в воздух между нами с Анитой.
  - Успокой её, - попросила я девушку, кивая на начинающую пробуждаться родительницу.
  - Как? - спросила она, но при этом рефлекторно положила руку маме на лоб, от чего та вернулась в состояние безмятежного сна.
  - Примерно так, - похвалила я. - Видишь, после того, как с тебя спали чары мистера Клера и директора, ты умнеешь прямо на глазах.
  - Звучит неприятно, но похоже на правду.
  - Не обижайся, я всего лишь констатирую факт. А если подтвердим, что дар целительства ты унаследовала от настоящего отца, хотя от кого же еще, значит его активация связана, в том числе, и с твоим совершеннолетием.
  - Оборотень-целитель?
  - В жизни бывает всякое, - обнадежила я. - А теперь давай смотреть, чего навнушали твоей маме.
   Разведя руки в стороны, я увеличила снятые чары. Так стало виднее плетение и разные цвета. Жаль, что нельзя получить краткое текстовое описание, приходится погружаться и расшифровывать видения и ощущения. Но кое-то я могла показать Аните наглядно.
  - Смотри, - я коснулась верхних линий получившегося клубка, - Видишь? Они отличаются по цвету, будто более яркие.
  - Да, - она протянула руку, но вовремя остановилась. - Я потрогаю?
   Я согласно кивнула, держала я крепко, так что разрушить она все равно не смогла бы. А знакомиться с такими вещами лучше всего на практике.
   От её прикосновения по нитям прошла легкая дрожь.
  - Теперь виднее, - удивилась Анита. - Они будто свежее.
  - Так и есть. Попробуй их почувствовать. Но не пальцами, а магией. Разреши им немного похозяйничать в твоей голове, чтобы внушение раскрылось, но не победило тебя саму.
   Она ненадолго зажмурилась.
  - Не напрягайся, - посоветовала я. - Ментальная магия, наоборот, дается легче расслабленному уму и телу. Она сама по себе довольно агрессивная, ведь ее цель захватить и подчинить, даже если это идет из добрых побуждений. Например, когда подавляются плохие воспоминания.
   Анита немного ослабила хватку, черты лица смягчились и через пару минут вместо хмурой взволнованной девушки, передо мной стояла блаженно улыбающаяся кукла.
   И действительно, последнее внушение миссис Эбигейл было о том, что она безгранично любит свою дочь и у них все прекрасно в отношениях. Поначалу, это показалось мне очень странным. Но потом все встало на свои места, и открылась вся глубина трагедии этой семьи.
   Пока Анита разбиралась с верхним слоем, я успела пройтись и распутать все. Первое, видимо, накладывалось сразу после рождения Ани. Оно затирало информацию о том, что девочка наполовину оборотень и на нее наложили сдерживающие чары. Розу внушили, что её дочь вышла чистокровным человеком, хотя, на самом деле, такого быть не могло. Миссис Эбигейл не могла не знать, что отец ее ребенка оборотень.
   Со временем стали появляться внушения, ухудшающие ее отношение к дочери. Видимо, мистер Эбигейл не мог выносить, что его супруга так любит ребенка не от него. Чар было много, разной силы и направленности. Судя по всему, их пытались скорректировать в зависимости от жизненных ситуаций. Но самым жестоким был последний штрих: накануне того дня, когда Анита и остальные отправились в пещеру, Розу убедили в том, что она была прекрасной любящей мамой, у которой были чудесный отношения с дочерью. Даже воспоминания все заменили. Представляете, какой бы её ждал удар, узнай она, что Ани погибла.
   Вот так жестоко, но изящно, отомстил мистер Эбигейл супруге за измену.
  - Ани, - позвала я, чтобы она вышла из транса.
  - Я в порядке, - она потрясла головой и осоловело оглядела комнату, окончательно возвращаясь в реальность.
  - Удалось что-то разглядеть?
  - Да, думаю, что я увидела все. От своего рождения до последних ложных воспоминаний.
  - Ого, а ты действительно молодец, - с уважением посмотрела я на нее. - С первой попытки все распутать.
  - Оно само получилось, - она тяжело опустилась в кресло и налила себе вина. - Представляешь, как было бы здорово, если бы у меня и вправду было такое детство?
  - Да, - я развеяла ставшее ненужным заклинание. - Как думаешь, твой отец, мистер Эбигейл, мог наложить такое?
  - Думаю, мог бы. Вряд ли папа впустил бы в семейные тайны еще кого-то.
   Мы пили вино и молчали. Анита пыталась осознать полученную информацию и не понимала, как после всего открывшегося ей вести себя с мамой. Я этого тоже не знала. С одной стороны, Роза выглядит жертвой жестокого мужа, который исковеркал жизнь и ей и её дочери, а с другой, она сама ему изменила, да еще и забеременела от оборотня.
  - Надо разбудить твою маму, - нарушила я затянувшуюся тишину. - И узнать, как найти твоего настоящего отца.
  - Зачем нам его искать? - испугалась Анита.
  - Я подумала, и поняла, что это самый простой способ справиться с твоим первым обращением, провести его с участием более опытного оборотня.
  - А если он не захочет? - я ее понимала, оказаться отвергнутой никто не хочет.
  - Надеюсь, что этого не произойдет, - я действительно очень хотела, чтобы все прошло как можно проще, не переношу семейные драмы.
  - Роза, - я слегка потрепала её по плечу. - Не хочется Вас расстраивать, но надо просыпаться.
  - А? - она открыла глаза. - Что случилось? - миссис Эбигейл села на диване, автоматически поправила прическу, хотя она и без того была идеальной, и взяла протянутое мною вино.
  - Мы с Анитой сняли с Вас ментальные чары, поэтому мысли могут немного путаться.
  - Ани, - она посмотрела на дочь, будто впервые её увидев. Хотя, во многом, оно так и было. Впервые за 21 год женщина действительно видела свою дочь и испытывала только свои чувства. Я не боялась, что Роза ненавидит дочь или будет холодна к ней. Внушить презрение, недоверие, раздражительность довольно просто, для этого абсолютно достаточно влиять только на мозг. А вот любят люди сердцем, этого не изменить. А мы видели, что даже верхние нити чар, наложенных на голову бедной женщины, не затрагивали его, так что любила она дочь совершенно искренне.
  - Мама, - в глазах Аниты выступили слезы. Мама, которая всегда старалась её избегать, отстранялась, раздраженно шикала на маленькую девочку, наконец-то смотрела на нее с истинно материнской нежностью и безграничной материнской любовью.
  - Прости меня, - расплакалась и Роза.
   Я тихонечко вышла из гостиной, чтобы не мешать им разговаривать. Дом был большой, светлый и очень искусно обставленный. Я с удовольствием прошлась по широким коридорам, полюбовалась через окно садом, порасматривала картины, даже зашла в библиотеку, где хранилось множество книг. Жаль, что сейчас мне было совсем не до чтения. 4 часа, прошедших с моего разговора с Райфом, пролетели почти незаметно. Только усталость уже начала подкрадываться ко мне.
   Благодаря накинутой им на меня следилке, я чувствовала, что ящер уже проснулся, так что я без угрызений совести потянула за связующее заклятье.
  - Как спалось? - спросила у тут же материализовавшегося передо мной друга.
  - Хорошо, - прочавкали мне в ответ. - Только позавтракать не успел, - проглотил, наконец, он то, что старательно дожевывал.
  - Это поправимо, не переживай, - я обняла его за талию и повела в сторону кухни. - Девственниц, конечно, не обещаю, но травяной настой тут просто загляденье.
  - Судя по запаху, ты то явно не травками тут баловалась, - он демонстративно втянул носом воздух над моими губами.
  - Вино на завтрак? - я остановилась и резко развернулась к нему, уперев руки в бока. - Мистер Блэк! Как Вам не стыдно!
  - А Вам не стыдно? Вытаскивать благочестивого дракона практически из постели и не предоставлять хотя бы невинных дев в качестве компенсации!
  - В постели то хоть один был? Или я, как обычно, чему-то помешала? - вдруг опомнилась я. Мало ли они с мисс Флоренс решили не усложнять себе жизни, а тут я - неудобненько.
  - Один, - он потрепал меня по голове, пользуется, гад, моей слабостью в этом мире, и мы пошли дальше.
  - Зря, - я его снова обняла, последнее время меня постоянно преследовало ощущение пустоты и холода, которое немного отступало рядом с другом.
   В кухне мы беззастенчиво пошарили по шкафам, нашли кусок ароматного сыровяленого окорока, сыр, свежий хлеб, овощи, и организовали себе вполне достойный перекус. От травяного чая Райф все же отказался, так что пришлось делиться вином. Захмелеть мы не боялись, дракону для этого нужно было пить особый, специально сваренный и настоянный пару месяцев эль, а мне потерять здравомыслие мешали охранные чары, накрепко вписанные в ауру.
   Я вкратце пересказала, что удалось узнать и поделилась планами.
  - Эксплуататор, - утолив первый голод Райф сладко потянулся и подошел к огромному окну.
  - А то, - согласилась я, подходя следом. - Думал, я просто так тебя позвала? Позавтракать?
  - Даже не надеялся, - улыбнулся он, посмотрев на меня искоса. - Но не думал, что меня хотят использовать в качестве перевозчика.
  - Скажи спасибо, что седло не накинула и не предложила полететь, - я протянула ему бутылку, из горла которой пила. Почему-то иногда так вкуснее.
  - Сможешь портал открыть? - спросила я, когда он сделал пару больших глотков.
  - Должен, - пожал он плечами. - Ты же открыла, когда из пещеры вытаскивала ребят.
  - Ага, - я приложилась к вину. - Скорее всего именно этот подвиг меня в конечном итоге чуть и не прикончил. Так что, сначала опустошишь один из амулетов.
   За нашими спинами раздался стук. В дверном проеме стояла Анита, тактично стуча в косяк, двери то мы не закрывали, только прикрыли слегка, чтобы не смущать женщин в гостиной.
  - Вы поговорили? - спросила я, подходя к столу.
  - Да, все в порядке, насколько это возможно в текущих обстоятельствах, - Ани тяжело опустилась на стул и взяла кусочек сыра.
  - Как ты? - Райф присоединился к нам, усевшись на стул напротив девушки.
  - Хотелось бы сказать "бывало и хуже", но не бывало, - вымученно улыбнулась она.
  - Держи, - дракон протянул ей бокал своего тонизирующего зелья. - Вечер уже близко, поэтому твое тело начинает сбоить.
  - Спасибо, - она быстро выпила содержимое. - Это надолго поможет?
  - Не знаю, у всех по-разному. Но пока оно будет помогать, я буду создавать его снова и снова.
  - Мама сказала, кто твой отец? - пора было переходить от слов к действиям.
  - Да, но она не знает его второй ипостаси.
  - А где его можно найти?
  - Там же, где я его и оставила, - Роза вошла в кухню. - В Серединных лесах.
  - Здравствуйте, - Райф галантно встал и отодвинул ей стул.
  - Здравствуй, - она грациозно села к нам за стол. - Вы тоже друг Аниты?
  - Учитель, - рассказывать подробности наших с ним сущностей было не обязательно, чем меньше людей знают правду, тем проще будет замести следы при уходе из этого мира. - Мистер Блэк, - представился он. - Можно просто Райф.
  - Роза, - чуть склонила голову она.
  - Нэд, отец Аниты, целитель стаи Лока, они живут в Серединных лесах. Точнее там они создают семьи, рожают и воспитывают детей, а когда они вырастают, все расходятся обратно в мир. Жить в лесу всю жизнь мало кто хочет.
  - Сможете в подробностях вспомнить это место? Чтобы открыть туда портал? - спросила я.
  - Да, я хорошо его помню. Но чужаков там не любят, да и нельзя допустить чтобы кто-то узнал о том, что у Нэда есть дочь.
  - Почему? - Райф резал сыр и чуть не порезался, когда рука немного соскочила.
  - Целители Лока бесплодны, - ошарашила нас миссис Эбигейл.
  - Боюсь спросить, - я прокашлялась, чтобы протолкнуть кусочек окорока, который пошел ни тем горлом от шока. - А как же Анита? Или все же аист?
   Ответом мне послужили еще более удивительные лица, нежели после заявления о бесплодности отца девушки, сидящей с нами за одним столом.
  - Очень далеко от сюда существует легенда, что детей родителям приносит большая белая птица с длинными ногами и большим вытянутым клювом, - ненавижу пояснять шутки, но сама виновата, раз забываю, что в разных мирах разные базовые знания.
  - Нет, никаких аистов не было, - отозвалась Роза, когда все же поняла, что я не сошла с ума и не обвиняю её в каком-то запрещенном колдовстве. - Аниту зачали вполне традиционным способом.
  - Как же это произошло? - надеюсь, все поняли, что меня не интересуют пикантные подробности, а только факты.
  - В племени Лока, как и везде на Старе, маги являются огромной редкостью. Особенно целители, - начала рассказ миссис Эбигейл. - Но так как племя не очень большое, то проводить наблюдения намного проще. Благодаря этому, еще несколько веков назад старейшины установили, что сексуальные контакты уменьшают силу магов оборотней. Поэтому было принято решение о том, что одаренные мужчины и женщины должны как можно меньше отдаваться плотским утехам, точнее делать это только для воспроизводства.
   Райф сочувственно покивал, явно представляя себя на месте одного из тех местных магов.
  - Да, это сурово, - подтвердила Роза. - Но действительно работает. Их маги намного сильнее, чем прочие встреченные мною оборотни.
   Не верить ей не было смысла, она всю жизнь занималась исследованиями Стара.
  - А целители? Ты сказала, что они бесплодны, - напомнила я.
  - Сначала им, так же, как и остальным, лишь ограничили количество партнеров и контактов, но когда несколько поколений целителей не смогли оставить потомства, решили, что этот дар отнимает такую возможность.
  - И запретили им связь полностью, - закончила я очевидное. - Чтобы не растрачивать такую нужную манию по пустякам.
  - Да, - подтвердила Роза. - Но Нэд был молод, горяч, и нас окутало такой страстью, что сдержаться не удалось.
   Анита залилась краской от таких слов матери.
  - Мы были уверены, что это безопасно, ведь он целитель Лока, и очень сильный. К тому же я чистокровный человек, да еще и несколько лет не могла забеременеть.
  - А он знает, что у него есть дочь? - Райф подлил нам всем вина.
  - Нет. Я уехала до того, как узнала, что в положении.
  - Ничего, сюрприз будет, - усмехнулась я. Если честно, смеяться хотелось в голос, как и рассуждать у кого же из них такая карма хреновая. Или это в целом про племя Лока, которое на основании нескольких наблюдений поставило крест на, возможно, не одном поколении целителей. Вряд ли Нэд был единственным действующим детопроизводителем. Но, в итоге, не повезло именно нам.
  - Вы же понимаете, что нам нужно ему сказать, и попросить помощи в обращении Аниты? - спросила я у мамы и дочки.
  - Да, - нестройным хором отозвались обе.
  - Тогда надо собираться и идти, - я первой поднялась из-за стола. - Там холодно?
  - Нет, обычно в Серединных лесах примерно такая же погода, как здесь, может быть даже теплее.
  - Тогда вы просто переодеваетесь в удобную одежду, и мы отправляемся.
  - А карты у Вас случайно нет? - окликнул Райф Розу, когда она уже почти вышла из кухни.
  - В моем кабинете висит на стене, можете посмотреть. Я сниму охранные чары по дороге в свою комнату.
  - Спасибо!
   Анита все еще растерянно сидела за столом.
  - Тебе надо умыться и переодеться во что-то с длинным рукавом, - я приобняла ее за плечи, стоя рядом. - Все же в лес идем, да под вечер, вряд ли там городские условия.
  - Да, - она поднялась и начала собирать посуду.
  - Мне кажется, что с этим прекрасно справится горничная, - остановила я её. - Соберись с мыслями, как бы сложно это сейчас не было.
   Девушка молча кивнула, посмотрела на нас уставшими заплаканными глазами, и вышла следом за мамой.
  - Целительский целибат, - хмыкнул Райф. - Как тебе?
  - Жестоко, - слегка посмеялась я. - Хотя не нам с тобой об этом судить, с нашими то любовными передрягами.
  - Тебе то что, Че шикарный муж, ну, когда не пытается тебя убить.
  - Не топчись по больным мозолям, - грустно выдохнула я. - Нам целоваться то нельзя, а ты про интимную близость.
  - Даже спрашивать не буду, как вы тогда живете...
  - И правильно, - хлопнула я его по плечу. - Идем, товарищ по воздержанию, попробуем найти кабинет миссис Эбигейл, раз спросить, где он, забыли.
   Долго плутать не пришлось. Третья дверь от лестницы на втором этаже была приветливо распахнута. Рабочая обитель миссис Эбигейл мало чем отличалась от множества виденных мною ранее - большой стол, заваленный бумагами, шкафы с книгами, диванчик с небольшим столиком рядом, огромное окно почти во всю стену и небольшая дверь, скорее всего, ведущая в лабораторию или шкаф.
   На стене за диваном, заполняя почти все свободное пространство, висела искусно выполненная карта. Так как Стар был довольно маленьким миром, то размера полтора на два метра вполне хватало для подобного обозначения всей территории. Райф принялся искать Серединные леса, а я решила осмотреться. Все же обычные бытовые предметы и технологии рассказывают о мире и его обитателях очень многое.
   Сквозь призму своего рабочего места Роза виделась очень увлеченным, но при этом разносторонним человеком. На столе и столике у дивана лежали открытые книги с кучей пометок и закладок. Везде были разложены бумаги, исписанные аккуратным почерком, иногда встречались быстро набросанные схемы и рисунки. В основном изучали здесь антропологию, но попадались и заметки о ядах, животных и растениях.
   Стену напротив карты, слева от двери и справа от окна с рабочим столом, занимал камин, на полке над которым разместились фотографии. Они же висели на выступающей части дымохода. Тут были снимки многих поколений семейства миссис Эбигейл. Вот маленькая она с мамой и папой, вот дедушки и бабушки, следом они же, но моложе. С цветных и черно-белых фотографий на меня смотрели десятки чужих людей. Но кое-что все же оказалось знакомым - некоторые фото были сделаны в Академии Магии.
   Я не могла сходу определить бабашка или прабабушка миссис Эбигейл была на снимке, но Административный корпус Академии за ее спиной был заметно моложе нынешнего. Это легко определялось по тому, что деревья, его окружающие, были намного ниже.
  - Это Клариса, моя прапрабабушка, - я вздрогнула, так как совершенно не заметила, как Роза зашла в кабинет и подошла почти вплотную ко мне. - Ей здесь лет 30, если я правильно помню. Она тогда стала первой женщиной преподавателем в Академии.
  - А почему их не было раньше? - я присмотрелась внимательнее и действительно обнаружила, что женщина на фото одна. Остальные, стоящие рядом, были мужчинами. Тоже довольно молодыми, лишь трое, по виду, перешагнули 70ти летний рубеж. Но не это беспокоило меня, что-то еще было на этом снимке, но я никак не могла понять, что именно.
  - Тогда Академия только начинала свою историю, ее построили лет за 70 до того, как Клара пришла туда учиться. Женщины в то время больше занимались домом и детьми, и почти не развивали свой дар. Её отец был очень сильным чародеем, но сына зачать так и не смог, поэтому, чтобы не потерять привилегии, было решено вырастить магом дочь, у которой как раз проснулся дар. Никто не ожидал, что она, вместо того, чтобы отсидеть положенный срок в Академии, найти мужа мага и родить долгожданного сына, решит всерьез заняться наукой и развить свой талант.
   Похожие истории я слышала уже много раз. На самом деле, почти все миры идут примерно по одному сценарию развития. Всегда есть разделение на сильных и слабых, на ущемленных в правах и рожденных с золотой ложкой в зубах. Потом они меняются, пытаются найти равновесие и равноправие, иногда путем войны, иногда эволюционируют миром. Но какое-то время спустя находится новое противоречие и построенная с лучшими намерениями система начинает сбоить и ее снова свергают, перестраивают и ищут справедливости и лучшей жизни.
  - Она так и не вышла замуж, - донёсся до задумавшейся меня рассказ Розы. - Наш род продолжила ее сестра. Но зато в Академии ее портрет до сих пор висит на почетном месте в галерее преподавателей и директоров.
  - А там и такая есть? - удивились мы с Райфом, который закончил изучать карту и присоединился к нам в разглядывании старых фотографий.
  - Да, в библиотеке, заходя в нее, сначала попадаешь в небольшой музей, рассказывающий об истории Академии.
  - Надо не забыть заглянуть, - сказала я сама себе.
  - Просвещаться пойдешь? - поддел меня мистер Блэк.
  - Усы портрету директора пририсую и рога мистеру Клеру, - я сама не знала, сколько шутки было в этой шутке. Эти двое, а точнее их отсутствие, беспокоило меня все сильнее и сильнее.
  - Вы уже решили, что будете с ними делать? - резко стала серьезной миссис Эбигейл.
  - Нет, - честно ответила я. - Для этого сначала надо их найти, а у нас и без этого проблем выше крыши.
  - Вы определились с местом, куда нам нужно перенестись? - перевел тему Райф.
  - Да, я все взвесила и поняла, что нам нужно оказаться на окраине поселения Лока. Нэд живет там недалеко, можно дойти пешком, с малой вероятностью кого-то встретить.
  - Хорошо, покажите это место на карте.
   Роза взяла со стола карандаш и им указала точку на карте. Дракон на пару секунд замер, будто погружаясь в стену, и удовлетворенно кивнул. Я тоже посмотрела, но толку от этого было мало - я очень плохо ориентировалась на местности, особенно лесной.
  - Вы откроете портал прямо отсюда? - спросила Ани, заходя в кабинет.
  - Нет, - Райф развернулся к двери, одновременно обнимая меня за плечо. - Мы пойдем на улицу, мне нужен простор.
   Семейство Эбигейл постеснялось уточнить, зачем для открытия перехода нужно было много места. Но я поняла, что он не хочет создавать обычный проход, который сильно возмущает магический фон. В обитель Локов нас перенесет истинная драконья магия.
   Когда мы вышли в широкий коридор, Райф чуть сжал мое плечо, передавая мне часть своей силы.
  - Роза, - я, не отрывая руки от друга, другой взяла под локоток миссис Эбигейл. Она слегка дернулась от такого вторжения в ее личное пространство, но благоразумно промолчала. Все же мы тут на добровольной основе её дочери жизнь спасаем, негоже возмущаться, тем более, что я не делаю больно и не причиняю зла.
  - Да, - она даже смогла изобразить на лице улыбку.
  - А ты хорошо помнишь то место, куда мы собираемся отправиться? Там не сыро, случайно? Может мне стоит сапоги надеть?
   Она задумалась, даже немного замедлила шаг. Именно этого я и добивалась. Мы с Райфом впервые в этом мире, поэтому точке, увиденной на карте, ни одному из нас недостаточно для перемещения. Нужен визуальный образ. И если с библиотекой мне худо-бедно повезло, хотя попала я все же не туда, куда хотела, то леса в каждом мире свои, и угадать с видом нужного именно сейчас, практически невозможно. Поэтому я повторила прием, использованный с Карлом, когда вытаскивала нас из пещеры - считала с миссис Эбигейл образ точки назначения, пока она его подробно вспоминала.
  - Нет, это небольшой холм со старым дубом на вершине, мы там встречались в Нэдом. Даже если шли дожди, там не будет глубоких луж, почва песчаная, вода быстро уходит.
  - Вот и отлично, спасибо, - я отпустила ее локоть и пропустила вперед.
  - Главное, на дуб нас не забрось, - похлопала я освободившейся рукой друга по груди. - Жалко деревце, на святыню все же смахивает.
  - Я постараюсь, - он слегка сжал мою ладонь, добирая до конца, передаваемую информацию, через одежду доходит хуже.
  - Но ничего не обещаешь, как обычно, - я вывернулась из его рук и свернула в уборную. - Я скоро.
   Когда я пришла в сад у дома, все были уже в сборе. Анита и Роза заметно нервничали, Райф тоже, но вида не подавал. Мне, если честно, также было немного боязно. Одна или с кем-то из проверенных знакомых, я с радостью впрыгну с разбега в любую заварушку, но сейчас с нами шли чужие люди и семейная драма, до кучи.
  - Все готовы? - бодро спросил мистер Блэк, мысленно стряхивая с себя неуместные сомнения. Выбранный им способ перемещения не позволял заранее увидеть, где окажется выход, перенос производился целиком и сразу, поэтому любая посторонняя мысль могла отправить всех куда угодно.
  - Да, - отозвались представительницы семейства Эбигейл.
  - Да, - автоматически ответила я, но тут же вспомнила, что не задала очень важный вопрос, а в книгах этой информации не было. - Роза, а у оборотней есть периодичность обращений? Они зависят от чего-то?
  - Странная идея, - слегка задумалась женщина. - Они обращаются по своему желанию, я никогда не слышала про другие случаи.
  - Это радует, - я обняла их с дочерью за плечи и подошла к Райфу. Не хотелось бы оказаться посреди стаи лис в разгар сезона охоты.
  - Пригните головы и плотно закройте глаза, может немного кружиться голова, но это быстро продет, - напутствовала я девушек.
  - А как же мы пройдем в портал с закрытыми глазами? - удивилась Анита.
  - Никак, мы просто перенесемся из одного места в другое. Мистер Блэк нам в этом поможет.
  - А научит? - тут же воспылала научным интересом Роза.
  - Нет, - ответил Райф. - Он жадный. А теперь понеслась, - выдохнул он и поднял руки, будто обнимая воздух вокруг нас.
   Придерживая головы девушек, чтобы они не поднимали взгляд, я во все глаза уставилась на друга, начинавшего менять облик. Это было прекрасное зрелище, человек будто растворялся, плавно наполняя собой огромную крылатую тень, всегда стоящую позади него, но невидимую обычным взором. Руки становились крыльями, еще пара секунд и они полностью скрыли нас под собою, чтобы запечатать в теплый и нерушимый кокон. Я медленно прикрыла и быстро открыла глаза, надеясь хотя бы в этот раз уловить момент, когда лицо моего друга окончательно превращается в драконью морду. Но нет, снова не успела.
  - Привет, - одними губами сказала я своему огромному черному ящеру.
   Он в ответ погладил меня по спине своими крыльями, от чего по всему телу прошла горячая волна нежности.
  - Я тоже очень скучала, - так же беззвучно ответила я на его мыслеобраз, посланный мне напрямую. Он осторожно вытянул шею и подставил нос для поцелуя.
  - Идем, - прошептала я. - Время не ждет.
   Ящер вздохнул, выпустил из ноздрей тоненькую струйку дыма, что свидетельствовало о крайней степени недовольства, но послушно распрямился, сделал глубокий вдох, будто собираясь сжечь все вокруг своим огнем, засветился и, захватив нас с собой, исчез.
   В следующий миг мы уже стояли на небольшой полянке у подножия огромного дуба. Райф снова был человеком, его руки лежали на моих плечах, огибая, в том числе, и наших пассажирок.
  - Все в порядке, - он слегка их потормошил. - Как вы?
  - Нормально, - Ани потерла глаза и осмотрелась.
   Роза выглядела чуть хуже, к сожалению, люди хуже переносят чужеродную магию, чем иные существа. Аните сейчас помогла ее оборотническая половина. А вот маме пришлось присесть, чтобы не потерять сознание. Я думала, что она окажется покрепче, просчиталась.
  - Выпей, - Райф протянул Розе чашку с теплым травяным настоем. - Полегчает. Извини, не рассчитал.
  - Спасибо, - она сделала пару больших глотков. - Действительно легчает.
  - Рецептик не дам, - правильно расценил ее азартный взгляд дракон.
  - Жадный?
  - Нет, - усмехнулся он. - Просто у вас не растут нужные ингредиенты, а чтобы создать аналог из имеющихся уйдет слишком много времени.
  - Жаль, - миссис Эбигейл допила до дна и встала.
  - Как мы свяжемся с Нэдом? - поинтересовалась я. Вариант сходить и позвать почему-то казался не самым рабочим. Как я успела понять, оборотни Серединного леса очень ценят свою уединенность.
  - Он сам придет, - Роза обходила дуб, внимательно всматриваясь в крону.
  - Надеюсь, они тут сначала спрашивают, а потом стреляют, - пробормотал Райф, догадавшись, что где-то на дереве или поляне стоит охранное заклинание.
  - Не бойтесь, он придет один и с миром, я активировала наш с ним маячок, - пояснила миссис Эбигейл.
   Доверяй, но проверяй, решили мы с мистером Блэком, и встали спина к спине. Я опустила руку в карман и зажала амулет Че, чтобы в случае опасности быстро его активировать, Райф подвесил на пальцы пару атакующих заклинаний, готовых сорваться к цели при первой же опасности.
   Сильнее всего нервничала Анита. Ей ведь предстояло встретиться со своим отцом, и узнать, кто она на самом деле такая.
  - А вам не кажется, что это я должен бояться? - раздался приятный мужской голос где-то в районе дуба. - Вас же много, а я один.
   Из-за массивного ствола вышел высокий крепкий мужчина, одетый в длинный балахон пшеничного цвета. Волосы, что нетипично, были коротко стрижеными и темно-русыми. Да и в целом он больше походил на воина, нежели на целителя.
  - Не думаю, что Вы задешево бы продали свою жизнь, - Райф оценил силу нашего нового знакомого и демонстративно погасил огненные шарики заготовленных заклинаний.
  - Внешность обманчива, друг мой, - целитель племени Лока подошел к нам. - Хотя, Вам это должно быть прекрасно известно.
   Мужчины внимательно рассматривали друг друга. Даже как-то обидно стало, мы ему привели когда-то им любимую женщину и двух юных неизвестных дев, а он на единственном парне все внимание сосредоточил.
  - Лис, - вынес вердикт Райф. - Его вторая ипостась - лис.
  - Угадал, молодец. Я не могу похвастаться тем же, - ответил Нэд.
  - Дракон, - коротко поклонился мистер Блэк, ответив так, чтобы его слышал и понял только собеседник.
  - Ничего ж себе, - от позорного приземления на пятую точку целителя спасла Роза, как раз подошедшая к нему и подхватившая его под локоть. - Чем обязан?
  - Дочку твою привели, с папой познакомить, - ну а что тянуть кота за хвост то? Уж добивать так сразу.
   Ноги все же его подвели, подкосились, так что вопрос "Как" новоиспеченный папаша задавал уже из положения сидя.
   Рассказывать про тычинки и пестики не хотелось. Да и находиться в этот момент рядом тоже. Все же это важная семейная сцена, которую мы с Райфом некрасиво запороли своим присутствием. Но выбора не было, время поджимало. К тому же в таком состоянии Нэд практически не мог скрывать истинных чувств. А заполучить еще одного недруга и не узнать об этом вовремя совершенно не хотелось. Поэтому я, черпнув сил из амулета, внимательно следила за его эмоциями. Пока что там был только истинный шок, сквозь который пробивалась слабая надежда на то, что его не обманывают, и все это действительно правда.
  - Ани, сними кулон, - попросила я, сообразив, что он скрывает ее сущность не только от нее самой, но и от окружающих.
   Нэд перевел взгляд на самую неприметную из всей этой компании рыжеволосую девушку. Она молча сняла с шеи цепочку, на которой висел изящный амулет. Особого внешнего сходства между ними не наблюдалось, правда, Анита была и на маму мало похожа.
  - Невероятно, - выдохнул целитель, восхищенно рассматривая свою дочь. Не знаю, каким свойствами обладало его восприятие, но видел он явно несколько иначе, нежели мы. Так что сняв с себя защитные чары дракона, Анита безапелляционно подтвердила для него свое с ним родство.
  - Роза, - обратился он к сидящей рядом с ним женщине. - Но этого же не может быть.
   Миссис Эбигейл тяжело вздохнула и покачала головой.
  - Ты же сам видишь, что случилось то, что случилось.
  - И что теперь делать?
   Анита так и стояла в сторонке. Я подошла к ней и приобняла её за талию, чтобы поддержать.
  - У ребят есть план, - кивнула на нас Роза. - Им можно доверять, они спасли нашу дочь.
  - Спасли? От чего? Что случилось? - про себя я облегченно выдохнула, увидев искреннее волнение целителя. Он всей душой принял дочь, хотя совсем ее не знал.
  - Это долгая история, - отозвалась я, понимая, что надо переводить разговор в конструктивное русло. - Но мы обязательно все расскажем, чуть позже. Сейчас мы пришли за помощью.
  - Я сделаю все возможное, - тут же согласился отец Ани.
  - Я в этом не сомневаюсь, - я прижала Аниту чуть сильнее, как бы говоря ей "Все хорошо, расслабься", и мы подошли к ее родителям.
  - Сколько у нас времени? - вдруг спросил Нэд. - Когда у тебя день рождения? - спросил у дочери, безошибочно определив причину, почему мы пришли.
  - Вчера был, - тихо ответила она.
   Никогда бы не подумала, что такой степенный и воспитанный с виду человек может так ругаться. Я даже прихватила пару особо заковыристых оборотов.
  - Ну не при ребенке же, - прервал эту триаду Райф.
  - Извините, - быстро одернул себя целитель. - Слишком много новостей. Но почему вы не пришли раньше? Роза, как ты могла столько лет скрывать от меня дочь?
   Женщина не могла найти слов для ответа. Оправдываться было бы странно.
  - Вы же целитель, присмотритесь к их аурам, следы наложенных ментальных чар еще очень хорошо видно, - ответила я за всех. - Их околдовали. Исказили воспоминания, поменяли отношение.
  - Какой кошмар, - он последовал моему совету. - Это просто ужасно. Можно я подлечу? - спросил Нэд у Розы.
  - Да, - она вымученно улыбнулась. День сегодня был долгим, я видела, что женщина почти на грани. Но нам надо было еще пережить ночь.
  - Мы пока немного пройдемся по лесу, - вынес совершенно неожиданное предложение Райф, - А вы поговорите. Поселение же в той стороне? - он указал куда-то за спину.
  - Да, - отозвался Нэд, не отрываясь от головы Розы, над которой он неспешно водил руками, зарывая прорехи в ауре и пополняя ее силой.
  - Значит, мы пойдем туда, - скомандовал мистер Блэк, махая вперед и увлекая нас с Анитой за собой.
  - Ты чего? - поинтересовалась я, когда мы немного отошли.
  - Во первых, им надо поговорить, - мы остановились немного перевести дух, так как при уходе ящер припустил с крейсерской скоростью. - А во вторых, мне внезапно жутко захотелось сходить с вами в лес.
  - Конечно, тебе своих на Аларии мало, - привычно огрызнулась я, но посмотрела на друга и резко прикусила язык.
   В глазах дракона пылал огонь, закрывая собою почти всю радужку. А лицо выражало полное отсутствие мысли, только дикий азарт. То, что мы сейчас стояли, было сродни чуду. Ведь сейчас Райфа тянула совершенно чужая сила, иногда приходящая к нему в виде озарений или внезапных порывов. Но еще не случалось такого, чтобы это не шло на пользу.
  - Веди, - согласилась я, надеясь только на то, чтобы в болота или совсем непроходимую чащу нас не занесло.
  - Это я всегда запросто, - он обнял нас за плечи и повел одному ему известным маршрутом, совершенно не глядя под ноги.
  - Что с ним? - тихо спросила Анита, тоже почувствовавшая, что что-то не так.
  - Все нормально, - ответила я. - Если он говорит, что нам троим надо туда, значит там нас ждет что-то важное.
  - А оно нас там не съест?
  - Не должно, - внезапно ответил Райф, хотя еще секунду назад казалось, что он полностью в своих мыслях. - И мы уже пришли.
   Я осмотрелась, но эта часть леса абсолютно ничем не отличалась от той, откуда мы ушли - те же деревья, трава, кустарник. Даже грибов и ягод не было, не говоря уже о каких-либо чудесах.
  - И? - я все же надеялась на продолжение и наличие инструкции.
  - И все, - глаза дракона стали обычными.
   Хотелось повторить почерпнутое из недавнего монолога целителя, для закрепления материала, так сказать.
  - Я отойду, - прошептала Анита. - Мне в кустики надо.
  - Только недалеко, - отпустила я. - Мы не будем подглядывать.
   Девушка ушла. Я села на поваленное дерево, тяжело привалившись к стоящему позади стволу. Солнце уже начинало клониться к закату, еще немного и мы останемся одни посреди темного незнакомого леса. Ушли мы относительно недалеко, но потеряться можно и в трех соснах, особенно в сумерках.
  - Ты слышишь? - резко поднялся Райф.
  - Что? - вставать сил все равно не было, но я все же отлепилась от дерева и старательно прислушалась.
  - Ничего, в том то и дело, - оформил он в слова то, что только начинала понимать я.
   Блэк был абсолютно прав. Пока мы разговаривали с Нэдом, а потом шли сюда, да и до ухода Аниты, лес звучал привычным шумом - ветер качал ветки, листва шелестела, птицы изредка чирикали. Сейчас же нас окружала абсолютная тишина, от которой начинало звенеть в ушах. И что самое страшное, не было слышно Аниту. Либо она замерла на одном месте и не дышала, что не очень свойственно походу в кустики посреди леса.
   Следом резко потемнело. Будто солнечное затмение накрыло Стар за пару секунд. Я все же выругалась, скорее чтобы заполнить давящую тишину, нежели надеясь, что это поможет.
  - Поддерживаю, - Райф сел рядом со мной. Что-то делать или куда-то бежать было бессмысленно. Даже ломанись мы за Анитой, нет гарантии, что мы не потеряемся еще больше в этой темени. Так что оставалось только ждать. Да и ящер был вполне спокоен, а у него чуйка на неприятности получше моей развита.
   Закончилось все так же внезапно, как и началось. Нас окатило мягким светом, и чужая магия ушла. Лес вернулся к нормальному состоянию, солнце продолжило заходить, заметно удлинив тени.
  - Пить хотите? - раздался голос Аниты за нашими спинами. - Я тут такой классный источник нашла, вода очень вкусная, и будто сил прибавляет.
   Мы с ящером молча переглянулись, подумав об одном и том же: выходит миссис Элисон не врала, и чудесный источник на самом деле был. Любопытно. Надо потом спросить.
  - Не откажусь, - я протянула руку и она передала мне небольшую глиняную кружку, в которой плескалась чистая вода. - Вкусно, - я отпила немного и передала тару Райфу.
  - Да, неплохо, - подтвердил он.
  - Мне тоже понравилось. Наверно, надо маме тоже набрать, - опомнилась Анита, понимая, что принесенного в кружке мало даже для двоих.
  - Сомневаюсь, что получится, - я поднялась и попыталась размять затекшие ноги, все же тело Элисии больше привыкло к мягким креслам, нежели к постоянному бегу и сидению посреди леса.
  - Почему? - не поняла Анита. - Тут же рядом совсем.
  - Воды твоей маме я наколдую, - Райф приобнял Ани за плечи. - А ты только что нашла тот самый знаменитый магический источник, который, если верить легенде, подарил тебя твоим родителям.
  - Быть не может, - опешила девушка. - Я ничего не почувствовала. Просто шла по лесу, искала полянку поудобнее, чтобы трава не кололась, и увидела небольшое озерцо, наполняемое бьющим ключом. Хотелось пить, поэтому я подошла, там еще так удобно подход сделан, наст деревянный, и даже кружка стояла.
  - А о чем ты в тот момент думала?
  - Не знаю, - задумалась она, нахмурив лоб. - Выжить очень остро хотелось. А как попила, сразу полегчало. Я еще подумала, что в воде что-то подмешано, что так спокойно стало.
  - Если бы все было так просто, то можно было бы бизнес открывать и бед не знать, - усмехнулась я. - Думаю, что хорошие успокоительные во всех мирах на вес золота, в определенных кругах так точно.
  - Так это для этого нас сюда привели? - догадалась Анита.
  - Видимо, - подтвердил Райф. - А теперь бегом обратно, пока не стемнело. Мы итак тут слишком задержались.
   Когда мы вернулись на полянку у дуба, Роза и Нэд все еще сидели рядом и разговаривали. В них давно не осталось той страсти, что соединила их почти 22 года назад, но общая беда объединяет.
  - А вот и мы, - издалека крикнула я, чтобы они оба успели привести свои чувства в порядок перед встречей с дочерью.
  - Я как раз почти все рассказала Нэду, - миссис Эбигейл встала и направилась к нам. - Что знаю, конечно.
  - Спасибо, - поблагодарила я, передавая девушку маме.
  - Вы сможете отправиться с нами и помочь Аните с первым обращением? - я подошла к целителю, который отряхивал штаны, не зная куда деть руки от волнения.
  - Конечно, - быстро ответил он. - Я как раз думал о том, что оставаться здесь опасно. Племя почувствует всплеск силы, а как отвечать на их законные вопросы, я еще не решил.
  - Ты откажешься от меня? - испуганно прошептала подошедшая Анита, глаза которой моментально наполнились непрошенными слезами.
  - Что ты, девочка моя, - повернулся он к ней всем телом и слегка развел руки в стороны, показывая тем самым, что открыт к общению и безоружен. - Конечно же нет. Даже если надо будет уйти из племени, я сделаю это не задумываясь.
  - Но мы хотим продумать все варианты, чтобы решить вместе с тобой, какой будем самый подходящий, - Роза обнимала дочь за плечи.
  - Спасибо, - Анита все же расплакалась, уткнувшись маме в плечо.
  - Можно? - тихо спросил Нэд, подходя к ним. Ани кивнула, и он обнял их обеих своими могучими руками.
   Глядя на них, Райф прижал меня к себе, чтобы не было так обидно. Сцены семейного воссоединения всегда будят во мне отголоски древней тоски и воспоминания о тех жизнях, где у меня были родители, дети, братья и сестры. И если детям я смогла передать свое бессмертие, то остальные проживали обычные жизни, и умирали лишь чуть позже обычных людей.
  - Нам пора, - целитель отпустил девушек. - Обращение начинается.
  - Куда отправимся? - Райф, не отпуская меня, подошел к оставшимся членам нашей компании.
  - Сначала в Академию, заберем ребят, - ответила я.
  - Но там же стоит защитный контур, - удивилась Роза. - Туда нельзя открыть телепорт.
   Я довольно улыбнулась:
  - Нам можно.
  - Это как?
  - Я не знал, что нельзя, - честно ответил Райф. - Поэтому когда приперло, открыл проход из Академии в свой мир, а потом и обратно. Думаю, что защита уже смирилась с такой наглостью, поэтому пропустит и сейчас. Тем более, что я открываю не совсем обычный портал.
  "А еще я постаралась, когда его в этот мир втащила. Хотя чему удивляться, если на Райфе даже одежда тогда появилась за секунды. Чудо, что защита на Академии вообще выстояла, а не разлетелась от моего топорного вмешательства", - подумала я про себя.
   Так как нас стало на одного целителя больше, для перемещения пришлось перегруппироваться. Нэд встал напротив дракона, Анита и Роза по бокам, а я прижалась к его спине, крепко обхватив руками за талию.
  - А это не опасно? - запоздало поинтересовался целитель.
  - Нет, - слегка раздраженно ответил мистер Блэк. - Сюда мы также пришли. А теперь опускаем головы, крепко зажмуриваемся и поехали.
   Я никогда не переносилась на спине дракона, но оказалось, что ощущения почти те же, что и при обычном полете. Да, каюсь, было дело, летала. Уговорить Райфа добром не вышло, но на спор он подловился. Так что, выиграв пари, я получила уникальную возможность насладиться Аларией с высоты драконьего полета. Жаль только, что седло он не надел, зад потом пришлось лечить.
   Сейчас было так же, только вместо заснеженных горных вершин и бескрайних полей перед глазами пронеслась темнота. И тряхнуло о чешую меня при приземлении не одной точкой, а сразу всем телом. Не ожидала, если честно, что он в момент перехода полностью материализуется, думала, что основная сущность все же человеком останется.
  - Все целы? - Райф отпустил своих пассажиров.
  - Не совсем, - я потирала ушибленный лоб. - Ты оказался жестче, чем я думала.
  - Прости, - он обнял меня и погладил по голове, снимая боль. - Лучше?
  - Да, спасибо, - я осмотрелась.
   Остальные были в порядке. Роза и Нэд внимательно оглядывали окрестности. Видно, правда, было мало - мы оказались на полянке за нашим домом, откуда меня Райф на Аларию уносил.
  - Райф, нам пора, - я взяла друга за руку и открыла портал. - Мы скоро вернемся, собирайтесь пока, и позовите Войтека с Карлом, и мисс Флоренс, она поможет, если Нэду что-то нужно для подготовки к ритуалу, - крикнула я семейству Аниты, и мы шагнули в мерцающий проем телепорта.
   Как же приятно, когда можно не экономить силу. Я разом ополовинила запас амулетов Че, полностью восстановив свой резерв и щедро подзарядив дракона. На предстоящей встрече мы должны были блистать, иначе все, проделанное ранее, было зря.
  - Я правильно догадываюсь, что вернулись директор и мистер Клер? - тихо спросил Райф, когда мы вышли из портала в темном холле Административного корпуса.
  - А-га, - во мне уже начинал разрастаться охотничий азарт. Главное не убить их сразу, а то вопросов и злости у меня накопилось примерно поровну.
  - Каков план? Или мы страшны своей импровизацией?
  - Надо узнать, почему Карл попал в список смертников, а потом отправить их куда-нить подальше. Держи, - я отдала другу небольшую брошь. - Я туда координаты мира записала, надеюсь, сможешь активировать. По идее, чистой силой приложить и должен сработать.
   Это был мой запасной план. Так как открыть кривенькими пальчиками Элисии полноценный портал я пока не могла, то на случай внезапного возвращения директора, подготовила портативный самораскрывающийся портал. Но не была уверена, что моих сил хватило бы на запуск.
   Райф крепко зажал брошку в руке, сканируя и примеряясь к ее силе. После чего утвердительно кивнул, давая понять, что все должно пройти гладко.
  - Они в кабинете директора, - я еще раз прислушалась к маячку, который подцепила на себя с карты Каира.
  - Не боишься, что сбегут? - мы направились вглубь здания.
  - Неа, по Академии я их перемещения отслежу, а за ее пределы они не откроют проход - они ж не мы с тобой.
   У двери я на пару секунд остановилась, перевела дух, прислушалась, убедилась, что они на месте, и, судя по невнятному бормотанию, очень спешат.
  - Здрааавствуйте, - я резко распахнула запертую изнутри дверь. - А что й то вы тут делаете?
   Хотя можно было и не спрашивать, все итак предельно ясно - мистер Клер и директор, оказавшийся невысоким полноватыми мужчиной лет 50ти, собирали пожитки, чтобы позорно сбежать. В основном паковали деньги, но виднелись и украшения. Сейфов, как таковых, на Старе не было, поэтому ценности хранились в магически защищенных шкатулках, которые сейчас и раскрывал эльф.
   Немая сцена не затянулась. Преступники среагировали почти мгновенно, и, что не удивительно в такой ситуации, агрессивно - попытались кинуть в меня и зашедшего следом Райфа боевое заклинание. Но я была лучше подготовлена к нашей встрече, так что мои обездвиживающие чары легли на них раньше.
  - Да-да, в этот раз, мистер Клер, я успела первой, - кивнула я эльфу, и уселась на стол.
  - Мисс Тегг, что Вы себе позволяете? - подал голос директор, звучал он премерзко, высокий, срывающийся на визг. Как только его допустили до управления Академией?
  - Даже не знаю, с чего начать, - мне было даже немножечко обидно, что повоевать не удастся, я все же думала, что директор если не сильнее, то хотя бы не слабее мистера Клера. Но представшее передо мной создание было очень печальное в плане сил.
  - Начните с начала, - а вот раздраженный голос эльфа был сродни целебному бальзаму, пролитому на мою душу.
  - Как в прошлый раз? - улыбнулась я, наивно хлопая глазами.
  - А что было в прошлый раз? - внезапно заинтересовался директор. Кстати, надо хоть спросить, как его зовут, а то неудобно получается.
  - Не важно, - бросил мистер Клер.
  - Я, конечно, плохо разбираюсь в анатомии эльфов, особенно местных, - вальяжно протянул Райф, обходя и осматривая замершего Клера. - Но мне кажется, что у вас не должно быть таких опухших рук и следов, будто от ожогов, на пальцах?
   Эльф сжал зубы, но дракон был прав. Руки мистера Клера действительно выглядели ужасно, даже сквозь ткань рубашки.
  - Это я Вас так? - на всякий случай уточнила я, мало ли у него врагов помимо.
  - Да, - скорее выплюнул, нежели ответил эльф.
  - А я сильна, - важно покивала я, сам не похвалишь - никто не похвалит. - Долго отходили?
   Мой вопрос остался без ответа. Ну да ладно. Итак видно, что еще не до конца в себя пришел. Оказывается, иногда полезно делать что-то не думая. Я тогда бросила в него чистую силу, не задавая никакого вектора или цели, но мания сама решила и ударила по самому важному - по рукам. Без них на Старе не поколдуешь.
  - А с Вами что было? - обратилась к директору. - Явно же не эльфа лечили.
  - Помочь? - Райф уже осмотрел обоих мужчин и уселся в кресло.
  - Да, - охотно согласилась я. В игру "Вытяни правду из вражины" играть можно долго и со вкусом, но тут и собеседники были не очень, и времени в обрез.
  - Пытать будете? - неверно расценил наши намерения мистер Клер.
   Мы демонстративно поморщились.
  - Каждый судит по себе, - философски изрек Райф и щелкнул пальцами. - Готово.
  - Спасибо, - говорить было не обязательно, я итак почувствовала наложенные на директора и эльфа чары правды. Теперь они не могли ни промолчать, ни соврать, отвечая на мои вопросы.
  - Как Вас зовут? - первым делом спросила я директора.
  - Винд Ноуден, - ответил он, и, судя по глазам, окончательно осознал, что проиграл.
  - Не сказала бы, что приятно познакомиться, но врагов надо знать не только в лицо, но и по имени. Следующий вопрос: почему в список смертников попал Карл?
   Странно, допрашивала я директора, а в лице резко переменился эльф.
  - Стоп, молчите, - а вот и ответ, который я никак не могла поймать. - Мистер Клер, ответьте лучше Вы.
   Надо отдать должное эльфу, он боролся до последнего. И сил, должна вам сказать, было у него немало. Но победить магию дракона, да еще и усиленную амулетами Че, было, боюсь, не под силу даже мне.
  - Он мой сын, - выдавил он из себя. Казалось, что охотнее он бы отрезал себе язык, нежели сознался, но ножей под рукой не было, как и возможности пошевелить чем-то кроме рта.
   Райф присвистнул.
  - Вот оно как. И не жалко было сыночку отдавать на растерзание демону? - мистер Блэк положил голову на сцепленные пальцы.
  - Демона не было, - нет, это не совесть у эльфа проснулась, это чары правды. - Они должны были сами себя взорвать в той пещере.
  - Помню-помню, - подтвердила я. - Вот этим, кажется?
   Я достала из кармана злополучный артефакт, который эти двое торжественно всучили Элисии для выполнения миссии. Мужчины дернулись даже сквозь обездвиживающие чары, и заметно побледнели.
  - Детонька, - проблеял мистер Ноуден. - Поаккуратнее с этим.
  - А это как? - я подбросила железяку на руке. - Так?
  - Положи его, - более спокойно, но все же нервно попросил Клер. - Он очень опасен.
  - Сами делали?
  - Да, я его создал и зарядил, - интересно, зачем вообще в этой цепочке директор? Эльф и мозг и сила в этой операции, а деньги выходит пополам. Или же?
  - Винд, а где Вы пропадали все это время? - бомбу из рук я не выпускала, но сильно трясти, от греха подальше, перестала.
  - Меня завалило в пещере. Традиционно именно директор обрушает вход в зал с демоном, чтобы при любом раскладе ученики не смогли бы выйти.
   Клер побледнел еще сильнее, хотя мне казалось, что дальше уже некуда. Райф же, наоборот, еле сдерживался, чтобы не засмеяться в голос. Шикарная вскрылась многоходовочка. Хорошо, что мы спасли ребят.
  - Поправьте меня, если я ошибаюсь, - я подошла вплотную к эльфу и заглянула ему в глаза, ну насколько позволяла разница в росте. - Пока мистер Ноуден колдовал над входом, Вы повредили свод над его головой, чтобы при обрушении задело и его?
  - Да, - коротко ответил Клер.
  - Как? - возмутился директор. - Вы же меня спасли!
  - Я не спас, я вернулся за ключами от кабинета, думая, что Вы мертвы.
   Неужели директор был настолько глуп, чтобы все это стало возможно? Но это уже не мои заботы. Сейчас меня больше волновала судьба Карла.
  - Отношения выясните потом, обещаю, я дам вам такую возможность. А пока продолжим разговор, - я открыла шкаф и достала бутылку вина. Жестом спросила у Райфа, будет ли он, и после утвердительного кивка, отдала ему одну, взяв себе другую. Штопора в поле зрения не было, поэтому дракон обе пробки выбил легким пассом магии.
  - Ммм, вкусно, - сделала я большой глоток. За эти дни это было первое белое вино, попавшееся мне на Старе. Даже Райф приносил красное из Аларии. - Так на чем я остановилась?
   Я села на подлокотник кресла, на котором сидел Райф, и приобняла его за плечо. Надо поскорее заканчивать этот балаган, силы уходили слишком быстро. Друг это понял, поэтому начал осторожно делиться со мной пропущенной через себя магией Стара. Только на амулетах Че я долго не протяну, этот мир слишком жадный и ревнивый - чужую магию вытягивает только так.
  - Клер, кто еще знает, о том, что Карл твой сын?
  - Только его мать.
  - Она в курсе того, что с ним должно было произойти? - страшный вопрос, мне очень не хотелось бы услышать положительный ответ на него.
  - Нет. Это только мое решение.
   Я облегченно выдохнула. Пока как минимум две мамы в этой истории были обелены. Значит, у этого мира есть шанс.
   - Она могла кому-то сказать, кто отец ее сына? - спросил Райф пока я успокаивала свое сердце.
  - Нет, на ней наложены запрещающие чары. Я сказал ей, что так надо и это единственный способ защитить Карла.
  - Как можно установить родство? Есть какие-то метки в ауре? Родимые пятна? Анализы крови? Или у него уши в каком-то возрасте вытянутся? - я вернулась к допросу.
  - Только по крови и только в нашем семейном лесу. Если у него при рождении уши оказались человеческими, то такими и останутся до смерти.
  - Он может претендовать на трон? - вспомнила я важный момент из биографии Клера, он же из королевичей.
  - По праву крови - да, но его скорее убьют, чем признают.
  - Ожидаемо, - пожала я плечами. - Надеюсь, Карл не настолько тщеславен.
  - Ты ему расскажешь? - искренне удивился эльф.
  - Конечно, - не поняла я причину столь бурной реакции. - Он же должен знать за что чуть не поплатился жизнью.
  - Но это же пятно на всю жизнь - быть полукровкой!
  - А ты об этом думал, когда с его мамой спал? - жестко спросил Райф. - Или ты тоже думал, что бесплоден?
  - Почему тоже? - пришла очередь мистера Клера не понимать сказанное.
  - Да так, есть тут один прецедент, - усмехнулась я. - Но мы отвлеклись от темы, а время то выходит.
  - Что вы с нами сделаете? - внезапно подал голос директор.
  - Не переживайте, убивать не будем, мы не настолько милосердные, - я приложилась к вину, осушив почти пол бутылки.
   Наши пленники нервно икнули.
  - Не ожидал я от Вас такого, мисс Тегг, - покачал бы головой директор, если бы мог.
   И тут до меня дошел весь масштаб глупости стоящего передо мной человека.
  - Это вряд ли она, - ответил за меня мистер Клер, окончательно убедив в том, что мозг всей этой компании именно он.
  - Молодец, - похвалила я, подойдя и панибратски похлопав эльфа по плечу. - Давно догадался?
  - Когда ты меня моей же силой чуть без рук не оставила.
  - Красиво вышло, да? - я, встав рядом, обняла его одной рукой за талию и немного покачала. Выглядело это забавно - он же не гнулся, только переваливался с ноги на ногу.
  - Очень, - прошипел он, понимая, что я не просто так с ним потискаться решила, а внаглую вытягиваю из него силу.
  - Скажи мне, друг, - последнее слово я пропитала максимальным количеством яда. - Здесь все ваши деньги и драгоценности?
  - Да.
  - А какой был план побега?
  - Забрать все, уйти из Академии, убить этого идиота Винда и открыть портал в мой дом в Серединных лесах, - выпалил Клер, отчаянно пытаясь проговорить все настолько быстро, чтобы хотя бы часть осталась непонятой. Не на тех нарвался, голубчик.
  - Отличный, надо сказать, план. Мистер Ноуден, Вас о нем уведомили? - развернулась я к директору. Трогать его совершенно не хотелось, да и силы в нем было слишком мало, чтобы руки за неё марать.
  - Не обо всем, - скрипнул зубами потенциально убитый Винд.
  - Я даже догадываюсь, про какую часть умолчали, - подмигнула я ему. - Вы подтверждаете, что то, что лежит перед нами, это все ваши и Клера деньги?
  - Да.
  - Отлично. У Вас есть семья? - поинтересовалась я у директора. То, что жены и детей не было у мистера Клера мне было уже понятно.
  - Е-есть, - впервые за это время я увидела искренний страх в глазах директора. Семью он все же любил.
  - Не бойтесь, кровной мести не будет, - успокоила я. - Как и присвоения вашей бывшей собственности. А вот у Вас, мистер Клер, есть недвижимость?
  - Только дом в Серединных лесах, остальное я продал.
  - Готовились к отбытию? - Райф допил вино и подошел к шкафу за следующей бутылкой. Мы не алкоголики, но в этом мире только вино способно хотя бы немного снять нагрузку на голову от местной магии. Оно будто разжижает ее, делая более удобной к поглощению.
  - Да, - я уже начинала уставать от односложный ответов, но такова природа чар правды.
  - Что-то Вы быстро, - искренне удивилась я. - Неужели больше не было набора в группы смертников? Денежная река иссякла?
  - Должны были быть, но через пару лет. Пока я посчитал, что мне достаточно средств и можно переключиться на работу по завоеванию эльфийской короны.
  - О как, - хлопнула я в ладоши. - Райф, как думаешь, если мы сходим к королю длинноухих и сдадим этого диверсанта, нам премию дадут?
  - Ага, и медаль в придачу, - подхватил шутку мой друг. Мы отлично понимали, что явись мы в этот их царский лес, или что там, нас в нем и прикопают. Ну, или мы там всех прикопаем, это как пойдет.
  - Не, медаль я не хочу, мне моя грудь и без висюлек нравится, - я взяла у дракона вторую бутылку.
  - Вы ненормальные, - Клер устало смотрел на наше представление. - Именно поэтому жутко обидно признавать, что вы побеждаете.
   Хорошие чары, надо все же попросить мистера Блэка научить их накладывать. Не только ответы на заданные вопросы вытягивают, но и самые яркие мысли озвучивать заставляют.
  - Мы то, как раз, очень нормальные. Уставшие просто, благодаря вам, между прочим. Так что пора закругляться.
  - Погоди, еще один вопрос, - прервал меня Райф. - Мисс Флоренс обо всем этом знала?
  - Нет, эта выскочка и правдолюбка испортила бы нам все, - зло ответил директор.
  - Вам и без нее все попортили, - я отсалютовала бутылкой и, сделав пару больших глотков, поставила её на стол. - Все? Больше ничего не хотели у них узнать?
  - Координаты и ключи от дома длинноухого? - Райф разминал плечи, готовясь открыть портал и оказать сопротивление, если наши пленники все же решат напасть.
  - Ключи в общей куче сокровищ, адрес я с него считала. Удалось даже не подцепить других его нечистых мыслишек. Хотя итак помыться очень хочется, - я брезгливо поморщилась.
  - Готова? - Райф подошел к более тяжелому директору, я встала за спину мистера клера.
  - Да, открывай.
   Возвращать подвижность этой парочке совершенно не хотелось, поэтому в открытый драконом портал мы некрасиво и неуважительно их толкнули, Райф еще и пнул для скорости. Замораживающие чары спали с путешественников как только они покинули Стар. Вернуться обратно им мешал защитный барьер, но мы все равно продолжали видеть и слышать друг друга.
  - Как вам наш подарок? - крикнула я испуганно оглядывающимся мужчинам.
  - Где мы? - Клер попытался просунуть руку обратно в кабинет, но ее больно обожгло охранной магией.
   Мир, куда я их отправила, доживал свои последние дни. Жители и животные давно были вывезены в другой, а природа медленно чахла в лучах остывающего солнца. Мы с Че давно его присмотрели, как отличный вариант для уничтожения, поэтому проделали все необходимое для максимального спасения наследия Актовии, так назывался этот когда-то прекрасный и богатый мир.
   Все не так страшно, как выглядит на первый взгляд. Когда Че впервые туда попал, он заметил, что создатель этого мира не рассчитал возможности спроектированного им светила, и оно начинает иссякать. А так как основным источником жизни на Актовии была именно звезда, мир тоже начинал скуднеть. Оценив свои силы и масштаб бедствия довольно таки небольшого, но, в некотором роде, уникального мира, Че пришел к выводу, что проще создать похожий мир, и перенести туда всех жителей Актовии, чем пытаться исправить ошибки предыдущего демиурга.
   Я, в свою очередь, ему в этом помогла. Прекрасное было время. Мы постоянно путешествовали между старой и новой Актовией, изучали ее устройство, искали способы что-то улучшить, прорабатывали различные варианты развития событий. В итоге, когда старый мир почти изжил себя, однажды ночью мы усыпили там все живое и телепортировали в такой же с виду, но совершенно другой по сути мир. Туда, где солнце светило ярче, грело чуть сильнее, почва была плодороднее, а растения более выносливыми.
   Идеального мира, конечно, не получилось - люди всегда остаются людьми и рано или поздно проблемы неравенства возникают в любом обществе. Но мы хотя бы дали им шанс не умереть от голода и холода.
   Сейчас от старой Актовии почти ничего не осталось. Только пустынный берег моря, которое заполнило почти всю поверхность планеты. Но природа не терпит пустоты и бездействия, поэтому иногда этот мир посещают межмировые пираты, используя его как перевалочный пункт. Так что у наших несостоявшихся на Старе дельцов есть возможность примкнуть к компании себе подобных и выбраться из выбранной мною для них тюрьмы. В противном случае, они сгорят вместе со старой Актовией в наш с Че следующий приход.
  - Вряд ли вам что-то скажет название этого мира, но для справки - море там почти бесконечное, так что не советую пытаться переплыть в поисках лучшей жизни, - мои волосы трепал ветер, проносящийся сквозь открытый портал, принося с собою холод и сырость Актовии, где сейчас садилось солнце.
  - Ты за это поплатишься! - а я так надеялась, что мы расстанемся без этой возвышенной патетики и громких слов с маханием кулаками после драки и брызгания слюнями.
  - Лови, - крикнула я радостно и бросила в портал активированный артефакт, который так и держала в кармане, до последнего надеясь, что сдержусь и не пущу его вход. Не вышло.
  - Ааааа, - завопил эльф, убегая в сторону от все же поймавшего железяку, директора.
  - Удачи, саперы! - я помахала им рукой. - И искренне надеюсь, что это наша последняя встреча!
   Райф закрыл портал, и я обессиленно опустилась в ближайшее кресло. Радости от победы не было. Только облегчение от того, что больше мне никто не дышал в спину, и можно было не быть постоянно начеку, ожидая нападения.
   Дракон безуспешно поискал по шкафам и ящикам еще вина.
  - Держи, - я протянула ему бутылку, которую только что наколдовала. - Мне все равно излишки надо сбросить, Клер оказался вполне достойным магом, - пояснила я, испуганно посмотревшему на меня другу. Я бы тоже ругаться начала на такое расточительное отношение к силе, когда ее не так много. Но сейчас у меня аж искры с пальцев слетали, настолько перебрала, опустошая эльфа.
  - Спасибо! - он открыл бутылку, сделал пару глотков. - Вкусно.
  - Еще бы, - я отпила из своей. - Это из личных запасов Че, между прочим.
  - А он не рассердится?
  - Не должен, - я поставила бутылку и подошла к Райфу, который с присущей лишь драконам любовью начал перебирать наши трофеи.
  - Можно я заберу это с собой? - мне под нос подсунули небольшое изящное колечко.
  - Можно, конечно, но зачем? У тебя этих цацок целый дворец, - искренне удивилась я такой жадности друга.
  - А мне именно это понравилось, - он довольно убрал украшение в карман.
  - Ну, раз понравилось, тогда вопросов больше не имею, - усмехнулась я. - Надо это все сложить и запереть до лучших времен. Думаю, новому директору пригодятся средства. Да и ребятам, если кто-то останется на Старе, деньги могут понадобиться.
  - Ты хочешь предложить им и дом эльфа? - догадался Райф.
  - Да, в Академии пока им делать нечего, - я тяжело посмотрела на друга. Не люблю никого ни о чем просить.
  - Говори уж, что еще задумала? - правильно расценил мою заминку Райф.
  - Забери Войтека на Аларию, - выпалила я на одном дыхании. Просьба была не из простых. Брать на себя ответственность за молодого парня не самая приятная работа, пусть даже никто за него спрашивать бы не стал.
  - Всего то? - облегченно выдохнул дракон. - Я и сам об этом думал. Еще когда их туда впервые привел, мир его как родного принял.
  - Вот и отлично, - я потерлась лбом о его плечо. - Как хорошо, что мысли у нас сходятся. Ты понял, что с ним не так?
  - Магии нет, - пожал плечами Райф. - Не мне, конечно, судить о законах и порядках этого мира, у самого не все всегда гладко в королевстве, но дискриминация по магическому дару тут все же за гранью разумного.
  - Согласна по всем пунктам, - я собрала монеты, украшения, какие-то облигации и документы в один ящик, который убрала в шкаф, навесив несколько комплектов защитных чар, в том числе и невидимости, чтобы кто-нибудь случайно не обнаружил наши сокровища.
  - Как только разберемся с Анитой, я уведу Войтека, - пообещал мне Райф.
  - Спасибо, - я обняла его за талию. - Переноси нас отсюда.
  - Как пожелаете, госпожа, - коротко поклонился он, сверкая золотыми глазами, и взмахнул невидимыми крыльями.
   Когда мы появились на полянке, откуда уходили, нас сразу же окружила толпа взволнованных лиц, и засыпало вопросами "Где вы были?", "Все в порядке?", "Что случилось?" и прочими. Мы тактично отмолчались, ограничившись кратким "Все в порядке".
   Я быстро взяла в комнате Элисии теплую длинную кофту с глубоким капюшоном, смену белья и пару теплых носков, сомневаюсь, что ночью на море будет очень жарко.
   Портал на берег открывала мисс Флоренс. Во-первых, у неё было меньше всего проблем с защитой Академии, та полностью ей подчинялась, а наши с Райфом перебежки ее все-таки волновали. Во-вторых, она сказала, что знает идеальное место, действительно оказавшееся очень даже неплохим.
   Песчаный берег, окатывали пенистые волны, которые уходя будто слегка шипели, людей не было, насколько хватало глаз, а вдалеке виднелся небольшой домик, больше походящий на коттедж, нежели на рыбацкую хижину.
  - Там есть ванная и горячая вода? - сразу же спросила я.
  - Да, - улыбнулась наша провожатая.
  - Тогда я первая! - радостно подпрыгнула я и направилась к столь желанному, пусть и краткому, отдыху. - Располагайтесь, где удобно, я скоро.
   Дом был просторный, но без изысков. В отделке преобладало дерево, на второй этаж вела широкая лестница, открытая терраса со столом и стульями так и манила провести тут приятный вечер, наблюдая за заходом солнца. Ванная нашлась наверху. Это была небольшая комната, где располагался умывальник и купель. Видимо, в доме какое-то время никто не жил, потому что амулеты, отвечающие за наполнение ванны и подогрев воды, были полностью разряжены.
   Щелкнув пару раз по прозрачному кристаллу, я пробудила в нем жизнь, слабо загудела вода в трубах, а незакрытый кран, прочихавшись, начал извергать слегка желтоватую воду.
  - И тут ржавчина, - скорее посокрушалась, нежели удивилась я, запуская очищающее заклинание по всем поверхностям комнаты.
   Через 10 минут я уже отмокала в горячей воде, покрытой ароматной пеной, извлеченной мною из недр какого-то технологичного мира, чтобы колдовать надо было только на доставку, а уж пенится она сама, при добавлении состава в воду. Чтобы окончательно смыть с себя тяжесть последних дней и часов, я, задержав дыхание, погрузилась под воду полностью. Как же хорошо, когда вода заполняет уши, кажется, что весь мир остается за пределами досягаемости, и ты сам становишься ему недоступен. Остается только теплая вода вокруг и тишина. Если использовать магию, то я так даже спать могу, но сейчас это была бы совсем неуместная трата. Поэтому через пару минут, что все равно много для обычного человека, я вынырнула наружу, радостно отфыркиваясь и стряхивая налипшую на лицо и волосы пену.
  - А я только собрался тебя спасать, - раздалось откуда-то сверху.
  - Не дождешься, - я слегка отжала волосы, завязала их узлом и поглубже занырнула под пену.
  - Зато сколько проблем разом решили бы, - Че сел на край ванны.
  - Ладно уж, их не так много то и осталось, - я была рада его видеть, но просто так он вряд ли пришел бы. - Или что-то еще случилось?
  - Куда уж хуже то? - картинно отшатнулся мой муж, сделав вид, что осеняет себя знаками от сглаза.
  - Правильно, - я бросила в него комок пены. - Не накаркай.
  - Как я понимаю, про гостей на Актовии ты знаешь?
  - Да, - не стала отрицать очевидное я. - Это директор и мистер Клер. Они победили бомбу?
  - Они отправили ее подальше в море, так что теперь там не осталось ни одной сухой вещи - цунами пронеслось знатное.
   Я кровожадно потерла ручки. Если Че не сказал, что на Актовии появились трупы, значит эти типы вполне себе живые, а их проблемы с холодом и сыростью это не моя головная боль.
  - Так им и надо, - я посмотрела на такого близкого, но в тоже время далекого мужа. Как же хотелось плюнуть на все и заняться тем, что обычно делают влюбленные пары в ванне.
  - Ты только для этого пришел? - спросила наконец.
  - Почти, - он все это время с грустью смотрел на меня. - Еще я соскучился.
  - Я тоже, - я прекрасно понимала, куда клонит мой супруг. Если бы я не переместилась в тело Элисии, все это время мы бы провели вместе, проверяя дела в Королевстве и приводя в порядок то, что расстроилось пока нас не было. - Как обстановка в мирах?
  - Терпимо, но уже почти на грани. Долго ты тут еще пробудешь?
  - Завтра, если сегодняшняя ночь пройдет гладко, постараюсь открыть портал. Ты почувствуешь, не переживай.
  - Что ты задумала? - он грозно склонился надо мной, явно чувствуя, что я скрываю что-то важное.
  - Не важно, - как можно умильнее улыбнулась я, закрывая мысли.
  - Врешь, - его лицо почти вплотную приблизилось ко мне, в глазах заплясала тьма, пытаясь сломать мои щиты. А вот это он зря. Я этого не люблю. Как бы сильно я не была привязана к мужу, насколько бы безгранично ему не доверяла, но у меня есть право на секреты.
  - Рискуешь, - предупредила я, отвечая не менее тяжелым взглядом.
  - Чем же? - самодовольно улыбнулся колдун, точно зная, что он почти во всем сильнее меня.
   Я закатила глаза, делая вид, будто задумалась, а затем резко дернула Че за шею вниз и вбок, от чего он, потеряв равновесие, смачно приводнился ко мне в ванную, затопив половину пола, выплеснувшейся водой.
  - Зараза, - отфыркивался он, пытаясь улечься поудобнее. - Еще и вода, как обычно, кипяток. Сварить меня решила?
  - Она была отличной, пока ты не выстудил все, - смеялась я. - Теперь ни воды, ни пены не осталось.
  - Не шути со мною, ведьма, - он крепко прижал меня к себе.
  - А ты меня не зли, - я ответила на его объятия.
  - Хинд, что случилось? - раздался из-за двери голос Райфа. - Тут вода в коридоре.
  - Все под контролем, - отозвалась я. - Скоро выйду.
   Че бросил взгляд на пол, и лужа, будто поняв свою неправоту, начала испаряться, наполняя помещение приятным запахом полевых цветов. Я на пару секунд прикрыла глаза, позволяя себя полностью отдаться этому замечательному моменту.
  - Я люблю тебя, - нежно прошептала ему в ухо.
  - Я тебя тоже, - ответил он, уткнувшись носом мне в шею. - И плевать, как ты при этом выглядишь.
   Я только сейчас сообразила, что в ванне плавает тело Элисии.
  - Гад, - резко оттолкнув мужа, вскочила и завернулась в полотенце. - Извращенец старый! На малолеток потянуло! Вон!
   Отлично зная, что со мной в таком состоянии лучше не связываться, Че исчез прямо из ванны. А я облегченно вздохнула, мне удалось оставить свой план в тайне.
  - Эй, - Райф постучал в дверь. - Ты там с кем?
  - По счастью, у меня не так много знакомых мужчин, которые могут оказаться со мной в одной ванной комнате, - я быстро высушила волосы магией и начала одеваться.
  - Че приходил?
  - Кто же еще? - я щелчком пальцев открыла дверь, все равно штаны и кофта уже были на мне, а расчесаться и обуться можно и при друге.
  - Я тебя не стесню? - он зашел и осмотрелся.
  - Спинку потереть не обещаю, но отвернуться могу, - я села на невысокую скамеечку, чтобы натянуть носки.
  - Спасибо, - судя по звукам он быстро раздевался, чтобы принять душ. - А то меня после этих типов, директора и Клера, будто в пыли вываляли и водичкой тухлой сверху побрызгали.
  - Ага, сама еле отмылась, - прекрасно понимала я чувства друга.
  - Зачем приходил Че, - спросил Райф уже плескаясь под душем за закрытой шторкой.
  - Сказал, что наши пленники живы-здоровы, только промокли, - я дошнуровала ботинки и начала расчесывать волосы.
  - Это как? - из-за шторы высунулась рука, требовательно сжимая и разжимая пальцы.
  - Они амулет в море кинули, - я вложила в его ладонь флакончик с мылом. - Он там и рванул по всем законам физики.
  - Где все? - я закончила приводить себя в порядок и поняла, что надо выходить к людям, хотя больше хотелось лечь спать.
  - На берегу. Я им стол со стульями с террасы переместил, и открыл проход в Аларию, в кладовую моего замка, чтобы они еды и напитков набрали.
  - Бесстрашный ты, вдруг они весь замок вынесут пока ты тут моешься?
  - Там все равно, кроме еды, брать нечего, - усмехнулся Райф. - Остальное запрятано так, что я сам иногда найти не могу.
  - Коварный жадный ящер, - нежно сказала я. - Ушла, - бросила закрывая дверь.
   Пока мы разбирались с директором и эльфом, солнце уже окончательно скрылось за горизонтом, оставив лишь неяркий алый отблеск вдали. Луна еще не взошла, так что было довольно темно. Но я не испытывала неудобств, в темноте мои глаза видели почти так же, как и при дневном свете. И даже чувствовали себя более комфортно. Поэтому я без проблем спустилась со второго этажа, обнаружив на диване в гостиной нервно трясущуюся Аниту.
  - Как ты? - подошла я к ней.
  - Плохо, - ответила она, поднимая на меня полные страха глаза.
  - Что-то болит? Или страшно?
  - Тело будто перестает быть моим, - попыталась пояснить девушка. - Не могу перевести в слова. Я будто становлюсь человекообразным желе.
  - Значит, начинается, - я присела рядом. - Отец рассказал, как будет проходить обращение?
  - Он сам не знает, ведь я полукровка, - тяжело вздохнула Анита. - Чистокровный на моем месте уже бы покорчился от боли и стал лисом, обычно это начинается с заходом солнца, а как только оно полностью скрывается за горизонтом, появляется полностью готовый зверь.
  - А какое-нибудь снадобье он тебе дал? - спросила я, а про себя искренне порадовалась, что Анита не совсем обычный оборотень, ведь иначе обращение бы застигло их в Академии. Мы сильно просчитались по времени.
  - Нет, я показала то, что приготовила сама, он сказал, что это именно то, что нужно, и больше ничего пить не нужно. Сильно удивился, - на последних словах она слабо улыбнулась, но все равно было видно, что ей приятно.
  - Еще бы, - я слегка потрепала ее по плечу, чтобы незаметно проверить ее состояние. - Я тоже удивилась.
   При сканировании я ничего необычного или пугающего не обнаружила. Будто и не оборотень в свое первое обращение рядом со мной сидел, а обычная девушка, которая никак не могла решить, кем хочет стать, когда вырастет.
  - А почему ты пришла сюда?
  - Захотелось, - Анита пожала плечами. - Папа и мама так вокруг меня крутились, что мне захотелось побыть одной.
  - Мне уйти? - тут же спросила я. События последних дней отлично дали понять, что чувствам и желаниям этой девушки стоит доверять.
  - Нет. Ты не мешаешь, - она внимательно осмотрела меня. - И мистер Блэк тоже.
  - Хорошо. А чего тебе хочется?
  - Это странно, и мне кажется, что я сошла с ума, но я хочу посмотреть какой-нибудь фотоальбом.
  - Кого-то конкретного или просто людей?
  - Просто людей, желательно незнакомых и красивых.
   Я еще раз прощупала состояние Аниты и, кажется, поняла, что происходит. Но это было настолько замечательно, что, побоявшись сглазить и спугнуть настоящее чудо, я решила промолчать. Примерно как и с ее целительским даром ранее. Удивительная все же девушка попалась мне на пути.
  - Будут тебе незнакомые красивые люди, - широко улыбнулась я. - Могу даже не фото, а будто в театр тебя сводить.
  - Это как? - заинтересованно подалась вперед Анита.
  - В некоторых мирах это называется кино, помнишь, мы смотрели чары с твоей мамы? Там двигались образы.
  - Да, но это же магия.
  - Фильмы это изобретения немагических миров, но если задуматься, то от магии они мало чем отличимы. Смотри.
   Я наколдовала белый экран, подвесила к потолку проектор и запустила какую-то романтическую комедию. Анита, кажется, даже перестала дышать. Она неотрывно смотрела на двигающихся людей, сменяющиеся картинки и пейзажи. Я специально выбрала фильм про средневековую Европу, чья архитектура и природа не сильно отличались от привычной на Старе.
  - Могу включить звук, если не будет мешать.
  - И мы услышим, о чем они говорят? - восхитилась девушка.
  - Да, там еще и музыка играет, - улыбнулась я.
  - Чего же ты ждешь? - на лице Аниты проступила такая искренняя радость, такой неподдельный детский задор и азарт, что было приятно даже просто находиться с нею рядом.
   Я включила звук. Несколько минут мы сидели молча. Даже Райф, выйдя из ванны, тихонечко уселся на ступеньках лестницы и, улыбаясь, смотрел кино. На Аларии телевидения еще не изобрели, но моими стараниями у друга в замке была коллекция фильмов. Надо же как-то коротать такую длинную жизнь.
  - Это прекрасно, - наконец смогла произнести Анита.
  - Тебе этого достаточно? Или еще что-то поискать? Я могу альбомы достать или картинную галерею организовать.
  - Нет, не нужно. Сколько длится это представление?
  - Около полутора часов, - вспомнила я. - Тебе хватит?
  - Да, должно. Я, правда, еще не понимаю для чего. Но вон та девушка, с короткими белыми волосами, меня будто приворожила.
  - Она очень красивая, - согласилась я. - С тобой посидеть?
  - Не стоит, я хорошо себя чувствую, и хочу побыть одна. Вы не обидитесь?
  - Нет, что ты. Сейчас только ты знаешь, как будет лучше, - я поднялась. - Есть не хочешь?
  - Не особо, но пожевать чего-нибудь было бы неплохо.
   Вот она волшебная сила кино - при просмотре руки сами так и тянуться положить что-то съестное в рот. Поэтому я протянула Аните большую миску с поп корном и оставила на столе пару бутылок с гахировкой.
  - Что это?
  - Это жаренные зерна одного растения не из вашего мира, у тебя в руках соленые, на столе сладкие, - указала я на вторую миску. - Выбери, что тебе больше по вкусу. Если не подойдет ни то, ни другое, наколдуем еще чего-нибудь.
   Она попробовала хрустящее лакомство из обеих мисок и утвердительно кивнула - все вкусно.
  - Тогда мы пошли, - я махнула Райфу и направилась к выходу.
  - Спасибо!
  - Если что, зови. Все тут недалеко, - мы вышли на улицу и закрыли за собой дверь.
   Наступившая ночь встретила нас прохладой. На берегу ярко горел костер, вокруг которого напряженно сидели все пришедшие с нами: Карл, Войтек, миссис Элиссон, Нэд и мисс Флоренс. Говорить им было не о чем, поэтому каждый молча думал о своем.
  - Я так не играю, - наигранно взмахнула я руками, подходя к ним. - Мы сюда не на поминки пришли, так что хватит грустить. Все будет хорошо.
  - Что с Анитой, - нервно спросила Роза.
  - Все в порядке. Она в доме, чувствует себя отлично. Надо немного подождать, и мы увидим результат.
  - Ей не больно? - беспокоился Нэд.
  - Нет, думаю, что боли не будет. У вас вышла очень сильная и умелая дочь, - Райф поворошил дрова в кострище, от чего пламя взметнулось высоко в небо. Огонь любит драконов.
  - Что с нами будет? - Карл задал этот вопрос, будто резко нырнув в глубокий омут. Услышать ответ было страшно, и ему, и Войтеку.
  - Что хотите, то и будет, - я подошла к нему, сидящему чуть поодаль от остальных, и слегка потрепала по голове, успокаивая.
  - Ты узнала, почему меня хотели убить? - поднял он на меня глаза.
  - Да, - так же тихо, как он спросил, ответила я. - Ты сын мистера Клера, но этого никто, кроме твоей мамы, меня и Райфа не знает, так что ты спокойно можешь продолжить обычной человеческой жизнью.
  - А мистер Клер?
  - Не переживай, они с директором уже очень далеко. И сюда точно не вернутся.
  - Это радует. Но что мне теперь делать?
  - Я не могу ответить за тебя на этот вопрос, - я погладила парня по щеке. - Но, по возможности, помогу осуществить любое твое решение. Кстати, перед уходом твой непутевый родитель оставил тебе немного денег и недвижимость.
  - С чего бы это? - не поверил мне Карл.
  - Не спросила, - я пожала плечами. - Впрочем, о желании благодельствовать мы его тоже скорее уведомили, нежели спросили.
  - Тогда все понятно, - улыбнулся мой собеседник. - Мне надо подумать, переварить всё.
  - Понимаю. Если хочешь, Райф откроет портал до Академии.
  - Да, пожалуй, я хочу побыть один. А с мамой можно поговорить?
  - Про будущее, конечно, про то, кто твой отец - не стоит. На нее наложены запрещающие чары, и, если ты решишь оставить свое происхождение в тайне, то их лучше не снимать.
  - А все же, - он встал и приобнял меня за плечи. - Что бы ты сделала на моем месте?
  - Я бы ушла из Академии, постаралась за оставшееся до начала нового учебного года время догнать программу и восстановить навыки, убитые за прошедшие 3 года, и поступила снова на 3ий курс. Тебя травили меньше всех, плюс ты довольно способный сам по себе, так что, думаю, все получится.
  - Хороший план, - кивнул он головой. - Проводишь меня?
  - Куда ж я денусь? - я обняла его и немного потрясла, чтобы скинуть напряжение. Наш разговор никто не слышал, да и внимание не обратил - я ведь немного поколдовала. - Райф, - позвала друга. - Помоги, у нас первый отщепенец.
  - Ты уходишь? - к нам подошел Войтек.
  - Да, - Карл отпустил меня и подошел к приятелю. - Мне надо кое над чем подумать.
  - Как и всем нам, - пожал протянутую руку Войтек. - Но вижу, что ты получил хотя бы какие-то ответы?
  - Да, все не так плохо, как мы с тобой думали, - Карл ободряюще похлопал друга по предплечью. - Спроси у них, - он кивнул на нас с Райфом. - Что-то мне подсказывает, что они уже все знают.
  - Знаем-знаем, - Райф нежно, но настойчиво подтолкнул полуэльфа к уже открытому порталу. - А тебе пора на горшок и баиньки.
  - До скорой встречи, - Карл отсалютовал нам на прощание и шагнул в проход. Насколько я успела увидеть, вышел он возле нашего дома в Академии.
  - Все в порядке? - к нам подошла мисс Флоренс. А я уже начала сомневаться в удачности идеи собрать всех вместе.
  - Да, Карл пошел домой, - ей навстречу выдвинулся Райф. - А нам, мне кажется, пора выпить и перекусить. Не находите? - обращался он исключительно к ней.
  - Пожалуй, можно, - обеспокоенное выражение её лица сменилось приветливым. Все же девочки всегда остаются девочками, особенно рядом с красивыми и сильными мужчинами.
   Когда они отошли к костру и расположившемуся рядом столу с припасами со съестным, попутно втянув в процесс ужина Розу и Нэда, я выбрала место поудобнее и уселась прямо на теплый песок.
  - Будем говорить? - Войтек опустился рядом.
  - Именно, - я сцепила руки в замок. Радовало только то, что это был последний из череды подобных разговоров. И что в данном случае мне было что предложить собеседнику.
  - Что со мной не так? - парень решил больше не откладывать.
  - У тебя нет магического дара, - чуть с запозданием ответила я, решив еще раз проверить верность наших с драконом умозаключений, к сожалению, они оказалась верны, и я даже увидела источник обмана. - Иллюзию силы создает кольцо на твоем безымянном пальце.
   Войтек растеряно посмотрел на свою левую руку, где слабо поблескивало тоненькое золотое колечко, почти вросшее в кожу.
  - Я подозревал нечто подобное, но все равно не могу поверить, - тихо сказал он.
  - Ты хороший воин, умом и силой природа тебя не обидела, - я взяла его руку в свои.
  - И что мне с этим делать? - на меня в очередной раз за последние дни смотрели растерянные почти детские глаза.
  - Для начала, давай его снимем, - я начала потихоньку прокручивать украшение, чтобы отлепить его.
  - Больно, - он не жаловался, он констатировал факт.
  - Прости, - я накинула обезболивающее, заклинание. Но по чуть подрагивающим рукам парня поняла, что оно слабо помогает. - Когда ты его в последний раз снимал?
  - Никогда, - последовал ожидаемый ответ. - Мне его отец перед поступлением в Академию подарил и сказал никогда не снимать, даже под угрозой смерти.
  - А до этого что-то носил постоянно? - я все яснее понимала, что без боя колечко не снимется, на совесть зачаровано, качественно.
  - В детстве кулоны были, но я их терял, потом серьга, а когда на них прошла мода, это кольцо. Я о нем даже не вспоминаю обычно - есть и есть, будто часть меня.
  - А оно и есть часть тебя, - я еще раз попробовала хотя бы на миллиметр сдвинуть украшение, но снова потерпела неудачу. - Так что крепись, будет очень больно с ним расставаться.
  - Палец отрежешь? - хотелось бы верить, что он так пошутить попытался, а не взаправду решил, что я настолько кровожадная.
  - Постараемся обойтись без крайних мер, - улыбнулась я. - В крайнем случае, взломаем защиту и выкачаем из него магию, но это чревато тем, что силу в нем можно будет восстановить, а мы не знаем, на что еще она влияет.
   Я еще немного поэкспериментировала, пытаясь простенькими заклинаниями прощупать наложенные чары. Из хорошего было то, что к коже магией кольцо не крепилось, но на нем стояла сильная защита от физического повреждения, так что срезать не получилось бы.
   Оглядевшись, я поняла, что Райф полностью погрузился в приятные хлопоты по жарке мяса, выпиванию вина и флирту с мисс Флоренс. Ничего не имею против, и даже рада за них, но, к сожалению, придется их прервать. Мой простой, но в тоже время затратный по силам, план требовал участия двух магов.
  - Райф, - позвала я. - Оторвись на секундочку от очаровательной мисс и помоги нам.
   Дракон демонстративно раскланялся, чуть ли не руки расцеловал и без того смущенной зам.директора, но довольно быстро подошел к нам с Войтеком.
  - Надо снять, - я указала на кольцо. - Желательно, не отрезая палец.
   Мистер Блэк внимательно посмотрел на украшение, так же, как я, попытался его прокрутить, тоже потерпел неудачу.
  - Есть идеи как? - спросил в итоге.
  - Да, хочу попробовать великую силу науки физики, - я поджала ноги под себя и кивнула другу, чтобы сел рядом.
  - У нас обычно физической бывает только расправа, - икнул Войтек, слегка побледнев.
  - Я же обещала обойтись без кровопролития, - я задорно подергала его за окольцованный палец. - Ты нагреешь кольцо и попробуешь его немного растянуть, - обратилась я к усевшемуся Райфу. - А я охлажу палец, чтобы он уменьшился, и не получил ожогов.
  - Может сработать, - прикинул дракон. - Дергаться не будешь? - вопрос был адресован начинающему нервничать парню, которого, судя по словам, собирались пытать каленым железом и отмораживать конечности.
  - Постараюсь, - решительно пообещал он.
  - Тогда начнем, - мне было приятно, что Войтек не впадал в истерику и не показывал виду, что очень сильно нервничает. Скосив глаза на друга, я удовлетворенно отметила, что он тоже это заметил.
   Магия огня является основной составляющей драконов, поэтому Райф легко проделал свою часть, нагрев кольцо даже не прикасаясь к нему. У меня с холодом были не столь близкие отношения, поэтому мне пришлось взять Войтека за палец.
  - Не переборщи, - сосредоточенно прошептала я Блэку. - Там стоит защита от повреждений.
  - Вижу, - отозвался он, не отрывая взгляд от кольца, которое начинало менять цвет. Тепло, исходящее от него, начинало доноситься и до моей руки. Пришлось расширить охлаждающие чары на всю ладонь парня, чтобы не повредить кожу. Залечить, конечно, не сложно, но тут важнее, чтобы он от возможной резкой боли рефлекторно не одернул кисть.
   Магия, заключенная в кольце, не понимала, что происходит - прямой угрозы целостности не поступало, поэтому ничего страшнее мелких искорок из него не вырывалось. Когда металл раскалился почти до предела, Райф потянул чуть сильнее и кольцо начало соскальзывать с пальца Войтека. Убедившись, что ширины достаточно, чтобы вредный артефакт полностью снялся, я отпустила палец парня, предварительно направив его по направлению к земле.
   Когда колечко, быстро окутанное мною плотными сдерживающими чарами, стукнулось о песок, все мы громко выдохнули.
  - Как ощущения? - спросила я у все еще нервничающего парня, отогревающего освобожденную конечность, укутав ее полой кофты.
  - Еще не понял, - он испуганно посмотрел на нас с драконом. - А вдруг я без него умру?
  - Поздновато ты спохватился, - Райф хлопнул его по плечу, посылая в тело Войтека немного тепла.
  - Это магия? - спросил моментально согревшийся парень.
  - Что именно? - уточнил дракон.
  - Все, - Войтек слегка смутился, но все же продолжил. - И то, что мне после твоего прикосновения тепло сразу же стало. И то, что мы все за вами безропотно идем на любые авантюры. Да еще и вопросов почти не задаем.
  - Молодец, сообразил, - я рассматривала снятое украшение, прикидывая, как бы его уничтожить, и есть ли шансы, что оно все еще связано с парнем.
  - Да, это все магия, - пояснил Райф. - Но она лишь усиливает наши с Хинд природные силы и возможности.
  - Он пытается сказать, что вы итак пошли бы за мной и сделали так, как я говорю, и без искусственного усиления степени доверия, но это заняло бы намного больше времени и сил с моей стороны, - я все же оторвалась от артефакта. - В экстренных ситуациях эти чары активируются без моего вмешательства.
  - А у тебя? - Войтек перевел взгляд на дракона.
  - А у меня это базовая настройка, она не отключается, - хищно улыбнулся мой друг. - Без нее ко мне мало кто решится подойти.
  - Почему? Ты же не страшный.
   Я кивнула, подтверждая, что ему нужно раскрыть правду, особенно с учетом того, что мы планировали отправить Войтека на Аларию, которая являлась миром дракона.
  - Смотри, - Райф слегка покачал головой, будто сбрасывая сонливость, и через долю секунды вместо молодого юноши с открытым и светлым лицом, перед нами сидел человек без возраста, с острыми чертами лица, которое не выражало абсолютно никаких эмоций. Место теплых карих глаз заняли два провала черноты, в глубине которых плясало золотое пламя, полностью подавляющее волю и намертво приковывающее к себе взгляд. А стоило чуть ослабить внимание и попытаться рассмотреть что-то кроме этого пламени, начинало казаться, что сквозь лицо и фигуру человека проступает огромный черный дракон, готовый в любой момент сжечь всё и всех вокруг.
   Я-то привыкла, мне он таким, настоящим, даже больше нравился. Но неподготовленный Войтек, нервно икнул, и чуть не свалился в глубокий обморок, как и абсолютное большинство живых существ, видевших эту картину впервые. Но сумел сдержаться и не ударил в грязь лицом.
  - Теперь понимаешь? - видение исчезло так же внезапно, как и появилось. Перед нами снова сидел веселый свойский парень Райф.
  - Д-да, - голос немного "дал петуха", но Войтек быстро исправился, продолжив уже обычным тенором. - Вы дракон?
  - А что? Так заметно? - развеселился мистер Блэк. Это одно из побочных явлений такой магии, выпущенная тьма, запираясь обратно, затягивает довольно много света, который приходится компенсировать повышенным выбросом эндорфинов.
  - Не обращай внимание на этого юмориста, ему нужно пару минут, чтобы в себя прийти, - я взяла растерявшегося Войтека за руку. - Он действительно дракон, но и человек тоже вполне настоящий. То, что ты видел сейчас, это истинный облик двуликого, его почти никогда не открывают, так что не бойся - вряд ли еще раз встретитесь.
  - Он настолько опасен? - парень пытался осознать и разобрать полученные от увиденного ощущения.
  - Да, - спокойно ответила я. - Но при этом еще и безгранично мудр и справедлив, - я выразительно посмотрела на объект нашего обсуждения, который, смеясь, кружил мисс Флоренс в танце, под одному ему слышимую музыку. Роза и Нэд улыбались, глядя на это безумие.
  - Скоро отпустит, - покачала головой я. Иногда мне очень хотелось, чтобы вот это состояние безудержного веселья и счастья приходило к нему почаще, и подольше не покидало.
  - А с этим что делать? - Войтек указал на кольцо, которое уже остыло и поблескивало золотым боком в отблесках горевшего неподалеку от нас костра.
  - Подождем пару часиков, если ничего не изменится в худшую сторону, выкинем его подальше в море, - я воткнула валявшуюся рядом ветку рядом с местом падения артефакта, чтобы не потерять, и поднялась. - Пойдем, надо начинать праздновать, а то уже и Анита скоро придет, а я еще даже вина не выпила.
  - Постой, - остановил он меня тихим голосом. - Что мне теперь делать?
  - Я же сказала, праздновать, - я вернулась к нему и крепко обняла. - А завтра утром решим, как жить дальше.
   У меня почти совсем не оставалось сил на серьезные разговоры. На самом деле хотелось бросить все и смыться в свой мир, отсыпаться и восстанавливаться. Еще немного и любовь к себе победит во мне все симпатии к ближним.
  - У тебя есть план? - правильно расценил мое поведение Войтек.
  - Как всегда, - я устало улыбнулась. - И он довольно хорош, но я не в состоянии начинать его обсуждение, - честно призналась я.
  - Вы хотите отправить меня в мир мистера Блэка? - услышав этот вопрос, я окончательно убедилась в верности принятого решения. Парень был умен и отлично умел видеть суть.
  - Да. Там отличные военные академии. Алария специализируется на подготовке воинов и стражей, с последующим трудоустройством в различные миры. Мне кажется, это именно то, что тебе нужно.
  - Скорее всего, - кивнул он.
  - Ты не рад?
  - Не знаю, - Войтек тоже устал. - Я уже говорил, что меня здесь ничего не держит, но так сходу не могу определиться, точно ли я готов.
  - Тебя никто никуда не гонит, и уж точно не прямо сейчас надо принимать решение. Но будет лучше, если завтра ты определишься. Я не уверена, что мы с Райфом тут дольше продержимся.
  - Договорились, я отвечу утром.
   Мы вернулись к костру, где мистер Блэк уже отпустил мисс Флоренс, и старательно делал вид, что все в порядке, и он не испытывает легкого чувства стыда за свое поведение. Хотя было видно, что танцевать, пусть даже без музыки, понравилось им обоим.
  - Ты ему сказала? - тихо спросил Райф, когда я подошла к нему, чтобы взять вина и мяса, которое дожарил Нэд.
  - Да, он взял время до утра на подумать. Но, я почти уверена, что он согласится.
  - Ты тоже чувствуешь, что пора уходить? - внезапно спросил дракон, наклонившись к моему уху.
  - Почти, - я прислушалась к себе. - Еще терпимо, но завтра к вечеру нас здесь быть не должно.
  По моим прикидкам, времени должно было хватить на решение всех оставшихся вопросов. В целом, проблема осталась только одна - открыть руками моего нынешнего тела, используя только магию Стара, портал в другой мир, чтобы в него смогла войти Элисия в том виде, в котором она сейчас пребывает. Даже интересно, чего там Че наколдовал, преображая ее из моего образа. К сожалению, я так и не придумала иного способа, как адаптировать пальцы девушки к работе с вязкой и тяжелой силой этого мира, кроме как опалить ее драконьим огнем.
  Я задумчиво посмотрела на единственного доступного мне ящера, и снова крепко задумалась, сможет ли он перебороть себя и выпустить струю пламени в беззащитную девушку, даже зная, что ей это пойдет только на благо. Вот и проверим, насколько мы оба храбрые.
  Пока я предавалась невеселым думам, остальные уже разобрали почти всю еду, налили вина и расселись во вновь составленные вокруг костра кресла. После танцев мистера Блэка и мисс Флоренс атмосфера слегка разрядилась, и потихоньку начинал завязываться общий разговор, к которому я с удовольствием присоединилась.
  Анита появилась на пороге дома примерно через пол часа. Хотя о том, что перед нами стоит именно юная мисс Эбигейл, догадаться можно было только по одежде. Ну и по тому, что в доме, кроме нее никого не должно было быть.
  - Невероятно, - выразил общее состояние Нэд.
  - Вам нравится? - преобразившаяся девушка подошла к нам и села на свободный стул. Удивительно, но она приняла не только облик главной героини фильма, который мы оставили ее смотреть, но и голос, и манеру речи, и движения.
  - Это чудо, - целитель с неподдельным восхищением рассматривал свою дочь, которая перекинулась не в животное, а в другого человека. - Впервые такое вижу. Это вы сделали? - спросил он у нас с драконом.
  - Нет, - честно ответила я за нас обоих. - Мы такого не умеем, а жаль.
   Я тоже во все глаза таращилась на Аниту, сканируя ее всеми возможными способами. Но ни одна проверка не выдавала чего-то плохого, неправильного или опасного. По всем параметрам перед нами сидел обычный человек без каких-либо примесей.
  - Ты навсегда такой останешься? - озвучила Роза наш общий вопрос.
  - Нет, - хитро улыбнулась в ответ ее дочь. - В любой момент могу снова стать прежней, только не хочу. По крайней мере, пока.
  - А это больно? - поинтересовалась заботливая мисс Флоренс.
  - Абсолютно безболезненно, - в ее голосе было столько радости, что мы все наконец-то облегченно выдохнули, осознав, что все обошлось, и сложилось даже лучше, чем мы могли мечтать.
  - А почему именно эта внешность? - Роза подвинула свое кресло поближе к дочери, чтобы повнимательнее рассмотреть изменения. Я быстро покачала головой, давая понять, что про кино рассказывать не стоит.
  - Не знаю, - изящно пожала плечиками миниатюрная блондинка, в которую превратилась Анита. - Само как-то в голову пришло.
  - Но как такое вообще возможно? - все еще не находил себе места Нэд.
  - Вы пока с Розой в лесу разговаривали, мы пошли пройтись, и Анита случайно нашла чудодейственный источник, благодаря которому, если верить вашей легенде, она и родилась, - пояснила я.
  - Так он на самом деле существует? - искренне удивилась миссис Эбигейл. - Это не сказка?
  - Что за легенда? - не понял Нэд. Естественно, ему и о дочери не рассказали, не то, что про придуманное чудо ее зачатия.
  - Когда я поняла, что беременна, рассказала всем, что нашла источник, про который слышала в сказаниях Лока, и попросила ребенка, которого мы с мужем так долго не могли зачать. Мне тогда это показалось правильным. Я до последнего надеялась, что Ани родится человеком, думала, что все же от супруга понесла, ты же должен был быть бесплодным.
   В возникшей паузе меня, наконец, осенило, и пазл сошелся.
  - Нэд, а что ты попросил у источника? - спросила я, оказавшееся таким очевидным.
  - Я тогда впервые ощутил, что смертен, и что жизнь скоротечна, поэтому моим единственным позывом было "Не дай мне исчезнуть бесследно". Я не думал о детях, мне с собственного рождения твердили, что мне не доступна эта радость. Сам не знаю, на что рассчитывал. Но при встрече с чудом, изредка предстающим перед племенем Лока в виде чистого лесного ключа, только эта мысль вспыхнула в сознании.
  - Как и у меня, только я очень хотела выжить, - Анита посмотрела на своего отца с пониманием. - Только сформулировать это желание в законченное предложение не сумела.
  - Получилось-то все очень даже неплохо, - Райф громко хлопнул ладонями по коленям и поднялся, чтобы разлить всем вина. - Так что предлагаю начать праздновать, а о делах поговорим завтра утром.
   Я целиком и полностью поддерживала это предложение. И очень надеялась, что эта ночь станет последней, проведенной мной на Старе в теле Элисии. Я прекрасно понимала, что найти тело Каира и оживить его за завтрашний день не выйдет, поэтому планировала вернуться сюда уже собой, чтобы и миры не тревожить, и силой нужной располагать без ограничений. Кстати, о силе. Я опустила руку в карман, где сиротливо лежало всего 3 камушка, заряженных Че. Врагов тут, конечно, уже не должно было остаться, но ситуации в жизни бывают всякие, поэтому ограниченный и почти иссякший лимит силы, меня не радовал.
  - Эли, - позвала меня Анита, которая так и не сменила облик обратно на свой. - Я в ванной нашла, думаю, это твое. - Она протянула мне тонкий серебряный браслет.
  - Не припомню такого, - я протянула руку и взяла приятно прохладный металл. - А, не, мое, точнее - мне, - облегченно рассмеялась.
   Все же у меня замечательный муж. Невзирая на то, что я его вымочила в ванне и выгнала практически взашей, он оставил мне такой нужный подарок. И сейчас у меня на ладони лежало не просто красивое украшение, но и заряженный до предела самонастраивающийся амулет, а значит, как только я его надену, он будет меня подпитывать по мере необходимости. А зная Че, резерв в этом кусочке серебра практически бездонный.
   Я подошла к дракону, который снова крутился возле мисс Флоренс, все еще стараясь ее очаровать, но при этом тщательно скрывая это от всех, в том числе и от себя.
  "Такими темпами, мне его даже просить не придется, еще пару раз вмешаюсь в его амуры с нашей зам.директора, и он меня сам спалит дотла. Надеюсь, хоть извинится потом", - пронеслось в моей голове, пока я подходила к этой мило перешучивающейся парочке.
  - Райф, - позвала я с безопасного расстояния. - Извини, что снова отвлекаю, но это действительно быстро.
   Он вежливо поклонился Элине и подошел ко мне.
  - Что на этот раз? - громко спросил он, старательно притворяясь злым и беззаботным.
  - Ничего страшного, не переживай, - обмануть меня у него все равно не вышло бы, я отлично знала, что его нервы тоже на пределе. И не только из-за местных проблем, он, так же как и я, отлично знал и чувствовал, что наше, а особенно мое, пребывание на Старе сильнее всего сказывается на Аларии, которая фактически осталась без двух основных источников силы и равновесия. Че прав, надо что-то с этим делать.
  - Хотелось бы, но как-то не выходит.
  - У тебя амулеты Че остались? - тихо спросила я.
  - Один, но уже ополовиненный. Отдать тебе? - он сразу же потянул руку в карман, чтобы без раздумий отдать мне источник силы.
  - Не нужно, как раз наоборот, возьми оставшиеся у меня, - я положила камушки ему в ладонь. - Мне другой подарили, - успела сообщить я, пока Райф не разразился гневной триадой о моем неуместном приступе щедрости.
  - Когда успел то?
  - В ванной оставил, когда уходил. Анита нашла и передала, - я показала браслет. - Поможешь застегнуть?
  - Конечно. А он мне руки не оторвет? - весело спросил мистер Блэк, однако, зная моего мужа, опасаться за целостность шкуры при прикосновении к созданным им амулетам было вполне обоснованным, особенно к тем, которые были связаны со мной.
  - Не должен, - я вложила украшение в руку друга и подняла запястье, чтобы он застегнул хитрый замочек.
  - Уф, - Райф успешно справился с поставленной задачей, и даже остался с полным комплектом конечностей. - Вроде и знаю, что твой муж не злодей, а все равно боязно.
  - Понимаю, - я слегка сжала кисть мистера Блэка, одновременно и проверяя как он, и передавая подтверждение, что со мной все в порядке, и амулет начал меня подпитывать.
  - Можешь снять с меня свои следилки, чтобы не тратить силы зря, - я подставила дракону открытую шею, будто для поцелуя или укуса.
  - Уверена? - он немного отодвинулся и заглянул мне в глаза.
  - Да, абсолютно. Магией меня снабдит браслет, а на помощь я позвать итак смогу. Да и директор с эльфом вряд ли вернуться смогут.
  - В твоих словах есть смысл, но мне все равно неспокойно, - все же сомневался мой друг. Но я была непреклонна, как только моя сила восстановилась почти полностью, я отчетливо ощутила насколько сильно опустошила резервы Райфа, который помимо нашей обычной связи, набросил на меня еще несколько заклинаний.
  - Не переживай, я буду в порядке. Но Алария зависит не только от меня, твое состояние на неё так же влияет, поэтому тебе терять силу зря тоже не стоит.
  - Хорошо, - он склонился надо мной и нежно поцеловал в основание шеи. Приятно, очень. Я не сдержалась и прикрыла глаза от удовольствия.
  - Мррр, - вырвалось у меня.
  - Не балуй, - строго погрозил пальцем мой освободитель, но в следующий момент весело подмигнул.
  - Исправлюсь, - коротко поклонилась я.
   Райф вернулся к мисс Флоренс, а я подошла почти к самой воде и села на прохладный песок. Мысли путались от усталости, и никак не удавалось решить, что делать дальше, и в каком порядке. Некстати подумалось о том, что, когда я в следующий раз окажусь на берегу моря, это будет последнее, что я увижу перед смертью. Но я все острее ощущала, что пора это сделать, слишком задержалась я в этой сущности, практически в клочья истрепала всю текущую суть. Моя личина уже трещит по швам, того и гляди осыплется прахом, и неизвестно к чему это может привести. И именно сейчас нельзя было положиться на случай и отправлять все на самотек. Эта моя кончина должна была пройти под контролем Че, чтобы мы точно встретились в Королевстве, которое было основой основ.
   Почувствовав, что меня затягивает в омут темных и грустных мыслей, я потрясла головой, отгоняя наваждение.
  - Не раскисать, - сказала сама себе тихо. - Пока я жива, море прекрасно, люди за моей спиной все еще от меня зависят, так что сначала заканчиваем дела, а потом предаемся тоске и топимся в соплях жалости к себе.
   Я тяжело встала, отряхнула штаны, поправила одежду и вернулась к костру. Вино, мясо и хорошие новости про Аниту сделали свое дело, и все расслабились. Нэд и Розой сидели чуть в стороне и о чем-то разговаривали, периодически негромко смеясь. Райф и мисс Флоренс хотя и держались рядом, вели общую беседу с Анитой и Войтеком. Судя по доносящимся до меня обрывкам фраз, они обсуждали планы на будущее.
   С моим приближением, разговор затих.
  - Я не буду вас ругать, - я примирительно подняла руки. - И вообще скоро пойду спать.
  - Что ты, - растерялась мисс Флоренс, внезапно почувствовавшая себя нашкодившей школьницей, застуканной за обсуждением учителей. - Нам тебя не хватает.
  - Перестань, - я взяла бутылку с вином, жестом попросила Райфа ее открыть, и, как только пробка испарилась, осыпавшись небольшим облачном искр, сделала пару больших глотков. - Я отлично понимаю, какое впечатление произвожу. Со мной хорошо, но без меня почему-то лучше.
  - Да, - удивленно смотрела на меня Анита. - Но пока ты этого не сказала, я об этом не думала.
  - Мисс Флоренс, - обратилась я к зам.директору, взгляд которой наполнился неподдельным сочувствием. - Не стоит принимать все так близко к сердцу. Мне очень льстит ваша искренняя забота обо всех, и обо мне в частности, но это, во-первых, не смертельно, а во-вторых, скорее является следствием обстоятельств, нежели моим постоянным состоянием.
  - Это как? - не поняла она.
  - Пройдет скоро, - я снова потрясла головой, и выпила залпом почти пол бутылки. - Не обращайте внимание, меня от усталости кроет, и несет в ненужную философию.
   Мистер Блэк не сводил с меня взволнованного взгляда. Он отлично знал, что так я начинаю говорить и мыслить только когда совсем измотана.
  - Тебе помочь? - ко мне подошла Анита, уже готовая набросить на меня исцеляющее заклятие, хотя, вряд ли, понимающая это. Надо найти ей учителя и наставника. И желательно не только Нэда, он все же оборотень, а в ней еще и человеческая половина со своей магией.
  - Нет, все в порядке, - вежливо улыбнулась я. - Не трать силу.
  - Ты сейчас выглядишь не сильно лучше, чем тогда, в кабинете мистера Оуэна, - Войтек тоже подошел поближе, в отблесках костра я различила его взволнованное выражение лица, но зато нашла решение.
  - Молодец, парень, - от простоты и очевидности выхода я чуть не заплакала облегченно. Конечно же, мистер Оуэн, как я раньше не подумала о нем. Надо завтра забрать его, не думаю, что он откажется помочь такой талантливой целительнице, пусть даже и временно тайно.
  - Чем я молодец? - не понял Войтек.
  - Всем, - вслух ответила я, а мысленно похвалила себя, что не вывалила последние мысли на всех, а то в нынешнем состоянии это я запросто. - Но, как вы верно заметили, мне пора отдохнуть, так что давайте устроим мне прощальный салют, и я пойду.
  - Какой салют? - к нашей оживленной, но довольно бессмысленной беседе, присоединились и Роза с Нэдом.
  - Я подумала, что просто закинуть одно вредное колечко, - я посмотрела на Войтека, о чьем снятом амулете говорила. - Будет слишком просто. Так что мы с мистером Блэком подарим вам еще одно маленькое чудо.
  - Это я с радостью, это всегда пожалуйста, - правильно понял меня Райф. Он, как и любой уважающий себя дракон, обожал огонь и все, что с ним связанно. А я решила уничтожить кольцо, подбросив его высоко над морем и взорвав множеством ярких огней. Оставшаяся в нем магия должна была придать нашему фейерверку дополнительной красочности.
   Найдя палку, которой я пометила место падения амулета, я проверила его на безопасность, и, убедившись, что защитных и атакующих чар в нем не осталось, взяла его в руку.
  - Готов с ним расстаться? - тихо спросила у Войтека.
  - А есть выбор?
  - Конечно, я могу его восстановить, усовершенствовать, надеть тебе на палец, и ты заживешь прежней жизнью. Если найти мага, который будет его подзаряжать, то домик возле королевского дворца никуда не денется от тебя и твоей семьи.
  - Ты про ту семью, которая мне всю жизнь врала, а потом отправила на верную смерть? - в его голосе и взгляде не было страдания или сожаления, скорее лишь горькая усмешка.
  - Да, но мало ли какие у тебя созрели планы мести.
  - Никаких, я их, конечно, не простил. Но, особенно после снятия кольца, мне стало как-то все равно. И, - он развернулся к Райфу. - Я все обдумал, и согласен на твое предложение.
  - Рад это слышать, - хлопнул дракон парня по плечу. - Утром соберешь вещи, и отправимся.
  - Как я уже говорила, молодец, - я похлопала Войтека по груди. - Это верное решение. А теперь все берем побольше вина, располагаемся поудобнее и смотрим в небо.
  - За Войтека! - я подняла бутылку левой рукой и отсалютовала остальным.
  - За Войтека, - подхватили они.
   Сделав три традиционных глотка, я резко выдохнула и подбросила кольцо, усилив дальность полета с помощью магии.
  - Давай, - велела Райфу, который подхватил амулет своей магией, поднял его над морем высоко в небо, подсветил металл, а затем начал его увеличивать. Сначала кольцо стало золотым, потом, по мере расширения круга, начало белеть, а когда свет стал не сильно уступать солнечному, превратилось в яркую радугу, каждый цвет спектра которой, постепенно рассыпался на свободно парящие искры. В какой-то момент, все цвета-искры перемешались и представили собой воплощение абсолютного хаоса. Дракон щелкнул пальцами, и все внезапно замерло, а мы затаили дыхание, практически кожей ощущая приближение настоящего чуда.
   Я взяла друга за руку и крепко ее сжала. Он посмотрел на меня, медленно прикрыл глаза и тепло улыбнулся. Я кивнула в ответ.
   И стало темно. Будто во всем мире выключили свет, в том числе и звезды. Окружающие нас люди и нелюди вскрикнули, но испугаться толком не успели, так как в этом абсолютном мраке начали проступать узоры, созданные драконом из остатков уничтожаемого костра. Это были цветы, потом птицы, портреты прекрасных дев, картины городов, завораживающие разноцветные вихри, которые развеселившись даже прошлись по нам, окутывая теплом и светом.
   Завершающего салюта, когда небо воспылало яркими вспышками, осыпающимися огромными звездами в море, я уже не видела. Чтобы не прощаться, я исчезла с пляжа, не досмотрев представление.
   Вернувшись в комнату Элисии, я почти сразу же легла спать. Сил хватило только чтобы раздеться. Но как только моя голова коснулась подушки, я открыла глаза в совершенно ином мире.
   Я шла по грунтовой дороге по направлению к небольшому дачному домику, аккуратно стоящему в ровном ряду почти таких же. Светило солнце, стояла середина лета, мимо бегали смутно знакомые коты, а вдалеке, навстречу мне, неторопливо ехала старая машина. Только вот старой она была в те времена, когда я покинула этот мир, повзрослев и даже почти постарев.
   Сердце больно кольнуло этим открытием. Я перенеслась в свое собственное прошлое, но никак не могла вспомнить, откуда. Сейчас казалось, что ничего больше не было, только эта дача, железная дорога неподалеку и город, до которого никак не удавалось доехать. И самое ужасное было в том, что я не понимала, реально это или нет.
  - Здравствуйте, Раиса Михайловна, - поздоровалась я с соседкой, которая как раз вышла помыть посуду. Здесь еще не было заборов, участки разделяли водопроводные трубы, по которым от водонапорной башни на краю поселка текла только холодная вода. Там, куда не доходили трубы, границы либо не было совсем, либо устанавливали барьер из шифера или бетонных шпал, положенных горизонтально, хотя делалось это больше для того, чтобы земля не сползала - местность здесь была очень гористая, некоторые дома стояли на склонах, приближающихся к 80№.
  - Вы уже вернулись? - спросила она, расставляя посуду около мойки, которая у них, так же как у всех, была на улице. В дома воду не заводили.
  - Пока только я, - ответила я, надеясь не встретить маму и бабушку, не говоря уже о встрече с самой собой. - Все интереснее и интереснее, - тихо удивилась я, посмотрев таки на свое отражение в окне терраски, вдоль которой как раз шла. Выглядела я как обычно, а не 13ти летней девочкой, как, по идее, должно видеться соседям. В тот год мы были тут в последний раз, потом и дачу продали, и пожилых соседей не стало. А когда я все же смогла туда вернуться, застать удалось только сильно сдавшего соседа через дом, которого я помнила молодым мужчиной, а не дедушкой с внуком и артритом.
   Я присела на свой любимый пенек, точнее это был выступающий кусок бревна от основания террасы, который по какой-то причине не отпилили, а потом использовали в качестве скамейки. Сама скамейка тоже была, вдоль дома, сразу под лесенкой из 2-х больших и одной совсем маленькой первой ступеньки. Но там мне сидеть не так нравилось. Куда уютнее было на полу, в уголке между дверью и стеночкой с окошком, прикрывающей вход.
   Я посмотрела на коврик, под который убирали ключ, если уходили недалеко. Сложенный пополам квадратный половичек, который я обычно выбивала о железный столб, на который крепилась бельевая веревка, лежал ровно. Значит, ключ надо было искать в душе, сидеть под дверь не хотелось, как и привлекать лишнего внимания.
   Привычным движением я поднялась и направилась вглубь участка. Дорожки были выложены бетонными плитками. Изначально путь к сараю и душу проходил между кустами крыжовника и поречки (так в этой местности называют белую и красной смородину), но со временем колючие кусты разрослись, поэтому обходить их приходилось по краю клубничных грядок, под вишнями. Прямо за домам росли 2 алычовых дерева, каждое лето усыпавших всю землю под ними небольшими желтыми плодами, из которых варили компот и делали варенье. Больше всего мне нравился напиток из алычи и кабачка, удивительное, но вкусное сочетание.
   Тут было практически единственное место на участке, которое мало откуда просматривалось - с двух сторон стояли дома, наш и соседский, от дороги ограждали кусты малины, еще был парник. Какое же у меня было скучное детство и богатая фантазия, раз я в этом скудном на развлечение и друзей месте умудрялась придумывать кучу игр и миров только для себя.
   Где-то на полпути к кирпичному строению, совмещавшему в себе душ, вода в котором нагревалась большим черным титаном, топимым дровами, и мастерскую дедушки, которого не стало уже много лет назад, я поняла, что окружающее меня нереально. Точнее, что это не то место, которое я посещала в детстве. Пропорции не совпали. Пространство и время для его преодоления воспринимались сейчас так же, как в детстве. Но я была тут взрослой, и сильнее всего меня тогда поразил именно размер - участок оказался в 2 раза меньше, чем я видела его в своими детскими глазами, и проходила еще не выросшими ногами.
   Проблема временной аномалии отпала, встреча со своим прошлым мне не грозила. Но вопрос о том, что здесь все же происходит, стоял все так же остро.
   Ключ от ярко синей, такой же как и у двоих соседей, двери хранился между бревен стоящего рядом сарая. Немного поискав, я его достала и открыла навесной замок. Из нагретого солнцем помещения на меня пахнуло несравнимой смесью ароматов дерева, печки, машинного масла, канифоли и пыли. Так тут пахло всегда, меня будто окунуло в то волшебное время, в те фантазии, которые тогда меня поглощали. Сдержавшись от того, чтобы не осесть на пол тяжелым мешком и не начать лить слезы по безвозвратно ушедшей жизни, я достала проржавевшую консервную банку, где, прикрытые тряпицей, лежали ключи от дома.
   Закрывать за собой дверь я не стала. Какая разница, если это все равно лишь отражение реальности, пусть и достоверное до мелочей. Даже крышка на компостной яме, покрытая рубироидом, была нагрета только в тех местах, куда попадало солнце, оставаясь прохладной в тени. Я осторожно присела на ее уголок, вспоминая, как гладила тут кошку Катьку. Хотелось остаться, закрыть глаза и поверить, что это все настоящее, что все живы, и всё впереди. Хотя я и не могла вспомнить, какая жизнь была дальше. Но это казалось неважным.
   Возвращалась я через вторую часть огорода, чтобы попробовать смородину с каждого куста. Она уже была сладкая. Дойдя до двери, я не сдержалась, и, порадовшись, что никого не было в зоне видимости, на шаг зашла на соседский участок, и сорвала пару ягод войлочной вишни, которую мы в какой-то год втихоря объедали с внуком Раисы Михайловны. Жаль, что ездить на дачу я перестала до того, как разница в 2-3 года перестала бы быть заметной, и мы так толком и не подружились.
   Последний раз осмотрев такой родной и до последней ромашки знакомый участок, с покосившимся деревянным умывальником, который когда-то давно был покрашен желтой краской, я вставила ключ в замок и зашла в террасу. Как только дверь за моей спиной закрылась, появилось ощущение опасности. Дом был нежилым, хотя вещи и продукты, разложенные на столе около плиты на две газовые конфорки, старательно пытались это скрыть. Пыли тоже не было, зато дохлых мух на подоконнике, как всегда, было предостаточно. Стыдно вспомнить, но тогда я очень любила отрывать им крылышки или лапки.
   Дверь в дом, белая, двустворчатая, со стеклянными вставками, открылась с характерным шумом, а захлопнулась дребезжа стеклом и расшатавшейся железной ручкой. Справа от меня была дверь в кладовку, там же скрывалась лестница на чердак и люк в небольшой подпол, прикрытый куском линолеума. Я до сих пор помню, что дверная ручка снаружи была целая, а изнутри отломанная наполовину, поэтому, чтобы можно было ее опустить, если дверь случайно захлопнется, в нее был вставлен гвоздь. Выключатель был слева, я включила свет и зашла в небольшое помещение, где висела старая одежда, на полках хранились запасы круп и прочей бакалеи, и на гвоздях в стене покоились тазы. И даже мой любимый, в котором я помещалась когда-то целиком, а сейчас максимум ноги могла помыть, белый овальный тазик был на месте. Рефлекторно посмотрела на среднюю полку, куда мы складывали конфеты, привезенные из дома, и которые я потом доставала по одной, но она была пуста - гостинцев не было.
   Закрыв дверь и выключив свет, я вернулась в кухню. Таковой, правда, это место было совсем недолго. Я практически не помню времени, когда в углу стояла плита, где-то рядом был стол. И скорее догадываюсь, что часть мебели, которая сейчас стоит в комнате, тоже должна была быть тут, шкаф с посудой уж точно. Но дедушка начал ремонт, который не успел закончить, рак не щадит ни людей, ни их планы. Поэтому на меня смотрели полуободранные пустые стены, на полу стоял мой детский деревянный стульчик с зеленой спинкой и сидушкой, и маленькая оранжевая скамеечка, сидя на которой бабушка или мама пропалывали грядки.
   Около двери в комнату, которая была ровно напротив той, через которую я вошла с террасы, расположилась печь, обложенная белой крупной плиткой. Черные дверцы скрывали 2 комфорки, которые протапливались либо через отверстие побольше, закрывающееся железной квадратной дверцей, либо поменьше - спрятанное за чугунной рельефной створкой. Главное было не забыть, что ручки, запирающие их, тоже очень сильно нагревались когда печь топилась. Сейчас огня нигде не было. Готовили на газу, а судя по сухости земли на улице, природное тепло держалось довольно долго, так что прогревать дом не было необходимости.
   Ощущение опасности усиливалось по мере моего приближения к жилой комнате. Но я, скрепя сердце, нажала на ручку, и белая дверь со стеклянной вставкой, занимающей почти всю площадь двери, открылась, впуская меня в просторную, но сильно заставленную гостиную. Справа стояло бордовое кресло их кож.зама на тонких ножках, когда я была совсем маленькая, то могла пролезть в просвет между сидушкой и спинкой, потом это окошко стало кассой в магазине в моих играх. За креслом, упираясь в угол, стоял стол, на котором всегда было что-то навалено, в основном стопки старых газет и журналов.
   Я включила свет, выключатель был у двери. Помню, как радовалась, когда доросла до того, чтобы доставать до него с пола, а не тянуться, стоя на пороге, которые в этом доме везде были высокие и широкие. На некоторых я даже любила сидеть, хотя и ругали за это. Люстра Каскад послушно вспыхнула тремя лампочками, осветив свои пластмассовые висюльки, которые я в какой-то год старательно собрала, помыла и вернула на места. Только одна сломалась, поэтому на самом верху, сзади, была небольшая дырочка от более короткой вставки. Ох, чем мы только случайно не сбивали их, и рукой, если махнуть слишком резко и не в том месте, и мячиком. Потолок то был не очень высокий. На кухне тоже была похожая люстра, но так как она была меньше, да и пользовались тем помещением намного реже, висюльки там были целее.
   Напротив двери, у окна, выходящего на алычи, стоял диван. Там обычно спала бабушка, когда мы приезжали. Как-то раз, когда были еще гости, меня положили спать с ней. Удивительно, но мне это удалось, хотя обычно в детстве я мало с кем могла делить постель. А еще к нам по ночам приходили спать коты и кошки, которых бабушка держала на даче, даже зимой ездила их подкармливать. Странно, кстати, что сейчас не прибежало ни одного хвоста, хотя по дороге к участку я точно видела кого-то из них.
   Постояв немного посреди запахов и ощущений своего детства, выглянув в окно, выходящее на палисадник, где рос большой куст с белыми соцветиями, бегло проверив дорогу, которая как раз проходила за клумбой, никого не обнаружив, я прошла к последнему, и, наверное, самому важному месту. За шторкой, между задней стенкой печки и шкафом, скрывался проход в маленькую комнату, где из мебели стояли только 2 кровати и пара стульев. Именно там мы и жили летом, когда приезжали сюда с мамой. На вешалке, прибитой справа от входа, висели наши вещи, на стуле, стоящем под нею, лежал наш синий чемодан. Мамина кровать, с шуршащими пружинами, стояла напротив входа, моя, сравнительно жесткая, вдоль окна, у стены слева от входа и дальше всего от печки. Поэтому рядом с нею почти всегда стоял электрический обогреватель, чтобы я не замерзала по ночам. На стене с окном, в изголовье кровати, крепилась старая лампа, которую, судя по рассказам, мой дед принес с завода, на котором проработал почти всю жизнь. Под белым защитным гофром скрывались 2 длинные тонкие ртутные лампы, которые характерно щелкали, мигали и жужжали при включении. Когда выключатель сломался, я зажигала и гасила ее втыкая или вытыкая вилку в розетку, которые были так же на стене.
   Белье было застелено. Рыжее на маминой кровати и светлое на моей. Я не смогла пройти мимо, и немного поскакала сидя на первой кровати. Но оттягивать дальше неизбежное было нельзя. Я уже точно знала, что должна сделать. Поэтому, проведя рукой по такой знакомой поверхности одеяла, по зеленым бумажным обоям с белым рисунком, совмещающим в себе цветы и вертикальные полоски, разувшись, чтобы ногами ощутить тепло деревянного пола, выкрашенного темно оранжевой краской, я подошла к своей старой кровати.
   Сколько же раз я засыпала и просыпалась тут, счастливой или грустной, но всегда со светлыми надеждами и верой, что уж в этот то год все будет иначе. Что появятся друзья, что будет весело, что случится чудо. И все действительно так и случилось, только уже не здесь. Поправляя подушку, я увидела, что под ней лежит мой детский талисман - небольшая мышь Пика, кусочек пластика, обшитый кроличьим мехом, и с пищалкой. Ее купили мне в детстве, еще до школы. И она до института почти постоянно была со мной, я даже отдала ей тряпичную сумочку-кошелечек от своего любимого салатового платья. И именно здесь, по моей глупости, Пика лишилась части мордочки - перед сном я клала ее под подушку, но толи она выпала, когда я ворочалась во сне, толи я сама поделилась ею с небольшой кошечкой Чернушкой, но в результате животина чуть не сгрызла её целиком, хорошо, что удалось спасти хотя бы большую часть.
   Как я уже говорила, детали в этой реальности были воссозданы с поразительной точностью, поэтому с полосатой льняной простыни на меня смотрела потрепанная жизнью и кошкой мышь, которую я нежно взяла в руки и положила себе на грудь, когда улеглась на кровать.
   За окном по-прежнему светило солнце, спать совершенно не хотелось. Но бабушка и мама часто ложились днем отдохнуть, загоняя меня с собой. Так что я привычным движением укрылась одеялом, повернулась на левый бок, к окну, подогнула ноги, положила Пику на простынь в районе своей груди и, прикрывшись с головой, сжалась уютным калачиком.
   В следующий миг я пылала ярким огнем, так же как и Стар, и Райф, и все мои новые знакомые. Было невыносимо больно и страшно. Пламя сжирало саму ткань мироздания, уничтожая и мир и людей. В оглушающем реве и треске отчетливо слышался разъяренный мужской голос, говорящий что-то вроде "Смотри, что ты натворила, упертая, самонадеянная дура!". Слез не было, как и бровей и век. Я сгорала заживо, но сильнее всего терзало левую руку. Из последних сил я опустила то, что осталось от головы, вниз, и в нескончаемых языках пламени смогла рассмотреть, что от запястья до локтя мою руку охватывает раскаленная серебристая змея, впиваясь острыми зубами в мою и без того истерзанную плоть.
   Проснулась я от собственного крика. Резко сев на кровати, я сначала никак не могла понять, где я нахожусь. Толи все еще умираю в огне, толи вернулась на дачу, толи дома. Хотя с последним тоже много вопросов - что считать моим домом, и есть ли он у меня.
   Сквозь задернутые шторы пробивался дневной свет. Уже хорошо, если есть шторы, значит я точно не на даче - их там много лет как не было, бабушка не вешала, чтобы не стирать лишнее. Немного отдышавшись и успокоив сердце, уже готовое выпрыгнуть из груди, я поняла, что вернулась в комнату Элисии.
  - Значит, кошмар приснился, - сказала я сама себе вслух, чтобы окончательно прийти в себя.
   Мне очень редко снятся настолько реалистичные плохие сны. А уж путать сон и реальность это совсем не про меня, за долгие годы я научилась контролировать свои сновидения. И что самое неприятное - левая рука до сих пор будто горела. Я откинула одеяло и осмотрела свою конечность. Совершенно здоровая, без следов ожогов или каких-либо воспалений. Но только сейчас я обратила внимание, что подаренный Че браслет действительно чем-то похож на маленькую изящную змейку, кусающую себя за свой хвост.
  - Уроборос, - погладила я замочек, в котором при ближайшем рассмотрении легко определилась головка рептилии. - Так вот кто ты такой.
   Боль отступила. По телу разлилась приятная волна силы. Глазки моего нового украшения вспыхнули и продолжили отсвечивать алым. А вот это интересно, пока я не потрогала его, света не было, но я точно помню, что вчера их видела, еще подумала, что там, должно быть, камешки какие-то для украшения. А значит, Че не в курсе моих снов. Интересно.
   Я так и не научилась определять время на Старе, а часов тут еще не изобрели, поэтому, понадеявшись, что на дворе еще утро, и у меня есть время принять душ, переодеться и позавтракать. Постель была насквозь мокрая от пота, видимо, мое тело слишком остро среагировало на приснившейся огонь. Радовало только то, что больше ночевать в этой кровати я не планировала, уже вечером должна открыть портал и вернуть сюда Элисию.
   Стоп. Портал... Чтобы открыть его, надо быть опаленной драконьим пламенем, а значит сгореть. Так вот о чем был мой кошмар. Я покрутила пальцами браслет на своем запястье. Это был не просто сон, а предупреждение, чтобы я перед началом эксперимента сняла подарок Че, иначе никто не выживет. Со странным путешествием на дачу все тоже стало понятно - я сама себя туда отправила, чтобы незаметно отключить связь с Че. У многих магов есть свои места силы, и с какого-то времени мое стало выглядеть именно, как кусочек абсолютно немагического мира, где долгое время концентрировалась только моя энергия, не смешиваясь с другими людьми. Че там никогда не был, и не знает об этом месте. Зато однажды, убегая от него, я затянула туда Райфа, и как только мы оба немного восстановились, я с его помощью сделала отражение своей детской мечты абсолютно непроницаемой для чужой магии.
   Горячий душ смыл с меня остатки кошмара, свежая одежда и пара чашек кофе вернули бодрость и хорошее настроение. Так что, когда в дверь постучали, я уже была готова к любым подвигам.
  - Входите, - разрешила я, накрывая стол в гостиной, чтобы перекусить могла не только я, но и все пришедшие.
  - Привет, - в дом зашли Войтек и Карл.
  - Привет, - повернулась я. - Присаживайтесь, угощайтесь. Я еще не успела позавтракать. Еще же утро? Я правильно сориентировалась?
  - Да, сейчас около 10 часов, - подтвердил Войтек. - Анита просила передать, что она переночует дома с мамой, а часам к 12 они приедут в Академию.
  - Хорошо. Им есть о чем поговорить и подумать. Нэд с ними?
  - Да, их мистер Блэк перенес, а потом за мной и мисс Флоренс вернулся, - рассказал Войтек.
  - Что вы решили? - серьезно посмотрела я на них.
  - Я согласен уйти на Аларию, - просто ответил Войтек, и было видно, что с этим решением согласны и его ум, и сердце.
  - Правильно, я рада это слышать. А ты? - перевела я взгляд на Карла.
  - Я хочу остаться на Старе, как ты вчера и говорила, - парень немного помолчал, я не перебивала. - Надо постараться закончить обучение. Только я не знаю, как подготовиться и наверстать программу.
  - Думаю, с этим я смогу помочь, - улыбнулась я. - Но ответь мне честно, в чем истинная причина того, что ты хочешь остаться?
  - Ни в чем, - попытался отмолчаться парень. Но я-то видела, что он врет.
  - А все-таки? - я слегка сжала его ладонь, внимательно смотря ему в глаза.
  - Элисия, - прошептал он, опустив голову. - Ей должен кто-то помочь, она же вернется мало что понимая, а вас уже не будет, чтобы еще и ей заниматься.
  - Это благородно, - улыбнулась я. - Только не забывай, что она - не я, хотя внешность та же.
  - Я помню. И отличаю вас. Когда начали спадать чары Клера, я начал все по-другому воспринимать, в том числе и воспоминания скорректировались. Я только надеюсь, что некоторые аспекты характера Элисии тоже были результатом чар.
  - К сожалению, я не могу ответить на этот вопрос, я ведь ее даже не видела никогда, - я разлила кофе по чашкам и пододвинула одну Карлу. - Но чудеса случаются, к тому же сейчас она в хороших руках, так что есть шанс, что углы ее вздорного характера подшлифуют независимо от источника их происхождения.
  - Хорошо бы, - облегченно улыбнулся парень. - Я очень на это надеюсь.
   Мы завтракали за неторопливой беседой. Я рассказывала Войтеку об Аларии, Карл тоже с интересом слушал - еще бы, не каждый день про другие миры можно послушать, особенно про довольно сильно отличные от твоего родного.
  - А я смогу сюда возвращаться? - вдруг спросил Войтек.
  - Скорее всего, да, - я немного задумалалсь. - Думаю, Райф откроет сюда стационарный портал, особенно если окажется, что натренированные здешние маги сильнее местных воинов. Но решать это будут уже правители, а не мы с вами.
  - Было бы здорово, ходить в другие миры, - замечтался Карл.
  - Если все получится, то Элисия унаследует от меня эту способность, - поделилась я с ребятами.
  - Ого, звучит заманчиво.
   В дверь снова постучали. К нам присоединился Райф и Элина. Судя по отсутствию смущенного румянца на щеках обоих, спали они опять в разных кроватях.
  - Ммм, завтракаете? - принюхался дракон еще с порога.
  - Ты же только что поел, - закатила глаза мисс Флоренс.
   Ну, хоть сначала встретиться друг с другом и немного побыть наедине догадались, уже радость.
  - У меня очень быстрый метаболизм, - голодающий ящер уселся за стол, ловко подвинув кресло со мной почти к стене, и подставив еще 2 стула.
  - Да, все буквально сгорает, - я передала ему блюдо с горячими пирожками с мясом. - Смотри, мисс Флоренс, не прокормишь его.
   Она, как обычно, смутилась.
  - Я сам способен прокормить и себя и мисс Флоренс, - отозвался задетый за живое Райф, с набитым ртом.
  - Это уж вы сами решите, между собой, - глядя на то, как аппетитно уплетает пирожки мистер Блэк, я снова проголодалась, поэтому начала жевать жаренный пиродок с картошкой и грибами. Вкусно я все же колдую.
  - Какие новости? - перевела тему зам.директора.
  - Пока никаких, мы все только недавно проснулись, - ответила я. - Ждем, когда приедут Анита с семьей.
  - Ты вещи собрал? - спросил Райф у Войтека, когда дожевал первый пяток пирожков и добрался до кофе.
  - Да, все готово. Когда отправимся?
  - Как только придут остальные. Попрощаешься и пойдем. Элина, не хочешь с нами?
  - А можно? - встрепенулась мисс Флоренс. - Я с радостью. Никогда не была в другом мире.
  - Конечно можно. Да и Войтеку будет не так страшно.
  - А это надолго?
  - Нет, на несколько часов. Я представлю нового ученика ректору, оплачу обучение, посмотрим, нормально ли его организм пример условия моего мира, и вернемся на Стар. До вечера надо закрыть еще одно дело. Но я так и не знаю как, - послал мне выразительный взгляд дракон.
  - Вечером и скажу, - невинно улыбнулась я.
   Новоиспеченное семейство прибыло ровно к 12ти. Вот что значит аристократы, подумала я про себя. Когда мы все расселись в нашей гостиной, казалось, что все знакомы и дружат уже много лет. Очень люблю такие компании, где все будто на своих местах и в самом центре зон комфорта. Правильно говорят, что хороших людей трудности только сближают.
  - Ну что ж, - неохотно прервала я шумную общую беседу. - Пора начинать действовать.
  - С чего начнем? - тут же поднялся Райф.
  - Полдень уже миновал, так что с вина, - я извлекла из воздуха бутылку красного. - Кто не может наколдовать, - я окинула взглядом окружающих и поняла, что можем то только мы с драконом. - Опустошает бар за моей спиной. Там не только вино, так что можете выбрать напиток по вкусу.
   Через 5 минут мы вышли все на ту же площадку, с которой перемещались и до этого.
  - Сначала, выпьем за Войтека, чтобы у него в новом мире все вышло успешно! - я подняла бутылку, наливать в бокалы снова было лень, предлагая всем чокнуться.
  - За тебя, друг, - подхватил Карл. - Удачи тебе.
  - За тебя, и спасибо за все, - стукнула своей небольшой бутылочкой с газировкой Анита.
   Роза и Нэд пожелали парню всего хорошего. Когда мы выпили положенное случаю, Райф открыл портал.
  - Скоро вернусь, - откланялся он.
  - И мисс Флоренс не забудь, - помахала я бутылкой.
  - Я ему забуду! - она допила шампанское из своего бокала и подбросила его высоко в небо, где он, сверкнув на солнце, исчез. - До скорой встречи.
   Последним Стар покидал Войтек в дорожной одежде и с большой сумкой за плечами.
  - Еще раз, спасибо, - подошел он ко мне и протянул руку.
  - Не за что, - я пожала его ладонь. - И помни, у тебя все получится.
  - Хотелось бы верить, - он отпустил мою руку, обнял Аниту на прощание, отдал честь Розе с Нэдом и смело вошел в мерцающий круг, за которым виднелся тронный зал замка Райфа. Давненько же я там не была, подумала я перед тем, как дракон закрыл портал.
  - Первый пошел, - выдохнула я, делая большой глоток вина. Однозначно, надо поскорее завязывать с этим миром, а то сопьюсь.
  - Теперь давайте решать с вами, - я села в плетенное кресло, которое мне вынес из дома Карл. - За ночь что-то изменилось в ваших планах?
  - Нет, - Нэд приобнял дочь, которая сейчас вернулась к внешности привычной нам Аниты, за плечи. - Мы поможем Ани подготовиться к поступлению на первый курс, куда она пойдет под новым именем и с новой внешностью. Ты обещала помочь.
  - Да, я как раз это и собираюсь сделать. Буквально вчера случилось настоящее чудо, и наши злодеи, директор и мистер Клер, удалились из этого мира, оставив Аните, Войтеку, Карлу и Элисии существенное денежное наследство и недвижимость в Серединных лесах.
   На меня смотрели так, будто я кроликов из шляпы по 5 штук за раз извлекаю.
  - Быть такого не может, - первая нашлась Анита. - Они ж жадные.
  - Вы их убили? - Нэд оказался более прозаичным.
  - Нет, они живы, по крайней мере, вчера вечером точно были, но на Стар больше не вернутся, как и не переместятся самостоятельно в какой-либо иной мир. А что качается денег, то тут их особо не спрашивали, мы с Райфом их просто забрали. И не считаем себя неправыми.
  - Думаю, никто не считает, - согласилась Роза.
  - Четверти оставленной суммы как раз хватит на обучение и 5 лет жизни в Академии. Мистеру Эбигейлу придет официальное письмо из Академии о том, что Анита погибла. Жить с ним или разводиться, Роза решит сама. Тут я могу только защитный амулет от ментальных чар предложить, чтобы решение точно было искренним.
   Я сделала небольшую паузу, чтобы остальные осмыслили мои слова. В том, что Роза разведется с мужем, я почти не сомневалась, но в тоже время вряд ли они сойдутся с Нэдом. Присмотревшись получше, и проанализировав то, что я услышала от целителя за это время, я поняла, что, на самом деле, он очень стар. Просто оборотни, так же как и животные, почти всю жизнь выглядят одинаково, и только в совсем глубокой старости или сильно болея, начинают сдавать. А наш представитель племени Лока при всей своей силе и статности, начинал седеть, да и в уголках глаз залегли морщинки.
  - Отправиться на осмотр дома можно прямо сейчас. Я там тоже еще не была, - весело и бодро предложила я. - Вещи соберешь потом, - обратилась я к Аните. - Я оставлю постоянный портал из Академии.
  - Зачем? - правильно почувствовал какой-то скрытый смысл Карл.
  - Вам с Анитой нужен учитель, который подтянет вас по программе Академии. Роза и Нэд, бесспорно отличные ученые и практики, но они не учителя. Так что я хочу попросить мистера Оуэна позаниматься с вами. Думаю, он не откажет. Тем более такой талантливой целительнице, как наша Анита.
  - Это отличная идея, - просияла девушка.
  - Да, это то, что нам нужно.
  - Еще я вам покажу отличное место в Академии, где очень много полезных книг. Если получится, то портал спрячем там же. Соберите пока то, что может вам понадобиться до завтра. Сегодня вечером я попрошу вас, кроме Карла, побыть от Академии подальше. Плюс, как раз приведете дом в порядок, чтобы там можно было жить с комфортом. А заодно и дорогу до племени Лока изучите. Я не сильна в географии, особенно других миров, но мне показалось, что там можно дойти пешком.
  - Хорошо, - согласилась Анита. - Но тебе точно не понадобится вечером наша помощь?
  - Нет, - покачала я головой. - Если вечером что-то пойдет не по плану, меня уже ничто не воскресит, даже такие сильные целители, как вы с папой.
  - А нельзя как-то по-другому? - оценила масштабы бедствия Анита.
  - Нет, я передумала множество вариантов, но сработать так, чтобы Элисия вернулась живой и здоровой, может только один.
  - А если не сработает? - напряженно спросил Карл, который все же очень хотел попытать счастья с хозяйкой моего нынешнего тела.
  - Эли погибнет, как и я, - ответила я, тщательно стараясь, чтобы мой голос не звучал ни слишком встревоженно, ни слишком безразлично. Ведь в случае неудачи, я воскресну, пусть и неизвестно где, а девушка умрет окончательно и бесповоротно.
  - Тогда, может, стоит оставить все, как есть? - озвучил самое, казалось бы, верное решение Нэд.
  - Это невозможно, - грустно развела руками я. - Помните на днях ураган случился на ровном месте?
  - Да, очень странно было, - кивнул он.
  - Так вот, это произошло из-за того, что я нахожусь здесь, в этом мире и теле, - я отпила еще вина, надеясь прикрыть дрогнувший голос. - И это случилось не только на Старе. Волна прошла по всем мирам.
  - Кто же ты такая? - Роза и Нэд последовали моему примеру, и приложились к своим напиткам.
  - Я - это я, та же самая, что и была 5 минут назад. Не заморачивайтесь, - у меня не было никакого желания снова рассказывать свою биографию. Да и Анита с Карлом потом все им расскажут.
   На сборы ушло еще минут 15. Временный портал я решила открыть с уже привычной полянке, вечером поставлю на него блок, чтобы до утра никого не впускал и не выпускал. Да и на весь купол надо будет наложить дополнительную защиту. Учеников бы эвакуировать, но это привлечет слишком много внимания. На мысли об учениках я немного напряглась, со всеми этими приключениями я совершенно упустила и вида учебный процесс. Понятно, что Анита, Карл, Войтек и Элисия в этом году учиться уже не будут, но мисс Флоренс и мистер Оуэн, которого я отправила в неплановый отпуск, продолжают трудовую деятельность, да и другие преподаватели должны заметить отсутствие директора и эльфа.
  - Ани, - крикнула я в глубь дома, где мисс и миссис Эбигейл перебирали шкаф, решая, что нужно взять с собой. - А лекции сейчас идут?
  - Нет, - отозвалась девушка, судя по звуку, откуда-то из-под горы вещей. - Сейчас же каникулы. Ты забыла?
  - Я и не знала, - странно, что я не обратила на это внимания, я же смотрела расписание. - Получение местного диплома не входило в мои планы.
  - А какое у тебя образование? - спросил зашедший в гостиную с кухни Нэд. Отец этого семейства был куда более практичным путешественником - в большую сумку он собрал запас еды, вина, основную посуду и столовые приборы на пятерых.
  - У меня их много, - честно ответила я. - Всех и не припомнишь, а чтобы вспомнить некоторые, мне вообще понадобится встреча с одним из своих хранилищ знаний, - последнее я случайно произнесла вслух. Это были скорее мысли вслух. Я очень давно не задумывалась о том, сколько раз мне пришлось учиться. А про какие-то особо специфичные и узконаправленные знания я и вовсе забыла. Чтобы их восстановить, действительно надо подключиться к базе.
  - Тебе нравится говорить загадками? - донесся до меня голос Нэда, кажется, я слишком сильно задумалась.
  - Нет, это от усталости. Простите. На самом деле, моя основная специализация это изучение магии, как теории, так и практики.
  - Должно быть интересно, но мне кажется, что это все довольно быстро узнается. В Академии на это уходит 5 лет.
  - Вы правы, на Старе довольно простая по структуре магия, думаю, это связано с тем, что она слишком тяжелая сама по себе, поэтому не поддается более тонкой и сложной обработке. В других мирах все иначе.
  - Теперь Вы меня простите, - учтиво поклонился мне целитель. - Я совершенно упустил из виду то, что недавно узнал о наличии других миров. Так значит, Вы много путешествуете?
  - Все немного сложнее, в большинстве случаев я не прихожу в гости, а действительно проживаю жизнь в очередном мире. Но не думаю, что сейчас подходящее время для обсуждения моей сущности, - я прекрасно понимаю интерес Нэда, но совершенно не горю желанием увеличивать, и без того немалое, количество посвященных в фактически основу мироздания, частью которого я и являюсь.
  - Понимаю. Но позвольте последний вопрос. Девушка, которая сейчас в Вашем теле, будет знать что-то о Вас?
  - Нет, как и я ничего не знаю о ней, даже голос, как его слышат другие, и манеру речи представить не могу. Мимика и пластика тоже мои. А над внешностью, которая сейчас принадлежит сознанию Элисии, поработал мой муж, чтобы не возникло проблем, если ее кто-то увидит.
  - Муж? - округлил глаза целитель.
  - Да, - кивнула я, и направилась к выходу на улицу, давая понять, что разговор окончен. - И это был уже следующий после последнего вопрос.
   Оказавшись на улице, я подставила лицо теплым лучам солнца и сладко потянулась. Прислушавшись к своим ощущениям, отметила, что сил браслет поставляет мне даже чуть больше, чем достаточно, но вот не погорячилась ли я, отпустив дракона. Сейчас внутри меня шло активное соревнование: кто быстрее. Амулет вырабатывал магию, Стар ее из меня поглощал, более легкая и податливая магия Че очень легко высасывалась этим миром. Интересно, целитель племени Лока обладает большим резервом? Если немного утащу, заметит? Клер меня тогда все же очень выручил, хотя и далеко не добровольно.
  - Мы готовы, - из дома вышли Анита и Роза, несшие по небольшому чемоданчику. Остальную поклажу нагрузили на Нэда.
  - Молодцы, - я направилась вглубь небольшого сквера, отделявшего нашу полянку от забора Академии, махнув остальным, чтобы следовали за мной.
  - Пока портал побудет здесь, и неприметно, и никому не помешает, - я указала на пространство между двумя деревьями, на одно из которых легким движением руки повязала розовую ленточку. - Для активации нужно будет завязать узелок.
  - А он потом развяжется? - Анита с сомнением посмотрела на недлинные концы ленты.
  - Да, не переживай, он почти автономно работает, так что внезапно не отключится.
   Я прикрыла глаза, вспоминая координаты, взятые у мистера Клера. Надеюсь, мой топографический кретинизм не сыграет с нами очередную злую шутку. Еще раз все проверив, и мысленно пожелав себе удачи, я щелкнула пальцами, и пространство между стволами замерцало сине-зеленым светом. Я не стала делать прозрачный проход, чтобы и силы лишние не тратить, и случайных прохожих не привлечь.
  - Вроде, получилось, - гордо задрала нос я, не говорить же доверившимся мне людям, что я могу случайно и в другой мир портал открыть, и не факт, что нас там радушно встретят. - Я первая, как только проверю, что все в порядке, подам сигнал.
   Мысленно выдохнув и набрав побольше воздуха в грудь я шагнула в открытое окно. Может стоит почаще запирать себя в теле слабых девушек в тяжело поддающихся мирах? А то я начинала забывать, насколько это приятное ощущение, когда удается сделать хорошо что-то сложное.
   Портал привел меня точно к калитке, ведущей во внутренний двор дома нашего эльфа. Хотя этот мини дворец, скорее всего, обиделся бы, услышь он такое простое обозначение, как "дом". Я проверила защиту, отправила ей пас с кодом, считанным с мистера Клера, который она благополучно приняла.
  - Можете проходить, - крикнула я в портал и отодвинулась с прохода, чтобы не затоптали и не засыпали сумками.
  - Ничего себе! - Анита восхищенно смотрела на их новое жилище.
  - Да, замашки у вашего эльфа были вполне себе королевские, хотя до трона он так и не дотянул, - не могла не согласиться я.
  - А что, мог бы? - Нэд поудобнее перекинул сумку через плечо и исхитрился взять сразу все остальные.
  - Как ни странно, да, - я подошла к калитке и осторожно ее толкнула. Мало ли, какие еще сюрпризы мог оставить прежний хозяин. Но обошлось, изящная кованая дверца легко и бесшумно отворилась. - Прошу, - слегка склонившись, изобразила приглашающий жест.
  - Очень любезно с Вашей стороны, - подыграла мне Анита, высоко задирая нос.
  - А вам не кажется, что мы что-то забыли? - остановилась на пол пути Роза.
  - Или кого-то, - осенило меня. - Карла. Идите пока в дом, я вернусь за ним.
   Искать наследника владельца хором долго не пришлось, как только я вышла из портала в Академии, тут же услышала его голос, старательно взывающий к моей совести. Судя по тому, что в обычно вежливую и ровную речь полуэльфа добавилась нецензурная брань, испугаться, что его бросили, он уже успел.
  - Не ори, удачу спугнешь, - громко сказала я, выходя из-за дерева. - Идем, портал пока тут.
  - Я уж было решил, что вы меня бросили, - подошел ко мне взъерошенный парень.
  - Не думай обо мне настолько плохо, - я слегка приобняла его за талию. - Вроде же, я пообещала помочь.
  - Было дело, - улыбнулся Карл и положил руку мне на плечи.
   "Обворовывать детей нехорошо" - пронеслось у меня в голове, видимо остатки совести иногда все же воскресают. Но голос разума сильнее, поэтому я прикрыла глаза и позволила магии Стара перетечь от парня ко мне. Много брать не стала, но приятно удивилась, что Карл унаследовал от отца много полезного, так, например, силы в нем было в разы больше, чем в чистокровных людях.
  - Ты себя нормально чувствуешь? - почуяв, но не поняв, неладное, обеспокоенно спросил Карл.
  - Теперь, да, - честно ответила я. Но рассказывать о том, что сделала, не стала. На Старе таких "магических вампиров" не бывает, поэтому не стоит заострять чье-либо внимание на пусть даже гипотетической для них возможности. Искренне надеюсь, что мистер Клер не успела разобрать технологию, когда я его выпила перед отправкой на Актовию. Хотя, сюда он точно не вернется, так что волноваться не стоит. - Идем?
  - Конечно, - он указал на небольшой чемодан в своей правой руке. - Не просто же так я вещи собирал.
   Я показала ему как активировать портал, заодно и убедилась, что все работает так, как надо, и мы перешли в Серединные леса.
  - Вау, - единственное, что смог сказать Карл, глядя на бывший дом своего отца. - Это правда теперь мое?
  - Ага, завидный ты нынче жених, - я хлопнула его по спине. - Только я не знаю, как у вас оформляется собственность.
  - Магически, в доме должен быть кристалл, в котором хранится информация о владельце. Если мистер Клер исчез со Стара, меня, как кровного родственника, должен признать. Но тогда придется всем рассказать, кто я такой, - грустно закончил Карл.
  - Я могу заставить кристалл признать хозяйкой меня, а вам передать управление защитой. А тебе оставлю ключ, с помощью которого, если понадобится, перепишешь на себя, но только после того, как остальные будут устроены в своих домах.
  - Да, - немного подумал он. - Меня устраивает этот план.
  - Где обычно хранится это записывающее устройство?
  - Везде по-разному, но именно из него должны исходить защитные и поддерживающие чары.
   Я присмотрелась к дому повнимательнее, и действительно увидела место, откуда выходили нити заклинаний. Это была небольшая комнатка практически на самом верху одной из башенок левого от нас крыла.
  - Я тогда сразу схожу и настрою его, а то забуду потом. А ты пока иди в дом, остальные уже там.
   Жилище мистер Клер отстроил себе на славу и зависть врагам. Трехэтажный дворец светло-желтого цвета, с башенками по углам, продолжался двухэтажными пристройками с обеих сторон, поэтому сверху строение напоминало большую букву П. Калитка вела в образованный зданиями двор, их которого было 3 входа в дом - по одному на каждое крыло. Карл зашел в центральный, я же сразу пошла к левому, чтобы не бродить по коридорам в поисках перехода.
   Двери открывались легко и бесшумно, полы не скрипели, на изящной мебели не было ни грязи, ни пыли. Создавалось впечатление, что дом только что построили, обставили и отмыли. Хотя, может так оно и было. Вряд ли мистер Клер успел тут пожить. На мое счастье, лестница наверх была только одна, так что я смело дошла до самого верха, периодически проверяя по отпечаткам магии, что иду в верном направлении.
   Нужная мне дверь тоже оказалась незапертой. За ней скрывалась маленькая комнатка, единственной мебелью в которой был круглый столик в самом центре которого стояли песочные часы. Точнее стоял только железный куб, внутри которого парили 2 почти круглые полости, соединенные тонкой перемычкой. То, что служило им песком, сейчас покоилось в нижней чаше, показывая, что время предыдущего хозяина дома вышло.
   Так как инструкций к этой штуковине не прилагалось, пришлось надеяться только на интуицию. Проверив, что защиты нет, я осторожно постучала ногтем по стеклу. Реакции не последовало. Я пощелкала сильнее, с тем же результатом.
  - Ау, - позвала я магический артефакт. Но активации голосом в нем тоже предусмотрено не было. - Что ж, сам напросился, - пригрозила я бездушной вещице, и перевернула внутреннюю часть часов, каркас к поверхности стола был приделан намертво.
   Когда я убрала руку, колбы пару секунд простояли в том положении, которое я им придала, немного покачались, и вернулись на исходную позицию. Ни одна крупинка даже не попыталась послушаться закона всемирного тяготения и упасть вниз пока песок был сверху. Но отверстие при этом было свободным, я это отлично видела.
  - Да чтоб тебя! - выругалась я в сердцах. - Только капризных амулетов мне не хватало! Может тебе песенку спеть или станцевать?!
   Ответом мне, по счастью, была тишина. Когда начинаешь говорить с предметами, это, конечно, не очень здорово, но если они тебе отвечают, то это совсем нехорошо.
   Магия их тоже не брала, я попробовала еще до того, как начать стучать по стеклу. Вокруг часов будто антимагический купол стоял, который проявлялся только при попытке воздействовать на него силой. При этом физическую он с легкостью пропускал, хотя и не давал вытащить часы из границ железных рамок.
  - Кровью тебя что ли полить? - от безнадежности спросила я.
  - Нет, прошу, не надо крови, - раздался спокойный голос за моей спиной. - Пятна от нее очень плохо отмываются, - продолжил он так же ровно, как и начал.
  - Приплыли, - обреченно произнесла я, и начала медленно поворачиваться на звук. Нет, я не решила, что сошла с ума, в магических мирах куда вероятнее встретить призрака или какую-нибудь разновидность хранителей или охранных чар, чем лишиться рассудка. Просто я уже устала и от привидений, и от заклинаний.
  - Простите, но я не вижу здесь лодки, - не понял мой жаргон невысокий подросток лет 15 на вид. Волосы средней длины и тонкие черты лица допускали принадлежность к любому полу, но, скорее всего, это был мальчик. Не по годам серьезный только.
  - А мы вплавь, своими силами справились, - глупо пошутила я лишь бы не молчать. Видимой опасности от парня не исходило, но не зная всех особенностей и способностей собеседника лучше перебдеть, чем недобдеть. У меня еще 4 человека в дом, точнее 1 человек, 2 полукровки и 1 оборотень, а с учетом того, что строил этот дом эльф, презирающий другие расы, а тем более полукровок, заложить в стража он мог любую команду.
  - Я Вас не понимаю, - голос оставался таким же без эмоциональным.
  - Шучу я, не смешно и нелепо, - мое поисковое заклятье только что принесло мне отчет о том, что все гости этого становящегося странным дома в порядке. - Кто ты?
  - Я - Клервилл, - учтиво поклонился юноша, умудрившись при этом выглядеть так, будто царских кровей тут он, а я чернь, привезшая телегу с навозом для удобрения клумб.
  - Это твое имя или название дворца? - очень хотелось засмеяться вслух, но пока не стоило.
  - Оба варианта верные. Я и есть дом.
  - Ты его охраняешь?
  - Не только, еще я поддерживаю порядок, готовлю, ухаживаю за садом, развлекаю хозяина и его гостей. Правда, вы первые на моем недолгом веку посетители.
  - Не удивительно, век то у тебя совсем короткий, - я просканировала его всеми пришедшими в голову способами, пока показания совпали с тем, что он говорил. - Ты когда-нибудь был человеком?
  - Нет, меня создали вместе с домом, как только он будет закончен, я тоже приобрету законченный вид, пока я не вступил в полную силу. Чего-то не хватает.
  - Хозяина, сейчас у Клервилла нет официального владельца, - подсказала я.
  - Действительно нет, - он будто немного призадумался. - Но вы же как-то сюда попали.
   Главное, чтобы у него не закоротило контакты в голове. Магия очень не любит противоречий, а сейчас оно было налицо. Эльф создавал и настраивал это существо исключительно магией Стара, я же украла права на дом используя силу совершенно иных миров.
  - Мы здесь, потому что я забрала у твоего предыдущего хозяина право на это. Можешь проверить, защита дома меня признала, - я протянула ему руку и постаралась придать своему лицу максимально дружелюбное выражение.
  - Ты не та, кем выглядишь, - отшатнулся он от протянутой конечности.
  - Но я же не опасна, - главное, чтобы он не влез глубже, туда, где мое истинное я, способное уничтожить мир одним взглядом. Мистер Клер все же очень хорош, создать такого хранителя и наделить его умениями, которые мало кому из людей на Старе даны, это огромный труд и прорыв. - Ты умеешь видеть ауры? -
  - Да, - подтвердил он. А вот эльф не умел. Очень интересно. Надо подумать об этом, но чуть позже.
  - Мы сможем решить наши проблемы миром? - ходить округ да около времени уже не было, так что надо сразу расставлять точки над ё.
  - Не уверен, - на этот раз пауза была немного дольше. - Меня нельзя убить. Или пытать.
  - Я тоже воскресну, так что тут мы в равных условиях, - я тоже призадумалась. - В тебе осталась информация, как сменить хозяина?
  - Нет, такого варианта не было.
   Мне бы самоуверенность этого эльфа, вот честное слово. Он что, хотел жить вечно? Хотя, этот мог.
  - А добавить хозяина можно? Если, например, мистер Клер бы женился и наплодил множество меленьких эльфят?
  - Информация отсутствует.
  - Да что ж ты будешь делать? - я закатила глаза к потолку. - А если хозяин сам велит тебе признать другого владельца?
  - Тогда я должен буду подчиниться.
  - Ну хоть что-то, - обрадовалась я. - А тебе достаточно будет увидеть его издалека или нужно, чтобы он физически тут присутствовал?
  - Конкретных распоряжений не было, но при строительстве он часто отдавал распоряжения через окно связи, и они выполнялись, - мне показалось или хранитель начинал уставать от этого разговора?
  - Есть какие-то правила передачи? Может код какой-то он должен произнести? - на всякий случай уточнила я.
  - Нет, ему просто надо сказать, что дом и я теперь принадлежим другому человеку.
   Это все было, конечно, хорошо, если бы не было так плохо. Портал на Актовию, если даже эльф и директор еще там, открыть мог только Райф, который сейчас был в Аларии. Сама я, даже с браслетом Че, не готова рисковать с межмировым переходом.
  - Ладно, но помни, ты сам напросился, - обреченно вздохнула я. Вопрос с домом надо было решить сразу, иначе я легко могла про него забыть, и оставить в итоге ребят без крыши над головой. Да и не факт, что я доживу до завтра. Так что, набрав в легкие побольше воздуха и запрятав поглубже мысли о драконьем пламени, я крикнула такое привычное: Че!
  - Почему мне всегда, когда ты так орешь, хочется ответить в рифму: "Чё"? - посреди комнаты появился мой супруг, вольготно рассевшийся на изящном троне, который материализовался вместе с ним. Корона на голове тоже присутствовала, причем не та, которую мы обычно носим, а огромная, золотая и с огромными зубьями.
  - Не будем продолжать кружок рифмы и пляски, - подавила я в себе желание брякнуть "Через плечо" и сжечь новый предмет мебели вместе с восседающим на нем колдуном. Тем более, что ни первому, ни второму реального вреда причинить я не могу.
  - Как хочешь, - в его руках появился бокал, полный густой алой жидкости. - Выпьешь?
  - Позже, - скрепя сердце ответила я, хотя хорошего вина хотелось очень сильно.
  - А это кто? - подал голос хранитель, про которого я временно забыла, увлекшись столь кошмарным зрелищем, как мой муж в черной мантии с кровавым подбоем.
  - Не видишь что ли? Пенсионер царских кровей. Только не пойму, он умом тронулся или ножки отказали, раз вместе со стулом перемещаться начал?
  - Ну вот, а я только в образ начал вживаться, - Че широко улыбнулся, снял тяжелое и ужасно неудобное украшение с головы. - Что, пугать никого не надо?
  - С чего ты взял, что вообще надо кого-то пугать? - я села на высокий порог, опершись об дверной косяк.
  - Практика показывает, что чаще всего ты зовешь именно за этим, - он сделал легкий пас рукой, и передо мной в воздухе повисла моя любимая кружка, в которой аппетитно плескался ароматный глинтвейн. Подмазывается, зараза. Но меня не проведешь, про браслет мы еще поговорим.
  - Подловил, - крыть было нечем, большинство проблем я решала сама, кроме тех, где нужна была грубая сила. - Надо уговорить мистера Клера, который, надеюсь, все еще на Актовии, передать права на владение этим домом мне.
  - И ради такой мелочи, ты отвлекла меня от моих царских дел? - издевательски скривился троносиделец.
  - Да я теперь каждый раз молиться буду, чтобы тебя на другом троне не застать, раз уж ты начал с мебелью перемещаться, - горячий напиток разлился по моему телу приятной волной. - Портал сможешь открыть? - перевела я тему в конструктивное русло, препираться и обсуждать приватности переносов мы могли бесконечно.
  - Легко, - он залпом выпил содержимое бокала. Хранитель слегка позеленел, видимо, купившись и приняв слегка подкрашенный томатный сок за кровь. Не думала, что магические создания могут бояться такой мелочи.
  - Очень интересно, - Че тоже заметил состояние третьего участника нашей беседы.
  - Сама в шоке. Есть идеи, как такое возможно? - под нашими внимательными изучающими взглядами Клервилл немного стушевался.
  - Пожалуй, да. И мне даже нравится, - широко улыбнулся Че, блеснул прекрасными зубами. - Видимо, боязнь крови он унаследовал от создателя.
  - Хм, значит мистер Клер такой трусишка? Неожиданно. Но очень своевременно.
  - Я тоже так думаю, - Че вернул корону на голову. - Начнем?
  - Пожалуй. Ты жги, а я подыграю.
  - Эээ, нее, так не пойдет. Если уж устраивать шоу, то только вместе, - он щелкнул пальцами и рядом с его троном появился еще один. Такой же черный, с высокой спинкой, но на самом деле очень удобный. - Присаживайтесь, моя Королева, - похлопал по сидушке мой муж.
  - Благодарю, - я грациозно села, предварительно наколдовав себе ярко алое платье с глубоким декольте и заманчивым вырезом почти до бедра. Протянув руку, чтобы взять со столика, на котором стояли часы, появившийся там бокал с красной жидкостью, поняла, что рука то моя. В смысле настоящей меня, не Элисии.
  - Это что? - повернулась к Че.
  - Не готов видеть на троне рядом собой кого-то кроме тебя, - улыбнулся он. - Пусть даже ты внутри этого тела.
  - Я подумаю, обижаться или нет, - вздохнула я. - Крови маловато, - оценила я наш антураж.
  - Согласен, - он взмахнул кистью, и наши глаза окрасились красным, несколько кровавых подтеков появилось в уголках губ и на руках, под нашими ногами появилось нагое тело свежеубитой юной девы.
  - Брр, - поморщилась я, иллюзии моему мужу всегда удавались слишком реалистичные.
  - Могу поменять, если не нравится, - он искоса взглянул на меня, и к моим ногам припало мертвое тело Райфа.
  - Не дождешься, - улыбнулся резко посвежевший дракон моему мужу. Я тоже умею колдовать.
   Когда мы, наконец, определились с видом трупа, Че открыл прозрачный портал на Актовию. Наши старые знакомые, умаявшись от попыток создать укрытие, спали, укрывшись куцыми одеялками. Видимо, это был потолок магических способностей директора, Клера то я вычерпала подчистую. Да и сам мистер Ноуден в нашу последнюю встречу был явно не в форме, эльф его неплохо приложил в пещере, исцеление сильно потрепало резервы.
  - Кхм, - громко прокашлялся Че, чтобы привлечь внимание наших почетных зрителей в этом театре двух актеров.
  - Ааа, - вскрикнули оба мага, резко проснувшись.
  - Кто вы? - первым нашелся директор. Эльф заметно позеленел, видимо действительно очень крови боится. А мы еще и запах довольно правдоподобный смастерили, и на их сторону портала отправили, чтобы самим не нюхать.
  - Не признали? - округлила глаза я, демонстративно облизнув свой кроваво-красный палец. Там, конечно, было варенье, но Клер скривился и рефлекторно провел рукой по горлу.
  - А должны? - все же выдавил из себя он.
  - Не думаю, что многие в курсе, где вас искать, - я встала с трона, ногой отодвинула трупный реквизит и подошла поближе к порталу. - Ваше здоровье, мистер Клер, - отсалютовала бокалом и отпила багряную жидкость, специально пролив немного на декольте.
  - И тебе не хворать, - подавил рвотный рефлекс эльф. - Так вот как ты выглядишь на самом деле.
  - Почти, - поклонилась я. - Не рад?
  - А где твой друг? Бросил уже?
  - Молодец, - и говорила я это вполне честно, ведь мистер Клер разглядел, что со мной не Райф, хотя, судя по мне, запросто можно было подумать, что ящер тоже просто сменил личину. - Как догадался?
  - На тебе видно чары, меняющие внешность, но их цвет скорее говорит о том, что на тело мисс Тегг наложили истинный облик сущности, находящейся в ней. А твои друзья, оба, вполне себе реальные, хотя и не простые.
  - Ты тоже полон загадок, - как ни странно, это был комплимент.
  - Вы пришли нас убить? - подал голос директор.
  - А что, Вы уже готовы? - перевела я взгляд на него. - Мне всегда казалось, что жизнь - это высшее благо.
  - Мне уже все равно, - он тяжело осел на песок, накинув на плечи одеяло. - Да и вряд ли вы позволите нам жить, пусть даже на этом голом куске суши.
  - У меня нет права решать, кому жить, а кому умереть. В отличии от вас, я не причисляю себя к властителям судеб, - грустно улыбнулась я. - Поэтому убивать вас прямо сейчас мы не будем. А если поможете нам, то отправим сигнал о помощи, чтобы к вам кто-нибудь пришел. И тогда только от вас будет зависеть, спасетесь или нет.
  - Какая помощь вам нужна? - эльф тоже не ждал ничего хорошего, но раз уж видел, наложенные на меня чары, скорее всего и то, что я не врала углядеть мог.
  - Скажи Клервиллу, что дом теперь мой, - попросила я.
  - А где гарантии, что после этого сюда придет не убийца? - спросил эльф, немного подумав.
  - Прийти сюда могут максимум пираты, - честно ответила я. - Когда мы вас сюда отправили, я решила, что сам факт того, что они иногда бывают на Актовии, дает шанс на ваше спасение, это моя сделка с совестью. Сейчас я увеличиваю вероятность их прихода до 100%, и перекладываю ответственность полностью на ваши плечи - уговорите их взять вас с собой, останетесь живы, нет - погибните вместе с этим миром.
  - Звучит не очень заманчиво, - протянул мистер Клер.
  - Но это лучше, чем ничего, - включился в разговор Че. - И если моей жене, в силу наличия такого непродуктивного органа, как совесть, нужны какие-то сделки, то мне проще вас сразу убить, и не тратить время.
   Директор и эльф будто только что увидели сидящего за моей спиной мужчину, по крайне й мере, смотрели на него очень удивленно и внимательно, с каждой секундой стушевываясь все сильнее.
  - Кто Вы? - все же не выдержал и спросил мистер Клер.
  - Я? - Че указал бокалом себе в грудь. - Её муж.
  - Ничего себе, - выразил общее мнение директор.
  - Так что? Перепишете имущество на меня? Или я выйду на пару минут, оставив вас втроем?
  - Когда прибудут ваши пираты? - взвесил варианты эльф.
  - Почти сразу, как только мы закроем портал, - ответила я, создавая небольшой огненный шарик в руке. - Это маячок, - указала на него взглядом. - Как только Клервилл подтвердит, что я являюсь хозяйкой дома, заброшу его к вам, на его зов они обязаны откликнуться.
  - Хорошо, я согласен. Вилли, ты меня слышишь?
  - Да, хозяин, - хранитель подошел к окну портала. Он был такой же бледный, как и мистер Клер, и явно чувствовал себя не в своей тарелке.
  - С этого момента хозяйкой дома является стоящая рядом с тобой девушка, - он указал на меня. - Прости, не знаю твоего имени.
  - И не надо, - я положила руку на плечо юного хранителя. - Ты услышал мистера Клера? Все сработало, как надо?
  - Да, хозяйка, - повернулся он ко мне. - Что прикажете?
  - Проверь как там наши гости и обеспечь их всем необходимым. Представься обычным слугой, не надо их нервировать.
  - Слушаюсь, - он поклонился и растворился в воздухе.
  - Спасибо, - я слегка кивнула эльфу. - Приятно иметь дело с понимающими противниками.
  - Я тоже рад, что увидел того, кто на самом деле меня победил. Обидно было проигрывать криворукой девчонке.
  - Я только одного не могу понять, как ты с такими данными и силой умудрился попасть в такой просак?
  - Жадность и тщеславие, - коротко ответил эльф. И был абсолютно прав, если честно.
  - Постарайся больше так не проваливаться, - я бросила маячок в портал.
  - Обещаю, - улыбнулся мне мистер Клер. - Надеюсь, это наша последняя встреча.
  - Я тоже, - я уже почти закрыла портал, как вспомнила, что хотела спросить. - И последнее, как тебе удалось создать такого хранителя? Это очень сложная магия.
  - В библиотеке Академии есть музей, в котором хранятся вещи старых директоров и их заместителей, среди горы хлама я натолкнулся на дневники Саура, таинственно пропавшего много лет назад. Они зашифрованы, поэтому ими особо никто не интересовался, но мне удалось взломать код.
  - Понятно, - ответ меня полностью удовлетворил, радовало, что Клер не такой уж и самородок, раз пользовался чужими наработками. - Всего хорошего!
   Я закрыла портал, это открывать их тяжело, а чтобы захлопнуть надо всего лишь дернуть за ниточку, держащую магическую сеть, чтобы она осыпалась и растворилась.
  - Вот видишь, ты бы и сама справилась, - Че провел кистью и весь кровавый антураж исчез, даже я снова стала выглядеть как Элисия.
  - Может быть, -пожала я плечами. - Но мне все равно надо было с тобой поговорить.
  - О чем? - место тронов занял мягкий зеленоватый диван, рядом с которым появился столик с парой бокалов, бутылкой вина и фруктами.
  - Об этом, - я показала на браслет, покоящийся на моем левом запястье.
  - А что с ним? - картинно удивился Че. - Не работает?
  - Не, работает он как раз-таки отлично, - зло растянула губы в улыбке я. - Только вот, представь себе, не снимается.
  - А зачем тебе его снимать? Вдруг потеряешь? - понял в какую сторону я клоню Че.
  - Надо, - коротко ответила я, надеясь, что этот концерт не затянется. Сил спорить не было, как и времени.
  - Что ты задумала? - Че тоже не горел желанием начинать скандал.
  - Не важно, - я все еще надеялась, что удастся избежать этого разговора.
  - Важно, - он сцепил пальцы, уперся локтями в колени и положил подбородок на костяшки. - Если расскажешь, сниму с замка заклинание.
  - Так просто? - не поверила я своим ушам.
  - Да, - он посмотрел глубоко в мои глаза. - Даже не буду спрашивать, откуда узнала, что оно там есть.
   Как только я открыла рот, чтобы высказать очевидное - попыталась снять, а оно ни в какую, поняла, что он не настолько глуп. И физически снять украшение я могла запросто, как выбросить, закопать или оставить дома. Но вот от его магии избавиться таким образом не вышло бы.
  - Тебе это не понравится, - я налила вина и села рядом с мужем на диван. - Но это единственный способ решить все мои текущие проблемы.
  - И мне почему-то кажется, что без твоего ящер образного приятеля тут не обойдется.
  - Куда ж без него? - я отпила вина и посмотрела на мужа. - Я хочу попросить его опалить это тело драконьим огнем.
   Ну вот сказала, и зажмурилась в ожидании бури. Но ее не последовало. Я услышала, как Че встал, взял вино, сделал несколько больших глотков и швырнул бутылку в стену.
  - Ты сошла с ума? - вопреки приобретшей розовый оттенок стене и кучи мелких осколков, покрывших пол комнаты, голос был спокоен.
  - Нет, - усмирив бешено колотящееся сердце ответила я. - И я в курсе, что это опасно. Но только так появится шанс спасти Элисию.
  - Поясни, - в его руках появилась новая бутылка вина.
  - На Старе очень тяжелая и вязкая магия, они колдуют, отделяя ее кусочки и преобразовывая их. Так как у мисс Тегг пальцы не гнутся в нужные структуры, доступа к нужному для открытия портала потоку силы у нее нет.
  - И чем ее спасет, если вместо, пусть и плохо работающих, но все же пальцев, у нее останутся только головешки? - поддел меня супруг.
  - Как только я столкнулась с местной магией, она мне напомнила почти засахаренный мед. Такой же густой и липкий. А что делают с медом, чтобы он снова стал жидким? Нагревают. А когда появился Райф, которому колдовать было намного проще, чем всем, я поняла, что дело именно в его огне внутреннем.
  - Физику я немного помню, - кивнул Че. - Но она же говорит нам о том, что человеческое тело не способно выжить в драконьем пламени. Ты настолько не хочешь быть со мной, что готова умереть от рук приятеля, лишь бы не от моих?
  - Я не должна умереть, как и Элисия. Я все продумала, - часть про "не хочешь быть со мной" я сознательно проигнорировала, выяснение отношений нас никогда до добра не доводило. - На Стар попало не только мое сознание, но и аура. Она то нас и защитит, но пропустит нужную магию, чтобы частично мисс Тегг стала драконом. Изо рта огонь, конечно, извергать не сможет, но он останется в каждой клетке ее тела, что позволит магии вокруг нее размягчаться еще до соприкосновения с ее пальцами. Если выживет, конечно.
  - Вот именно это "если" меня и беспокоит, - вино из бутылки Че таяло как кусок льда в кипятке.
  - Меня тоже, - вздохнула я. - Но другого пути нет. Я не могу не попытаться ее спасти.
  - Я знаю, не понимаю, но знаю, - он надолго задумался. - Хорошо, я согласен.
  - Правда? - я аж подпрыгнула на диване, не ожидала, что все пройдет так легко.
  - Но с одним условием, - а, теперь понятно.
  - Каким?
  - После всего этого, ты разорвешь свою связь с Райфом.
   Я задумалась. То, о чем просил Че, было правильно и нужно. Но я, во-первых, была не готова, а, во-вторых, не знала, как это сделать так, чтобы никто не пострадал.
  - Я постараюсь, - пообещала я.
  - И?
  - И попрошу тебя помочь, если не справлюсь сама, - закончила я нашу стандартную формулу.
  - Вот и молодец, - он провел пальцами по моему левому предплечью. - Готово. Теперь, если ты снимешь браслет, он перестанет оказывать на тебя влияние.
  - Спасибо, - ответила я, но услышать этого было уже некому - Че исчез.
   Я немного посидела, приводя мысли и чувства в порядок. Потом поднялась, щелкнула пальцами, чтобы комната пришла в то состояние, какой была, когда я только вошла сюда. Подошла к часам на их столике и легко перевернула их. Песок начал пересыпаться снизу вверх, причем его количество все равно оставалось неизменным - не уменьшалось и не прибавлялось ни в одной из сфер. Дом зажил обычной жизнью. Я даже почувствовала, как поддерживающая магия будто выдохнула облегченно, признавая меня. Никто не любит беспорядка и неопределенности.
   Немного поизучав устройство чар, я вплела в их структуру смену владельца, установив отсрочку запуска на тот момент, когда я покину Стар. С моим уходом, будь то смерть или переход в иной мир, в права владельца вступал Карл. Так будет лучше.
   Закрывая комнату снаружи, обнаружила, что она все же очень хорошо защищена - как только щелкнул замок, стена стала абсолютно ровной, будто и нет там никого прохода. Остальные двери, думаю, теперь тоже запираются, не впуская чужаков. Также в моей голове появилась подробная схема дома, так что теперь я не боялась заблудиться.
   Все нашлись в большой гостиной. Побродив по дому и наудивлявшись его убранством Роза, Нэд, Карл и Анита уютно расположились в мягких креслах и диване и наслаждались принесенными Клервиллом закусками. Мне бы тоже очень хотелось присоединиться к их неторопливой беседе, в основном крутящейся вокруг планов о том, как хорошо будет жить в этом доме, где устроить учебный зал, а какое помещение переоборудовать под зал для практических занятий магией.
  - Где ты была? - первым заметил меня целитель. - Мы уже волноваться начали.
  - Настраивала дом, я ведь теперь хозяйка, - улыбнулась я, будто бы втайне горжусь таким приобретением. - Вы осмотрелись? Комнаты выбрали?
  - Да, - отозвалась Анита, которую события последних дней превратили в счастливую девушку, поверившую в свои силы, и обретшую семью, и дом.
  - Это правильно, - я все же не удержалась и села в огромное мягкое кресло светло бежевого оттенка чуть поодаль от остальных. При всех недостатках и ужасах, творимых эльфом, вкус у него был отменный. Буквально все в построенном им доме было идеальным, но при этом не раздражало и не заставляло чувствовать себя ничтожеством простых людей, пришедших сюда. Неслышно подошедший Клервилл учтиво протянул мне бокал с вином.
  - Спасибо, - кивнула я хранителю. - Все в порядке? - спросила тихо.
  - Да, я намного лучше себя ощущаю, как и дом в целом.
  - Я запустила часы, думаю, причина в этом.
  - Благодарю, - поклонился он мне и вернулся к выполнению своих прямых обязанностей.
   Мне нравились люди, которые меня сейчас окружали. Конечно, они все были далеки от идеала, но именно в этом и крылась вся прелесть, рядом с ними мне казалось, что я обычная, а мои недостатки и пороки не единственные во Вселенной. И мне есть чему поучиться, и найдется чем поделиться. Это было приятно. И иногда этого состояния очень не хватает. Хотя, стоит признаться, периодически я очень быстро от таких вещей устаю, и запираюсь в одиночестве и глубоко в себе.
   Я прикрыла глаза, трезво рассудив, что от 15 минут отдыха хуже никому не будет. Кажется, я даже умудрилась задремать. И, что самое приятное, в этот раз обошлось без сновидений. Внутренний будильник сработал как надо, поэтому ровно через четверть часа я открыла глаза, с удовольствием отметив, что вполне прилично отдохнула.
  - Как я понимаю, вы всем довольны и разобрались как жить дальше? - я привлекла к себе внимание.
  - Да, общее понимание постепенно формируется, - ответил за всех Нэд, принявший на себя роль предводителя. Я бы тоже выбрала его, это было верное решение.
  - Рада это слышать, - Клервилл принес мне кофе, чудесный аромат которого на несколько секунд заполнил все мое сознание, вкус оказался еще лучше, поэтому из разговора я ненадолго выпала.
   Допив первую чашку и подав хранителю знак, что хочу еще, я продолжила:
  - Из того, что я запланировала, мне осталось только привести сюда мистера Оуэна, чтобы вы договорились с ним о помощи в обучении Аниты, Карла и Элисии, если она согласится. Вы же справитесь с разговором с немолодым преподавателем Целительского искусства?
  - Думаю, что да, - Нэд приобнял сидящую Аниту за плечо. - Дочка, ты же знакома с ним?
  - Да, если с него окончательно спали чары внушения, то он может помнить, как мы спасали Эли.
  А они быстро сблизились, отметила я про себя. Аниту даже не покоробило обращение "дочка", она скорее обрадовалась. Да и я не видела ни в ком из них никакой лжи и притворства. Все же Роза сделала правильный выбор, связавшись почти 22 года назад с целителем племени Лока.
  - Если мне не изменяет память, он тогда успел отметить твои способности, так что, надеюсь, проблем с его уговорами не возникнет. Талантливых учеников всегда хотят заполучить, - я потянулась и встала. - Я схожу за ним, в общих чертах обрисую ситуацию, и мы с Карлом пойдем обратно в Академию. Портал останется активным еще примерно час, так что мистер Оуэн сможет уйти, если захочет.
  - Договорились, - ко мне подошла Роза. - У нас же еще будет время попрощаться?
  - Должно.
   В гости к мистеру Оуэну я решила отправиться из кабинета мистера Клера. Дорогу нашла быстро, дом учтиво подсказывал мне направление. Дверь приветливо открылась, хотя следы охранных чар остались очень даже серьезные. Свои секреты эльф не был готов продать дешево. На столе лежали записи, сделанные на неизвестном мне языке. Немного полистав старые блокноты и тетради, я поняла, что это не язык, это шифр. Значит я держала в руках те самые дневники неизвестного мага, с чьей помощью эльф создал хранителя. Расшифровок рядом не наблюдалось, но, на всякий случай, я собрала все бумаги, уменьшила их и убрала в карман. Не место им в доме, где будут жить начинающие колдуны. Лучше оставлю их в библиотеке у Каира.
   Но было в них еще что-то, что меня беспокоило, но я никак не могла понять, что именно. Ладно, потом вспомню, может быть.
   Приведя стол в порядок и проверив ящики и полки на наличие других опасных записей, я встала посреди комнаты, покопалась в памяти, выискивая направление, куда открывала портал, отправляя мистера Оуэна домой, и открыла проход. Сил снова ушло намного больше, чем я рассчитывала. Браслет меня быстро восстановил, но я все же успела почувствовать, что мои собственные резервы приходят в отрицательное значение. Стряхнув набежавшую усталость, я шагнула в открывшийся проем.
   Вышла я недалеко от королевского дворца. Все правильно - наш преподаватель маг, а значит может жить в этом квартале. На крыльце приземистого дома, больше походящего на ранчо, нежели коттедж, сидел сам мистер Оуэн и мужчина, очень на него похожий, но заметно старше. Старик неторопливо покачивался в кресле-качалке, укутав ноги клетчатым пледом.
  - Мистер Оуэн, - крикнула я от входа на участок. - Помните меня? - последняя фраза прозвучала для всех вопросом, но на самом деле была скорее приказом, снимающим мои ментальные чары, наложенные на преподавателя при расставании.
  - Можно войти? - продолжила я, пока мужчина справлялся с нахлынувшими воспоминаниями.
  - Да-да, конечно, - быстро поднялся он и направился мне навстречу. - Очень рад Вас видеть.
  - Я тоже, - я пожала протянутую руку, вложив в этот жест порцию силы и спокойствия, чтобы не тратить время на слова. - Это ваш отец? - кивнула на мужчину в кресле.
  - Да, сдавать старик начал, - грустно посмотрел на него целитель. - Но ему уже итак слишком много лет, так что нам грех жаловаться.
  - Стареть всегда тяжело, и не важно, сколько лет прошло и осталось.
   Мы поднялись на крыльцо. Мистер Оуэн старший посмотрел на меня светлыми живыми глазами и улыбнулся. Я кивнула в ответ. Помочь я ничем не могла, старик был в целом здоров, просто возраст всегда берет свое.
  - Вы хорошая девушка, - заглянул он куда-то вглубь меня. - Не бойтесь умирать.
  - Папа, что ты... - начал было мой спутник, но я его остановила.
  - Спасибо за поддержку, - я присела на корточки и взяла старика за руки. - Я стараюсь не бояться, каждый раз, но не выходит. Вы еще далеки от этого шага, так что, пожалуй, верну Вам ваш совет: не бойтесь, время еще есть.
   Я влила в него немного силы, чтобы целительная магия его сына работала эффективнее и дольше. Жить вечно нельзя, но сделать последние годы максимально комфортными, мне под силу.
  - Но я вынуждена на какое-то время забрать Вашего сына, он нужен хорошим людям.
  - Я не против. Такова уж доля целителей - они всегда кому-то нужны.
  - Он скоро вернется, обещаю, - я еще раз сжала пальцы старика, и отпусти его руки, встала. - С мамой будете прощаться?
  - Нет, она вышла на рынок. Папа скажет, что я ушел, - мистер Оуэн наклонился к отцу и крепко его обнял. - Пока, я ненадолго.
  - Иди, - махнул на прощание старик.
  - Возьмите какие-нибудь вещи, в Академию раньше, чем завтра, надеюсь, Вы не вернетесь.
  - А мы не туда сейчас? - удивился преподаватель.
  - Нет, сначала мы зайдем в Серединные леса, там мистер Клер построил себе дворец, который после его отбытия в другой мир, перешел во владение ко мне и остальным ребятам.
  - Если только до завтра, то мне вполне хватит того, что сейчас при мне.
  - Тогда, милости просим, - я сняла защитный кокон с окна портала.
   Вернулись мы также в кабинет.
  - Мне очень неудобно, но я вынуждена очень скоро уйти, так что все подробности Вам расскажут Анита и ее родители. У меня только один вопрос: Вы не хотите стать директором Академии? Мистер Ноудэн и мистер Клер больше не вернутся на Стар, так что вакансия свободна.
  - К сожалению, - развел руками целитель. - Я совершенно не подхожу на эту роль, так что вынужден отказаться.
  - Ничего страшного, - понимающе кивнула я. - Но ведь Вы поможете Аните, Карлу и Элисии, настоящей мисс Тегг, если у меня получится вернуть ее в это тело, с обучением?
  - Конечно. Всем, чем смогу, - он не врал, он действительно был рад и готов это сделать.
  - Спасибо! Как я уже сказала, подробности расскажут остальные, они внизу.
   Когда мы спустились со второго этажа, в гостиной мало что поменялось. Только еды стало побольше. Глядя на нее, я поняла, что уже несколько дней в мой желудок попадает практически только вино и кофе. Значит надо это все поскорее заканчивать, пока Элисия не получила еще и язву.
   Быстро всех представив и убедившись, что все всех признали и правильно поняли, я толкнула Карла, показав, что пора уходить. По моим прикидкам, Райф тоже должен был вот-вот вернуться на Стар.
   Роза, Нэд и мистер Оуэн остались в доме, поблагодарив меня на прощание и много-много раз пожелав удачи. Анита вышла с нами, чтобы проводить до портала.
  - Я не знаю, что сказать, - она крепко меня обняла. - Если бы не ты, нас бы уже не было в живых. Но, на самом деле, ты спасла не только это, ты вернула мне маму и помогла найти папу, не говоря уже о том, что теперь я знаю, кто я такая.
  - Можно обойтись простым Спасибо, - погладила я, заливающую мое плечо слезами, девушку. - И обещанием, что все было не зря, и ты сделаешь все, чтобы прожить долгую и счастливую жизнь.
  - Спасибо, - она посмотрела на меня мокрыми, но искренне радостными глазами. - Я обещаю, что не потрачу этот шанс зря.
  - Вот и молодец, - я еще раз крепко ее обняла. - Прощай.
  - Неужели мы больше не увидимся?
  - Надеюсь, что нет, - улыбнулась я. - Если все пройдет по плану, то, когда Карл вернется сюда завтра, в этой прекрасной головке будет уже настоящая мисс Тегг. А у меня остались другие дела, так что, вряд ли, я успею заскочить. Была рада познакомиться!
   Я с легким сердцем зашла в портал, еще один вопрос был закрыт. Осталось совсем чуть-чуть.
  - Мне нужно дождаться и поговорить с мистером Блэком, а ты пока можешь заняться своими делами.
  - Нет у меня никаких дел, - грустно пожал плечами Карл. - С мамой бы повидаться, но она сейчас уехала в гости к родне.
  - Вещи собери или поспи, - предложила я то, чем с удовольствием бы занялась сама. А раз моих вещей в этом мире не было, то в моем случае это был бы сон и сон. Но мечтать не вредно.
  - Как я узнаю, что нужно идти встречать Элисию? Ты же для этого меня с собой взяла?
  - Да, для этого. Не переживай, это шоу будет сложно пропустить, я больше беспокоюсь, как бы его хоть немного прикрыть, чтобы никто не пострадал, - я устало потерла глаза, отгоняя неприятные мысли. - В общем, как увидишь яркую вспышку, подожди пока затихнет и можешь выходить, мы будем примерно здесь, - я обвела руками поляну, на которую мы вышли, направляясь к жилищу.
  - Договорились. Я побуду дома, чтобы, если понадобится помощь, далеко бежать не пришлось, - он натянуто улыбнулся, отсалютовал мне по-военному и быстрым шагом пошел к двери их с Войтеком половины.
   Я села в плетенное садовое кресло, которое так и стояло в тени большого дерева. Вроде, прошло всего несколько дней с момента, когда мы сидели тут с Анитой и самой большой проблемой было как придать моей ауре вид Элисии, чтобы я могла поспать в доме. Но ощущались это каким-то очень далеким событием, вытянувшим из меня сил больше, чем некоторые прожитые жизни.
   Минут через 20 посреди поляны открылся портал, из которого вышла мисс Флоренс, а следом за ней, но на расстоянии в пару шагов, появился Райф. Вид у обоих был не самый радостный. И только я подняла руку для приветственного взмаха и открыла рот, чтобы поздороваться, дракон молча открыл еще один портал, через который зам.директора ушла, судя по всему, к себе.
  - Чего не поделили? - ошарашенно спросила я. Ненавижу становиться свидетелем личных драм, никогда не знаю, как себя правильно вести, особенно не владея полным комплектом подробностей и фактов.
  - Не важно, - отмахнулся друг. И это было не такое "не важно", когда пытаются привлечь к себе внимание, или за которым прячется неуверенность в заинтересованности собеседника, это было "позже поговорим, когда сам разберусь" не важно.
  - Твое право. Но, ты знаешь, что я всегда готова выслушать и помочь, чем смогу, - я щелкнула пальцами и наколдовала вина и закусок. В этот раз были не только фрукты и сыр, усталому дракону явно не повредило бы мясо, поэтому на столике появились и нарезка, и паштет, и колбаса.
  - Спасибо, это то, что нужно, - он взял бутылку, отпил с горла и закусил тарталеткой, в которой собрались и мясо, и сыр.
  - Ну, поесть и выпить, это я всегда с радостью, - я последовала его примеру. Бокалы я даже создавать не стала, все равно мы последнее время ими пренебрегаем.
   Минут 5 мы сосредоточенно жевали, думая каждый о своем. Я собиралась с духом, чтобы начать разговор.
  - Говори уж, - наконец прервал молчание мистер Блэк, когда голод был немного приглушен. - Что задумала? Вижу же, что ничего хорошего.
  - Хочешь сказать, что мне не приходят в голову стоящие идеи? - автоматически огрызнулась я.
  - Если бы все было просто, ты бы не молчала так долго, - логично заметил дракон. - Уж чем-чем, а молчаливостью ты никогда не отличалась.
  - Тоже мне, нашел болтушку, - обиделась я. - Но в чем-то ты прав.
   Набрав в грудь побольше воздуха и крепко сжав кулаки, я все же решилась:
  - Опали меня драконьим пламенем.
  - С ума сошла?! - почти слово в слово повторил слова Че мой друг, только громче и замерев от шока. - Меня же твой муж убьет, и не посмотрит, что бессмертный.
  - Ты не переживай, я тебя раньше прибью, за такие слова, - тоже мне, нашел бедняжечку, мужа он моего, видите ли, боится.
  - Какие слова? - не понял ящер. Но зато потихоньку начал выходить из ступора.
  - Что ты мне не поможешь, потому что боишься Че, - кровожадно улыбнулась я. - Во-первых, с ним я сама разберусь, а, во-вторых, я страшнее.
  - Спорный вопрос, - пробормотал он. - Но решим его позже. Поясни, с чего ты вдруг решила покончить жизнь самоубийством, да еще и моими руками?
  - Не нашла другого способа заставить тело Элисии открыть портал, используя только магию Стара и ее собственные возможности.
  - Ага, тут же в каждом дворе по дракону сидит, только и ждут, чтобы кого-нить оплевать и магией поделиться, - Райф осушил бутылку и создал новую.
  - Я не буду использовать твою магию. Моя аура и защита оградят тело Элисии от сгорания, но огонь изменит саму ее суть, ведь однажды прикоснувшись к человеку, он остается в нем навсегда. И именно за счет этого жара, ее рукам будет легче преобразовывать энергию Стара.
   Мистер Блэк надолго задумался.
  - Мне не нравится это признавать, но в этом есть смысл, - он откинулся на спинку кресла и взъерошил волосы. - Ты уверена, что не погибнешь?
  - Нет, - честно ответила я. - Но Элисия точно погибнет, если я просто уйду из этого мира, а ты, не хуже меня, чувствуешь, что осталось совсем мало времени.
  - Да, я немного подлатал Аларию, но без тебя и твоей силы, равновесие очень шаткое, - он вздохнул и внимательно на меня посмотрел. - Ты же воскреснешь, если все-таки сгоришь?
  - Обязательно, - я запихнула в рот особенно вкусный кусочек мяса и довольно улыбнулась, чтобы разрядить обстановку. - Так просто от меня не избавишься.
  - Но Элисия тогда точно погибнет.
  - У нее вообще очень мало шансов. Но мы оба прекрасно знаем, что иногда спасти всех не получается.
  - А Че? Он в курсе?
  - Мне пришлось ему сказать, - я покрутила запястьем, на котором был застегнут браслет. - Чтобы он снял привязку этой красотки. Иначе сгорели бы и ты, и я, и Стар со всеми потрохами, - я вздрогнула, вспоминая то яркое видение.
  - Как догадалась? - Райф рассматривал украшение. - Я ничего такого не вижу и не чувствую.
  - Сон приснился, - врать не было смысла. - Я тоже не ожидала такого подвоха.
  - Я всегда думал, что убивает ненависть. Но, глядя на вас с Че, понимаю, что иногда любовь намного более разрушительная сила.
  - В нашей бесконечной истории и того, и другого предостаточно. Но ты абсолютно прав.
  - Когда начнем?
  - Чем скорее, тем лучше. Свидетели нам не нужны, все же не брак заключаем. Карл ждет в доме, как только отгорю, прибежит, надо чтобы кто-то встретил Элисию и объяснил ей все. Ну и мисс Флоренс надо позвать, чтобы защитный купол Академии предупредила, и посторонних не пускала на линию огня.
  - Хорошо, - тяжело согласился он. Даже интересно, что у них там произошло, пока они Войтека сдавали. Кстати, о парне.
  - Как там наш воин то?
  - Хорошо, - Райф явно думал о чем-то своем, скорее всего о прекрасной зам.директора. - Все прошло нормально.
   Я поняла, что рассказывать про Аниту с семьей и мистера Оуэна сейчас бесполезно, друг увяз в своих невеселых мыслях.
  - Я пойду подготовлюсь, а заодно позову Элину, - я допила вино, откусила от сладкого ароматного, но совершенно мне неизвестного фрукта, довольно погладила полный живот, и только тогда сообразила, что, наверное, не стоило так объедаться. Кто его знает, как человеческое тело реагирует на драконье пламя. Ладно, будем надеяться, что обед во мне не зажарится.
  - Я тут пока посижу, - растеряно отозвался мистер Блэк. - Неспокойно мне как-то.
   Я молча кивнула. В данной ситуации было бы очень странно, если бы никого ничего не беспокоило. А Райф отлично понимал, что рискует не только друга убить, но и мир потерять - Алария то ко мне, в том числе, привязана. И хотя он уже видел, как я умирала, привыкнуть к этому невозможно. Мне, кстати, тоже. Поэтому, будь моя воля, я бы сейчас билась в истерике, кричала "Не хочу" и просилась на ручки. Но благие намерения в большинстве своем стоят дороже, нежели сделать гадость.
   Я так и не уточнила, есть ли на Старе какие-то способы связи, магические или технологические, поэтому приглашение на огненное шоу отправила мисс Флоренс по старинке: создала бабочку, которая в руках адресата превращалась в записку. Еще одно письмо я написала и оставила на рабочем столе. Надеюсь, все пройдет по плану, и читать его будет уже мисс Тегг. В нем я рассказала ей о себе, о том, что было с ее телом и как после всего этого жить и колдовать. Ведь не каждый день и не всякого человека подвергают драконьему обжигу.
   Теперь самое главное - выбор платья. Ну, любою я красивые жесты, имею полное право напоследок повыпендриваться. В шкафу Элисии я видела роскошное белое платье в пол, с открытым верхом и длинным шлейфом. А тонкая воздушная ткань должна была как нельзя лучше оттенить ярость и мощь дракона.
   Переодевшись, я распустила и расчесала розовые волосы Элисии, немного подкрасила лицо, понадеявшись, что тушь не потечет, а тени и помада не растают. Самое удивительное было то, что невзирая на опасность задуманного мною плана, на часть вопросов, которые пока так и останутся нерешенными, на сильно опечаленного друга, сама я была почти счастлива. Внутри меня все пело от осознания того, что осталось совсем чуть-чуть и мое пребывание в теле незнакомой слабой девушки завершится, так или иначе. И на меня перестанет давить ответственность за то, что я, своим упорством в спасении кучки людей, подвергаю опасности все Мироздание.
   В дверь постучали, но я и без этого знала, что Райф принял решение и пришел сообщить об этом.
  - Заходи, - крикнула я.
  - Я согласен, - ответил он с порога. - Хотя, думаю, этого и не требовалось.
  - Верно мыслишь, - я докрасила губы и убрала розовую помаду обратно в ящик. - Но добровольное решение всегда приятнее.
  - Ненавижу тебя, - почти искренне сказал он.
  - Я знаю, - я видела и чувствовала, что он это не со зла, а просто очень устал. А боялся мне навредить еще больше. Но это было именно то, что нужно. Ведь захоти он меня убить, никакие щиты не спасли бы от его пламени.
  - Мисс Флоренс ждет на поляне, - он тяжело привалился к косяку и потер глаза.
  - Значит, можно начинать, - я в последний раз взглянула в зеркало, от куда на меня смотрела буквально идеальная невинная жертвенная дева - в самый раз на откуп злому ящеру. - Точно ничего не хочешь мне рассказать? - еще раз спросила я, подразумевая то, что произошло между ним и зам.директора.
  - Точно, - собрался с мыслями мой друг. - Точнее, не сейчас.
  - Тогда пойдем, барбекю из ведьмы само себя не пожарит.
   Мы вышли из дома. Миниатюрная молодая девушка в белом и высокий статный парень, которому очень шла фамилия Блэк. Веселиться внезапно расхотелось, мне это редко удается на пороге смерти, даже той, которой можно избежать.
  - Элина, - позвала я мисс Флоренс, которая угощалась закусками, оставленными нами на столике под деревом. - Настройте защиту Академии, чтобы она пропустила нашу магию и отвадила людей от этой территории.
   Девушка встала, посмотрела на Райфа глазами полными глубочайшей грусти, но промолчала.
  - Возьми, - дракон протянул ей последний камешек, оставшийся из амулетов Че. - Силы нам всем понадобятся. А тебе еще и свою защиту надо будет поставить на максимум, на всякий случай.
   Элина слабо улыбнулась, не поднимая глаз на такого близкого, но такого далекого мужчину.
  - Спасибо, - она сжала прохладную гальку и прикрыла глаза, прислушиваясь к ощущениям. - Мне угрожает опасность? - в прозвучавшем вопросе не было страха, только интерес с целью принятия решения о дальнейших действиях.
  - Скорее всего, нет. Но это первый опыт, так что дать стопроцентных гарантий мы не можем, - ответила я, хотя она явно рассчитывала на другой голос.
   Когда ее резервы были восстановлены полностью, она убрала амулет в карман. Затем медленно подняла руки и обернулась вокруг своей оси, то опуская их, то снова поднимая над головой. Над поляной, на которой мы стояли, появился прозрачный защитный контур, переливающийся неяркими, пастельными цветами.
  - Всё, - мисс Флоренс придирчиво осмотрела результат своего колдовства и, убедившись, что оно работает как надо, сделала его невидимым.
   Я заблокировала портал, ведущий в Серединные леса, проверила, чтобы никаких других проходов в зоне покрытия защиты не осталось, и направилась к середине поляны. Дракон встал на краю, прикинув сколько места нужно будет его телу вне человеческой оболочки. Мисс Флоренс встала по правую руку от него, отодвинувшись на безопасное расстояние, но не дальше, чем того требовал здравый смысл.
  - Готова? - спросил Райф у меня.
  - Всегда, - соврала я. К возможной смерти нельзя быть готовой, кто бы что не говорил. Я уж точно никогда не буду.
  - Тогда начинаем, - громко выдохнул мой друг. - Если что, прости.
  - Сама напросилась, - отдала я честь и, наконец-то, смогла улыбнуться. Пусть сквозь сковавший меня с головы до ног животный страх, но я отпустила ситуацию. На моих глазах медленно таял человек, отдавая свою реальность набирающему силу огромному ящеру, проявляющемуся за его спиной. Вот уже они стали одной плотности, и я видела не почти мальчишку, а остролицего мужчину, с чьего лица с каждой секундой все ярче начинали смотреть горящие золотым огнем глаза дракона. Я никогда не смотрю на лары или крылья, растворяющие в себе руки Райфа, меня завораживают глаза.
  - Не успеешь, снова, - улыбнулся человек, почти полностью потерявший форму. И я моргнула.
  - Когда-нибудь я это сделаю, - разочарованно посмотрела я уже на полностью сформировавшегося дракона, он был абсолютно прав - самый последний момент превращения я опять не увидела.
  - Ррр, - выпустил струйки пара этот прекрасный огромный черный ящер. Краем глаза я отметила мисс Флоренс, зачарованно прижавшуюся к дереву, чтобы позорно не упасть. Молодец, на ногах стоит, обычно от такого зрелища в обморок падают. Обращение, помимо всего прочего, заметно тянет силу из всего вокруг. Сейчас внутри созданного ею купола даже солнце почти не светило, нас окружал уютный полумрак.
   Я расстегнула браслет и кинула его Элине под ноги, отдав команду поддерживать новую хозяйку. Не пропадать же уникальному артефакту, а в своем теле он мне не нужен. Прикрыв на пару секунд глаза и сделав пару глубоких вдохов и выдохов, я подняла голову и посмотрела в глаза ожидающего команды ящера.
  - И ты меня прости, - крикнула я, широко расставив руки, будто пытаясь обнять разом весь мир.
   Через мгновение из пасти дракона, с оглушающим ревом, вырвался огромный сгусток огня, поглотивший стоящую перед ним девушку целиком. От сопровождающего пламя порыва ветра ее волосы растрепались, а платье взвилось в воздух подобно белым крыльям. За первым, пронесшимся, не причинив жертве никакого вреда, последовал второй, только это был уже не одинарный залп, а струя непрерывного пламени. Но и в нем хрупкая фигурка не сгорала, а платье продолжало отливать кристальной белизной.
   В какой-то момент девушка открыла глаза и громко засмеялась. Она свела руки вместе, скрестив их на груди, а потом резко опустила вниз размыкая. Еще миг, и в ревущем пламени дракона, от которого дрожал раскаленный воздух и чернела трава, оказалась совершенно другая девушка.
  - Хиндрид, - прошептала мисс Флоренс, оцепенев от страха.
   Но ей никто не ответил. Глядя в глаза атакующему дракону, девушка удовлетворенно улыбнулась, пошевелила пальцами, будто приманивая кого-то, и усмехнулась. Дальше последовало невероятное: пламя, которое не переставал извергать дракон, послушно начало впитываться в пальцы не сводящей с него победного взгляда девушки. По мере того, как она поднимала руки, будто обводя себя защитным кругом, огня становилось все меньше и меньше, хотя ящер не переставал его создавать. Когда контур замкнулся, дракон недовольно фыркнул и за секунду снова стал человеком, взволнованно наблюдая.
   Стоя в концентрированном драконьем огне, сложнее всего было не поддаться соблазну и не позволить ему себя спалить. Это было бы невероятно приятно. И я это знала. Но нужно было победить, и заставить эту силу подчиниться, впитаться в тело Элисии, остаться там навсегда. Я потихоньку уменьшала огненный круг, одновременно сжимая и свою ауру, которая сейчас сияла настолько ярко, что Элине и Райфу казалось, что это настоящий человек, а не энергетическая оболочка. Только бы я не ошиблась, и это сработало, - в последний миг пронеслось у меня в голове и пламя коснулось розовых волос.
   Мир заметно тряхнуло. И еще раз.
  - Хинд, - донесся до меня сквозь рев поднимающегося ветра голос Райфа. - Быстрее!
   Я и сама поняла, что пора уходить. Благо, пламя уже полностью впиталось. Лишь небольшие искорки ссыпались с пальцев. Но так даже лучше, магия Стара от них плавилась еще сильнее, чем я рассчитывала. Какое же это счастье, мочь колдовать. Подчинять себе силу мира, быть сильнее чем он.
   Я выгнула пальцы максимально доступным Элисии способом и резко пропустила сквозь них столько магии, что хватило бы на 10 межмировых порталов. Но мне был нужен только один, и, о чудо, он открылся.
   На поляну, где царил уже практически десяти бальный шторм, уверенно шагнул высокий мужчина и красивая девушка, выглядящая неуверенно и испуганно. Было странно смотреть на себя, но это длилось меньше секунды.
  - Я держу, - услышала я голос Че над самым ухом, и почувствовала его крепкие руки на своей талии. - Все получилось, но надо уходить.
  - Да, - я смотрела на напуганную Элисию, вернувшуюся в свое тело. Её ноги подкосились, и она тяжело осела на выжженную траву. "Платью, все же, хана", - пронеслось совершенно неуместное в моей голове.
  - Я помогу, - крикнул Карл от двери дома и побежал к ней. Молодец парень, не забыл и не растерялся.
   Стар продолжало трясти, как и остальные миры. Пора было уходить. И не только нам с Че.
  - Райф, - крикнул мой муж. - У тебя не больше минуты, иначе даже мы Аларию не спасем.
  - Понял, - отозвался мистер Блэк.
   Он обнял подбежавшую к нему мисс Флоренс.
  - Пойдем со мной, - прошептал ей на ухо. - Пожалуйста.
  - Я не могу, ты знаешь, - она подняла на него заплаканные глаза. - Прощай.
  - Прощай, - он целомудренно поцеловал ее в лоб.
   Отпускать было тяжело, но выбора не оставалось. Райф с тяжелым сердцем выпустил девушку, с которой хотел бы провести всю оставшуюся вечность, но Академия была для нее важнее.
  - Бегом, - позвала я, перекрикивая все возрастающий шум. Мы с Че уже стояли на пороге портала, перенастроенного на Аларию.
  - Идем, - дракон обнял нас с мужем за плечи, и мы втроем ушли со Стара, сразу же запечатав портал.
   Алария встретила нас сильным ветром, но рева стихии и подземных толчков не было, что уже было хорошо.
  - Успели, - выдохнул Че.
   Я сосредоточилась на своих ощущениях, прислушиваясь и проверяя состояние как этого, так и остальных миров. По мере того, как моя сила восстанавливалась, и магия проходила по основным связующим нитям, все постепенно приходило в норму. Тряхнуло, конечно, сильнее, чем в прошлый раз, но далеко не фатально.
  - Райф, - я осторожно потрепала друга, осевшего на землю от накатившей усталости, но отдававшего большую часть себя на лечение своего мира. - Ты как?
   Друг поднял на меня полные печали глаза, в которых слабо мерцали язычки золотого пламени, и грустно улыбнулся. Слов не было. Я чувствовала его состояние, он будто второй раз схоронил жену.
   Мне оставалось только прикрыть глаза и кивнуть в знак того, что я понимаю. Проведя ладонью по его щеке, по которой только чудом не начали скатываться слезы, я положила руку ему на плечо и слегка сжала. Он пожал мою ладонь, как бы говоря, что слышит мое сочувствие.
  - Нам надо идти, справишься сам? - тихо спросила я.
  - А как же иначе? Все же не маленький мальчик, - начал подниматься с земли Райф.
  - Обещаю, что все будет хорошо, - я крепко обняла друга на прощание. И в этот момент окончательно сформулировала для себя план действий. - Ничего не пугайся, - прошептала ему на ухо.
  - После таких слов, я уже боюсь, - он прижал меня к себе, но быстро отпустил, нервировать моего мужа дракон пока опасался.
  - До скорого, - я открыла портал. - С тобой тоже увидимся чуть позже, - я взглядом остановила Че, собравшегося идти со мной. - Я тебя найду.
  - Ты про свою часть сделки помнишь? - сурово спросил мой муж.
  - Забудешь тут, - закатила я глаза и ушла в свой мир.
   Дотронувшись до дракона, я ощутила кое-что совершенно новое. А когда полноценно его обняла, точно поняла, что это такое. Поэтому, заполучив идеальный шанс выполнить условие Че и при этом не подвести Аларию и ее хранителей, я поспешила в мир, где были все условия для исполнения - мой. Много времени у меня это не заняло, но сил отняло почти подчистую. Так что, закончив ворожить, я искупалась в чистейшем бассейне с теплой водой, и завалилась спать.
   Мне не снились сны, да что там говорить, я даже не поворачивалась все 13 часов, что беспробудно проспала. За это время мирозданческий баланс восстановился, как и я сама. Так что проснулась я легко и в прекрасном настроении. Завтракать решила у Че, поэтому наскоро умывшись и одевшись, открыла портал в его мир.
  - А вот и я, - крикнула вглубь дома, в холле которого очутилась. Живой мир моего мужа пускал меня только когда хозяин был дома, и портал давал открыть только в прихожую. Обычно люди с тещами или свекровями воют, мне же, за неимением у Че родителей, достался дом, который меня терпеть не мог. Благо, с жильем проблем у нас не было, поэтому сюда я приходила довольно редко, а ночевать старалась не оставаться.
  - Расскажешь, что творила? - Че появился на лестнице в светлом банном халате, вытирая волосы огромным полотенцем.
  - Позже, - я направилась к кухне. - Сначала завтрак, ты, как я погляжу, тоже только встал.
  - Да, последние дни были не самыми простыми, - укорительно посмотрел на меня муж. Будто это я виновата, что Элисия меня на Стар утянула. - Рад тебя видеть, - он догнал меня и обнял за талию.
  - Я себя тоже очень рада видеть, - улыбнулась я. И это была чистая правда. Оказаться в своем теле, со своим сознанием и привычными ощущениями было прекрасно. Связи с драконом только немного не хватало, особо остро это ощущалось после короткого, но такого близкого пребывания на Старе. Мы давно столько времени вместе не проводили.
   Че провел рукой по моей спине и уткнулся носом в макушку.
  - Успокоился? - с усмешкой спросила я, отлично понимая, что он не просто так меня ощупывает, а проверяет разорвала ли я связь с Райфом.
  - Да, - он отпустил меня, чтобы я могла зайти в кухню и налить себе кофе, который уже томился в турке на песке. - Спасибо.
  - Я же обещала, - я разлила горячий напиток в 2 большие кружки и поставила на стол, за который уже уселся Че. - Что будем есть?
  - Я ничего, а ты что пожелаешь, - он приглашающе окинул рукой шкафы и холодильник.
  - Торт хочу, - сказала я и открыла магический охлаждающий ящик. Там меня ждал вкуснейший орехово-карамельный бисквит.
  - Завтракать сладким, - Че отпил несладкого кофе. - Узнаю свою жену.
  - Мне надо силы восстановить, - я достала вилку и начала есть торт не разрезая. - Элисия так не делала?
  - Нет, она берегла фигуру.
  - А ты ей сказал, что этой оболочке глубоко до одного места, сколько калорий в него вложить?
  - Она не поверила, - засмеялся Че. - Не самая приятная особа, если честно.
  - А Карлу нравится, - я запила слишком большой кусок торта кофе. - Он ради нее даже на Старе остался.
  - Любовь зла, - муж все-таки отломил себе небольшой кусочек тортика. Я даже возмущаться не стала, его холодильник в любой момент мог создать новый и в любых количествах.
  - Кстати о любви, - я оторвалась от еды. - Ты же поможешь мне спасти семейную жизнь дракона?
  - Думаешь выгорит? - задумался Че. - Мне показалось, что девушка точно решила положить свое счастье на алтарь образованности магов на Старе.
  - Давно ли меня такие мелочи останавливали? - усмехнулась я. - Я, кажется, знаю, кого сделать новым директором Академии, чтобы мисс Флоренс со спокойной душой ушла со Стара. К тому же, Райф вряд ли упустит шанс наладить с этим миром деловые отношения. Если Войтек нормально освоится, а Элина будет с ним, дракон выгоды точно не упустит.
  - И что нужно от меня?
  - Пойти со мной обратно в этот тяжкий мир и найти тело одного недопривидения. Ящер как-то вытаскивал у него из груди направляющие нити заклинания, но я так не умею, - развела я руками и пожала плечами.
  - А попроще идей нет? - задумался Че. - Гипотетически я знаю, как такое провернуть, но есть шанс, что от моего прикосновения и сам призрак и поддерживающая его магия самоликвидируются.
  - Говорят, что если узнать имя, то можно найти и без поводков. Но сработает ли это, учитывая, что мы чужаки в том мире?
  - А ты можешь узнать имя? Мне казалось, что у вас это было основной проблемой.
  - Я пока не уверена, - призналась я. - Но есть одна идея. Так пойдешь со мной? А то мне одной скучно.
  - Так бы сразу и сказала, - засмеялся мой муж. - А то рассказывает сказки, что чего-то не получится у нее.
  - Ладно, подловил, - тепло улыбнулась я. Как же с ним хорошо и спокойно.
  - Наелась? - спросил Че у меня минут через 15. - Раньше сядем, раньше выйдем, так что, пошли на твой Стар.
  - Он - не мой, - автоматически огрызнулась я. Но в чем-то он был прав. Разобраться надо было как можно скорее, но так как по окончании этой истории меня ждала неминуемая гибель, оттягивать я могла до неприличия долго. - Идем. Координаты помнишь?
  - Еще бы. Думаю, я еще не скоро забуду мир, который чуть не угробил мою жену и Вселенную заодно с этой неугомонной ведьмой.
  - Все же обошлось, - натянуто улыбнулась я, прекрасно видя сколько пережитого страха скрывалось за его наигранной легкостью.
  - Куда приземлимся? - Че рассматривал свое отражение в большом зеркале. Они не бросались в глаза, но, если присмотреться, то сразу замечаешь, что весь дом был заполнен отражающими поверхностями, доходящими почти до самого пола. И сделано это было не от запредельной честолюбивости хозяина, он, скорее, не любил, чем восхищался своим отражением, а чтобы упростить процесс открытия порталов - Че был мастером зеркальных переходов.
  - Ко входу в библиотеку, ту, которая общая, - я положила руку ему на плечо, делясь воспоминанием о двери с надписью "Обед", в которую уперлась в первый свой день в Академии, и за которую так и не попала. - Там, говорят, музей преподавателей есть.
  - Окультуриться решила? - он обнял меня за талию и открыл портал.
  - А то! - серьезно кивнула я, и мы вошли в темноту переставшего отражать зеркала.
   Академия встретила нас тишиной. На краткий миг я испугалась, что мы переборщили с моим уходом, и Стар все же погиб. Но, догадавшись посмотреть в окно в конце коридора, я поняла, что мы из утра наших с Че миров переместились в ночь на Старе. Время то у нас идет не синхронно. И, судя по ощущениям, здесь его прошло намного больше.
  - Странно, - проговорила я вслух. - Я была уверена, что тяжелая магия Стара и время замедляет, но, кажется, все наоборот. Твое чувство времени точнее моего, сколько прошло дней с нашего ухода?
  - Где-то месяц, - Че прочертил пальцем в воздухе несколько знаков, оставляя легкий серебристый свет.
   Я неприлично присвистнула. Но зато стало понятнее, почему тут так быстро таяли мои силы, за пару дней аура не успела подстроиться под местный временной поток, и жила в привычном, а по нему прошло несколько месяцев.
  - Ты не замечала? - поняв, о чем я думаю, спросил Че.
  - Не задумывалась, - призналась я. - Нам надо попасть за эту дверь. Сможешь аккуратно открыть?
  - Сжечь можно?
  - Только если по-другому никак, - я прислонилась к стене. Конечно, в своем теле и с постоянным доступом к источникам силы, я чувствовала себя намного лучше, чем будучи заточенной в слабое тело Элисии, но Стар все же не был миром, в котором мне комфортно находиться. Он, по-прежнему, тянул из меня магию, будто бездонная пиявка.
   Че подергал ручку на двери, постучал по ней, слегка толкнул плечом, и с чувством выполненного долга, сжег ее до тла.
  - По-другому она не открылась, - спокойно сообщил он. - Ты видела, я пробовал. - и ведь не поспоришь.
   Мы вошли в темное помещение, как и говорила Роза, сначала мы попали в узкий коридорчик, куда не проникал неяркий свет от окна, освещенного луной. А сразу за ним открывался сравнительно большой зал, на стенах которого были развешены портреты. Там же было расставлено множество столов и стеллажей, на которых разместились какие-то книги, учебники, тетради и дневники. Но сейчас записи интересовали меня намного меньше, чем люди, изображенные на полотнах.
  - Что мы ищем? - поинтересовался Че, которого такие места откровенно утомляли.
  - Скорее всего, мужчину на старом портрете, но без даты смерти, - я уже начала просматривать ближайшую стену.
  - Думаешь, твой призрак был преподавателем? - с сомнением протянул Че.
  - Заместителем директора, - выдохнула я. - Нашла, смотри. - Я указала на портрет, судя по описанию, первого зам.директора Академии. С холста на нас смотрел суровый мужчина лет 65ти, подпись гласила, что это Кайл Ираш, пропавший без вести практически в самом начале работы учебного заведения.
  - Ты уверена, что это он? - Че рассматривал бесстрастное выражение лица на портрете. - Мало ли у них тут людей пропадает?
  - Уверена, - я кивнула на раскрытую тетрадь, лежащую под картиной. - Почерк точно его.
   Наконец-то все кусочки головоломки сложились в моей голове. На столе у Каира стояла фотография в рамочке, там были мужчина и женщина, я не заострила на ней внимания, так как и без этого проблем хватало. Именно поэтому я не сразу узнала человека со снимка на групповом портрете в кабинете миссис Эбигейл. А ведь он там был, среди мужчин, окружавших прародительницу Аниты.
   А еще я не сразу поняла, что дневники, которые расшифровывал мистер Клер, были исписаны точно таким же почерком, как бумажки, попадающиеся везде в библиотеке нашего призрака. Да и кто бы еще смог создать такое мощное заклинание, чтобы сохраниться в мире живых, стоя на пороге смерти, кроме как человек, настолько подробно изучивший ментальную магию, чтобы эльфу хватило расшифрованных крох на создание почти идеального хранителя.
   Остальное - дело техники. Мы настолько привыкли, что помещение, практически полностью заставленное шкафами с книгами - это библиотека, что даже не допустили очевидного. Это был рабочий кабинет. Скорее всего Каир, первые слоги настоящего имени Кайл Ираш, отказался участвовать в махинациях с целью убийств неугодных юных магов, и понял, что выжить, зная правду, вряд ли получиться. Поэтому, тщательно подготовился: зашифровал все записи, собрал самые ценные книги в своем кабинете, который хорошенько запер, и наложил на себя заклинание, призванное вернуть его с того света после безвременной кончины.
   Но что-то пошло не так. И в результате в мир живых вернулся только призрак Кайла, лишенный памяти и оказавшийся привязанный к своему кабинету. Тело же так и осталось лежать там, где его убили и признали мертвым. Надеюсь, хотя бы не закопали, не люблю земляные работы.
   Историю своей жизни, рассказанную Каиром, он сочинил себе сам, как наиболее вероятную в тех обстоятельствах, в которых он оказался.
  - Ну, раз уверена, то нужна какая-то его вещь, чтобы создать поисковое заклинание, - Че не стал читать мои мысли, просто поверил. Хотя, в данном случае, он при любом раскладе ничем не рисковал и ничего не терял.
  - С этим как раз проблем не будет, там в подземелье, - кивнула я в сторону входа, за которым была дверь в принятое нами за тайную библиотеку помещение, - Целый его кабинет.
  - Открыть портал? - заботливо поинтересовался мой муж.
  - Пешком дойдем, - я сковырнула табличку с рамы портрета, чтобы точно не забыть настоящее имя Каира, и пошла назад. - С первого дня мечтала выломать этот замок.
   Он меня действительно раздражал. Не переношу запертых дверей, которые не могу открыть. А в теле Элисии мне такая роскошь была недоступна. Зато теперь, когда ко мне вернулись мои силы, снести вредный засов было очень приятно. Я кровожадно сощурилась, растянула губы в недоброй усмешке и щелкнула пальцами. Но, на радостях, переборщила - вместо того, чтобы отомкнуть засов, спалила дверь целиком.
  - Моя школа, - усмехнулся Че, разгоняя сизый дымок. - Отвела душу?
  - Типа того, - я начала спускаться по знакомой лестнице. - Радуюсь, что хозяин пока бестелесный дух, сильно побить не сможет.
  - Как вы посмели? - над последней ступенькой зависло знакомое привидение. - И кто вы такие? - отшатнулся он, разглядев, что мы оказались не его знакомыми.
  - Не узнал? - я протиснулась между ним и стеной и прошла вглубь кабинета, к столу и креслам.
  - Нет, - ошарашенно ответил призрак, все еще пытаясь решить, как действовать дальше. Он только начал привыкать к тому, что в его скромную обитель начали ходить люди, как появились еще какие-то незнакомцы. И совершенно не те, кого он так надеялся увидеть. Дракона, обещавшего найти его тело, среди посетителей не было. - Вы знакомы мисс Флоренс?
  - Я - да, он, вроде, нет. Только мельком видел, - я села за стол и начала перебирать бумажки, в надежде найти что-то интересное.
  - Что Вы себе позволяете? - такой наглости хозяин стерпеть не мог.
  - Каир, не кипятись, - мягко сказала я, не переставая просматривать записи. - Мы же помочь пришли.
  - Эли? - начало доходить до него. - Это ты?
  - Хиндрид, меня зовут Хиндрид, но да, это действительно я, только в своем настоящем обличии. Я же обещала вернуться.
  - А мистер Блэк где?
  - В своем мире, наверное, - пожала я плечами. Найти что-то стоящее в бумагах так и не удалось.
   Призрак заметно приуныл. А мне надоело испытывать его терпение. Но надо было проверить еще одну мысль.
  - Не расстраивайся, тебя от оживления отделяют уже считанные минуты, - после этих слов призрак будто побледнел и затрясся. - Но есть одно дело.
  - Какое? - быстро спросил он. - Я на все готов.
  - Помнишь, как ты испугался Райфа, сразу же увидев в нем дракона?
  - Конечно помню, и, думаю, никогда не забуду.
  - А что ты скажешь об этом моем спутнике? - я указала на Че, рассматривающего книги на полках. Фотографию на столе он уже увидел, я незаметно для Каира ее повернула, чтобы муж подтвердил мои догадки.
  - Вы оба выглядите обычными людьми, даже не магами, - пожал плечами призрак. - Если бы дверь не сожгли, я бы даже не подумал, что в ком-то из вас есть сила.
  - Вот и прекрасно, - Че подошел к нам. - Значит не зря маскировку ставил. Как думаешь, в чем здесь могло остаться больше всего от живого Каира? Вас же так сейчас называют? - повернулся он к призраку.
  - Да, - кивнул тот.
  - Че, - колдун протянул руку.
  - Очень приятно познакомиться, - призрак, автоматически повинуясь привычному жесту, пожал протянутую кисть. - Не может быть! - голос Каира дал петуха, когда он почувствовал тепло Че и ощутив силу его пальцев.
  - Я, конечно, не прекрасная дева, но согласись, чувствовать приятно, - улыбнулся мой муж. - Но не переборщи, а то жена заревнует, - показал глазами он на меня.
  - Вы женаты? - призрак отпустил руку, и сразу же попробовал коснуться чего-то еще, но пока безуспешно.
  - Да, - я поднялась из-за стола и махнула рукой в сторону карты. - Вон там должно быть больше всего от хозяина. Думаю, что систему слежения он создал еще при жизни, за нее то и опасаясь.
   Так как мы собирались вернуть Каиру тело, важно было не проболтаться о подробностях или догадках, чтобы не повредить слияние памяти призрака и человека. Надкюсь, Че уже придумал, как это сделать. У меня идей пока не было. Нет, найти то его проблемой не было, но вот оживить, да еще и сохранив сознание, столько времени просуществовавшее в призрачном состоянии, мне было не под силу.
  - Отличная работа, - восхитился Че. - Точки - это люди?
  - Да, - довольно ответил автор. - Никого из твоих друзей сейчас нет в Академии, - ответил он на мой невысказанный вопрос, когда я начала просматривать карту в поисках знакомых меток. - Но мисс Флоренс должна скоро прибыть.
  - У них все хорошо?
  - Да, Карл, Анита и Элисия живут в Серединном лесу, родители Ани к ним постоянно приезжают, Роза пока заканчивает исследование и ждет мужа, чтобы начать бракоразводный процесс. Мисс Флоренс активно разбирает дела Академии, она же теперь директор, так что времени на походы в гости почти не остается. Но она иногда приходит сюда за книгами для ребят и просто поговорить со старым призраком.
  - И как она? - спросила я тихо.
  - Держится, но мне кажется, что в душе она очень сильно грустит, - опустил глаза Каир. - Она и до этого была очень одинока, а сейчас даже сквозь постоянные дела и заботы прорывается бесконечная тоска.
   Это нехорошо, но меня порадовали эти слова. Была только одна причина, способная вызвать состояние, описанное призраком. Рост чуть выше среднего, темные волосы, умеет превращаться в дракона, живет далеко.
  - Я готов, - ворвался в мои размышления голос Че.
  - Тебе что-то нужно? - я быстро осмотрела помещение в поиске места, куда можно сгрузить тело. Судя по фото и портрету, Кайл Ираш был не мелкокалиберным мужчиной.
  - Смахни все с дивана, я подумал и решил использовать не поисковое заклинание, а чары призыва. В карте для этого достаточно магии и отпечатков. Так что, - Че щелкнул пальцами обеих рук. - Получите.
   На освобожденном мною диване появился красивый высокий мужчина в пыльной одежде, готовой в любой момент осыпаться прахом. Видимых повреждений на лице и теле не было, но оставался шанс, что причиной такого его состояния был яд, так что оживлять его прямо сейчас было нельзя.
   Че склонился над головой Кайла, принюхался, приподнял веко и пощупал пульс.
  - Это не яд, - вынес он вердикт. - Его пытались убить магией.
  - И магия же сохранила его в таком виде, что тело, что сознание, - задумалась я.
  - Это я? - наконец отошел от потрясения призрак. - Но он же совершенно на меня не похож.
  - Технически, - занудно проговорил Че. - Это ты на него не похож. А если что-то не нравится, отправить тело обратно дело пары секунд.
  - Нет-нет, - быстро поправился Каир. - Верните меня в него. Я больше не буду.
  - Молодец, - колдун со всех сторон осматривал пациента, поднимая и отпуская его руки и ноги, сгибая и разгибая суставы, даже рот открыл и заглянул поглубже.
  - Штаны снимать будем? - поинтересовалась я.
  - Свои можешь снять, но, вряд ли, твои, пусть и столь прекрасные формы, вернут его с того, то есть этого, света.
  - Хам, - громко возмутилась я, при этом облегченно выдохнув - раз Че шутит, значит дело не безнадежно.
  - Есть идеи? - окончив осмотр и распрямившись спросил он.
  - Нет, - честно призналась я.
  - Жаль, я как раз настроился поспорить, - Че старательно искал что-то в карманах. - О, вот оно.
   Из недр куртки колдун извлек небольшой прозрачный кристалл на длинной серебряной цепочке.
  - Что это? - потянула я свои любопытные ручки с переливающемуся стеклу, или камню, или из чего он там был сделан.
  - Не трогай, - Че отвел блестяшку подальше от меня. - Эта штука за считанные высасывает магию из всего, к чему прикасается. Так что пару дней будешь в себя потом приходить.
  - И как нам это поможет? - не понял Каир. А я, кажется, догадалась.
  - Ты хочешь обратить все заклинания?
  - Именно. Как только я амулет попадет на грудь мистера Ираша, заклинание, чуть не убившее его, перестанет действовать, как и магия, поддерживающая призрака. По идее, он должен ожить.
  - А память? Она останется? - с сомнением протянул Каир.
  - Мы сделаем для этого все возможное, - пообещал Че.
   К сожалению, все оказалось не так просто, как хотелось бы. Для того, чтобы магия сработала как надо, нужно было, чтобы амулет в момент прикосновения к телу, держал за цепочку призрак. Именно в серебре крылся наш главный козырь - оно могло сохранить сознание Каира и успеть оставить его в теле Кайла, чтобы тот сразу же сбросил высасывающее силу украшение.
   Но призрак так нервничал, что даже нашей с Че совместной магии не хватало, чтобы вернуть ему плотность. Через 15 минут мучений мы были готовы поубивать друг друга. Речь перешла в разряд шипения, цензурными остались только предлоги.
  - Что тут происходит? - раздался женский голос откуда-то сбоку.
   И именно это нас спасло. Каир на долю секунды отвлекся на мисс Флоренс, которая как зашла проведать призрака, а увидела незнакомцев, толпящихся у дивана и неприлично ругающихся. Этого нам с Че хватило, чтобы почувствовать, что рука привидения, сквозь которую мы пропускали амулет, приобрела нужную плотность. Так что, отпустив цепочку, она на секунду замерла в полете в ладони Каира, и только после этого упала на грудь Кайла. Мы резко отшатнулись, здраво опасаясь последствий неизвестной нам магии.
   К моему безграничному облегчению, в этот раз обошлось без происшествий. Тело на диване резко дернулось, смахнув рукой ярко вспыхнувший амулет, и село, тяжело задышав.
  - Получилось, - держась за грудь прохрипел Кайл. - Я жив и помню, что произошло.
  - Ура, - сказала я чтобы хоть что-то сказать. Нахождение рядом с амулетом, лишающим сил, меня изрядно потрепало, особенно в этом недружественном мне мире.
  - Кто это? - мисс Флоренс во все глаза смотрела на почти голого мужчину, сидящего на диване.
  - Это мистер Кайл Ираш, - представила я пока Че прикрывал нашего ожившего призрака, чья одежда все же осыпалась, не выдержав испытаний.
  - Тот самый? - неверяще прошептала нынешняя директор Академии Магии Стара.
  - А у вас их много? - я наколдовала себе кофе, чтобы хоть немного привести голову в порядок.
  - Один, - девушка неотрывно смотрела на мужчину. - Но он не похож на свои портреты.
  - Я тоже заметил, - усмехнулся Че. - Но точно знаю, чья это вина, - он послал мне ооочень выразительный взгляд.
  - А я то тут причем? - искренне не поняла я.
  - При том, что моя жена не терпит старения, и всеми способами его отсрочивает, вот и омолодила вашего профессора при первой же возможности.
  - А я сильна, - покивала я головой, сама себе искренне удивляясь. Совершенно не планировала этого делать, а вон оно как обернулось.
  - Не сомневаюсь, - развел руками Че. - Как и в том, что найденный тобою мужчина не может не оказаться очередным красавцем. Почему ты никогда не спасаешь стрёмных карликов, а дорогая?
  - Спасаю, - примирительно улыбнулась я. - Только тебя обычно рядом в эти моменты не бывает, - чтобы избежать бури, я быстро открыла портал и сиганула в него, прихватив с собой мисс Флоренс. Все равно собиралась с ней поговорить.
  - Привет, Элина, - наконец-то вспомнила поздороваться я.
  - Здравствуй, Хиндрид, - ответила она. Конечно же она меня узнала, сейчас я выглядела точно так же, как моя аура.
   Мы сели в кресла, которые так и стояли у столика под деревом у дома, где раньше жила Элисия и остальные.
  - Как твои дела? Освоилась в должности директора?
  - Да, все прекрасно, - попыталась улыбнуться она. - Вот и еще одну проблему решили, - она махнула рукой в сторону Административного корпуса. - Это хорошо, а то он уже извелся весь, что его обманули, - она честно пыталась говорить радостным голосом, но я явственно слышала слезы.
   И тут я поняла, что только что произошло. Ведь вернуть Каиру тело обещал Райф, поэтому призрак сначала расстроился, что пришли только мы с Че. Но не только он ждал возвращения ящера, мисс Флоренс воспринимала это как шанс снова увидеть мистера Блэка. А он не только не приходил за ней, но и выполнить данное обещание не спешил.
  - Ты скучайшь по Райфу? - спросила я прямо.
  - Нет, - соврала она. - С чего бы мне по нему скучать?
   Эх, как же я не люблю эти девичьи предубеждения и никому не нужную неоправданную гордость.
  - Мне показалось, что вы очень сблизились, - все же пришлось подыграть мне.
  - Вот именно что показалось, - она тяжело опустила лицо на ладони.
  - Почему же? - а вдруг я чего-то не знаю. Я же с ними на Аларию не ходила Войтека провожать, а с Райфом потом так и не поговорила. Для меня все это вообще вчера только было.
   Мисс Флоренс глубоко взохнула и выпалила, будто ныряя в воду с обрыва:
  - Если бы он меня любил, то пришел бы за мной. Но он не приходит.
   Я смотрела на кольцо на ее среднем пальце. Уж очень оно было знакомым.
  - Может занят, - пожала я плечами. - Колечко он подарил?
  - Он, - резкая смена темы и мой спокойный тон ее удивили, но вывели из начинающейся истерики. - Когда мы Войтека провожать ходили.
  - А что там между вами произошло? - не, ну любопытно же.
   Она замялась, слегка покраснела, но взвесив все за и против, решила поделиться.
  - Ничего особого. Он предложил мне остаться, я отказалась. Сказала, что не могу уйти со Стара и бросить Академию. Он согласился.
  - Трудоголизм еще никого до добра не доводил, - пробормотала я, в том числе и себе. - А кольцо когда подарил?
  - Перед тем, как вернуться. Он спросил можно ли меня иногда навещать, я ответила, что не стоит, что ничего хорошего из этого не выйдет, и будет только больно.
   Я чуть не засмеялась в голос. Потом подумала, и все же не сдержалась.
  - Погоди, - сквозь смех выдавила я. - То есть ты говоришь, что сама запретила ему приходить, сделав свой выбор в пользу какой-то Академии, а не влюбленного в тебя дракона, а теперь убиваешься мыслью, что он тебя не любит, раз исполняет твою волю и не приходит?!
  - Да, - подтвердила мисс Флоренс. Может мы с ящером оба рассудком помутнились, раз она нам умной показалась?
  - Кольцо на тебе, кстати, магическое. Оно следит за твоим состоянием, и, если твоей жизни будет что-то угрожать, Райф тут же прилетит.
  - Да? - она будто впервые смотрела на свою руку. - А я думала, что это периодическое ощущение теплоты из-за того, что это металл из другого мира.
  - Не, золото то как раз местное. Мы его в сокровищах мистера Клера нашли, Райф и прикарманил, - я растянулась на кресле, придя наконец-то к решению. - Проводить тебя на Аларию?
  - Нет, - резко ответила Элина. - Я так не могу. Вдруг он меня не ждет. Да и не пристало девушке первой навстречу идти.
  - Тогда смотри, сама напросилась, - усмехнулась я и начала процесс обращения.
   Как бы сильно не противился Стар моей магии, но именно здесь меня опалило драконьим пламенем. В следствии чего эта полянка стала третьим местом, после моего мира и Аларии, где я могла полностью превратиться в дракона. Раньше, не смотря даже на фактический брак с ящером, я могла только создать образ. Но после ритуала с огнем, я высвободила своего дракона.
   Навык был еще очень сырой, всего раз испробованный, но я надеялась, что таскать юных дев в лапах не самое сложное из занятий. Так что, немного кривовато взлетев и сделав пару кругов над Академией, чтобы размять крылья, я осторожно подхватила мисс Флоренс и стрелой взмыла ввысь. За пару метров до верхней границы защитного контура, я открыла портал и проскочила в Аларию.
   Как же здорово, что драконы по природе своей глуховаты. Орала директриса практически на ультразвуке и ни разу не прервавшись. Даже когда я ее, довольно аккуратно, кстати, сбросила на вершине горы недалеко от замка Райфа. Облетев вокруг и убедившись, что никого рядом нет, я пальцем левой лапы ткнула Элине на небольшой камень, глазами показав, чтобы сидела там и не рыпалась. Камушек, кстати, удобный. Мы с Райфом эту площадку раньше использовали как смотровую - вид открывается потрясающий. Попасть сюда, правда, можно только прилетев или открыв портал.
   Вспомнишь ящера, он и появится, - подумала я, глядя на приближающегося от замка черного монстра. Это хорошо, что он так быстро помчал на помощь деве в беде, но сначала надо было поговорить. Так что я полетела ему на встречу, сигнализируя, что надо бы приземлиться. Под нами как раз был очень уютный луг, окруженный лесом. Сели мы одновременно, я, конечно, сильно проиграла по изяществу как приземления, так и обращению обратно в человека. Мой друг делал это не останавливаясь - едва лапы дракона коснулись земли, он растаял и движение в мою сторону продолжал уже мужчина. Я же после встречи с поверхностью тормозила всеми конечностями и хвостом, поэтому к моменту окончания превращения, катилась кубарем в совершенно иную от задуманного сторону. Больно, кстати.
  - Совсем с ума сошла? - подбежал ко мне друг. - Цела?
  - Вроде, - я потрясла головой, чтобы проверить на месте ли она. Кое-как собрав себя в кучку, я села на мягкую травку.
  - Убил бы, - друг опустился рядом. - Но ты и сама чуть в этом не преуспела.
  - Как ты? - я рассматривала резко постаревшего дракона. Сейчас ему легко можно было дать 30 с хвостиком лет.
  - Плохо, неужели не видно?
   Я промолчала. Он был прав - не заметить того, насколько вымотался мистер Блэк было невозможно. Хотя в его мире, аналогично Стару, прошел примерно месяц. Любопытное совпадение или нет... Я напряглась, вызывая в памяти кольцо мисс Флоренс, и поняла, что оно не только мониторило ее состояние, но и приводило эти два мира в одну временную линию.
  - Что ты натворила? Я же чуть с ума не сошел. Сначала пропала, но к этому я худо-бедно привык, а затем разорвала нашу связь. Ты об Аларии подумала? - разозлился он. - Я 5 дней не спал и не ел, все ждал, когда мир рухнет без твоей поддержки. Потом не выдержал и отключился на сутки. Проснулся, все в порядке. Решил, что нас каким-то образом поддерживает Че.
   Я молча смотрела на друга, совершенно не понимая, о чем он. Я не разрывала связь, я ее перенесла.
  - И тут, как только я немного успокоился, я получаю сильнейший сигнал о том, что Элина в опасности, через миг понимаю, что она на Аларии, а потом вижу дракона в небе! Незнакомого ящера в моем собственном мире! Я даже не помню, как перекинулся, только взлетев понял, что это ты, - он замер.
  - Ты ни разу не оборачивался после Стара, - не спросила, а скорее констатировала факт я.
  - Да, - в его глазах начинало светиться понимание того чуда, которое мне удалось совершить. - Я тебя люблю, - выпалил он и резко крепко меня обнял.
  - Я тебя тоже, - под его весом я завалилась на спину. - Только теперь мы оба свободны.
   И действительно, драконья сущность Райфа больше не была связана с человеком, в результате чего перестала трепать нервы нам обоим, постоянно выражая свое недовольство. Сумев стать полноценным драконом, я фактически отделила эту часть от своего тела, оставив привязку к другу и его миру на ней, а ее саму в своем доме. Так что теперь всё пришло в гармонию - у дракона был дракон, у меня муж, который больше не делил меня ни с кем, Алария избавилась от риска быть разрушенной вместе с моим телом, да и Райф мог совершить полноценный брачный обряд: счастливый дракон, подпитываемый моим миром, с радостью разделит вечность с мисс Флоренс, подарив ей почти бесконечную жизнь. Тем более, что она чистокровный человек, а значит сможет принять этот дар.
  - Спасибо, - он легко поцеловал меня.
  - Не за что, - чмокнула я его в нос, передавая все подробности происходящего. - Но тебе пора, я же подарок принесла, свадебный, между прочим.
  - Только ты на такое способна, - рассмеялся дракон. - Принести в качестве свадебного подарка невесту.
  
  
  Эпилог.
  
   По пустынному пляжу неспеша брели двое. Высокий мужчина и девушка лет 25. Холодный ветер лениво перебирал распущенные волосы Хиндрид, так и норовя забраться за высокий ворот куртки. Че поплотнее укутался в длинный шарф, но плащ не застегнул.
  - Здесь, - остановилась девушка. - Пусть это случится тут.
  - Уверена? - колдун осмотрелся, весь доступный им кусок суши выглядел абсолютно одинаково. Актовия уже почти полностью ушла под воду.
  - Да, - слабо улыбнулась Хиндрид. - К тому же я устала, так что давай закончим поскорее.
  - Согласен, - Че крепко обнял начинавшую дрожать жену и крепко прижал к себе.
  - Мне страшно, - уткнулась носом в его грудь. - Почему мне всегда так страшно?
  - Потому что ты, какая бы сила в тебе не жила, всегда остаешься человеком, - он погладил ее по волосам.
   Тяжело было обоим, умирать и убивать любимых нельзя привыкнуть. Пусть даже отлично зная, что это не конец, а самое начало.
  - Кстати, я успел забежать на Стар, - Че чуть отстранился и посмотрел на прижавшуюся к нему девушку, которая с каждым мгновением становилась будто меньше и меньше.
  - И как там? - в поднятых на него глазах промелькнула искорка радости.
  - Все именно так, как ты и хотела: Райф и мисс Флоренс поженились, Войтек успешно учится на Аларии, Карл с Элисией крепко дружат, Анита с головой ушла в учебу под чутким руководством мистера Оуэна. Твой бывший призрак стал отличным директором, а Элина помогает ему, когда приходит на Стар, полностью бросить работу она не смогла, поэтому сейчас организует филиал Академии Магии на Аларии. Роза развелась с мужем и живет в Серединном лесу с остальными. Нэд только начал сдавать, оказалось, что он отнюдь немолод, но дочь ему очень помогает, так что еще несколько лет достойной жизни ему обеспечены. Только с должности целителя племени Лока ему придется уйти, но он не особо против. А все вместе они работают над средством для облегчения магии Стара на основе драконьего огня.
   Хиндрид искренне улыбнулась. Приятно понимать, что потраченный силы и допущенный риск не ушли в никуда. Хотелось верить, что эти события положат начало переменам на Старе, как минимум в отношении полукровок и магов, чьи способности не идеальны.
  - Спасибо, - она поцеловала мужа в шею. - Мне было необходимо это услышать, но сама я побоялась туда возвращаться. Прощания не моя стихия.
   Они еще немного постояли молча. Ветер усиливался, холодное бледное солнце начинало клониться к горизонту. Мир был абсолютно пуст.
  - Давай, - подняла голову ведьма. - Я не готова, и никогда не буду, но уже точно пора.
  - Я люблю тебя, - он поправил выбившуюся прядку, чтобы она не мешала видеть такое грустное и прекрасное лицо.
  - И я тебя, - она прижалась щекой к его руке, такой теплой и родной.
   Пальцы Че соскользнули к подбородку Хиндрид, слегка приподняв его, чтобы было удобнее целовать такие мягкие и столь желанные губы. Она прикрыла глаза и подалась к нему всем телом и душой, обхватив за шею. Как только их губы встретились, мир вокруг замер. Ветер стих, вода застыла, ни осталось никаких звуков. Только два человека самозабвенно целовались посреди небольшого клочка суши.
  - Пора, - с трудом оторвалась от губ любимого Хиндрид, почувствовав, что еще мгновение и Актовия начнет разрушаться.
   Че в последний раз прижал к себе жену, положив руку на ее левый бок, в районе сердца.
  - До встречи, - легким сжатием пальцев, он остановил ее сердце.
  - До встречи, - прошептала Хиндрид на последнем выдохе, но услышать было уже некому, её убийца растворился в воздухе, будто и не было.
   Мы всегда умираем одни, - пронеслась в ее угасающем сознании грустная, но до боли правдивая мысль.
   Собрав последнюю волю в кулак, девушка запустила свое последнее заклинание, сформировав в своем уже остановившемся сердце яркий огненный шар, который впитывая силу из окружающей реальности, постепенно начал увеличиваться. Мир вокруг, наоборот, сжимался. Будто кто-то сминал планету, как теннисный мячик в руке. Актовия трескалась и осыпалась в абсолютной тишине. Хиндрид вбирала в остатки себя всю силу погибающего мира и его угасающего солнца. Как только вся магия мира собралась в окутавшую умирающую девушку яркую сферу, она в последний раз подняла голову и широко улыбнулась побледневшими губами.
   Свет, окутавший ведьму, с каждой секундой становился все ярче, и уже давно перешагнул солнечный по своей силе. Но этого было мало, чтобы осуществить задуманное сгорающей ведьмой. Поэтому последней ее волей было сжать всю эту силу до размера обычного яблока, собрав него как магию, так и свет.
   Как бы не сопротивлялась Актовия, но Хиндрид была сильнее, так что минут через 5 борьба закончилась, как только блестящий, будто серебряный, шар упал в абсолютной тишине на пустой пляж, мир, сжавшись до своего максимума, взорвался. Сдетонировало и оставленное Хиндрид наследство. Смешавшись с разлетевшимся на атомы целым миром, передав каждому из них частичку силы прекрасной ведьмы, получив ускорение от силы взорвавшейся звезды, волшебная пыльца начала свое путешествие по Вселенным, разнося свет и добро всюду, куда проникает свет или воздух.
   Так что, если Вы внезапно почувствуете радость, даже просто идя по улице, то есть шанс, что вы случайно вдохнули ту самую частицу магии, отданной одной очень сильной ведьмой. И при должном уходе, из этой искорки может вырасти настоящий огонь, способный согревать Вас долгие годы и делиться ростками с Вашими близкими.
 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"