Свитков Николай: другие произведения.

Путешествие. Книга вторая

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 7.36*75  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    от 07.03.2018 г.

  
  Предисловие
  
  Каждый выживших потом будет называть своё количество атаковавших конвой стремительных серых теней: одни будут говорить о семи кораблях, другие о десяти, а некоторые насчитают вообще два десятка. Как известно: "У страха глаза велики". Более опытные будут добавлять, что это были необычные пираты - уж очень дисциплинировано и организовано вели себя нападавшие, а корабли были как на подбор: однотипные, быстроходные корветы и яхты.
  Ночь была темной: облака затянули небо, а в прорехи лишь иногда выглядывал полумесяц или показывалась та или иная звезда, что мало помогало рассмотреть что-то. Караван проплывал над заросшим густыми джунглями островом, который был излюбленным местом пиратов, так как кроны высоких деревьев очень хорошо укрывали корабли. Зная об опасности этого места, капитаны проходящих здесь кораблей всегда усилили меры. Сам остров по размеру и по форме очень напоминал два самых больших острова архипелага находящегося в другом мире и носившим название Новая земля, но в отличие от тех был гораздо южнее, а о принадлежности его тому или иному государству спорили уже более ста лет. О последнем, правда, не знают аборигены, живущие в его лесах и считающие остров своим.
  В самом начале четыре огненных цветка с небольшим интервалом раскрыли свои красные бутоны на тяжелом имперском крейсер "Несокрушимый". Цветы взошли попарно с обоих бортов корабля там, где у него находились гондолы с двигателями. "Несокрушимый", как и подобает предписаниями воинского устава, в опасных местах шел с полностью активированными магическими щитами. Так же ходят многие корабли над Темнолесьем: остров не то место где нужно экономить ресурсы корабля. Корпус крейсера не пострадал, но вынесенные за магические щиты двигателям, хоть и прикрытым толстой бронёй, досталось сильно. Что именно произошло на корабле, в одно мгновение ока лишившегося хода, будет потом очень вдумчиво и тщательно изучаться специально созданной комиссией. Но сегодня ночью караван в один миг лишился своей главной ударной силы. Через полминуты ещё один бутон раскроет свои огненные лепестки на левом борту ближе к корме легкого крейсера шедшего в конце каравана, от чего корабль сразу же начал забирать влево.
  По непонятной причине с помощью магических приборов дежурившие на верхней палубе и капитанском мостике люди, не смогли заметить приближение врага. И только в последний момент, когда до первых стремительно приближающихся серых теней оставалось не боле трехсот метров, вахтенные увидели опасность. Тактика теней очень походила на ту, что использовали в другом мире во вторую великую войну корабли, бороздящие глубины водных просторов океанов и прозванную - волчья стая. Действия стаи были отработаны до мелочей: пока большие тени блокировали охранников, малые попарно атаковали "купцов". На кораблях конвоя люди тоже были в основном опытные и поэтому, как только раздался ревун тревоги, одеваясь на ходу, они бросились по местам.
  Мозг ещё спал, но руки натягивали штаны уже после первых звуков ревуна. Я, как и большая часть остальных друзей, вчера лег спать довольно поздно, а точнее сказать - сегодня очень рано и не смог сразу проснуться. Рядом пытаясь попасть в штанину, прыгал на одной ноге Арг. Портянки намотал я уже относительно быстро. В конце натянул поверх куртки жилет, а уже стоя в коридоре, застегивал ремень с кобурой и саблей, одновременно пытаясь понять: куда теперь бежать.
  - Джанг. Куда нам? - Обратился я к более многоопытному бывшему подчиненному моего отца.
  - На верхнюю палубу капитан.
  - Тогда вы туда, а я Ледышку подожду. - Не увидев в коридоре девушки, принял решение. Ей явно одеваться дольше, чем мужской части отряда, а мне не очень хотелось её оставлять одну.
  - Хорошо. Только Олаф пусть будет с вами. - Кивнул бывший военный.
  Пока мы ждали Ледышку, мимо нас с Олафом пробежало несколько запоздалых пассажиров и матросов. Девушка появилась минуты через три после того как наши ушли на верх. Я до сих пор не могу привыкнуть к её новой внешности, хотя уже прошла десятина. Каждый раз ищу глазами прежнюю Ледышку. Девушка была в зеленом платье до пят. С пистолетом и шпагой на поясе, винчестером в руках она выглядела очень воинственно. Надо отметить, что когда надо Ледышка умела одеваться довольно быстро.
  - Даже шляпку успела надеть и причесаться! - Не удержался и пошутил я глядя на девушку, - а то я думаю: чего ты так долго!
  - Леди всегда должна оставаться леди. - Невозмутимо ответила спутница и направилась к лестнице.
  - Надо будет тебе комбинезон подарить, а то в платье драться, думаю, неудобно, - произнес я зевая, идя за Ледышкой. - Или платье в стиле "вдовий наряд", тогда все мужики от открывшейся красоты будут застывать на месте и ты легко сможешь их подстрелить.
  - Обязательно подари, а куртку можешь прямо сейчас, - не оборачиваясь, ответила девушка.
  - Однако! Мы ещё не женаты, а вещи уже делим. Причем почему-то мой!
  - Уговорил: подарю тебе пару своих платьев. - Не осталась в долгу Ледышка. По её тону можно было понять, что я ещё не прощен и говорят со мной только из-за необходимости.
  Олаф шел за нами и если судить по доносящемуся хмыканью: веселился. Мимо нас пробежала одна из дам, летевшая в соседней каюте. Вообще, женщинам и детям рекомендовалось во время нападения находиться в своих каютах и только тогда, когда есть вероятность захвата корабля, им следовало бежать на грузовую палубу, чтобы покинуть корабль. Пассажирская палуба была обычно на кораблях более защищенной от огня пушек. Дама тащила за собой вниз по лестнице сонного сына лет шести, а следом за ними туда через пару секунд пробежал один из жильцов каюты находящейся рядом с лестницей. Видимо дама с мальчиком решила не рисковать и спуститься на грузовую палубу, где находились выходы для экстренного покидания корабля. Муж дамы, скорее всего, был уже наверху и готовился отбивать атаку, а она решила позаботиться о чаде. А вот действия пассажира, побежавшего вслед за ней и ребенком, можно расценить как трусость.
  - Чего-то я явно не понимаю, - удивленно проводил я глазами пассажира. - Пока Ледышка одевалась, нас успели захватить?!
  Ответить мне не успели, так как мы практически одновременно услышал звон стекла - как будто разбили что-то очень большое, хруст ломаемого дерева, жалобный стон стальных шпангоутов нашего корабля и тут же почувствовали сильный удар, от которого мы все трое чуть не упали на палубу. Видимо тактика нападавших ничем не отличалась от той, что применяли пираты во время моего первого полета: первый корабль сносит ударом днища верхний щит, а второй уже высаживает к нам на верхнюю палубу абордажную команду.
  - Безрукий у них рулевой. - Схватившись за перила лестницы, чтобы не упасть, произнес Олаф.
  - Ага, - кивнул я, - видимо переволновался или плохо рассчитал. Но теперь наш корабль без верхнего щита, поэтому нам стоит поторопиться.
  Попасть туда, куда мы стремились не представляло возможным, во всяком в этой части корабля: пираты нанесли удар точно в контрабордажную башню, из которой был выход на верхнюю палубу. Судя по всему, рулевой первого пиратского корабля не рассчитал скорость и удар вышел очень сильным: от башни практически ничего не осталось, а точнее её вбило внутрь корабля так, что стальная дверь, опускающаяся сверху и блокирующая выход, выгнулась внутрь. По-моему, теперь это выход можно будет починить только на верфи. Кроме нас троих у разбитого выхода больше никого не было - видимо все кто хотел уже находились на своих местах.
  - Идем к другой лестнице, - быстро принял решение я, но сделать мы нечего не успели, так как через секунду наверху раздался пушечный залп, а потом стали рваться гранаты, выстрелы и крики раненых, а в конце уже лязг металла о металл. Замерев и уставившись в потолок, мы втроём слушали то, что происходило наверху. Как только там сошлись в рукопашную, не сговариваясь, бросились к другому выходу. Мы успели достичь середины корабля, когда впереди раздался довольно сильный взрыв от которого, как мне показалась, палуба ушла вниз, а через несколько секунд раздалась целая россыпь взрывов поменьше, от чего погасло часть светильников и уже потом, на нашей палубе стали раздаваться выстрелы и кто-то сошелся врукопашную. Сразу после первого взрыва, мы не сговариваясь, бросились к столам и перевернув парочку, укрылись за получившийся преградой. Света было мало да к тому-же мешал дым от сгоревшего пороха, поэтому понять, что происходит впереди было трудно. Я во всяком, не смог случае рассмотреть сколько было нападавших и с кем они дерутся. Но Ледышка, быстро опустила на глаза магический очки, которые у неё были на лбу и со скорострельностью пулемета, расстреляла весь магазин винчестера. Судя по тому, что кто-то заорал и упал, то девушка явно не промахнулась. Мои магические очки были в каюте: в первом моём бою - в рукопашной, они мне не пригодились, поэтому в этот раз я решил их не брать с собой.
  - Перезаряжаюсь. - Сообщила девушка. У меня был пистолет и в принципе, я даже смог бы в кого-нибудь попасть с такого расстояния. Но вот в кого именно: как только Ледышка перестал стрелять, незанятые боем пираты, как по команде, стали разбивать оставшиеся целые фонари и теперь там была кромешная тьма, слегка разбавляемая светом, льющимся с нижней палубы.
  - Надо уходить. - Выстрелил я наугад в сторону противника. Обеденный зал находился посередине палубы и тянулся от правого борта до левого - это позволяло нам не бояться о том, что противник нас обойдет. От зала в сторону кормы и носа шли два довольно широких коридора длинной около двадцати метров.
  - Сейчас, - быстро запахивая патроны в винчестер, произнесла Ледышка. Дождавшись, когда она будет готова, мы стали пятиться назад по пути переворачивая столы - создавая дополнительную защиту от пуль и арбалетных болтов, то и дело прилетавших из темноты.
  Видя такое дело, пираты попытались нас атаковать. Как мне показалось: я попал четыре раза, Ледышка не промахнулась ни разу, а Олаф готовился встретить тех, кто сможет преодолеть ливень пуль: огнестрельного оружия у него не было. Самым неприятным стал прилетевший со стороны противника магический арбалетный болт: он пробил крышку стола за которым мы прятались на сквозь и воткнулся в ножку стоящего за нашими спинами. Глядя на горящие руны на стреле я предупредил остальных:
  - Берегитесь стрел! Наши щиты их могут не выдержать! - У иже про себя добавил, - "никаких могут!".
  Арбалетные болты с нанесенными рунами довольно редка и дорогая вещь, а поэтому вряд ли их много у пиратов, точнее у них их вообще не должно быть - это ведь деньги. Причем приличные. Поэтому в голову приходят не очень хорошие мысли. "Чего-то в последнее время такие стрелы стали встречаться очень часто!" - Покачал я головой. В любом случае арбалетчиков и лучников стоит отстреливать в первую очередь. Одна из стрел угодила в Ледышку, перебегавшую к следующему укрытию. Нам повезло, так как стрела оказалась обычной и не пробила магический щит.
  Плохо подумав о том, что бывает, когда гранат взрывается в ограниченном пространстве, один из пиратов кинул стальной цилиндр с горящим запалом в нашу сторону. Бросок вышел так себе: высота потолков не позволяла этим заниматься на палубе и поэтому она даже не смогла покинуть пределы коридор идущего от лестнице к обеденному залу. Судя по раздавшимся после броска проклятиям, метателю в доступной форме сообщили о его ошибке. Для меня же стало ясно, что пираты, во всяком случае, некоторые из них: либо из Дерианской республики, либо из Баргского княжества - у них схожий язык, так как ещё сто лет назад это было одно государство.
  - За мной! Отходим! - Быстро сообразил я и бросился туда, откуда мы пришли. Небольшой град отскакивающих от стенок осколков отрезал нас от преследователей, а дым мешал им рассмотреть наши действия. Уже у самой лестницы Ледышка объяснила самым шустрым из пиратов, что не нужно торопиться. Причем один, похоже, даже не смог пережить этого: судя по конвульсиям, пуля задело что-то жизненно важное и помощь ему уже не нужна.
  - Что? Пираты уже внутри корабля? - Испугано произнес корабельный доктор. С ним и его помощником мы столкнулись у лестницы: они спешили организовать лазарет в столовой.
  - Да! - Кивнул я. - И скорее всего, они уже не только здесь.
  Не теряя времени я стал перезаряжать револьвер, при этом не переставая контролировать обстановку: пираты прячась во всевозможных укрытиях, медленно приближаясь. Если они более-менее грамотные, а судя по всему они даже очень грамотные, так как уже больно они правильно действуют, то задача тех, кто двигался в нашу сторону была захватить вторую лестницу и выход на верхнюю палубу, чтобы те, кто находиться внутри корабля и те, кто был сейчас на верхней палубе, не могли друг другу оказать помощь. Можно сделать вывод, что пираты пока не знают ещё о том, что этот выход заблокирован. Другая часть пиратов, проникших внутрь корабля, уже спустилась вниз и вырезая всех на пути будет захватывать батарейную палубу, а так же капитанский мостик.
  - Вниз! - Уже спускаясь по лестнице, произнес я. Сидеть здесь не имело смысла. На следующей палубе размещались каюты для пассажиров и, что меня сильно удивило: не было никого из пиратов, хотя в конце длинного коридора, у второй лестницы, кто-то мелькал.
  - Прикройте меня. - Протянул я Олафу револьвер.
  - Ты куда это собрался? Корабль практически захвачен. С него надо уходить. - Выстрелила в кого-то в конце коридора девушка.
  - Я с тобой полностью согласен дорогая! Но шастать по джунглям без снаряжения мне не очень хочется! - И не дождавшись ответа, побежал к дверям своей каюты. Бежать было всего ничего: какие-то сорок метров до дверей, плюс время на то, чтобы открыть её и схватить заранее приготовленные мной и Аргом походные сумки, а затем пробежка обратно. Без запасной одежды мы все как-нибудь обойдемся, причем, думаю, даже Ледышка переживет расставание со своим небольшим гардеробом. А вот без медицинских артефактов и инструментов, аптечки, плюс кучи всякой мелочи, включая небольшой запас еды - это вряд ли. В моей походной сумке как раз все хранилось, а Арг взяв с меня пример и тоже складывал на всякий случай в такую же сумку все, что ему могло понадобиться.
  - Теперь уходим, - задыхаясь, произнес я. Наверное, я побил все рекорды и истратил уйму сил. Уже на обратном пути пару раз амулет отбил шальные гостинцы пиратов. Олаф пошел первым держа револьвер в руке, я посередине, а Ледышка контролировала, чтобы не особо надоедали преследователи, которые как раз показались на верхнем этаже, но после того как поняли, что пол и лестница не защищают от винчестера, решили не особо торопиться.
  На батарейной палубе был бой. Разобрать, кто с кем дерётся и кто в кого стреляет, из-за недостатка света и густого дыма было очень трудно, но Ледышка смогла и кому-то из пиратов не повезло. Правда и в неё прилетела ответка: девушку спас амулет от свинцовой пули и от обычного арбалетного болта. Доктор с помощником были здесь и уже оказывали помощь раненым. Как только мы спустились, стоящий недалеко от лестницы молодой матрос с безумными глазами, видимо от переизбытка эмоций, попытался выстрелить в Олафа из пистолета. Может из-за осечки или ещё из-за чего, но и выстрела не последовало. Задерживаться здесь не имело смысла, так как переломить ход боя мы не смогли бы: большая часть защитников корабля находилась на верхней палубе. Что с ними сейчас неизвестно. А если учесть, что один вход заблокирован, а второй захвачен пиратами, которые все прибывают и прибывают. Начиналась агония корабля и о спасении его, не приходилось думать. Стоило принять решение, как лучше покинуть корабль, а то потом нам как бы не пришлось это делать через пушечные порты. Что двоим из нас, было бы очень затруднительно: Ледышке из-за одежды, а Олафу из-за его габаритов. Меня беспокоила мысль о друзьях и о моих людях. Одно только успокаивало, что каждый из неразлучной троицы прошел не один абордаж и сможет понять, когда надо будет покинуть корабль.
  
  Глава 1
  
  До побережья мы долетели без проблем, при этом больше наслаждались отдыхом, чем занимались исследованиями. Тем более погода была очень хорошей: небо было безоблачным, а солнце грело, да к тому же дул встречный теплый ветер, несший запахи моря. Команда корабля так же за это время особо не проявляла рвения при выполнении своих обязанностей. По-видимому, в воздушном пространстве империи они не ожидали неприятностей, но полностью бдительности все равно не теряли.
  Вообще существовало два возможных маршрута от столицы до островов, где мы сделаем первую остановку на пути к Южным колониям. Первый маршрут был короче, но пролегал через два соседних государства, которые не очень были дружелюбны к Империи. Сейчас был мир и можно не опасться нападений, но все имперские корабли, летящие в Южные колонии, старались лишний раз не рисковать и обойти негостеприимные земли. Второй маршрут был в двое длиннее и он проходил большей частью над морем, то есть над нейтральной территорией. Над морем часто поджидала опасность, но здесь дежурят имперский военный корабли, которые точно окажут помощь, а не пройдут мимо, как это моли сделать соседи. Последний путь для меня и моих друзей был предпочтителен, так как он совпадал с маршрутом, который проходят участники гонок.
  Корабль, на котором мы летели, относился к классу легких крейсеров и в прошлом принадлежал Зорианскому королевству. Как рассказал один из офицеров: во время последней войны корабль был взят на абордаж, а по окончании воины продан нашей Империей, за ненадобностью. Тогда были проданы почти все захваченные корабли, построенные на верфях других стран, так как во флоте старались придерживаться принятых стандартов. В длину крейсер немного недотягивал до восьмидесяти метров, при диаметре всего лишь десять метров. Он имел три главных палубы, гондолу, где находился капитанский мостик, плюс верхнюю палубу. Из трех палуб две были батарейными, на которых размещалось восемьдесят двенадцатифунтовых пушек, плюс на верхней палубе было дополнительно установлено ещё три десятка шести фунтовых. Между батарейными палубами находилась жилая, одновременно являющаяся технической: размещались каюты офицеров, столовая для них, камбуз, где готовили еду всей команде, а так же различные технические помещения с различными агрегатами, включая два "воздушных баллона" и установками по выработке электричества. Матросы жили на батарейных палубах, там же находились и пороховые погреба.
  Скученность на корабле была страшная. Такое положение дел очень часто встречалось на кораблях Зорианского королевства: они считали, что лучше поставить ещё пару пушек, чем улучшить быт команды. Отдельную каюту имел только капитан корабля, а большая часть офицеров жила в каютах вчетвером. Очень часто матросы шли спать на верхнюю палубу, так на батарейных было душно и невозможно находиться. Зорианскому королевству вообще свойственно наплевательски относиться к людям. Из-за большого количества пушек его кораблестроителям приходилось чем-нибудь жертвовать, чтобы уменьшать вес корабля иначе в скорости и маневренности корабли будут уступать соперникам такого же класса. В нашей империи старались найти золотую середину и больше восьмидесяти пушек не ставили на такой тип корабля: считалось, что бои бывают не часто, а вот долгие патрулирования постоянно. Зато такой же по классу имперский легкий крейсер имел четыре главных палубы, а по длине был не более семидесяти метров, при этом имел автономностью в два раз больше.
  Нам с друзьями на четверых достался один кубрик, который очень напомнил мне купе поезда, ну может быть каюта чуть-чуть была побольше. Окно - иллюминатор было прямоугольным, причем тянулось не по горизонтали, а от пола до потолка. Такие иллюминаторы были только на кораблях Зорианского королевства и позволяли их без труда идентифицировать с большого расстояния. Моих людей сначала хотели отправить к матросам, но нам удалось настоять, чтобы их разместили по соседству в точно такой же каюте, выселив из неё офицеров: тех разбросили по другим, где были свободны койки. А вот есть моим людям, приходилось вместе с матросами. Ледышке поселили в каюте, где жили дамы - офицеры, младшей из них было тридцать лет, а старшей уже за пятьдесят.
  Всего на корабле было двадцать два офицеров, плюс капитан. Треть офицеров была чародеями и следила за состоянием корабля и его механизмами, а остальные магами или вообще были без дара, но последних было всего трое и они принадлежали к аристократии. Многие офицеры в свое время служили во флоте, но по тем или иным причинам покинули его, при этом часть из них сейчас возмещает империи стоимость своего обучения в академии, если конечно они учились за счет неё. Такая практика довольно часто была распространена, так как на "вольных хлебах" платили гораздо больше. А женщины офицеры, кто выбрал профессии штурмана или механиков, вообще очень часто, если их не брали капитаны кораблей, то уходили из флота уже в первый год службы. Если учесть, что на военных кораблях флота служат единицы из представительниц прекрасного пола, то таких было много. Чаще всего дам можно было встретить на "купцах", а не на "охранниках", так как на последних требования к офицерам были более высокими. Сейчас встречались корабли, где женщины составляли до трети офицерского состава.
  Пока добирались до побережья, мы несколько раз просили капитана подняться повыше, чтобы Ледышка и Арг с помощью магической трубы, особой мощности смогли найти те или иные воздушные потоки. Корабль мог подняться только до высоты, где человек мог более-менее свободно дышать без специальных приспособлений, а то, что нас интересовало было выше и чтобы увидеть нам очень помогала труба: смесь линз, рун и ещё чего-то там. Сам агрегат был не менее двух метров в длину и более двадцати сантиметров в диаметре. Труба размещалась в специальном ящике и на земле весила не менее сорока килограмм. На высоте естественно за счет рун меньше, но все равно работать с ней приходилось вдвоем. Офицеры и матросы корабля с большим интересом смотрели за манипуляции с трубой. Откуда Ледышка её достала она не сказала, но, думаю, стоит эта бандура приличных денег и при этом небось ещё в свободной продаже её не найдешь.
  Как только показался океан обстановка на нашем корабле и на кораблях конвоя сразу поменялась. Плюс к этому интервалы между "купцами" уменьшились: считалось, что в тесном строю более удобней отбиваться от пиратов. Количество вахтенных увеличилось, а команда стала более собранной. Что удивительно: движение у побережья было довольно интенсивным и мимо неспешно плетущегося каравана несколько раз пролетали в разных направлениях корабли, причем были как небольшие шлюпки, так и шестидесятиметровые торговцы, а пару раз попадались военные корабли. Завидев кого-нибудь, кто-то из кораблей охранения нашего конвоя обязательно выдвигался в сторону неизвестного. Конечно, дневного нападения никто не ждал, но меры предосторожности были не лишними.
  Во время полета у нас было довольно много свободного времени, которое каждый тратил по своему усмотрению: Ледышка, Агр и Грэй много времени проводили на капитанском мостике, изучая его работу, а я и Дэн больше читали книги по рунам. Плюс я ещё изучал механику. Когда надоедала выходил на верхнюю палубу подышать свежим воздухом. Мой люди и Олаф большую часть проводили на верхней палубе и наслаждались полетом.
  В первый же день путешествия к Ледышке стал "подкатывать" один из офицеров. Он был рыжим с большими бакенбардами, которые были в моде лет тридцать назад. Как потом рассказал Дэн: офицер был из какого-то небогатого баронского рода, название его мне ничего не сказало, поэтому наверное титул предок получил во время второй гражданской войны - тогда король многих отличившихся простолюдинов произвел в дворяне. Офицер закончил академию двенадцати лет назад, учился при этом за счет империи, но в армию не попал из-за дуэли. В итоге ему пришлось пойти в торговый флот, одновременно возмещая казне стоимость обучения. Самым интересным, что данный представитель мужского рода все полученные во время дуэлей и боев шрамы оставлял, так сказать, на память. А с помощью местной медицины при наличии денег их можно было свести на раз. Тем более он был магом, а у них раны сами зарастают и со временем о них можно догадаться только по оттенку цвета кожи. Видимо этот индивид считал, что шрамы красят его или придают боевой вид в глазах дам, поэтому прилагал усилия, чтобы следы поединков не исчезли. По мне так шрам на его щеке выглядел, как-то мягко говоря, не очень. Судя по замечаниям Арга - друг считал также.
  В свободное время "кавалер" отирался около девушки - стараясь той помочь, а во время нашего совместного с другими офицерами корабля приемом пищи в кают-компании садился всегда рядом с ней. Надо отметить, что некоторые офицеры корабля, включая штурмана, на все действия офицера смотрели хмуро. Сначала девушка никак не реагировала на его потуги, что только ещё больше раззадоривала того. Олаф рассказал, что матросы бьются об заклад, на какой день Ледышка сдастся, так как такое происходило уже не раз.
  О себе он явно мнил не весть, что и оставленные специально шрамы об этом говорили очень красноречиво. А точнее подтверждали реноме этакого бесстрашного героя любовника, готового пойти ради понравившейся ему женщины на всё. Теперь стало ясно, почему его не взяли на военный флот: "кавалер" явно был большим любителем женского пола, а это чревато скандалами и дуэлями, что отпечатком ложиться на репутацию всей команды корабля и капитана в частности. Если мордобой в кабаках среди матросов с разных кораблей случался часто и даже, можно сказать, приветствовался, то скандальная репутация офицеров корабля ложилась пятном на репутацию капитана и старпома, как не умеющих воспитывать кадры и подбирать людей. В некоторых случаях им обоим можно было забыть о дальнейшем продвижении по службе.
  На третий день похоже Ледышке надоело внимание офицера и она, пока ещё тактично, пару раз попыталась осадить того. Когда тот не воспринял намеки, девушка произнесла:
  - Эрл, у меня есть жених и мне, как благородной леди, хотелось бы прекратить наше с вами общение!
  - Мы же не совершаем пока ничего предосудительного, - усмехнулся её собеседник, делая особое ударение на слово "пока".
  Конечно в этом мире дамы, если посчитают, что их честь задета, тоже могут вызвать на дуэль, если, конечно, они умеют за себя постоять. Судя потому, как Ледышка умеет обращаться со шпагой, то она это сделает не раздумывая. Только если вызовет она я в большей мере, а друзья в меньшей будем выглядеть не очень хорошо. Так как дама с нами, то в первую очередь мы должны защищать её честь. Трусами нас могут посчитать точно.
  "Кавалер" же, похоже, не воспринимал меня и моих друзей всерьёз: мы для него были всего лишь учащимися академии и вряд ли могли представлять угрозу, а о том, что Ледышка способна проткнуть ему печень он, по-моему, вообще не верил. Разговор Ледышки и офицера происходил в нашем с Аргом присутствии, поэтому я решил вмешаться.
  - Эрл, - обратился я к офицеру, - не соблаговолите вы со мной сегодня потренироваться на саблях. Как я слышал от офицеров корабля: вы очень хорошо ей владеете.
  Я не стал вызывать на дуэль, так как капитан вряд ли разрешит её устроить на корабле: запрет таких дуэлей был прописан во флотском военном уставе, а частные имперские корабли старались следовать ему неукоснительно. А вот тренировку на саблях, при которой у нас будут отсутствовать амулеты защиты вполне возможно. Поединок, как и на турнире, будет длиться до двух очков - ранений. Ну, или одного, но серьезного. Но только в отличие от турнира во время таких поединков не принято было использовать свои магические способности. Получается практически та же дуэль, но под другим названием - ну мало ли пассажир и офицер корабля решили выяснить, кто из них лучше. При этом даже выбор оружия может сделать любая из сторон - не дуэль же.
  - Согласен эрл. - Усмехнулся офицер. - Через час на верхней палубе.
  - До встречи.
  В назначенное время на верхней палубе собрались все свободные офицеры, во главе со старшим помощником корабля. Среди собравшихся так же присутствовал корабельный доктор: она стояла рядом с фальшбортом, положив свой саквояж со всем необходимым для оказания первой помощи на пушку. Это конечно не дуэль, а тренировочный поединок, но мало ли, что может случиться. Матросов, за исключением вахтенной смены, не было: судя по всем их специально убрали, хотя я помнил, что здесь постоянно крутилось не меньше человек тридцать из них. Друзья и мои люди тоже были здесь. Они стояли отдельно от всех. Ледышка решила не присутствовать и сидела в своей каюте.
  - Эрлы. Ваш учебный поединок, - особое ударение старпом сделал на слове "учебный", - останавливается по моей команде.
  В ответ мы лишь кивнули. Я скинул верхнюю одежду и остался в одной рубашке. Мой же соперник разделся до пояса - демонстрируя окружающим довольно неплохую физическую фору и свои шрамы. Я по крайне мере заметил пять штук, вместе с тем, что был на щеке. Вся эта демонстрация была явно для того, чтобы смутить меня, но, на мой взгляд, все это со стороны смотрелось, что противнику не очень везет в бою, либо он не очень хорошо дерется.
  Первую пробную атаку сделал мой противник: он двигался довольно шустро. Преимуществом у него, можно считать, опыт, что он являлся магом и более массивен, а так же чуть выше меня. У меня: обучение у Медведя, которое уравновешивало все преимущества соперника. Техника противника явно была не стандартная, а точнее разбавлена не стандартными - подлыми приемами. В первую минуту мне пришлось уйти в глухую защиту и только один раз смог перейти в контратаку. Первым нанести ранение удалось все же мне: соперник очень увлекся очередной атакой - решив быстро меня дожать. В результате, воспользовавшись моментом, я смог достать до его левого плеча. Рана была неопасной, поэтому мы продолжили. Присутствующие с большим интересом следили за поединком, а после ранения штурмана корабля даже показал рукой, что болеет за меня.
  Через двадцать секунд соперник отдал долг с лихвой: на груди у меня появилась довольно серьезный порез. Ребра остались целы, но рану неприятно саднило. Следующую минуту мы дрались на равных, точнее я ушел в оборону, а соперник пытался пробиться сквозь неё, но у него ничего не получалось, от чего он похоже стал терять терпение и делать ошибки. В этот раз он опять очень увлекся вскрытием моей обороны и я смог контратаковать. Если выпады он отбил, то удар эфесом сабли в лицо он явно не ожидал. Пока соперник был слегка дезориентирован, я попытался ещё сделал подсечку. Рыжий смог устоять, а я продолжив атаковать смог нанести ранение ему. Рана на его груди выглядела хоть и довольно опасной, но не являлась таковой: в последний момент я остановил руку, а соперник отскочил, что в результате не привело к серьёзному ранению.
  По-моему, даже после первого ранения Рыжий продолжала недооценивать меня и точно не ожидал от ученика академии такого приема. Удар в лицо пришелся немного вскользь, по левой щеке в результате челюсть была не сломана и зубы остались на месте. Был всего лишь хороший ушиб и довольно сильно порез на подбородке. А вот на груди рана выглядела серьезной. Проведи я правильно удар, то вскрыл бы сопернику грудную клетку. Скорее всего, его бы это не убило, так как он был магом, но вывила бы из строя на длительное время точно.
  Подняв руку призывая к вниманию, старпом произнес:
  - Я останавливаю поединок. Победил эрл Валд.
  Мой соперник недовольно сопел, но перечить не стал. Для корабля и его капитана это было наилучшим выходом из сложившейся ситуации. Пока доктор занимался ранами соперника, штурман подошел ко мне и удивленно произнес:
  - Не знал, что в академии стали учить чему-то больше чем обычная техника.
  - У меня был хороший учитель, - тяжело дыша, в ответ произнес я. Арг в это время извлек из моей походной сумки артефакт и стал им водить над раной. С собой в путешествие я взял полевой набор медицинских инструментов и артефактов, а также аптечку: по моей просьбе Док - бывший подчинённый отца, собрал все необходимое и, что важно - занимало немного место. Так же он меня, Арга и Олафа обучил, как пользоваться артефактами и объяснил какое лекарство, когда нужно применять.
  - Тогда понятно. Это случайно не о вашем поединке с бароном Киленом на академическом турнире недавно писали в Имперском вестнике?
  - Там много о ком писали. В том числе и о моём с ним, - взял я протянутую Олафом флягу.
  - О вашем поединке с бароном судачила вся столица. Примите мои искренние поздравления!
  - Спасибо!
  Дальнейший разговор был прерван подошедшим доктором: видимо тот успел уже обработать раны моего соперника. Арг, собиравшийся посыпать рану останавливающим кровотечение порошком, уступил ей место. Рана была неопасной и уже через полчаса о ней напоминала только кожа более светлого оттенка и зверский аппетит: так было всегда после лечения.
  Видимо дополнительно к нашему поединку "кавалеру" сделал внушение капитан корабля или старший помощник, после чего он перестал лезть к Ледышке, поэтому наш дальней дальнейший полет прошел без происшествий. Офицер вел себя нормально.
  
  ***
  
  - Где-то здесь были замечены нужные нам воздушные потоки, - заглянув в потертую книгу, сообщила Ледышка на четвертый день полета, когда мы отлетели на сотню километров от берега. Надо отметить, что практически все воздушные потоки были давно изучены: ещё тогда когда корабли летали только за счет ветра, местные сделали довольно подробную карту розы ветров, отметив когда, какой и где можно встретить воздушный поток. Такая карта была в свободном доступе: во всяком случае, в нашей родовой библиотеке она была и не в одном экземпляре, а так же в библиотеке академии. Единственным недостатком карт было ограничение по высоте: никому ещё не было особого дела до высотных струйных течений, так как воздушные корабли пока так высоко не забирались.
  - Откуда у тебя эта книга? - Раз десятый с момента начала путешествия поинтересовался я.
  - Неважно. - Опять ответила девушка и повернувшись к Дэну, произнесла, - попроси капитана подняться как можно выше.
  - Хорошо.
  Небо было безоблачным, отчего видно было далеко и никакой опасности замечено не было, поэтому капитан согласился исполнить нашу просьбу. Пока корабль медленно забирался на высоту, Арг и Олаф готовили магическую трубу. Установив на треногу артефакт и проверив, как он закреплен, Арг повернулся к Ледышке:
  - Готово.
  - Сейчас ещё чуть повыше поднимемся и начнем.
  - Вон он, - обрадованно закричала девушка после получасового осматривания неба.
  - Ну-ка дай посмотреть, - решил я взглянуть, что там нашла Ледышка, - ничего не вижу. По-моему, все тоже самое, что и вчера.
  В магической трубе было много чего видно и найти нужное я не смог.
  - Дай я попробую разобраться, - произнес Арг.
  - Попробуй, - уступил другу место
  - Что-то есть, но отсюда плохо видно. По-моему поток здесь поворачивает и дует в нужную нам сторону.
  - Дай проверю, - снова припала к трубе Ледышка, - возможно, ты прав.
  - Тогда отметьте на карте примерную высоту, а так же все данные какие удалось узнать, - достал я из тумбуса свернутую карту. - Будем периодически просить капитана подняться, чтобы отслеживать поток.
  Пока летели, погода не портилась, а появившиеся небольшие облака позволяли нам без особого труда вести наблюдения. Удалось выяснить, что поток уходил самую малость в сторону от первой контрольной точки, через которую проходил маршрут академических гонок и лежал путь нашего каравана, летящего в колонии. Если правильно рассчитать, то мы вполне смогли бы воспользоваться этим потоком. Этот маневр может, позволит нам вырваться вперед. Главное только вовремя уйти из него и не промахнуться мимо. Жаль только, что отрезок пути, на котором мы можем использовать воздушный поток, был не так уж большим.
  В один из дней капитан корабля по нашей просьбе, приказал поднять паруса: на большинстве легких крейсерах, как и кораблях меньших классов часто имелось парусное вооружение. Точнее были два прямых паруса, по бортам корабля.
  Когда мы проектировали наш корабль, я изучил различные проекты яхт и увидев паруса немного офигел. Последние располагались как на верхней палубе, так и по бортам кораблей. Если первые встречаются очень редко, то вторые можно увидеть довольно часто почти на всех типах кораблей. Как я знал из истории воздухоплавания: до эпохи паровых и электрических двигателей старались на кораблях установить как можно больше парусов, поэтому даже был нижний парус, который устанавливался на мачты, выдвигающиеся из днища корабля, а при посадке убирающиеся. Сейчас это уже практически нигде не увидишь. Хотя как рассказали более опытные товарищи: участники гонок чего только не сделают ради увеличения скорости. Для меня это все выглядело просто анахронизмом: честно говоря, я не мог понять, зачем они вообще нужны, если есть электродвигатели. Боковые паруса вызывали у меня ассоциацию с ушами слона, а на верхней палубе - плавник рыбы.
  Как только был найдет попутный воздушный поток, капитан отдал команду и матросы быстро выдвинули две мачты из каждого борта корабля, а затем натянули паруса. После этого мы вошли в поток. Течение подхватило нас и корабль еле заметно стал набирать скорость. Конечно, прибавка была небольшой, но на дальних расстояниях должна быть чувствительной. Проблемой было в воздушных потоках, которые часто менялись, от чего кораблю приходилось маневрировать не только вправо и влево, но вверх и низ. Обычно торговцы ходят на дальние расстояние в составе караванов, то "ловить ветер" было не очень удобно, поэтому паруса использовались очень редко.
  Сама первая контрольная точка находилась над россыпью островов и была чуть в стороне, если прокладывать прямой маршрут до колоний. На островах базировалась часть третьего флота, а точнее одна из его эскадр. Большая часть флота охраняла вторую контрольную точку и третью. В это контрольной точке сходилось два торговых маршрута идущих с нашего материка, поэтому по договоренности с союзниками помимо имперских кораблей острова должны были ещё охраняться нашими союзниками. На подлете к островам нас встретили дежурившие в этом районе имперский корвет и легкий крейсер, а чуть в стороне от порта были видны ещё военные кораблей, маневрирующие и производящие разные перестроения видимо стараясь занять лучшее положение для атаки. Судя по всему, командир эскадры не давал своим подчиненным зарасти жиром, устроив учения, за которыми, видимо, нам удалось немного понаблюдать. Не сведущему человеку все действия кораблей казались бы не хаотичными, но проучившись год в академии, я уже немного стал разбираться в тактике и с большим интересом смотрел на происходившее в небе.
  Караван сделал небольшую остановку на архипелаге для пополнения запасов. Воздушный порт находился на двух не самых больших близлежащих островах. Точнее на большем находился военный порт, куда не пускали посторонних, а на чуть поменьше острове находился гражданский. Как нам объяснили: разделение на гражданский и военный было сделано во избежание возможных диверсий. Что удивительно, но в метрополии так обычно не делали и порты в большинстве своем были общие. Видимо сказывалось удаление. Столица островов, она же единственный город, находилась на самом большом острове архипелага и на нескольких близлежащих поменьше.
  Сам архипелаг служил для пролетающих кораблей поставщиком воды и свежих фруктов, а также здесь можно было пополнить запасы угля, ведь большинство "купцов" все ещё приводились в движении паровом двигателем. Что интересно: уголь завозили водой на морских парусных кораблях. Больше здесь практически ничего не было, ну кроме великолепных пляжей. По одному из которых мы с удовольствием погуляли пока караван стоял в порту. Белый песок, синее море, яркое солнце позволили нам немного отдохнуть от перелета.
  В период гонок над военным портом висел легкий крейсер. Именно на этом корабле отмечают о прохождении этой точки участниками гонок. Согласно правил: каждый участник должен пришвартоваться к кораблю. Капитан корабля-участника идет отмечаться в журнале у командира крейсера и получает пакет, в котором указано каким участник прошел контрольную точку и точное время прибытия. Когда корабль участника вернется в столицу, то все собранные на контрольных точка пакеты будут переданы судьям. Здесь нет связи и вся информация передается посредством писем. Судьи вскрываю конверты и проверяют документы. Потом ещё все будет сверяться с доставленными журналами.
  Иногда швартоваться приходилось в сильный ветер, что не редко приводило к авариям. Но правила не менялись. Как говорят участники гонок: даже ураган не является причиной нарушать правила и традицию. Небольшим отступлением от первоначальных правил было только то, что в случае если к точке одновременно подлетает много участников, то флот поднимает дополнительные корабли, чтобы не создавать столпотворение.
  Пока капитан корабля участника отмечается, его товарищи пополняют припасы провизии. Согласно тех же правил, на контрольных точках были только свежие фрукты и овощи, растущие на острове. Об остальных продуктах участники должны были позаботиться ещё в столице. Если сначала участники могли питаться разносолами, которые погрузили на корабль в столице, то потом рацион менялся в худшую сторону. Надо отметить, что некоторые умудряются запастить едой на весь путь и пополняли в основном только запас воды, так как установка по получению воды очень редко у кого стоит, а использовать морскую воду желающих не найти.
  На первой контрольной точки наш караван пробыл всего два дня. Этого времени полностью хватило, чтобы пополнить запасы, произвести мелкий ремонт кораблей и дать небольшой отдых командам. На пути ко второму архипелагу, который одновременно является следующей контрольной точкой, погода испортился и мы попали в шторм. На нашем корабле, как и других кораблях каравана, были включены на полную мощность все магические щиты, а также активирован артефакт, позволяющий себя вести кораблю более устойчиво в непогоду, но все равно нас швыряло прилично. Не знаю как другие, но у нас в каюте никто не спал всю ночь: трудно уснуть, когда тебя, то подбрасывает вверх, то тут же кидает в сторону, а затем сразу же падаешь вниз. На такой случай у коек имеются специальные крепления, но на меня они производили удручающее впечатление и помогали мало, а может я неправильно что-то делал. Ещё меня сильно напрягало, что от них быстро не избавишься, если необходимо будет срочно покинуть корабль. В иллюминатор иногда было видно другие корабли конвоя: на всех, как и у нас, было включено все освещение - это было сделано для того, чтобы во время шторма не потерять друг друга.
  После часа болтанки мой желудок начинал сдавать, поэтому я достал из аптечки таблетки положенные Доком на такой случай. Закину в рот одну.
  - Кто-нибудь будет таблетки от укачивания?
  - Давай, - по очереди произнесли Арг и Грэй.
  - Я уже принял, - свесился с верхней полки Дэн.
  Раздав, я направился в коридор: решил предложить таблетки остальным. Из-за дверей моих людей раздавался богатырский храп.
  - Во дают! - Восхищенно покачал я головой и на всякий случай постучал в дверь: помимо неразлучной троицы там был ещё Олаф, а он вряд ли смог бы так спокойно спать.
  - Капитан, - открыл немного зеленый сын Медведя.
  - Ты как? Я тебе таблетки от качки принес, - и ухватился покрепче за поручень, когда очередной раз корабль полетел вниз.
  - Вовремя, - обрадовался Олаф. - Рыжий с Джангом дрыхнут, а мы с Щербатым не можем уснуть. Да к тому же меня уже тошнить начинает.
  - Держи, - достал я из бутылки таблетку и смерив габариты Олафа достал ещё одну, - тебе лучше две стоит выпить.
  - Щербатый тебе нужны таблетки? - Обернулся Олаф.
  - Не, я спать в шторм не могу, а качка меня не беспокоит, - раздался голос из каюты.
  - Ну, тогда отдыхайте, - двинулся я дальше.
  Крепко цепляясь за поручень, я по бешено качающейся палубе двинулся в сторону каюты Ледышки. Через секунду, после того как я постучал в дверь, меня так приложило об стенку, что стал сомневаться: осталось ли у меня ещё целым хоть одно ребро.
  - Кого там ещё принесло? - Послышалось за дверью голос штурмана корабля, а в конце она добавила фразу которую практически не услышишь от дамы в светских салонах.
  - Это Валд. Я Ледышке таблетки от укачивания принес, - пытаясь вздохнуть полной грудью, ответил я: быль была хоть и терпимая, но досталось всей правой половине тела.
  - Спасибо, но у нас свои есть.
  - И вы вовремя об этом подумали! - Послышался смех и голос другой соседки Ледышки.
  - Спасибо Валд! - Добавила сама девушка.
  - Да не за что, - кривясь от боли, негромко произнес я и матерясь про себя, поковылял в свою каюту.
  Второй раз меня чуть не приложило уже об потолок: имея печальный опыт, я вцепился в поручни, идущие вдоль всего коридора так, что ничем, наверное, не оторвешь. Когда обрел более-менее равновесие, стал в ускоренном темпе двигаться к дверям каюты.
  - Ты как? - Посмотрел на меня Арг, когда я повалился на свою койку.
  - Неплохо досталось, - превозмогая боль, стал я быстро пристегиваться.
  - До утра потерпишь?
  - Выбора все равно нет. - Заниматься сейчас осмотром или лечением было не лучшим делом.
  Утром, когда шторм ушел дальше, штурман сообщил, что нас снесло в строну от маршрута. Корабли каравана разбросало прилично и все кто был виден, до полудня собирались в кучу: один "купец" пропал и сколько мы не всматривались в горизонт, его никто не смог заметить. На такой случай было правило - двигаться к ближайшему порту и там ждать отставшего. Некоторые конвой иногда ещё в таких случаях высылали из порта в сторону предполагаемого нахождения отставшего быстроходные военные корабли для поиска. Как гласила статистика: удавалось найтись приблизительно где-то половину пропавших. Нашим ближайшем портом был вторая контрольная точку, куда мы и направились.
  Пока собирались корабли, а команды приводили их в порядок, меня лечили от полученных во время прогулки травм.
  - Неплохо вам досталось, - покачал головой доктор и с укоризной в голосе добавил, - вы вроде здравомыслящий человек, а во время шторма решили погулять. Обычно так поступают неопытные матросы. Вам разве не рассказывали в академии, что категорически не стоит делать, - извлекла дама из своего саквояжа какой-то прибор.
  - Рассказывали. Я должен был позаботиться о всех своих людях и друзьях.
  Вообще-то я сначала и не собирался идти к Ледышке, а только хотел добраться до соседней каюты, так как Олаф, как и я в первый раз попал в шторм. Но услышав, что бывалые "покорители небес", спокойно переносят такую болтанку, а некоторые ещё и умудряются спать во время неё, то посчитал, что возможно у дам - офицеров, с которыми девушка делит каюту, нет таблеток от укачивания: зачем они им, так как уже привычные к такому. Теперь меня на благородные поступки ещё долго не потянет.
  - Это да, - кивнула доктор, - но как я уже вам сказала ранее во время шторма: вы вовремя об этом подумали!
  - Мы часто делаем глупости ради прекрасных глаз...
  - А эти глаза потом полны слез, когда мы лечим ваши ушибы и переломы! - Не дала мне договорить доктор. Она была жизнерадостным и ответственным человеком.
  Нормально ходить не кривясь от боли, я начал только на второй день по прибытию в порт, а окончательно выздоровел ещё через день.
  
  ***
  
  Вторая точка находилась чуть дальше середины маршрута и опять в стороне, но в этот раз с другой стороны предполагаемой линии. Это была группа островов вулканического происхождения, о чём свидетельствовал давно потухший вулкан на центральном и одновременно самом большим острове архипелага. Прямо на склонах вулкана были установлены вырабатывающие электричество артефакты. Часть проводов от них тянулось к городу и порту, а другая часть к соседнему острову, который облюбовали военные: там находился их порт, казармы и мастерские.
  В этой точке сходились уже три торговых маршрута, идущих с разных частей нашего континента, от чего здесь было довольно оживленно. В небольшом порту было не протолкнуться от кораблей разных стран. Причем были как торговые, так и военные. Достигнув этих островов, караваны делали длительную остановку и запасали необходимым основательно, плюс, если требовалось, ремонтировали корабли, а так же давали размяться командам. Все это делалось для того, чтобы без происшествий пересечь самый большой отрезок пути. Из еды на островах могли предложить в основном только морепродукты и фрукты, ну и немного овощей.
  В припортовом городке было довольно оживленно. Его запрещено было посещать с оружием, за исключением ножей. Только городом это место назвать было трудно: пара дешевых гостиниц, а остальное бордели и кабаки. Очень часто последние совмещались. Ну и плюс дом местных блюстителей порядка, которым здесь помогали военные: патрулей было невероятное количество. Главной задачей полиции было прекращение драк и задержание буйных, а иногда расследование поножовщины. Пьяных они не трогали: проспятся и ничего с ними не случиться, так как на улице даже ночью плюсовая температура. Обслуживающий персонал заведений, а так же местные жители, поставляющие свежий улов и продукты, жили на соседних островах. Там же размещались гостинцы для офицеров и богатой публики.
  Советом капитанов нашего конвоя было принято решение остановиться на десять дней: необходимо было попытаться найти пропавшего, плюс некоторые корабли довольно сильно потрепало во время шторма и им требовался ремонт. Наш корабль, как и ещё один "охранник", должен был отправиться на поиски пропавшего, поэтому мы решили сойти в порту и отдохнуть немного от полета: сидеть в тесном кубрике ни у кого не было особого желания. Наняв лодку, мы вшестером отправились в одну из порекомендованных нам гостиницу. Олаф порывался остаться в рае для матросов с неразлучной троицей, но те посчитали, что он ещё мал.
  В гостинице я впервые в этом мире увидел представителя другой расы: несколько девушек, которые в один-один походили на китаянок моего родного мира, встретили нас на первом этаже. В колониях, в которые мы летели, коренными жителями считались именно представители этой расы. Вообще в этом мире жили четыре человеческие расы: белые, желтые, краснокожие и черные. Были ещё всякие полукровки, но в основном белой расы с какой-либо другой. У каждой расы был свои континент, но доминировала в этом мире белые, так как считается, что у них были лучше условия для развития. Остальным не очень нравилось такое положение, но им приходилось терпеть.
  Девушки работали в гостинице, точнее были дочерями владельца. Они довольно чисто говорили на имперском языке. Быстро уточнив, что нам нужны комнаты, одна из них выдала ключи от шести апартаментов, а две других пошли нам показывать наши номера. У нас сразу же уточнили наши предпочтения в еде и сообщили, что через полчаса будет ужин. Переодевшись и умывшись, мы спустились в обеденный зал с открытой террасой с которой открывался очень красивый вид на море.
  - Молодые люди в первый раз летите на Южный материк? - Поинтересовался пожилой эрл, когда нам принесли ужин. Он и его попутчик уселись за наш стол. В обеденном зале гостиницы было четыре больших стола, за которым смогли поместиться все постояльцы. Сейчас в зале было занято только половина мест.
  - Да. Хотим посмотреть маршрут до колоний, - кивнул Дэн.
  - И с какой целью? - Уточнил второй эрл.
  Оба наших собеседника, судя по небольшому акценту, были из Шукринского королевства. Оно находилось на самом юге нашего континента. Первый представился как полковник наземных сил в отставке - Арж барон Серджич, а второй оказался профессором биологии университета королевства - Зугерд барон Куржич. Полковнику было на вид лет восемьдесят, не высокого роста, с небольшой седой бородкой. Он был довольно подвижным человеком, а когда он говорил его, наверное, слышали даже на соседнем острове. Профессор был довольно высокого роста с небольшой залысиной и глазами сигнализирующими, что перед нами чародей. Аристократы Шукринского королевства, наверное, единственные из всех стран нашего материка, кто предпочитал служить в наземных войсках, а не во флоте. Профессор был старинным другом полковника и, как упомянул последний, когда тот решил поохотиться на Южным материке, то профессор решил ехать с ним и провести кое-какие исследования.
   Как в последствие оказалось: полковник мог часами рассказывать об охоте, во всяком случае, почти полвечера, он с большим удовольствием посвящал нас в особенности охоты на одного из самых опасных хищников Северного континента - черного корвана. Это зверь в прошлом был медведем, но под воздействием эфира мутировал, в результате чего стал больше, быстрее, злее и умнее, а когтям и зубам может позавидовать любой хищник.
  - Мы в следующем году будем участвовать в академических гонках, поэтому хотим изучить маршрут, - ответил Дэн.
  - Имперский академические гонки, - понимающе кивнул полковник, - я когда-то ради них думал учиться в вашей академии, но судьба сложилась по-другому.
  - И что же вам помешало? - Поинтересовалась Ледышка.
  - Женитьба! Молодая леди! - Усмехнулся полковник, - дед захотел наследника и мне пришлось выполнять его волю. Он даже нашел мне невесту.
  - А вы раньше бывали на Южном материке? - Решил я расспросить собеседников.
  - Несколько раз, - первым ответил полковник, - охотился на некоторых опасных хищников. Пару раз чуть сам не стал их жертвой.
  - И какое общее впечатление о материке?
  - Если вы хотите узнать о тварях его населяющих и более подробно о нём самом, то мой друг это сделает лучшего меня, - кивнул полковник в сторону в профессора.
  - Что именно вы хотите знать, - улыбнулся второй аристократ.
  - Что нам ожидать? И чего стоить опасаться?
  - Вы что-нибудь знаете о том месте куда летите? - В свою очередь задал вопрос профессор.
  Имперские колонии, а точнее целый материк площадью немногим уступающий Антарктиде моего родного мира. Эти два материка даже по форме были очень похожи, как братья. Здешний материк именовали Южным, а его меньшего собрата на другом конце земли - Северным. Оба континента были главной ценностью этого мира или точнее сказать его главным ресурсом: именно на них добывали необходимые ингредиенты, что позволяло кораблям летать, а чародеям создавать различные артефакты. Там росли кристаллы, которые были одной из составляющих краски, которой наносились руны. Там же добывали смолу - второй главный компонент этой краски, а так же являющуюся одним из материалов, используемых сейчас при изготовлении "воздушных" баллонов для современных кораблей. А ещё добывали "пух" - лепестки растений, которыми набивали эти баллоны: сейчас из-за развития технологи его требовалось, конечно, уже не в таких количествах чтобы поднять корабль в небо, но зато увеличилось количество последних. Здесь добывали растения, волокна которые были очень прочными и поэтому раньше шли на изготовление воздушных баллонов и парусов для кораблей, а теперь использовались в других сферах. На континенте росли деревья, которые используют для строительства дирижаблей, так как древесина была прочнее и легче. В общем, на Южном и Северном материках или как их принято было называть - Южные и Северные колонии, добывали много чего используемое в разных отраслях.
  Что на Южном континенте, что на Северном - родине краснокожей расы этого мира, был повышенный фон эфира, точнее, он просто зашкаливает даже у земли, от чего флора и фауна здесь разительно отличалась, от той, что была в других частях этого мира. Точнее она была такой агрессивной, что с момента открытия материков не позволяла осваивать их. Даже местные жители старались селиться только в стокилометровой прибрежной зоне, а о том, что твориться в центральной части, под кронами вековых деревьев, могли рассказать немногие.
  У этой планеты были магнитные полюса, но помимо этого были полюса эфира - северный находился на Северном континенте, а южный полюс эфира соответственно на Южном. Когда местные ученые обнаружили полюса эфира, то сделали что-то наподобие компасов, что в купе с обычным компасом позволило лучше ориентироваться в пространстве. Где точно находятся оба полюса над материками можно было увидеть из далека: в радиусе тысячи километров от центра полюса, в воздухе висели камни весом самый малый из которых был чуть более трех тон, а самый большой около тысячи тон. Местные называли это место Садом камней. Максимальная высота, на которую поднимались камни, не превышала трех тысяч метров. Что интересно: какой бы не дул ветер камни оставались неподвижны и только могли крутиться на месте.
  Самые важные ингредиенты добывались в центральной части материков и в Саду камней. Если смолу и "пух" в джунглях, то кристаллы росли только в Саду камней, который являлся самым опасными местом этого мира: грань между астралом и реальным мирам была такая тонкая, что позволяла прорываться в этот мир существам населяющих астрал, а повышенный эфирный фон давал им возможность по дольше оставаться в нем. Встреча живых с астральными сущностями очень часто заканчивалось смертью первых. Было большим счастьем, что эти существа очень редко могли пересечь не зримую границу Сада камней.
  За колонии с момента их открытия уже не одну сотню лет идут на нашем континенте периодически войны. В результате последней из них нашей Империи достались Южные континент - дальние от нашего материка, а Северные размером с Австралию - нашим союзникам. Но при этом и наши торговцы имели право летать в Северные колонии, а торговцы наших союзников имели право летать в наши колонии. Проигравшие тоже имели право торговать с колониями, но платили за это довольно хорошую пошлину.
  Надо отметить, что в этом мире было ещё два континента, но один был под льдами южного магнитного полюса. А другой континент тянулся вдоль экватора и был населен представителями черной расы. Большей частью это континент представлял из себя выжженную пустыню, с редкими вкраплениями оазисов. Было несколько мест более-менее пригодных для нормального проживания, но они были довольно плотно заселены местными, у которых практически нечего было брать.
  - В общих чертах. Читал в книгах. - Ответил я после небольшой паузы.
  - Тогда, думаю, вы знаете, что это одно из самых опасных мест нашего мира. Флора и фауна там разительно отличается от той, что мы привыкли видеть у себя дома: у нас это может быть безвредной букашкой, а в колониях невероятно ядовитым. При этом на Южном и Северном материках флора и фауна отличается. Туда куда мы летим, она изучена меньше чем на Северном континенте, - судя по всему профессор очень любил своё дело и я приготовился выслушать целую лекцию. - Так как этот материк, в силу своего местоположения, был открыт позднее и осваиваться начал только после того как стало не хватать ресурсов добываемых на Северном материке, а так же когда возникла потребность в тех, которых нет больше нигде.
  - По-моему, на нём ведут добычу уже более пятисот лет. - Удивленно произнес Дэн, когда профессор замолчал, собираясь с мыслями.
  - Первые триста лет их посещали корабли только некоторых стран, которые занимались в основном обменом с местными жителями. И только чуть более двухсот лет назад там стали строить города и заниматься переработкой добываемого на континенте. Надо отметить, что первыми кто это сделал, было ваше государство. По-моему, тогда же и возникли академические гонки. Уже после этого начали более-менее изучать Южный континент, так как пришлось приспосабливаться под его особенности. До сих пор встречаются ранее не изученные виды растений и животных. Если вас интересует чего стоит опасаться, то там надо опасться всего: пить только кипячёную воду, так как в ней водиться столько всякой дряни, простите эрлы и леди за такое выражение, но по-другому я сказать не могу. Самому пришлось пережить неприятные моменты. Не все сразу удается выявить докторам, а вылечить вообще некоторые болячки невозможно. В джунглях хуже всего: там почти всё ядовитое, а если не ядовитое, то имеет хороший набор когтей и зубов. Лучше без местных туда вообще не соваться.
  - А как там выживают местные?
  - Местные неплохо приспособились. Они живут на континенте не одну тысячу лет и уже научились разбираться, но и они могут ошибиться, так как природа не стоит на месте. Представители нашего континента перенимают их опыт, но гибнут в несколько раз чаще.
  - А больше всего из-за чего умирают? - Задал вопрос Грэй.
  - Конечно из-за болезней! Кстати Черная лихорадка, собравшая кровавую обильную жатву не так давно на нашем континенте, была завезена с Северного материка. Там она известна довольно давно. По-моему, местные ей переболели поголовно, но смертность там низкая: где-то один на несколько сотен человек. Не менее опасны для нас и всякие паразиты. Поэтому обязательно пейте только кипяченную воду, либо воду в которую добавлен сок аринского дерева. Этот сок убивает всяких паразитов не хуже кипячения.
  - А человеку этот сок не опасен? - Уточнил я.
  - Если пить чистый, неразбавленный, то даже очень, а вот если добавить в воду в определенной пропорции, то, по-моему, наоборот полезен.
  - Только не стоит мешать со спиртным, - усмехнулся полковник и отпил из своего бокала.
  - Спиртное плохо взаимодействует с соком аринского дерев, - кивнул профессор, - поэтому многие предпочитают пить именно кипячённую воду.
  - Спиртное тоже неплохо помогает от всякой дряни.
  - Но трудно все время его пить, - ответил профессор.
  - Кому как, - очередной раз приложился к своему бокалу полковник.
  Немного помолчав, профессор продолжил:
  - Упаси вас Единый есть сырыми местные овощи и фрукты. Особенно в первое время по прибытию. Повезет если вы отделаетесь только частым посещением горшка, а некоторые умирают. Вообще большая часть пропитания завозиться с нашего континента, такие как пшеница и различные крупы. В последнее время стали завозить ещё мясо. А свежие фрукты и овощи выращивают в колониях, но готовят их по особому.
  - Невеселая картина, - произнес удивленный Дэн, - в книгах ничего об этом не пишут.
  - Тебе дружище стоит написать книгу, - тут же подхватил полковник, прищурившись посмотрел на профессора.
  - Может по возвращению и займусь этим. - После небольшой паузы ответил задумавшийся профессор, - в этом есть смысл.
  Мы с друзьями до позднего вечера провели в компании полковника и профессора, слушая рассказы о колониях и охотничьи байки первого. Из рассказов профессора я сделал вывод, что в колониях лучше всего подходит костюм высшей химической и бактериологической защиты, а в джунгли ездить только на танке, при этом не приближаясь к Саду камней. "Веселенькое" место эти Южный и Северный материк.
  Утром наши собеседники улетели на своем корабле, а мы десять дней провели на острове, отдыхая и набираясь сил для дальнейшего путешествия. Единственное, что нас оторвало от отдыха - это пришлось вытаскивать из тюрьмы неразлучную троицу. Они загремели туда из-за драки, но все обошлось - отделались небольшим штрафом. Только мне пришлось объявить сухой закон до прибытия в колонии. Пропавший корабль так и не был найден - такое здесь случается часто. В назначенный срок караван отправился дальше.
  
  Глава 2
  
  В кубрике было жарко и душно: видимо вентиляция перестала справляться. Проснувшись ночью, я долго не мог уснуть. Прокрутившись пару часов, в конце концов не выдержал и одевшись, пошел на верхнюю палубу, подышать свежим воздухом.
  - Как погода? - Поинтересовался у вахтенного офицера, дежурившего на верхней палубе.
  - Не очень. Грозовой фронт рядом. - Кивнул он в сторону сверкающего горизонта, - нас он не должен вроде задеть. - Смерив меня взглядом, вахтенный добавил, - вы слишком легко оделись. Можете замерзнуть.
  - Я ненадолго. Здесь холодно, внизу жарко.
  - Опять вентиляция, похоже, забилась, - достал офицер трубку и кисет, - прибудем в порт, будем чинить. Немного придется потерпеть.
  Мы помолчали минут пять, периодически поглядывая на то и дело прячущуюся за облаками луну. Наш корабль в этот раз шел последним и должен был защищать караван от нападения с задней полусферы, поэтому большая часть глаз и два прожектора из трех, установленных на нашем корабле, были устремлены именно туда. Обычно мы шли в центре каравана, но после вылета с островов начальник каравана сделал перестановку и поставил наш корабль самым последним.
  - Не могу понять, что меня беспокоит, - выдохнув очередную струю дыма, опять заговорил офицер.
  - Вы вроде маг?
  - Да, но предчувствия у меня нет. - Сразу понял офицер, куда я клоню. - Во всяком случае, я его не замечал.
  - Всё бывает в первый... - договорить я не успел, так сначала сверкнула вспышка, а затем до нас докатился раскат взрыва взрыв. Посмотрев в сторону середины конвоя, я смог увидеть пламя, вспыхнувшее на корабле.
  - Боевая тревога, - заорал стоящий рядом офицер и тут же раздался ревун.
  Подбежавший к нам старый матрос уставился в сторону горящего корабля. Пытаясь что-то рассмотреть, он сквозь зубы тихо шипел:
  - Проспали. Проспали с..ны дети...
  - Хватит причитать Храп, - спокойно произнес вахтенные офицер, что-то рассматривая в магическую трубу по правому борту корабля. - Готовься лучше к встрече гостей. Вон летит "детище безумного мастера". - И протянув мне трубу добавил, - не хотите посмотреть? Такое точно не увидите в академии.
  Как я знал: "детищем безумного мастера" было принято называть корабли, когда брали корпус от одного корабля, двигатели от другого, а начинку от третьего. Этакий "франкенштейн" получался. Такие корабли можно увидеть очень часто у пиратов. Тот, что спешил к нам на всех порах, был именно из этой серии: когда-то торговое судно, а теперь пиратский рейдер. Четыре из шести его винтов, судя по уносимому ветром еле заметному дыму, приводились в движение за счет парового двигателя, а вот последняя пара крутилась уже электродвигателями. Но главное было то, что внутри у этого корабля: пираты любят большие пушки. Точнее даже будет сказать: любят очень большие пушки и поэтому иногда ставили орудия даже с линкоров. Может это у них из-за каких-то комплексов, но сейчас это было неважно.
  Любой отучившийся год в академии знает, чем чревата переделка корабля: приходилось дополнительно укреплять пол орудийной палубы, брать дополнительный боезапас и увеличивать пороховые погреба, что ещё больше утяжеляло вес корабля, который и так не был приспособлен для быстрого забега. К этому стоит добавить, что на бывших "купцах" устанавливали более мощные щиты и увеличивали толщину борта, так как изначально на кораблях все шло в жертву ради большей грузоподъёмности и никто не собирался на нём участвовать в эскадренном бою. "Воздушные" баллоны конечно без труда поднимали корабль в небо, так как им без разницы какой груз, но скорость и маневренность у корабля падала очень сильно. Второй проблемой таких кораблей было то, что от выстрелов орудий их начинало раскачивать. Если на линкорах стояла специальная система стабилизации, а точнее целая цепь артефактов приличного размера, которые при полной активации даже в сильный шторм позволяли кораблям лететь по идеальной прямой. Медленно ползти, но лететь. Кстати дальнейшим развитием этих артефактов в прошлом стали "воздушные" баллоны используемые сейчас. На меньших кораблях ставят урезанные системы, которые, правда, помогают не очень сильно, что вовремя шторма я лично проверил на своих ребрах. В общем, пираты любят "пихать невпихуемое". Кстати, те, что пытавшиеся взять на абордаж корабль, на котором я летел год назад вместе с семьей, не стали ставить большие пушки: они видимо делали ставку на скорость и маневренность скорость, от чего несильно утяжелили корабль. Ставку они сделали главным образом на абордаж.
  - Что происходит? - Протянул мне мое оружие и кожаный жилет, появившийся Арг. Жилет имел две функции: первая это защита тела, для чего был сделан из очень крепкой кожи какого-то редкого зверя обитавшего на Северном континенте, плюс были вставлены как в бронежилете зачарованные железные пластины. Во-вторых, выполнял функцию патронташа и имел нашитые специальные отделения как для патронов для ружья, так и для револьвера. Весил жилет прилично, но позволял мне отказаться от кольчуги.
  - Нас атакуют! - Указал я рукой на приближающийся корабль. Тот, чтобы развить большую, скорости даже шел с включенными щитами.
  - Переделанный торговец! - Быстро определил пирата Рыжий.
  Наш корабль начал маневрировать, чтобы подняться выше. Ближайшие к нам "купцы" в это время перестраивались и тоже готовились к бою: они будут защищать огнем орудий друг друга.
  - А что там так хорошо горит? - Кивнул на снижающийся корабль Щербатый: команда видимо решила снизиться, а затем сбросить пожарные рукава в океан и залить огонь водой с помощью ручных насосов. Вообще-то на случаи пожара на борту кораблей держали небольшой запас воды со специальными химическими добавками, но видимо этой воды сейчас не хватало. А может была ещё какая причина, но команда решила заливать огонь морской водой. Был такой распространенный метод борьбы с пожарами.
  - По-моему, это "охранник" шедший по центру конвоя, - ответил я.
  - Смогли подобраться к нему незамеченным, вывести его из строя, а теперь он не сможет им помешать щипать торговцев, а нас и второго охранника в это время будут сдерживать другие корабли. - Сходу определи тактику пиратов опять Рыжий.
  - Похоже, так, - согласился вахтенный офицер и обратился ко мне. - Оставайтесь со своими друзьями здесь. Возможно, ваша помощь будет не лишней.
  - Хорошо!
  За небольшим исключением бой меня несильно впечатлил. Пират мог летать чуть быстрее охраняемых нами торговцев, поэтому все время старался держаться около них, постоянно угрожая им захватом и периодически, как только представится возможность, обстреливал их из своих пушек. Мы постоянно маневрировали: имея преимущество в скорости, держались чуть выше противника и почти безнаказанно обстреливали его сверху, одновременно стараясь проломить ему корпусом верхний щит. Капитан пирата был очень опытным и не давал нам последнее осуществить. Один раз на пирате даже за мгновение до удара отключили щит и наш корабль прошелся днищем по верхней палубе снося фальшборты. Пока мы скользили по палубе, наши матросы успели сбросить бомбу и бочку с чем-то хорошо и жарко горящим. Оба сброшенных "гостинца" имея инерцию, поэтому покатились вслед за нами, а мы с надеждой следили за ними. Если бомба успела взорваться на верхней палубе пирата, то огненная жидкость не причинила вреда: она взорвалась, когда она уже упала с палубы и пролетала мима капитанского мостика. Магический щит защитил пиратский корабль от огненной жидкости.
  Другие попытки скинуть на пирата бомбы и бочки, тоже не увенчали успеха. Максимум, что нам удавалось - это пару раз точно попасть в противника бочками с огненной жидкостью и бомбами. Бочки разбились о верхний щит и горящая жидкость расплескалась по снова включенному верхнему магическому щиту. Но у пиратов щиты были настроены так, чтобы они пропускать все от корабля и когда бочки разбились, я смог рассмотреть, как засуетились на верхней палубе пираты. Буквально за минуту они смыли горящую жидкость в море, поливая её из брандспойтов. Бомбы вообще не причинили какого-либо вреда: две пролетели мимо, а третья взорвалась, отскочив от магического щита. Взрыв бомбы не повредил пирата, поэтому тот сохранил скорость и маневренность: корабль в момент взрыва еле заметно просел, а взрывная волна ушла вверх и в сторону. Запас бомб и бочек был небольшой - мы не к сражению готовились, поэтому наш капитан решил оставшиеся применять, когда будет проломлен верхний магический щит.
  Сложилась патовая ситуация играющая на руку пиратам: наш корабль не мог отойти от группы "купцов" чтобы помочь другим кораблям находящимся в центре каравана, а корабль пиратов не мог захватить наших подопечных. Постоянно маневрируя мы уходили влево, таким образом, не спеша удаляясь от маршрута. В магическую труб удалось рассмотреть другую группу кораблей уходящих вперед, а в центре "купцы" разбегались в разные стороны, причем один шел в нашу сторону - видимо решил найти защиту у нас. Как мне показалось: шедшие в центре корабли преследовали две тридцатиметровые яхты пиратов, а третий корабль - в два раза больше, но при этом не уступающий яхтам в скорости, вел бой с поврежденным охранником. Точнее он мешал тушить команде все ещё полыхающий пожар, из-за которого охранник не мог выполнять свои обязанности.
  - Что у него за щиты стоят? - Удивленно произнес Дэн после пятого выстрела. Нас друзьями определили к одному из орудий стоящих на верхней палубе, а моих людей к соседней пушке. После второго выстрела командовавший нами матрос решил, что мы можем справиться сами, поэтому ушёл помогать в другом месте. Для меня, как и для друзей, это столкновение с пиратом больше походило на небольшое приключение, а не на полноценный бой: постоянно перебрасываясь шутками, мы весело работали у орудия. Видимого эффекта стрельба нашего корабля не приносила, так как у пирата стоял очень мощный магический щит.
  - Скорее всего от линкора, либо какой-то аналог. Пираты на такие корабли специально ставят мощные щиты. - Ответил я.
  - А чего они сразу не делают линкоры, а занимаются переделками? - Поддержал разговор Грэй.
  - Дорого. Да к тому же пиратам негде их делать: все верфи способные сделать линкор контролируются государствами, а в конфедерациях нет таких верфей, за этим очень внимательно следят их соседи. Вот пиратам и приходиться собирать "детища безумного мастера". - Ответила Ледышка, рассматривая через магическую трубу, что происходит с кораблями в центре конвоя. Я машинально отметил, что обычно девушка предпочитает белые платья, а сейчас была одета в серое, на котором было почти не видно гари от пушек.
  - Готово. - Вытащил из пушки банник Арг. - Кто следующий стреляет?
  - Ледышка, - указал я на девушку.
  Мой люди, трудившиеся у соседнего орудия, тоже готовились к выстрелу.
  Девушка сама навела пушку, а затем потянула за шнур, идущий к кремневому замку. После выстрела пушка откатилась назад. Дым быстро развеялся и мы смогли увидеть, что, как и предыдущие разы, не причинили вреда пиратскому кораблю.
  - Заряжай! - Дал очередную команду я.
  - Возвращаясь к прерванному разговору, - вернулась на свое место девушка, - как говорит папа: "Линкор - эта очень дорогая игрушка. Причем даже самый маленький из них". Поэтому, пиратам дешевле и проще переделать захваченных торговцев: в случае чего и потерять не жалко.
  - А кто у нас папа? - Решил я не упускать возможность узнать о возможно будущем родственнике.
  - Я потом тебя с ним познакомлю, - ответила девушка. - Как только выиграем гонки, так сразу и познакомлю. Он тебе понравиться. - И улыбнулась самой милой улыбкой.
  - Надеюсь, я переживу это знакомство, - буркнул я, а стоящий рядом Арг усмехнулся.
  Через пять минут, мы очередной раз попытались ударом днища снести магический щит у пирата и в результате подставились под его бортовой залп: каким-то чудом флибустьер смог увернутся и мы провалились вниз довольно сильно в результате я увидел в десяти метрах направленные в нашу сторону жерла пушек. Причем самый верхний ряд их был вровень с моей головой. На пирате явно стояли двадцатичетырехфунтовые пушки. Послышавшийся мат в адрес нашего рулевого был очень красноречив, причем стоящий недалеко офицер мало чем уступал в выражениях подчиненным. В этот момент я осознал всю глубину своих заблуждений: бой уже не был для меня каким-то развлечением, а веселое настроение просто смыло. Честно говоря, я пережил не лучший миг в своей жизни. Судя по лицам товарищей им тоже не очень понравилось "открывшееся зрелище". А если учесть, что откуда-то потянуло пареной репой, то кому-то из команды корабля даже очень сильно не понравилось. Щит нашего корабля выдержал, но капитан и рулевой старались больше не совершать таких ошибок, а я и друзья уже более серьезно стали относиться к бою.
  После более чем часовых "танцев" пират посчитал, что выполнил свою задачу и повернул назад. Капитан нашего корабля решил сделать последнюю попытку снести ему верхний щит. Удача напоследок решила повернуться к нам лицом, так как в этот раз нам удалось выполнить задуманное. Увидев, что флибустьер лишился щита, наши матросы "сгрузить" на пирата две оставшиеся бомбы. К несчастью взрыв первой скинул с пирата вторую, а сама она не причинила особого вреда. Дав напоследок пару залпов, наш корабль стал отходить к остаткам каравана. Даже без бомб и бочек с огненной жидкостью у нас теперь был шанс разделаться с пиратом, но это заняло бы кучу времени, а мы не могли бросить своих подопечных. Всего под нашей охранной оказалось шесть кораблей, одному из которых пират несколькими залпами снес боковой магический щит и теперь на нем срочно его восстанавливали.
  
  ***
  
  Три дня мы крались до третьей контрольной точки, но больше нападений не было и в итоге добрались благополучно. Там мы встретили другую часть нашего каравана. Всего спаслось двенадцать "купцов": шесть привели мы, четыре привел "охранник" из начала конвоя и два "купца" из середины добирался самостоятельно. Получается, что мы потеряли пятую часть кораблей. Надо добавить, что один из "купцов" добиравшихся до островов самостоятельно был довольно серьёзно поврежден, а третье его команды была тяжело ранена или убита: после того как ему снесли щиты, пираты попытались взять его на абордаж, но команда смогла чудом отбиться.
  Удачное нападение пиратов, а нападение можно считать именно удачным, очень сильно должно повлиять на репутацию обоих оставшихся "охранников", что влекло за собой в будущем проблемы как с самим наймом так и с его расценками. Плюс к этому можно добавить, что за охрану каравана наниматели заплатят, но вот на премиальные, думаю, "охранникам" надеяться не стоит. Такое положение дел всех удручало, а матросы стали шептаться, что неудачный рейс, так как кто-то сглазил. Меня это немного обеспокоило, так как кто-то мог бы посчитать, что именно мы принесли несчастье: дураков всегда хватает, а людям свойственно обвинять в своих неудачах других. Офицеры, конечно, не потерпят нарушения дисциплины, но навредить можно по-всякому.
  После нападения пиратов проводить какие-либо исследования, по понятным причинам, не представлялось возможным, но наша магическая труба, взятая для исследований, не лежала без дела. Как оказалась она позволяет в темноте видеть гораздо дальше и лучше обычных, имеющихся у команды корабля магических труб. В итоге уже следующим вечером, после нападения, на верхней палубе один из вахтенных матросов обозревал небо с помощью неё. Тогда же мне же случайно удалось узнать цену артефакта. После этого, когда я смотрел на сей магический артефакт, то видел яхту, точнее сказать очень дорогую яхту.
  В третьей контрольной точке сходилось ещё два маршрута с разных концов нашего материка. Точка находилась на самой северном окончании очень большого острова, а точнее сказать на находящийся рядом с ним отдельный небольшой остров, так как во время приливов вода затапливала перешеек соединяющий оба острова. Большой остров носил несколько названий: Темнолесье, Непроходимый, Зеленый и так далее. На картах разных стран было нанесено по-разному. Почти все названия возникли из-за того, что он сильно зарос джунглями. По форме и размеру остров сильно походил на архипелаг Новая земля моего родного мира, только вместо двух остров здесь был один равный им вместе взятым площади.
  Населяли остров представители той же расы, что Южный материк: когда-то давно то ли с этого острова они приплыли на материк, то ли наоборот. Как рассказал штурман нашего корабля: жители острова хоть и одной расы жителями Южного континента, но язык сильно отличался. Попадалось очень много похожих слов, иногда при этом имея немного другой смысл. Видимо сказывается удаленность острова. С другой стороны, со слов того же штурмана, на Южном материке разные племена иногда с трудом понимают друг друга, хоть и живут рядом. Что уж говорить о тех кто живет обособлено не одну сотню лет, а может и тысячелетий.
  Как я узнал: флора и фауна Темнолесья, а именно так его называли в нашей Империи, отличалась от той, что было на Южном континенте, но тоже была довольно опасной. Видимо поэтому, а может ещё по какой причине, было мало желающих заниматься исследованием острова, что несказанно радовало местных аборигенов, которые не очень любили гостей. Хотя поговаривают, что в голодный год они даже очень сильно любили, а некоторые племена в любое время считали белых людей деликатесом.
  Единственные кто неплохо знал острова, помимо местных жителей, были пираты: кроны высоких деревьев хорошо укрывали корабли средних размеров. Пираты в своё время смогли договориться с некоторыми племенами аборигенов и те им помогали провизией, водой, а ещё нередко нанимались в команду кораблей. За гостеприимство капитаны пиратских кораблей платили очень хорошо. Губернаторы острова не однократно пытались разрушить эту связь, но пока ничего не получалось, так как уж очень взаимовыгодным было это сотрудничество. Видимо поэтому на проплывающих над Темнолесьем кораблях капитаны усиливали вахты, опасаясь возможных нападений, а некоторые даже облетали острова стороной, хотя это и значительно удлиняло путь.
  Как только наш караван показался на горизонте, в небо поднялась пара легких крейсеров и столько же корветов. Один из корветов вырвался вперед и устремился к нам. Выяснив, кто мы такие, корабли вернулись в порт. Над островом, на котором находился порт, постоянно висели два тяжелых крейсера. Ещё два стояли в порту на земле, а два курсировали над Темнолесьем. В метрополии обычно было не принято, чтобы над портом висели корабли для его охраны - это делали только в редких случаях или во время войны. Здесь же это было нормой из-за возможного нападения пиратов. Причем эти опасения были не беспочвенны, так как было несколько случаев, когда пираты сбивались в довольно большие эскадры и от города с охраняющими его кораблями оставляли одни головешки. Количество более легких военных судов здесь было довольно велико и подсчеты были затруднительны: часть занималась не только охраной порта, но и патрулированием острова. А если учитывать союзные корабли, то можно было понять стратегическое значение этого места. Эта точка и базирующие на ней корабли были как кость в горле у флибустьеров. Если караваны решат облетать остров, то один маршрут станет длиннее в два раза, а второй в полтора.
  По прибытию в порт мы узнали, что все корабли, участвующие в академических гонках, уже пролетели мимо. Мы могли бы с ними повстречаться, когда летели, но из-за нападения пиратов нам пришлось поменять маршрут. Вообще-то всех сильно удивило нападение на наш караван, так как во время гонок очень активно вел себя военный флот нашей Империи. Наверное, поэтому торговцы любили летать в это время. Но пираты иногда рисковали, так как понимали, что в случае удачи можно сорвать очень хороший куш. Надо отметить, что последние больше предпочитали захватывать корабли, идущие из колоний, а не в них - так добыча была больше и лучше.
  На острове мы должны были задержаться на несколько дней: дожидаться результатов поиска устроенного венными, так как появившиеся первыми в порту корабли нашего каравана сообщили о нападении. К месту боя отправились быстроходные военные корабли, но мало кто верил, что они что-то найдут. В итоге так и оказалось. Корабль, на котором мы путешествовали, как и второй "охранник" нашего каравана, так же ушли искать спасшихся.
  Я с друзьями решил остаться в городе, хотя нас отговаривали. И лучше бы мы послушались совета. Во-первых, городом это место было назвать можно с трудом, так как остров, на котором находился порт и жили люди, был небольшим, при этом большую часть его занимал порт и припортовые склады, а так же военные. Сам городок был довольно ужасным местом: из-за экономии земли улочки были узкими, на которых не всегда могут разъехаться две повозки, очень грязными, а из-за глиняной почвы в сезон дождей они ещё становились непроходимыми. Вдоль улиц тянулись в основном хибары бедняков, построенных в основном из бамбука, и только в некоторых местах попадались нормальные дома зажиточных горожан. Во-вторых, по этим улицам снова куча всякого народа, бегали грязные дети. Добираясь до гостиницы, нам постоянно приходилось лавировать, чтобы не ни с кем не столкнуться или не вступить в грязь и помои. Пока шли изнывали от невероятной духоты и вдыхали ароматы города: запах еды перемежался с запахом нечистот, давно немытых тел и гниения. Плюс к этому надо добавить невероятную какофонию звуков: по-моему, все находящиеся на улице пытались перекричать друг друга. А о вьющихся над всем этим кучах мух, комарах и другой мелкой живности, говорить не хочется. В-третьих, гостиницы, а их было аж две на весь город, тянули в лучшем случае на пол звезды: на Темнолесье мало кто останавливались более чем на день, так как до Южного материка было уже недалеко. Те же, кому пришлось задержаться, обычно жили на кораблях и только небольшая часть была вынуждена ночевать в городе. Последних было немного, поэтому владельцы гостиниц экономили на всем, но при этом брали хорошие деньги за ночлег.
  Пустых номеров было достаточно, но мы заселились по двое. Сделали мы это не из экономии, а с целью безопасности, так как номера очень часто обворовывали. Ледышке не пришлось ни с кем делить жильё. Вообще комнаты производили удручающее впечатление: межкомнатные стены были очень тонкими, от чего слышимость была хорошей и если кто-то говорил, то его слышал, наверное, весь этаж. Во всяком случае, когда Ледышка увидела местного таракана, об этом узнали все, а мы ломанулись к ней в номер. Честно говоря, увидев того кто испугал девушку я чуть сам не заорал, та как такого таракана мне приходилось видеть только в телевизоре: данный представитель был раз в десять больше привычного мне по прошлой жизни. Стекла в окнах были мутными и позволяли с трудом понять, что происходит на улице, а сами рамы имело такие щели, что без труда можно было пихнуть пальцы. В первую ночь в эти щели пролезло целая куча местных комаров, размером со слона, а носы у них были как шпаги. Место у кусов невероятно сильно чесалось. В итоге большую часть ночи мы с Аргом гоняли ночных гостей, чем спали. Судя по раздававшимся в соседних комнатах хлопкам, друзья тоже "приятно" проводили время. Увидев в первый раз комнаты, мы сразу же захотели вернуться на корабль, но тот ушел в поиск. Была ещё мысль поискать жилье у перешейка на берегу большого острова. Но, как рассказал Джанг: там прирежут вмиг и концов никто никогда не найдет.
  Делать в городе особо было нечего, поэтому мы стали собирать различную информацию, которая может нам хоть чем-нибудь пригодиться. В результате удалось узнать пару мест, где ветер вел себя в определенное время года необычно. Правда, оба этих места находятся чуть в стороне от маршрута, но в жизни все могло пригодиться. Главной достопримечательностью города, помимо небольшого храма Единого, можно было назвать местный рынок: на небольшом пяточке толпилась уйма народу, что-то продающего и покупающего. В основном здесь торговали местные, поэтому можно было найти все, что добывали в Темнолесье. Иногда попадались и специфические товары.
  В первый же день после нашего заселения в гостиницу мы пошатались по рынку. За это время нас несколько раз попытались обокрасть, но Джанг и Рыжий быстро пресекали эти попытки. Отставший от нас во время похода по рынку Дэн купил в подарок Ледышке очень красивого большого попугая, или как их тут называют - гарда. Птица выглядела очень впечатляюще. Сама девушка под присмотром Олафа в это время находилась в гостинице. Я сам присматривался к попугаю, но что-то меня остановило. Уж больно сильно рекламировал мне его купить продавец: "Мааса это лучший гард на всем острове! Вы вряд ли найдете такого же! Он умеет говорить!". При этом на шумном рынке птица вела себя как-то тихо и почти не реагировала на окружающую обстановку.
  Ледышке попугай очень понравился: поглядывая на меня, она всем своим видом показывала, что вот я о подарке не подумал. В итоге я правильно сделал, что не стал покупать попугая: тот оказался редкой сволочью. Продавец чем-то опоил птицу и она вела себя тихо: не разговаривала и спокойно сидела в клетке. Только через сутки очухалась. Первым делом, придя в себя, этот гад цапнул своим здоровенным клювом меня за палец, когда я пытался его покормить. Я думал, что он его откусит, так как кровищи было много, а место укуса жутко болело. Сначала решили, что я его чем-то напугал, но к вечеру второго дня пострадали пальцы Арга и Грэя, а так же рука Дэна: тот стоял рядом с клеткой, а сволочная птица умудрилась припихнуть клюв между прутьями и цапнуть друга. Как потом окажется, Ледышку и других особей женского пола, попугай не трогал, точнее делал это так, что они успевали убрать руку, а если и удавалось ему ухватить, то на коже даже следов не оставалось. Видимо эта сволочь понимала, что тогда его некому будет кормить, а жрать он любил и делал это за троих.
  В чем не обманул продавец, так в том, что попугай может говорить. Правда то, что орала птица мерзким голосом в высшем обществе решиться сказать не каждый. Причем кричала она на трех языках и делал это днем и ночью. В итоге к моменту нашего отлета "любовь" к попугаю всех живших в гостинице возрастала в геометрической прогрессии: чем ближе они жили к номеру Ледышки, тем больше было желание убить птицу. Похоже, прежний владелиц попугая был пиратом и скорее всего даже капитаном корабля, так как эта сволочь умеет заводить "друзей". Глядя на то, как мужская часть нашего отряда поглядывает на питомца, девушка решила нести до корабля клетку сама: я и другие если и не пристрелили бы попугая сразу, как Ледышка отвернется, то несчастный случай подстроили бы точно. Я несколько раз предлагал ей отпустить птицу на свободу, но девушка отказывалась это сделать, так хотела кому-то подарить. Как мне показалось: узнав, что у попугая гадский характер она только обрадовалась.
  - Зачем тебе эта птица? - В очередной раз поинтересовался я.
  - Я его подарю! Мне бы ещё такого же только, чтобы он дам кусал! - Неся тяжелую клетку, ответила девушка. Мы вышли из гостиницы и направились в порт.
  - Если ты так кого-то не любишь, не проще ли его вызвать на дуэль и там убить? Нельзя же так издеваться над человеком! - Усмехнулся я.
  - Если бы я могла его убить стала бы тогда возиться с попугаем.
  - Ну, если я больше его не увижу, - кивнул я в сторону птицы, - то готов тебе помочь. Подожди минуту, - и направился обратно в гостиницу. Вернулся я через пять минут, неся в руках черенок от метелки, которой одна из горничных подметала полы.
  - Это тебе зачем? - Удивилась Ледышка. Остальные тоже смотрели на меня с интересом.
  - Может просто пристрелишь гада? - Усмехнулся Арг.
  - Этим я его убивать не буду. - Продел я черенок через кольцо вверху клетки: вдвоем можно нести попугая, не опасаясь его клюва. Правда, при ходьбе клетку сильно раскачивало, но это уже была проблема попугая. Мы с Аргом несли клетку, а Ледышка шла всю дорогу рядом и придерживая рукой жилище птицы, таким образом, спасая ту от качки.
  На корабле женская часть офицерского состава очень обрадовалась питомцу Ледышки. Глядя на то, как он млеет, когда его гладили, желание пристрелить птицу у меня возрастала многократно. И судя по всему не только у меня, а у всех кто успел поближе познакомиться с этой птицей из мужской части экипажа. Одно радует: первым кого ухватил за палец из команды был офицер с которым я дрался на дуэли. Ругался он не хуже попугая.
  Пока стояли в порту начальник каравана смог договориться о дальнейшем совместном следовании с остатками другого каравана: он был из союзного нашей Империи королевства и также подвергся нападению пиратов, но в отличие от нас они потеряли трех из четырех "охранников" и половину "купцов". Как рассказал нам один из офицеров с выжившего "охранника": на них напали две эскадры пиратов, в составе девяти кораблей, поэтому такие большие потери. Даже имевшийся среди охранников тяжелый крейсер ничего не смог сделать. Обычно пираты не любят действовать большими группами, но не в этот раз разум переборол жадность. Надо отметить, что маршрут, идущий с другой стороны нашего континента, охраняется очень плохо, так как пользующиеся им государства не могут договориться о его совместной охране.
  Оставшуюся часть пути до Южного континента мы проделали без происшествий и наконец-то добрались до материка. За время полета мы снова смогли продолжить свои наблюдения, но ничего подходящего не нашли.
  
  ***
  
  Мы летели над центральным городом колоний, а точнее над столицей Южного материка - Ренгвальдом. Сам город находился в пятидесяти километрах от побережья и одной стороной упирался в невысокие скалы, другой в реку, а оставшимися двумя в джунгли, за счет которых постепенно продолжал разрастаться. За рекой находились фабрики и заводы занимающиеся переработкой того, чем так были обильны и славились Южные колонии. Сверху в утренних сумерках было неплохо видно, как по освещенным ниткам мостов, перекинутых через реку, двигались в обе стороны нагруженные повозки и люди.
  Многие торговые дома Империи и её союзников здесь имели свои производства. Представителям других стран иметь свои заводы и фабрики было запрещено по условиям мирного договора заключенного по итогам последней большой войны. Нашим противникам приходилось покупать либо уже готовую продукцию, либо везти через океан сырьё. Что первое, что второе очень сильно влияло на итоговую стоимость товара.
  Главный город Южного материка показался огромным: даже столица Империи как минимум в два раз уступала ему, хотя по численности населения они были равны. Наверное, это из-за того, что здесь не строили дома выше двух этажей, при этом почти у каждого дома был хотя бы небольшой сад. Еще Ренгвальд отличался от столицы Империи освещенностью: на Южном материке был повышенный фон эфира, а это здешним жителям позволяло получать электричество в разы больше чем в столице, а близкие скалы позволяли экономить на материалах для постройки установок по получению электроэнергии. От близлежащих скал во все концы города тянулись линии электропередачи. Даже в не очень богатых домах был заметен свет. Лапочки были хоть и довольно тусклыми, но в вечернее время с пролетающего корабля можно было без труда определить, где свет от керосиновых лап и их аналога, а где от электрических ламп. А вот чем были похоже оба города - это тем, что сверху они оба казались заросшими лесом. Только в столице это было из-за того, что у домов аристократов были обширные сады, а здесь помимо небольших садов рядом с домами обычных горожан, почти на каждой улице вдоль дорог ещё росли небольшие деревья. За этими деревьями не надо было особо ухаживать, а они в свою очередь притягивали влагу, что в местном климате позволяла более комфортно чувствовать себя на улице.
  Было ещё несколько больших городов на Южном континенте. До последней большой войны почти все государства имели здесь свои фактории и поселения, через которые вывозили богатства Южного материка. Сейчас эти поселения тоже существуют, а Ренгвальд стал столице колоний: он всегда принадлежал Империи при этом, большинство представителей белого населения живущего в городе были выходцами из неё. Сейчас через столичный порт шла основная часть грузов между материком и остальной частью мира, так как только в него разрешалось заходить кораблям других государств, как наших союзников, так и противников, а за вывоз продукции все платили Империи пошлину. А для того, чтобы лучше контролировать товаропоток и соответственно взымать пошлины, иностранным кораблям и разрешалась посещать только столичный порт. Другие города иностранным гражданам могли посещать и селиться там, но вот кораблям других государств уже категорически запрещалось и поэтому сообщение между ними и столицей производилось имперскими.
  Были, конечно, контрабандисты, отловом которых занимался Колониальный флот, немногим уступающий Флоту метрополии и превосходивший флоты некоторых государств. С пойманными с поличным контрабандистами обычно не церемонились и выкидывали всю команду за борт в море в нескольких десятках километрах от ближайшего берега - если кто и выплавит, а такое иногда случалось, то значит Единый не хочет его смерти. Таки ребята точно родились в рубашках, так как близлежащие к материку воды кишели такими существами, при виде которых даже у бесстрашного человека по спине пробежит холодок. Надо заметить, что поток контрабанды не ослабевал.
  Размеры порта даже трудно себе вообразить, как и количество кораблей находящихся в неё и над ним. Уже совсем рассвело и можно было без труда все хорошенько все рассмотреть. Открывшееся зрелище завораживало, не только тех, кто был здесь в первый раз, но и бывалых воздухоплавателей посетивших Ренгвальд не один раз: на верхней палубе нашего корабля собрался почти весь экипаж, а те же кто решил не толкаться сейчас уставились в иллюминаторы. Я и мой друзья во все глаза смотрели на мешанину различных кораблей. Постоянно кто-то взлета или садился. Уже через несколько минут я смог разобрать правила посадки и взлета царившие в порту и теперь мне уже не казалось, что движение происходит в хаотичном порядке. Но все равно поражало, как при таком количестве кораблей здесь не происходит ежеминутно аварий и столкновений.
  Запросив по световому семафору у дежурившего над портом корабля посадку, мы стали ждать ответа. Здесь в отличие от столичного порта управлением полетов занимались не только с земли, но и со специального корабля, висевшего без движения по центру над посадочным полем. Получив через пять минут ответ, корабли нашего каравана один за другим стали садиться в указанном нам месте.
  - Не подскажите хорошую гостиницу в городе? - Поинтересовался я у доктора нашего корабля. Она стояла вместе с нами на верхней палубе и смотрела за посадкой нашего каравана.
  - Империя, Южный континент на худой конец Вестница. У всех них хорошие номера и кухня, плюс они хорошо охраняются. При выходе из порта поймаете карету и назовете название, вас быстро доставят. Да. - После небольшой паузы добавила доктор, - берегитесь воров. Как я уже сказала, названные гостиницы хорошо охраняются и в них опасаться не стоит, а вот на улице и в сомнительных заведениях могут вмиг обчистить.
  - Спасибо.
  - Да не за что.
  Сколько наш корабль пробудет в порту пока было не известно: первоначально планировалось две десятины, но после нападения, когда погиб один из "охранников", командир конвоя собирается поискать к кому можно будет присоединиться. Сколько у него займет это времени, было неясно. Нам же надо будет чем-то в это время заняться. Сидеть все это время на корабле желания ни у кого не было. Большая часть офицеров корабля в ожидании обратной дороги тоже селились в гостиницах. Матросам платили не так много и они постоянно жили на корабле делая вылазки в город либо в кабаки рядом с портом.
  Всю дорогу до гостиницы, мы постоянно вертели головой, изучаю местную жизнь. Хоть ещё было довольно рано, но город уже проснулся, а на улицах было многолюдно и шумно. Сначала у порта шли дома бедноты, а ближе к центру города пошли жилища людей с достатком, а уж в центре города стояли дома аристократов и богатых купцов. Самое интересное, что вне зависимости от статуса хозяина дома все старались приукрасить фасад здания: где-то это было сделано с помощью резных досок и выточенных из дерева фигурок животных, а так же людей, где-то с помощью красок. В результате все выглядело довольно красиво. У моего рода тоже был когда-то здесь дом, но его пришлось отдать в качестве погашения долгов наделанных дядей Реем.
  Климат здесь был теплым и влажным, а зим как таковых, можно сказать, и не было, поэтому дома строили с другим расчетом. Улицы города были довольно широкими и мало отличались от привычных мне: на главных артериях города, на которых без труда могли разъехаться две повозки, а для пеших были сделаны тротуары. Камни были подогнаны очень тщательно, от чего карета, в которой мы ехали, шла ровно и не подпрыгивала на стыках. В отличие от столицы Империи по пути нам часто попадались местные рикши, практически не отличающиеся от тех, что я видел по телевизору в своем мире. Единственное только здесь сами повозки были очень разукрашены красками. Рикши перевозили не только людей, но и различные грузы. Что немного удивило так это полное отсутствие лошадей, а повозки кроме человека тянули здоровенные ящеры и животные, напоминающие мне бегемотов. Эти животные не спеша, мерно тянули наш транспорт иногда недовольно рыча на представителей своего вида.
  Судя по подающимся нам по пути в гостиницу людям, население Ренгвольда делилось пополам: половина были представители нашего континента, а другая половина были местные аборигены. А вот одевались все по-разному. Так можно было увидеть одетого аборигены или полукровку в очень хороший костюм, которые не постеснялся бы надеть и аристократ из столицы Империи, тут же попадался представитель нашего континента одетый уже в легкую одежду местных народностей. Надо отметить, что последняя была более удобней в здешнем климате и поэтому её предпочитали многие.
  При въезде нас остановила охрана гостинцы, но узнав, что хотим поселиться, сразу пропустили на территорию. Саму гостиницу окружал небольшой ухоженный сад, в котором гуляли постояльцы, а так же был расположен прямо под открытым небом ресторан. Мы с друзьями взяли себе номера первого класса, а своим людям я взял второго. Надо отметить, что цена номеров была довольно прилично, даже для столицы Империи. Но отправлять своих людей в какую-нибудь дешевую гостиницу мне не хотелось - мало ли, что могло случиться. Служащий отеля, выдававший нам ключи, бросал недовольные взгляды на моих людей, а через минуты он стал бросать ещё более недовольные взгляды на попугая, когда тот выдал одну из своих излюбленных фраз, после которой на нас обратили внимание все окружающие.
  - Я сейчас переоденусь и хочу посмотреть город. - Произнесла Ледышка, когда мы поднимались по лестнице, - надеюсь, меня кто-нибудь сопроводит во время прогулки? - Выразительно посмотрела на меня девушка.
  - Я буду тебя сопровождать, - со вздохом пришлось ответить мне: не очень хотелось сейчас куда-либо идти, так как на улице было жарко и душно, но отказаться не мог.
  - Нам можно будет с вами? - Поинтересовался Дэн.
  - Да. - Кивнула девушка, мне было все равно, поэтому я промолчал.
  Мужская часть была готова через двадцать минут, Ледышка вышла из своего номера через час. Ждали мы её в ресторане в саду. Быстро перекусив, отправились на прогулку. Пока мы гуляли, нас дважды попытались обворовать: одного из воров Олаф отправил мастерским ударом в нокаут, а второму Рыжий ножом пришпилил к стенке руку. Видя такое дело, другие собратья по цеху решили нас не трогать и больше никто не побеспокоил.
  Что меня удивило, так это нахождение в одном месте храма Единого и места поклонения предкам. Как рассказал Дэн: у местных изначально был культ предков, где они приносили дары духам усопших, которые вроде как выступали в роли астральных защитников живых. Насколько такие защитники эффективны, он не брался ссудить, но судя потому, что местные чаше встречались с астральными сущностями и при этом выживали, их предки оказывали какую-то защиту. Как только на Южном материки стали появились гости с нашего континента, здесь стала насаждаться религия Единого, но после нескольких религиозных воин с местными, было принято решение объединить оба культа с главенствующей ролью религией Единого и отказа местными от некоторых ритуалов. Сейчас храм Единого и место поклонения обслуживали одни и те же священнослужители. Судя по количеству народа: храм и место поклонения предкам были очень популярны как у местных, так и у приезжих.
  Храм Единого меня не очень впечатли, так как он, за исключением нескольких деталей, практически не отличался виденных мной ранее в Империи. А вот место поклонения заинтересовало: вокруг алтаря или место таковым, на мой взгляд, являющимся, стояло двенадцать каменных колон, от которых довольно сильно тянуло эфиром. Сам алтарь представлялся собой яму, в которой полыхал огонь. Жар от огня даже на расстоянии метра не чувствовался, хотя на моих глазах один из священников бросил в яму какую-то местную живность - подношение одного из прихожан и та превратилось в пепел не успев коснуться дна.
  - Чего-то я дров не вижу, - удивленно произнес Дэн, стоя рядом с алтарем и разглядывая дно ямы.
  - Там даже углей нет! - Ответил так же удивленный Грэй, - что же там может так гореть?
  - Видимо какой-то артефакт, - предположила Ледышка.
  Мы не менее пяти минут простояли у алтаря, разглядывая невиданное зрелище. В это время священники ещё несколько раз бросали в яму различные подношения прихожан. Как и в первом случае от пожертвований не осталось и следа.
  Обедать мы вернулись в гостиницу, а затем по просьбе Ледышки мы отправились на местный рынок. По-моему, девушка решила найти пару своему попугаю. Как и порт, рынок нас поразил: как количеством продавцов, так и количеством покупателей. Гам стоял неимоверный: кто-то зазывал покупателей, кто-то эмоционально торговался, кто-то ругался по какой-то причине и так далее. Пока мы двигались за Ледышкой, нам несколько раз предлагали купить те или иные ценные ингредиенты:
  - Мааса это камень позволяет стрекалетам летать. Купите его не пожалеете... - Тыкал мне в лицо с зажатым в грязных руках непонятным куском чего-то нищий. Больше всего предлагаемый кристалл походил на обычную стекляшку. Отдавали его совсем даром, ну почти даром. Если бы я ни разу не видел скринский кристалл, а именно так его называли в Империи, то возможно бы задумался о покупке. А так просто отмахивался от продавцов. До самого ужина мы бродили по рынку за Ледышкой и к вечеру у меня от шума и запахов начала сильно болеть голова. Судя по виду друзей - остальным тоже надоела эта прогулка. Тем более подарками все изрядно закупились и сейчас мечтали об отдыхе.
  - Ледышка ты нас угробить решила? - Посмотрел на девушку, которая как и вначале увлеченно изучало товары продавцов.
  - Чего так?! Мы же здесь всего ничего?! - Удивленно посмотрела на меня девушка.
  - Мы уже здесь четвертый час. - За меня ответил Арг, а Ден кивнул головой в знак подтверждение слов друга.
  - А если учесть во сколько мы сегодня проснулись. - Отщелкнул я крышку у часов и посмотрел на время.
  - Все женщины одинаковы. - Добавил со вздохом Грэй, - моя сестра тоже не чувствует время когда увлекается покупками.
  - Может ещё чуть-чуть и я найду то, что ищу? - Вопросительно посмотрела на нас Ледышка.
  - Завтра поищешь! - Покачал я головой.
  - Ну ладно. Я тоже проголодалась.
  У дверей гостиницы Джанг тихо произнес, - Пройдоха просил посетить его сестру и передать ей письмо, - и стрельнул глазами в сторону Ледышки.
  - Сходим все вместе, а Ледышку я попробую уговорить остаться, - быстро поняв причину затруднения своего человека.
  - Хорошо капитан.
  - Сейчас же вечер и на улице много всякого сброда. Да, при этом, в темноте много не увидишь... - уговаривал я девушку, когда мы поднимались по лестнице.
  - Ты хочешь, чтобы я сидела в такой духоте в гостинице и ждала, пока вы нагуляетесь? - С иронией в голосе ответила Ледышка. - Вы же устали и хотите отдохнуть.
  - Ну ты тоже устала с дороги. Да к тому же там не совсем подобающее заведение для юной леди. - Решил я привести следующие аргументы. - А мне нужно поговорить о делах.
  - Думаю, эрлу там тоже делать нечего! - С насмешкой ответила девушка. - Знаю о каких ты делах решил поговорить.
  - Тогда мы остаемся с тобой в гостинице.
  - С чего это вдруг?! - Удивилась девушка, - если хочешь оставайся.
  Заведение леди Вергинии было именно тем, чем я и подозревал: салон для одиноких сердец, пробывших долгое время далеко от родного берега и семьи. Здесь было все, что нужно хорошо отдохнуть, а именно: сауна, массаж, хорошая еда и выпивка, азартные игры, очень угодливый обслуживающий персонал, ну и напоследок - местные легкие наркотики, которые в колониях были не запрещены. Заведение было выше среднего - на три звезды из пяти оно точно тянуло. Посещение его стояло в моих планах: пока добирались я наслушался рассказав неразлучной троицы о местном массаже и танцах аборигенок. Из всего сказанного я сделал вывод, что первое - это что-то вроде тайского массажа моего мира, только добавлением местного колорита. Самое интересное, что в некоторых случаях он лечит не хуже местных врачей. Как сказал Джанг: "Побывать в Южных колониях и не посетить местных красавиц делающих массаж - это считай, что ты не был в колониях!". По поводу второго было пока непонятно.
  Меня, конечно, интересовал не только массаж: молодость и гормоны требовали немного другого. При этом, что удивительно, в академии общение с женским полом не вызывала такую бурю, а вот к концу полета даже очень. "Надо будет не забыть и разобраться в этом", - сделал я себе "зарубку" на память. Идти в заведение сестры Пройдохи я намеревался без Ледышки: тайно идти под покровом ночи, пока девушка спит, как-то для человека моего статуса выглядело бы не очень, а все остальное время девушка, скорее всего, будет находиться рядом. Поэтому я решил воспользоваться для посещения письмом Пройдохи оставив Ледышку в гостинице, но не сложилось.
  На входе нас попросили сдать все оружие, разрешив оставить только ножи, у кого они были. Под присмотром пары хмурых типов - охраны заведения и одновременно этакий фейсконтроль в одном лице, мы разоружились и получили, что меня очень удивило, ключи с номерками от ящиков в которых были уложены наши вещи. Мне и друзьям не очень хотелось расставаться с оружием, но Джанг уверил, что здесь относительно безопасно. В общем зале, пока мы шли к стойке бара, можно было заметить несколько военных и некоторое количество местных. Остальными были в основном представителями нашего континента по той или иной причине оказавшимися в Южных колониях. У меня сложилось впечатление, что заведение пользуется популярностью. Пока пересекали общий зал, на нас с удивлением посматривали. Точнее взгляды были устремленные на Ледышку, так как куча мужиков в таких заведениях не вызвало бы интереса, а вот аристократку не часто увидишь, точнее вообще не увидишь. То, что Ледышка принадлежит к аристократии, определил бы сразу даже самый невнимательный.
  За стойкой бара в клубах табачного дыма стояла дама ростом не более стапятидесяти сантиметров: я даже смог заметить её, только когда мы пересекли большую часть зала. В даме явно была кровь как местных аборигенов, так и белых - людей с нашего материка. Эта смесь кровей дала очень интересный результат: цветом кожи она не отличалась от местных, а разрез глаз и цвет их был как у людей с нашего континента - этакая китаянка с голубыми глазами, в точь-точь как у Пройдохи. Видимо они им обоим достались от мамы, так как я знал: отцы были у них разные. Дама была в платье, которое не постеснялась бы одеть даже аристократка, но в отличие от последней, на голове у неё был мужской котелок, какие вошли недавно в моду в соседнем государстве - союзнике нашей Империи. Из под котелка выбивались кудрявые, непослушные волосы, каких вообще не бывает у местных аборигенов: цвет был как у местных, а вот кудри не найдешь. Небольшой добавкой к портрету была сигара, пепел с которой дама стряхнула в стоящий рядом стакан с какой-то прозрачной жидкостью, когда мы остановились перед стойкой.
  Больше всего меня и друзей впечатлил человек, сидящий в огороженном углу около барной стойки. Из-за полумрака царившего в зале мы сразу не смогли его увидеть, но вот приблизившись к стойке. В углу за столиком сидел человек-гора. У меня он сначала вызвал ассоциацию с Джабба Хаттом из "Звездных воин", только без хвоста, с руками и ногами подстать телу, да глазами обычного размера. Чуть позже я пришел к мнению, что он более похож на добродушном толстяке любящим хорошенько поесть из мультфильма Мулан. О росте человека пока он сидел, судить было трудно, но точно не меньше двух с половиной метров. Ноги и руки напоминали тумбы, а шеи практически не было, так как из-за жира непонятно было когда заканчивается абсолютно лысая голова и начинается туловище. Судя по всему: стул и стол были специально сделан для него или таких же как он, если в этом мире есть такое племя разумных. На заплывшем от жира лице прочитать что-то было невозможно. Да там даже глаз не было видно, а только были щелки, где они должны находиться.
  "Скорее все-тоги толстяк из мультфильма", - пришла мне мысль, когда я перевел взгляд на стол перед человеком-горой: был уставлен различной едой, а "Джабба Хатт" с большим аппетитом, не торопясь поглощал её. По-моему, он был большим гурманом.
  - Леди Вергиния! - Поклонился Джанг.
  - Кого я вижу! Неразлучная троица! - Улыбнулась белозубой улыбкой хозяйка заведения, - никак опять вернулись в небо. Лет пять вас не видела. Уж думала, что приземлились навсегда. Надеюсь, мой неугомонный младший братец не последовал вашему дурному примеру. - Сестра Пройдохи забралась на стоящую за стойкой бара подставку и теперь могла смотреть на всех, кроме Олафа, не снизу вверх. Думаю, мне и остальным так тоже стало более удобнее.
  Говорила хозяйка заведения на имперском довольно чисто. У неё был приятный бархатный голос.
  - Нет. Он теперь стал довольно уважаемым человеком и располнел.
  - Ну, надо же!
  - Вам письмо от него. - Протянул конверт Джанг.
  - Давай. Потом прочту с удовольствием. Вам как обычно? - Поинтересовалась хозяйка заведения и бросив взгляд на Ледышку, добавила, - леди могу предложить мальчика по смазливие. Есть белый, есть из местных, есть метисы, а если, что можем даже черного найти.
  Я в первый видел как Ледышка краснеет. Причем цветом она была такой, что Огонек на фоне её выглядела бы блекло, а варёные раки позавидовали цвету. От смущения девушка даже не нашлась, что ответить.
  - А я тебя предупреждал, чтобы ты не ходила! - Не удержался я от шпильки и повернувшись к сестре Пройдохе произнес, - девушке и мне ничего не надо, ну возможно только ужин, - кивнув в сторону "Джабба Хатта", - у вас, судя по всему, очень хорошая кухня.
  - Это мой младшенький! - С гордостью произнесла собеседница. Посмотрев на сына она что-то произнесла на местном гортанном языке: как мне показалось, она сказал, чтобы он с нами поздоровался. "Джабба Хатт" не отрываясь от процесса поглощения пищи, в ответ помахал нам левой рукой, так как рот был занят пережёвыванием чего-то наподобие огурцов, а правой рукой он тыкал трехзубой вилкой в какой-то салат.
  Я и друзья были в небольшом шоке. Как я знал у сестры Пройдохи было пятеро детей: два сына и трое дочек.
  - Чей младшенький? - Удивленно произнес Дэн.
  По-моему, сынок по весу был как двадцать-тридцать маман, если не больше. Из-за эфира в колониях довольно часто встречаются всякие мутации, особенно они были распространены у детей родившихся в семьях гостей с другого континента и полукровок. У местных, привыкших повышенному фону эфира, мутации были очень редкими. Врачам не очень часто удавалось избавить людей от таких подарков природы, поэтому на Южном континенте можно встретить мутантов довольно часто.
  - Мой младшенький! Старший сейчас по делам уехал, а этот мне помогает.
  В это время за одним из игральных столов между двумя посетителями произошла ссора грозящая перерасти в драку или того хуже - поножовщину. Хозяйка заведения опять на местном языке обратилась к сыну и указала на буянов. Тот в ответ на том же языке ответил и продолжил есть подцепив вилкой кусок мяса. Судя по всему, сынок не очень хотел прерывать ужин. За что получил окрик мамы, после чего с большим недовольством встал и сердито сопя, направился к спорщикам. За его действием, по-моему, следил весь зал. Даже спорщики замерли и смотрели на приближающегося Младшенького. Когда тот неспешно переваливаясь шел в их сторону под его ногами трещали доски. Не разбираясь, кто прав, а кто виноват "Джабба Хатт" ухватил за шкирки обоих смутьянов и на вытянутых руках донес их до дверей, а затем выкинул на улицу. Теперь мне стало понятно: зачем в заведении такие большие двери. Вернувшись за свой стол, он продолжил ужинать.
  Пока Младшенький дефилировал в сторону дверей, Олаф тихо произнес:
  - Интересно, какого размера у него ночной горшок?
  - Нормальный размер, - ответила хозяйка заведения, - ты должно быть сын Медведя?
  - Ага.
  - Хороший у тебя отец. У меня новенькая есть, массаж делает так, что просто закачаешься. Тебе как лучшему другу семьи со скидкой сделает.
  - Я бы тоже не отказался от массажа? - Посмотрев я в глаза Ледышки и добавил, - спину потянул, да ушибы ещё болят.
  - Я тебе вылечу. - Хмуро пообещала девушка, чем вызвала улыбки и смех у стоящих рядом друзей и подчиненных, а также у леди Вергинии.
  - Ну, тогда просто ужин на двоих. А вы друзья развлекайтесь. Потом расскажите: какой он этот массаж. - Стреляя глазами в сторону Ледышки, произнес я.
  - Для вас двоих ужин, а для остальных сейчас я подыщу девочек или у кого-то другие предпочтения? - Глянула на моих друзей хозяйка.
  Все тут же сразу отрицательно стали качать головами.
  - О чем задумался? - С интересом посмотрела на меня Ледышка. Мы сидели вдвоем за столом напротив друг друга и ужинали. Надо отдать должное: в заведении сестры Пройдохи был очень хороший повар, которому удавались как блюда местной кухни, так и имперской. Мне особо понравилась какая-то рыба под соусом, а Ледышке, по-моему, салат из местных овощей. Последний я не рискнул даже попробовать. Вино тоже было местное и довольно неплохим, во всяком случае, нам обоим оно очень понравилось. После рассказа профессора у меня были небольшие опасения о еде, но леди Вергиния их развеяла:
  - Не бойтесь, ешьте, я повару сказала, что вы только прилетели и он приготовит все как надо и не добавит ничего лишнего.
  - Думаю, о том, что нам добавляют в академии в еду, - прожевав ответил я, глядя в лицо девушке, но через секунду взгляд упал в вырез платья Ледышке. "Точно что-то добавляют!" - про себя добавил я. - "Мы почти месяц не учимся в академии и народ вон как ломанулся познавать местный массаж. Да и у меня мысли стали крутиться не в ту сторону, когда рядом Ледышка".
  В академии у большинства учащихся гормоны должны лезть из ушей, а за весь год не было никаких эксцессов. Попытки пробраться в женские общежития со стороны мужской части, конечно, были, но можно отнести это как к соревнованиям - кто окажется умнее и сможет обмануть охранную систему. Последний раз удача улыбнулась группе учащихся из пяти человек лет этак десять назад, а если учесть, что это был третий случай с того момент как прекрасное половине разрешили учиться в академии, то имена счастливчиков многие помнят до сих пор. В зал славы академии их бюсты не поставили, но как рассказывали: все пятеро получили очень хорошие назначения во флоте.
  По моим прикидкам: в академии должны были и не раз поймать уединившиеся парочки в кустах, но этого не было. Можно конечно посчитать, что никто в этих кустах никого не ищет или мужская часть скидывает напряжение по борделям, ну или все дело в воспитании. Но как я знал: вся территория академии очень хорошо охраняется и точно кого-нибудь бы поймали. При этом не помогли бы никакие меры, чтобы через час об этом не знала вся академия. О воспитании и говорить нечего: в академии учиться очень много простолюдинов у которых нравы немного проще чем у аристократии. По поводу борделей - по себе чувствую, что не очень туда тянет.
  - Сок и плоды турианского дерева, - весело рассмеялась девушка.
  - Откуда знаешь?
  - Неважно. Как только было разрешено женщинам учиться в академии, встал вопрос и том, как бы учащиеся не превратили академию в вертеп. Вот тогда и приняли решение, чтобы учащиеся принимали пищу на территории академии, а в еду стали добавлять сок и плоды турианского дерева, которое уже лет тридцать до этого давали матросам и солдатам. У офицеров есть выбор: употреблять или нет, а вот у матросов и солдат его нет.
  "Мы на корабле ели вместе с офицерами и поэтому гормоны вырвались на свободу", - проводил я взглядом официантку из местных, платье которой, если это можно было назвать платьем, несильно скрывало прелести девушки. В колониях все было проще, да к тому же официантка была из местных. Вот в империи её бы стражники уже давно бы забрали и по решению суда выпороли бы розгами прилюдно на площади.
  - Тяжко наверное? - Притворно вздохнула Ледышка, проследив за моим взглядом.
  - Не сильно. А ты не хочешь помочь товарищу по команде? - Не удержался я и решил сделать ответный выпад, - думаю тебе ведь тоже тяжко!
  - Выиграй сначала гонки! - Покраснела девушка.
  "А вот нефиг подначивать!" - усмехнулся я. - "Надеюсь у этого дерева нет побочных эффектов. Хотя при местном уровне медицины, думаю, все поправимо. Да, надо не забыть взять в полет во время гонок сок и плоды этого древа".
  Как оказалось, в заведении леди Вергинии на этот вечер ещё была запланирована небольшая развлекательная программа. Точнее должен был состояться танец шаманки - по совместительству младшей дочери хозяйки заведения. Отцом девушке был довольно сильный шаман из местных.
  Как рассказывали: у местных шаманок есть специальные танцы, которые имели несколько назначение, одним из которых был призыв духов. На обычных праздниках местных они исполняли их перед всем племенем, а раз в год между несколькими родами устраивался турнир. Сам танцы завораживали и очень сильно эмоционально действовали на всех окружающих. При этом чем больше в роду женщины было шаманов, независимо от пола, тем сильнее был эффект от танца. Когда на Южном континенте появились первые гости, то они сразу же оценили танцы. Поговаривали даже, что кто-то из гостей даже привозил шаманок на наш материк, но там они не имели такого же эффекта. В результате танцы шаманок стали местной изюминкой. Местные часто стали отдавать своих дочерей на обучение шаманам, а потом продавать их в заведения подобные тому, что было у леди Вергинии. Вот только очень сильных можно было пересчитать по пальцам и они ценились очень высоко.
  Пока мы с Ледышкой ужинали, в главный зал набилось довольно много народу. Все места за столами были заняты, а за нашим столиком сидели только мы вдвоём с девушкой: любого кто пытался к нам подсесть ждал окрик присматривающего за нами Младшенького. Дочь леди Вергиии танцевала только раз в десятину и судя по ажиотажу, в роду её отца хватало шаманов. У себя в племени шаманки танцевали полностью обнаженными, а тут большей частью принято в минимуме одежде. Потерял или приобрел от этого танец, мне судить было сложно.
  Меня, как и многих, почти с самого начала выступление стало завораживать, от чего я потерял связь с реальностью. Не знаю сколько прошло времени когда я кого-то почувствовал за своей спиной: мощную силу готовую разрушить и убивать. Похоже, это было на то, как если бы за моей спиной возникла огромная морская волна готовая смести все препятствия. Появившийся был немного недоволен, как будто его оторвали от чего-то важного. Причем, как я смог понять, недовольство это было направленно не на меня, а на кого-то другого.
  - Очнись! - Трясла меня за плечо Ледышка. - Чего на голых девок пялишься?! - Произнесла подруга, когда увидела, что я на неё смотрю осмысленно.
  - Что происходит? - Стал я осматриваться по сторонам: почти все находящиеся в зале уставились на танцующую шаманку стеклянными глазами и витали где-то далеко. Как только я снова посмотрел на дочь хозяйки заведения, то меня постепенно снова стало затягивать.
  - Очнись! - Снова стала трясти меня девушка.
  - Оденьте амулет. - Протянула подошедшая леди Вергиния. - А то ваш защитник весь город разнесет. Как с вами аристократами из старых родов иногда сложно. - Сокрушенно покачала головой сестра Пройдохи. - Обычно защитники не реагируют на танцы, но ваш почему-то решил проявить себя. Толи дар у дочки сильный, толи ещё почему, но вам граф не придется оценить все прелести танца шаманок.
  С амулетом я сохранил ясность ума и танец уже смотрелся не так эффектно: гибкое тело извивалось перед зрителем, замирая в разных позах, а вокруг шаманки вились серые тени - духи. "На духов мой защитник и среагировал!" - Решил я. Вреда они не причиняют, но астральный защитник на всякий случай может с ними разобраться. Мне, конечно, он не ничего не сделает, а вот окружающим мало не покажется: его можно сравнить с рекой, которая несет к водопаду все, что угодно. Реке безразлично, что попало в её воды и что будет с ними дальше.
  Глянув на хмурую Ледышку, я поинтересовался:
  - На тебя танец не действует?
  - Пф! - Достала левой рукой девушка один из амулетов, висящих у неё на шее, и с превосходством добавила, - я знала куда лечу и что собой обязательно нужно брать. - Отпив из бокала вино, добавила, - правда амулет оказался довольно слабым или испорченным, так как мне вначале пришлось побороться.
  В этом мире у очень многих довольно высокий порог ментального воздействия, особенно у тех кто очень много летает. Маги же вообще отличаются от обычных людей, поэтому часть из них практически не подвержена ментальному воздействию. После того как шаманка перестала танцевать сидящие в зале приходили в себя минут десять, а были и те кому понадобилось не менее получаса. Причем чем дольше было это время, тем сильнее считается шаманка.
  Так как друзьям не удалось посмотреть танец, то мы решили посетить заведение леди Вергинии ещё раз. Если конечно не улетим обратно до этого времени.
  
  Глава 3
  
  Четыре следующих дня не происходило ничего особо интересного: мы гуляли по городу, посещая все интересные места. Не найдя подходящего попугая, Ледышка на местном рынке приобрела себе здорового паука, на которого было довольно страшно даже смотреть, не то что трогать руками. Девушка искала такого, чтобы был не очень ядовитым, но при этом выглядел грозно. По словам продавца от яда этой разновидности пауков тоже можно умереть, но местные уже давно научились делать антидоты, точнее противоядие было универсальным и помогала ещё против двух дюжин всяких гадов. При этом маги вообще могли обойтись без противоядия. Мне было интересно кого она так не любит, чтобы подарить попугая и паука.
  Больше всего недовольным новым соседом был попугай: оказываться этот вид пауков очень любил птичьи яйца и часто разорял гнезда, убив его хозяев. Паук часами мог сидеть неподвижно в своей клетке и смотреть на попугая, от чего сволочная птица становилась нервной. Она даже орать, по-моему, стала меньше. Ледышка, в конце концов, стала держать своих питомцев в разных комнатах, так как побоялась за здоровье попугая.
  На пятый день утром Ледышка не спустилась к завтраку, но мы не придали этому сначала особого значения: это конечно было не обычно, но всякое бывает. Позавтракав, мы с Аргом решили на всякий случай посетить девушку.
  - Странно, что Ледышка не спустилась. Может заболела? - Произнес друг, когда мы поднимались по лестнице.
  - Сейчас узнаем. - Обдумывая чем после завтрака заняться, ответил я.
  На стук дверь нам никто не открыл. В номер было тихо - даже попугай ничего не орал, хотя ещё вчера вечером периодически раздавался его голос.
  - Пойдем вниз и спросим у персонала, куда делась Ледышка. - Нахмурился Арг.
  - Пойдем. Правда, они могут не знать. Надо будет попросить, чтобы кто-то из горничных открыл дверь и проверил номер.
  - Вот там и сделаем это.
  После получаса расспросов и уговоров проверить номер, мы в обществе помощника управляющего, горничной и консьержа направились в апартаменты девушки. Сначала в номере ничего особенного не обнаружили. Единственное, что бросилось в глаза: это не заправленная постель, а так же платье, в котором девушка была вчера и другие вещи женского гардероба, лежащие на спинке стула. Плюс к этому попугай был каким-то сонным: его клетка стояла в спальне. Подойдя к кровати, я поднял подушку, под которой обнаружился револьвер. А вот это было уже плохой знак - вряд ли девушка вышла бы без него. Я, во всяком случае, ещё ни разу не видел Ледышку за время путешествия без револьвера. Пояс с кобурой отсутствовал, хотя мы с Аргом очень тщательно все просмотрели.
  - Может она вышла забыв, что пистолет оставила по подушкой. - Удивленно произнес друг.
  - Ага и платье тоже забыла!? Ты сам-то в это веришь?
  - Четно говоря - нет. - Покачал Арг головой. - Ну-ка! - Устремился он в ванную комнату. - Выйдя через минуту на мой вопросительный взгляд ответил, - ни ванной, ни умывальником сегодня никто не пользовался.
  - Может успели высохнуть?
  - Вместе с полотенцем за пару часов?! Да в этом климате даже чуть влажные вещи, сохнут очень долго.
  С этим я спорить не стал, так как на себе уже успел это проверить.
  - Эрл прав, - произнес молчавший консьерж, - если бы кто-то после полуночи пользовался ванной комнатой, следы бы остались.
  - Давай подождем до обеда и если не появиться, будем поднимать тревогу. - Посмотрев на попугая, я обратился работникам гостиницы, - ничего подозрительного ночью не было?
  - Да вроде нет, - первым ответил консьерж и посмотрел на горничную.
  - Тоже не помню. Хотя один постоялиц уснул в коридоре, но он был изрядно пьян. Я этого правда не видела, так как ночью дежурила другая горничная, а я заступила только пару часов назад. Это она мне рассказала.
  - А что ещё она вам рассказывала?
  - Ничего.
  - Если можно тихо расспросите всех кого можно, - обратился я помощнику управляющего.
  - Хорошо если к обеду леди не появиться я доложу начальнику охраны - он у нас такими вопросами занимается.
  "Если девушка не появиться, то для гостиницы это не пойдет на пользу - репутация дело такое", - глядя на встревоженного управляющего подумал я, - "должны хорошенько все перерыть".
  Ни к обеду, ни к ужину девушка не нашлась.
  - Что будем делать? - Нервно прохаживаясь туда-сюда по комнате, произнес Арг. Мы все вместе сидели в нашем с Арго номере и обдумывали сложившуюся ситуацию
  - Надо обратиться к стражникам, - первым ответил Дэн.
  - Это само-собой, - кивнул я, - плюс к подчиненным герцога Гальта. Что мы ещё должны сделать помимо этого.
  - Местная охрана, что-то говорит? - задал вопрос Рыжий.
  - Они ничего не нашли. Только один из охранников обратил внимание, что телега с продуктами приезжала не в своё время. Но такое уже было пару раз, поэтому никто не придал значения. Сейчас уже ищут, того кто занимался доставкой, но найдут неизвестно.
  - Надо к леди Виргинии обратиться за советом. Она должна подсказать, кто из местных может знать.
  - Разумно. Тогда так: я иду к сестре Пройдохи...
  - Я иду в службу безопасности, - перебил меня Арг.
  - Ну, а я тогда к стражникам, - добавил Дэн.
  - Грэй останешься в гостинице, - опять взял слово я.
  - Хорошо. Нам надо портрет Ледышки нарисовать. - Увидев наши удивленные взгляды, Грэй добавил, - у меня родственница год назад пропала, так для облегчения поисков стражники от нас портреты её запросили.
   - Разумно, - кивнул я, а про себя добавил: "А вот я об этом как-то не подумал, хотя должен был".
   Пока Дэн, как лучший из нас художник рисовал портреты Ледышки, я распределял, кто с кем из моих людей пойдет.
  В этот раз меня с Рыжим пропустили в заведение сестры Пройдохи с оружием: охранники хмуро посмотрели на нас, а один покачал головой, когда мы подошли к стойке, чтобы сдать оружие. Хозяйка заведения сидела за столом около стойки бара и что-то писала на листе бумаги, старательно выводя буквы.
  - Добрый вечер. - Первым поздоровался я.
  - Судя по вашему виду - не такой он и добрый. - Подняла голову леди Виргиния.
  - Вы проницательный.
  - Присаживаетесь. - Указала хозяйка кивком головы на стул стоящий за её столом и повернувшись к бармену, тщательно протиравшему пивные кружки, произнесла, - Тариусом вина и пива!
  - Спасибо, - кивнул я.
  Рыжий взяв стул за соседним столиком, подсел к нам.
  - Что случилось? - Очень внимательно посмотрела на меня леди Виргиния. После того как бармен поставил на стол бокал с вином и кружку пива.
  - Девушка с которой мы были у вас пропала.
  - Давно? Может она где-то задержалась?
  - Пропала из гостиницы ночью.
  - Из гостиницы!? - Немного опешила женщина, - такое на моей памяти впервые. У местных криминальных воротил договор с владельцами самых элитных гостиниц. Кражи вещей, конечно, случаются, но вот похищения людей это впервые за последние лет сорок.
  - Астр иди сюда! - Обернувшись, громко проорала хозяйка заведения. - Ты мне срочно нужен!
  - Сейчас! Две минуты! Только доиграю! - Ответил один из игроков в десяти метрах от нас. Куча из денег на центре стола, была довольно внушительной.
  - Пойдемте в мой кабинет. Стоит обсудить все без лишних ушей. - Стала собирать со стола вещи хозяйка заведения.
  Астр появился через пару минут. Взяв стул у стены, он без разрешения уселся рядом с нами около письменного стола хозяйки кабинета.
  - Чего хотела мам? - Хмуро произнес вошедший и из под густых бровей стал по очереди смотреть, то на меня, то на Рыжего.
  Судя по всему, мы видели старшего сына леди Вергинии. Общие черты это подтверждали. В отличие от Младшего у этого отец был с нашего континента, хотя и черты местных прослеживались. Ему было на вид около сорока лет, с длинными усами и бородой. Костюм, в который был одет Астр, был дорогим, но особо это не бросалось в глаза. Старшего сына леди Вергинии можно было принять за состоятельного торговца - на аристократа он не тянул манерами поведения.
  - У наших друзей пропала подруга, - произнесла леди Вергиния.
  - Может отлучилась куда и они зря поднимают тревогу? Я не слышал, чтобы кто-то в последнее время делал заказ на аристократку. - Говорил он на имперском без акцента. Что-то прикинув в уме, добавил, - их уже лет пять никто не заказывал, после того случая.
  - В смысле: "заказывал"? - Уточнил я.
  - Местные иногда хотят себе белую жену, вот их и крадут. - За сына ответила мать. - При смешении рас часто рождаются дети вроде моего Младшенького, а местные считают это благом - подарком Единого или духов предков, как кому нравиться. Вот вожди и заказывают иногда белых женщин, но в последнее время воруют их мало, да и то кого-нибудь из прислуги или родственников мелких дельцов и чиновников. А раньше у них особо ценились аристократки, так как почти у каждого рода есть астральный защитник оберегающий мать и ребенка. Но лет пять назад украли не ту аристократку.
  - Баронессу, то ли двоюродную, то ли троюродную племянницу герцога Чог. - Добавил Астр.
  - Герцог тогда поднял большую бучу и местный криминал очень сильно прошерстили. При этом кого-то посадили или отправили на тот свет. - Продолжила рассказывать хозяйка, - девицу нашли через три месяца уже с икрой. Деревню местных, в которой она жила с новоиспеченным мужем, сожгли дотла. Всех причастных к похищению либо повесили, либо отправили на каторгу.
  - Криминальный воротила сейчас стараются отслеживать все такие заказы и не связываться с аристократами. Основной доход они делают на контрабанде, поэтому если опять начнут сильно шерстить, то многие понесут убытки, а кто и с жизнью распрощается. - Судя по встревоженному виду старшего сына леди Вергинии, новость его не очень обрадовала. После минутных раздумий он произнес, - как это все не вовремя! У меня куча груза сейчас висит! - Быстро придя в себя и поняв, что ляпнул лишнее, он уже тише произнес, - вы, что уже успели предпринять?
  - Обратились к стражникам и в службу безопасности, - решил я ничего не скрывать.
  - Ну, первые пока будут раскачиваться и думать, а вот вторые могут создать проблемы: расспрашивать криминальных авторитетов и уже сегодня начать трясти порт. В любом случае я сейчас подниму на ноги своих и сообщу всем заинтересованным лицам. Думаю, завтра к вечеру кое-какая информация у меня уже будет.
  - Что-нибудь необычное было обнаружено? - Посмотрела мне в глаза леди Вергиния.
  - Попугай в комнате девушки был утром странным, как будто его чем-то опоили, - стал я припоминать. Не знаю относиться это к делу или нет: ещё один из постояльцев уснул в коридоре.
  - Постоялиц был пьян? - Уточнил Астр.
  - Сказали, что вроде да. - Удивленно кивнул я.
  - Яд птицелова! - Одновременно произнесли мать и сын.
  - Чей яд?
  - В джунглях есть змея, - стала объяснять мне хозяйка заведения, - она охотиться на птиц, но больше всего предпочитает их яйца. Её яд очень хорошо действует на пернатых, парализуя их. Местные научились этот яд использовать для охоты, а некоторые для усыпления человека, только доза должна быть приличной. Если человек пьян, тогда хватит совсем чуть-чуть. Обычно яд либо распыляют, либо наносят на стрелы для духовых труб. Резкого запаха и вкуса яд не имеет.
  - Думаете в нашем случае он был распылен?
  - Скорее всего, - кивнул Астр. - Этот яд неплохая зацепка, так как не так уж много людей умеет его добывать и правильно обрабатывать.
  - Если будут новости, мы сообщим, - прощаясь, произнесла леди Вергиния.
  
  ***
  
  На следующий день, в обед, от леди Вергинии прибыл посыльный с запиской, в которой нас через час приглашали на встречу. К этому времени мы все немного извелись. Поход к стражникам и, что удивительно, к безопасникам ничего не дали. Первые моча выслушали и взяв портрет девушки сказали, что будут принимать все необходимые меры, но судя по всему долго будут "запрягать", если вообще "запрягут" их даже то, что похитили аристократку, не очень впечатлило. Хотя удивляться в принципе нечему: если не будет команды "сверху" они особо заниматься не будут, тем более, скорее всего, стражники часто за взятки закрывают глаза на многое. Другое дело служба безопасности, таможенники и военные. Первых и вторых очень сильно контролировали и держали в узде, ну и плюс платили там намного лучше, да была система всяких поощрений, поэтому люди держались за свои места. А касаемо военных, то тут дело в том, что среди офицеров большинство аристократов, для которых, как это не банально звучит, честь превыше всего, хотя и среди них попадаются "паршивые" овцы.
  Вот то, что в службе Цветочника никак не отреагировали, нас сильно удивило: как рассказал Арг, они смогли пробиться к заместителю начальника, так как последний был в отъезде. Заместитель молча выслушал и заявил, что без начальника ничего пока не будет предпринимать, тем более девушка может, встречается с возлюбленным и скоро сама объявиться, а если нет, то через пару дней вернется начальник вот он и будет решать. Судя по встревоженному виду друга, ему ответ не очень понравился.
  - Что именно тебя встревожило в ответе этого чиновника? - Спросил я Арга, когда мы были одни.
  - Ну-у, - видимо решаясь рассказать или нет, протянул друг, - я им рассказал кто Ледышка на самом деле. А он никак не прореагировал и постарался от меня как можно быстрее отделаться, сославшись на кучу дел.
  - Думаешь, он что-то знает? - Насторожился я, - или он из врагов моего рода или Ледышки?
  - Безликий его знает. Но он точно не из врагов рода Ледышки! - После небольшой паузы друг продолжил, - местную службу безопасности должны были уведомить. У меня вызывает непонимание его реакции, хотя возможно у них свои инструкции как действовать в такой ситуации, либо есть то, чего мы не знаем.
  - Возможно, - согласился я, - но за два дня девушку могут увезти куда угодно.
  - Вот и меня это тревожит.
  - Побеседовать местные криминальные воротилы с ним бы не успели, - стал вслух размышлять я, - в это же время я беседовал с леди Вергинией и её сыном. Возможно, у воротил с безопасниками были достигнуты ранее какие-либо договоренности.
  - Поверь мне, не в этом случае.
  - Думаешь? - Немного удивился я. - Кстати, ты не хочешь поделиться знаниями кто Ледышка на самом деле? - То что Арг знает истинное имя девушки меня не удивило, а вот то, что он мне не рассказал, наоборот, причем даже очень.
  - Я дал слово! Это не моя тайна!
  - Ладно. Забыли. Будем ждать вестей от наших местных друзей.
  На встречу с сестрой Пройдохи мы отправились вместе с Аргом под охраной Рыжего. Леди Виргиния встретила нас в своем кабинете. С ней находился старший сын хозяйки и два незнакомых нам эрла. По манерам и одежде оба гостя мало отличались друг от друга: от них исходила аура власти, но они оба точно небыли аристократами, так как у тех повелевать и управлять было в крови, а эти двое их приобрели уже в сознательном возрасте. Глаза обоих мне напомнили глаза бывшего подчиненного отца - Лома: если точнее, то это были глаза хладнокровного убийц, причем не тех, кто отдает приказы, а тех, кто сам делает эту грязную работу. Судя по всему, перед нами были одни из стоящих на вершине преступного мира столицы южных колоний - города Ренгвальд. Тернист и извилист был их путь наверх. У обоих присутствовала кровь местных, но в очень малых количествах: у одного чуть больше у второго чуть меньше.
  Начал беседу Астр:
  - Это эрл Крас, а это эрл Левул, - поочередно представил он нам гостей, - они решили вам помочь в поисках.
  - Спасибо уважаемые эрлы! - Кивнул я, - я не забуду.
  - Хотелось бы уточнить, что вам сказали в имперской службе безопасности? - Первым заговорил эрл Крас. Голос у него был немного хриплым и тихим.
  - Если девушка не найдется сегодня до вечера, то как только появиться начальник, служба безопасности займется этим делом очень плотно, - произнес я и после небольшой паузы добавил, - это конечно риск, так как за это время девушку могут увезти куда угодно, но мы не стали настаивать переговорив с эрлом Астром и леди Вергинией.
  Думаю, что у этих двоих есть амулеты определяющие ложь. Чтобы эти люди помогли нам, мне приходилось изворачиваться. Я не сказал ни капли лжи, так как в ближайшее время должен вернуться начальник местной службы безопасности и мы с Аргом были уверены, что положение кардинально измениться, тем более этот начальник был каким-то дальним родственником друга. Если бы я сейчас рассказал все как есть, то эти двое палец о палец не ударять и не скажут того, что знают: большая вероятность, что они сделают вывод о том, что идет какая-то борьба между аристократами, а лезть в это дело для них как попасть между молотом и наковальней. В Империи как бы все равны, но при всем своем могуществе в теневом мире конфликтовать с любым даже бедным и малочисленным аристократическим родом, если только титул был не получен недавно, для этих двоих смертельная опасность. Многие старые рода друг с другом связаны многочисленными родственными связями, а если и не связаны, то поставить на место выскочку из простолюдинов возникнет желание у многих. Вот если род молодой - первое или второе поколение то, скорее всего никто не будет вмешиваться - это как бы проверка для рода на "вшивость", что титул получили не зря.
  Сестра Пройдохи и её сын, думаю, помогут нам в любом случае. А вот эти двое нам ничем не обязаны, точнее раньше ничем были не обязаны, а теперь выходило, что я смог придержать службу безопасности и их дела не пострадают. Вряд ли они станут перепроверять мои слова, да даже если проверят, то это будет потом, а информацию мы получим сейчас. Оба теневых воротилы не стали долго задерживаться с возвратом долга и первым начал говорить эрл Левул, похоже, он был старшим из двух гостей:
  - У нас есть предположение, где может находиться девушка. Похитили её не местные, а какие-то залетные типы. Можно добавить, что её похищали не по заказу какого-то из местных.
  - Многим из нас не нравится, что кто-то работает на нашей территории, - добавил эрл Крас.
  - Её попытались вывезти из города, но у похитителей не сложилось. Куда хотели увезти, мы не знаем, - продолжил эрл Левул, - нам самим в этом деле много непонятно. Сами похитители больше похоже на военных или на безопасников. Поэтому мы хотели бы держаться от этого дела подальше и большей помощи оказать не сможем. Адрес, где находиться девушка, вам передаст Астр, а мы с вашего позволения откланяемся.
  - Надеюсь, мы в расчете граф? - Снова заговорил эрл Крас и оба гостя уставились на меня.
  Меня не смутило, что они прекрасно знают кто я, точнее этого следовало ожидать.
  - Да вполне, мы в расчете, - кивнул я.
  Оба собеседника одновременно поднялись и направились к дверям, а Астр отправился их провожать. Пока сын отсутствовал, леди Вергиния произнесла:
  - Неплохо. Они удивились странной реакции безопасников, особенно в свете кто вы. Но оказалось, что вы решили сделать ставку на теневых воротил. Они это не забудут, что их интересы не пострадают: все конечно хорошо уже спрятано или это делается прямо сейчас.
  - Вообще-то заместитель начальника не особо стал нас слушать, а отложил дело до приезда начальника, - не стал скрывать я.
  - Вот как! - Удивилась хозяйка. - Очень странная реакция! Девушка ведь аристократка?
  - Да. Нас самих эта ситуация удивила, но с приездом начальника все должно в любом случае измениться.
  - Уверены?
  - Да.
  - Тогда вы правильно сделали, что не стали говорить об этом нашим гостям, - после небольшой паузы тихо произнес леди Вергиния. - Сейчас все идет нам всем на пользу.
  - А вам каким образом? - С интересом посмотрел я на женщину.
  - Астр сын Левула. Точнее он один из десяти сыновей и возможных наследников. Конечно, место отца Астру сразу не занять, так как должность выборная, но со временем такая возможность у него есть. Левула является старшим среди криминальных воротил Ренгвольда, а Крас хранителем казны.
  - Получается мы друг другу помогаем.
  - Получается. Единственное не хотелось бы нам попасть в разборки аристократов.
  - Мы со своей стороны сделаем все, чтобы вы не пострадали.
  - В крайнем случае вам возместят все убытки, - добавил Арг.
  - Жизнь мне и моим близким никто не сможет ни вернуть, ни компенсировать, - со вздохом ответила хозяйка. - Это заведение организованно на деньги моего брата - Аргениуса, а на доходы от него сын организовал свое дело. - Немного помолчав, собираясь с мыслями, женщина продолжила, - наша мать работал в борделе: кода была молода, то в дорогом и элитном, а закончила в дешевом припортовом. Я ведь старше брат на пять лет и заботилась о нем с детства, тогда как матери на нас обоих не было дела. У меня была прямая дорога идти по её стопам и закончить жизнь так же. Но я понравилась одному из местных состоятельных контрабандистов и стала его любовницей, родила дочь. Помогала брату и матери. Когда брат стал постарше мой любовник взял его к себе на корабль. Через три года они пропал во время очередного рейса. Тогда я стала любовницей его компаньона - Левула. Но тот менял женщин как перчатки и через год я ему надоела и в итоге оказалась на улице без денег в кармане, с двумя детьми на руках, да со старой матерью, которая могла не есть неделями, но без выпивки не могла прожить и день. Я не знала куда податься. Помогла мне наша тетя Аура - сестра матери. Она была замужем за булочником и с нашей матерью не общалась, но нам с братом помогала. Она пожала меня и детей. Помогла с работой. Через полгода вернулся Аргениус и привез денег. Оказалась, что их корабль захватили пираты и теперь он один из них. Брат очень сильно нам помогал. Через два года я вышла замуж, а ещё через год мы организовали это заведение. В первое время нам приходилось трудно, но мы с мужем справились.
  - А где сейчас ваш муж? - Спросил Арг, когда женщина снова замолчала.
  - Погиб пять лет назад. - Тихо ответила женщина, - мы жили с ним счастливо. Он стал отцом для всех моих детей, а Астр многое взял от него. Он даже своего старшего сына назвал в честь него.
  Дальше мы сидели молча, думая каждый о своем и ожидая прихода Астра. Сестре Пройдохи, да и ему самому, через многое пришлось пройти и сейчас леди Вергиния рисковала, влезая в возможны разборки аристократов. Причем рисковала не только своей жизнью, но и своих близких. Только долг перед моим родом заставляет её это делать: отец хоть и не осознано, но спас её брата от смерти.
  Как только Астр вернулся, хозяйка кабинета встал со своего места и произнесла:
  - Дальше, думаю, я вам не нужна, поэтому пойду в зал.
  - Спасибо за помощь леди Вергиния, - встав со своего места, произнес я.
  - Буду молить Единого, чтобы у вас все получилось, - кивнула женщина и направилась к дверям.
  Когда дверь за матерью закрылась, Астр перешел к делу:
  - Усадьба, в которой держат вашу подругу, находиться на краю города у скал. - Взяв с одной из полок свернутую карту он разложил ей на столе и указав произнес, - вот здесь. Район застроен усадьбами. Лет десять назад он считался довольно престижным и в нем в основном предпочитали селиться приезжие состоятельные люди, но после того как из скал раз в полгода стали появляться раганги жить стало не так комфортно. Плюс в горах живут туки, но этих научились отгонять. Сейчас в районе треть усадьб стоит пустыми.
  Если моя память не изменяет, то раганги - это местный вид кочевых муравьев, а туки - хищные птеродактили, с размахом крыльев до полутора метров. После общения с профессором я немного ознакомился с флорой и фауной Южного континента: у одного из офицеров нашего корабля была куча разных книг, среди которых была и нужная мне. Муравьи были размером с палец взрослого человека, с ядовитыми жвалами, да к тому же ещё и стреляли кислотой. Раны нанесенные этой кислотой очень плохо заживали даже у магов. В общем, не очень приятные соседи. Туки предпочитали нападать стаями, а своими игловидными зубами наносили довольно неприятные и болезненные раны.
  - Территория нужной нам усадьбы ограждена забором в два человеческих роста. - Продолжал рассказывать Астр, - сам участок где-то триста шагов в длину и столько же в ширину. На территории находиться большой дом, в три этажа с большим подвалом. Плюс имеется несколько между собой соединенных террасами отдельных зданий для хранения чего-нибудь. Усадьба одной стороной выходит к небольшой реке, текущей с гор. В реку лучше без надобности не лезть.
  - Кто-то сейчас присматривает за домом с нашей стороны? - Уточнил я рассматривая карту.
  - Пятеро. Это люди Краса. Он сказал, что усадьба очень хорошо охраняется: она как на осадном положении.
  - Девушку видели?
  - Нет.
  - Но вы уверены, что она там? - Задал вопрос Арг.
  - Да. Повозка, на которой девушку вывезли из гостинцы, стоит в одном из сараев. Это смогли выяснить точно: я посылал осмотреться своего человека. Плюс, вроде как, один из находящихся в усадьбе пять дней назад купил большую партию яда птицелова, но в этом до конца, правда, не уверены, так как покупатель старался не "светиться", поэтому смогли установить только то, что он проживает в этом квартале. Покупка яда птицелова позволила выйти на них так быстро.
  - А как определили, что эта именно та повозка?
  - Сразу видно, что вы не местный. - Усмехнулся Астр, - в городе вы не найдете двух одинаковых повозок даже если их дела один мастер из одних и тех же материалов и разукрашивал один художник. Здесь свои обычаи. Если грубо, то у тебя должно быть не так как у других. Вот местные и изгаляются как могут, украшая дома, повозки, а богатые и вожди или как их здесь называют - Мааса, ещё носят одежду сшитую из кучи отрезков разного цвета, причем чем больше цветов тем выше статус человека.
  - Ясно. Проблем с воровством повозок здесь похоже нет! - Усмехнулся я.
  - Все здесь есть. - Покачал головой Астр. - Можно ещё добавить к сказанному, что кто-то три дня назад, ещё до похищения, пытался договориться с местными контрабандистами о том, чтобы протащить некий груз на корабль. Местные отказались, так как побоялись, что это имперская служба безопасности: те периодически устраивают такие подставы, чтобы подцепить на крючок того или иного человека, а потом с него тянуть информацию. На всякий случай, контрабандисты решили проследить за человеком и смогли выяснить опять же, что он живет, где-то в этом квартале.
  - Улик маловато, но в любом случае нужно проверить, - подвел итог я.
  - Надо отметить, что так обычно не работают люди теневого мира: те бы сначала сообщили о том, что будут работать на чужой территории. Крас и Левул пришли к таким выводам и решили только дать нам информацию, а сами умыли руки. Им, конечно, не очень понравилось, что девушку украли в их городе, но вот лезть в разборки они не будут ни в коем случае. По той же причине и похитителям, ни за какие деньги никто из воротил не станет помогать. Кстати, денег у этих ребят много.
  - С чего ты взял? - удивился я.
  - В одной из построек стоит пять стрекалетов.
  - Все это скверно. - Покачал головой Арг. - Похоже, Ледышку хотят вывезти из колоний и доставить на наш материк.
  После рассказа Астра для всех стало очевидно, что девушку украли не по заказу местных. Когда и каким образом похитители собираются осуществить погрузку на корабль, было пока непонятно, но времени, думаю, осталось не так много.
  - А как вообще можно провезти девушку через таможню? - Решил уточнить я у Астра.
  - Ну, первый способ законный: купить билет на корабль и спокойно пройти таможню. Но таможню девушка должна будет проходить самостоятельно, точнее ей придется самостоятельно без чьей-либо помощи пройти через специальную арку - магический артефакт, при этом все свои артефакты ей придется снять.
  - Этот вариант не подойдет так девушку будет очень сложно контролировать, а использовать артефакт подавления воли не получиться. - Произнес Арг.
  - Этот вариант отпадает. - Кивнул в знак согласия Астр. - Второй и третий - это миновать таможню: либо как-то протащит вашу подругу в порт, а затем на корабль, либо перегрузить её на корабль над океаном с корабля на корабль.
  - У них есть стрекалеты. Полеты над городом разрешены, можно доставить груз на борт нужного судна.
  - В порту они должны будут сесть на специальную площадку, выгрузиться, а затем тащиться через туже магическую арку, которая сразу же обнаружит. Все прямые контакты местных судов с кораблями, прилетевшими с другого континента, запрещены. Они даже на посадочном поле садятся в разных местах. После того как корабль проверила таможенная служба и ему разрешили взлететь, то команде запрещено что-либо брать на борт и производить стыковки с любыми другими кораблями. А полет до моря проходит в строго отведенном коридоре. Вот когда корабль покинет Южный континент, то делайте, что хотите. А местным кораблям запрещено покидать наш континент без таможенной проверки. Если вы, когда находились в порту, были бы внимательны, то заметили у некоторых стоящих на поле кораблей желтую полосу вдоль борта. Эту полосу в магических очках можно рассмотреть даже глубокой ночью с очень большого расстояния. Так помечают местные корабли. Это делается для того, чтобы они не пересекались с прибывшими торговцами, в воздухе за этим следит флот, а эти ребята сначала стреляют, а потом разбираются. Тем более им идет часть стоимости груза, каждого пойманного контрабандиста.
  - Они хотели договориться с контрабандистами и погрузить девушку в порту? - Уточнил я.
  - Попасть на поле и далее на корабль сложно, но можно. А таможенники своими артефактами, в отличие от той же арки, найти могут не всё. Но большинство старается гнать контрабанду, перегружая её над океаном. Ловят их часто, но есть и удачливые ребята, которые этим занимаются ни один год. Похитители тоже хотели перегрузить девушку над океаном, но с местными не договорились.
  - На стрекалетах не очень удобно летать на большие расстояния, - заметил я. Полет на данных апаратах сравним поездке на мотоцикле в моём мире, а проехать пару сотен километров без остановки, то ещё удовольствие. Можно конечно потерпеть - если нужно человек способен ещё и не такое вытерпеть.
  - Согласен, - кивнул Астр, - значит у них где-то лодка.
  - А может где-то перевалочная база?
  - Это вряд ли, так как эту базу надо готовить, а местные через день уже будут знать, что в их лесу посторонние и доложат военным, а те им за это выплатят неплохую сумму. Вся территория в двухстах километрах от побережья поделена между племенами и те следят за тем, чтобы на их землях не появлялись чужие. Если они не доложат о таких базах на своей территории и об этом станет известно придут военные и безопасники, а с теми и другими шутки плохи. Местные племена уже имеют горький опыт.
  - Круто поставлена борьба с контрабандой.
  - Это так только кажется. Попадаются только новички и разгильдяи. Ну, ещё может невезучие, поэтому перед делом все стараются задобрить духов и Единого. Хорошая часть контрабанды идет через местных и с их помощью, но работают они с проверенными людьми.
  - Империя старается беречь свои главный источник доходов, но все равно часть утекает, - покачал головой Арг.
  - Из всего сказанного можно сделать вывод, что у похитителей в порту стоит корабль, но на него они не могут пробраться. - Сделал предположения я.
  - С контрабандистами не смогли договориться, - кивнул Астр.
  - И теперь им приходиться ждать, когда корабль отправиться в обратный путь к нашему материку, а так как одиночный корабль привлечет повышенное внимание, плюс опасность таких одиночных полетов, то полетит он в составе каравана. - Продолжил я.
  - Вот почему Ледышку ещё никуда не увезли. - Кивнул Арг.
  - Видимо. Я как-то об этом не подумал. Лодка скорее всего стоит в порту на стоянке для местных кораблей. - Произнес задумавшийся Астр, а через пять секунд, посмотрев мне в глаза, добавил, - времени у нас в любом случае мало.
  - Мы не собираемся задерживаться с освобождением. - Ответил я.
  - Я со своей стороны уже начал готовиться: соседняя усадьба сдается в аренду и где-то через час будет заключен договор на подставное лицо.
  - Вы снами?
  - Да. Дядя просил присмотреть за вами и если что обязательно помочь. Людей у меня правда не много, но парочка стоит десятка каждый.
  - Плюс нас восемь.
  - Должно получиться.
  - А похитителей сколько?
  - Восемь постоянно охраняют территорию, а сколько в доме непонятно.
  - Может и десять, а может и сотня, - обдумывая ситуацию, произнеся я.
  Предварительный план в общих чертах мы разработали быстро, решив по мере получения новых данных внести соответствующие изменения.
  - Необходимо будет проникнуть в дом, найти девушку, а основная часть отряд по сигналу будут штурмовать усадьбу и отвлекать охрану. - Произнес Астр. - У меня есть хороший специалист, точнее вор, с ним можно проникнуть в дом без проблем.
  - Лезть в усадьбу лучшего всего под утро, когда ещё темно, - ответил я. - У меня есть магические очки. Ещё одни найдем для вашего человека.
  - Ему они ни к чему: он без них хорошо ориентируется. Да и не нравиться они ему. С его слов они ему только мешают. - Улыбнулся Астр.
  - Неплохо, - удивился я. В этом мире есть разные уникумы, получившие разные способности под воздействием эфира. - В усадьбу полезем втроем: я, ваш человек и Олаф. - Сына Медведя я решил взять с собой по причине его подготовки: отец смог хорошо передать тому свои знания во многих областях. А грубая физическая сила нам, думаю, там точно должна понадобиться.
  - Может вместо Олафа лучше я? - Посмотрел на меня хмурым взглядом Арг.
  - Нет, - покачал я головой, - здесь лучше Олаф подойдет.
  - Остальные будут штурмовать и шуметь, если вас обнаружат, - снова взял слово Астр, - но будем надеяться, что возможно удастся уйти без шума.
  
  Глава 4
  
  Действовать мы начали, когда до заката солнца оставалось ещё около часа.
  - Это лучший вор города! - С гордостью в голосе произнес Астр, представив мне невысокого местного аборигена. Сначала я думал, что "Лучшему вору" лет шестнадцать отроду, но присмотревшись, понял, что ему не меньше тридцати - его лицо было в разводах грязи от чего сразу не определишь возраст. Одет он был как все бедные местные: грязные льняные короткие штаны и рубашку серого цвета. Обувь "Лучший вор" не носил.
  - Я проведу вас куда угодно в этом городе Мааса. - На чистом имперском произнес новый знакомый.
  - Он смог осмотреть нежилые постройки усадьбы и найти повозку. - Добавил Астр.
  - Хорошо. А как зовут лучшего вора Ренгвальда?
  - Можете называть меня Гхар, Мааса.
  - Это означает "серый" на местном, - добавил Астр.
  Мы находились в одном из складов около порта и готовились выдвинуться к усадьбе. Склад принадлежал Астру и был удобно расположен, а главное его было легко найти: рядом проходила местная ЛЭП, которая давал очень хороший ориентир. Помимо "Лучшего вора", моих друзей и людей, здесь был младший брат Астра и ещё около полутора десятка человек, как местных и полукровок, так людей с нашего континента. Причем некоторые имели схожие с Астром чертами.
  Увидев мой заинтересованный взгляд, сын леди Вергинии произнес:
  - Некоторые из них мои родственники, но их собой брать не буду, за исключением брата. Они помогут только нам добраться до усадьбы. На дело я возьму наемников и бывших военных. - Указал он на группу стоящую немного обособленно. Все они выглядели как бандиты с большой дороги, но сразу было видно, что люди опытные. Некоторые из них с большим интересом смотрели на оружие в руках моих друзей и людей.
  - А это кто? - Кивнул я в сторону старичка с куцей бородой и странным магическим артефактом на лбу. Артефакт представлял из себя кучу линз разного диаметра.
  - Это доктор и специалист по артефактам. Очень полезный человек.
  - Пригодиться, - согласился я.
  Экипировка и вооружение Младшенького меня немного поразило: одет тот был в короткую жилетку, шорты и приличного размеров шлем - большая часть тела была ни чем не прикрыта. Рядом с ним лежало внушительного вида двуствольное ружьё, калибра не меньше пятидесяти сантиметров. Думаю, без рун снижающих вес и отдачу явно не обошлось. Со стороны смотрелось очень впечатляюще. На поясе у Младшего был патронташ с боезапасом для ружья, а может быть это были ручные граната, сказать было сложно. Мой друзья и люди были вооружены новым оружием, сам я вооружился двумя револьверами, один из которых обменял у Арга на винчестер - с короткоствольным оружием в помещение легче будет двигаться.
  - Вам и вашим людям мы подобрали тряпки, чтобы вы не особо отличались от нас, - указал Астр кивком головы на кучу различной одежды, - там разный размер. Думаю, найдете себе подходящие. Так вы не будете отличаться от местных.
  - Спасибо. Об этом я как-то не подумал.
  - А в той коробке специальная бесшумная обувь.
  После того как я с друзьями и моими людьми переоделись, мы последний раз все вместе пробежались по плану. Не внеся каких-либо серьезных изменений в него, стали грузиться в стоящий у склада крытые телеги. Возницами телег были родственники Астра. Мы решили под видом въезда новых жильцов переправить наших людей и всего необходимого в арендованную усадьбу.
  Через час, уже в сумерках, мы в повозках подъезжали к месту назначения. Чтобы похитители заранее не всполошились, на некоторых повозках везли вещи и мебель, а наш небольшой караван сопровождал владелец дома. При разгрузке наши люди как можно больше создавали шума. Самое удивительное, что Младшенький, когда нужно, не глядя на свои габариты может становиться незаметным: один из первых проскользнул в дом и там затаился. Разгружались и устраивались мы около часы, а затем сделав вид, что большая часть нас погрузилась на телеги уехали.
  Пока наши люди создавали шум и разгружали повозки, мы с Астром расспросили людей эрла Краса и осматривали с верхнего этажа усадьбу похитителей. Примыкавшая к нам часть усадьбы была отведена под сад, за которым очень долгое время никто не ухаживал. Судя по натоптанным тропинкам в саду: его проверяют регулярно и тщательно. В магических очках я даже смог заметить в саду пару ловушек. Сам дом был довольно большим: вообще усадьбы здесь делают в едином стиле с высокими потолками и большими окнами. Если смотреть на дом сверху, то он походил на букву "О", а в центре был небольшой дворик крытый сверху от солнца навесом из парусины. Такие дома было принято красить в яркие цвета, а кровлю делают из красной черепицы. К дому примыкают несколько построек. Что было странным: дом снаружи казался нежилым. Почти все окна были закрыты ставнями, а некоторые заколоченными. Людей в саду и рядом с домом не было.
  Оставшиеся в доме наши люди стали наводит приборку: убирали в "дальний угол" все лишнее в доме, а так же, уже в темноте, занавешивали окна плотной черной тканью, чтобы свет не проникал наружу. Домом не пользовались очень давно, отчего пыль достигала толщины полсантиметра. Найдя веник, мы с друзьями стали убираться в комнате, где нам предстояло ночевать. Это немного отвлекло меня и товарищей от мыслей о предстоящей операции. Суета и шум должны были укрепить мнения похитителей, что новые жильцы здесь надолго и им скрывать особо нечего. Ну, а то, что не которые жильцы с виду похожи на людей с "большой дороги", так никто не совершенен, да к тому же никто не говорил, что они собираются вести честную жизнь. Каждый зарабатывает как может. Для соседей главное, что мы не представители власти. То, что за всей нашей суетой со стороны усадьбы наблюдают очень внимательно, было понятно всем.
  Когда все приготовления были закончены, мы быстро поужинали тем, что захватили собой и улеглись спать. Мне сон долго не шел: волнение и мысли о том, что все ли мы предусмотрели, не давали отключиться мозгу. Друзья тоже нервничали и не могли уснуть: для них, можно сказать, это была первая боевая операция. А вот Олаф, в отличие от нас, отрубился как только лег и громкостью храпа немногим уступая более старшим товарищам. Я лишь качал головой и завистливо вздыхал. Уснул я только в середине ночи, когда Джанг сменил Рыжего, дежурившего первую смену. Спал тревожно и пару раз просыпался.
  - Мааса вставай, - потряс меня за плечо Гхар, - нам пора.
  Быстро встав, я попытался осмотреться, но из-за темноты мало, что смог рассмотреть. Вспомнив где и что находиться, я двинулся в сторону ванной комнаты. Приведя себя в порядок и окончательно проснувшись, уступил место Олафу, а сам последовал за Лучшим вором на кухню, где меня уже ждал Астр.
  
  - Ешьте, - кивнул племянник Пройдохи в сторону стола, на котором была разложена еда и стояли кувшины с напитками, - и пора начинать.
  - Сейчас быстро перекусим и двинемся, - согласился я.
  Через пару минут к нам присоединился Олаф. Еда была хоть и холодной, но довольно вкусной. Вина пить не стали, а запивали компотом из местных фруктов. Окна кухни были плотно занавешены черной тканью, не пропускающей свет: они хоть и выходили на противоположную сторону от дома, в котором были похитители, но на всякий случай, чтобы не привлечь лишнее внимание их закрыли, прибив ткань прямо к потолку.
  - За ночь ничего существенного не произошло, - стал рассказывать Астр, пока мы ели, - наблюдатели подтвердили ранее выявленные места, где сидят охранники. Последние меняются каждые два часа. Все они явно бывшие военные. Уж больно все правильно и четко они делают. Сейчас народ встанет и я буду их расставлять по местам. Это займет около немного времени, а затем будет ваш выход.
  - Ладно, сейчас поедим и будем готовиться, - прожевав, ответил я. - Забыл вчера спросить: у этих, - кивнул я головой в строну, где находилась усадьба похитителей, - собак или ещё какая живности нету?
  - Нет. Может кошка, но собак и им подобным точно нет.
  - Гхар предлагает проникнуть вот через эти окна, выходящие в сад, - указал на нарисованном от руки плане дома Астр. План был приблизительным, точнее очень приблизительным, так как никто в доме естественно не был и рисовали основываясь на том, что большинство усадьбы делают одинаково.
  - Почему через эти? - Удивился я припомнив то, что удалось рассмотреть вчера, - там же довольно большой открытый участок.
  - Гхар говорит, что там рядом должен быть вход в подвал.
  - Он уверен? Он ведь не был в доме? И вообще много там входов в подвал.
  - Да он уверен и я склонен ему доверять. Обычно делают три входа: два в доме и один снаружи. - И предупреждая мой вопрос, добавил, - но последний очень хорошо закрыт, а точнее заколочен и тихо там не пробраться.
  - Тогда действуем, как предлагает Гхар.
  К концу нашего завтрака стал подтягиваться остальной народ. В который раз я проверил оружие и экипировку, в конце немного попрыгав, удостоверившись, что ничего не звенит и не брякает. Олаф посмотрев на меня тоже попрыгал, а затем мы оба направились к выходу. На улице было немого прохладно и это убрало остатки сна. Несколько человек из команды прикрытия уже были на своих местах, а остальные, стараясь двигаться бесшумно, ещё только выдвигались.
  Гхар повел нас к намеченному месту, где мы должны были перелезть через ограду. С нашей стороны была приставлена лестница, а спускаться с той стороны пришлось по веревке. Первым через ограду перебрался Лучший вор города: сделал он это так ловко и тихо, что я только мог завидовать. После того как Гхар, осмотрелся и дал нам условный сигнал: крик какой-то местной ночной птицы, пошел я, а замыкающим был Олаф. От нас с сыном Медведя было больше шума, немногим, но больше чем от Лучшего вора, от чего тот не довольно покачал головой. У меня и Олафа были магический очки, что позволяло очень хорошо все рассмотреть в темноте, а вот Гхар был без них, но похоже, он видел все лучше нас.
  Перебравшись через ограду, мы оказались в заросшем саду. На неухоженных деревьях и кустах были видны спелые плоды, но ни у кого из нас даже не возникло желание сорвать их. Сад тянулся от ограды до самого дома и был довольно плотно нашпигован ловушками и сигнальными амулетами, причем некоторые я с трудом мог рассмотреть даже в магических очках.
  Вор шел невероятно тихи и ловко. При всей нашей с Олафом подготовке у Медведя, нам было очень далеко до него. Гхар вел нас по двору так, чтобы нас постоянно закрывало что-то от окон главного дома. Хоть большинство окон и было закрыто ставнями, издалека казавшимися внушительными и единым целым, но вор, по-моему, укрывался и от них. Он каким-то чутьем знал, что сейчас нужно замереть, а туда ни в коем случае не стоит вставать или задевать вон ту ветку. Мы с Олафом старались двигаться след в след, повторять все действия вора и выполнять все его команды: он замер на минуту, мы тут же замерли, он сделал быструю перебежку и показал, чтобы мы пока не двигались, мы стояли и почти не дышали. Показав рукой, чтобы мы остались на месте, вор подкрался к одному из окон. Сначала он несколько минут внимательно осмотрел всё, включая участок земли рядом со стеной дома. Затем на каждую из петель чем-то опрыскал из маленькой масленки и уже после этого отмычкой открыл замок. Через окно мы попали в одну из комнат заставленную старой мебелью.
  До дома мы крались десять минут, а показалось, что прошел час. Пока мы двигались, я дума, что моё сердце выскочит из груди: волновался я очень сильно. Было слишком много возможностей, чтобы все пошло насмарку и нам придется штурмовать усадьбу, а это ненужные жертвы и неизвестно как похитители поступят с девушкой. После "минного поля" в саду я вообще не уверен, что мы сможем взять штурмом усадьбу. Когда мы попали в комнату, я чуть громче выдохнул и стал вытирать грязным рукавом струящийся пот. "Лучше десять дуэлей, чем ещё раз поучаствовать в чем-то подобном", - про себя решил я. От поднятой нами пыли Олаф чуть не чихнул, в последний момент еле сдержавшись.
  - Думаю, поиски следует начать с подвала Мааса, - еле слышно произнес Лучший вор, - я уже успел все кроме дома здесь осмотреть.
  - Тогда вперед, - кивнул я.
  - Будьте здесь Мааса, я сейчас вернусь, - вор быстро юркнул в дверь, предварительно полив из масленки ржавые петли, чтобы они не скрипели. Вернулся он через десять минут, - я нашел вход в подвал, но он не там где мы рассчитывали. Его охраняют. Наверху у лестницы стоит один охранник, а в самом подвале ещё пара человек и вроде как ещё кто-то есть.
  - Ещё кто-то есть. Тогда нам точно надо вниз. - Тихо ответил я. - Ты говорил, что есть два входа в подвал. Через какой пойдем?
  - Духи помогаю нам. Можно попасть в подвал через ближайший к нам вход.
  - Сколько вообще в дому людей? - Меня обрадовало, что не придется красться через весь дом полный вооруженных людей.
  - Много Мааса. Точно больше чем нас. У меня не хватит пальцев на руках и ногах. Кто-то из них есть или спит.
  - Мы сможем пробраться незамеченными?
  - Я постараюсь провести.
  - Тогда нужно будет тихо снять того типа у лестницы. - Принял решение и повернувшись к Олафу, - сможешь?
  - Попробую. Надо взглянуть на обстановку.
  - Я могу его усыпить Мааса, - достал духовую трубку Лучший вор Ренгвольда, - его только нужно будет быстро подхватить, а то упав он наделает шума.
  - Я постараюсь сделать это тихо, - кивнул Олаф, увидев мой взгляд.
  - А у охранника разве нет амулета защиты? - Удивился я.
  - Возможно и есть, но он не включен, - еле слышно ответил Гхар. - В домах без особой надобности обычно не включают такие амулеты. Здесь из-за повышенного эфирного фона любые амулеты и артефакты выгорают гораздо быстрее, - как маленькому стал объяснять Лучший вор. - Ваши магические очки тоже недолго прослужат.
  Пока двигались к входу в подвал, у меня добавилось седых волос. Коридор был широким, при этом сильно замусоренным и заставленным различными ящиками, бочками и мешками. Это меня сильно удивило. Похоже, дом использовался как склад. Из-за плохо освещения приходилось идти аккуратно, чтобы не наделать шума. Если бы не магические очки, мы бы с Олафом давно бы перебудили весь дом. Вдоль коридора шел ряд двери ведущих не понятного куда, из-за некоторых из них иногда доносились различные звуки. Два раза нам приходилось замирать, заслышав чьи-то шаги и увидев свет, пляшущий на стенах коридора. Гхар поднимал руку и мы с Олафом замерли.
  С тем, который стоял наверху у лестницы, не возникло никаких проблем: Гхар плюнул иголкой, а Олаф молниеносно практически бесшумно подскочил и подхватил бесчувственное тело. Повезло, что на полу здесь было ни так много разбросано мусора: видимо кто-то немного прибрался. Стараясь делать как можно меньше шума, Олаф поволок охранника в комнату, в которую Гхар открыл дверь. Я встал на место охранника: вдруг кто-то пойдет, чтобы было видно, что он здесь. В темном коридоре рассмотреть моё лицо и одежду, будет очень трудно. Я во всяком случае не смог бы. А в доме вряд ли кто-то сейчас ходит в магических очках. Правда, мог иметь лампу, чтобы освещать себе дорогу мог.
  Замерев у лестницы, мы втроём стали прислушиваться. Вот кто-то наверху открыл дверь и куда-то пошел, недалеко в комнате кто-то что-то громко произнес и до нас донеслись обрывки слов. Гхар показал руками, где кто из охранников в подвале находиться. Причем если первый был недалеко от лестницы, то второй все время был в движении. Я очередной раз подивился способностям Лучшего вора Ренгвольда. Выбрав момент, когда показалось, что второй охранник стал удаляться, мы двинулись вниз по лестнице. Оба охранника были недалеко друг от друга и от лестницы, точнее расстояние не превышало десяти метров. Первым шел Гхар, готовый снова применить свою духовую трубку. За ним шел Олаф: в его задачу входило не дать поднять тревогу второму охраннику. Ну, а я должен действовать по обстоятельствам, точнее либо помогать Олафу, либо, если Гхар не сможет усыпить первого охранника, атаковать того.
  Ближайший охранник сидел на табуретке, прислонившись спиной к стене, что на мой взгляд было не очень профессионально. Второй был чуть дальше и, судя по всему, совершал прогулку по коридору, вдоль закрытых дверей. Гхар сработал как надо и первый замер, а стена не дала ему упасть. Второй почувствовал, а скорее услышал наши с Олафом шаги, обернулся, но сделать ничего не успел: брошенный сыном Медведя нож точно вошел в горло. Хрипя, умирающий попытался вырвать нож, но не смог: силы быстро оставили. Подскочивший Олаф удержал тело от падения и аккуратно положил его на пол.
  - Я наверх, - огляделся Олаф и двинулся обратно.
  - Где ты говорил, что кто-то ещё здесь есть? - Посмотрел я на вора.
  - Там дальше по коридору Мааса, - указал рукой Гхар.
  Нужную дверь сопровождающий указал уверенно:
  - Не подходи пока Мааса, я сейчас все проверю и открою замок.
  Провозился вор минут пять: он более внимательнее осмотрел дверь, поводил амулетом, висящим у него на шее на цепочке и только потом перешел к замку. Замок вор тоже сначала изучил, а затем стал вскрывать с помощью отмычки. Я стоял в трех метрах от двери и напряженно следил за действиями Гхара. Пот катился градом, от чего приходилось его рукавом часто вытирать лицо. Не знаю как, но почему-то я чувствовал, что времени, когда нас обнаружат, становилось все меньше.
  - Готово, - наконец-то произнес Гарх, после чего я смог заглянуть в комнату. Горевший на столе светильник давал очень мало света, которого, впрочем, хватило, чтобы я смог все рассмотреть. Обстановка комнаты была самой минимально: кресло к которому с кляпом во рту была привязана девушка, стул у стены, брошенный на голый пол матрас тонкое покрывало.
  Судя по уже желто-фиолетовому синяку на скуле девушки и тому, что она сидит в запертой комнате привязанная к стулу: Ледышка пыталась сама выбраться и охранникам пришлось применить силу. Калечить и как-то сильно вредить ей они не стали, но по лицу видимо ударили.
  - Мааса эта та женщина? - Еле слышно задал вопрос лучший вор Ренгвальда.
  - Да.
  Что удивительно: похитители не сняли с девушки амулет скрывающий внешность.
  - Тогда развязывай её, а я покараулю.
  Услышав мой голос, Ледышка попыталась что-то сказать, но из-за кляпа во рту вышло что-то непонятное.
  - Чего так долго? - произнесла девушка, когда я наконец вытащил кляп.
  - Лошадь искал, - ответил первое, что пришло мне в голову, при этом одновременно решая как лучше разрезать веревки, которыми были связаны руки девушки. Связали её на совесть, так что надо было постараться аккуратно разрезать, чтобы не повредить кожу.
  - Какую лошадь? - Удивленно на меня уставилась Ледышка.
  - Белую!
  - Зачем?
  - Ну, чтобы было, что в старости внукам рассказать. Как я тебя спасал. Согласись, очень хорошо бы выглядело: я на белом коне, весь такой красивый и мужественный, рублю всех врагов, а затем подхватываю тебя и увожу в закат.
  - И где лошадь? - С усмешкой на меня посмотрела на меня Ледышка.
  - Нет её, - наконец-то смог примереться и аккуратно разрезать веревку сначала на правой руке, а затем на левом, - тут вообще нет лошадей. Не выживают. Ящеры есть, даже белого смогут найти, а вот лошадей нет, - разрезав веревку на ногах девушки, я продолжил говорить, - но на ящере будет не так романтично, поэтому решил по-простому.
  - То есть нашим внукам нечего будет рассказать, - разминая затекшие руки, спросила девушка. Обстановка не очень располагала для шуток, но, честно говоря, это позволяло неплохо справиться нам обоим с волнением.
  - Ну почему же. - Скосил я взгляд, - когда они буду более-менее взрослыми, расскажу во, что ты была одета, вовремя спасения.
  На фоне ночного пеньюар девушки, "вдовий наряд" смотрелся как одежда монашки. Её украли ночью, во время сна и похитители не дали ей ничего из одежды, а я как-то не подумал о том, чтобы что-то захватить из её гардероба. Надо сказать, что в ночном наряде Ледышка выглядела сногсшибательно даже на мой искушенный вкус: местные мастера уже неплохо научились, что и как лучше подчеркнуть.
  - Отвернись! - Вскрикнула Ледышка вспомнив о своём наряде и попыталась прикрыться руками.
  - Пусть твоя женщине ведет себя по тише. Мааса. - Тут же заглянул в комнату мой сопровождающий.
  Но девушка его не слышала: схватив с матраса покрывало, она повязала его вокруг талии как в "Кавказкой пленнице".
  - Снимай жилет быстро! - Потребовала Ледышка. - Кто это с тобой?
  Пришлось подчиниться и отдать жилет с патронами. Правда, на девушке он болтался, так как был сделан на мою фигуру, но её это не смущало. "Хорошо что на поясе ещё есть почти два десятка патронов" - пришла в голову мысль когда взгляд остановился на патронташе на жилетке.
  - Как мне сказали - лучший вор Ренгвальда. Считай его моим верным оруженосцем. От него я не стал отказываться в отличие от ящера. - Ответил я.
  Пока я говорил, девушка приводила в себя в порядок. В конце забрав у меня один из револьверов, она произнесла:
  - Я готова. Что теперь?
  Критически осмотрев её с ног до головы, задержав немного взгляд на выглядывающей в разрез одеяла ножке. Мой мысли тут же стали уходили в сторону и пришлось сделать над собой усилий. Судя по чертятам, скачущим в глазах девушки или как здесь говорят: подручным Безликого, она осталась довольной произведенным на меня эффектом.
  - Ты без обуви идти сможешь? - поинтересовался я.
  - Как-нибудь справлюсь.
  - На держи, - протянул защитный амулет и магические очки, взятые мной специально для неё.
  - Спасибо! - Быстро накинула на шею цепочку амулета девушка.
  - Если готова, то уходим.
  Когда уже подходили к лестнице, ведущей из подвала, наверху послышались возгласы, а затем кто-то заорал тревога. Не сговариваясь, мы кинулись наверх. Олаф разобрался с поднявшими тревогу, но с той стороны коридора, откуда мы пришли, уже бежали люди. Недолго думая, я начал быстро стрелять, как ковбои в вестернах. В коридоре было довольно темно, но в магических очках силуэт можно было очень хорошо рассмотреть. Расстояние было небольшим или как говориться: "Труднее было промазать, чем попасть". После четвертого выстрела первого откинула назад на бегущего следом, в результате чего они оба оказались на полу. Перескочив через образовавшуюся кучу-малу третий кинулся к нам. Он видимо думал, что успеет до нас добежать, прежде чем отключиться амулет. Тем более, судя по первому, амулеты у похитителей были какие-то уж больно мощные. У него вполне бы получилось, так как у меня осталось всего два патрона, но в дело вмешалась Ледышка. В результате третий полетел на поднимающегося с пола второго. Ещё один, бегущий последним, не стал приближаться, а нырнув в комнату и уже оттуда выстрелил в нас из пистолета. Пока он перезаряжается можно было попробовать и прорваться, но, до того как пороховой дым затянул коридор, я успел заметить как дальше опять замелькали тени.
  - Прикройте, я перезаряжусь! - Отступил я к стене. Тут же в лестницу воткнулась стрела от малого арбалета. Судя по рунам: данный болт без труда может пробить наши магические щиты.
  - Берегитесь арбалетчика! - Предупредил я остальных. Пустые гильзы полетели на пол - собирать их не было времени. Вообще я старался до того как начнется массовый выпуск нового оружия не оставлять даже их, поэтому на стрельбище был специальный человек собирающий гильзы.
  Топот и шум все усиливался, но одновременно с улицы стали доноситься хлопки выстрелов, а затем судя по всему и пушка Младшего. Олаф по очереди стрелял в кого-то на втором этаже и в другом конце коридора. Его труды были вознаграждены: по лестнице скатилось тело одного из похитителей. "Страйк!", - мысленно воскликнул я, когда тело коснулось пола первого этажа.
  - Мааса надо уходить. - Дернул меня за рукав Гхар.
  - Хорошая мысль! - Не удержался я от иронии. - Только все пути отрезаны и через сад нам не уйти!
  Опустив на глаза магический очки, я стал осматриваться.
  - Ледышка замри! - Полез в один из карманов своей жилетки.
  - Ты хочешь всё здесь взорвать? - Увидев в моих руках магическую мину, удивленно произнесла девушка. Перед отлетом мне удалось опять получить у безопасников пару магических мин. Они уже показали свою эффективность, а за неимением ручных гранат, я решил взять их с собой.
  - Хочу взорвать только их. Прикрывай. - Протянул я Ледышке заряженный револьвер. - После взрыва все за мной Олаф замыкающий, Гхар ты идешь вторым, Ледышка третья.
  В отличие от нас троих у Лучшего вора не было амулетов. Мы с Аргом ему предлагали, но тот отказался, сославшись на то, что они ему мешают. Теперь от пуль нам придется его закрывать собой. Активировав мину, я швырнул ей дальше по коридору. Задержка взрыва на ней стояла по умолчанию три секунды. Грохнуло очень сильно, мне даже показалось, что дом вот-вот рухнет. Во всяком случае, стены зашатались, а штукатурка и труха очень обильно посыпались со стен и потолка. От самого взрыва нас прикрыла лестница, ведущая на второй этаж. Взрывной волной вмиг очистило коридор от порохового дыма и раскидало мусор и вещи. Послышались встревоженные голоса похитителей, пытавшихся понять, что случилось. На несколько секунд даже прекратилась стрельба в доме и вокруг него.
  - Быстро бежим! - Выхватил я саблю я побежал первым. Драться было не с кем: взрывом раскидало всех преграждавших нам путь похитителей, а там где взорвалась мина, с петель сорвало двери в помещения. На полу коридора валялась пара тел и что-то дымилось. Переступая аккуратно через первое тело, я заглянул в одну комнату: оттуда доносились стоны. Рассмотреть, что-либо не удалось, а времени задерживаться не было. Олаф открыл огонь по сунувшимся за нами похитителям, а Ледышка, как я успел заметить, на ходу снова перезаряжала револьвер. Со второго этажа нам в спину полетела с гранат. Недолго думая Олаф пнул её в комнату, где она и взорвалась, никому не причинив вреда, когда догорел фитиль.
  - Туда! - Указал Гхар на одну из дверей.
  Дверь была незапертой, а за ней оказался центральный дворик.
  - Нам нужна вон та дверь, - показал рукой, на противоположную стену Лучший вор Ренгвальда. Сам двор был около трех десятков метров в длину, замощен камнем, а посредине его находился колодец. Над нашими головами на уровни крыши хлопал на ветру плохо закрепленный серый навес. На первом этаже во двор выходило множество окон не закрытых ставнями, а на втором этаже шла открытая терраса. Пока мы бегали в доме начало светать, но во дворике было темно: лучи солнца, судя по всему, сюда попадают только ближе к полудню. Из многих окон во двор лился свет, позволявший рассмотреть, что происходит в комнатах. С улицы, доносилась очень сильная стрельба, среди которой выделился мощный рев пушки Младшего. Выстрелы отражались от стен и перекрывали все другие звуки. По первоначальному плану, если нас обнаружат, Астр попытается штурмом взять усадьбу, но видимо у него ничего не получается. Не удивительно, если учесть, сколько в доме оказалось людей.
  - Тогда вдоль стен быстро двигаемся. - Произнес я. - И следите за окнами и террасой.
  - Держи. - Протянула мне девушка револьвер, - он заряжен.
  Я в ответ лишь кивнул. Не успели мы достичь колодца, как сверху полетели одна за другой две гранаты и почти одновременно с этим распахнулась нужная нам дверь. Во двор по одному стали выбегать хозяева усадьбы.
  - Направо, - увидел я ещё одну дверь.
  Быстро стреляя, я отвлек на себя противника. Во время стрельбы я не переставал двигаться, делая небольшие шаги в сторону нужной нам двери. На секунду я почувствовал себя героем боевика или вестерна. Расстояние было небольшим и труднее было промазать, чем попасть. Все шесть пуль ушли в цель, причем, как только из дверей выскочил похититель с арбалетом, я тут же перевел на него огонь - посчитав его наиболее опасным. Сделал я это вовремя. В ответ в мой магический щит ударилось две пули, а над ухом пролетел арбалетный болт, после чего отключился амулет. "Повезло!" - только и успел подумать о стреле, бросившись за остальными. Двое из троицы похитителей были живы и даже не ранены: амулеты у них были очень хорошие. Но видимо моя быстрая стрельба из пистолета без перезарядки привела их в замешательство и они остановились, не сразу бросившись к нам, а затем уже взрывы гранат не позволили им сделать это. Уже в дверях я получил осколок в спину. Захлопнув за собой дверь и заперев её на засов, кривясь от боли я двинулся за остальными. Рано вроде неопасная, но все равно было неприятно.
  - Ледышка дай вторую мину. - Попросил я. Мы двигались по коридору быстрым шагом: впереди Олаф, за ним вор, Ледышка, а я замыкающий. Это коридор был в два раза уже и, что было очень хорошо, не был заставлен ящиками. Перпендикулярно нашему коридору шел такой же, с одной стороны заканчивающийся лестницей на второй этаж.
  - Гхар выводи нас срочно! - Крикнул я. Когда мы пересекли перекресток, быстро установил мину. Она должна будет сработать, если кто-то приблизиться к ней ближе, чем на десять сантиметров, что в этом коридоре точно случиться, если за нами будет погоня.
  Коридор был небольшим и в конце заканчивался дверью, за которой оказался нам уже знакомы широкий коридор, по которому мы бегали минуту назад.
  - Это лабиринт какой-то! - Выдохнул я и захлопнул дверь, перед этим отчетливо расслышав шум какой-то возни. От двери я успел отойти на два метра, когда раздался взрыв, а затем дверь распахнуло взрывной волной и вынесло "изломанной куклой" чьё то тело.
  - Давайте за мной! - Первым двинулся Гхар. Немного пробежав, вор произнес, - сейчас мы достигнем комнаты, через которую мы проникли в дом.
  - Через сад мы точно сейчас не сможем уйти. У меня амулет сдох, а у тебя его совсем нет.
  - Нам надо разделиться Мааса!
  - Это очень плохая мысль, - категорически ответил я.
  - Мы с Гурхом отвлечём этих, а вы постараетесь уйти, - произнес Олаф, - у меня амулет целый, а ты к тому же ранен.
  - А я и без амулета уйду Мааса. А вы двинетесь в ту сторону, - указал рукой Гарх направление, - там постройки стоят рядом с забором, за которым наши сидят.
  Решение принимать следовал быстро. Сделать то, что предлагал Гарх и Олаф показалось мне очень плохой мыслью: я считал, что выбираться нужно всем вместе. Ответить я не успел: заслышав чей-то топот, Олаф втолкнул меня и Ледышку в комнату, а затем закрыл дверь. Возмущаться я не стал, лишь пообещав, если выберемся набить морду сыну Медведя.
  - У тебя есть бинт? - Потрогала мою рану Ледышка, когда мы остались одни.
  - В одном из карманов жилетки. - Тихо ответил я.
  - Сними куртку. Рубашку можешь оставить - с ней долго будешь возиться. Я прямо на неё наложу бинт. Как только выберемся, сделаем как надо.
  Я лишь кивнул в знак согласия. В комнате мы находились, не больше трех минут: дожидались, когда всё успокоиться. Выглянул в коридор и не обнаружив никого, я подал знак девушке следовать за мной. Пока находились в комнате, стрельба на улице не ослабевала. Олаф и Гарх смогли отвлечь внимание хозяев усадьбы и мы с Ледышкой практически незамеченными пробрались в нужную часть дома. Нас заметили, когда мы решали какая дверь ведет в нужную нам постройку. Обнаружившие нас похитители без лишних слов стали стрелять и мы нырнули в первую попавшуюся дверь.
  - Стрекалеты! - Удивленно вскрикнула девушка, когда мы заскочили помещение. Я захлопнул за собой толстую дверь, на которой, к сожалению, не оказалось с этой стороны никаких запоров.
  - Тут только два. - Бросил я быстрый взгляд. - Где-то ещё три. - Подперев найденной лопатой дверь. Быстро прикинув, что такой преграды недостаточной, я стал осматриваться по сторонам. В трех метрах стояла бочка литров на сто пятьдесят, недолго думая я бросился к ней.
  - Нам и одного достаточно, - забралась на стрекалет Ледышка.
  - Ты умеешь им управлять!? - Удивился я опрокидывая бочку на бок. Та оказалась полной, но на адреналине я не особо замечал её вес и быстро подкатил к двери. Адреналин же позволял не замечать боль в ране.
  - Папа научил! - С гордостью ответил девушка. - Открывай ворота.
  - Женщина за рулем! - Покачал я головой и подпер бочкой дверь. - Почему-то у меня чувство, что на земле будет более безопасно, чем в воздухе.
  В это время в дверь за барабанили пули и похоже дробь, а затем выстрелили из чего-то очень мощного и в двери появилась дыра размером с кулак, из которой сразу же потянуло дымом.
  - Открывай скорее ворота! - Снова потребовала девушка. - А то они сейчас будут здесь!
  - Если умру, то я тебе это припомню! - Кинулся снимать засовы на воротах.
  В дверь, ведущую в дом, кто-то с силой врезался, но она выдержал.
  - Давай быстрее! - Стала торопить меня Ледышка: она уже смогла включить стрекалет и готово была взлететь.
  - Сейчас! - Выстрелил я в трещавшую дверь, которая должна была вот-вот сдаться под напором преследователей, а затем остаток барабана разрядил во второй стрекалет, припомнив, где у него должны быть важные части.
  - На, возьми себе револьвер! - Протянул девушка.
  Молча забрав, я пихнул револьвер в кобуру. "Интересно: если я буду держаться за её талию, она не будет против?!" - Осматривая спину девушки возникла у меня мысль я. Активировав магический щит на стрекалете, Ледышка резко стартовала с места. Раздавшийся за нашими спинами грохот сообщил, что дверь пала. Вылетев из ангара, мы чуть не столкнулись с летящим на небольшой скорости ещё одним стрекалетом. Ледышка в последний момент смогла уйти от столкновения. Судя по тому, что пассажир стрелял из луку в сторону нашей усадьбы - это были кто-то из похитителей. Узнав девушку, они бросились за нами, при этом пассажир что-то стал кричать. Расслышать толком, что именно я не смог. Ворота постройки смотрели в сторону близ лежащих гор, поэтому и взлетали мы в сторону них. Когда Ледышка попыталась развернуться в сторону города, а точнее порта, то ей наперерез бросился второй стрекалет, а чуть в стороне маячил ещё один. В последний на моих глазах угодило пушечное ядро. Магический щит выдержал, но стрекалет подбросило и пассажир чуть не вылетел со своего места. Скорее всего постарался Младший, так ни у кого другого такого калибра я не видел.
  - А вот и остальные! - Весело крикнула мне девушка. Заложив вираж, она вернулась на прежний курс. В этот момент раздался сигнал горна, означающих отмену штурма усадьбы. Радиостанции или подобных им артефактов в этом мире не было, вот Астр и решил, как было принято в армии подавать сигнал к атаке и отступлению ревом горна.
  - Я заметил. - Стараясь перекричать встречный ветер, крикнул я.
  Преследователи нас отжимали в сторону гор.
  - Правь туда. - Указал я рукой на разрезающий скалы каньон, из которого с шумом вырывалась река, на берегу которой стояла усадьба. В это миг мимо пронеслась стрела. На ближайшем преследователе, на месте пассажира сидел лучник, который как-то умудрялся стрелять. Делать это на такой скорости вперед, то ещё удовольствие. Вряд ли у него было много магических стрел, а простые щит стрекалета без проблем выдержит. Вытряхнув из револьвера пустые гильзы, я стал заряжать мокрыми от пота руками, доставая патроны из патронташа на поясе и вставлять их в барабан одновременно старясь не упасть с бешено несущего и маневрирующего стрекалета. От резких толчков и рывков, во время которых приходилось хвататься за крепления, рана напомнила о себе с удвоенной силой и стала мешать заряжать револьвер.
  Каньон был довольно узким и извилистым: он то сужался меньше чем до десяти метров, то наоборот расширялся до тридцати. Пару раз мы чуть не задевали стенки крыльями. Проносящиеся мимо серые стены не приносили душевное равновесие: не справится Ледышка с управлением и мы оба вряд ли выживем, несмотря на магический щит стрекалета. В одном месте мы пролетели через брызги небольшого водопада. В другое время я бы с удовольствием наслаждался бы открывшийся красоте. Грохот бегущей по дну реки перекрывал все звуки.
  Двое преследователей двигались прямо за нами, а третий метров на двадцать выше. Перезаряд револьвер, я стал медленно стрелять по преследователям, каждый раз тщательно целясь: не хотелось, чтобы хоть одна пуля ушла мимо. Но из-за частых наших маневров, а так же преследователей, из шести выстрелов смог попасть всего два раз. В ответ же получили всего одну стрелу, которая слава Единому оказалась обычной.
  Неожиданно навстречу нам из-за поворота выскочила стая тук. Для птеродактилей эта встреча тоже была неожиданной. Ледышка успела вовремя среагировать и бросила аппарат вниз, где только чудом не задела боковые стенки каньона. А вот преследователям повезло меньше. Тот, что летел выше, вообще не пострадал. Первый из летевших за нами, как и мы тоже успел уйти вниз и чудом разминулся с туками, а вот второй узнал все прелести столкновения в воздухе. Как я успел заметить: магический щит окружавший стрекалет выдержал, но от удара аппарат бросило на стену, а затем рикошетом на другую. Чем все закончилось, я не успел рассмотреть так как каньон немного повернул влево, но больше мы этих преследователей не видели.
  Снова вытряхнув пустые гильзы из револьвера, я потянулся за новыми патронами, но мой патронташ был пуст. Стал примериваться, как лучше достать патроны из патронташа на жилете, который сейчас был на Ледышке и при этом не свалится с постоянно виляющего стрекалета. Правой рукой вцепился в крепление одновременно удерживая револьвер, а левой потянулся за патронами через плечо девушки. Очередной маневр и вместо патронташа рука попадает немного не туда.
  - Ты чего делаешь! - Закричала Ледышка и дернула рулем, из-за чего, чтобы не свалиться, машинально пришлось рукой схватиться за девушку и опять неудачно.
  - Ты куда руками лезешь! - Снова закричала девушка, - сначала женись, а потом руки распускай... - выдала Ледышка фразу в морских терминах, а затем ударила локтем мне в живот от чего я опять чуть не свалился с несущегося на скорости стрекалета.
  - Аккуратнее! Мне патроны нужны! - Разозлившись, заорал я в ухо девушки, - в жилете патроны и они мне нужны, а не то, что ты себе тут на выдумывала! Нафантазируют Безлики себе знает чего!
  - Так бери патроны! - Зло ответила Ледышка.
  - Пытаюсь! А ты орешь как незнамо кто! Я вот сейчас о твоих прелестях думаю в последнюю очередь! - И зло чуть тише добавил, - было бы ещё о чем думать.
  Тут я конечно утрировал и Ледышку Единый не обидел, а может быть и местная медицина постаралась.
  - Вот и не лезь! - Видимо услышала мои последние слова. - Я потом тебе это припомню! - Сверкнула девушка глазами.
  Пролетевшая совсем рядом стрела заставила меня обернуться.
  - Похитители приблизились! - Заорал я.
  Пока Ледышка отвлеклась преследователи сократили расстояние и весели практически на хвосте. Достав сразу два патрона, я попытался их вставить в барабан, но Ледышка сделала резкий маневр, уходя в боковой туннель. В результате, чтобы не упасть я схватился обоими руками за крепления, а револьвер полетел вниз. Выругаться я не успел, так как ближайший преследователь, не вписавшись в поворот влетел в стену каньона. Взрыва и других спецэффектов как в фильмах не последовало, но в любом случае стрекалет с пассажирами размазало об стену и они вряд ли теперь смогут нас преследовать.
  - Ещё один готов, - крикнул я в ухо девушке.
  Вытащив из кобуры второй револьвер, я начал его заряжать. В доме Ледышка неплохо постреляла и теперь часть ячеек патронташа была пуста. Занимаясь перезарядкой револьвера, я ещё дважды не туда попадал, но в эти разы девушка реагировала более спокойно. Пока я был занят, лучник не сидел без дела, но попасть смог только раз и опять меня спас магический щит стрекалета. Отстреляв очередной барабан, я попал уже три раза и магический щит, ослабленный попаданием Младшего, отключился. У преследователей ещё оставались индивидуальные, но больше трех-четырех попаданий они не выдержат. Похитители похоже пришли к такому же выводу и не стали искушать судьбу. Когда они отстали, я сообщил об этом девушке.
  Мы решили не возвращаться прежним путем и проплутав около часа пока не нашли ущелье, которое вывело нас обратно к городу. Пока искали дорогу, адреналин в крови стал успокаиваться и боль усилилась. Кое-как дотянувшись рукой, я ощупал место ранения. Крови на куртку, по-моему, стало в разы больше. Организм чародея, конечно, уступает организму мага, но в любом случае превосходит обычного человека. Поэтому я ещё не потерял сознание от кровопотери, а рана при этом должна была уже закрыться. Последнее не произошло из-за частых маневров, во время которых приходилось, чтобы не упасть, крепко держаться и напрягать руку. Прикинув, я решил отказаться от немедленной перевязки и потерпеть до нашего возращения.
  - Лети к порту, но садиться будем не в нём, - крикнул Ледышке как только показался город, - там рядом склад Астра.
  Девушка в ответ лишь кивнула. У самого порта я увидел знакомую линию ЛЭП.
  - Летим вон к тем складам. - Указал я девушке рукой, узнав знакомые ориентиры.
  На складе мы застали вернувшихся наших. Многие были ранены, причем часть тяжело: пятеро лежало на импровизированных носилках без сознания. Одним из них был Рыжий: судя по бинту, ранение он получил в грудь. А вторым был Дэн, ранение которого трудно было рассмотреть из-за накинутой куртки. Друг спал, а Рыжий о чем-то разговаривал с стоящим около него Джангом. Над одним из раненых склонился доктор, рассматривая с помощью артефакта рану. Рядом с ним стоял молодой парнишка с зеленым лицом и держал обеими руками открытый саквояж.
  Астр тоже был ранен: когда мы появились с Ледышкой, он сидел на лавке, а живот его бинтовала незнакомый парень, судя по лицу - кто-то из родственников.
  - Спас подругу, - констатировал Астр глядя на девушку, щеголявшую в своем наряде. - Вон там плащи лежат, - указал он себе за спину. Ледышка благодарно кивнула и двинулась в указанную сторону. Выбрав себе понравившийся, она пошла к доктору.
  - Много раненых?
  - Почти всем досталось. Твои все живы, - успокоил меня Астр, видя как я смотрю на укрытых мертвых, лежащих в левом углу от входа. В ответ я лишь кивнул.
  - Гарх и Олаф выбрались?
  - Да. Оба живы.
  - А где остальные?
  - Прикрывали наш отход. Сейчас будут. - Скривился Астр от боли. - Хотел спросить: где вы такое оружие купили? Если бы не оно нас бы там всех положили. Эти чертовы лучники и арбалетчики пробивали наши магические щиты на раз. Плюс гранаты сыплющиеся со стрекалетов. Только то, что твои люди могли стрелять практически не переставая спасло нас всех. Очень сильно остужали пыл противника.
  - Доберусь до дома, пришлю по десятку всех видов, - пообещал я.
  - Будет неплохо, - стал пить из фляжки племянник Пройдохи.
  - Вы ранены молодой человек? - Подошел ко мне в сопровождении Ледышки и помощника доктор. Он говорил с едва уловимым акцентом.
  В ответ я лишь кивнул.
  - Снимайте верхнюю одежду и садитесь, а то я не так высок.
  Скинув одежду, я присел рядом с Астром.
  - Так. Ранение небольшое, но крови вы, судя по всему, потеряли прилично, - осмотрев рану, произнес доктор. - Сейчас выну осколок и промою рану, а вы выпейте вот это, - протянул он мне небольшую бутылку. На мой вопросительный взгляд он добавил, - обезболивающее. Осколок ничего жизненно важного не задел, но сидит глубоко.
  Кивнув я выпил то, что просил доктор и боль через минуту отступила.
  - Держите, - протянул доктор окровавленным пинцетом осколок. - Сейчас залью лекарством и забинтую. Немного поработаю амулетом, а через три часа нужно будет снять повязку и помазать рану вот этой мазью. Перед наложением её, если есть желание, можете помыться. - Давал рекомендации доктор. - Завтра бинт можно снять окончательно, но ещё дня два не особо нагружайте руку.
  - Хорошо.
  - Живы! Ушли! - Подошли к нам появившиеся Арг и Грей. У Арга рука была перевязана и висела на повязке. Видно, что бинты накладывали кое-как - впопыхах боя. За друзьями шел почему-то мокрый Олаф.
  - Как ты? - Обратился Арг к Ледышке.
  - Все нормально, - улыбнулась девушка, стоящая рядом с доктором и помогающая ему меня перевязывать. - Его немного только задело. Сам как? - Указала она на руку Арга.
  - Ерунда. Болит только немного.
  - Ясно.
  - А с тобой что? - Поинтересовался я у сына Медведя.
  - В речке искупался.
  - Он когда из усадьбы уходил, то в речку нырнул, - добавил улыбнувшись Грэй. Друг был явно под впечатлением от всего происходящего и ещё не отошел от боя. Для него это приключение, да к тому же впервые и поэтому адреналин бил ещё ключом.
  - Надеюсь, тебя хорошенько пронесет! - Мстительно посмотрел я на Олафа. Купание в местных речках редко проходит без последствий, самое малое из которых это было понос.
  - Другого выхода не было, - сообразил, куда я клоню, сын Медведя, - все же получилось.
  Как выяснилось, он во время купания ещё потерял револьвер и теперь вооружен был только саблей. На это я особо ничего не сказал, так сам во время полета уронил револьвер. Наш разговор прервало появление Младшенького. Тот был утыкан стрелами как ёж иголками, от чего явно был не в духе. Шел он сам. Доктор уже закончил бинтовать мою рану, поэтому направился к брату Астра.
  - Ну, ничего себе! - От увиденного вырвалось у меня.
  - Это его лучник со стрекалета, - произнес Грэй.
  - Цель большая - промахнуться сложно. - Добавил Арг.
  - Толщина жира брата не даёт стрелам и свинцовым пулям добраться до чего-то важного, но сильного его раздражает. - Усмехнулся Астр, - а когда брат раздражен он становиться неуправляемым и сделает все, чтобы добраться до обидчика. В это раз у него, правда, не получилось.
  - В конце боя он ядрами как гранатами швыряться стал! - Восторженно произнес Грэй. - На моих глазах попал в одного из похитителей и у того магический щит не выдержал.
  Доктор с помощью непонятного артефакта стал по одной вытаскивать стрелы и обрабатывать раны, внимательно перед этим рассматривая их через кучу линз на лбу. Сидящий на полу Младший был намного выше доктора, поэтому последний пользовался небольшой лесенкой, приставляя её прямо к пациенту. Племянник Пройдохи в это время достал откуда-то окорок и не обращая на возню поедал. Почти все кто был на складе, с большим интересом смотрели на эту картину.
  - Теперь понятно, почему он был так одет. - Покачал я головой.
  - Самое уязвимое место, как и у всех магов - это голова. - Подтвердил мои мысли Астр и тут же скривился от пронзившей боли.
  Чрез три часа мы были в гостинице, куда через час после нашего появления прибыл курьер от главного безопасника колоний. Приведя себя в порядок, Ледышка и Арг, под охранной Джанга, отправились на встречу, а остальные остались в гостинице. Стрекалет мы оставили Астру в качестве компенсации и помощи семье одного из погибших, остальные убитые были одинокими. Правда предварительно Ледышка вытащила из аппарата кристалл, но и без него он и так тянул на четыре тысячи золотых. Сделала она это скорее всего не из-за денег, а потому что кристаллы очень сложно достать: думаю каждый учащийся мечтает о собственном стрекалете.
  Ранения Рыжего и Дэна были не опасным, но все равно серьёзными. При местном уровне медицины их быстро поставят на ноги, но дней десять им придется полежать в постели. Олаф остался на складе: доктор задержал его, чтобы разобраться с последствиями его купания. Все были уверены, что так просто сын Медведя не отделается.
  - У нас проблемы. - Произнес вернувшийся Арг. Я и Грэй сидели у Дэна. Тот только проснулся и расспрашивал, как все прошло: его ранили в самом начале и он хотел знать все подробности.
  - Из-за меня? - Уточнил я.
  - В этот раз скорее всего нет. - Усмехнулся Арг.
  - Жаль, а то я привык уже быть в центре внимания! - Под общий смех произнес я.
  - В этот раз виновницей является Ледышка. У вас получиться чудная семья. - Пошутил друг.
  - Где она кстати?
  - Пошла к себе. - Уселся Арг на стул.
  - Вы чего так долго? - Поинтересовался Грэй. - Четыре часа прошло. Мы уже беспокоиться стали.
  - Нам пришлось показать дом, где держали Ледышку и по несколько раз всё рассказать.
  - Похитителей, думаю, уже и след простыл. - Скептически заметил я.
  - Мало того: усадьба сгорела. - Ответил Арг. - Мы устроили много шума, но на место даже стражники не соизволили приехать. Хотя соседи их вызывали.
  - От усадьбы ничего не осталось?
  - Угадал. - Покачал головой друг. - Все выгорело, при этом тушить никто не прилетел.
  В городе, как и в столице, была специальная пожарная служба, только она не приезжала, а прилетала на специальном дирижабле и сверху заливала водой.
  - Интересно с кем мы столкнулись. Ведь у них явно есть свои люди у стражников и в пожарной службе.
  - Мало того у них похоже был свои человек и у безопасников: заместитель с которым я беседовал исчез. Последний раз его видели именно тогда, когда я с ним разговаривал. - Сделал паузу друг, чтобы мы оценили последнюю фразу.
  - Очень интересно. - Задумался я.
  - Сейчас мой родственник поставил всех на уши и подчиненные роют землю, но вряд ли что-то найдут. У них тоже, судя по всему, что-то происходит. Краем уха в коридоре услышал, что в одном из городов было совершено нападения на отделение службы безопасности. Пока подошла подмога, нападавшие успели перебить всех. Вот туда видимо мой родственник и летал с большей частью сотрудников. Причина нападения непонятна. - Снова сделал паузу Арг, а через полминуты продолжил. - Сначала родственник склонен считать, что эти два события не связаны, но после нашего подробного рассказа он задумался...
  - Так как уж больно они совпадают по времени. - Закончил я за друга.
  - Да. - Кивнул Арг. - Поначалу считал, что у нас обычные разборки аристократов, а нападение совершил кто-то из местных вождей. Но сейчас его мнение изменилось. Он потребовал от подчиненных найти виновных и наказать - от этого зависит честь Империи. Ну и ещё родственника могут снять с должности. Его в любом случае по голове не погладят, но возможно, что если он быстро решит эту проблему ему удастся усидеть на своем месте.
  - Я почему-то уверен, что они ничего не найдут. - Покачал я головой. - У меня складывается впечатление, что тут замешана большая политика, но каким боком к этому имеет отношение Ледышка, не знаю.
  - Тоже так думаю, но информации у нас мало. Нам посоветовали побыстрее вернуться в Империю, так как сейчас лишних людей у безопасников нет и возиться с нами не кому.
  - Я тоже склонен к мысли сменить корабль и тайно отсюда улететь.
  - Кстати, что между тобой и Ледышкой произошло? - Уставился на меня Арг.
  - Ничего. - Невозмутимо ответил я, а про себя подумал: "Все-таки обиделась, а я уж думал, что пронесло".
  Думал я так, потому что на складе девушка обо мне позаботилась, точнее о моей ране.
  - А мне показалось, что она на тебя очень сильно обиделась. - И не удержавшись пошутил. - Ты плохо её спасал?
  - Нормально я её спасал. Тебе показалось. - Я им не все рассказал о нашем полете на стрекалете.
  Арг не определенно хмыкнул и продолжил:
  - Как действовать будем?
  - Завтра направлю кого-нибудь в порт: пусть узнаю, что в ближайшее время полетит в Империю. В любом случае нам придется дождаться, когда раненые встанут на ноги.
  - Пока мы здесь надо будет придумать что-то с охранной Ледышки. - Произнес Грэй.
  - Надо будет, - согласился я.
  Наметив себе план действий, мы разошлись по своим номерам. Вместе опять собрались за ужином. Дэну доктор велел лежать, поэтому он остался в своей комнате, а остальные спустились в ресторан при гостинице. За все время пока ели, Ледышка не произнесла ни слова и даже не взглянула в мою сторону. Мы же втроём ни о чем вели беседу. Когда перешли к десерту Арг поинтересовался:
  - Как вообще полеты на стрекалете?
  - Нормально, - ответил я.
  Девушка промолчала.
  - Может слетать и посмотреть, что осталось от преследователей? - Предложил Грэй. - Вдруг удастся найти кристаллы.
  - Плохая мысль вообще лететь в горы. Да к тому же там по дну ущелья текла река.
  - Жаль. Кристалл достать даже здесь оказалось невозможно. - Со вздохом произнес друг.
  Я интересовался у Астра по поводу материалов для стрекалета. С его слов достать в колониях шансы были больше, но цены на них немногим уступали тем, что были в Империи. Для местных стрекалеты были очень удобным видом транспорта, поэтому спрос был очень большой.
  Поздно вечером появился Олаф. Все-таки правильно говорят, что новичкам и дуракам везет: доктор несколько часов измывался над парнем, пытаясь найти, что он подцепил во время купания. Как рассказывал сам сын Медведя:
  - Старый всю душу вынул. Думал, уже залечит до смерти. Гад!
  В итоге ничего не найдя старик отпустил Олафа, дав на всякий случай какие-то таблетки.
  
  ***
  
  Уже с утра следующего дня мы начали реализовывать намеченные планы. Щербатый смог выяснить в порту, что через три дня в Империю отправляется большой конвой с хорошей охранной. Плюс с конвоем должен лететь тяжелый крейсер Имперского флота: он возвращался в Империю поле двухгодичной службы в колониях. В составе конвоя помимо "торгашей" будет большой пассажирский корабль "Белая звезда". Корабль был одним из немногих пассажирских кораблей делающих регулярные рейсы на Южный континент из Империи и обратно. В ближайшее время должен был лететь на наш материк ещё один пассажирский корабль, но уже в союзную нам страну. Билеты на "Белую звезду" можно было ещё купить, но только во второй класс. Быстро переговорив, Арг отправился с Щербатым в порт покупать билеты. В связи со скорым отъездом у нас возникало две проблемы. Первая это раненые: они оба были обычными людьми, от чего выздоровление шло довольно медленно. К счастью эту проблему удалось решить с помощью доктора: тот ускорил процесс выздоровления с помощью трех сеансов лечения каким-то артефактом и редкими таблетками. Денег, конечно, все это требовало приличное количество, но сбросившись, мы смогли найти необходимую сумму. В крайнем случае, продавали бы кристалл Ледышки, с которым последняя ни за что не хотела расставаться. После лечения Дэн и Рыжий могли встать на ноги, но доктор сказал, чтобы ещё десятину не было никаких больших физических нагрузок.
  Второй проблемой стали питомцы Ледышки и большинство наших вещей: мы хотели скрытно покинуть материк, если с пауком все было просто, то попугай и магическая труба могут привлечь внимание, если мы их потащим в порт. Оставить трубу и питомцев девушка наотрез отказалась. В итоге смоли договориться с доктором с нашего корабля, что после нашего отъезда она заберет из гостиницы наши вещи с собой на корабль перед самым отлетом, а уже в Империи мы получим все обратно. Капитану корабля, на котором мы прилетели и доктору, нам пришлось все рассказать. Упомянув, что служба безопасности Империи нам помогает покинуть колонии и делает так, чтобы все думали, что мы сидим безвылазно в своих номерах, после случившегося нападения. Капитан согласился помочь, только с условием, что все вскроется, перед их отлетом, когда мы будем далеко. Он не хотел подвергать из-за нас опасности весь караван.
  Чтобы попасть на нужный корабль нам пришлось воспользоваться амулетами изменяющими внешность. Их нам предоставили безопасники, они же провели нас через таможню. Амулеты почти у всех были самыми дешёвыми и больше, на мой взгляд, вызывали вопросов у всех встречных. Но с другой стороны такое здесь не редко. Только Ледышке достался довольно дорогой и качественный. До порта мы добирались тремя группами, а люди Астра контролировали, чтобы за нами никто не следил. Поднявшись на борт корабля, я стал успокаиваться. С момент похищения Ледышки нам пришлось всем сильно понервничать. Вещей мы взяли по минимуму, точнее самое необходимое. Всё оружие и оставшиеся патроны естественно взяли с собой.
  Мы все вместе, как и большинство других пассажиров корабля, стояли на верхней палубе и следили за взлетом нашего корабля. На всех нас, включая мох людей, были одеты амулеты скрывающих внешность. За столь короткое время я ещё не привык к новому виду своих друзей и людей. Каждый раз напрягался: к тому ли я человеку обращаюсь. Было ранее утро и многие из стоящих на палубе зевали, прикрыв рот рукой, а некоторые дети капризничали и их пытались успокоить.
  Глянув настоящего в задумчивости Ага, я спросил:
  - Чего тебя тревожит? - За прошедший год я уже прекрасно узнал друга.
  - Не знаю, но что-то не дает покоя. - Налетевший теплый ветер растрепал наши волосы и друг машинально попытался пригладить шевелюру.
  - Думаешь, мы сглупили, что отправились в путь на этом корабле? Несмотря на все наши потуги, похитители смогли узнать, что мы улетели.
  - Может быть, а может и нет. В любом случае стоит быть готовыми ко всему.
  - Но рядом с "Несокрушимым", - кивнул я в сторону тяжелого крейсера, - я чувствую себя в большей безопасности, чем в охраняемой гостинице.
  - Это да, - ответил друг, посмотрев на корабль, - вряд ли кто-то решиться лезть под его пушки.
  Обедали мы все, вместе включая моих людей, так как у всех нас были билеты одно класса. Мои люди за исключением только Олафа не привыкли к этому, поэтому немного были напряжены. Глядя на сидящих за одним столом, можно без особого труда определить кто аристократ, а кто из простых. Судя по обеду, кормить на "Белой звезде" вовремя полета должны были сносно.
  Ледышка все ещё на меня обижалась, поэтому всячески игнорировала. Арга эта ситуация забавляла, Дэн пытался помочь нам примериться, а Грэй старался не лезть, так разумно считал, что мы сами должны разобраться. Глядя на то, как Арг о чем-то беседует с Ледышкой я не мог отделаться от ощущения, что эти двое знаю другу друга довольно давно, но при этом раньше очень хорошо делали вид, что познакомились только в академии. До того как девушку похитили друг ни каким образом не показывал, что видел истинное лицо и знает имя Ледышки. Только вынужденное посещение службы безопасности раскрыло многое и теперь, похоже, они оба перестали скрывать свое знакомство. Расспрашивать обоих я уже раньше пытался, но не получил ответа. Вряд ли и сейчас расскажут, поэтому мог только гадать.
  Заняться в полете особо было нечем. Поэтому я углубился в изучение рун, выходя из каюты только на небольшие прогулки на верхней палубе, поесть в столовую, а так же вечером посидеть с друзьями. Остальные тоже занялись учебой: каждый взял какую-то книгу, Олаф и мои люди просто наслаждались полетом, находясь почти все время на верхней палубе.
  От самого материка дул довольно сильный встречный ветер, что задержало наше движение, поэтому остров Темнолесье показался на день позже. День с утра был ясным, от чего видно было далеко. Глядя как из-за горизонта постепенно появляется темной массой остров, я подумал, что ему сейчас как никогда подходит название. Остров был не зеленным, а именно темно-серым, даже скорее черным: исполины сливались в единую массу, а темные зеленные ветки были только сверху.
  Как оказалось, с нами на корабле летел дальний родственник Грэя - эрл Рунус барон Вожер. После посадки мы не стали снимать амулеты изменяющие внешность и эрл Рунус первые минуты подозрительно смотрел на родственника и только после того как Грэй отключил на время амулет, признал его. Эрлу Рунусу было около сорока лет, половину жизни он прослужил во флоте, причем большую часть в колониях, на одном из кораблей Имперского флота. Сейчас он получив перевод на должность старшего помощника капитана корабля, находящегося в Империи и ехал к месту новой службы. Как он рассказал: начал он свою службу в Северных колониях, а потом их корабль перевели в Южные колонии. После посещения обоих материков он смог сравнить жизнь на них. Внешнее эрл Рунус разительно отличался от Грэя, во всяком случае, я не смог найти ничего общего. Если Грэй походил на своего отца и имел спортивное телосложение, то родственник был, на мой взгляд, рыхловатым, ростом ниже среднего. Если ему одеть обычные очки, то он был бы вылитым "ботаном". С нами он держался на равных, хотя и был вдвое старше. Самое интересно, что он увлекался ботаникой и собрал довольно внушительный гербарий, о чем мог рассказывать часами. Как рассказал Грэй: эрл Рунус написал несколько научных работ по флоре Северных и Южных континентов, которые вошли в академические учебники. Родственник Грэя был очень хорошим рассказчиком и поэтому почти каждый день мы до позднего вечера сидели и слушали его рассказы по его любимой теме. Когда подлетали к Темнолесью, родственник Грэя весь вечер нам рассказывал о флоре острова.
  
  Глава 5
  
  - Надо уходить! - Крикнула Ледышка.
  Развернувшись, мы втроём стали отступать обратно к лестнице. Мы были уже около неё, когда из дыма к нам бросился один из нападавших. Его встретил я. Мне потребовалось не больше десяти секунд, чтобы нанести рубящий удар саблей, вскрывший грудную клетку, после чего противник свалился на пол. "Амулет или сдох, или его вообще не было", - удивленно успел подумать я. Олаф это время отгонял снова решивших полезть сверху нападавших: несколько раз сын Медведя выстрелил в проем между лестницами.
  - Ледышка давай вниз и проверь как-там! - Разделавшись с противником, крикнул я. У девушки по моим прикидкам вот-вот должен отключиться амулет. Мой тоже был на последнем издыхании, но о подруге стоит позаботиться в первую очередь: думаю, пока ещё никто из пиратов не добрался до грузовой палубы и там она будет в относительной безопасности. Девушка молча кивнула и на ходу заряжая винчестер, устремилась вниз.
  - Олаф отходим. Не стоит тут задерживаться. - И обратился уже к перевязывающему раннего, доктору, - вам тоже надо уходить. Корабль почти захвачен.
  - Я не могу бросить раненых! Это мой долг!
  - Ваш выбор, - выстрелил я последний патрон в какого-то пирата.
  Как мне показалось, за тот промежуток времени, что мы находились на орудийной палубе, частота выстрелов и шум лязга металла о металл только усилился. Олаф выстрелил ещё несколько раз, после чего в ответ прилетел арбалетный болт, отскочивший от магического щита. Не говоря ни слова, мы бросились вниз по лестнице.
  Грузовая палуба встретила нас тишиной, что меня сразу насторожило. Здесь громоздились различного размера штабеля ящиков и мешков. Все было очень хорошо уложено и закреплено: специальные толстые сетки удерживали груз от падения во время резких маневров. Между штабелями было несколько коридоров шириной около двух метров: один центральный и несколько отходящих от него шли к бортам, а точнее к люкам через которые можно было экстренно покинуть корабль. Кстати, через эти же люки происходила погрузка и разгрузка грузовой палубы, поэтому их делали довольно большими: они были немногим меньше двух метров в ширину, а по высоте почти два с половиной метров. Весили они довольно прилично и чтобы открыть его, обычно потребовалось усилие двух человек. Здесь конечно тоже додумались до того, чтобы в случае экстренной необходимости можно потянуть за рычаг и люк просто вывалиться наружу. Но вот, что и куда тянут - знают не все пассажиры, поэтому во время полета на грузовой палубе всегда должны дежурить пара матросов: один у одной лестнице, второй у другой.
  У нашей лестницы никого не было. Это можно было списать на многое. Освещение было слабым, но позволило рассмотреть, что у ближайшего "перекрестка" кто-то стоит у лежащего тела. Валяющийся на палубе винчестер и зеленое платье красноречиво давали понять - кто именно лежит. Склонившимся над девушкой был пассажир, судя по костюму, тот который убежал вниз вслед за женщиной с ребенком. Держа в одно руке шпагу, а во второй магические очки, которые были на девушке, пассажир не сразу нас заметил. Обернувшись и окинув взглядом, он презрительно произнес:
  - Бегите отсюда быстрее дети. До вас мне сейчас нет дела.
  Мы молча, не сговариваясь, двинулись с Олафом к пассажиру и девушке. Пройдя несколько метров, я смог рассмотреть некоторые детали, не замеченные ранее: в одном месте на ящиках были темно-красные пятна - как будто обрызгал их краской, а у самого перекрестка еле видимые на палубе кровавый след волочения. Ещё шаг позволил увидеть женские туфли из коридора, ведущего к люку. Все это наводили на не очень хорошие мысли.
  - Что дети решили красиво умереть? - Усмехнулся противник.
  После его слов, Олаф дважды выстрели. На третий раз раздался сухой щелчок бойка. Магический щит пирата выдержал, а вот перезарядить револьвер нам вряд ли сейчас позволят. Дальше придется драться на клинках, бросить Ледышку даже не возникало мысли. В каком она состояние было непонятно. Теплилась только надежда, что пират решил взять девушку живой и она сейчас находиться без сознания. Увидеть лицо Ледышки я не мог: обзор закрывал противник.
  Глядя на все это во мне начала поднималась злость и ярость.
  - Ny vso kozel, seichas ti svoi garnir zrat bydesh! - Выдал я на великом и могучем, не сводя взгляд с лежащей Ледышки. Фраза была из какого-то фильма. И сейчас какого именно я уже и не вспомнил бы, да это было и неважно. Естественно ни пират, ни Олаф слава не поняли, но смысл думаю, дошёл до обоих. Первый ощерился и приготовился к бою. А второй спокойно произнес:
  - Работаем как против отца.
  Слова Олафа как приливная волна смыли всю злость и вернули мне трезвость мысли.
  - Да, - уже спокойным голосом ответил я и глянул в глаза противника. В тот момент я отчетливо понял, что стоящий передо мной пират рассчитывал сыграть на моей ярости, которая не позволит правильно мыслить и оценивать обстановку. А выведенный из себя противник - это уже пол победы. Слова сына Медведя вернули мне спокойствие.
  В своё время нам обоим с ним надоело все время проигрывать на тренировках Медведю и мы решили объединить усилия. За нашим боем тогда следили все кто был на площадке. В тот раз у нас ничего не получилось: сказался опыт отца Олафа. Но после он нас похвалил и детально разобрал поединок. Показав наглядно, что надо было сделать, а что было лишним. И сейчас похоже у нас буде экзамен.
  - Надеюсь, дети вы знаете, что значит этот пояс? - Попытался ещё раз нас вывести из равновесия противник. Что значит этот пояс я знал: в западной школе фехтования, когда боец достигает определенного уровня, получает от совета признанных мастеров пояс мастера. Получить его очень сложно и в мире найдется не очень много бойцов имеющих его. Такой обычай был только у этой школы: пытались перенести его на другие школы фехтования, но ничего не получилось. Толи не смогли договориться, то ещё что-то.
  - Вот сейчас и проверим - соответствуешь ты ему или нет! - Усмехнулся я, - а то много всяких проходимцев развелось и каждый второй выдает себя за признанного мастера, а сами даже как следует оружие держать в руках не умеет! - А про себя отметил: "А шпага у этого kozla не обычная. Ну, у меня и Олафа сабли тоже не простые!".
  Противник был очень силен: он был магом, невероятно быстрым и опытным. Каждое его движение было отточено в бою и тренировках. Шпага порхала как бабочка все время оказываясь на пути наших клинков и при этом не забывая в ответ жалить нас. Там где не успевала шпага, саблю встречал стилет, который противник держал в левой руке. Бой шел на равных, при этом мы постоянно атаковали, стараясь не пропустить контратаку противника. Единственное, что нам немного помогало, было то, что пират не мог отойти от лежащей девушки. Точнее он не мог отступить назад, а вот двигаться в нашу сторону он мог и пытался это делать - стараясь оттеснить нас обратно к лестнице. За все время поединка он ни разу не сошелся с кем из нас в клинч. Менее чем через минуту у нас у всех "сдохли" магические щиты. Да и не особо они помогали от таких клинков. За первую минуту боя я заработал порез на правой руке, а противник на левой ноге - Олаф постарался. Рана не опасная, а если учесть что перед нами маг, то завтра он о ней вообще забудет.
  Долгий бой был не в нашем с Олафом интересах: на корабле пираты и скоро они будут здесь. Вообще меня немного удивляло, почему они ещё не здесь. Сколько осталось времени, было непонятно. Думаю это понимал и соперник: если вначале он хотел с нами разделаться - доказав тем самым, что пояс получил не зря, то после первой минуты он оставил эти мысли и стал уходить в глухую оборону. Мой мозг искал выход, но ничего толкового придумать не мог. Нам с Олафом пришлось ещё повысить темп боя. Сын Медведя тоже понимал, что время утекает и решил рискнуть, но в результате получил небольшую, резанную рану на животе: стилет конечно не нож, но и им можно тоже резать. Бой происходил на вероятных скоростях: не знаю как у Олафа, а я уже двигался на разрыв сухожилий. Ширина прохода играла на пользу пирату, так как она не позволяла нам разойтись широко, поэтому приходилось атаковать только в "лоб". Все наши заготовки и ухищрения не приводили к победе. Хотя надо заметить и к проигрышу пока тоже.
  Ничего лучше не придумав, я решился подставиться и таким образом заблокировать шпагу пирата, дав возможность Олафу закончить с противником. У меня как у чародея было больше шансов выжить даже после тяжелого ранения. Плюс имелась дополнительная защита в качестве жилета, в который были вставлены стальные пластины. Время убегало, а возможность реализовать задумку все не представлялась. В итоге когда противник отбил во время моей очередной атаки мою саблю в сторону, я вместо того чтобы отскочить назад, наоборот ринулся вперед. В результате получил удар шпаги в левое легкое, при этом смог сам нанес удар в предплечье противника, от чего тот выпустил шпагу и попытался отступить. Тут уже не сплоховал Олаф и после рубящего удара в грудь он ловко снес голову пирату. Я в это время уже лежал на палубе и пытался прийти в себя. Противник явно метил мне в сердце, но стальная пластина смогла выдержать удар, а точнее она немного отклонила и шпага ушла левее, задев легкое. Насквозь меня он не пробила, но все равно рана была очень опасной.
  - Как ты? - Бросился Олаф ко мне.
  - Вытащи клинок, - кривясь от боли, еле слышно попросил я. Самому мне казалось, что говорю нормально, но видя озадаченное лицо сына Медведя, я повторил громче, - вытащи шпагу.
  - Готов? - Ухватился за эфес Олаф. Боль была дикая. Я закашлял, а на губах выступила кровь.
  - Будем надеяться, что расчет на организм чародея оправдается. - Сплюнув кровь, - надо уходить. Лечением заниматься будем потом - сейчас только окажем первую помощь, чтобы я во время полета к земле не сдох.
  В этом момент мой взгляд упал на лицо Ледышки:
  - Ny, nexrena cebe! - Вспомнил я опять великий и могучий. Пират, видимо, снял амулет изменяющий внешность и сейчас я видел истинный облик девушки. То, что это именно истинный облик я поверил сразу. Передо мной лежала герцогиня Кельвийская, только в молодости. Чем больше я рассматривал лицо Ледышки, тем больше находил некоторые незначительные отличия. "Это многое объясняет!" - Покачал я головой. - "Видимо слухи не врали, хотя старый Император умер, а отец Ледышки как я понял, ещё жив". То, что девушка именно дочь герцогини, а не родственница или в крайнем случае внучка я не поверю: зачем тогда прятать истинные облик.
  - Надо твою рану обработать, - подобрал с палубы Олаф винчестер и очки девушки.
  - Дай мне мою сумку. Там аптечка.
  Как пользоваться тем или иным лексиром и артефактом нам перед полетом показывал обоим Док - мало ли, что могло случиться, а колото-резанные раны вещь во время боя вообще очень частая. Было в аптечке всё необходимое, чтобы обработать такую рану. Не вылечить, а сделать так чтобы раненый не умер до оказания более квалифицированной помощи.
  - Пей, - протянул Олаф какую-то склянку, предварительно сняв крышку. Затем быстро и аккуратно расстегнул жилет и куртку. Времени было мало поэтому приходилось все делать быстро. Я чуть от боли не потерял сознание. Рубашку он разрезал и залил рану еще одним лекарством. Быстро прилепив что-то в виде пластыря, произнес:
  - Готово!
  - Сам как? - Указал на след оставленный стилетом.
  - Царапина, - отмахнулся Олаф.
  Выпитое лекарство быстро придало силы и притупило боль. Как я помнил: действие его не более десяти минут, плюс куча всяких побочных эффектов, которые потом придется лечить. Но об этом я буду думать потом, если выберусь. Поднявшись с помощью Олафа, я стал застегивать куртку.
  - Проверь их, - кивнул на лежащих в коридоре мать и сына. Скорее всего оба мертвы, так как крови натекла очень большая лужа, но вдруг. А вот у лежащего в противоположном коридоре матроса раны и крови не было заметно. После убийства пират затащил тела в коридоры, идущие к люкам, и от лестницы их не было видно. Сам же убийца видимо затаился, а когда Ледышка шла по коридору, напал на неё и оглушил.
  Командовал я Олафом не потому что мне этого хотелось, а по причине того, что как уже не раз я это замечал голова у парня работал как самый навороченный компьютер моего родного мира, только во время боя, когда нужно было махать саблей или другим колюще-режущим. А вот в других ситуациях он постоянно чего-нибудь забывал или неправильно делал. В принципе это было у них семейное: второй сын Медведя - Куз, был точно такой же, отчего оба постоянно получали затрещины от отца.
  - Мертвы.
  - Проверь, не снял ли пират с Ледышки амулет левитации и найди скрывающий внешность.
  - Хорошо.
  Придя окончательно в себя, я взял приставленный рядом со мной Олафом винчестер и попытался в него запихнуть патрон, но ничего у меня не вышло: Ледышка успела полностью зарядить винчестер, а вот выстрелить нет.
  - Нашел, - поднял с пола амулеты, - только у левитации цепочка разорвана. - А ещё через секунду добавил, - сейчас я у пирата возьму.
  - Давай мне амулеты. Надо люк открыть. - Кивнул я головой в сторону выхода экстренного покидания корабля.
  Подхватив девушку, сын Медведя двинулся к борту корабля. Аккуратно взяв с палубы сумки, я последовал за ним.
  - Я с ней полечу, а ты с вещами за нами. - Надевая девушке амулеты, произнес я.
  Олаф лишь кивнул головой в ответ и дождавшись когда я положу винчестер и сумки передал свою ношу, а затем потянул за рычаг.
  - Сломан что ли? - Прогудел сын Медведя видя, что люк не сдвинулся ни на миллиметр. Замерев на секунду, вспоминая, что ещё нужно ещё сделать, он со всей силой надавил на люк. Как только железная дверь выпала наружу сразу же ворвался свежий ночной ветер и стал слышен шум боя. Корабли каравана всё ещё вели бой с пиратами. Пушки загрохотали залпами и по одной, а оружейные и пистолетные выстрелы на их фоне звучали комариным писком. Для меня это было неожиданным, от чего я даже сделал шаг назад. "Очень хорошая шумизоляция у корабля!" - Успел подумать, перед тем как прыгнул вниз. Привязывать к себе девушку не было ни веревки, ни времени. В крайнем случае, у неё есть свой амулет.
  Как я предположил: лететь до земли нам было чуть более тысячи метров. Ночное небо озарялось пожарами горящих кораблей и выстрелами пушек. Надо заметить, что это было довольно красиво, а я даже залюбовался открывшимся зрелищем. Попытался понять где пираты, а где свои и чьи именно горят корабли. Но ничего не получилось. Смог увидеть, как с некоторых кораблей пытаются спастись люди. На одном из горящих левиафане огонь добрался до порохового погреба и ночь, на краткий миг, превратилась в день, а по ушам ударил грохот. Огненная шрапнель разлетелась в разные стороны, грозя повредить как своих, так и чужих. От взрыва корабль развалился на несколько больших кусков и кучу мелких, которые полыхая, устремились огненными болидами к земле. Я находился на достаточно расстоянии, чтобы не опасаться осколков. А вот если взорвется второй горящий корабль, то нам может достаться очень сильно.
  От грохота взрыва или от свежего воздуха Ледышка стала приходить в себя и увидев близко моё лиц инстинктивно попыталась отодвинуться.
  - Не дергайся! - Крикнул я. Вряд ли девушка смогла расслышать слова на скорости свободного падения, скорее всего, сообразила сама. В принципе можно было отпустить её - у неё же есть свой амулет. Но быстро прикинув, решил этого не делать. Правда, инструкции не советуют совершать посадки, когда амулеты находятся рядом, но на это мы закроем глаза. На определенной высоте амулеты, как и полагалось, стали притормаживать наше падение. Я не стал управлять прыжком, хотя мой амулет и позволял это: была ночь, да ещё я ранен, плюс девушка на руках.
  В месте нашей вынужденной посадки джунгли были довольно густыми, а деревья были высокими: кроны их были сильно переплетены между собой, образуя несколько ярусов, которые без труда выдерживали местных обезьян размером с пяти летнего ребенка. Наш же двойной вес они точно бы не выдержать, да к тому же скорость падения была ещё довольно высока: амулет не всегда гасил скорость перед кронами деревьев и это был самым большим недостатком не контролируемого падения. Но, похоже, нам наконец-то повезло: на пути к земле не попалось толстых веток, но зато от мелких досталось довольно сильно. Даже ткань моей куртки не выдержала, а на правой кисти руки довольно сильно оцарапало кожу. Ещё действовало лекарство и боли я особо не чувствовал. Земля довольно сильно ударила по пяткам, в результате чего на ногах я не удержался и в результате мы с девушкой покатились по земле.
  - В прошлый раз ты меня только облапал, а сейчас ещё вдобавок и на землю повалил! - Пошутила Ледышка пытаясь вздохнуть. Тяжесть моего тела не давал ей этого сделать, так как в результате нашего катания по земле я оказался на девушке. - Боюсь предположить, что будет дальше, если ты ещё раз бросишься меня спасать, - продолжила она говорить, когда я поднялся.
  - Чего-то я Олафа не вижу. - Меня больше занимало, где сын Медведя, поэтому я оставил слова девушки без ответа, прислушиваясь к окружающим звукам. От светопреставления устроенного в небе джунгли проснулись и сейчас наполнялись массой звуков, в которую вплетались пушечные и оружейные выстрелы. Олаф должен был прыгать сразу за нами и сколько я не пытался, но не мог услышать звуки его падения. - Надеюсь, он не забыл одеть амулет.
  - Там, - указала девушка рукой. Я тоже услышал звуки ломаемых веток, но увидеть что-то в царившей под кронами деревьев темноте мог с трудом. Второй корабль ещё полыхал в небе над нашими головами - видимо его создатели очень хорошо позаботились о защите крюйт-камер. Отблески пожара с трудом проникали через листву и позволяли увидеть только самую малость. Очки Ледышки остались у Олафа, а мои так и лежали в сумке, которая тоже была у сына Медведя. У него же был мой револьвер и винчестер. В общем если мы не найдем Олафа, то нам грозила не очень хорошая перспектива. Тем более я ранен, а действие лекарства вот-вот закончиться.
  - Олаф! - Крикнул я. Правильно или нет было кричать в лес задумываться не было времени. Так думал не только я: в отдаление, похоже, тоже кто-то кого-то звал. Чуть дальше послышалось приземление ещё кого-то, или мне показалось - был не до конца уверен, так как почти одновременно в небе прозвучал пушечный залп.
  - Эй, кто вы? - Раздалось в ответ.
  - Пассажиры с "Белой звезды"! - Извлек я саблю и протянул Ледышке и тихо добавил, - я на лекарствах и скоро отключусь, а среди пассажиров были пираты.
  Девушка молча взяла саблю. Во время падения, похоже, Ледышка отделалась только порванным в нескольких местах платьем. Во всяком случае, следов крови и ран я на ней не заметил, а набухший здоровый синяк на виске - это скорее всего постарался пират на корабле.
  - Я тоже пассажир! - Раздался обрадованный голос, - сейчас я подойду к вам. Вы только голос иногда подавай-те, а то я хоть и в магических очках, но в джунглях трудно, что-то разобрать.
  - Хорошо!
  Пассажиром оказался молодой парень. При скудном освещении я смог его узнать: мы не раз сталкивались с ним в столовой, но при этом ни разу не разговаривали. Судя по его манерам, он был аристократом. По-моему, он ехал в первом классе с такого же возраста ещё одним парнем.
  - Добрый вечер леди и эрл! - Стянул левой рукой магические очки с лица и попытался сделать поклон подошедший пассажир, - позвольте представиться - Алир барон Грунд.
  - Очень приятно Валд, а это моя жена Аура! - Как подобает этикету, за нас двоих ответил я. Имя Ледышки я на всякий случай говорить не стал, а назвал первое, какое пришло мне в голову. По этой же причине я соврал, что мы женаты и не стал называть своё полное имя.
  - Мне тоже очень приятно. У вас нечем перевязать раны? - После не большой паузы задал вопрос пассажир. Пока мы раскланивались, я успел заметить, что ему досталось очень даже хорошо: по виску стекала кровь, серьезная колотая рана правого плеча, да к том уже, если судить как он левой рукой поддерживал правую, то, похоже, кисть в добавок была ещё сломана. Плюс два сильных пареза на левой руке и на ноге. Дорогой костюм был испачкан кровью и изорван, а на поясе болтались только пустые ножны от шпаги. Похоже, он вообще был не вооружен. Держался барон пока ещё на адреналине, но горячка боя начала спадать. По этой же причине он сам к нам пришел, а не нас позвал. Скоро его накроет боль и если он обычный человек, то без помощи в джунглях он не выживет.
  - Нет, - покачал я головой.
  - Плохо, - уселся барон на ствол упавшего дерева. - Если я потеряю сознание, то оставьте меня здесь. - При модой леди он видимо решил по геройствовать.
  - Мы можем вас даже добить, чтобы вы не мучились! - Улыбнулась Ледышка, поняв мотивы парня.
  Ответить барон не успел:
  - Эй! - Раздался не так далеко знакомый голос.
  - Олаф? - Крикнул я в ответ. Вопрос задал по инерции, так как и так узнал голос сына Медведя.
  - Да.
  - Слава Единому. - Выдохнул я. Задержка сына Медведя меня стала нервировать, мы никак не могли приземлиться далеко друг от друга, если только Олаф что-нибудь не учудил. Последние минуты мне приходилось держаться из последних сил: я должен был вот-вот потерять сознание. А после произошедшего на корабле оставлять одну девушку с незнакомым пассажиром, даже таким, мне не хотел. Олафа я уже не увидел.
  - Как ты? - Склонилась Ледышка надо мной. Уже был день и я без труда смог все рассмотреть. Мы находились под большим раскидистым деревом, а рядом, судя по шуму, бежала ручеёк. Джунгли жили своей жизнью, о чем сообщали доносившиеся звуки. Формой листьев дерева была как у дуба моего мира, но только они были в два раз больше чем привычные. С дерева свесился Олаф и с интересом посмотрел на меня.
  - Да вроде ничего, - ответил я после небольшой паузы: раны не болели, но чувствовалась слабость во всем теле.
  - Это хорошо! Потому что я сама тебя сейчас убью! - Заявила Ледышка с самым серьёзным лицом. - Ты ... - выдала она фразу из корабельных терминов, - на шпагу полез. Если бы не пластина, то сейчас бы лежал мертвый.
  Я впервые видел перед собой девушку в таком состоянии и очень захотел оказаться подальше. С большим трудом подавил все желание отползти.
  - Тебе, что Медведь на занятиях говорил?! - Продолжала меж тем бушевать Ледышка. - Он чему тебя учил?! Совсем мозги отказали?! Вылечишься, я тебе устрою турнир по фехтованию! Сам ещё Олафа ругал!
  - Понял! Осознал! - Быстро стал я говорить, когда девушка сделал паузу, чтобы набрать очередную порцию воздуха. - Ну, все же получилось! Другого выхода не было! Да и риск был обдуманным!
  Последнее, похоже, я зря сказал, так Ледышка сузила глаза и снова начала ругаться:
  - По-твоему обдуманный риск - это получить шпагу в сердце! При таком ранении я смогу не всегда выжить! А ты чародей! Тебе могло и не повезти, тогда твоё тело валялось где-нибудь в лесу. Там же, скорее всего, лежал бы и Олаф, с которым тот пират бы разделался тоже... - Перемешивая корабельные термины с обычными словами, девушка говорить ещё минут пять. В конце добавила, - ещё раз пойдешь на такой "обдуманный риск", я тебя сама прибью, чтобы нам потом не переживать! Лучше вообще не выходить замуж, чем жить с дураком!
  Я уже начать думать, что она сейчас вскочит и начнет избивать меня ногами. Конечно победителей не судят, но сейчас в спокойной обстановке я понимаю, что там наделал довольно много ошибок. Во время поединка было несколько моментов, когда можно было поймать противника, а тактику самого боя можно было выстроить немного по-другому. Повезло ещё, что противник по какой-то причине не применил свои магические способности. Меня оправдывало только то, что поджимало время и беспокойство за девушку. Обдумывая сложившуюся ситуацию, я пришел к выводу, что недавние победы в поединках вселили в меня излишнею уверенность в своих силах, отчего я стал рисковать там, где этого не следовало делать. Ни в том, ни в этом мире я не баловался табаком, но в этот момент мне очень захотелось закурить. Ледышка больше ничего не говорила - сидела рядом отвернувшись. Я продолжал думать, а Олаф сидел на дереве и смотрел по сторонам.
  - Не знаете, какой сейчас час? - Раздался рядом голос барона Грунд. Про него я забыл. Повернув голову, увидел его лежащим в двух метрах от меня. Судя по свежим повязкам, Ледышка оказала ему квалифицированную помощь.
  - Скоро обед, - буркнула девушка.
  Я решил отвлечься от раздумий и поговорить:
  - Как ваше самочувствие барон?
  - Вы знаете, после оказанной помощи очень даже ничего. Ваша жена очень неплохо мне помогла. - Барону видимо хотелось тоже поболтать. - Вы поступили очень предусмотрительно, что взяли с собой все необходимое для оказания первой помощи. Мне несказанно повезло, что я упал рядом с вами.
  - Я рад, что вам лучше. Вы ведь не откажитесь рассказать, где были во время нападения и что видели?
  - С удовольствием. Все равно делать нечего.
  Идти куда-то не было смысла: как только в ближайшем порту узнают о нападении пиратов, то направляют сюда боевые корабли для спасения выживших. Это правило действует во всех государствах. Поэтому всем рекомендовалось не удалятся далеко от места падения и дожидаться помощи. Ну, а если кто уйдет, то никто не будет устраивать больших многодневных спасательных операций с обследованием огромной территории: в этой ситуации придется выбираться самим. Проблемами в таких ситуациях были: опасная флора и фауна, аборигены, а так же пираты. Последние часто тоже оказываются по той или иной причине за бортом, а их корабли прочесывают место падения, подбирая своих и захватывая пленных. Под кронами деревьев, конечно, трудно будет что-то рассмотреть даже с помощью магических очков. Но, как нам рассказывали в академии, иногда пираты специально выдавали себя за спасательные корабли и таким образом брали в плен. Я допускал, что сейчас пираты тоже могут попытаться провернуть такой трюк, так как густая листва деревьев не позволит рассмотреть внимательно, что за корабль в небе. Времени у флибустьеров было прилично, так как до ближайшего порта лететь долго.
  Со стороны местных аборигенов я не ждал проблем. Если не лезть куда не следует, то они вообще не обратят на нас внимание: им нет дела до разборок белых людей. А вот если нечаянно увидеть что-то скрытое в листве и о чем не следует знать имперскому флоту, тогда да. Раньше бывали случаи, когда они ловили выживших, а потом их приходилось возвращать за большой выкуп. Но в один прекрасный момент, лет пятьдесят назад кому-то это надоело из тогдашних владельцев острова и они серьезно подсократили местное население. Причем они даже в джунгли не полезли: обнаружив деревни аборигенов с помощью магических труб, забрасывали их с кораблей бомбами. Здесь нет ещё таких понятий как геноцид, нет правозащитных организаций и никто не будет смотреть кто погиб: мужчина, женщина или ребенок. После этого местные жители отучились требовать выкуп за возврат людей, точнее они просто стали не обращать внимание. Возможно так же можно было решить и с оказанием помощи пиратам, но Империя пока не решилась на столь радикальные меры.
  Вдалеке раздались выстрелы и крики. Что именно там происходит - можно было только гадать. Барон замолчал, прислушиваясь к доносившимся звукам, а когда они утихли, стал рассказывать:
  - Я поднялся на верхнюю палубу со своим другом - эрлом Грэем бароном Крузом одним из последних. Мы только успели отойти к правому фальшборту, когда шедшая первой пиратская яхта нанесла удар: пробив наш магический щит, она раздавила контрабордажную башню. Судя по всему, рулевой на этой яхте плохо знал своё дело и не рассчитал силу удара, а так же курс своего корабля при сближении, так как пират прошелся по части левого борта нашего корабля, снеся фальшборт. Людей, находившихся там, либо раздавило, либо снес за борт. На палубе я видел раздавленные тела, а точнее то, что от них осталось: больше всего это походило на то, что кто-то большой мухобойкой прихлопнул людей. Запах полностью соответствовал картине. - Делился своими впечатлениями барон. - Не успели мы прийти в себя, как второй корабль зашел сбоку и дал залп по людям. А с третьего корабля, шедшего за первым, посыпались пираты, которые стали нас забрасывать гранатами. В тот момент мне показалось, что у каждого из них была по несколько штук гранат. Так часто они взрывались. Действовали пираты очень умело: пока одни оттесняли нас от второй контрабордажной башни, другие быстро взорвали дверь и ринулись внутрь корабля. Причем те, которые оттесняли нас от башни, не старались всех убить, а только сдерживали. Взрыв же, который они устроили пытаясь открыть дверь контрабордажной башни, был очень сильным: часть осколков задела самих пиратов. Я сам видел, как одному из них снесло магический щит и пол головы. Мой дядя служит во флоте и он ни о чём подобном не рассказывал. Да он говорил о тактике пиратов, когда они одним кораблем сносят щит, а со второго высаживают абордажную команду. После чего чья возьмет на верхней палубе того и корабль. Конечно, иногда пиратам удается сходу захватить одну из абордажных башен, но это в очень редких случаях.
  В этом с бароном я был согласен: башни защищали очень хорошо, а делали их на совесть. Когда я год назад в первый раз летел на корабле, то обратил внимание, что было как минимум две двери, одна горизонтальная - это если башню по какой-то причине снесут до основания. Её даже делали чуть ниже уровня палубы. Вторая вертикальная - закрывала выход на верхнюю палубу из башни. Обе двери были из очень толстой стали. Чтобы проломить такие двери надо постараться. Как только возникает опасность, их закрывают. Точнее выходы на верхнюю палубу во время боя закрыта всегда, а вот горизонтальная дверь опускается и блокируется только в случае большой опасности и если есть вероятность захвата башни. Там обычно всегда матрос дежурит и в случае чего опускает дверь, блокируя её. Взрывать двери и башни пытались не раз, у кого-то это даже получалось, по этой причине и стали делать очень крепкие двери. От чего сейчас легче было взорвать саму палубу, чем двери. Как я помнил: при захвате корабля был только один мощный взрыв. Получается, что скорее всего вторая дверь была не заблокирована и пираты об этом знали.
  - У нас были друзья на верхней палубе и их судьба нас беспокоит. Возможно, вы их видели. - Я по очереди описал друзей.
  - Вроде кого-то видел, но сказать, что с ними произошло, не могу, - задумался барон, - точно сейчас не скажу. Через минут после высадки пиратов меня сначала ранили в плечо, а потом сильно ударили по голове, от чего я потерял сознание. Пришел в себя, а боя как такового уже почти не было, только у второй, раздавленной башни, ещё кто-то сражался. Но что-то там происходило я не смог разобрать. Вокруг меня палуба была усеяна мертвыми. Возможно, кто-то ещё был жив, но проверить я не успел. У меня даже оружие найти не было времени. Как только я с трудом поднялся на ноги ко мне направились два пирата и я решил покинуть корабль. А уже на земле встретил вас. Вы не подумайте, что я трус. - Покосился на меня барон.
  - Из-за того, что вы выпрыгнули? - Чуть не рассмеялся я. Молодость и аристократическое воспитание заставляло его сейчас задумываться: правильно ли он сделал покинув корабль и не запятнал ли он честь рода. Думаю, когда он прыгал им конечно руководил не ум, а инстинкт выжить. И не удивлюсь, если он тогда вообще потерял голову. Ведь это у него первый бой. В будущем, если конечно он доживет, вопрос: правильно ли он поступил, не будет стоять.
  - Да. В тот момент кораблю я уже помочь не мог, - посмотрел мне в глаза барон.
  - Вы все сделали правильно. С возрастом вы поймете, что вовремя уйти тоже надо уметь и это не трусость, а признак ума.
  После этого барон повеселел и без устали болтал, рассказывая о своей жизни. Мы его не перебивали, давая выговориться. Да к тому же это нас отвлекало и помогало скоротать время. Мы беспокоились о друзьях: возможно, кому-то из них нужна была помощь, но сделать сейчас что-либо было опасно. Олаф не смотря на свою комплекцию смог как-то подняться к верхнему ярусу веток и увидел, что творилось в небе. Как он сообщил: пираты никуда не ушли и сейчас занимались прочесыванием джунглей, пытаясь найти выживших.
  В таких ситуациях поисковые корабли старались идти точно по курсу каравана. Но когда случилось нападение, стояла глубокая ночь, а корабли шли двумя кильватерными колоннами: считалось, что так лучше можно защищаться от нападения. Плюс ветер и то, что опытные выжившие стараются после приземления уйти немного в сторону, что их не обнаружили пираты. Там они сидят тихо и только когда поймут, что прилетела помощь, будут пытаться подать знак о том, что они здесь. В общем, пиратам придется повозиться и исследовать довольно внушительную территорию, а времени у них не очень много.
  - Рядом с нами находиться "Несокрушимый". Что с кораблем непонятно, но он почти не двигается, - сообщил спустившийся на землю Олаф.
  - На "Несокрушимом" что-то случилось, в результате чего он лишился хода, - произнес барон. Когда после его слов мы все дружно на него уставились, он добавил, - перед самым нападением на наш корабль вахтенный сообщил. Я стоял рядом и смог расслышать его слова.
  - Видимо не до конца лишился раз сюда доковылял, - быстро прикинув, что с момента нападения до того как мы выпрыгнули наш корабль успел прилично пройти.
  - Видимо, - кивнула Ледышка, придя к тому же результату.
  - В любом случае это играет нам на руку: вряд ли к нему кто-нибудь попытается полезть. Мы будем сидеть здесь и ждать помощи. Думаю, скоро пираты уйдут.
  Все промолчали, соглашаясь с моими словами.
  - Ты бы пояс снял и никому не показывал. - Сказал я Олафу, когда мы сели перекусить, тем, что нашлось в наших сумках. Еды было всего ничего, но мы её умудрились разделить на три части. На сыне Медведя я увидел знакомый пояс. Шпаги и ножен не было, а в место них болталась сабля.
  - А чего? - Удивился Олаф.
  - Ну, отец тебя начнет расспрашивать. Ты как обычно все расскажешь, - отпил я из фляги. С водой у нас было гораздо лучше и дня на три нам должно хватить. - И за это получишь подзатыльник и лекцию, которую тебе будут читать, когда ты будешь отрабатывать удары. - Продолжил я говорить. Кто рассказал Ледышке о том, что произошло на корабле, было понятно. Думаю, Олаф это сделал не со зла, даже хотел помочь мне: показать на, что я пошел ради неё. Вот только добился он совсем противоположной реакции, какой хотел.
  - За что подзатыльник?
  - Ну, смотри: ты вернулся после того как мы прыгнули. Когда снимал пояс, заработал рану на руке, - указал я на перебинтованное предплечье. Этой раны я у него не помню.
  - Арбалетчик успел появиться на лестнице. - Кивнул парень.
  - Неоправданный риск. Плюс у тебя были сумки с аптечкой и всем необходимым. Пока ты возился: во-первых мог погибнуть, а во-вторых, корабль двигался и в результате ты приземлился далековато от нас. После чего ты мог в ночных джунглях не найти нас вообще.
   - У меня были магические очки твоей подруги! - Стал горячо оправдываться Олаф.
  - Не моей подруги, а жены! - Поправил я сына Медведя, так как решил, что пока не спасемся держаться озвученной барону легенды. От услышанного парень "завис" и уставился на меня. - Это к делу сейчас не относиться. Пока ты разыскивал бы нас по джунглям, мне с моим ранением или жене могла понадобиться срочная помощь, а сумки у тебя. Понимаешь теперь за, что тебя отец наказал бы.
  - Понимаю, - быстро сообразил Олаф, а со стороны Ледышки послышалось фырканье: она слышала весь разговор.
  - Потом, когда-нибудь похвастаешься.
  - Спасибо! - Стал снимать Олаф пояс.
  Можно было оставить все как есть, а Медведь разъяснил бы парню всё в доходчивой форме, но я пожалел Олафа. Тем более он уже не раз спасал мне жизнь. Был тут и ещё один немало важный момент: пояс мог привлечь не нужно внимание тех, кто послал его бывшего владельца. Да к тому же в таком возрасте Олаф не смог бы получить пояс, а за убийства мастера можно было получить вызов на дуэль от другого мастера.
  - Не уж-то начал умнеть? - Произнесла Ледышка чуть позже.
  - Ты о разговоре с Олафом? - Посмотрел я на девушку.
  - Да, - судя по тому, как Ледышка произносила слова, она на меня ещё дуется. Понять бы только теперь за что именно: за первое спасение или за второе, а может ещё за что.
  - Ну, я всегда был умным, только мозгами не всегда пользовался. Молод. Не привык ещё.
  - Ага. Постоянно дома забываешь.
  - Олаф тебе не рассказал, что тот тип с тебя амулет снял? - Сменил я тему.
  Девушка напряглась и бросив взгляд в сторону о чем-то задумавшегося барона, спросила:
  - И что?
  - Не хочешь ничего рассказать?
  - Нет. Точнее не здесь.
  - То-есть, в другой обстановке ты будешь более откровеннее.
  - Как только выберемся, - пообещала Ледышка.
  - Договорились.
  Помощь пришла только через трое суток. Олаф как раз был наверху дерева и видел, как один из прибывших кораблей сразу направился к "Несокрушимому". Крейсер старался держаться в центре зоны предполагаемой высадки людей и даже несколько раз отгонял огнем своих пушек пиратов. По словам сына Медведя, на "Несокрушимом" работал с перебоями один двигатель. Несколько раз пираты попытались сбросить на крейсер бомбы, но тот остался цел: у корабля осталась возможность менять высоту и немного маневрировать. Не так быстро конечно как при работающих моторах, но все равно корабль успевал среагировать на атаки пиратов. Ну, а магические щиты, тем-более верхний, на военных кораблях ставят очень мощные.
  Пираты ушли сутки назад. Они довольно долго висели над местом боя. За время пока они шныряли рядом, мы несколько раз слышали вдалеке выстрелы и взрывы гранат. А один раз кто-то прошел в ста метрах от нас. Кто именно мы выяснять не стали, хоть Олаф и порывался. Вряд ли это были наши друзья, так как они, скорее всего, как мы где-нибудь отсиживаются и ждут прихода кораблей.
  Как только корабли начали поиск, мы не спеша двинулись к обнаруженной ранее небольшой поляне. Время уже было вечернее и сидеть ещё одну ночь в джунглях никому из нас не хотелось. Предшествующие три ночи мы не разводили огня, так опасались пиратов. Ночью было прохладно, но по указанию Ледышки, Олаф соорудил небольшой шалаш и застелил пол в нём ветками. Местные обитатели были довольно сильно напуганы взрывами и выстрелами, поэтому нам не надоедали. Только один раз видели местного небольшого хищника.
  Мы с бароном могли ходить, но делали это не спеша. Я вообще всю дорогу опирался на плечо Ледышки. Пробираясь через кусты и завалы, мы чуть пару раз не упали вместе с ней. Когда достигли места, мне казалось, что в легкое кто-то воткнул раскаленный прут. Успели мы вовремя: даже не пришлось разжигать костра. Над нами сначала прошлась на малой скорости небольшая яхта, а затем показался тяжелый крейсер. Оба корабля летели почти над самыми кронами, а команда во все глаза смотрела вниз, пытаясь найти выживших. Как только нас заметили, от крейсера отделилась небольшая шлюпка, а сам корабль продолжил движение.
  - Кто такие? - Крикнул один из пятерых матросов, когда над нами зависла шлюпка. Двое сидящих в ней смотрели на нас и держа в руках мушкеты, ещё двое осматривали окрестности, а пятый сидел за штурвалом. Выглядели мы со стороны довольно жалко: грязные, оборванные, перевязанные бинтами.
  - Пассажиры с "Белой звезды"! - Проорал Олаф.
  - Сколько вас?
  - Четверо!
  - Ружьё положите на землю! - Потребовал матрос. Мера понятная и мы без возражений сделали требуемое. Остальное оружие сдать нас не просили, хотя и могли бы.
  - Давайте забирайтесь! - Махнул рукой матрос, как только шлюпка опустилась на землю. Другой при этом подскочил к лежавшему ружью.
  - Кого-нибудь ещё видели? - Спросил старший, когда мы расселись.
  - Кто-то ходил, но кто именно мы не знаем. - Ответил я, - решили не выяснять.
  - Это правильно. - Согласился матрос. - Раны опасные?
  - Не очень, но перевязку и осмотр доктора требуется.
  - На корабле сделаем.
  Больше он ничего не спрашивал, а как только мы прибыли на корабль передал нас встречающему офицеру. Ему же отдали наш винчестер. Подлетая к тяжелому крейсеру, мы смогли прочитать имя корабля "Вулкан". Если мне изменяет память, то этот корабль является флагманом эскадры базирующейся в Темнолесье. Шлюпкой управлял умелый рулевой: он мягко совершил посадку на верхнюю палубу крейсера, где нас уже встречали. Помимо двух офицеров было около двух десятков вооруженных матросов. Там же на палубе была ещё дна шлюпка, в которой уже сидел экипаж готовый к полету.
  - Срочная помощь нужна? - Осведомился второй офицер, увидев, как нам с бароном помогают спуститься. - Я доктор.
  - Срочная помощь не нужна, но хотелось бы, чтобы вы осмотрели чуть попозднее наши раны, - ответил я. Боль в ране улеглась, а отвлекать на себя внимание доктора я не хотел: лежащие у фальшборта носилки говорили, что в следующий раз шлюпка может доставить тяжелораненых. Потом, когда все успокоиться можно будет обратиться в лазарет. Барон не стал ничего говорить, а последовал вместе с нами.
  - Сейчас пока раненых нет, сходите в лазарет. Там свободно. - Правильно понял меня доктор.
  Первый офицер проводил нас к столу, где писарь записал наши имена. В этот раз мы уже назвали свои истинные имена, благо барон сейчас был чуть в стороне и слышать не мог. Во всяком случае, мужская часть точно, а вот Ледышка назвала то имя, под которым она училась в академии. Когда писарь выводил на бумаге наши данные, я успел посмотреть список спасенных. Он был до неприличия короток: было всего три имя, два из которых женских. Забрав у офицера винчестер, мы последовали за матросом.
  В лазарете были только несколько скучающих докторов с помощниками, которые сразу же нас взяли в оборот. Дольше всего им пришлось повозиться со мной. В конце напоив какими-то таблеткам отпустили отдыхать, посоветовав только завтра опять им показаться: что-то им не нравилось, но похоже это было не результата ранения, а побочный эффект той гадости которую я выпил на кораблей перед прыжком. Все мои уже ушли и до отведенных нам кают меня сопровождал один из помощников докторов. Есть хотелось неимоверно, но сил идти в столовую не было. Поэтому, умывшись, приведя себя в порядок и одев в выданную чистую матросскую робу, я улегся спать.
  До наступления ночи всех выживших не успели найти. Как потом мне рассказали: после того как стемнело, корабли поднялись в небо и выстроившись в кильватерную колонну "нарезали" всю ночь круги вокруг "Неустрашимого". Поисковая операция продолжилась сразу же как рассвело и закончилась только глубокой ночью. Уже в темноте эскадра, взяв на буксир израненный крейсер, двинулась с черепашьей скоростью в порт. У меня сложилось впечатление, что это не первая спасательная операция, в которой участвуют корабли: уж больно все отработано до автоматизма. Ледышке даже нашли чистое скромное платье - в точно таких же ходили другие спасшиеся дамы. Их, кстати, помимо Ледышки было всего две: одна являлась сестрой одного из старших офицеров "Белой звезды", а вторая невестой этого офицера. Они обе, а так же муж сестры, во время нападения были на капитанском мостике. Когда пираты туда добрались, офицер приказал им прыгать, а сам с матросами принял бой. Они обе весь день провели на верхней палубе, ища среди спасенных своего родственника.
  Друзей и своих людей я увидел только в обед. Сначала шлюпка доставила друзей и родственника Грэя - эрла Рунуса барон Вожер. Дэн и эрл Рунус лежали на импровизированных носилках, сделанных из подручных материалов. Их аккуратно вытащили подскочившие матросы "Вулкана" и сразу же ранеными занялся доктор. Сделав осмотр, он дал команду стоящим рядом матросам, чтобы раненых унесли в лазарет.
  - Живы! - Почти одновременно произнесли мы, когда увидели друзей.
  - Да! - Ответил Арг и посмотрев на меня добавил, - твои люди в низу. Сейчас их доставят. Ранены все, но несерьёзно. Тяжелые ранения получили только Дэн и эрл Рунус.
  - Как они? - Указал я рукой на лежачих.
  - Плохо, но жить будут, - ответил друг.
  - Главное живы, а здесь их быстро на ноги поставят. - Выдохнул я. - Сильно вам досталось? - Кивнул я на раненную руку Грея. Одежда на обоих была изорвана, перепачкана кровью и грязью. Но кровь, похоже, была не их, так как ранение было только у Грэя.
  - Рана неопасная, - усмехнулся Грэй, от чего его лицо стало выглядеть довольно зловещей о грязи и красных разводов. - Если бы не твое новое оружие мы точно бы не выбрались.
  - Давайте потом поговорим, - спохватился я, - а сейчас идите умойтесь и переоденьтесь. Олаф проводит. Я пока встречу неразлучную троицу.
  Когда друзья направились к лестнице, Ледышка им вдогонку крикнула:
  - Посетите обязательно лазарет!
  Через десять минут вернулась шлюпка, привезшая моих людей и ещё незнакомых мне спасшихся. Все трое имели легкие ранения. Быстро с ними переговорив, я направил их в лазарет.
  Снова мы встретились через час в столовой. За одним столом сидели друзья и мои люди. Спасенные проголодались так, что быстро уплетало все, что принесут. Я, Ледышка и Олаф тоже решили поесть, причем чувство голода нас преследовало с утра, хоть и ели недавно. Видимо три дня почти на одной воде сказались на нас тоже.
  - Рассказывай, как спаслись? - Произнес Арг, попивая горячий чай.
  - Да рассказывать особо нечего. Наверх мы не успели и столкнулись с противником, когда он уже был внутри. Побежали на грузовую палубу, по пути отстреливая самых прытких пиратов. Вот на грузовой палубе пришлось повозиться. - Не стал я вдаваться пока в подробности. Здесь было не место и мог услышать посторонний, а потом начнет ещё задавать не нужные вопросы.
  Судя по всему Арг все понял, а Грэй уточнил:
  - Там тебя ранили?
  - Да. Чуть не получил шпагу в сердце.
  - Ну, а у нас было немного больше приключений.
  Во время нападения на корабль они были на верхней палубе. Как происходило нападение пиратов, нам троим было уже известно. Друзья находились в другой части палубы и вначале не пострадали.
  - Нам тогда повезло, что мы были в центре палубы и корабль прошел над нашими головами. Треск, грохот и от башни ничего не осталось.
  - Надеялись, что вы не оказались в тот момент рядом с башней, - добавил Грэй и усмехнулся. - Когда падал корабль, то казалось, что летит прямо на нас.
  - Тогда всем так казалось. - Отпил из кружки Арг. - А вот потом Джанг заорал, чтобы мы быстро бежали к правому борту. Грэй и эрл Рунус быстро среагировали, а вот я замешкался и Рыжий меня за руку поволок.
  - Простите эрл, - произнес бывший подчиненный моего отца, когда Арг сделал паузу, - времени было мало на раздумье.
  - Ты все верно сделал, - ответил друг и продолжил, - успели спрятаться за фальшборт вовремя. Картечный залп выбил многих на палубе. Магические амулеты были почти у всех, но выдержали только у половины. Прийти в себя не дали: пираты уже высаживались на корабль. Организованного сопротивления как токового не было, только несколько очагов.
  - Мы смогли из ружей неплохо проредить пиратов. - Влез Джанг. - Очень хорошо, что мы взяли их с собой.
  - Ружья нас спасли, - кивнул Арг. - Рыжий сказал, что пора уходить и эрл Рунус с ним согласился: до всех было уже очевидно, что корабль потерян. Пассажиры, которые летели с семьями, попытались пробиться ко второму выходу на палубу, но их быстро оттеснил обратно. Мы прыгнули, благо у всех были амулеты. К этому времени многие выжившие тоже решили оставить корабль. Нас немного раскидало в воздухе, но приземлившись, мы смогли быстро собраться вместе. С нами оказалось ещё около десятка матросов и пассажиров. Сидели тихо, но пираты, похоже, на второй день нас сверху заметили. Бой в джунглях совсем не то, что бой на корабле. Тогда двоих потеряли, ещё пятеро были ранены. Патроны закончились, но к этому времени пираты уже разбежались. Во время боя Дэн получил стрелу в живот, а эрл Рунус пулю в грудь, но слава Единому дождались помощи. Они попытались с корабля в нас бомбы кидать, но ветки деревьев мешали, а мы вдобавок рассыпались и ушли немного в сторону.
  - Главное все живы. - Подвел я итог и добавил, - вы извините, что втянул, вас во все это с этим путешествием.
  - Тут не от тебя все зависит, - покачал головой Арг.
  - Да ты, что. - Усмехнулся Грэй, - У меня двоюродный брат уже два года всем рассказывает о том, как вовремя полета на них напали пираты: он видел в трубу бой охраняющих их караван кораблей с пиратами. Два года одно и тоже слушать. Я ему завидовал. А теперь мне на десять лет хватить, что рассказывать.
  - Ну, да! Можешь теперь книги писать! - Засмеялся я, а остальные меня поддержали.
  Уже когда шли в свои каюты, Рыжий отозвал в сторонку и произнес:
  - Напали на нас военный. И похоже из Баргского княжества.
  - У верен? Может из Дерианской республики. У них же схожий язык, - вспомнил я, как ругались пираты на корабле.
  - Точно из Баргского княжества. У них задание было захватить какую-то девку. - Увидев мое удивление его осведомленности, Рыжий добавил, - мы с Щератым успели допросить подранка, пока тот не отдал Единому душу. Вот он и рассказал.
  - Никому об этом не говори больше.
  - Понял.
  На этом мы разошлись.
  Путь до порта Темнолесья прошел без происшествий. Там мы решили остановиться у военных, благо те были не против, так как понимали, что мы, как и другие пассажиры, потеряли все вещи и деньги. У нас же была другая причина. Аргу я рассказал про пирата, с которым столкнулись в трюме, а в конце поинтересовался:
  - Ты когда узнал, что Ледышка твоя кузина?
  - Да я самого начала знал. Её ведь в нашу группу специально из-за меня включили.
  - Гад.
  На что друг только ухмыльнулся и ответил:
  - Зато интересно было за вами наблюдать.
  - Отомщу! - Пообещал я. - Кстати, а у Огонька какое настоящее имя.
  Честно когда я узнал, кем именно является Ледышка, то не раз об этом думал. Версий пока было много. Начиная от старшей дочери Императора, которая по моим прикидкам только в этом году должна поступить в академию. Чем Безликий не шутит. Заканчивая ещё одной незаконно рожденной дочерью герцогини Кельвийской или другой родственницей Арга. Все мы люди и всякое в жизни бывает.
  - Нет. - Покачал друг головой, - Ледышка тоже молчит. Хотя я не раз пытался у неё узнать. - Увидев мой недоверчивый взгляд, друг добавил. - Честно!
  Почему-то я ему не поверил.
  Чтобы перестраховаться мы сидели в порту военных безвылазно, рассчитывая как только представиться возможность отправиться в путь. В отличие от других пассажиров я и Арг свои деньги не потеряли, поэтому были не сильно ограниченны в средствах. Узнав об этом, Ледышка попыталась было потребовать, чтобы ей купили пару платьев, но быстро сообразила, что это может привлечь ненужно внимание. Да и негде здесь было покупать платья, а одежду местных аборигенок она вряд ли решиться одеть. Ради интереса я её предлагал.
  Всех лежачих раненых определили в военный госпиталь. Эрл Рунус и Дэн шли на поправку. Военные доктора знали свое дело и на пятый день после спасения эрл Рунус даже начал вставать. Местные офицеры узнав, что он тоже военный и едет к месту новой службы, даже помогли ему с одеждой и деньгами. На третий день нашего пребывания в Темнолесье пришел очередной конвой со стороны Южного континента. Конечной точкой его должно быть соседнее государство, но многие пассажиры оправились с ним, к нему же присоединились остатки нашего каравана. На "торгашах" нашлось место для всех желающих из числа спасшихся. Обычно в таких случаях деньги за полет не принято брать. Так как каждый может оказаться на и месте, а у покорителей небес к тому же было поверье: небо не любит жадных и не помогающих другим в трудную минуту жестко наказывало. С конвоем флот дополнительно направил для охраны легкий крейсер.
  Мы решили дождаться следующего конвоя, так как раненые пока ещё не могли продолжит путь. Моя рана тоже требовала присмотра докторов. Полюс употребление микстуры перед прыжком не прошло даром. Спасшийся вместе с нами молодой барон нашел своего друга. Тот выжил в схватке на корабле, но получил тяжелое ранение. Когда его нашли другие выжившие, то он был в очень плохом состоянии. Похоже, он ещё жив был только из-за того, что был чародеем. Парень во время боя лишился руки, а доктора вдобавок ещё отрезали ему ступню: уж больно в плохом она была состоянии.
  Ещё через несколько дней в порт пришел ещё один конвой со стороны Южного континента. В составе был пассажирский корабль, который шел в союзное государство. Быстро всё прикинув, мы купили на него билеты: были три в первый класс и несколько во второй. Не знаю как у Арга получилось, но он умудрилось выкупить все билеты в первый класс и пять во второй. Эрл Рунус тоже решил лететь с нами, но билет он покупал сам. Алир барон Грунд решил дождаться, когда доктора разрешать продолжить путь его другу. Мы чем смогли поделились с бароном. Нам тоже доктора советовали задержаться, но мы решили лететь.
  Тяжелый крейсер "Несокрушимый" так же должен был продолжить путь с нами. За прошедшее время ему поменяли двигатели, благо запасные были на складе. Вообще двигатели были не совершены и довольно часто выходили из строя. На флоте был специальный регламент, в котором было указано, сколько должно быть в запасе двигателей на определенное количество кораблей.
  Как потом рассказал эрл Рунус: в Темнолесье, как в прочем и на других удаленных военных базах, главной проблемой была скука. Развлечений на острове почти нет, а работы было немного. Поэтому, как только корабль приземлился в порту, к нему направились все свободные механики. Сначала вместе с безопасниками тщательно изучили результаты взрывов, все подробно записали, а потом принялись исправлять последствия. Работали с удовольствием, при этом побив все флотские нормативы замены двигателей тяжелых крейсеров, подготовили корабль к полету раньше намеченного срока.
  Я с друзьями смог осмотреть крейсер. В основном пострадали двигатели, которые, как было принято, находились в отдельных гондолах и выступали за магические щиты корабля. Один двигатель вообще отсутствовал, два разворотило так, что сорвало броню и была видна медная обмотка. Что интересно: один из этих двигателей периодически работал, что позволяло кораблю двигаться с черепашьей скоростью. У последнего сорвало винт и деформировало корпус. "Неустрашимый" строился во время Великой войны, а тогда ставили две пары двигателей с каждой стороны. На более поздних проектах стали устанавливать большее количество, но меньшей мощности: во время боя двигатели стараются вывести из строя в первую очередь, поэтому согласно новой военной концепции, так корабль должен дольше не терять ход. На мой взгляд, все это все спорно, да к тому же увеличивало вес корабль, ведь двигатели выступали за магические щиты корабля и поэтому их старались защитить толстой бронёй, да к тому же приходилось устанавливать дополнительное оборудование.
  Из разговоров мы поняли, что никто не знает, чем повредили двигатели. Вахта была на местах, ничего подозрительного не видал и не слышала. А потом стали происходить взрывы. Была версия, что пока стояли в порту к ним прикрепили мины, либо вообще запихнули их под броню. Но эту версию опровергали механики, которые тщательно все проверяли, а запихнуть что-то внутрь вообще невозможно так все обслуживание происходит под строгим присмотром. Здесь конечно есть часовые бомбы, но рассчитать время, чтобы взрывы произошли, когда корабль будет находиться в определенной точке, невозможно. Наш караван вообще задержался из-за встречного ветра. В общем службе контрразведки флота и службе безопасности Империи будет над чем поломать голову.
  Наш разговор с Ледышкой состоялся за три дня до появления на горизонте нашего континента. Она толи ещё дулась на меня, толи не решалась и оттягивала разговор, но понимала, что рано или поздно он должен состояться. Я не торопил девушку. В итоге мы сидели в её каюте и я слушал её рассказ.
  История была банальной: отец с мамой любят друг друга, но из-за положения в обществе мама не могла выйти за отца девушка замуж, так как из рода герцогов Кельвийских ей пришлось бы перейти в род мужа. Тогда ещё старшие дети герцогини не смогли бы удержать власть над родом. Вспомнив рассказ Арга, я допускал это. Ледышка появилась во время войны, в которой её отец принимал активное участие. Герцогиня решила родить ребенка: хоть что-то останется в случае смерти любимого человека. На воине люди тогда гибли пачками, так за весь её период Империя потеряла около трех десятков адмиралов, в одной только восьмой эскадре сменилось четыре командующих, что уж говорить о командирах кораблей и младших офицерах. Герцогиня смогла скрыть, что ждет ребенка. Если её противники как в роду таки и в политике узнали бы об этом, то ей бы несмотря ни на что пришлось бы распрощаться со многим. Здешнее общество очень косо смотрит на внебрачных детей мужской части общества, даже если они признаны отцом. А уж женской и говорить нечего. Даже если дама вдова: выходи повторно замуж и заводи детей сколько хочешь. Раньше даже убивали за такое без долгого разбирательства. Сейчас мать Ледышки тоже получила бы вызовы на дуэль от многих из рода герцогов Кельвийских.
  Девушку воспитывали в роду Арга, который решил помочь герцогини.
  - Точнее дед раздумывал, все-таки это вмешательство в дела другого рода и если всё вскроется, то простыми извинениями не отделаешься.
  Тут я с Ледышкой был полностью согласен: навскидку я могу припомнить подобный случай, когда всё вылилось в кровавую резню родов. Королю удалось тогда примирить враждующих, но даже по прошествии нескольких веков отношения между родами напоминаю отношения моего рода с родом барона Круши.
  - Но вмешалась бабушка, а ей дед не смог отказать. Она сразу же без лишних разговоров меня приняла.
  В роду Арга хватало детей и на ещё одного никто не обратил бы внимание. Вообще род друга славиться тем, что на одного мальчика рождается как минимум три девочки, считающимися одними из лучших невест Империи. Тогда же родилась одна из старших сестер Арга. Разница у неё с Ледышкой была где-то в две десятины. Как сказала Ледышка:
  - В детстве я считала своими родителями мать и отца Арга, а вот навещавших меня кровных родителей считала просто дальними родственниками. Как ты понимаешь с Аргом я знакома с детства и с его сестрами часто его колотила за пакости.
  Когда девушка подросла, то стала ну очень похожа на мать. В результате ей пришлось одеть амулет скрывающий внешность. Мать хотела с помощью докторов немного подправить внешность Ледышке: местная медицина это умеет делать неплохо. Но девушка уперлась и герцогине не удалось её переубедить. А отец, со слов Ледышки, в этой ситуацию занял нейтральную позицию. В сложившейся ситуации дед и бабушка Арга предлагали дать девушке своё имя и принять в род, точнее подправили бы где надо в документах и было бы у Ара на одну сестру или кузину больше. В принципе это было бы разумно, тем-более общие черты прослеживались, а то, что девушка ну очень похожа на герцогиню, то у них общие предки. Почему так не сдали, Ледышка не знает и сейчас можно только гадать. В итоге она получила титул баронессы, который то ли купили, то ли ещё каким образом получили её родители для неё, благо такие возможности есть. Сейчас многие у кого есть деньги, покупают себе титулы баронов.
  Повзрослевшую Ледышку герцогиня хотела выдать замуж за кого-то дальнего родственника живущего в соседнем государстве, для того, чтобы дочь была подальше. Уже довольно не плохо узнав девушку, я понял, что она меньше всего хотелось выскочить замуж и до старости заниматься, как все благородные дамы, семейными делами и хозяйством, лишь иногда посещая балы и приемы. Девушка хотела приключений и свободы, а это в здешнем мире могло дать ей только академия, в которую она решила во что бы то не стало поступить. Но герцогиня была категорически против и долгое время не давала своё согласие, хотя отец был не возражал. В результате только через шесть лет уговоров, угроз и ругани девушка добилась своего и стала учиться:
  - Тут сыграло роль несколько обстоятельств.
  Каких именно мне она не объяснила. Теперь становиться понятно, почему мне показалось в самом начале, что ей больше лет, чем другим поступившим в академию. Обычно поступают учиться с восемнадцати или как я с девятнадцати дет. И только в редких случаях допускалось изменения этого правила. Герцогиня не оставила своих планов выдать дочь замуж. И тут Ледышка выставила условие, что если победит в гонках, то сама будет выбирать, как поступить и за кого выйдет замуж, а если нет, то подчиниться воли матери. Отец всегда поддавался давлению герцогини, но этот раз уперся и поддержал дочь.
  - Они даже поругались и месяц друг с другом не разговаривали.
  Постоянная борьба с матерью за то, чтобы самой решать, как жить, очень сильно закалили характер Ледышки. Судя по всему, она очень обижена на родителей, хотя, думаю, те её любят. Герцогиня не показалась мне той, которая наплевательский относиться к детям. Это подтверждает и её заботу о законных сыновьях от герцога и внуках. Да она расчетливая и жесткая женщина, готовая пойти на многое, но Ледышку она любит. Родителям пришлось пожертвовать счастьем девушки в угоду политике. Герцогиню я в принципе могу понять, а вот почему отец не признал девушку своей дочерью, пока неясно. Возможно из-за того, что кто-то станет копать и выяснить кто мать девушки. А возможны были и другие причины. Но судя по тому, что они не согласились о вхождении девушки в род Арга, возможно отец ещё раздумывает признать все-таки дочь или нет, а может его пока что-то останавливает.
  - А кто, кстати, отец? - Решил я снова попытать счастье.
  - Неважно! - Упрямо ответила девушка, - в своё время узнаешь. Теперь ты понимаешь, почему мне необходимо победить в гонках?
  - Ты хочешь пойти против воли родителей и что-то им доказать. - Кивнул я головой, - но ты ведь понимаешь, что станешь мой женой и возможно дальний родственник был бы лучшей партией.
  - Ну, ты можешь ведь отказаться после победы! - Хитро посмотрела девушка, - ну или с тобой может что-то случиться. - Ляпнула Ледышка и сама задумалась над своими словами, а потом расплакалась.
  Произошедшее с девушкой метаморфоза меня поразила, что я даже завис. Только через полминуты стал успокаивать Ледышку. Ревела она долго: видимо все копившееся прорвало плотину. К себе я вернулся только под утро. Мы не спали всю ночь. Получилось всё сумбурно, да к тому же у меня ещё не затянулась рана. Когда мы лежали обнявшись мне пришлось поклясться, что больше я не стану сильно рисковать, а буду сначала хорошенько думать. Мы с Аргом делили каюту на двоих, поэтому если друг что-то и заподозрил, то виду не подал. Следующие несколько ночей я ночевал у Ледышки, а днем мы оба делали вид, что ничего не произошло.
  Вблизи побережья нашего материка пути каравана и тяжелого крейсера "Неустрашимый" должны были разойтись: крейсер шел в столицу Империи, а караван в соседнее королевство. Ещё в Темнолесье нам удалось договориться с капитаном "Неустрашимого" о том, чтобы над побережьем мы пересели на крейсер. Капитан как "товарищам" по несчастью пошел нам на встречу, но мог взять только шестерых, поэтому неразлучной троице пришлось добираться до столицы окружным путем. Что их особо не расстроило. Отставив им почти все наличные деньги, мы на специально присланной за нами лодке перебрались на крейсер.
  Нас встретили приветливо, за обедом офицеры расспросили, что мы видели во время нападения, а затем сами поделились впечатлениями. Каким образом был поврежден корабль, никто не знал. Версий было много. У меня самого была. Думаю, службе Цветочника и разведке флота придется поломать голову.
  Через два дня наше путешествие закончилось и мы наконец-то прибыли в столицу.
  
  Глава 6
  
  Я сидел в кофейни и читал свежий номер газеты. Вчера днем мы с Олафом наконец-то добрался до дома. Весь вечер я сначала рассказывал о своих приключениях, а затем слушал дядю, сестру Нарду и кузину Аргану. Мой младшие братья и сестра, младшие дети Грина, а так же семья Медведя и он сам сейчас отдыхали в нашем поместье и прибудут в столицу только к началу учебного года. На всякий случай мы с дядей для охраны отправили с ним несколько человек, которым можно было доверять.
  После того как я рассказал о захвате корабля, дядя Грни поинтересовался:
  - Пояс с того мастера взяли?
  - У Олафа. А шпага у меня. - Ответил я. По словам Арга оружие пирата оказалось очень интересным. Будет свободной время, съезжу с ней к деду друга.
  - Надо буде то и другое показать службе безопасности. Может у них удастся выяснить, кто был владельцем.
  - Об этом я как-то не подумал, - покачал я головой.
  Я конечно кое-что не стал рассказывать, но и без этого приключений хватало. Старя кобра - леди Ирга, молча выслушала мой рассказ о путешествие, только в конце задав несколько вопросов. Как только дядя Грин описал, как идут дела у него, она удалилась к себе, сославшись на усталость. С её уходом, можно сказать, что официальная часть закончилась и все расслабились, сестра и кузина стали рассказывать столичные новости, которых оказалось очень много, хотя я и отсутствовал не так долго. Многие аристократы вслед за Императором и его семьей перебирались на лето на Аланские острова. Поэтому все основные события сейчас происходили там.
  Мой сестры в этом году поступили в академию: дядя в моё отсутствие внес оплату за обоих. Мы хотели ещё направить учиться Олафа, но тот категорически отказался. Медведь пытался уговорить старшего сына, но даже у него ничего не получилось. Последнее меня немного удивило, зная его методы воспитания сыновей. Аргана и Нарда в последний момент отказались в этом году ехать на отдых с младшими детьми и всё лето провели в столице. По словам дяди: как только обе получили доступ на территорию академии, то проводили там весь день. Чему именно будут учиться, сестры выбрали уже давно. Надо отметить, что выбору немного поспособствовала леди Ирга. Сейчас сестра и кузина ждут не дождутся, когда можно будет переехать в одно из общежитий академии. Думаю, вещи у них уже давно собраны. Для меня всё это добавляло проблем, так как враги рано или поздно попытаются отыграться на них, раз уже на мне не получилось.
  - Ты должен попросить Руд, чтобы она взяла к себе в команду нас и Лину. - Отвлекла меня от раздумий Нарда.
  - С чего это? И какую ещё Лину? - Удивленно посмотрел по очереди на обеих.
  - Как какую Лину? Графиню Рош!
  - А-а! - Вспомнил я внучку бывшего командующего. - А она тут причем.
  - Они с графиней очень часто общаются, - усмехнулся дядя.
  - Ясно.
  - Ты поможешь? - Поинтересовалась Аргана.
  - Я общаюсь с Руд и подругами из её команды, но не лезу в их дела. Они сами выбирают, кого пригласить к себе. Кстати, "Ласточка" в этом году, какой пришла.
  - Команда Руд пришла третьей.
  - Неплохо. - Покачал я головой. Для девичьей команды это очень хороший результат. Вообще, все команды, вошедшие в тройку, могут гордиться этим. - А кто победил.
  - "Морской бриз" под командованием Астронга барона Барата.
  - Не помню такого, - покачал я головой. - Да и род мне не знаком.
  - Его род недавно получил титул: толи купили, толи ещё за что. Как рассказала Лина: в свой корабль команда и род барона вложили столько денег, что его можно сказать, что он из чистого золота.
  Видим родственники барона очень сильно желали его победы. И их можно понять - это подняло бы престиж рода и принесло бы очень много бонусов. Но как всем известно: даже вложив кучу денег нет гарантии, что придёшь первым.
  - Но даже стоимость корабля не помогла бы ему выиграть, - усмехнулся я.
  - Со слов Лины они походу гонок шли во втором десятке, но из-за погоды, а точнее шторма позволило им на подлете к Южному материку войти в тройку, а затем обогнать корабль брата: у тех случилась какая-то поломка с одним из двигателей.
  - Бал во дворце в честь победителей уже прошел и мы на него не смогли попасть. - Немного с упрёком в голосе произнесла Аргана. Обоим сестрам видимо очень хотелось ещё раз покрасоваться на балу, но попасть без личного приглашения или без меня как старшего в роду они не смогли.
  - Я так понял, что нам в этом году опять на бал не прислали приглашений.
  - Нет. - Покачала головой Нарда.
  Главы графских и герцогских родов могут без приглашений посещать любые балы устраиваемые в Императорском дворце, а вот остальные только по приглашениям: либо личным, либо выдаваемых на род.
  Новостями мы делились до глубокой ночи, из-за чего я проснулся только в середине следующего дня. Отсутствовал вроде всего ничего, а уже многое кардинально придётся менять. Во-первых, флот, а точнее лично действующий командующий князь Шолингер и главы инженерной службы флота контр-адмирал эрл Грин барон Вонг, попросили в первую очередь заняться производством патронов. Два не последних человека во флоте приехали к нам в дом лично и переговорили в моё отсутствие с дядей Грином и Старой коброй. Они хотели, чтобы мы увеличили производство патронов, отложив все другие работы. Причем производство ружей и револьверов по нашим проектам они предложили делать на казенных заводах, отчисляя нам процент. Если производство оружия можно уже начать сейчас, то производство патронов дело новое и тут предстоит все делать с нуля. Флотские начальники сразу поняли всю ценность нового оружия, поэтому хотели перевооружить армию и флот в самые коротки сроки. Только небольшие мощности моей промзоны мешали сделать это сейчас. Оба флотских понимали, что займись я производством только патронов я все равно не смогу закрыть все потребности фота.
  - Они дают беспроцентный кредит на покупку дополнительного оборудования для уже действующего производства и строительство двух заводов со всей инфраструктурой, - рассказывал Грин. - Два завода они хотят построить на случай войны. Места, где необходимо их будет построить, они укажут в ближайшее время.
  "Места под постройку они, скорее всего, выберут с учетом, возможности их защиты. А вот нам буде подумать обо всем остальном и в первую очередь, надо озаботиться об электроэнергии". - Прикинул в уме я, а вслух произнес:
  - Правильно. Но все это займет несколько лет, а скорее даже больше.
  - Это да. Но в ближайшее время войны вроде не предвидеться. Поэтому они готовы ждать. - Немного помолчав, дав тем самым мне все обдумать, дядя продолжил, - мы согласились. Предположительно одно место для строительства будет на севере, а второе по эту сторону гор.
  - Согласен, - кивнул я, - только, что будет со строительством корабля для гонок.
  - Эллинг для малых кораблей я распорядился достроить, а по всем остальным работы остановил. Все ненужно для производства патронов оборудование я приказал установить в двух цехах, а все остальные, включая строящиеся цеха, будут отданы под производство. - Ответил Грин. - Причем эллинг для строительства тяжелых крейсеров решил переделать под цех для изготовления патронов. Думаю, тебе двух цехов и имеющегося там оборудования хватит для реализации как новых, так и будущих проектов, а так же для строительства яхты.
  Когда я отправлялся в путешествие, в промзоне закладывались фундаменты под эллинги для строительства кораблей: один для тяжёлых крейсеров, два легких, и один для строительства различных малых судов.
  - Лучше эллинг для больших кораблей достроить, а для производства боеприпасов построить ещё один цех. - После минутных раздумий произнес я. - Обстановка может поменяться в любую сторону и в любой момент. А в эллинге для тяжелых крейсеров мы сможем строить разные корабли меньшего или равного класса.
  - Решай сам. Если, что эллинг ещё не начали переделывать. Так же я приказ расширить производство на химической промзоне. Оба гостя просили нас постараться разработать артиллерийские системы и готовы в этом деле с нами сотрудничать.
  - Подумаем. Какой расчетный годовой объем патронов будем выпускать?
  - Хотим достичь в полмиллиона, но на деле пока непонятно, что выйдет. На новых заводах расчетными будут полтора миллиона штук в год с постепенным увеличением.
  - Это для ружей и револьверов.
  - Да, общий объем. - Кивнул дядя.
  - Дай Единый, чтобы получилась, - с сомнением покачал я головой. Пока ещё не хватало многих технологий, а у меня знаний и в итоге многое приходиться изобретать на ходу. Но с другой стороны те же револьверы и винчестеры, а так же патроны для них в моё мире начали выпускать во второй половине девятнадцатого века. А местное развитие не сильно отстает от того времени, единственное здесь больше полагаются на эфир и руны.
  - Что со специалистами, которых нам дал флот?
  - Часть из них вернется обратно, а большая часть останется у нас. Флот понимает, что они нам понадобятся при производстве, а также могут нам понадобиться в других проектах.
  - Могут, - кивнул я. Флот тогда не пожалел и прислал очень хороших мастеров: одни на станках могли выточить, что угодно, другие могли отлить из металла любую деталь, третьи умели работать с деревом. Расставаться с кем-либо из них мне не хотелось, так как найти таких же будет очень трудно.
  - А что с бездымным порохом? - Перешел я к следующему вопросу.
  - Все по-прежнему. Химик не может пока найти правильный состав.
  - Ясно. Ещё какие новости?
  - Строительство электростанций в поместье твое друга и у нас идет по плану.
  По договоренности с Аргом и его родом мы строили в их землю небольшую электростанцию. Ещё одну я строил уже рядом со своим поместьем. Они обе мало чем отличались от той, что находиться в промзоне, но вырабатываемого ими электричества должно мне и роду Арга хватить с избытком. Для строительства дядя нашел нужного специалиста. Правда, несколько последних лет он не занимался строительство плотин, так как в производстве многие отказались от того, чтобы станки крутили водяные колеса. Специалист рьяно взялся за дело. Разработать проекты помогал эрл Эриус - бывший военный строитель, а эрл Эриуса определиться с необходимым электрическим оборудованием.
  В этом мире строительство зданий и сооружений идет в основном из камня и кирпича, а бетон используется пока ещё мало. В связи с этим может возникнуть серьезная проблем. Но с другой стороны: когда закладывали фундаменты, главных цехов и эллингов специальное судно привезло с близлежащего карьера здоровенные камни более-менее правильной формы. Эти глыбы весили по несколько тон. Здесь нет дорог и механизмов, привычных мне по родному миру, но зато все тяжелые грузы местные перевозят по воздуху и научились их укладывать при помощи кораблей с ювелирной точностью. А когда необходимо было повысить прочность сооружения, наносили руны.
  
  ***
  
  Сейчас я сидел и ждал Арга: мы с ним договорились встретиться в кофейни. Точнее он прислал посыльного с запиской. Я думал, что друг будет отдыхать от моего общества до начала учебного года, но тот решил, что одного вечера общения с роднёй с него достаточно. Тем-более бабушка друга постоянно подыскивала ему невесту и могла расписывать те или иные достоинства подходящей внуку девушки часами. Она было и мне тоже решила помочь устроить личную жизнь, но Арг сообщил, что у меня уже есть невеста. Меня друг спас, но после этого бабушка принялась за дело с усердием: "Вот видишь: Эрл Валд уже подыскал себе спутницу жизни, а ты так и останешься один!". Сейчас Арг старается быть дома ещё реже.
  Кофейня открылась не так давно, но уже в ней было трудно найти место. Зайдя, я даже опешил от количества народу. На первом этаже были в основном дамы с детьми, а второй с самого начала предусматривался для мужской части общества. У входа меня встретила одна из работниц кафе и проводила на второй этаж. Персонал для кофейни мы специально готовили и по поведению, а также по манере движения девушка усвоила все уроки на пять. Она узнала меня и отвела к одному из столиков для особых гостей. По пути к своему месту я несколько раз раскланивался с знакомыми аристократами. Сделав заказ, я достал газету и углубился в чтение. Новостей было довольно много.
  Когда я сегодня увидел в своём кабинете пухлую газету, то даже не поверил и пролистал её. Только после этого убедился, что у меня в руках один номер, а не все которые вышли в моё отсутствие. За тот не долгий срок, что меня не было, произошли удивительные перемены. Главной из новостей можно было отметить это сбор в столице нашего союзника глав государств союза. Этой новости была посвящено довольно большая статья. Перед тем как преступить к чтению я осмотрел зал. Большинство посетителей изучали последние новости, а кто-то уже прочитал и теперь обсуждал их.
  Слет глав государств готовили довольно давно, но сначала не могли решить, где будет сбор, так как каждый из союзников хотел, чтобы у него. В итоге эту проблему реши путем жеребья, а потом утрясали ещё кучу проблем и споров. И вот собрание состоялось. На нём должно многое решиться, а весь наш континент замер в ожидание того о чем договорятся союзники. На мой взгляд - это большой прорыв местной дипломатии. Раньше все общение шло через дипломатов, только иногда главы государств говорили с глазу на глаз. Причем когда на таких встречах было больше двух участников можно перечислить на пальцах. А сейчас более полутора десятка глав государств со своими министрами иностранных дел сидели за одним столом.
  Статью писал хороший аналитик, точнее её писал барон Зеланд. А этот прожжённый политик и бывший министр иностранных дел знает о многом, а так же как правильно подать материал, чтобы это было лучше для Империи. В газете, конечно, рассказывается не обо всем, что хотели обсудить главы государств, но все равно было о чем задуматься. Статья меня сильно увлекла, что я не заметил, как принесли заказ и когда появился друг. Арг не стал прерывать моего чтения, а заказ кофе и пирожных.
  Отложив газету, я поинтересовался:
  - Как тебе статья?
  - Очень даже неплоха. Но главное она все же не рассказывает.
  - О том, что наш союз трещит по швам. Нашим друзьям уже мало Северного континента и они хотят поделить ещё и Южный.
  - Да. - Кивнул головой друг. - Сразу после войны им всего хватало и они меньше времени затрачивали на доставку ресурсов. А теперь им стало мало. Хотя Император с самого начала отдавал союзникам Южный континент, а сам согласен был на более меньший - Северный.
  - Я об этом слышал. - Отпил я из своей чашки кофе. Пока я читал, он остыл. - О том, что наш союз трещит по швам нужно читать между строк, - вспомнил я подходящее выражение своего родного мира.
  Барон Зеланд не стал об этом писать в открытую, но умный человек и так догадается, что союз доживает последние дни. Это обстоятельство сыграло не последнюю роль в том, что все главы государств решили приехать. Сейчас там все улыбались друг другу, но одновременно решали против кого и с кем дальше будут дружить. Конечно, завтра мы не будем друг с другом воевать, но и прежнего доверия между нами уже не будет.
  - Неплохо сказано. Надо будет запомнить.
  - Но и союз наших соперников тоже разваливается, - вернулся я к разговору.
  - Это да. Дед говорит, что это очень сильно повлияло на то, почему мы можем лишиться союзников.
  - Ресурсов мало, а потребность их растет год от года. Уже сейчас некоторые днем с огнем не найти. - Вспомнил я о кристаллах для стрекалетов. - Похоже, в недалеком будущем нам грозит война всех против всех.
  - Я бы сказал, что союзы будут теперь мелкими, но равными по силе нам и Гуруйской империи иначе ресурсы не удержать.
  Гуруйская империя было самым сильным государством противостоящего блока. До последней войны оно даже немного превосходило нас экономически, но сейчас ресурсы Южного континента позволили нам вырваться неплохо вперед. На данный момент гуруйцы мечтаю о реванше и очень хотят вернуть себе ведущее место. Вот только их союзники смотрят на них как наши на нас и не желают усиления Гуруйской империи.
  - Скорее всего ты прав. А самые хитрые в большую войну влезут только ближе к концу, чтобы добить победителя.
  - Как обычно, - улыбнулся друг, - но мы к несчастью будем участвовать самого начала.
  Новости меня не радовали и требовали детального анализа. Надо будет сегодня переговорить с дядей и Старой коброй. Война, конечно, не начнется завтра, но если так можно выразиться: её холодное дыхание стало ощутимым. И это заметили многие в мире. Сейчас начнется, а точнее ускориться гонка вооружения, в которой придется поучаствовать и мне. В ближайшее время, если уже это не произошло, будут пересмотрены военные программы многих государств. Как я недавно узнал: год назад Император утвердил новую программу строительства военных кораблей. Всю программу я не читал - этот хорошо охраняемый секрет. А из того, что слышал, я смог сделать вывод, что она очень стала походить на морскую программу Британского флота перед Первой мировой: наш флот в крупных кораблях должен быть самым большим и превышать сумму кораблей двух флотов находящихся на втором и третьем месте. Я не придал этой информации ни какого значения, так как все понимали, что ещё одна большая война рано или поздно должна произойти, но когда было непонятно.
  Как бы не отобрали производство патронов. Без причины, конечно, уже принятые решения флот не будет нарушать, но ситуация меняться и что будет завтра никто не знает. "Хотя вряд ли отберут, так как им придется начинать можно сказать с нуля", - обдумывал я ситуацию - "видимо в военном министерстве это уже поняли и поэтому дают мне беспроцентные кредиты и торопят". Моей задачей будет начать строительство заводов в самые короткие сроки. Причем параллельно нужно будет строить электростанции, а вот тут нужно подумать о ветрогенераторах. И нужно будет поспешить с разработкой унитарного боеприпаса для пушек. Тут дело было даже не в том, что на этом можно заработать, а в безопасности Империи: если она проиграет, то мало не покажется всем в ней живущим. На мой взгляд, в этот раз не удастся отделаться только колониями. Победители захотят больше, в том числе сделать так, чтобы уже никто в будущем не смог отобрать завоёванное.
  Мы просидели в кофейни около получаса, ещё по разу заказав кофе и перепробовав все пирожные. А после того как я переговорил с управляющей заведением, мы отправились в порт, где нас должен бы ждать Якорь. По словам Грина: в последнее время наша яхта постоянно был в разъездах. Так сегодня с утра повез с утра каких-то новых специалистов в промзону, поэтому дяде дополнительно пришлось арендовать несколько лодок.
  Сегодня я хотел побывать в промзоне и посмотреть как там идут дела. Завтра собираюсь с утра посетить Дока, а во второй половине дня навестит барона Гарфа и барона Зеланда. Хочу, чтобы Док посмотрел наши с Олафом раны и провел полное обследование, а то мало ли, что могло прицепиться, когда сидели в джунглях. Почему-то у меня была уверенность, что время проведенной в них и на Южном материке нам не обошлось даром. Затягивать с обследованием я не хотел. У барона Зеланда надо будет забрать причитающуюся мне часть золота от ставок. На послезавтра я отложил все другие встречи: пока я отсутствовал, пришла куча разных приглашений, отчасти из которых нельзя было оказаться.
  - Как здоровье? - Поинтересовался я у Якоря стоящего за штурвалом яхты.
  - Нормально. Летаю потихоньку. Молодых учу. - Кивнул он в сторону одного из своих помощников. - Может и выйдет толк.
  - Ясно. Что-нибудь интересное в моё отсутствие произошло.
  - Да вроде нет. Команда леди Рут заняла в академических гонках третье место. Молодцы. Меня за науку приходили благодарить. Сказали, что им помогло, то чему я их учил. Преувеличивают, конечно. Они уже до того как я их стал учить неплохо управлялись с кораблем.
  На мой взгляд - это Якорь недооценивает, того что смог дать мне и другим кто у него учился. Просто управлять умеют многие, а делать это виртуозно могут очень мало людей, а научить этому других вообще единицы. Якорь умел сам управлять и обучить других. Конечно, за тот короткий срок он не мог научить нас всему, но уже сейчас мы заметно отличались от других учащихся. Рут и её команда, думаю, тоже это понимали. Пообщавшись ещё минут пять на нейтральные темы с Якорем, я уселся на одну из скамей и продолжил чтение газеты.
  В промзоне нас встречали эрл Эриус, эрл Глом, оружейник и его друг, которому я и поручил производство патронов, улетевший рано утром дядя, а так же приставленный Цветочником к моей промзоне безопасник. Поздоровавшись, мы все вместе отправились осматривать, что изменилось в моё отсутствие. Уже подлетая, я заменил кучу изменений и теперь хотел осмотреть все это вблизи.
  Сама промзона довольно сильно отличалась: было закончено строительство двух новых цехов, на корпусах ещё трех в скором времени будут возводить крышу, а количество жилых домов достигала уже десятка. Здесь работали не по часам, а по результату. Постоянно бегала туда-сюда куча народу. Как только решили перепрофилировать завод, дядя Грин нанял ещё строителей. Пахло цементом и свежеструганным деревом.
  - Часть железной дороги мы решили не укладывать. - Указал дядя на сложенные штабелями шпалы. - Они в текущем положении не нужны будут. Оставили только те, что буду идти между цехами, куда убрали все ненужное оборудование и эллингами. Поэтому часть заказа на производство рельс я отменил, а уже заготовленные шпалы пойдут на строительство.
  Здесь пока не дошли до технологии обработки дерева креозотом или иным веществом от гниения, а я не видел пока смысла вести в этой сфере разработки. Поэтому свежи распиленным стволам деревьев, мы без труда сможем найти применение.
  - Сейчас происходит сборка первого механизма по передвижению по дороге. - Продолжил рассказывать дядя Грин. Название электровоза на местном языке мы ещё не придумали. Я предлагал давать называть на манер моего родного мира, но пока ещё оно не вошло в обиход.
  - Все детали уже изготовлены. - Добавил эрл Глом. - А для последующих будем заказывать с учетом сборки первого.
  - Правильно, - кивнул я, - надо посмотреть, что получиться.
  Вместе с эрлом Гломом мы разработали проект электровоза, точнее я разработал механическую часть, а эрл Глом электрическую. Теперь было очень интересно, что у нас в итоге получилось.
  - Что с кранами?
  Для удобства я хотел установить в цехах и эллингах ездящие по рельсам козловые краны.
  - Как ты помнишь: мы их заказали ещё в начале лета и первый уже пришел. Его начали монтировать в малом эллинге.
  - Хорошо. Потом посмотрю. - Кивнул я.
  - Ещё два будем устанавливать в цехах, как закончим с первым.
  - Количество охранников увеличили? - Посмотрел я на слоняющихся по промзоне вооруженных людей.
  - Да. В связи с текущими изменениями пришлось нанять ещё людей. - Кивнул дядя. - Кого именно стоит нанять, нам посоветовал представитель службы безопасности. Я дал распоряжение выдать им старое оружие. - Кивнул дядя на стоящих недалеко от нас двух охранников с висящими на плечах дульнозарядными ружьями. - Нового оружия пока мало, а патронов вообще чуть-чуть.
  - Сейчас все пришлось менять, а производство оружия пришлось отложить. - Добавил оружейник.
  - Не беда. - Махнул я рукой.
  - Вашей промзоной стали интересоваться посторонние. - Неожиданно произнес безопасник. - Пока проникновений на саму территорию не было, но вот у строителей несколько раз спрашивали, что и как.
  Было очень интересно узнать: кто именно заинтересовался тем, что здесь происходит. Думаю, если они продолжат, то скоро попадутся. Для строительства мы нанимали рабочих бригадами, которые очень часто состоят из родственников или людей очень хорошо друг друга знающих. Работают они вместе очень давно и дорожат своим местом, а так же именем бригады. Охранники и работники завода состоят люди уже проверенных Службой безопасности Империи, поэтому постороннему устроиться на работу в промзону будет очень сложно, а о любых расспросах сразу же докладывают безопаснику. Остаётся только проникновение на территорию, но на этот случай и нужна охрана.
  За три часа я обошел всё и узнал все последние новости о ходе работ. Смог заглянуть на электростанцию и в один из построенных домов для жилья. Переговорил с оружейником и его другом, пообещав им выдать в ближайшее время новое задание. Побеседовал с бригадирами строителей и некоторыми знакомыми рабочими. От стоящей жары я весь взмок и очень хотел пить. К концу осмотра мне казалось, что мои мозги расплавились, а голова стал болеть. Но приходилось делать морду "кирпичом" и показывать всем видом, что мне все интересно и готов всех слушать часами. Периодически делал карандашом на бумаге пометки о том, что нужно сделать или изменить. После осмотра, я попрощался сопровождавшими меня эрлами и с большим облегчением уставший направился в эллинг, где мы собирались строить яхту для гонок. Дядя и эрл Эриус - бывший инженер флота, решили пойти со мной.
  - Привет Сул! Привет Долт! - Поздоровался я у стоящих возле ворот друзей. - Эр! - Помахал рукой ещё одному другу, стоящему вместе с Аргом в дальнем конце эллинга. По прилету в промзону Арг сразу же ушел сюда к товарищам. Эллинг, в котором нам предстояло заниматься постройкой корабля, был около шестидесяти метров в длину и двадцати в ширину. Проектировали мы его с таким расчетом, чтобы в неё можно было одновременно собирать две небольшие яхты. Высота немногим уступала ширине и позволяла без труда установить козловой кран. Без последнего нам будет очень трудно: наш корабль ведь будет весь из железа, а рабочие и так очень сильно надрываются при постройки из дерева обычных кораблей. Как только кран будет установлен, сюда сразу же будут доставлять конструктивные элементы корабля изготовление, которых уже сейчас происходит в соседних цехах.
  - Привет! - Обрадовались друзья.
  - Как наши дела? - Стал я осматриваться. Само здание эллинг закончили недавно и теперь должны монтировать оборудование, главным из которых должен быть как раз козловой кран, способный поднять приличный груз. Сейчас рабочие прикидывали, как лучше уложить рельсы для крана и для электровоза. Дядя и эрл Элиус подошли к бригадиру и о чем-то с ним стали беседовать.
  - Нормально! - Первым громко произнес Сул. - Скоро установят необходимое оборудование и можно будет начать строительство корпуса корабля. Обещали, что сделают как можно быстрее, - кивнул он в сторону рабочих.
  - Вы тут постоянно находитесь? - Усмехнулся я.
  - Да делать на каникулах особо нечего. Поэтому мы либо у дяди на верфи либо здесь.
  - Иногда ещё в библиотеку ходим. - Улыбаясь, добавил Долт
  Похоже, друзьям очень нравилось, то чем они сейчас занимались. Для них это бесценный опыт и возможность реализовать свои идеи. Они не могли дождаться, когда начнется постройка самой яхты. Победим мы в гонках или нет, пока не известно, но после постройки корабля, скорее всего, многих из команды по окончания учебы буду ждать приглашения от капитанов кораблей и руководителей верфей.
  - Давайте выйдем. - Предложил я, чтобы не мешать рабочим. - У вас попить нечего?
  - На. - Протянул Эр фляжку.
  - Спасибо. - Обрадовался я. - А то горло пересохло.
  - Проект мы полностью доработали и смогли более компактно разместить все намеченное оборудование. - Продолжил говорить Сул, когда я утолил жажду. - Единственной проблемой стал вес корабля. Даже при более мощных двигателях мы будем уступать в скорости. Мы доработали твои te-le-sko... - попытался друг выговорить не привычное слово.
  - Тeleskopicheskih. - Пришел я на помощь.
  - Да, - кивнул товарищ, - теперь все должно получиться.
  - Потом посмотрим. А есть вообще смысл устанавливать мачты? - В необходимости установки парусов я все ещё сомневался, хотя видел их в действие
  - Ты что? - Возмутился Сул. - Они хоть небольшую, но дают прибавку к скорости.
  - Если на коротких дистанциях это мало заметно, то на больших даже очень. - Добавил Долт.
  - Но на корабле Руд я их не видел. - Вспомнил я своё первое знакомство с яхтой девичьей экипажа.
  - Они у них на выдвижных мачтах и их используют только во время гонок или если им необходимо куда-то лететь на большое расстояние.
  - Возможно. - Снова задумался я.
  Мачты я предложил делать из стали, как и весь корабль, а вопрос излишнего веса стоял для нас на первом месте. Поэтому надо будет максимально облегчить конструкцию, но для этого нам придется сильно поломать голову и внести необходимые изменения в проект.
  - Хорошо. У меня есть мысль, как решить эту проблему, точнее как увеличить скорость.
  - Будет интересно узнать.
  - Через пару дней соберемся всей командой и я все расскажу, а так же ещё раз обсудим необходимость парусов.
  До учебы ещё было прилично времени, но команда решила начать строительство корабля пораньше. В этом году никто не поехал на отдых и каждый был занят делом. Даже Златовласка, обычна отдыхающая вместе с родственниками на Аланских островах, все время проводила в столице и, по словам Нарды, обещала мне отомстить за испорченное лето.
  Возвращались из промзоны мы все вместе. Я и Арг изучали доработанный друзьями проект яхты, остальные отвечали на наши вопросы. Ребята и вправду постарались на славу. Скоро нам предстоит реализовать всё в натуре. Сможем ли осуществить в натуре то, как было в проекте пока не понятно: уже сейчас я видел два момента, когда нам придется сильно напрячься, чтобы установить нужное оборудование. Главное друзья смогли обеспечить нужный мне объем на технической палубе, где находилось "воронье гнездо". Что там будет размещаться пока непонятно - все будет зависеть от оружейника и его друга. Смогут ли они реализовать хотя бы один из вариантов. Оба вроде очень толковых и смогли справиться с ранее полученными заданиями. Они, кстати, сделали действующий экземпляр пишущей машинки. Показать пока они мне не смогли, так как вносят ещё какие-то усовершенствования. Обещали, что в худшем случае через месяц покажут. Посмотрим и если буде вполне рабочий вариант, можно будет подумать над их выпуском. Спрос должен быть неплохим.
  - Валд, - обратился ко мне Эр, когда мы уже подлетали к порту.
  - Да.
  - Мой дядя сказал, что в порту продают пару старых шлюпок. Цена на них небольшая. Если их подлатать, то они ещё полетают даже на старых накопителях.
  В шлюпки из-за их размера нет возможности установить артефакты для получения электричества, поэтому для полетов использовали накопители - этакий артефакт, в который можно было очень много закачать электричества.
  - Очень интересно. За ними никакого криминала нет? - На всякий случай спросил я, так как помню, чем занимается родственник друга.
  - Дядя сказал, что и их проиграли в карты один из капитанов торгового корабля, а нынешнему хозяину они не нужны. Дядя попросил их придержать всякий случай.
  - Транспорт нам нужен. - Всё обдумав, произнес я, - покупаем. Пусть их перегонят в промзону, а я тебе завтра постараюсь деньги отдать.
  - С деньгами не проблема. Можно и потом заплатить.
  - С оплатой я завтра постараюсь решить. Я дам задание, чтобы обе шлюпки проверили и починили. Ими мы сможем пользоваться для полетов в промзону. Надо будет договориться, чтобы их разрешили оставлять в порту академии.
  Уже сейчас была проблема добраться в промзону: яхта часто была занята, поэтому приходилось либо нанимать шлюпку в столичном порту, либо договариваться с эрлом Гломом, чтобы лететь с ним. Только у него была своя шлюпка. Добираться до промзоны наземным транспортом - это терять кучу времени, которого и так мне не хватает.
  
  ***
  
  - Одевайтесь молодой человек, - произнес доктор Олафу. Эрл Трей служил на корабле моего отца. Он был очень жизнерадостным и веселым человеком, хотя жизни и сильно его потрепала. Родился он в роду аристократов Гуруйского княжества. Род был небогатым, но довольно древним. Как только выяснилось, что эрл Трей чародей, семья решила оправить его учиться на доктора. Немного не доучившись его и ещё нескольких учащихся, обвинили в подготовке государственного переворота. Обвинения были ложными, но это никого не интересовало, так следователи, ведущие дело, хотели выслужиться перед заказчиками, судья решил заработать, а заказчики сидели очень высоко и сводили какие-то свои счеты непонятно с кем. После года каторги доктору вместе с кучей заключенных удалось бежать. А потом он попал к пиратам, где и познакомился с Медведем, Якорем, Ломом и Пройдохой. Там он получил прозвище Док, к которому привык так, что когда он задумывался, то мог не реагировать на своё имя, а на прозвище всегда отзывался. В семье и друзья его называли только по прозвищу.
  Все кто путешествовал со мной в колонии, должны были тоже посетить докторов. Вообще у всех аристократов есть свой семейный доктор, который в большинстве случаев был один из членов рода. У нас же им был Док. Ему мы доверяли безоговорочно. Раны он мог вылечит на раз - сказывалась многолетняя практика. Но меня больше беспокоило то, что мы могли подцепить в колониях или когда сидели в джунглях Темнолесья. А вот с этим должен был помочь родственник Дока - брата жены эрл Ог. Тот как раз специализировался на всяких вирусах и паразитах. Он был очень хорошим специалистом. Это признавали многие, в том числе преподаватели академии, но при этом ходили слухи, что он одержим мыслью превзойти своего деда, который воспитывал его и сестру, когда родители погибли. Дед был известным доктором и исследователем: он создал несколько артефактов и разработал, лечение от какой-то магической болезни, которая была большой проблемой для нескольких поколений. До него чаще всего просто вырезали пораженный орган, а затем выращивали новый. При таком подходе даже у мага были шансы на выздоровление пятьдесят на пятьдесят, а про остальных и говорить нечего. Дед же эрла Ога разработал артефакт и методику лечения, причем это можно было сделать на любой стадии болезни. Со слов же Дока, его родственник не был одержим превзойти деда, а хотел просто создать лекарства от различных болезней. Делал он это в память о жене, которая умерла пятнадцать лет назад от одного из вируса бушевавшего тогда в Империи. На это эрл Ог тратил кучу денег и сил.
  Оба доктора по очереди осматривали нас с Олафом. Док отложил все свои дела, перенес осмотры и лечение некоторых пациентов, после моей просьбы посмотреть нас. Эрл Трей сам вместе с родственником хотел приехать ко мне в особняк, но я решил, что лучше осмотр провести у него в кабинете. Рабочее место Дока и лаборатория родственника находились на первом этаже дома, а второй и третий этаж были жилыми, где проживало всё семейство. Сам же дом стоял в довольно престижном районе столицы. Дом перешел по наследству от деда к эрлу Огу, который после смерти жены предложил Доку переехать с семьей к нему. Он посчитал, что сестра поможет воспитать его малолетнюю дочь после смерти матери. Док с супругой были не против.
  - Ну, вроде ничего не нашел. - Обрадовал меня эрл Ог. - Похоже, вы отделались только ранением. А вот вашему товарищу не повезло, - покачал он головой, - регунарский червь очень опасен, особенно когда вырастет. Чаше всего его носитель умирает от яда, который понемногу выделяет червь во время своей жизни. Человек от него начинает гнить заживо. Извлечь червя очень трудно, так как это в первую очередь опасно для носителя. Как только его начинают извлекать, паразит выпускает весь имеющийся у него яд. - Немного помолчав что-то обдумывая, доктор продолжил, - хорошо, что мы выявили его на первой стадии развития. Червь только вылупился и сейчас он пока небольшого размера, а яда у него пока ещё вообще нет или ещё не имеет такой силы. На следующих стадиях его вытащить труднее, так как он приобретает способность очень ловко прилипает к стенкам желудка. А на последней стадии уже не будет иметь смысла. Одно хорошо. - Усмехнулся доктор. - На нашем материке этот паразит не может жить и размножаться. Согласно проведенным исследованиям: ему не хватает эфира.
  Видимо купание для Олафа не обошлось все-таки даром. Не зря тогда в колониях его "пытал" доктор, не веря, что нет последствий. Речная вода, попавшая в рот, принесла с собой яйцо этого регунарского червя. В колониях обнаружить паразита не смогли, возможно потому что он ещё не вылупился. Какой-то там лишай подцепленный Олафом пока мы сидели в джунглях, на фоне первой проблемы выглядел просто насморком, хотя был очень поганым и мог принести очень много проблем. Сын Медведя стоял весь белый и похоже даже не дышал когда слушал, что говорит эрл Ог. Мне бы тоже было не по себе от таких новостей.
  - А как местные в колониях с ним борются? - Поинтересовался я.
  - Большинство животных Южного материка его просто переваривают. Такая своеобразная защита от всяких паразитов и болезней. А вот люди, даже местные жители, к сожалению так не могут, но научились бороться с ним и ему подобными паразитами другими средствами.
  Оба доктора провозились с сыном Медведя около часа. Когда потом нам показали "улов" из его желудка, мне в отличие от Олафа удалось сдержать рвотные позывы: мерзкий белый червь всего пару сантиметров длинной. Взрослая особь немного не достигает метра. Представив как эта гадость сидит во мне, я с большим трудом повторно еле сдержался.
  - Пейте вот эту микстуру три раза в день перед едой. - Протянул родственник Дока небольшую бутылочку Олафу. - А этим мажьте лишай. - Дал он небольшую банку с чем-то зеленого цвета. - На повторный прием придете оба через пять дней. - Посмотрев на наши зеленые с Олафом лица, он с улыбкой добавил, - пойдем-те поедим, моя сестра очень хорошо готовит.
  - Пойдемте, - добавил Док, наводя порядок в своём кабинете, - сейчас как раз время обеда. А я познакомлю вас со своей семьёй.
  Я возможно сейчас и съел бы чего-нибудь, а вот Олаф не уверен, но отказываться я решил, будет не удобным. Последовав за докторами, мы поднялись по лестнице на второй этаж.
  - Там ванная. - Указал Док на одну из дверей.
  - Спасибо. - Первым шагну я в указанном направлении.
  Олаф "ожил" только, когда мы сели за стол и увидев старшую дочь Дока. Он быстро собрав всю волю в кулак, подтянулся, а лицо вернуло прежний цвет. С большим интересом я смотрел на метаморфозы сына Медведя. Бросив быстрый взгляд на Дока, который тоже заметил перемены в парне и с не меньшим интересом смотрел на сына друга.
  - Это мая старшая дочь Руана... - стал по очереди представлять своих отпрысков Док.
  Я слушал его в пол уха, думая о том, что вроде, как ни разу бывший подчиненный отца у нас не был в доме вместе с семьёй. Причем, я не припомнил, чтобы кто-то из моих говорил, что хоть раз встречался с ними. Хотя Дока не рас приглашали в гости вместе семьёй, а в начале лета Грин предлагал оправиться семью вместе с нашими в усадьбу отдохнуть. Причем он это делал каждый год. Даже от приглашения на день рождение моей младшей сестры Док отказался. Тогда дядя сказал, что Док стесняется, хотя сам происходит из аристократического рода. Видимо каторга и жизнь среди пиратов тяготили его. Лежат, так сказать, пятном на репутации. Хотя ему не раз ставили в пример Медведя. Да и не та эта ситуация, чтобы как-то навредить моему роду.
  Старшая дочь Дока была довольно привлекательной и больше пошла в мать, хотя характер, похоже, ей достался от отца. Видя как на неё смотрит Олаф, она несколько раз пошутила над парнем, от чего тот стал как варёный рак от смущения. Главе семейства пришлось немножко одернуть дочь, чтобы дать Олафу прийти в себя. За обедом я больше слушал. Когда принесли десерт, поинтересовался у эрла Ога над чем он конкретно работает.
  - Видите ли, молодой человек, - помешивая ложечкой в чашке, произнес родственник Дока, - в этом мире очень много разных болезней. Часть из них на данный момент мы научились лечить, а некоторые ещё нет. Наша медицина достигла очень хорошего результата. Мы можем вырастить даже целиком тело человека. Только пока ещё никто не смог пересадить в него мозг или сознание. Возможно, служители Единого правы, что именно бог вдохнул в нас жизнь. Хотя вроде как древние умели тоже это делать. Но это к нашему разговору не относится. Чаще всего, когда доктора встречаются с неизлечимыми болезнями, они просто удаляют зараженный орган, а потом выращивают новый. Да пациент снова будет здоров. Но. - Отпил он из чашки кофе. - Можно сказать даже тут существует несколько "но". Я могу долго вам о них рассказывать. Тогда наш разговор затянется. Поэтому перейду прямо к главному. Во-первых, очень часто болезнь поражает весь организм и тут как я уже говорил выше надо менять всё тело, что пока не возможно. Да в этих случаях запускают с помощью артефактов регенерацию всего организма, но помогает это не всегда. Опять "но" - Усмехнулся эрл Ог. - Во-вторых, количество медицинских артефактов не так велико. Как вы знаете: артефакты делают чародеи, из которых немногие занимаются именно медицинскими артефактами. До великой войны у нас производством занимались всего несколько родов. По чертежам, в принципе, любой чародей может создать артефакт, какого нужно назначения. Но вот создать новый без медицинского образования он не сможет. А аристократические рода не очень охотно делятся своими секретами и наработками. Да к тому же за последние двадцать лет они не изобрели ни одного нового артефакта, а занимаются усовершенствованием старых разработок. Это не всегда идёт им на пользу. Конечно, артефакты сейчас стали немного меньше тех, которыми пользовались сто, двести лет назад. Но они действуют на тех же принципах. Если к этому добавить ещё количество докторов, то станет понятно, почему стоимость лечения такая высокая. Да у каждого аристократического рода у нас в Империи, да и в других странах обязательно кто-то обучался в академии на доктора, но сами они редко создают артефакты. Докторов и артефактов, до недавнего времени, едва хватало для аристократов. Решением обучать всех в академии кто является чародеем, Император попытался выровнять ситуацию. Но все равно докторов не хватает. Очень не хватает. А про артефакты и говорить нечего. Ведь они имеют свойство выходить из строя. После войны у нас очень сильно расцвело знахарство. А от этих шарлатанов умерло очень много людей. Десять лет назад открыли несколько учебных заведений при академии, где стали обучать обычных людей без магических способностей оказывать хотя бы первую медицинскую помощь и ставить простейшие диагнозы. Но без лекарств и артефактов выпускники этих учебных заведений не смогут оказать достаточную помощь.
  - Уже ведь существует куча всяких лекарств. - Вспомнил я, как меня самого пичкали доктора микстурами.
  - Существует. Но их не так уже много, так как в основном все полагаются на артефакты. А докторам легче произвести ампутацию одного органа и вырастить взамен новый, чем искать причину. Да и по деньгам больше. Хотя и существующие лекарства стоят не дешево. Как пример: со времен последней войны не изобрели пока ещё ни одного нового лекарства. А за это время открыли несколько новых болезней, не говоря уже о вирусах. Та же черная лихорадка. Этой темой занимаются не многие, а рода занимающиеся производством артефактов даже в некоторых случаях противодействуют.
  "Дешевые и эффективные лекарства никому не нужны!" - Усмехнулся я про себя, вспомнив свой родной мир.
  - Я и ещё не многие пытаются разработать эффективные и недорогие лекарства. - Продолжил эрл Орг. - Что-то у нас получается, а что-то нет. Мы постоянно общаемся между собой и делимся результатами.
  - А вы конкретно над чем работаете?
  Из дальнейших объяснений я понял, что эрл Ог пытается сделать лекарство наподобие антибиотиков моего родного мира. Я конечно в своё время смотрел документальный филь, как получили первый антибиотик из плесени. Поможет это ему это или нет, я не знаю. Но вот лезть вообще в медицинскую тему я не хотел. Во-первых, кроме того как получили антибиотик, я смог вспомнить как лечить в домашних условиях народными средствами грипп. Последнее вряд ли кому-либо нужно. "Хотя можно ещё попробовать прививки". - Вспомнил я как при Екатерине II прививали от оспы. Во-вторых, род Златовласки - бароны Варн и род моих друзей - баронов Вожер, как раз из тех аристократических родов кто занимался производством медицинских артефактов. Если первые производили в не очень больших количествах, то вторые в силу своей многочисленности занимали очень большую долю рынка как у нас в Империи, так и за границей. С обоими этими родами мне не хочется ссориться. Если я или кто-то из моих братьев и сестер в будущем сделаем какой-то медицинский артефакт, то это одно, тем-более первый глава академии был из моего рода и в своё время разработал некоторые алгоритмы, используемые при создании таких артефактов. Эти алгоритмы до сих пор не потеряли свою актуальность. А вот если я начну массовый выпуск дешевых лекарств, будет уже совсем другое и о дружбе можно забыть.
  "Можно подтолкнуть родственников Златовласки к этой теме. Рано или поздно кто-то все равно займется ей. Наука не стоит на месте. Поговорю со Старой коброй на эту тему". - Решил я.
  
  ***
  
  После обеда мы с Олафом поехали к барону Гарфу. Тот оказался дома и встретил нас очень приветливо.
  - Как ваше путешествие? - Поинтересовался барон, когда я оказался в его кабинете. - Удалось вам посмотреть танцы шаманок? А опробовать массаж. Когда-то я в молодости полгода провел на Южном материке, - со вздохом произнес хозяин, - это был один из лучших периодов моей жизни. Тогда я не был ничем не обременен и мог жить в своё удовольствие.
  - Путешествие удалось не очень.
  - Что так? - Заинтересованно на меня посмотрел барон.
  - Если вкратце, то: на нас дважды нападали пираты, в результате чего последний раз мы несколько суток просидели в джунглях на Темнолесье, причем у меня было пробито легкое. - С усмешкой стал я отвечать на вопросы. - Танец шаманок не удалось оценить в полной мере, так как моему защитнику он чего-то не очень понравился. О массаже в силу некоторых обстоятельств, мне не пришлось забыть. Была ещё куча всяких мелочей, - не стал я рассказывать всё о похищении Ледышки.
  - М-да. Хоть все живы остались?
  - Да. Только доктора ещё изучают, что мы оттуда привезли. Один мой подчиненный регунарского червя.
  - Редкая гадость! - Скривился хозяин. - Один знакомый от него сгнил заживо. Я вам скажу не очень приятное зрелище.
  - У моего человека нашли его на ранней стадии и доктора смогли достать.
  - Вашему человеку повезло. - Покачал головой барон. - Я бы даже сказал: очень повезло. Южный как впрочем и Северный материк славится своей флорой и фауной. Это наверное главный фактор, который сдерживает многих от их посещения. - Немного помолчав что-то обдумывая, хозяин произнес, - ну, перейдем к нашим делам. - И стал доставать из стола бумаги барон Гарф. - Вот количество полученных денежных средств после всех выплат, - протянул он мне один из листков, - там же указано, сколько кому причитается, а так же сколько я предлагаю оставить на развитие.
  Сумма получается не маленькой. Я рассчитывал на более скромный результат, так как мы только начали. Смогу погасить приличную часть долгов. Из оставшихся самым крупным будет долг перед Имперским банком. Самым большим кредитором моего рода до недавнего времени был Торгового дома Ринус, а теперь Имперский банк. При текущих делах, думаю, они не будут меня торопить с возвратом долга. А вот долги перед другими кредиторами стоить погасить как можно быстрее пока есть деньги. Как всем известно: последние имеют неприятное свойство быстро заканчиваться.
  - Мы пока не делили. - Продолжил говорить барон, пока я изучал цифры. - Решили, что сначала нужно определиться с будущим, так как до следующих гонок придется ждать почти год. У вас есть какие-нибудь мысли граф? - С большим интересом посмотрел он на меня.
  Я ждал этого вопроса, так понимал, что гонки и турниры фехтования в академии проходят раз в год, поэтому нужно было чем-то заниматься в оставшееся время.
  - Я думал об это. - Положил я листок на стол.
  - И?
  - Вижу пока два пути развития. Третий пока мало вероятен, но в будущем можно будет и о нём подумать. Первый это устраивать гонки на стрекалетах. В принципе должно заинтересовать многих особенно молодежь и флотских: невероятные скорости и должно выглядеть довольно зрелищно. Если все правильно организовать, конечно. Только тут есть большие проблемы: нужен хороший полигон, где зрителям будет всё видно и недостаток участников в силу редкости стрекалетов. Поэтому нужно все хорошенько обдумать и разработать правила гонок.
  - Что вам налить граф? - Встал барон со своего кресла и направился к столику, на котором громоздились различные бутылки и графины.
  - Немного красного вина. Его мне порекомендовал доктор.
  - Есть неплохое пятилетнее с одного из виноградников графа Роша. - Достал бутылку хозяин кабинета. - Тогда был очень хороший урожай. Второй путь?
  - Устраивать лошадиные скачки. Но тут тоже есть свои проблемы: опять же нужен полигон и участники.
  Сам я остановился на втором варианте, а первый и третий оставил на будущее. Тем более последний я ещё как следует не обмозговал и он пока ещё даже для меня выглядит довольно фантастическим.
  В Империи довольно многие держат лошадей. На большие расстояния в нашем государстве и за его пределами перевозка грузов и пассажиров осуществляется в основном на дирижаблях. А на короткие и поездки в городах - в основном на повозках и каретах запряженных лошадями. Кто-то имеет в собственности корабль, стараются путешествовать только на них, кроме городов конечно. Но таких счастливчиков не очень много. К этому можно добавить, что вся обработка земель в деревнях происходит с помощью лошади. Конечно, используемые для перевозки и в сельском хозяйстве лошади не очень подходят для скачек, но и нужных нам тоже сможем без труда найти. Вообще любой состоятельный человек не откажется приобрести породистого рыска, чтобы проехаться по столичным улицам. И скорее всего многие не откажутся выяснить: чья лошадь быстрее.
  - Второй вариант более реалистичен. - После не большой паузы произнес барон.
  - Спасибо. - Поблагодарил и взял протянутый бокал. - Я тоже пришел к этому. Первый вариант тоже не следует отбрасывать.
  - Согласен. - Немного подумав, барон продолжил. - Давайте вы все хорошенько обдумаете до завтра и если у вас нет никаких важных дел, то съездим к князю Эрингеру. Он, так сказать, главный в Империи по лошадям и к его мнению прислушиваются многие любители и коннозаводчики. Если он согласиться нам помочь, то все точно получиться.
  - Давайте так и сделаем. - Кивнул я. Планов у меня на завтра не было. Точнее пока не очень хотелось снова взваливать на себя всю работу. Дня три ещё буду отдыхать. "Отдыхать от отдыха!" - Усмехнулся я про себя.
  Вечером я подробно расспросил о князе Эренгире у Грина. Вообще все представители императорского рода получали титул князя, если он, конечно, не является будущим наследником. А Фамилию князья выбирали себе сами. По словам дяди, князь был довольно незаурядной личностью. Ему сейчас было около восьмидесяти лет и он предпочитал балам и светским салонам общество лошадей, проводя почти все время в своём поместье недалеко от столицы. Князь Эренгир приходился двоюродным братом князю Шолингеру и каким-то там дядей ныне здравствующему Императору.
  У князя Эренгира не было никаких магических способностей. В молодости он окончил академию, службе во флоте предпочел службу в наземных войсках, а точнее в кавалерии. Он очень любил лошадей и был одним из лучших кавалеристов, доказав это во время последней войны. Князь прослужил в кавалерии десять лет, а потом оставил службу и занялся разведением лошадей. Когда началась война, он вернулся обратно и принял командование одним из кавалерийских полков. В этом мире воздушный флот играет главную роль в войнах, а наземные войска второстепенную. Все государства сосредотачивали свои усилия на флоте, а остальное финансировалось и развивалось по остаточному принципу. Но князь своими лихими рейдами смог пошатнуть эту доктрину. Особенно это сильно у него получилось, во второй половине войны, когда флоты воюющих сторон сильно поредел, а промышленность не могла восполнить потери. Когда же князь усовершенствовал взаимодействие с кораблями флота, то пришлось даже пересмотреть некоторые положения военной доктрины.
  После войны князь Эренгир снова ушел в отставку и занялся опять лошадьми, устраивая иногда с такими же любителями редкие скачки. Чаще всего он с друзьями проводил время на охоте, причем делали они это опять же исключительно на лошадях. Из рассказов я понял, что охота очень напоминала старинную конную с борзыми моего родного мира. Получить приглашение от князя на такую охоту среди имперской аристократии было очень престижно. Как гласит молва: князь был очень хорошим стрелком. Если не лучшим в Империи, то точно был в тройке лидеров. У него была одна из самых больших коллекций огнестрельного оружия.
   Князь Эренгир не был женат, но имел от разных любовниц четверых детей, которых он официально признал. Князю было откровенно наплевать на то, что местное общество не одобрительно смотрело на детей вне брака. Старший сны князя погиб во время войны: он как и мой отец командовал крейсером. Погиб он во время одного из сражений: приказал всем покинуть горящий корабль, а сам направил его во вражеский линкор. Корабль противника в последний момент увернулся, но раздавшийся взрыв, когда огонь добрался до порохового погреба корабля сына князя, повредил два других линкора противника.
  По словам дяди: сын князя и отец были в хороших отношениях. Правда, в молодости они помахали немного шпагами на дуэли, но потом вместе напились и отправились... Куда именно отправились, Грин не договорил, так как с нами сидели и "грели уши" Нарда и Аргана. Во время войны отец спас внучек и невестку князя: смог их эвакуировать на своём корабле перед носом одной из вражеских эскадр. На любой войне хватает грабежей и насилием, а последняя война вообще была очень жестокой.
  О втором сыне князя ходили не очень хорошие слухи. Семьи он не имел и мало показывался на публике. Главным из слухов было то, что он сильно увлекался местными наркотиками. Правда это или нет - мне было не известно, но как говориться: нет дыма без огня. А местный высший свет такое увлечение отпрыска князя не любило и откровенно презирал таких людей.
  О дочерях князя ничего плохого или хорошего дяде сказать не мог, но это не имело значение. Вот про внучек были положительные слухи. В академии одна из них сейчас возглавляет одну из женских команд участвующих в гонках. С Руд - правнучкой Цветочника, они очень хорошие подруги.
  В гости к князю мы отправились вчетвером: я, Арг, барон Зеланд и барон Гарф. Друг поехал со мной за компанию, так как заняться ему было нечем, а перспектива сидеть в фамильном особняке ему не очень нравилась. До поместья князя Эренгира мы добирались на яхте барона Гарфа. Корабль был по местным меркам старым, но мне очень понравился. Да он был тихоходным, но это корабль создавался не для быстрых гонок, а для приятного путешествия. Если с наружи тридцати метровая яхта мало отличалась от подобных, то внутри все сделано с изыском и очень удобно. Причем для хозяина яхты главным было не роскошь и дороговизна, а функциональность и удобство. Когда мы прилетели, мне не очень хотелось вылезать из удобного кресла под моросящий мелкий дождь. Судя по виду друга - ему тоже очень понравилась яхта барона Гарфа.
  Поле для посадки кораблей находилось в полукилометре от поместья. Перед посадкой мы пролетели немного в стороне от жилища князя, но мне удалось неплохо рассмотреть поместье. Вместо ожидаемого мной увидеть большого дома, я обнаружил замок, окруженный приличного размера садом с постриженными деревьями и кустами. Чуть в стороне стояло более десятка разных здание, включая несколько конюшен и манеж для выездки лошадей, а вся земля в радиусе двух километров была разделена заборами. Судя по пустующим загонам: хозяин бережет лошадей и не выпустил их в такую погоду. Замок возвышался на приличную высоту и со стороны смотрелся очень впечатляюще.
  По словам барона Гарфа: замку более четырехсот лет и он был построен одним из королей для любовных утех, точнее в нём постоянно проживала та или иная королевская любовница, а иногда и не одна. Вообще король имел две страсти: охоту и женщин. Поэтом ему и прозвище дали - Охотник. При короле замок окружал довольно густой лес, в котором было в изобильности различной живности. Замок после смерти любвеобильного короля забросили, а за прошедшие годы лес вырубили, зверей выбили. За замком присматривали, но время неумолимо и к тому времени, когда он достался князю уже стояли голые стены. По его приказу внутри замок был перестроен. Если снаружи он практически остался прежним, только расширили уже существующие окна и добавили несколько новых, а так же закопали окружавшие замок рвы, из которых постоянно воняло. То внутри замок было не узнать: его приспособили для более комфортного проживания - ведь при строительстве всё шло в основном жертву защитным функций. В общем, получилось, очень похожее на современный европейский замки моего родного мира.
  До дома нам предстояло добираться на карете, которую прислал к нашему кораблю князь. На краю небольшого посадочного поля стояло два эллинга. Ворота одного из них была не до конца закрыты и позволяли рассмотреть нос стоящего там корабля, на котором красовался личный герб князя.
  Хозяин замка нас встретил у ворот. Он стоял под открытым небом и дымил сигарой, не особо обращая внимание на дождь. Внешне князь выглядел довольно подтянутым. С небольшой залысиной на голове и кривыми ногами старого кавалериста. Он носил короткую бороду, которую называли в моём мире: борода старого голландца. Ухоженная борода, как голова князя были белыми как снег. По словам барона Гарфа: ещё лет десять назад волосы были иссиня-черного цвета. Усы князь брил - видимо они мешали курить сигары, которые он практически не вынимал из рта и как только догорала одна, тут же брал следующую. Наверное пагубная привычка не сильно отражалась на его здоровье, а может быть эта заслуга местной медицины, но он не запыхался и не кашлял, пока показывал нам замок.
  Меня князь немного удивил: после того как барон Гарф меня представил, хозяин не вынимая из рта сигары произнес:
  - Рад с вами познакомиться родственник.
  Это было неожиданно, что я даже немного замешкался с ответом. Когда знакомство и приветствия были закончены, а замок осмотрен, хозяин повел нас в свой кабинет. Окружающая обстановка давала понять о предпочтениях хозяина усадьбы: на стенах висли ружья, пистолеты, стаяли разного размера статуэтки лошадей. Больше всего на себя обращало внимание большое полотно от пола до потолка, висящее на стене кабинета. На картине был изображен князь на коне. Выглядело довольно впечатляюще. Увидев, что я смотрю на картину, хозяин пояснил:
  - Друзья подарили, когда я уходил второй раз в отставку.
  - Очень хорошая работа.
  - Самому нравиться! - Усмехнулся князь. - Напоминает о лихих делах!
  - Кавалерийские набеги. Готовые отблагодарить за спасение прекрасные дамы! - Засмеялся барон Зеланд.
  - Что привело вас ко мне эрлы? - Задал вопрос хозяин замка, когда мы уселись в его кабинете и получили каждый по бокалу коньяка.
  - А просто так мы не можем тебя проведать? - Усмехнулся барон Зеланд.
  - Конечно можете, но молодые люди, - с усмешкой кивнул князь на меня с Аргом, - вряд ли полетели бы с вами слушать наши воспоминания о буйной молодости!
  - Это да.
  - Наш молодой друг, - заговорил барон Гарф когда все отсмеялись, - предложил один интересный проект, для реализации которого нам понадобиться твоя помощь. Или хотя бы совет. Сначала хотелось бы понять вообще осуществимо это или нет.
  - Даже не знаю, что сказать. - Произнес князь, когда я закончил рассказывать.
  - Как ты понимаешь: лучше тебя в Империи никто не разбирается в лошадях и всем связанным с ними. - Отпил из своего бокала барон Гарф.
  - Смотри не перехвали! - Усмехнулся князь.
  - Увы, мой друг, но это правда. Как мы сведущи в своих профессиях, так же ты сведущих в лошадях.
  - Хорошо буду иметь ввиду. Ну, а что по предложению графа, то во-первых, желающих выставить на арену свою лошадь, найдется достаточно. Если к этому добавить приз, то будет ещё больше. Плюс ещё из других государств прибегут. Во-вторых, это можно будет устраивать только в теплые месяцы года. Главной же проблемой я вижу - это как всё правильно организовать? - Вопросительно посмотрел князь сначала на барона Гарфа, а потом на меня.
  - Нужен будет довольно приличный участок земли рядом со столицей, с хорошей доступностью. - Ответил я.
  - Сразу же два вопроса. Первый: зачем большой участок, ведь сама арена буде ведь не очень большой? Второй: что значит с хорошей доступностью? - Заинтересовался князь.
  - Начну со второго. Большинство людей туда будут ездить на отдых, посмотреть на скачки и пообщаться. Поэтому проводить кучу времени в пути не будет входить в их планы и соответственно снизит популярность. Зрители должны из центра столицы добраться как можно быстрее до арены.
  - Согласен. - Кивнул князь.
  - По поводу участка: на нем будут размещаться сама арена, конюшни, место где смогут, если это необходимо, сесть корабли, так как лошадей некоторые могут привезти из далека. Места для стоянки карет, - вспомнил я проблему своего времени, - ведь кучера где-то должны ждать пока их хозяева будут развлекаться. Плюс к этому несколько ресторанов и таверен.
  - Согласен. - Опять кивнул князь. Немного помолчав, обдумывая мои слова, он произнес. - М-да. Если вначале разговора у меня были сомнения, то сейчас они в большинстве развеялись. Кстати, дружище, у тебя какой в этом интерес? - Посмотрел хозяин на барона Гарфа.
  - Я буду заниматься ставками. Азартных людей хватает.
  - Это вроде того, что было вовремя недавних академических гонок.
  - Да.
  - Почему-то я не удивлен! - Расхохотался князь.
  - Надеюсь, ты сейчас не будешь сейчас вспоминать, как выиграл у меня виноградники, воспользовавшись мой увлеченностью играми. - Улыбнулся в ответ барон.
  - А сам потом их проиграл командующему. - Со смехом добавил барон Зеланд.
  - Рошу в тот вечер очень везло. - Кивнул смеющийся хозяин. - Незнай я его, то подумал бы, что он жульничал.
  В течение часа мы обсуждали проект, а потом хозяин повел нас показывать свои конюшни. Там мы провели более трех часов. Князь мог часами рассказывать, чем хороша та или иная порода. Какие недостатки у его лошадей и как их лучше кормить. В общем, за это время я узнал о лошадях больше чем за всю жизнь. Похоже, князь знал имена всех лошадей, хотя их количество было внушительным. Надо отметь, что даже на такого далекого от лошадей человека, как я некоторые из экземпляров произвели впечатление.
  Улетали мы поздно вечером. Договорились, что ищем подходящее место, а с меня приблизительный проект ипподрома. По прикидкам барона Графа денег отложенных нами на развитие и денег князя, который тоже решил участвовать в строительстве, должно нам хватить с лихвой. Обратный дорогу я обдумывал, как найти время на этот ещё проект. В итоге пришел к выводу, что все дело свалю на Керта, а сам буду только периодически отслеживать его реализацию.
  
  Глава 7
  
  Вся моя команда собралась у меня в особняке и сейчас рассматривала окончательный проект нашего будущего корабля, на котором нам предстоит участвовать в академических гонках. Грэй, Дэн и Ледышка уже пришли в себя после нашей поездки и пока ждали, когда все соберутся, делились впечатлениями с остальными. Самыми последними приехали Арг - у него были какие-то дела и он предупреждал, что немного задержится. Все путешественники посетили врачей и те, слава Единому, ничего не нашли, но всем сказали пропить курс каких-либо микстур и ещё раз показаться через какое-то время.
  Проект был всеми подробно изучен и одобрен. В нём были учтены мои пожелания, в том числе одно из последних: шпангоуты будут в форме двутавра, что позволит их значительно облегчить, а чтобы уменьшить толщину обшивки будут использованы ребра жёсткости. "Похоже поверхность нашего корабля немного будет напоминать профлист!" - Усмехнулся я про себя глядя на чертеж. По расчетам Долта в результате мы смогли неплохо снизить вес корабля. Когда проект проходил проверку у судьи гонок, многие оценили наши решения, хотя оба приема давно известны. Плюс я настоял на полной герметичности корабля, так как подумывал воспользоваться обнаруженными нами высотными струйными течениями. После проверки проекта нам назначили человека, который будет контролировать процесс сборки нашей яхты. Им оказался офицер флота в ранге капитана второго ранга, служивший на одной из столичных государственной верфи.
  Надо заметить, что обычно большинство кораблей участников уже готовы. Точнее они уже принимали участие в гонках и весь следующий год перед новыми гонками команды их ремонтируют и совершенствуют. И только около двадцати процентов участников - это новые корабли. Так происходит из года в год, но как смог узнать Арг, в этом году все должно очень сильно поменяться, так как число участников должно увеличиться прилично. Это случилось по двум причинам: первая это увеличение финансирования самой академии и строительства кораблей участниками. Многие кто учиться за счет Империи хотели бы принять участие, но получили отказ академии в финансировании. Отказы были по всяким предлогам, иногда даже надуманным. Как выявила недавняя проверка: воровали в академии хорошо и денег постоянно не хватало не только для участников, но и на различные исследования. Вторая причина - это положительный опыт участия в гонках представителей учебных заведений других государств. В этом году собирается участвовать на порядок больше. В результате для контроля участников будут привлечены дополнительные силы, точнее будет ещё больше офицеров Имперского флота. Если собираемые и модернизируемые корабли в Имперской академии судьи будут контролировать от начала и до конца, то участников из других государств они будут оценивать только проект и готовый корабль пред самыми гонками, а все остальное возложили на преподавателей учебных заведений, где участники проходят обучение. В этой ситуации флоту безразлично сами ли они собрали корабль и умеют ли они вообще что-то делать своими руками - это будущие военный других государств и пусть у них болит голова о том кого они готовят.
  После того как мы обсудили небольшие замечания, я решил прейти к тому зачем всех собрал.
  - Теперь о главном, - взял я слово, - для повышения скорости предлагаю винты делать не из дерева, а из алюминия. - Мой слова, как уже не раз это было с того момента как мы начали проектировать корабль, вызвали удивление.
  - А почему ты не хочешь делать из дерева? - Первая произнесла Ледышка. - Если мне память не изменяет: алюминий очень дорого и очень редок.
  Я только мог подивиться познаниями девушки. Название этого металла в этом мире естественно звучит по другому, чем в моём родном мире и когда год назад я пытался найти информацию по нему, то долго объяснял дяде. Тот с большим трудом смог вспомнить, что да такой металл есть и смог вспомнить его название. Ещё тогда у меня была мысль при строительстве корабля вместо стали использовать алюминий, а точнее дюраль. Но пообщавшись с флотскими я понял, что мне элементарно не хватит денег на него, да и вряд ли удастся найти нужное количество металла. А вот на винты вполне, тем-более есть мысль поговорить с военными, чтобы выделили нужное количество для эксперимента.
  - Винты делают из прочных и тяжелых пород дерева. В результате они все равно получаются не очень долговечными. Половина всех поломок двигателей приходиться именно на них. Никто не помнит положенное количество запасных винтов на кораблях военного флота согласно устава? На дереве очень плохо держаться руны, даже будет правильно говорить о том, что от них винты разрушаются даже чаще. - Замолчал я, давая таким образом все хорошенько обдумать остальным. Правда, не все думали о моих словах: Златовласка явно мечтала о чем-то, витая в облаках и иногда бросая взгляд в окно.
  - Плюс к этому я хочу сделать винты с четырьмя лопастями...
  - Это должно увеличить тягу двигателей! - За меня закончил Долт.
  - Хорошо. Ты нас убедил. Но остается вопрос как нам достать нужно количество металла, хотя бы на четыре винта. - Произнесла Ледышка.
  - Вот поэтому я вас и собрал сейчас. И нам нужно будет не четыре винта и десять.
  - Ты чего?! Хочешь установить десять двигателей? - Воскликнул Сул.
  - Четыре, но каждый двигатель будет крутить два винта, ну и плюс два запасных.
  - Как два? - Удивленно прошептал второй наш "ботаник" - Долт. У меня сложилось впечатление, что он сейчас начнет вызывать докторов, для сошедшего с ума меня. Даже Злотовласка перестала витать в облаках и уставилась.
   - А так! - Достал я листок бумаги, где от руки попытался накидать чертеж, редуктора.
  В той жизни мне как-то на глаза попался двигатель Ту-95, у которого стоят соосные винты. Я ради интереса не поленился и покопался в интернете, чтобы понять, как все работает. Кое-что не понял, но вот в схеме редуктора я разобрался, благо память у мне сейчас очень хорошая. Затратив немного времени, я смог воспроизвести редуктор. Спасибо академии, где с первого года обучают правильному нанесению рун и черчению, а это та ещё морока. Без того и другого будущим инженерам не обойтись. Побочным эффектом можно считать то, что теперь я неплохо рисую.
  - Что это? - Рассматривая чертеж, произнесла Ледышка.
  Ответить я не успел.
  - Должно сработать! - Быстро сообразил Долт. Из нашей команды только "ботаники" Сул и Долт все схватывали на лету. - Но нужно будет все проверить и хорошенько посчитать. Ведь ты не высчитывал соотношение частей, чтобы получить максимальную тягу.
  - Нет, не высчитывал. Даже больше скажу: пока это все только мои фантазии. А через год нам нужны будут действующий экземпляры.
  - Мы можем не успеть. - Произнес задумавшийся Арг.
  - Предлагаю привлечь сторонних специалистов. Как я узнал, правила гонок это допускают: главное, чтобы основная концепция должна принадлежать участникам. Условия мы вполне соблюдаем. Хотя на не которые узлы кораблей эти ограничения не распространяются: почти все покупают уже готовые двигатели. Я же попытаюсь найти нужное количество металла на винты. - Достав ещё один рисунок, я положил его на сто и произнес, - винты будет с четырьмя лопастями и разного диаметра. А точнее первый будет немного меньше второго.
  На этом к несчастью заканчивалось все мои познания в двигателях моего родного мира. Ещё помнил, два умных слова: флюгирование и авторотация. Но вот, что именно обозначали оба этих слова, я уже поленился тогда посмотреть. О чем сейчас даже очень сожалею. Будем на практике все познавать, благо здесь люди не дурнее и имеют свои наработки.
  - Ты больше ни о чем не хочешь нам рассказать? - Оторвав от рисунка взгляд, произнесла Ледышка.
  После её слов все заметно напряглись и уставились на меня. От её слов и от того как на меня смотрела команда у меня даже пробежал холодок по спине. "Неужто знают об обстоятельствах моего появления в этом мире?" - появилась паническая мысль, а вслух я уточнил, - в смысле?
  - Ну, вдруг ты ещё что-то придумал и как бы нам не пришлось потом что-то переделывать?
  - Да вроде все? - Пробежался я глазами по проекту нашего корабля.
  - Слава Единому! - Улыбнулась Златовласка, а судя по тому, как все облегченно выдохнули, мои слова очень обрадовали товарищей по команде.
  - Хотя. - Задумался я.
  - Что?
  - Будем все-таки оставлять паруса или нет?
  - Будем! - Одновременно ответили Долт, Ледышка и Сул.
  - Хорошо.
  - Если все согласны, то тогда делаем так, - стал я отдавать распоряжения, - Сул мы с тобой делаем более приемлемый чертеж двигателей. Показывая его нашему куратору, получаем его одобрение и вносим необходимые изменения в проект. Затем ты идешь к своему дяде. Он ведь инженер и как раз занимается двигателями. Может он не откажет нам в помощи? - Посмотрел я на парня.
  - Не должен.
  - С ним ты должен доработать, сделать все расчеты и подобрать руны. Это будет твоей главной обязанностью на время строительства корабля. Проводи сколько хочешь испытаний в аэродинамической трубе, но не позже чем за месяц до начала гонок мы должны иметь пять рабочих двигателей. - И на всякий случай добавил, а то мало ли. - Пятым будет запасным. Это буде твоей главной обязанностью. Я завтрашнего дня займусь алюминием, параллельно мы с тобой и Долтом дорабатываем паруса. Все остальные занимаются строительством корабля. Думаю, наши изменения не должны затронуть ничего важно, а так же расположение основных механизмов и оборудования. Вопросы, замечания и предложения? - Осмотрел я всех по очереди.
  - Предлагаю сделать макет будущего корабля. - Произнес Долт. - Чтобы наглядно было все видно.
  - Принимается. - Кивнул я. - Что ещё?
  Когда друзья расходились двоюродная сестра - Златовласка задержалась у меня в особняке, под предлогом, что хочет пообщаться с Нардой и Арганой.
  - Хочу с тобой поговорить. - Заявилась Златовласка в мой кабинет через час как друзья ушли. Я продолжал изучать проект корабля, сделанный товарищам и одновременно прикидывал поместиться ли то, что я надумал установить.
  - Говори. - С большим интересом посмотрел я на Иргу. По-моему это в первый раз, когда двоюродная сестренка смущается в разговоре со мной. Обычно она не проявляет таких эмоций даже когда говорит всякие гадости или делает пакости.
  - Ты должен взять в команду Бриану. - Выпалила двоюродная сестра.
  - Чё?! - Удивленно уставился я на собеседницу.
  - Ты не помнишь Бриану?
  - С ней я дрался на турнире. - Припомнил я. - А ты её обидела.
  - Вот поэтому ты и должен принять её в команду. Мы же можем принять ещё одного запасного.
  - Можем. - Кивнул я. - Но обидела её ты, а я должен исправлять твои ошибки и всех уговаривать. - Усмехнулся я.
  Глубоко вздохнув Златовласка ответила:
  - Во-первых, тебе ни придется никого уговаривать: если ты предложишь её взять, то все сразу же согласятся.
  - А если нет. - Подумал я о Ледышке и Огоньке.
  - Они согласны. Обе согласны. - Сразу же ответила девушка.
  Подергав себя за мочку уха, я уже по-другому взглянул на двоюродную сестру: "Интересно это она сама все придумала и просчитала или кто-то помог. Раньше я что-то у неё такого мысленного процесса не наблюдал. Удивила. Растет".
  - Чего молчишь? - Не услышав ответа, задала вопрос собеседница.
  - Кто придумал? - Решил я напрямик узнать.
  - Чего ты хочешь взамен за помощь? - Проигнорировав мой вопрос, спросила Ирга.
  - Я подумаю.
  - То есть мы договорились?
  - Если остальные не будут против.
  Как в последствие оказалось: никто не был против.
  
  ***
  
  - Эрл Валд проходите. Контр-адмирал готов вас принят, - произнес вышедший из кабинета в приемную дежуривший адъютант контр-адмирала эрла Грина барона Вонга.
  Судя по количеству посетителей у адмирала явно был сегодня аврал. Сначала я хотел развернуться и прийти в другой день, но адъютант, подошедший ко мне, спросил моё имя. Быстро сверившись сначала с одним списком, а затем с другим помощник адмирала попросил подождать десять минут. Судя по лицам других посетителей, слова адъютанта вызвали смесь удивления и зависть. Глаза более двух десятка человек уперлись в меня. Как я потом узнаю, от того же адъютанта, чтобы попасть на прием к адмиралу нужно было договариваться заранее. Во всяком случае, так сделало большинство сидящих в приемной. Были здесь и те, кого вызвали, но их обычно сразу же приглашали в кабинет к барону. А остальные могли весь день просидеть и не попасть на прием. Народ был разный: всякого рода изобретатели, жулики, бывшие чиновники и военные, торговцы. И всем им что-то нужно было от главы инженерной службы флота. Мне повезло, так как когда мы начинали работать, адмирал внес моё имя в специальный список и теперь в любое время я могу обратиться к нему.
  - Добрый день адмирал!
  - Добрый день! - Поднялся из-за стола барон Вонг, - что-то случилось? Присаживайтесь, - указал он на одно из кресел перед своим столом.
  - Спасибо. Ничего не случилось. То, что мы наметили делается. Я к вам немного по другому делу. - И сделав небольшую паузу, чтобы собраться с мыслями, продолжил. - Что вы знаете об алюминии, - назвал я местное название металла.
  За несколько секунд на лице главы инженерной службы флота отразилась масса эмоций, от полнейшего удивления до злости. Такого я как-то даже не ожидал и замолчал, уставившись на хозяина кабинета.
  - В смысле? - Задал глухим голосом адмирал.
  - Ну-у, есть такой металл.
  - Знаю! - Грубо ответил хозяин кабинета, - десятину назад у меня был один сумасшедший и орал, что за этим металлом будущее.
  - Я с ним полностью согласен.
  - Тогда вам лучше поговорить с ним на эту тему!
  - Он им занимается?
  - Как я понял да, - уже спокойно и немного удивленно ответил адмирал.
  - Не подскажите, как мне его найти?
  - Что вы хотите делать с этим материалом?
  - Для начала хочу сделать винты для яхты. Думаю, вы знаете, что я хочу участвовать в академических гонках.
  - Вот как! - Уже заинтересовано произнес адмирал, - думаете получиться?
  - Металл легкий. Он очень подходит для этого. Я даже бы построил из него весь корабль, но трудно найти такое количество.
  Адмирал обдумывал мой слова минуту, а затем почему-то достав из под стола урну для мусора, стал в ней копаться.
  - Да где же. Вроде сегодня мусор ещё не выносили. - Бубнил себе поднос хозяин кабинета. - Вот они. - Стал адмирал разглаживать мятые листы. - Сегодня с утра решил избавиться от кучи всякого хлама на столе. Как я уже говорил: ко мне на прием пробился один сумасшедший и орал про этот металл. Ко мне каждый день приходят либо жулики, либо не признанный гений, а ещё чаще, то и другое в одном. Вы бы знали, как мне это надоело. - Стал объяснять адмирал. Теперь понятна его реакция на мои слова. - Только то, что вы из очень знатного рода и уже показали себя довольно умным человеком, удержало меня, чтобы собственноручно не выкинуть вас из своего кабинета. Вот то, что мне предлагал тот сумасшедший. - Протянул он мне несколько мятых листов. - Там же его адрес. Возможно, у вас что-то и получиться. Потом обо все расскажите и если это подойдет флоту, то с удовольствием у вас купим.
  После реакции адмирала на мой слова я побоялся просить алюминий, для испытаний. "Сначала с безумным ученым поговорю". - Решил я.
  В своё время в школе я дела реферат о производстве алюминия. Тогда у меня был выбор либо писать об этом металле, либо о титане. Я выбрал первое и похоже скоро буду пожинать плоды. В хорошем смысле этого слова. Помог мне выполнить работу старший брат, точнее он подсказал, откуда можно списать. Идеальная память в этом мире мне сейчас очень помогала.
  - Если с этим делом мы решили, то хотел спросить вашего мнения вот об этом. - Отвлек меня от раздумий контр-адмирал. - Услуга, так сказать за услугу. - Достал он папку из стопки на столе.
  - Слушаю вас.
  - Вы ведь возвращались из Южных колоний, тем злосчастным караваном, на который напали пираты, которые смогли повредить наш тяжелый крейсер "Несокрушимый"?
  - Было такое.
  - И вы видели, что случилось "Несокрушимым"?
  - Я не видел самого нападения, но видел, что стало с его двигателями.
  - Вот об этом, можно сказать как с непосредственным участником, я бы и хотел поговорить. Как вы думаете, чем могли нанести кораблю повреждения? - С большим интересом уставился на меня барон.
  - Минами.
  - И как они смогли их установить.
  - Ночью перед самым нападением подлетели на двух стрекалетах и прикрепили их к гондолам двигателей. Шума маленькие летающие аппараты практически не производят. Заметить их в темное время довольно сложно, даже с помощью спецсредств. Сами двигатели, как вы знаете, выступают за магические щиты.
  - Такую же версию предложил самый молодой из членов комиссии занимающейся расследованием, но старший и более опытные офицеры отнесли её к нереальным и трудно исполнимым.
  - И какая у них версия?
  - Их несколько: от диверсии до применения нового, пока ещё неизвестного оружия. Доказательств подтверждающих ту ли другую версию нет.
  - Проведите эксперименты. В частности по моей версии: пусть кто-то в темное время суток попытается на стрекалете подлететь к аналогичному кораблю и что-нибудь прикрепить на гондолы двигателей.
  - Эксперименты. - Задумался барон. - Можно попробовать.
  Пожав друг другу руки, мы расстались.
  Разглядывая вечером переданные мне адмиралом листы, я мало что понял. Ученный писал сумбурно, использую местные специфические термины и часто перепрыгивал с темы на тему, да я к тому же не был химиком. Точнее как получить субстанцию - так ученый, видимо, называл глинозем, из которой в последствие с помощью электричества он хотел получать алюминий, я не понял. Но вот процесс электролиза смог узнать с трудом. Главной проблемой производства в промышленных масштабах ученый видел в электроэнергии, а точнее в её малом количестве. И если её решить, то можно будет наладить производство в больших объемах. Он даже нашел месторождение бокситов и ещё чего-то необходимого для получения алюминия. Возможно, последнее было криолитом, а может ученный имеет ввиду что-то другое. Надо разбираться.
  Проблему с электроэнергией я решу. А так же помню, как из алюминия сделать дюраль: копался в википедии, пытаясь понять, чем один от другого отличается. Проблемой будет только найти другие химические вещества - ведь здесь они под другими названиями, а как их отличить я понятия не имею. Как найти магний, возможно, соображу: все мы в детстве его поджигали. А вот как найти марганец ума не приложу. В школе у меня по химии была твердая тройка и даже идеальная память здесь не помогала, так как вспоминать было нечего. "Интересно марганцовка каким-нибудь боком относиться к марганцу?" - Задумчиво почесал я лоб.
  Конечно, сразу у нас вряд ли все получиться. Но главное знать в каком направлении вести работы. А это, на мой взгляд, уже полдела. Задача минимум у меня на этот год - это получить достаточно материала для изготовления винтов. Максимум - получения дюраля для корпуса всего корабля. Последнее, скорее всего вряд ли возможно получить, а вот на будущий год, ну или ещё через год. Но даже так мне это даст очень большие шансы на победу. У меня ведь четыре года впереди.
  
  ***
  
  Через два дня я занялся поисками безумного ученного. У Арга были опять какие-то домашние дела, поэтому он со мной не поехал. Мне с большим трудом удалось найти жилище ученного на окраине города не в самом лучшем районе. Нумерации домов и название улицы не было и мало кому были нужны: местные и так неплохо ориентировались, а гости здесь были редкими и их не очень любили. Этот район мало кто решался посещать, даже стражники здесь бывали очень редко. В результате расспроса более десятка редких прохожих и небольшой суммы денег, я нашел нужный мне дом, а точнее двухэтажную халупу, которая по непонятной причине ещё не развалилась. Окружающие дома мало чем отличались от жилища ученного. Пока искали дом, нас попытались ограбить: улицу перекрыла какая-то банда малолеток. Но увидев вооруженной до зубов неразлучной троицы, решили не связываться.
  Меня сильно удивило жилище ученого, так как судя по тому, что мне удалось выяснить о нём, тот должен был получить образование в академии. Стоимость обучения была сопоставима с ценой домов всего квартала, в котором жил ученый. Откуда у него такие деньги было пока не понятно, да и где он брал средства на свои эксперименты тоже неясно.
  Мы вчетвером стояли на крыльце, а Олаф сидел на козлах кареты и присматривал за улицей, держа на коленях заряженное двухствольное ружьё. Прохожих практически не было, а те, что появлялись на улице, тут же сворачивали куда-нибудь в строну. Лезть в чужие дела в этом квартале было очень опасно. Центральный вход в дом ученого была заперт. Точнее дверь, как и многие ставни дома, была заколочена крест-накрест досками. Рыжего это нисколько не смутило и он ногой громко постучал в дверь. Удары, наверное, слышали в другой части улицы. Подождав немного и не услышав реакции, бывший подчиненный отца повторно стал пинать дверь, только сопроводил процесс руганью.
  - Может быть как-то повежливее? - Посмотрел я на стоящего рядом Джанга.
  - Тогда мы до следующего утра здесь стоять будем, - усмехнулся тот.
  - Что вам надо? - Раздался испуганный голос сверху.
  Подняв взгляд, я смог увидеть в открывшемся окне второго этажа взъерошенную голову. Жилец смотрел на нас испугано и был готов в любой момент спрятаться в доме.
  - Мне нужен эрл Скарт. - Громко произнес я.
  - Зачем он вам?
  - Я по поводу обращения в инженерную службу флота.
  - Сейчас к вам спущусь! - Облегченно воскликнул хозяин дома и быстро закрыл окно, а через несколько секунд уже открывал дверь. Как оказалось, дверь была не заколочена, а доски были прибиты только к самой двери и без труда позволяли ей открываться.
  - Проходите. - Обрадованно произнес средних лет хозяин дома. Увидев его вблизи, я сразу же понял, что передо мной именно тот, кого я искал. Обычно так в фильмах и книгах рисуют безумных ученных: волосы дыбом, взгляд безумный, неопрятно одет, так как внешний вид мало заботит человека. Я более чем уверен, что стоящий передо мной ещё и рассеян.
  - Пойдемте в мою лабораторию. - Быстро двинулся ученый вглубь дома.
  Внутри жилища тоже была разруха: обшарпанные стены и куча всякого хлама, об который я чуть не запнулся. И только комната, в которую привел меня хозяин, выглядели более-менее нормально. Точнее было видно, что здесь был сделан ремонт, хотя сама комната была заставлена всякими приборами и колбами. Она очень сильно напомнила мне кабинет химии родной мне школы. На письменном столе громоздилась куча книг и исписанных листов бумаги.
  - Флот заинтересовался моими исследованиями? - Произнес ученый, когда я сел на разваливающийся от старости стул. В дом со мной последовал только Рыжий, остальные остались у входа.
  - Нет. Флот пока не понимает значимость ваших исследований и поэтому они ему не интересны.
  - Тогда зачем вы здесь? - Чуть ли не подпрыгнув до потолка ученый. Став ходить взад-вперед по комнате он громко произнес, - начальник службы флота ведь должен понимать, что мой исследования бесценны и алюминий очень пригодиться флоту.
  - Я приехал как раз потому, что понимаю всю ценность ваших исследование и готов с вами сотрудничать, - ответил я, глядя за бегающим туда-сюда ученным.
  - А вы собственно кто такой? - Остановился хозяин дома и уставился на меня. Судя по эмоциям отразившимся на его лице он уже сожалел, что не узнал все до того как открыл дверь. И стал коситься на стоящего в дверях комнаты Рыжего. Мой человек был не похож на того, кого стоит встречать с распростертыми объятиями.
  - Меня зовут де Валд граф Крайт, - встал я со стула, - контр-адмирал эрл Грин барон Вонг передал ваши бумаги мне, раз уж я заинтересовался в алюминии.
  - Я слышал о вас, - стал успокаиваться ученый. - Точнее о вашем роде. Вы хотите заняться производством металла.
  - Да.
  - А где вы хотите его использовать?
  - Для начала хочу сделать из него винты для яхты.
  - Это возможно! Но сфера применения этого металла очень велика! - В течение часа мне пришлось выслушать с начало, где можно применить металл, а потом весь процесс добычи и производства. Я решил не перебивать ученного и дать ему выговориться, хотя опять же мало, что понял вследствие своего образования. Да к тому же ученный говорил быстро, глотая окончания слов, а большую часть терминов я вообще слышал в первый раз. - Но для производства требуется очень много электричества. А только флот может его обеспечить. - Закончил свою речь ученый.
  - До недавнего времени так и было. - Ответил я вспомнив, что более половина всех вышек близ столицы принадлежит именно Империи, а получаемая ими энергия идет в первую очередь на нужды военных.
  - То есть вы можете обеспечить требуемое количество энергии? - Заинтересованно посмотрел на меня ученый.
  - Пока сказать трудно. Поэтому я к вам и приехал.
  Я расспросил ученого о его жизни. Как оказалось, он был из довольно обеспеченной купеческой семьи и смог получить образование в академии, не будучи магом или чародеем. Там же он увлекся наукой и все средства стал вкладывать в свои исследования. Таким образом, он спустил все своё наследство и занял приличную сумму у местных ростовщиков, связанных с криминалом. Ученого давно бы уже прирезали, так как было ясно, что он вряд ли сможет когда-нибудь погасить долг, но у него были родственники: два его брата продолжили дело отца и добились неплохих результатов, а сестра была замужем за аристократом. Ростовщик видимо посчитал убийство накладным делом могущим привести к проблемам. А так родственники ученого иногда давали ему деньги, которыми тот в свою очередь погашал долг. Правильнее будет сказать проценты по долгу.
  - Вам не интересен вещество испускающее невидимые лучи? - Неожиданно задал вопрос ученый.
  После его слов я сильно напрягся, а по спине побежала струйка холодного пота. Я чуть не вылетел из лаборатории, так как знаю о веществах которые, как сказал ученый, испускают "невидимые лучи". Не знаю, могут ли местные вылечить от радиации. Тут конечно доктора добились больших высот, но я на себе не хочу проверять. Возможно, после моей смерти новую болезнь и назовут моим именем, но мне что-то не хочется такой славы. Судя по всему, с хозяина дома станется и попробовать на вкус радиоактивную хрень и меня угостить. "Надеюсь, она лежит где-нибудь далеко от меня!" - Стал я осматривать заваленный стол рядом с собой.
  - У вас есть это вещество? - Хриплым голосом уточнил я.
  - Нет. Но один человек может достать. Только просит денег за это. - С надеждой посмотрел на меня ученый.
  Я сделал глубокий медленный выдох и стер платком выступивший на лбу пот:
  - Не будем ничего доставать. Это вещество опасно и с ним надо работать очень осторожно.
  - Вы уверены? - Ошарашено смотрел на меня ученый.
  - Да. Читал в старых книгах из семейной библиотеки. - Соврал я. - Давайте сосредоточимся на алюминии и его производстве. - А про себя добавил, - "создавать ядерную бомбу в моих планах пока нет. И думаю, даже не будет. Мирный атом пусть тоже идет куда подальше".
  - Дадите эту книгу? - С большой надеждой в голосе произнес хозяин дома.
  - Если мы с вами сработаемся, я попробую её найти. Но ничего не обещаю.
  Как сказал Ходжа Насреддин: "За двадцать лет кто-нибудь из нас уж обязательно умрет - или я, или эмир, или этот ишак".
  Через три дня безумный ученный переехал в мою промзону, благо там как раз закончили строительство нескольких домов для жилья. В один из этих домов я и поселил его. А к концу десятины я через Пройдоху решил вопрос с долгом ученного: вернул сколько он взял, а с процентами пусть ростовщик идет лесом. Тем более они уже в пять раз превысили саму сумму долга.
  В промзоне я познакомил ученного с эрлом Гломом. Последний сейчас занимался проектами новых электростанции, а в свободно время электрической дуговой сваркой. Сначала эрл Глом скептически смотрел на моё предложение и только его природное любопытство, а точнее познание чего-то нового и моё обещание выделить деньги на разработки сподвигло его работать в паре с безумным ученным над процессом получения алюминия. Постепенно он увлекся и сейчас много времени тратил на эксперименты. Из-за нарастающего объема работ он даже хотел уйти из академии, но глава последней уговорил его остаться, предложив заниматься только научной деятельностью, а учащихся оставить другим. После не долгих раздумий эрл Глом согласился. Я же стал официально числиться одним из его помощников. Что давало мне кучу плюсов.
  Безумный ученый и эрл Глом быстро нашли общий язык. Отложив всё, эрл Глом в самый короткий срок произвел необходимый расчеты и сделал проект. Ознакомившись с ним, я попросил сделать, ещё систему газосбора - из своего реферата я помнил, что в процессе должно выделяться очень много газов, которые не очень полезны для человека, поэтому ученому пришлось ещё придумать систему очистки. Кое-что из оборудования мы сможем сделать сами, а оставшуюся часть заказали на разных заводах. Установка со всем необходимым оборудованием должна была занять изрядную часть одного из отведенных цехов для моих разработок и строительства корабля. Пришлось снова потесниться.
  Пока эрл Глом разрабатывал проект, ученый слетал в Северные горы и привез целую кучу бокситов. Правда, мне потом пришлось выслушать ворчание Якоря, так часть груза из мешков просыпалось:
  - Все засрал это ваш неугомонный эрл Скарт! Я ему говорил: зачем столько? А он: чтобы потом ещё раз не летать. Мешков он взял не много, так хотел прямо в салон эту грязь насыпать. Еле отбился. Но потом все равно уборку пришлось делать, так как половина его мешков оказалась с дырами.
  В это момент Якорь мне напомнил старого автолюбителя моего родного мира, который по дому мог разбросать носки, зато машину свою любил и пылинки с неё сдувал. При этом каждый раз ворчал, когда убирался в салоне после поездки всей семьёй куда-либо.
  - Я тебе потом другую яхту куплю, - со смехом ответил я.
  - На кой мне другая?! На этой ещё лет сто ходить можно.
  После этих слов я уже ржал во всю, а Якорь удивленно смотрел на меня, пытаясь понять, что смешного он сказал.
  Ученый решил назвать способ получения алюминия: метод Скарта-Глома. Он в отличие от меня и эрла Глома он был довольно тщеславным человеком, но понимал, что без нас ему не обойтись. Я же сразу же отверг идею добавить ещё и мое имя.
  
  ***
  
  Через два дня после того как я перевез Безумного ученого к себе в промзону, мне пришлось лететь, чтобы лично осмотреть выбранные места для электростанций и для патронных заводов. Зачем это нужно я до конце не понимал: не занимался строительством и от эрла Эриус - строившего мою промзону, буде пользы в разы больше. Но дядя и Старая кобра настояли.
  - Ты можешь увидеть то на, что другие не обратят внимание. - Привел довод дядя Грин.
  Матерясь про себя я в конце концов согласился. Отправились мы рано утром. На яхте ведомой Якорем летели я, эрл Эриус, эрл Глом, нанятый специалист по плотинам, а так же геолог из академии. Последнему был более шестидесяти лет. Он преподавал "Науку о строении и составе земли". Переводя на привычный мне язык - геологию. Геолог был очень хорошими специалистом в своей области и к нему очень часто обращались. Специалиста по плотинам пришлось вызывать из поместья Арга, где он следил за строительством электростанции. Строительство, как и у меня в поместье, шло полным ходом и возможно к концу осени всё будет готово. В качестве сопровождающих и охраны я взял неразлучную троицу и Олафа.
  Улегшись на одной из лавок, я стал читать книгу. Остальные тоже занимались кто чем: эрл Эриус и специалист читали свежий номер газеты, эрл Глом делал какие-то расчеты, а геолог курил сигару и о чем-то думал, бросая взгляд на проплывающую под нами землю. Олаф задумчиво уставился в иллюминатор, а Рыжий и Щербатый периодически осматривая небо, тихо ведя беседу с Якорем. Их третий товарищ сидел в "воронье гнезде": верхней палубы у маленьких яхт нет, но за небом присматривать нужно, поэтому наверху устроено место, где могут с трудом поместиться двое. Нападения на корабль можно ожидать и в близь столицы. Движение в небе было довольно интенсивным: то и дело мы замечали летящие по своим делам корабли.
  Вначале наш путь пролегал вдоль русла реки Элиеры. Которая, как нам рассказывали в академии, довольно полноводна и шириной в самом узком месте не менее трехсот метров. На берегах реки стоит столица Империи. Вначале Элиера шла вдоль гор, постепенно плавно уходя на юг-восток. Стекающая с горных ледников вода собирались в ручьи и небольшие речушки, которые в свою очередь впадали в Элиеру. У столицы река поворачивала на юг и проходя через треть нашего континента впадала в южное море. В общей сложности река протекала через территории нескольких государств, а в устье немногим уступала реке Волге моего родного мира.
  В принципе мы могли лететь напрямик и сэкономили бы кучу времени, но я, раз уж собрались несколько специалистов разного профиля, решил изучить реку на предмет строительства большой гидроэлектростанции, которая сможет обеспечивать электроэнергией столицу. Каким образом будет осуществлено строительство и где я возьму деньги, пока для меня было непонятно, но надо смотреть в будущее. Берега реки были довольно высокими, что играло на руку, но все равно очень сильно придется поломать голову. С другой стороны если сможем реализовать этот проект, то полностью закроем потребности столицы в электричестве. Хотя в последнем я был не уверен, так как запросы все время растут.
  До намеченного мной места мы добрались довольно быстро. А затем, снизив скорость до черепашьей, полтора часа летали вдоль реки пытаясь выбрать, где именно можно поставить плотину. Периодически Якорь опускал корабль к воде, чтобы мы смогли оценить высоту берегов. Водоплавающие птицы, завидев наш корабль, ещё загодя разлетались в разные стороны. То на правом, то на левом берегу реки нам попадались небольшие деревеньки, жители которых замирали и с большим любопытством смотрели на низко летящий корабль. "Интересно как бы они отреагировали, если бы узнали, что мы намерены сделать с их рекой?" - Пришла мне мысль, когда наш корабль миновали очередную деревню. Земля между столице и горами не очень подходила для сельского хозяйства, поэтому большинство местных жителей не держали больших огородов, а жили в основном разведением скота и тем, что давала река.
  По пути очень часто замечали рыбацкие лодки. А перевозящие какие-то грузы баржи мы встретили всего два раза: они плыли парами, гонимые течением и держась фарватера. Мне Элиера казалась более судоходной: я помню кучу разномастных судов стоящих у приличных размеров причалов в столице.
  - А почему так мало барж мы встречаем? - Поинтересовался я у сидящего рядом эрла Глома.
  - Все основные грузы для города поднимают верх по течению реки, либо воздушными кораблями. Сверху идут только баржи с рудой и строительными материалами. Но то и другое везут в небольших количествах, так как река проходит довольно далеко от мест добычи. Дешевле и удобнее все доставить по воздуху, чем везти сначала до реки, а потом перегружать на баржи.
  Если учесть, что здесь ещё не знают, что такое железная дорога, а везли все на лошадях. То доставка воздухом и вправду выглядела более привлекательной.
  - Но нам все равно придется делать шлюз. - Утверждающе, а не вопросительно произнес я.
  - Это да. - Кивнул специалист по плотинам.
  Мне надоело смотреть на реку, поэтому достал корзину со снедью и попросил одного из подручных Якоря принести кипятку. Вместе с эрлом Гломом, которому видимо тоже устал рассматривать окрестности и Олафом мы быстро разложили еду на столе. А когда принесли чайник с водой, я стал заваривать чай.
  - Перекусим эрлы? - Посмотрел я на присутствующих, когда все было готово.
  От еды по салону разносились приятные запахи. Отказываться никто из присутствующих не стал.
  - Объем работы предстоит колоссальный. - Задумчиво произнес старый специалист по плотинам, намазывая на хлеб гусиный паштет. - У меня не хватит знаний, чтобы все правильно рассчитать. - И окинув всех взглядом, добавил, - я ничего подобного никогда не строил.
  - По-моему никто ещё ничего подобного не строил. - Ответил эрл Глом. - Но если мы сможем это сделать, то наша промышленность получит очень мощный скачек.
  - Судя по карте: впереди река должна сделать небольшой крюк. - Наливая себе в кружку чай, произнес эрл Эриус.
  - Так и есть. Видимо там реке прямой путь преграждают горные породы - гранит или ещё что-то. Вот вода её и обошла. В итоге получился полуостров с перешейком где-то в полкилометра. - Ответил геолог. - Здесь к северу от столицы такое встречается часто.
  - Стоит более внимательно исследовать этот перешеек.
  - Можно, но думаю там должно быть слишком много трещин, количество которых увеличиться, если мы начнём обтесывать камень. Нам придется очень много снимать.
  - А если убрать все, что сверху, а на её месте построить плотину. - Я с большим интересом слушал разговор и когда оба замолчали что-то обдумывая, внес своё предложение. - Она ведь наверное глубоко уходит в землю. Может получиться использовать в качестве фундамента для плотины. Думаю, она без труда выдержит её вес.
  - Можно подумать. - Ответил геолог.
  - Значит и вправду стоит задержаться. - Подвел итого специалист по плотинам.
  - Я не против. - Кивнул я. - Тем-более дальше нет особого смысла лететь.
  До конца дня мы лазали и летали над перешейком. Эрл Эриус, специалист по строительству плотин и геолог ходили втроём, обсуждая и споря, что-то чертя и высчитывая. Все остальные в основном смотрели по сторонам и были на подхвате.
  - Должно получиться. - Наконец-то вынес вердикт эрл Эриус.
  - Лучше места нам не найти. - Добавил старый специалист.
  Геолог кивнул - соглашаясь с обоими.
  Погрузившись на корабль, мы отправились дальше. До следующего места нам придется лететь всю ночь. Во время поездки нам очень часто предстояло ночевать на не приспособленной для этого яхте. У всех дел в столице было много, поэтому никто не хотел терять время, делая остановки на ночлег в лежащих на пути городах.
  
  Глава 8
  
  За четыре дня до начала нового учебного года мы вернулись в столицу. Во время поездки смогли подобрать нужные места для строительства. Все тщательно нанесли их на карту, с которой предстояло мне отправиться к военным: все нужные нам земельные участки были в государственном ведении, поэтому все вопросы по выделению земли я решил возложить на флотских. В основном это были никому ненужные участки, так что вопрос, думаю, решиться довольно быстро.
  На обратном пути я попросил осмотреть два участка нужные лично мне. Там я хочу возвести две электростанции, а рядом с ними организовать производство. Первый участок был в предгорье Северных гор рядом с местом, где безумный ученый нашел довольно большой месторождение бокситов. В этом месте можно будет построить довольно мощную платину высотой около ста метров и длинной около двухсот. Но больше всего меня обрадовала одна близлежащая долина. Или как её называли местные - Долина тысячи ветров. Она находилась совсем рядом с месторождением бокситов. В ней почти круглый год дули сильные ветра. Этакая природная аэродинамическая труба: потоки воздуха там достигают невероятных скоростей. Если поставить электрогенераторы, то электроэнергии на первое время вполне должно хватить с запасом и производство алюминия я смогу начать в самые короткие сроки, а дальше можно не торопясь строить гидроэлектростанцию и расширять производство. Работы предстоит очень много и на реализацию этого проекта, уйдет очень много сил и времени. Но если удастся реализовать задуманное, то проблем электроэнергией у меня точно не будет. В последствие там можно будет построить не только завод по выработки алюминия, но и организовать различные производства. В общем, в итоге получиться градообразующее предприятие, сердцами которого станет гидроэлектростанция и ветроэлектростанция. Земля там никому не нужна: даже самому большому энтузиасту вряд ли удастся вырастить что-то нормальное на голых камнях. Да и зачем там это делать когда километров сто южнее достаточно плодородной земли. Другое дело, что строить придется с нуля и помимо всего предстоит строить дома для рабочих.
  Второй участок был на впадающей в Элиеру небольшой речке. Её русло позволяло без особых трудов построить небольшую плотину в самые короткие сроки, а точнее каскад из трех плотин. Рядом с предполагаемой электростанцией находилась одна из государственных верфей, на которых флот строил малые корабли, а так же в этом месте было развернуто производство пушек для флота. Как я узнал: адмиралы Империи рассчитывали в будущем собирались расширить производство, а без электроэнергии это будет довольно трудно выполнить, да и дорого. В общем, пока никто не начал копировать мои гидроэлектростанции я решил застолбить удобное место. Любая из трех плотин будет, где-то в два с половиной раза больше той, что даёт электричество моей промзоне. По словам специалиста при строительстве плотины не должно возникнут особых проблем. Правда мы все равно не закроет все потребности верфи и завода. Но и в этом случае венные должны вцепиться в проект обоими руками.
  К моему удивлению я за время поездки не устал, а наоборот отдохнул и выспался. Чувствовал я себя просто замечательно. Прилетели мы поздно вечером, поэтому добравшись до фамильного особняка, быстро привел себя в порядок и лег спать. Утром завтракал со всей семьёй: они вернулись в столицу за два дня до меня. Младшие дети наперебой рассказывали мне, чем они занимались летом. Сестры и дядя уже все это слышали, поэтому просто с усмешкой смотрели на младших. Леди Ирга ещё десятину назад улетела в свой монастырь. При ней дети, да и взрослые не стали бы себя вести за столом так вольготно. Я с завистью смотрел на загоревшие и отдохнувшие лица младших.
  - Расскажешь, как ты дрался с пиратами? - Попросил брат Астронг, а остальные с большой надеждой на меня посмотрели. Видимо Аргана или Нарда уже сообщила о деталях моём путешествии в Южные колонии.
  - Вечером, когда младшие лягут спать.
  - А нам расскажешь? - Тихо произнесла младшая сестра Ина: за прошедший год она хорошо стала выговаривать букву "р".
  Дети ещё не умели контролировать себя и их эмоции хорошо читались на их лицах: они явно ждали красочного рассказа о героических победах над пиратами.
  - Ну, если будете себя хорошо вести.
  - Обещаем! - Почти одновременно выпалили младшие.
  Я не удержался и рассмеялся, а вслед за мной Нарда и Аргана. Остальные лишь улыбнулись.
  - Ты сегодня поедешь на завод? - Поинтересовался дядя Грин, когда мы уже пили чай.
  - Да. - Кивнул я.
  - Тогда отправимся вместе.
  - Можно с вами? - Посмотрел на меня Астронг. Он на год младше Нарды и ему в следующем году поступать в академию. Уже сейчас он лучше подготовлен к этому, чем был я. К образованию детей в роду всегда подходили основательно и старались дать по максимуму, нанимая для этого необходимых учителей, а что-то давали сами. Плюс, можно сказать, была самая большая в империи библиотека.
  - Можно. - Ответил я.
  Пока мы летели, я обрисовал вкратце ситуацию с земельными участками и о том, что в будущем не лишним будет строительство электростанции близ столицы. Слушая мой рассказ, Грин одновременно присматривал за Астронгом, управляющим шлюпкой. Периодически по ходу моего рассказа дядя задавал уточняющие вопросы.
  - Решение построить электростанцию на Элиере правильное, - немного помолчав, обдумывая мой слова, произнес Грин, - это многих должно заинтересовать. Конечно, строительство такого сооружения будет в новинку. Но если сможешь закрыть хотя бы половину потребностей в электроэнергии столицы, то это даст очень большой толчок нашей промышленности.
  - Устроим промышленную революцию, - усмехнулся я.
  - Ты зря смеёшься племянник. - Покачал головой Грин. - Помяни мой слова. Как только заработает электростанция на Элиере, освободятся рабочие руки и производственные мощности, а это в свою очередь вызовет снижение себестоимости продукции. Это, думаю, можно будет заметить уже по окончании строительства малой электростанции, которую ты хочешь построить рядом с верфью.
  - Безработных сейчас достаточно. - Я с сомнением смотрел на перспективы, которые описал дядя. Из истории своего мира я помню борьбу луддитов против внедрения машин. Как бы здесь такое же не случилось. - Пока рано вести речи о том, куда пойдет электроэнергия. На данный момент у нас нет нужных средств для строительства, а в будущем многое может измениться.
  Дальше я слушал дядю о том, что произошло в моё отсутствие. Рабочие полностью закончили работы в эллинге и размещение оборудования в двух цехах. Строительство цехов, в которых должно разместиться оборудование для изготовления патронов, шло полным ходом. Глава инженерной службы флота контр-адмирала эрл Грин барон Вонг периодически торопил нас. Но мы вели работы строго по графику и пока не хотели их форсировать. Тем более постоянно возникали всякие непредвиденные проблемы, а как только мы подключим к нашей электростанции химическое производство, у нас, могут, возникнут проблемы с электроэнергией. Проблемы множились и пока не все из них нам удавалось решить. Радовало меня пока только то, что до нового года должны решить вопрос с жильем для большинства рабочих завода и не возникают проблемы со строительными материалами. Хотя с последними на рынке стал возникать дефицит и цены поползли вверх. Причины этого пока не известны.
  - Кстати, что ты думаешь о политической обстановке? - Задал дядя неожиданный вопрос.
  - Ты по поводу слета глав нашего союза?
  - Да. - Кивнул Грин.
  Во время недавнего путешествия мы остановились в небольшом городке по ту сторону Северных гор. Пока закупали провизию, я решил размять ноги и прогулялся по городу. В центре мне на глаза попался магазин букиниста, где я провел час. В итоге нашел две довольно старые книги по рунам. Обе выглядели не очень, да к тому же в обоих не хватало нескольких страниц. Я скорее всего не обратил бы на них внимание, если бы не вспомнил, что упоминание об одной из книг я встречал в некоторых научных работах. Саму же книгу я нигде найти не смог, даже в нашей родовой библиотеке она отсутствовала. По словам владельца магазина обе эти книги нашли дети в развалинах старого дома и принесли ему. Недолго думая я выкупил обе, а в конце купил два последних номера газеты: они вышли после того как я отправился в путешествие. Меня удивило и одновременно обрадовало, что так далеко от столицы можно купить Имперский вестник.
  В первом номере ничего особенного, за исключением заметки о нападении пиратов на наш караван, летящий из Южных колоний, для меня не было. Из этой стать я сделал вывод, что скоро многие торговые дома соберут эскадру и постараются в очередной раз навести порядок в небе. Империя, думаю, тоже не останется в стороне и поможет чем сможет. Такое уже было не раз и на короткий промежуток времени и вправду нападение становилось меньше, но потом все возвращалось, как было.
  В другом номере была большая статья об итогах встречи глав государств нашего союза. И дядя интересовался моим мнением именно о ней. В статье было много воды и пафоса, а вот упоминания о каких-либо серьёзных решениях не было. Из союза даже не выкинули Баргское княжество, а это хотели сделать все союзники. Но все понимают, что сразу в княжество вцепится её давний враг - Дерианская республика и последствие этой войны спрогнозировать сложно: если республика разнесет княжество, никто плакать не будет, но в войну может влезть кто-то ещё, так Баргское княжество не такой уже и слабый противник, а там может возникнуть принцип домино.
  - К войне пока ещё никто не готов, - после небольших раздумий ответил я, - и все пока решили сохранить союз. Точнее хотя бы видимость его. Никто не может предсказать реакцию наших врагов.
  - Сколько, думаешь, у нас времени?
  - Не знаю. Пара лет, точно есть. А если Империя сможем незаметно для других за это время перевооружить армию и флот новым оружием, то можно говорить уже о десяти годах тихой жизни, пока остальные будут нас нагонять. Но если наши враги или союзники прознают о перевооружении, то тут уже трудно что-то сказать. Да к тому же может вмешаться случай и тогда война уже начнется завтра. Кто его знает. - Пожал я плечами.
  Здесь тоже может оказаться свой Гаврило Принцип и тогда война начнется в любой момент.
  - Возможно. - Задумался дядя Грин.
  
  ***
  
  - Вам обоим придется это разработать и воплотить жизни. - Положил я перед оружейником и его другом лист бумаги, на котором от руки был изображен чертеж пулемета Гатлинга. Как говориться: "Слава интернету!". В youtube нашел видео, в котором показано как работает созданная доктором Ричардом Джорданом Гатлингом картечница. Только в его проект я хотел внести два изменения. Первое: поставить электромотор позволяющий пулемету давать тысячудвести выстрелов в минуту. Можно конечно и больше, но решил, что пока хватит и этого - здесь нет реактивных скоростей. Второе: изменить подучу патронов, а точнее заменить магазинную на ленточную. Как лучше это сделать пусть думает оружейник и его друг. У них есть на это полгода.
  Вообще в интернете много чего можно было посмотреть: глянул я как работает MG и пулемет Максима. Помимо этого знаю ещё, как устроен крупнокалиберный пулемет ДШК. Последнее благодаря товарищу прапорщику, который во время моих военных сборов нам с друзьями дал пострелять из ДШК за ящик спиртного: у доблестного защитника родины дочка замуж выходила, вот он нам и предложил. Ящик мы привезли и смогли каждый из четверых расстрелять под зорким присмотром довольно прапорщика по две сотне патронов. Отдельное спасибо этому прапорщику за то, что обязал нас, потом разобрать ДШК и почистить его. Сейчас я очень рад, что мы тогда на это согласились. А ещё я рад подарку моего непутевого хорошего друга: не зная куда деть где-то купленный по случаю макет ручного пулемета Дегтярёва он отдал его мне. За чем он его купил, он и сам наверное не знал, но после очередного скандала его жены, которой надоело об него спотыкаться, он решил от него избавиться. Периодически чистя ручной пулемет, я каждый раз удивлялся схожести механики с ДШК. Уже потом в интернете узнал почему, так.
  Пулеметы я решил пока не воплощать в жизни по нескольким причинам. Во-первых, я не уверен, что химик в скором времени найдет состав бездымного пороха. А без него автоматика в миг засрется, так что хрен потом отчистишь. Во-вторых, у обоих пулеметов малая скорострельность и, думаю, в небе её будет недостаточно. Третьей причиной можно добавить: рано пока здесь такое продвинутое оружие. Развитие должно идти своим чередом: от берданки до АК-47. И я не собираюсь пока перескакивать. Хотя с пулеметом Гатлинга вопрос конечно спорный.
  - Зачем такая сложная конструкция? - Удивился оружейник, а его друг кивнул в знак согласия.
  - Он сможет вести непрерывную стрельбу. Не надо каждый раз перезаряжать.
  - Это ещё как? - Округлившимися глазами уставился оружейник.
  Дальше я в течение часа объяснял - принцип работы, а так же как и что обоим придется разработать и сделать. Калибр пулемета я определил в двенадцать миллиметров. Гильза с выступающей закраиной, цилиндрической формы: пока для местных технологий сложно сделать привычную мне по родному миру бутылочную форму. Длиной гильза будет в сто миллиметров. "Надо будет химика или ученого попросить разработать состав для трассирующих пуль", - сделал я себе зарубку на память.
  Пока я объяснял то, похоже, в глазах обоих слушателей очень вырос как изобретатель. Хоть я и моложе на пять лет оружейника и его друга, но теперь я для них, наверное, гуру - вождь и учитель на которого нужно равняться и у которого стоит учиться. Мне это, честно говоря, нафиг нужно: тщеславием я ещё в юношестве перестал болеть. Жизнь порой очень хорошо отучает от всяких звездных и пагубных болезней.
  - Все понятно? - По очереди посмотрел я обоим в глаза.
  - Да. - Почти одновременно ответили оба.
  - Это хорошо. Когда, кстати, покажите пишущую машинку?
  - Через два дня. - Первым ответил друг оружейника.
  - А вы не посоветуете, сделать ещё, что-нибудь не из оружия? - В свою очередь задал вопрос второй собеседник.
  - У вас не так много сводного времени.
  Они оба очень хорошо справились с заданиями. Хоть военные и взяли на себя изготовление оружия, я решил выпускать под своей маркой небольшие партии для особых ценителей. На каждый изготовленный экземпляр будет нанесена гравировка и поставлено клеймо моего завода. По заказу покупателя, возможно, будет и более дорогая отделка, об этом я договорился отдельно с ювелиром. Продаваться оружие будет через оружейный магазин: помещение уже куплено и там уже начат ремонт. Работы у обоих хватает, плюс ещё задание на картечницу, но, видимо, их ещё не покинуло желание остаться в истории не только как изобретатели оружия.
  - Найдем.
  Я уже давно подумывал сделать велосипед. Вопрос с шинами и камерами можно будет решить через Арга. Мне за прошедший год в академии надоела бегать по её территории и велосипед был бы очень кстати. Другие учащийся тоже должны оценить такой вид передвижения. Где наладить массовый выпуск можно будет подумать потом. В крайнем случае, можно даже наладить его в кооперации с дедом Арга. Тот буде только рад расширяющемуся рынку сбыта резины. Но сначала нужно изготовить действующий экземпляр.
  - Я подумаю. - Ответил я, для себя все уже решив.
  Отпустив оружейника и его друга, я закрыл дверь в кабинет на ключ и направился в эллинг.
  До начала учебного года рабочие успели собрать козловой кран и начали формировать корпус будущего корабля. Работы в эллинге шли приличными темпами: полностью было закончено изготовление шпангоутов и началось соединение их между собой стрингерами. Корабль стал приобретать очертания и нам пора было уже задумываться, когда и как монтировать оборудование.
  Половина моей команды следила за процессом строительства корабля, а точнее старалась не мешать рабочим и ходила с умным видом по эллингу, давая "ценные" указания. Вторая половина команды занималась оборудованием. Его устанавливать на корабле придется самостоятельно. Сейчас часть друзей контролировали сборку заказанного на заводах всего необходимого, а так же его доставку. Надо отметить, что женская часть команды выполняла работу наравне с мужской, так Златовласка вместе с Сулом через день посещала завод, где происходила сборка установок для получения электроэнергии из эфира. Как сказал девушка:
  - Я скоро закрытыми глазами смогу разбирать и собрать его. До чего ты меня довел: уже ночью сниться.
  "Знала бы ты, что твой дед меня просил свалить тебя побольше работы!" - Усмехался я про себя, когда слушал причитания двоюродной сестры. "Ей это полезно будет!" - Вспомнил я слова главы рода. В ответ на слова девушке я с сочувствием в голосе произнес:
  - А тебе ещё учиться готовить. - Не утерпел, чтобы не пошутить над двоюродной сестрой
  - Ты всегда был гадким мальчишкой! - Возмутилась Ирга и развернувшись на пятках, город вскинув голову удалилась.
  - Опять мне придется выслушивать, что её никто не любит и не ценит. - Тихо буркнула соседка и подруга сестры - Мила. Посмотрев на меня осуждающе, девушка последовала за подругой.
  Надо отметить, что при всем своем не несносном характере, двоюродная сестра была довольно умной. А дома её очень хорошо подготовили к академии.
  - Ты знал, что принцесса Алиана будет учиться в академии? - Поинтересовался Арг, когда я подошел к воротам эллинга. Он сидел на бухте электрического кабеля и читал газету.
  - Нет. Сам откуда узнал? - Посмотрел я на друга.
  - В газете прочитал. - Усмехнулся Арг. Похоже, он хотел добавить: "в твоей", но вовремя сдержался. Я не любил афишировать свою причастность к Имперскому вестнику, поэтому немногие знали, что я один из ей владельцев.
  - Пф! - Фыркнула Златовласка. - Об этом уже десятину шепчется вся столица!
  Она, Мила и Огонек сидели в тени эллинга и отдыхали.
  - Отец говорил, что вроде как Император хочет дать своё согласие на учебу принцессы, но об это слух ходит, по-моему, уже не один месяц. - Добавил друг.
  В отличие от аристократов, где учиться в академии были обязаны все кто имел магические способности, представительницы имперского рода в отличие от мужской части могли не получать образования не зависимо от магических способностей. Но редко кто из них не посещал академию.
  Моя двоюродная сестренка говорила ещё что-то, но я её не слыша быстро читая заметку в газете. Сама статья была небольшой, но рядом с ней была фотография принцессы: мастерам после долгих мучений удалось перенести сделанные фотографии на газетный лист и теперь заметки часто сопровождались фотографиями. Надо заметить, что получалось пока не очень, поэтому лицо принцессы удавалось рассмотреть с трудом. Что интересно: статья о принцессе была размещена не на первом листе, а аж на третьем среди не столь важных новостей.
  "Явно какой-то политический смысл!" - Пришло мне на ум.
  - По-моему у неё возраст подходящий. - Произнес я, когда дочитал заметку и вернул газету Аргу.
  - Это да, но были какие-то споры внутри императорского рода по поводу её учебы. - Ответил Арг.
  - А причина?
  - Вроде как это было связано с безопасностью.
  - Может быть. В академии охрану весь прошлый учебный год усиливали. Причин это сделать было достаточно. Возможно, одной как раз и было то, что принцесса собирается учиться в академии.
  - Возможно. - Согласился друг.
  - А, что вообще известно о принцессе? - Бросил я взгляд на девушек.
  - Мало. - Произнесла двоюродная сестра, а две другие девушки промолчали.
  - Она пока ещё не публичный человек. - Добавил Арг. - Характер вроде довольно противоречивый: с одной стороны она ведь себя довольно импульсивно, а с другой тихо и старается не привлекать к себе внимание.
  - Странно как-то. - Задумался я. - На наши планы участвовать в гонках, я думаю ни как не должно все это повлиять. Или я не прав? - Посмотрел я на сидящих друзей.
  - Не должно. - Согласился Арг. - Но год, похоже, будет веселым.
  - У тебя точно веселья прибавиться! - Усмехнулась Златовласка. Сестренка явно намекала на поступление в академию Нарды и Арганы.
  - Ну, да. - Улыбнулся я.
  - А если они ещё с принцессой подружатся, придется тебе ещё один корабль делать. - Пошутил Арг.
  - Сглазишь!
  - Валд! - Вылетел из эллинга Ден. - Тебя Долт зовет.
  - Пойдем.
  Мы с Аргом последовали за Деном, а девушки остались сидеть в теньке. Долта мы нашли в самом конце эллинга, где он, Эр, Грэй и старший бригады что-то обсуждали. Если друзья говорили тихо, то раскатистый голос бригадира слышался у ворот. Он был одним из тех, кого ко мне направили военные и с кем я не пожелал расстаться. Бригадир был среднего роста, с мозолистыми руками и шикарными рыжими бакенбардами. Последнее, как и имя бригадира, были не типично для Империи. Жена его была на редкость очень склочной женщиной. Видимо поэтому его пятеро детей постоянно крутились рядом с отцом. Мало кто глядя на этого вечно грязного мужика с красным носом мог ожидать чего-то выдающегося, но за короткое время я убедился, что он знает своё дело очень хорошо и уже пару раз давал несколько очень дельных советов нам.
  - Что случилось? - Поинтересовался я у спорщиков.
  - Думаем, как лучше кабеля буде прокладывать. - Ответил Долт. - Эрл Графт предлагает проделать отверстия в шпангоутах. Я боюсь, как бы это не ослабило их.
  - Да ничего не ослабит! - Возмутился бригадир. - Нормально всё получиться...
  "О! Об этом я не подумал!" - Покачал я головой. Обычно распространена практика делать шпангоуты цельными, так как считалось, что это может его ослабить. Не слушая бригадира, я быстро припомнил, как делают в моём родном мире. Для нас были важны вес и объем, а предложение бригадира, хоть и на самую малость, но влияет на оба в положительную сторону.
  - Где и как отвести предлагаете сделать? - Посмотрел я на бригадира. - Нужно будет сделать так, чтобы доступ был в любое время.
  - В верхней части корабля просверлим пару отверстий в середине шпангоутов. Постараться, конечно, придется. - Похоже, ему тоже интересно, что за корабль у нас получиться. - Но, думаю, всё должно получиться.
  - Клепать обшивку не помешает?
  - Нет. - Махнул бригадир рукой.
  - А установке мачт и парусов?
  - Мы сбоку проложим и компенсируем вес.
  - Пусть делают. - Посмотрел я на друзей.
  - Последнее слово за тобой - ты капитан. - За всех ответил Долт. Похоже, он остался при своём мнении.
  Как лучше проложить проводку мы уже обдумывали. Сул посчитал сколько примерно нам понадобиться кабеля. Увидев цифры, я чуть не офигел. Нет, я конечно слышал, сколько используется в современной технике моего родного мира, но здесь-то, думал, будет гораздо меньше. А оказалось если и меньше, то не намного: электроники нет, но и без неё достаточно всего зависящего от электричества оборудования. При этом проблем прокладке в корабле было гораздо больше: изоляция кабелей не полностью справлялась со своими обязанностями. Из-за проводки очень часто случались пожары, как в небе, так и на земле. Сам провод был медным, а изолирующий слой и из шелка пропитанного каким-то составом, получаемым в колониях.
  
  ***
  
  Я вместе с Аргом и Златовлаской стоял на летном поле и смотрел на неровные ряды поступивших в этом году в академию. Год назад я также как сегодня сестра и кузина стоял среди новоявленных учащихся и ждал поздравительных речей от главы академии и преподавателей. Сегодня рано утром до ворот академии сестер должны было провожать всё семейство, включая Медведя и его жену. Аргана и Нарда хотели переехать на территорию академии пораньше, но я настоял, чтобы они это сделали в последний момент: хотел, чтобы подольше были под присмотром. Обе, конечно, на меня дулись за это, но перечить не стали.
  Тому, что сестры появились в академии только сегодня утром, я особенно настоял, так как вчера вся академия праздновала наступление нового учебного года. Мы с друзьями небыли исключением и сегодня утром я с большим трудом вспоминал, что было вчера. По-моему, когда шли провожать девушек, я пытался пролезть на территорию женских общежитий или помогал Загу это сделать. Вроде все-таки второе, так как смог вспомнить, что вместе с Альбиносом и Аргом пытался перекинуть уже ничего не соображающего Зага через забор на территорию женских общежитий. Рядом стояла большая толпа учащихся и со смехом нас подбадривала, а из-за забора за нами наблюдала пара охранников. В общем Зага на той стороне охранники аккуратно приняли и вернули нам его обратно на проходной, до которой мы проводили девушек. Похоже, неплохо вчера отдохнули.
  Среди собравшихся на поле можно было без труда заметить принцессу Алиану. Поглазеть на старшую дочь Императора пришло довольно много народу. Такое событие происходит не каждый год. Принцесса стояла недалеко от нас и выделялась среди других учащихся: в академии все ходят, как в советской школе моего мира - в одинаковой форме, в которой сейчас пришла подавляющая часть поступивших. А принцесса решила появиться в летнем ярком платье, а от сверкающих на солнце украшений иногда становилось неприятно глазам. В академии уже давно культивируется культ скромности и другой бы, даже будь это кто-то из герцогского или графского рода, уже не раз намекнули на неподобающий вид, но дочери Императора вряд ли кто-то решиться что-то сказать. Хотя Руд вполне это может сделать. Да и я, наверное, так сказать по-родственному. Зато уже сегодня вечером во всех салонах столицы будут перемыты все косточки принцессы Алианы.
  - Что-то уж больно дерганная охрана у принцессы. - Произнесла стоящая рядом Златовласка. Дочь Императора стояла в окружении напряженных и постоянно крутящих головами молодых девушек: амулет могут придать любую внешность.
  - Много народу. - Ответил Арг. - Поговаривают, что вроде как ждут нападения.
  - И кто собирается это сделать? - Удивился я.
  Друг в ответ лишь пожал плечами.
  - Привет! - Протиснулись к нам Ледышка и Огонёк.
  - Присматриваешь себе ещё одну жену? - Усмехнулась Ледышка, встав рядом со мной.
  - У меня сестренки в этом году поступили. - Бросил я взгляд на девушку. Даже не гладя на Огонька, я был уверен, что она сейчас краснеет.
  - А-а. - Протянула Ледышка. - А чего нас не предупредил? - Не став слушать мой ответ девушку удивленно громко произнесла. - А эта чего так вырядилась?
  О ком говорит Ледышка, думаю, было понятно всем и некоторые стоящий рядом с нами другие учащиеся покосились на нас. Часть из них при этом усмехались. Многие присутствующие, особенно дамы, были согласны с Ледышкой. Меня радовало, что шум на поле стоял приличный и слова подруги не разнесли далеко, так как в толпе найдется много желающих донести слова Ледышки до принцессы, а я не собирался заводить новых врагов на пустом месте - мне пока надо со старыми разобраться.
  - Ну, если учесть, что платье в цвет нашего флага, то это выглядит очень патриотично. - Решил я сгладить слова.
  - Надо будет запомнить! - Со смехом произнесла Златовласка.
  - Валд, тебе нравиться? - Чуть слышно спросила Огонек.
  - Слишком много драгоценностей - глаза режет и не даёт оценить красоту принцессы! - Пошутил я и посмотрев на собеседницу, добавил. - Но ты в любом случае лучше будешь выглядеть в любом наряде.
  - Надеюсь, мы вам не мешаем?! - Посмотрела на нас Златовласка.
  Ответить я не успел.
  - Драгоценности должны подчеркивать красоту, а не отвлекать! - Нравоучительно произнесла Ледышка.
  - В тебе говорит зависть. - Вновь взяла слово кузина.
  - Пф! Чему тут завидовать?! - Возмутилась Ледышка. - Курица, разряженная.
  - Ты чего Валд? - Удивленно произнесла Огонек, увидев, что я гляжу по очереди то на неё, то на принцессу.
  - У вас есть что-то общее. Еле уловимое и сразу не заметное. - Ответил я. Принцесса хоть и стояла довольно далеко, но мне это не мешало её хорошенько рассмотреть: девушка явно больше походила на мать, чем на императора. Когда я её рассматривал, мне показалось, что у неё есть какое-то сходство с Огоньком. А может мне только кажется.
  - Наконец-то все закончилось! - Громко произнесла Ледышка.
  Глава академии сошел с трибуны, за ним потянулись преподаватели, а первогодки, пока ещё неуверенно, стали расходиться.
  - Надо поздравить сестер. - Стал я искать глазами Нарду и Аргану. Надеясь, что они ещё никуда не убежали, я двинулся их искать, а друзья вслед за мной.
  - А чего мы их вчера не видели? - Поинтересовалась Огонек. В отличие от других девушек она во время празднования практически не пила вино, а больше с интересом наблюдала за окружающими.
  - Тогда мне было бы не до отдыха и пришлось присматривать за обеими.
  - Не смог бы вчера напиться и приставать к дамам! - Прокомментировала мои слова Златовласка. - Я им наябедничаю!
  - Только опробуй. - Остановился я и нахмурившись добавил. - И к кому это я вчера приставал? Чего-то не припомню.
  Чтобы не скомпрометировать Ледышку и не наделать глупостей, я вчера весь вечер старался соблюдать дистанцию. Для этого даже общался больше с Огоньком. Но, похоже, все мои старания не увенчались успехом, так как стал припоминать, что обнимался и целовался с Ледышкой. А может и не с ней.
  "Нет, точно не с ней!" - Сравнил я рост Ледышки и Огонька. Последняя была чуть поменьше. "Хорошо хоть это было не прилюдно!" - Вспомнил я подробности.
  - Как кому? Ко мне! - Ответила Ледышка. - Только как-то плохо приставал.
  - Молод ещё! - Крутя головой в поисках Арган и Нарды, ответил я.
  Где они примерно должны находиться я знал, но окружающие нас первогодки были в одинаковой одежде. В конце концов, мне удалось заметить синею шевелюру Нарды: от современной моды сестра и кузина не отставали и поэтому волосы были в цвет глаз. Сестры стояли вместе с графиней Рош, последнюю я без труда узнал.
  - Привет! - Изобразил я на своём лице самую счастливую улыбку.
  Судя по ответным хмурым взглядам Нарды и Арган, сестры уже знали, что происходило вчера в академии. И узнали они от стоящей здесь графини, которая тоже вечером была в таверне. Она пришла туда вместе с командой правнучки Цветочника. Видимо прежний глава Совета учащихся попросил Руд присмотреть за своей родственницей. Графиня Рош больше смотрела вчера, чем принимала участие во всеобщем веселье - для неё всё было в новинку. Она даже вина, по-моему, выпила ещё меньше Огонька
   - Мы тебя ненавидим! - Вместо приветствия заявила Нарда.
  - Правильно: сам вчера напился так, что полез на территорию женских общежитий. А вам запретил отпраздновать поступление в академию! - Смеясь, произнесла Златовласка.
  - Это Заг полез, а я помогал. - Ответил я, одновременно пытаясь найти способ примериться с сестрами. Мозг после вчерашнего ещё работал плохо и на ум ничего не приходило. - На будущий год обязательно пойдете.
  Дальше я ничего добавить не успел, так как к нам подошла Рут с двумя девушками из своей команды, одна из которых была сестрой Арга.
  - Ну, вы и пить граф! А вот к смелости у вас мало: не смогли пристать к девушке, даже если она этого желала! - Вместо приветствия весело произнесла правнучка Цветочника. Слова Рут вызвали громкий смех друзей. Даже сестры нехотя улыбнулись.
  - Даже ножку под столом погладить не решился! - Добавила Златовласка.
  Друзья, похоже, знают о наших с Ледышкой отношениях, а в таких случаях допустимы небольшие фривольности между будущим супругами. Высшее общество возможно и это бы осудило, а вот в академии это кроме улыбок ничего не вызывает.
   "Мне теперь точно не придется выигрывать гонки". - Глядя на друзей качал я головой.
  - Он был занять другой будущей женой! - Произнесла Ледышка.
  "Видимо мы все-таки были не одни!" - Пронеслось в моей голове.
  - Скорее всего, он в темноте тебя перепутал? - Снова взяла слово Златовласка.
  - Мы все расскажем леди Ирги. - Решила отомстить мне Нарда. - Она тебя быстро научила как вести себя в высшем обществе.
  Её слова вызвали ещё один приступ смеха.
  Сестры дулись на меня до приезда Старой кобры: как только та узнала причину обиды, тут же сделал выговор им, а мне не сказала ни слова и даже ябедничество Нарды это не изменило.
  - Ничего предосудительного в поведение Валда, я не вижу. - Сверля холодным взглядом сестру, ответила леди Ирга. - Он глава рода и мужчина, а им позволительны некоторые вольности. Тем более с дамами он вел себя подобающим образом. А вот ваше поведение молодая леди, мне очень не нравится. И возможно мы поспешили, отдав вас учиться в академию. Стоило ещё годик подождать. Обе идите к себе и прочтите десять раз молитву Единому о прощении.
  Это был один из немногих случаев, когда Старая кобра назначала наказания. Обычно было достаточно разговора с ней и провинившийся вел себя самым лучшим способом: после того как на тебя посмотрят взглядом от которого, наверное, может замерзнуть целое озеро, то мало кому захочется снова вызвать гнев леди Ирги.
  
  ***
  
  В первый же месяц учебы состоялись выборы Совета учащихся. Сам Совет состоял из пятидесяти пяти человек. Первоначально в нем было всего одиннадцать человек, но по мере роста числа учащихся увеличивался и Совет. Он решал довольно большой массив вопросов и играл в жизни академии существенную роль. Выбираться мог любой учащийся со второго года обучения. Необходимо было только подать заявку. В Совет попадали те, кто набирал больше все голосов.
  За десятину до выборов я ужинал в столовой, когда ко мне подошла Руд. Арг был опят занят домашними делами и сразу после занятий отправился в фамильный особняк. Мерно жуя и обдумывая строительство корабля, я не сразу услышал вопрос герцогини.
  - Чего? - Посмотрел я на девушку, когда она помахала рукой перед моим лицом.
  - Ты подал заявку на выборы в Совет учащихся?
  - Нет. Чего-то не хочется, да и времени нет.
  - Всем не хочется и у всех времени нет. Чтобы к вечеру заявка была. - Произнесла девушка и не дав мне ничего ответить направилась к выходу.
  "Чего-то много командиров в последнее время стало". - Глядя вслед Руд думал я. - "Надо срочно уменьшить их количество".
  Я надеялся, что меня не выберут, но был разочарован. Не знаю, что именно сыграло: может имя рода или я уже сам стал довольно знаменит, а может ещё что-то, но я попал в Совет, заняв сорок седьмое место по количеству голосов. Не оправдались мои надежды и на то, что участие в Совете будет чисто номинальным. Работы оказалась довольно много. Руд, которую выбрали главой Совета, сама работала за троих, так же требовала и от остальных. Девушка хотела сделать меня своим заместителем, но поняв, что тогда я точно не смогу построить корабль, по совету Зага, я вместе с ним стал одним из пятнадцати судей занимающихся различными конфликтами и преступлениями, совершёнными на территории академии. Обычно суд рассматривал дела в составе трех судей, в некоторых важных случаях пятью, а в особоважных всем составом судей под председательством главы Совета учащихся.
  Я попал в тройку с Загом и его товарищем по команде, моим тезкой по прозвищу Бессмертный. Парень был не из аристократов. Как рассказал Заг: Бессмертный был то ли шестым, то ли седьмым ребенком в семье. Отец был рабочим на одном из государственных заводов. Денег в семье все время не хватало, хоть отец и был неплохим работником и на заводе его ценили. С детства Валд помогал отцу и старшим братьям. А когда в четырнадцать лет выяснилось, что он чародей, то парень понял, что это его шанс. Он очень рьяно взялся за учебу сначала на подготовительных занятиях, а потом и в академии. Его чаще можно было увидеть в библиотеке, чем в кабаке, а все деньги он посылал семье. В конце второго года обучения у него случился конфликт из-за девушки. Бессмертный вырос в рабочем квартале и умел неплохо драться на кулаках, что и продемонстрировал зарвавшемуся аристократу, который полез лапать девчонку учащуюся вместе с Бессмертным. Причем девушка была тоже из простолюдинов. Аристократ вызвал Бессмертного на дуэль до смерти. Причем, со слов Зага, прекрасно осознавая, что соперник не очень хорошо умеет драться на шпагах. Валд, разумеется, проиграл. А когда он лежал на песке, аристократ нанес добивающий удар, целясь в сердце. После того как судья объявил окончание дуэли к телу направился врач, дежуривший во время дуэли. Он, как и все кто следил за поединком, считал, что Бессмертный мертв и поэтому не торопясь шел к неподвижно лежащему парню, но к великому его удивлению обнаружил, что Валд жив. Провалявшись бессознания две десятины Бессмертный очнулся, а главный врач академии - лечивший парня, на его случае написал целую научную статью. Аристократ десять раз пожалел, что решил биться насмерть. А фраза сказанная отцом девушки, к которой он сватался, стала крылатой: "Я не отдам свою дочь за вас молодой человек: с вашей меткостью я могу остаться без внуков!". После этого случая Валд и получил прозвище - Бессмертный. На третьем годе обучения бывший глава Совета учащихся пригласил его в свою команду и как сказал Заг, никто не пожалел. У Бессмертного не только хорошо работала голова, но и руки если были не золотыми, то серебренными точно. В тот же год команда победила в гонках.
  Первым же нашим делом стало рассмотрение дела о воровстве. У учащейся первого года обучения пропало довольно дорогое ожерелье. Девушка была из аристократов. Род был довольно многочисленным, но не очень богатым и влиятельным. Хотя сейчас один из представителей рода являлся канцлером империи. Как я слышал: он был довольно не заурядным и очень умным человеком. Видимо в силу своих качеств он и смог занять пост канцлера. Узнав о том, кто потерпевшая у меня сложилось мнение, что тут замешана политика: копали явно под канцлера, через его родственницу.
  "След отдыхает!" - Вспомнил я сериал родного мира, почитав дело, которое состояло всего из четырех документов: показания потерпевшей, её подруги и обвиняемого парня, а также протокол обыска в комнате последнего. Здесь передавать дело в суд решает потерпевший или его родственники, если первый не может по какой-то причине. Судя по всему, девушка настояла.
  - А что так всегда? - Поинтересовался я у Зага, когда мы шли в зал, где должно было проходить разбирательства дела.
  - Ты про что?
  - Имею виду расследование, - показал я ему папку.
  - А-а. Это. Сам удивлен. Похоже, здесь замешана политика. - Поморщился парень.
  Сначала мы заслушали показания потерпевшей. Она говорила довольно сумбурно и все время отвлекалась, точнее мы услышали в подробностях какое прекрасное было ожерелье, как оно её очень нравиться, как ей его подарили на день рождение, вкратце как отмечали сам праздник и в каком она была платье на нем, довольно подробно кто присутствовал. Загу приходилось постоянно одергивать девушку, а я с тоской смотрел в окно и мечтал побыстрее покинуть, эту пародию на "Суд идет".
  Сама потерпевшая только поступила в академию и не была ни магом, ни чародеем - видимо родители решили, что она здесь быстрее найдет себе мужа и ради этого даже денег не жалко. Так довольно часто поступали многие, кто неограничен в средствах. Особенно эта практика стала популярна в последние десять лет.
  В итоге потратив полтора часа, все сидящие в зале смогли узнать, что потерпевшая решила показать своей новой подруге подарок родителей. Происходило это в саду академии. Она помнила, что положила ожерелье в сумку и они обе направились в столовую. Там они обнаружили, пропажу драгоценностей. Где могли похитить ожерелье, потерпевшая не знает, но подруга вспомнила, что в саду, рядом с местом, где они рассматривали ожерелье, им встретился обвиняемый, который учиться вместе с её кузеном. Обыск комнаты парня ничего не дал, а сам он подтверждал, что шел рядом с местом, где сидели девушки, но не помнит их. Седоусый дознаватель из службы охраны академии, который вел это дело, ничего добавить не мог. А на вопрос Бессмертного, что доказательств ну очень мало, ответил:
  - Мы это говорили леди, но она настояла на передачу дела в суд.
  Думаю, он тоже сообразил, что тут дело не чистое и можно получить только проблемы на свою голову. Платили в академии очень хорошо и терять такое место седоусый явно не хотел. Скорее всего, он и вправду пытался объяснить девице, что не стоит пока передавать дело в суд, но объяснить что-то той было, по-моему, очень сложно.
  - А что показывали артефакты о правдивости слов обвиняемого? - Поинтересовался Заг. Уже давно существуют артефакты позволяющие понять - лжет собеседник или нет. Этакие карманные детекторы правды. Они являются обязательной вещью при допросе. Конечно, с помощью других артефактов можно обмануть их. Точнее, как только появились первые, так же почти сразу стали разрабатываться вторые. Только у дознавателей довольно продвинутые артефакты, а у подозреваемого вряд ли найдутся деньги необходимые для покупки артефакта: стоили они очень дорого и в цене превосходили как минимум вдвое первый вид.
  - Они показали, что он не лжет. - Пожал плечам дознаватель.
  - Другие подозреваемые были? - Задал я вопрос.
  - Нет. Точнее не успели, так как сразу после обыска у подозреваемого, мы передали дело на рассмотрение суда.
  Гладя на этот театр абсурда я не мог поверить, что участвую в нём. В зале сидел старший брат потерпевшей и судя по его виду тоже был не в восторге от происходящего, но почему-то молчал. Заг несколько раз попытался тактично намекнуть девушке, что для признания виновным доказательств мало. Но девица ничего не хотела слушать. Враги канцлера выбрали идеальную жертву.
  - Пусть он вернет моё ожерелье, оно так шло к моему бальному платью и моим глазам... - чуть ли не в истерике кричала девушка. - Используйте артефакт истины! - В конце заявила она, от чего многие в зале сильно удивились. Я не мог понять: почему её не одернет старший брат. Ведь при всем равенстве полов в местном обществе, мужская часть немного ровнее. Если бы на месте девицы и её брата были я или мой младший брат, то Нарда и даже скорее всего бы Аргана, хотя она и наша кузина, сразу же послушались. Это было бы в порядке вещей. Либо девица неуправляема, либо ещё по какой причине, но брат потерпевшей молчал.
  При использовании артефакта истинны невозможно соврать. Но у артефакта были побочные эффекты, от которых в последствие очень часто умирали либо сходили с ума. Поэтому его использовали только в редких случаях и только с согласия обвиняемого. Если дело конечно не касалось преступлений против государства. Но и тут были ограничение: если обвиняли аристократа, то тогда только с согласия Совета благородных. А получить такое согласие довольно трудное дело, так как все заседающие в Совете понимал, что каждому есть, что скрывать и можно по пустяковой причине оказаться на месте обвиняемого. За всю историю было всего не больше сотни случаев, когда Совет давал своё согласие. При этом всегда были прямые улики против обвиняемых и без применения артефакта было понятно, что тот или иной аристократ виновен.
  - Я готов пойти на проверку артефактом истины! - Поднялся со своего места обвиняемый.
  Его решение можно понять: если его признают виновным, то на дальнейшей жизни можно поставить крест. Единственный его шанс на нормальную жизнь, это академия и флот. Судя по глазам: он чародей и учиться за счет Империи.
  - Вот, он согласен! - Тут же заявила девица. Видимо она знает о необходимости согласие, чтобы использовать артефакт.
  - А вы знаете, что если обвиняемый окажется не виновным, то вы будете подвергнуты такой же процедуре? - Уточнил Бессмертный. И все присутствующие с большим интересом уставились на потерпевшую.
  - Почему это?
  - Согласно уложению "О применении артефакта истины": "Если обвиняемый окажется не виновным, то его обвинитель так же подвергается этой процедуре, дабы выявить все обстоятельства дела". - Процитировал по памяти нужную статью Бессмертный, - ну и ещё для того, чтобы восторжествовала справедливость.
  - Вот ещё! Не буду я проходить проверку! - Возмутилась девица. - Что я сумасшедшая! Ведь я не крала у себя ожерелье!
  - То есть вы снимаете обвинения? - Задал вопрос Заг. И почти все присутствующие с надеждой уставились на потерпевшую.
  - Нет! Пусть он вернет моё ожерелье...
  И пока девушка не начала по второму кругу нам рассказывать, как ожерелье ей идет, Заг произнес:
  - Тогда нам придется отказать.
  - Как вы можете. Вы ведь из благородных и должны меня поддержать! Что вам дался этот безродный...
  Тут уже не выдержал брат девицы:
  - Агрина замолчи! - Встал парень со своего места.
  Но девушку уже было не остановить и все присутствующие услышали о том как должен вести себя истинный аристократ.
  Когда она выдохлась, Заг произнес:
  - Обвиняемый признается не виновным.
  А Бессмертный добавил:
  - Поведение учащейся Агрины баронессы Босхе будет рассмотрено судом академии отдельно. О места и времени будет объявлено позднее.
  - Согласен, - кивнул я, а про себя добавил: "Пусть другие получат удовольствие от общение с это особой!".
  Родственница канцлера тут наговорила на то, чтобы её выставили из академии. Но решение об этом должны будут принять уже другие. В академии достаточно аристократов, которые думают как баронесса, что если ты родился в благородной семье, то тебе многое позволено. Хоть с самого основания академии культивируется культ демократии и любое посягательство на это воспринималось в штыки, о чем говорит история. Но тогда учились равные, а когда стали принимать всех кто был чародеем, то часть аристократов восприняли это как посягательство на свои права. До последней великой войны была куча клубов, куда простолюдину путь был заказан, а аристократы в открытую издевались над ними. Мой дед состоял в таком клубе: на него большое влияние оказывала мать, которая была такого же мнения как баронесса.
  Последняя война многое изменила: аристократы стали понимать, что завтра возможно всем придется идти в бой на одном корабле и выживешь, будет зависеть друг от товарищей. Сейчас тех, кто думает как баронесса стало гораздо меньше, а говорить это в высшем обществе стало плохим тоном. В академии те, кто продолжает себя считать выше простолюдина стали вести себя более сдержано, но все равно это проявлялось в той или иной мере. Те же графы Териты продолжали презирать простолюдинов и издевались над ними, но вот орать о своих взглядах никто из них в здравом уме не стал бы. А вот баронесса в открытую заявила и теперь её ждет суд, который скорее всего выкинет её из академии и даже родство с канцлером тут не поможет. Чем это все аукнется ему самому пока непонятно, но не думаю, что его снимут с должности. Хотя непонятно кто стоит за всем этим.
  Обдумывая ситуацию, я решил переговорить с сестрами и предупредить о возможных неприятностях. Полюс к этому делу я ещё решил подключить Старую кобру: у той найдутся нужные аргументы, после которых сестры будут очень осторожными. В результате все равно не обошлось без неприятностей.
  Сестры обедали в столовой, когда девушка из наших заклятых родственников - рода баронов Круши на пустом месте оскорбила Нарду и попыталась дать ей пощечину. Сестренка с детства обучалась у Медведя, который учил не только как драться холодным оружием, но и в нужный момент применять кулаки. В результате баронесса оказалась на полу, а под её левым глазом стал набухать синяк. Ошеломленная девушка вызвала сестру на дуэль, которой и добивалась. Вот только вызов пришел от неё и, следовательно, выбор оружием остался за сестрой, а та предпочла сабли.
  Как рассказывала Аргана:
  - После этого, эта Круши заявила, что сабли - это оружие простолюдинов. А Нарда ей в ответ: "Вы боитесь баронесса? Видимо ваш род умеет нападать только на слабых?" Причем Нарда произносила это так, что в тот момент мне казалось, что рядом со мной стоит леди Ирга. Столько льда и презрения было в её голосе, что вода наверное замерзла в этот момент в помещении.
  - Похоже, такие способности могут унаследовать только женщины нашего рода. - Решил я шуткой приободрить Нарду: та сидела расстроенная и смотрела на меня. Она очень нервничала, но пыталась держаться, а руки то и дело теребили пояс.
  - Я даже сама не поняла, как у меня это получилось. - Еле слышно произнесла сестренка, - как-то само-собой. Я только представила перед собой тетю Иргу.
  - Не волнуйся. Вряд ли у неё был такой хороший учитель как Медведь. - Улыбнулся Ледышка. Помимо неё, Огонька, меня и Арга присутствовали Грэй с сестрой.
  - Ты всё сделала правильно, а завтрашняя дуэль это твой жизненный урок, который стоит пройти, чтобы стать сильнее. - Успокаивал я сестру.
  Волновалась сестренка сильно, поэтому мне пришлось взять её и Аргану с собой в промзону, чтобы не упускать из виду. В промзоне мы пробыли до самого вечера, а на следующий день в назначенное время были на площадке, где должна была состояться дуэль. Там же мы увидели баронессу и одну из её старших родственниц. По-моему, та училась в академии четвертый год.
  Во время дуэли ничего не предвиденного не случилась. Хотя соперница сестры и была магом, но саблей владела посредственно. Судя по всему, обучаться ей она стала не так давно. Видимо поэтому или ещё какой причине, но баронесса не стала предлагать дуэль на смерть. Вначале Нарда сильно волновалась, но взяв в руку саблю успокоилась. Девушки молча выслушали судью и начался поединок. Бой был не долгим, а баронесса в основном защищалась и за весь поединок сделала только две попытки атаковать. Вторая попытка закончилась для неё сломанным носом. А после второго ранения судья остановил поединок и баронессу погрузили на носилки, после чего унесли в академическую больницу. Её родственница, как секундант, признала поражение и гордо вскинув голову удалилась.
  Через три дня в нашем особняке у меня состоялась беседа с Цветочником. Во время разговора присутствовала леди Ирга. Герцог приехал обсудить текущие дела по моим проектам. Упомянул он и попытки получения алюминия и где я вижу сферы его применения. В конце разговора он достал из портфеля папку и положил на стол:
  - Думаю, вам граф это будет интересно. Конечно, дело рода касаются только рода, но не хотелось бы вас потерять до получения результата по всем вашим начинаниям, вследствие мелких недоразумений.
  Папку мы по очереди изучили со Старой коброй. В ней были документы свидетельствующие о сомнительных сделках Лиса - главы рода Круши. Чтобы привлечь барона к ответственности нужно разрешение Совета благородных. И если дело не касается государственной безопасности Империи, то получить такое разрешение практически невозможно: ну кто не без греха. Сейчас, конечно, обстановка в Совете немного изменилось и там нашлись бы аристократы согласные пойти мне на встречу, а вот если бы служба безопасности обнародовало эти документы, то Цветочник все равно не смог бы получил согласия. Если это сделаю я, то уже будет совсем другое дело: наша вражда и репутация баронов Круши известна всем. И моё решение наказать Лиса за последнюю дуэль, законными методами будет воспринято обществом как само самой разумеющееся. А по словам Арга: у всех из высшего общества даже не возникло сомнений кто спровоцировал эту дуэль. Вот было только одно, но: ни мне, ни леди Ирге не хотелось выносить, так сказать, ссор из избы. Какая не есть, а всёж родня. Тем более многие старые аристократы воспринимают наш конфликт как внутреннее дело рода и лезть в него не стоит.
  - Я завтра навещу Лиса. - Посмотрела мне в глаза родственница. В это момент показалось, что она походит на львицу стоящую над проигравшим врагом: зверь решал добить врага или подарить жизнь.
  - Поговорите. - Кивнул я, а для себя решил, что если кто-то из рода барона ещё раз поставит в опасность кого-нибудь из моих близких, приложить максимум усилий, чтобы он сильно пожалел. Но похоже барон, услышал слова Старой кобры и смог донести их до своих близким. В результате родственники никого из моих близких не беспокоили до конца учебного года. В академии Нарда периодически сталкивалась с баронессой, но обе друг друга игнорировали. Я же занятый делами даже стал забывать о их существовании.
  Надо отметить один положительный момент моего избрания в Совет учащихся: я смог просмотреть любые документы и архивы Совета. Конкретно меня интересовало всё, что относиться к похищению бюста Веселого короля. Я не смог пройти мимо такого события и не попытать своё счастье. Именно под присмотром Совета происходит столь знаменитое событие. Он же назначает время, когда желающие будут тянут жребий, в результате которого определяется когда та или иная группа будет пробовать похитить. Совет также ведет записи об этом ежегодном событии и описывает способы, которые применяли учащиеся: среди участников была традиция делиться своими знаниями о попытках похитить бюст, когда все члены команды покидали стены академии. Так сказать передавали опыт будущем поколениям. Совет даже каждый год печатал небольшую брошюру, в которой описывались самые интересные способы.
  Сначала я хотел присмотреться и только на будущий год попытать счастье в похищении, но на одной из лекций Огонек увидела, что я читаю материалы о похищении Веселого короля.
  - Ты будешь участвовать? - Тихим голосом поинтересовалась девушка.
  - В этом году вряд ли.
  - А чего так?
  - Времени нет, да надо пока всё изучить и посмотреть. А наследующий год, почему нет.
  - А с кем ты собираешься участвовать?
  - Арг, - кивнул я на рядом сидящего друга, - а кто третий будет, я пока не думал. А что?
  - Можно буду я? - Краснея попросила девушка.
  - Можно. - Пожал я плечами и усмехнувшись добавил. - Только Ледышке будешь самом объяснять.
  Второй девушки сегодня почему-то не было.
  - Хорошо. - Обрадовалось Огонек.
  - Может уже в этом году попробуем? - Задал вопрос, слышавший наш разговор Арг.
  - Времени нет. - Покачал головой я, - нам бы корабль успеть построить.
  - Построим.
  - Давайте сначала доживем до розыгрыша времени, а потом уже будем решать.
  Данное событие происходит за три месяца до праздника и поэтому до него может многое измениться.
  
  Глава 9
  
  - Это ещё, что такое? - Удивленно воскликнула сидящая рядом Ледышка, когда мы всей командой после занятий летели в промзону.
  Транспортом нам служила пара шлюпок, купленных мной с помощью дяди Эра. После ремонта они хранились в одном из ангаров, стоящих около поля академии и любой из друзей мог воспользоваться ими. Чаще всего мы летали в промзону все вместе, а вовремя полетов друзья тренировались в управлении. Конечно, мы не так круто маневрировали как на тренировках у Якоря, но все равно это давало неплохую практику.
  Я читал документы и не особо смотрел по сторонам. Тем-более я уже на не один десяток раз летал этим маршрутом и уже все, что находиться на земле знал досконально, а смотреть на облака мне не хотелось. Погода была не очень: хоть день был солнечным, но дувший северный ветер был довольно холодным. Обе шлюпки, как почти все корабли этого вида, были открытыми и продувались всеми ветрами. Летом это было даже хорошо, а вот зимой и в дождь не очень: приходилось тепло одеваться и надевать на глаза очки.
  - Что? - Посмотрел я на девушку. Ледышка с помощью магической трубы пыталась что-то рассмотреть за кормой корабля. Оттуда стали раздаваться выстрелы.
  - Там, - не отрываясь от трубы, ответила девушка, - одна яхта берет другую на абордаж.
  - Чего?
  Все кто находился в лодке стали пытаться рассмотреть, что увидела Ледышка. Магическая труба была ещё только у Арга управляющего шлюпкой, поэтому друзья как могли напрягали зрение.
  - Арг дай трубу, - попросил я друга.
  Ледышка оказалась права: двадцати метровая яхта была атакована тридцати метровой. Ещё одна тридцати метровая яхта приближалась к месту боя. Неожиданно с малой яхты прыгнул человек и тут же за ним последовало двое с большой, а от второй тридцатиметровой отошла шлюпка, в которой сидело пятеро вооруженных матросов. Все трое "прыгунов" левитировали очень профессионально. Поймают или нет первого прыгуна, я не стал смотреть, а продолжил наблюдать за сцепившимися яхтами.
  - Малая яхта следовал за нами? - Поинтересовался я у Ледышки через пару минут.
  - Я её не видала. Как и большой. Ещё минуту обоих не было, а затем они одновременно появились и начался абордаж.
  - Арг? - Посмотрел я на друга. Тот сидел за штурвалом лодки и постоянно крутил головой контролируя обстановку в небе, а Ледышка и другие ему помогали. Движение над столицей и рядом с ней довольно интенсивно и поэтому нередки аварии.
  - Там никого не было. - Правильно понял меня друг.
  - Ребят вы видите это? - Донесся крик со второй шлюпке, летевшей перед нами.
  - Да! - Крикнул в ответ Огонек.
  - Большая яхта, похоже, имперская, - произнес я, - а вот малая непонятно чья.
  - С чего ты так решил? - Удивилась Ледышка.
  - Двое вооружены револьверами, один винчестером, а ещё несколько ружьями. - Смог в трубу рассмотреть я.
  - Что будем делать капитан? - Спросил Арг.
  Похоже, что малая яхта следила за нами. А большие следили толи за нами, толи за преследователем - было непонятно. Судя по всему, большие яхты принадлежат либо флотским, либо служба безопасности Империи - только у этих двух структур есть корабли и доступ к новому оружию. Плюс к этому можно добавить, что в действиях тех, кто брал на абордаж видна четкость и отточенность действий, которая достигается многими тренировками. Пираты и другие любители наживы такого не смогут добиться. Было интересно узнать: кому принадлежит первый преследователь. Думаю, попозднее со мной поделятся информацией.
  - Продолжаем путь. - Увидев разочарованные лица друзей, добавил, - незачем рисковать. Тем более нас это может не касаться. А влезать в чужие дела не самое безопасное занятие.
  Я оказался прав: уже на следующий день, после занятий, меня и дядю Грина пригласил к себе Цветочник. Друзья отправились на тренировку к Медведю, а я и дядя на встречу.
  - Добрый день граф! Барон! - Встал из-за стола герцог Гальт.
  - Добрый день герцог! - В ответ поздоровался мы.
  - Я вот по какому вопросу пригласил вас. - Сразу, как только мы уселись, перешел к делу хозяин кабинета. - Сначала прочтите вот это, - протянул он мне папку, - а потом мы обсудим. К тому времени к нам присоединиться человек, ведущий это дело.
  Документов в папке было немного, но вдумчивое изучение её заняло у меня с Грином минут тридцать. В документах я не нашел ни одного имени: судя по всему часть информации от нас скрыли, чтобы не подставлять агентов, но мне было на это наплевать. Из документам мы узнали, что Служба безопасности Империи получила информацию о том, что кто-то стал очень интенсивно интересоваться де,Валдом графом Крайт. Сначала безопасники подумали, что меня решили с играть втемную и таким образом вызвать раздрай и шатание в высшем обществе - к этому выводу пришел и я сам после провалившегося убийства меня и моей семьи в прошлом году. В тот раз безопасники догоняли и практически никак не смогли повлиять на ситуацию. Установить, кто именно тогда разыгрывал партию, до сих пор не удалось. Скорее всего, после того случая Цветочник вставил фитиля своим подчиненным и они стали работать гораздо лучше, так как в это раз сразу же заметили возросший интерес к моей промзоне. Видимо информация о новом оружие и некоторых других разработках утекла за границу и сейчас кто угодно: как наши друзья, так и враги могли проявлять интерес. За прошедший месяц на территорию промзоны пытались влезть дважды. Об обоих случаях мне докладывали, а вот о трех пойманных вблизи промзоны подозрительных типах безопасник, сидящий в промзоне, ничего мне сказал. Из бумаг выходило, что меня решили захватить, раз уж на территорию промзоны не пролезть. Подчиненные Цветочника в этот раз сработали на оценку четыре: сорвали похищение, но не смогли живым взять того кто руководил операцией, а остальные были нанятыми на стороне и ничего не знали. Руководитель наверняка знал многое, но перед тем как его схватили, он успел принять яда. С помощью магических средств не смоги ничего вытащить из головы мертвеца, так как на такой случай стояла очень хорошая защита. Теперь Цветочник напрягал своих людей на поиск и выявление всей цепочки агентов, охотящихся за моими секретами.
  Пока мы читали, герцог не сидел без дела: судя по кипам документов на его столе работы у него было более чем достаточно. Дважды к нему заходил помощник, приносил новые документы и уносил подписанные. Увидев, что мы закончили читать, Цветочник позвонил в колокольчик.
  - Вызови Грундара. - Произнес герцог вошедшему помощнику.
  - Да эрл герцог!
  - Что скажите граф? - Внимательно отслеживая мою реакцию, поинтересовался хозяин кабинета.
  - Интерес других к моим разработкам был предсказуем, - подбирая каждое слово, произнес я, - вот только надеялся, что это будет гораздо позднее. Плюс, что обо мне вообще не узнают.
  - Это почему? - Удивился герцог.
  - Я стараюсь играть роль не изобретателя, коим я кстати в большинстве случаев и не являюсь, а тем кто финансирует проекты и зарабатывает на этом. - С усмешкой закончил я.
  - А разве многие идеи не принадлежат вам?
  - Принадлежат, но всю работу ведь делают другие и они на виду, а я пытался держаться в тени.
  - Очень интересно. - Задумался герцог. - Очень интересно.
  Вызванный Цветочником подчиненный пришел через пару минут. Он в течение часа нас подробно расспрашивал, уточнял: кто, что делал, кто знал и так далее. Пару раз он спрашивал о том знаю ли я или дядя того или иного человека. В общем, мы рассказали все что знали и даже то, что не знали, а только догадывались. Я стоически выдержал этот допрос, понимая, что от этого может зависеть моя жизнь или моих родственников и друзей. В конце разговора я попросил Цветочника:
  - Нельзя ли будет получить несколько магических гранат и мин для самообороны.
  Можно было конечно достать всё самому, как и специальное разрешение на такое оружие, но у безопасников должны быть последние разработки и они быстрее получать для мен все необходимые бумаги.
  - Я дам распоряжение. - Сразу же ответил герцог.
   По итогам встречи я усилил охрану промзоны и нашего особняка, а также наказал всем родственникам не показываться на улице без охраны. Друзей я тоже предупредил о возможной опасности и предложил, что если кому понадобиться охрана обращались ко мне: половина сама может о себе позаботиться, а второй половине друзей это будет не лишним. Все отнесли к моим словам очень внимательно, но от охраны отказались.
  
  ***
  
  Мы с Аргом неспешно шли в академию, прогуливаясь по столичным улицам. День выдался солнечным и мы решил пройтись пешком. За нами шел Олаф: крутил головой стараясь найти грозящую опасность. На всякий случай я тоже старался контролировать обстановку и бросал внимательные взгляды на прохожих. С попытки нападения на нас прошла всего десятина и было ещё свежо воспоминание о нём.
  Уже у самой академии на небольшой улочке наше внимание привлекли четверо матерящихся довольно громко строителей: они разгружали доски для ремонта недавно сгоревшего дома. Пять дней назад черный шлейф от пожара и спешащие к месту возгорания пожарные дирижабли был видны с территории академии. Здесь пожары тушат с помощью воздушных кораблей, сверху заливая всё водой. Обычно на такое зрелище посмотреть собираться куча народу.
  По этой улочке я ходил не очень часто, но помнил, что здесь должен был стоять трех этажный, синего цвета дом с мансардой. Сейчас он был вдвое короче и больше был черным, чем синим: пожарным удалось спасти только два первых этажа. Судя по валяющимся перед домом строительным материалам и разгружающим повозку строителям, хозяин решил все быстро отремонтировать. На мой взгляд, было не очень разумно ремонтировать то, что уцелело, лучше снести все и отстроить заново. Обдумывая то, какой вред могли причинить вылитые десятки тон воды, я не сразу обратил внимание на черную карету догоняющую нас.
  Обернулся я уже, когда до перегораживающей дорогу повозки с досками осталось не более десяти метров. Карета была уже близко, а на улице нет прохожих. Вся обстановка напомнила мне фильмы про похищение, когда ничего не подозреваемого человека запихивают в подъезжающий автомобиль. Недолго думая я выхватил револьвер и направил его в сторону рабочих. Арг и Олаф видя мои действия и не разбираясь в мотивах тоже выхватили оружие и резко сместили в стороны. Сделали они это довольно вовремя: там, где они были только секунду назад, промелькнули небольшие стрелы. Олаф первым открыл огонь. И возницу, управляющего каретой, откинуло назад. Я выстрели в лицо в выскочившего из-за повозки строителя. Рядом дважды выстрелил Арг. К нашему счастью у этих нападавших амулетов не оказалось.
  - К повозке! - Выкрикнул я. От выстрелов оба тяжеловоза запряженных в повозку, заржали и махая хвостами стали нервно переступать ногами, от чего телега стала ерзать туда-сюда. Ржание лошадей поддержала третья, запряженная в карету.
  Повозка с досками показалась мне довольно хорошей защитой: высокая, с толстыми бортами, да плюс рабочие успели только немного её разгрузить. Опасение было только за ноги. Спрятались мы вовремя: со стороны сгоревшего дома снова полетели стрелы, одна из которых пробила борт. Наконечник вышел в двух десятках сантиметрах от моей головы. Горящие на стреле руну, не вызывали желание надеяться на наши амулеты: да у нас они очень хорошие, точнее даже сказать самые лучшие какие были в Империи. Как сказал Цветочник - "Последняя разработка". Но вот помогут они против таких стрел, был большой вопрос. Мы с Аргом стали контролировали дом: выглядывая на миг, таким образом, пытаясь увидеть, куда делись ещё двое строителей и из каких окон по нам стреляют. Что мелькнуло в одном из окон и я не раздумывая выстрелил, а затем быстро нырнул обратно. Сделал это вовремя, так как ещё одна стрела пронеслась там, где я был миг назад. Арг заметил, где сидел стрелок и тут же выстрелил. Олаф продолжал присматривать за каретой и как только распахнулась одна из её дверок, стал стрелять. Пули прошивали дверь на сквозь и на мостовую вывалилось тело. Бросив взгляд, я успел заметить конвульсии похитителя.
  - Там должен быть ещё один! - Произнес я. Вряд ли один человек смог бы меня затащить в карету. Олаф попытался расстрелять карету и таким образом достать похитителя, но после второго выстрела патроны закончились.
  - Перезаряжаюсь! - Сообщил нам сын Медведя. В пылу боя он произнес это довольно громко и второй сидящий в карете услышав, попытался уйти. Мы с Аргом почти одновременно успели дважды выстрелить в спину похитителя. Амулет смог выдержать первые пули, что позволило сделать пару шагов, но потом, заливая кровью камни мостовой, нападавший распростерся на земле.
   Повозка, за которой мы прятались, стала медленно двигаться, постепенно набирая скорость: видимо лошадиное терпение было небезграничным и тяжеловозы решила покинуть шумное место. Мы тоже стали двигаться, продолжая прикрываться бортом повозки. Таким образом, нам удалось пройти не более десятка метров, когда сначала впереди, а затем откуда-то сбоку, раздался свист: здесь стража тоже использовала свистки. Шум от выстрелов был хороший, поэтому стража должна была среагировать на него.
   - Чего-то они быстро?! - Удивился Олаф.
  - Академия рядом. А там принцесса. - Усмехнулся я.
  Как знает вся академия, а новости обычно быстро разносятся в ней: с начала учебного года стражники стали очень часто прогуливаться вокруг академии и на прилегающих улочках, от чего количество преступлений рядом с учебным заведением резко пошло вниз. Зато в других частях города число их наоборот увеличилось. Последнее многим горожанам очень не нравилось, о чем я прочитал вчера газете.
  Арг дотянулся до вожжей и стал управлять лошадьми. Когда отошли уже более чем на сотню метров, появилась тройка стражников. Бежали они неспешно, громко топая кованными сапогами и мучаясь отдышкой. Худого стражника в этом мире встретить очень трудно. Все трое прибывших на шум стража порядка были уже в годах и с довольно внушительными животами. Забег для троицы выдался очень тяжелым. Во всяком случае, мне показалось, что они вот-вот сейчас упадут без сил или вообще умрут. По красным небритым лицам бежали ручьи пота.
  - Стоять! - Держа в дрожащих руках кремнёвый пистолет, ещё издали заорал старший. У двоих других были дульнозарядные ружья и они делали вид, что готовы выстрелить в любой момент. Вот только почему-то я сомневался, что они попадут, даже стреляя с трех метров.
  - Кто такие? Что здесь происходит? - Задыхаясь, сипло произнес, а точнее выдохнул старший.
  - Мы из академии. На нас напали. Хотели убить. - За всех ответил я. Револьвер я не стал убирать.
  - Разберемся. Оружие положите на землю.
  - Бляхи ваши мы видим, - кивнул я на жетоны стражников, висевшие на правом плече, - но их подделать можно. - Обозначил я сразу свою позицию. Конечно, я преувеличил, усомнившись, что бляхи стражников поддельные.
  То, что двое из нас принадлежат к аристократам стражи порядка, думаю, поняли и скорее всего предположили, что здесь произошла какая-та разборка межу родами благородных. Лезть они в неё точно не хотели.
  - Тогда уберите. - После недолгого размышления произнес стражник.
  - Хард! Ты? - Раздалось за моей спиной. Обернувшись, я увидел ещё одну тройку стражников: они появились с другой стороны улицы и медленно подходили к карете. Эти выглядели не лучше первых: бежали так же долго и быстро, поэтому еле стояли на ногах.
  - Да? - Ответил старший. - Я тут задержал троих. Говорят, что на них напали.
  - Держи их, а мы пока проверим.
  Двигаясь очень аккуратно, вторая тройка стражников стала осматривать место засады. Пока мы смотрели за их действиями, то продолжали контролировать обстановку: кто его знает этих стражников. Купить их можно запросто. Послышался ещё топот и в конце улочки показались ещё одна более многочисленная группа стражей порядка во главе уже с офицером. Эта группу за исключением офицера выглядела ещё хуже, чем первая в момент появления. Этим явно пришлось пробежать больше.
  - Что у вас Хард? - Подбегая поинтересовался офицер.
  - Вот поймали эрл! - Вытянулся старший стражник. Из-за объемного живота ему это удалось не очень.
  - Кто такие? - Офицер выглядел намного лучше подчиненных: он видимо не чурался заниматься спортом и поэтому забег дался ему довольно легко.
  - Мы из академии. На нас напали. Хотели убить. - Повторил я то, что говорил уже стражникам.
  - Разберемся. - Произнес офицер, видимо любимое слово всех стражей порядка и обернувшись к подчиненным, стоящим за его спиной заорал, - чего встали?
  Стражники ломанулись толпой помогать второй тройке. Я, Арг и Олаф отошли в строну и под нервными взглядами стражников убрали оружие. Осмотр и обыск места преступления не задался самого начала: когда стражники попытались проникнуть в сгоревший дом, то раздался взрыв. Старший из тройки приглядывающей за нами даже присел от неожиданности.
  - Олаф у тебя аптечка собой? - Посмотрел я на сына Медведя.
  - Да.
  - Быстро доставай.
  В аптечки были бинты, болеутоляющие и небольшой артефакт для определения повреждений. По моей просьбе Олаф таскал её с собой на всякий случай постоянно.
  - Надо помочь пострадавшим. - Произнес я стражникам, уставившимся выпученными глазами на место взрыва. Не дожидаясь ответа, двинулся к стонущим раненым.
  Мы успели оказать первую помощь только троим стражникам, когда примчалась карета с доктором. Всего сильно досталось пятерым, прием одному оторвало по колено ногу. Остальные отделались царапинами и испугом. Амулеты не смогли защитить тех, кто был ближе к взрыву, но остальных спасли. Офицеру тоже досталось: большая рана на голове и, скорее всего, сотрясение мозга. Пока я перевязывал ему голову, он хмурился и старался держаться стойко.
  - Напавшие на вас мину оставили. Такое в моей практике впервые. - Морщась произнес в конце перевязки офицер. - У вас очень сильные враги.
  - Зато жить не скучно.
  Поймать стражники никого не смогли: у нападавших заранее был приготовлен путь отхода. "Интересно они вообще хоть кого-нибудь в силах поймать!?" - Усмехнулся я, глядя на пузатых как на подбор стражей порядка. Нас отпустили через два час. Сначала стражники взяли у каждого из нас показания, а когда мы собирались уходить, на место засады прибыли безопасники и нам пришлось повторно все рассказывать.
  
  ***
  
  - Ты сможешь посоветовать человека, который может перетряхнуть город в поисках охотящихся на меня людей? - Посмотрел я на Пройдоху. Бывший подчиненный отца задумчиво смотрел в окно во время нашей поездки. Мы с ним ехали посмотреть, как идет строительство ипподрома, а точнее как сносят квартал, который был выкуплен нами. В квартале жили в основном нищие. Когда мы его выкупили и стали ровнять с землей, то по словам моего помощника - Керта: все живущие по соседству с трущобами вздохнули свободно, а цены на жильё поползли вверх. Банды обитавшие в квартале иногда очень сильно досаждали окружающим. Самое интересное, что как только мы купили землю, городской совет столицы решил проложить сюда широкий проспект от центра города, а точнее расширить и немного продолжить уже существующую улицу, переименовав её в проспект кото-то там. По словам барона Гарфа: давно собирались, но все откладывали, а тут как раз повод случился. Видимо столичный глава решил прогнуться перед императорским родом, а точнее пред князем Эренгиром. Явно ведь известно кто участник строительства. Проспект должны будут закончить примерно к тому же времени, как мы построим ипподром со всей инфраструктурой. Уже на следующий день после принятия решения земля рядом с ипподромом стала расти как на дрожжах. Барона Гарф это предполагал и наше предприятие купило заранее лучшую часть участков. В общем, мы почти сразу вернули половину денег вложенных в строительство.
  У самого Пройдохи дела с бойцовским клубом шли хорошо, если не сказать отлично: свободных билетов нет, точнее их разбирали на месяц вперед, а от желающих попробовать свои силы на ринги отбоя не было. Столичный криминалитет выбрал его в начале лета арбитром и теперь он разбирает спорные вопросы. Работы и денег у бывшего подчиненного отца хватал, но он с удовольствием вошел в наш новый проект.
  - Есть один человек, - перевел взгляд на меня Пройдоха, - правда он не владах с главой столичных стражников, но сыщик он очень хороший. Я бы даже сказал лучший в этом деле.
  - А чего так? - Скривился я, когда карету очередной раз хорошо тряхнуло на ухабе. После нападения я стараюсь передвигаться в этаком бронелимузине. Карета была покрыта стальными листами, укреплена рунами и имела магические щиты. Пробить борт даже с первого раза из пушки было нельзя. Я надеялся, что никто не догадается заложить мину на пути следования, чтобы взорвать карету вместе со мной.
  - Он когда-то занимал высокий пост в страже. Сам он из простых, начал работу с самого низа и смог дослужиться до заместителя главы. Прежний начальник его очень ценил, а новому главе стражи не очень понравилось, что его замом является простой смертный и сделал все, чтобы его убрать. Тогда много кого выпихнули из стражей. Воры и убийцы столицы очень радовались.
  - Мд-а. - Вспомнил я тех колобков из стражей, прибежавших вовремя покушения.
  - Сейчас он чем занимается?
  - Да особо вроде ничем. К нему обращаются, если надо кого найти.
  - Как с ним можно переговорить?
  - Я дам ему весть, если его заинтересует работа, он будет у вас.
  - Спасибо. - Кивнул я.
  - Вы подумайте капитан: может быть его взять на постоянную работу. - Немного помолчав, произнес Пройдоха. - Специалист он очень хороший и может вам очень пригодиться
  - Подумаю. Если, что ему к тебе можно будет обратиться за помощью, если такая необходимость возникнет.
  - Пусть обращается капитан. - Кивнул Пройдоха и добавил, - думаю и Харвик тоже в помощи не откажет.
  - Кстати, как у него дела?
  - Нормально. Держится пока. Некоторые подручные потихоньку готовятся к его смерти. Но делают это тайком.
  - Надеюсь, он хотя бы пару лет протянет. - Посмотрел я в окно на проплывающие мимо дома. Смерть дяди Эра сейчас была бы очень некстати. И дело было даже не в том, что нужно будет прикрыть родственников Харвика, с этим как раз проблем не было, так как местный криминал не будет связываться со мной. Больше меня волновало, что я потеряю ценный источник информации. Был, конечно, ещё Пройдоха, но его возможности ограничены по сравнению с дядей Эра.
  Бывший сыщик появился у меня в особняке уже на второй день. Я не собирался в это день наведываться домой, но планы пришлось немного изменить. Сыщик появился уже через пять минут после моего приезда. На вид ему было не больше пятидесяти лет, среднего роста. Одевался он неброско и если бы не сопровождающая его здоровая черная собака, то его было бы не отличить от простых работяг. Собака была для сыщика лучшим другом, телохранителем и помощником. Он даже кабинет ко мне прошел вместе с ней. Щенки этой пароды шли чуть ли не навес золота: вывели её в колониях, где был повышенный эфирный фон, от чего её представители была невероятно сильными и выносливыми. Да к тому же были довольно умны и сильно привязывались к хозяину. В помете обычно было не больше двух штук, от чего количество собак было немного и их было практически недостать.
  Пока мы разговаривали, сыщик периодически потирал правой рукой левый мизинец: как будто проверял на месте ли он.
  - То есть вы хотите, чтобы я нашел людей, которые на вас охотятся? - Задал вопрос сыщик.
  - Да. Должен вас предупредить, что это довольно опасные люди.
  - А кто ведет ваше дело в службе безапасности?
  - Грундар. Знаете его?
  - Да. Неплохой служака, но ему не хватает фантазии и инициативы.
  - Понятно.
  - Ещё хорошо, что этого поставили заниматься вашим делом, - усмехнулся сыщик, - другие вообще с одной извилиной и той от треуголки.
  - У них так плохо с кадрами? - Удивился я.
  - Да как сказать. - Замолчал мой собеседник: видимо он обдумывал рассказывать или нет. В итоге решил поделиться своими мыслями. - Сам герцог Гальт еще крепко держит бразды правления в своих руках, но вот начальники управлений. Некоторые ещё начинали с ним и омоложение уже не помогает. В частности глава столичного департамента, введение которого видимо находиться ваше дело, сейчас еле ходит и больше беспокоиться о том, как выгодно пристроить свою внучку и есть ли у его молодой жены любовник. А его помощник, одновременно являющийся каким-то там родственником его супруги, сейчас всё пытается подгрести под себя и людей подбирает по лояльности к себе, а не по способностям. А как вы понимаете: от этого очень сильно страдает служба.
  - Остаются одни лизоблюды?
  - Либо не очень умные люди.
  - Печально. - Стал я обдумывать полученную информацию. Лезть в кухню Цветочника я не собирался. Пусть сам разбираются, а мне своих дел хватает. А вот если сыщик найдет раньше тех, кто на меня охотиться стоит подумать о том сообщать ли службе безопасности или самому с ними разобраться.
  - Не все так плохо. - Продолжил сыщик. - Например, департаментом специальных операций или по-простому - силовых, возглавляет довольно компетентный человек. Он конечно ещё молод и опыта ему не хватает, но у него много старых кадров к которым он с удовольствием прислушивается, а сам он довольно инициативен и если вцепиться, то ничем не оторвёшь. Если операцией по захвату будет заниматься он, то шансы очень велики. Так что подумайте, как лучше распорядиться полученной от меня информацией.
  - Буду иметь виду. Сколько будут стоить ваши услуги?
  Цена названная была приличной, но я не торгуясь согласился, так как безопасность прежде всего. Тем более в могиле деньги мне точно не понадобятся.
  - Это на всякий случай. - Вытащил я из стола револьвер и немного патронов. - Думаю, разберетесь, что к чему. Просьба им не особо афишировать.
  Сыщик нужный мне человек и возможно оружие ему спасет жизнь. Быстро осмотрев оружие, гость с удивлением произнес:
  - Теперь я понимаю, почему за вами охотятся. Шест зарядов. Да и потом можно быстро перезарядить. Спасибо. В вашем деле, думаю, это будет не лишним.
  Договорившись с сыщиком, как будем поддерживать связь, мы расстались.
  
  ***
  
  - Ирга твоего деда можно будет навестить после завтра, - зевая обратился я к Златовласке. Спать хотелось неимоверно. Сегодня мы позднее, чем обычно возвращались в академию, а уставший организм требовал отдыха. Друзья тоже клевали носами. Промучившись три дня, мы все-таки смогли запихнуть в корпус нашей яхты первую энергоустановку и лучшим образом там её разместить. Надеюсь, что со второй будет меньше проблем - опыт уже кое-какой есть. Пять дней назад мы смогли доработать паруса: теперь у нашего корабля не только пара боковых парусов на выдвижных штангах, но и есть верхние и нижние парус так же на выдвижных мачтах. Если боковые паруса были прямыми, то верхний и нижний косыми для. Долт сделал макет нашей яхты и мы смоги оценить как она будет выглядеть в полете. Всех друзей очень впечатлило: больше всего яхта стала походить на хищную рыбу. У других участников тоже есть парусное вооружение, но у нас выдвижение мачт и установка парусов производилось с пульта на капитанском мостике. Конечно, конструкция прибавляла веса нашему кораблю и никто не знает сейчас будет ли толк от неё, но менять я уже не хотел.
  - Зачем он тебе понадобился? - Сонно посмотрела на меня двоюродная сестра.
  - Хочу у него попросить совета по поводу медицинского оборудования. Мало ли, что может случиться в полете. - Была ещё две причины, но о них я не стал говорить.
  - Зная тебя, подозреваю, что ты не пару каких-либо артефактов хочешь получить.
  - Ага.
  - Может лучше тогда переговорить с родственниками Грея?
  - Сначала хочу переговорить с твоим дедом.
  - Я завтра собиралась побывать дома. Тогда же узнаю у него.
  - Хорошо.
  Вечером следующего дня Златовласка сообщила, что её дед будет меня ждать завтра после занятий. На встречу я поехал один без Арга.
  - Добрый день граф! - Улыбаясь произнес дед Златовласки. - Рад вас видеть.
  Родственник встретил меня в холе на первом этаже особняка. Из-за болезней глава рода передвигался на кресле-каталке. За прошедшие несколько месяцев, что я его не видел, он почти не изменился, а глаза все так же хитро смотрели на меня.
  - Добрый день барон! Как ваше здоровье?
  - В мой годы, какое может быть здоровье?! Утром проснулся, да ещё в сухой постели - огромная радость! - Усмехнулся старик.
  Отсмеявшись, мы проследовали в кабинет барона, который находился на первом этаже. Коляску толкал слуга, а я шел рядом.
  - Что привело вас ко мне? - Сразу перешел к делу хозяин, как только дверь за слугой закрылась. - Ведь не о моём здоровье вы приехали разузнать.
  - Во-первых, мне нужен ваш совет по поводу медицинского оборудования. Как вы знаете: я выбран капитаном корабля, который будет участвовать в гонках. В полете может случиться все, что угодно. Риск большой. Могут напасть пираты, мы можем попасть в аварию. Поэтому хотелось бы заранее предусмотреть и установить компактное, широкого профиля медицинское оборудование на нашей яхте. Причем такое, с которым может справиться учащийся второго года обучения.
  - Компактное, простое в управлении, широкого профиля и, думаю, недорогое. - Задумался барон. Я ему не мешал. - У моего рода такого нет. Может что-то есть подходящее у рода барона Вожер. Хотя они все оборудование делят по специализациям. Не уверен, что вам вообще удастся найти одновременно компактное и широкого профиля.
  - Что вы тогда можете посоветовать?
  - Вам ведь вряд ли придется лечить какие-либо серьёзные болезни.
  - В основном раны и травмы.
  - Я тоже так думаю. Возможно, нам удастся подобрать оборудование для лечения средних ранений, а при более тяжелых оно не даст пациенту умереть и поможет дождаться квалифицированной помощи. Но все равно придется обучать им пользоваться, так как учащийся второго года обучения с ними не справится.
  - И сколько займет обучение?
  - Где-то месяца три, может четыре.
  - Подходит. - Кивнул я головой. Думаю, будущие доктора из команды не откажутся пройти курсы. Скорее всего, они даже с радостью примут это предложение. - Для оплаты я оставлю вам векселя?
  - Это не нужно: у меня, как впрочем и барона Вожер в вашей команде есть родственники, поэтому мы тоже заинтересованы. Так, что с вопросом о стоимости мы решим потом.
  Я не стал настаивать и перешел ко второму делу:
  - Я знаю, что леди Ирга с вами беседовала о работах эрла Ога и его коллегах.
  Как и собирался я переговорил со Старой коброй. Хотел сначала узнать мнение её и дяди Грина на эту тему. Оба выслушала мои аргументы и доводы, уточнила несколько моментов, а затем, к моему большему удивлению, родственница настояла, чтобы я переговорил с дедом Златовласки.
  - Да. - Кивнул старый барон. - Леди Иргой убедила прислушаться к вашим словам. Она сказала, что вы видите некоторые вещи, никак все привыкли. Проблемы медицины известны многим и попытки их решить происходят регулярно во многих государствах. Пока я не вижу плюсов.
  - Вам стоит поговорить с эрлом Омом: он и его друзья работают над этой темой. В основном от вас потребуется финансирование и помощь в некоторых вопросах.
  - Не только. Там будет затронуто много чего. Эта тема не очень сильно разрабатывалась. Два дня назад я был по делам у барона Вожера и затронул эту тему. Мы с ним в очень хороших отношениях и иногда делимся некоторыми наработками. Так вот, он сначала отмел эту идею, но я настоял, чтобы он подумал. У него бывает так, что вначале он не соглашается, а потом прилагает максимум усилий, чтобы воплотить в жизнь задуманное. - Немного помолчав, барон продолжил, - я бы хотел, чтобы вы тоже поучаствовали в этом деле. - Посмотрел он мне в глаза.
  "Ну-да: инициатива имеет инициатора!" - Первое что пришло мне на ум, а вслух произнес, - я ограничен в средствах и ещё больше во времени.
  - Я это знаю, - улыбнулся старый барон, - поэтому с вас общая координация и переговоры с эрлом Олафом и его друзьями.
  - Если на таких условиях я согласен. - Быстро прикинув все в уме, произнес я. Мне тем или иным образом все равно придется вмешиваться в это дело. Думаю, леди Ирга настоит на том, чтобы я помогала в этом деле хотя бы советами.
  - Через пару десяти барон Вожер все обдумает и, думаю, согласиться поучаствовать. Вот тогда можно всем вместе собраться и переговорить более детально.
  - Хорошо.
  - У вас есть ещё какие-то ко мне вопросы?
  - Да. Небольшой. Зачем вы сказали вашей внучке, чтобы она пригласила в нашу команду Бриану? - Я долго думал, спрашивать или нет об этом у старого барона: почему-то я был уверен, что понимаю не все мотивы этого поступка Златовласки. Я не был уверен, что барон ответит честно, но все-таки решил попробовать выяснить.
  - Об этом вам граф лучше всего поговорить с леди Иргой! - Расплылось в улыбке лицо моего собеседника. Отнекиваться и делать вид, что он ничего не знает, старый барон не видел смысла, тем более это могло подорвать доверие между нами.
  "Твою мать! Никак не мог подумать, что ноги оттуда растут!" - Покачал я головой.
  Попив кофе с бароном и немного обсудив столичные новости, я поехал домой. Барон попросил передать Нарде и Аргане коробку с чем-то. "Это я специально для них заказывал", - вручая мне коробку, произнес родственник и добавил, - "это должно им помочь в учебе". Я пожал в ответ плечами. Сестра и кузина учились на докторов, поэтому, судя по всему по просьбе Старой кобры, барон решил помочь девушкам.
  Коробку я положил на диван в карете. Причем когда садился, то обдумывал будущий разговор с леди Иргой и поэтому не заметил, что коробку я положил на задний диван, а сам сел на передний: в результате поехал спиной вперед. На последнее я обратил внимание уже в пути, когда посмотрел в окно. Пересаживаться и перекладывать коробку я не стал, а решил оставить все как есть. К тому же ехать было не так далеко. В пути я не особо следил за дорогой. Карета мерно покачивалась и я прилагал максимум усилий, чтобы не уснуть.
  - Берегись! - Послышался рев Олафа, а затем стенку кареты пробил арбалетный болт. Он пролетел перед моими глазами и воткнулся в противоположную стенку. Если бы кто-то сидел напротив меня, ему бы не поздоровилось: явно магический артефакт. Я машинально отпрянул назад, пока не уперся затылком в стенку кареты. Сделал я это вовремя: в считаных сантиметрах перед моим лицом пролетел второй арбалетный болт. Я даже почувствовал дуновение воздуха от стрелы или точнее будет сказать дуновение смерти. Если бы я остался сидеть в том же положении или первой была бы стрела в мою часть кареты, то я точно распрощался бы с жизнью: от попадания такой стрелы, тем более в голову, вылечить никто бы не смог. Тут же раздались оружейные выстрелы. Мозг ещё осмысливал происходящее, а правая рука тянула револьвер. Ещё через две секунды раздался мощный взрыв, от которого карету довольно сильно тряхнула. Где-то рядом заголосили раненые лошади.
  - Капитан! Надо уходить! - Появился в окне Рыжий. - Нас обложили со всех сторон!
  - Сзади! - Успел я заметить какое-то движение в окне дома за спиной моего человека.
  Реакция у бывшего подчиненного моего отца была, что надо: не разбираясь, что именно ему угрожает, он отпрыгнул в сторону и упал на мостовую. Сам я повалился на пол кареты. Третий арбалетный болт пробил окно кареты, оставив ровную дырку и в отличие двух предыдущих, он пробил и противоположное окно, а затем продолжил свой путь дальше. Поднявшись, я открыл дверь и выскочил на улицу. Лежащий на мостовой Рыжий быстро стрелял из револьвера по окнам дома, где пару секунд назад мелькал арбалетчик.
  Нас атаковали на небольшой улочке в двух кварталах от района старой аристократии, примерно в десяти минутах от родового особняка. Этим путем я ездил довольно часто. Самым запоминающимся на этой улице был один красивый трехэтажный дом, которым я не раз любовался, когда проезжал мимо. Перед самим домом, вдоль дороги шла живая изгородь чуть больше метра высотой. Сейчас как раз из этого дома и прилетели арбалетные болты. Выскочив на улицу, я сунул пистолет в кобуру и достал магическую гранату. Активировав её на автомате, я сразу же швырнул в окно первого этажа дома. Расстояние от кареты до дома чуть превышало полтора десятков метров.
  По приказу Цветочника его подчиненные выдали мне пять магических гранат и три мины. Специалист объяснил принцип действия и как нужно активировать те и другие. Гранаты были довольно мощными, а вот поражающий эффект был у них слабый: слишком мало осколков. Гранаты я раздал своим людями, а одну оставил себе.
  - Гранат! - Заорал я и выхватил револьвер. Падать на мостовую я не стал - посчитав, что если какой осколок и долетит, то магический щит меня сбережет.
  Ухнуло не слабее, чем у нападавших в самом начале. Стекла на первом этажа разлет осколками, при этом из бокового окна взрывом выкинуло чьё-то тело, а входная дверь распахнулась и сразу же раздался ещё один взрыв. Видимо в этот раз нападавшие тоже заминировали дверь и когда её открыло взрывной волной, мина сработала. От второго взрыва меня чуть не размазало по стальному борту кареты, так как получился направленный взрыв, мой амулет почему-то не сработал, а магический щит кареты вырубился раньше.
  - В дом! - Заорал Рыжий и потащил меня к крыльцу. Я мотал головой и пытаясь прийти в себя. На крыльцо поднялся кое-как на своих ногах. Остальным дважды повторять было не надо и следом за нами в дом вломились все мои люди. Последним сын Медведя затащил Джанга: у того из груди торчал арбалетный болт наподобие тех, что залетели ко мне в карету. Сам он был жив и в сознании, а вся рубашка была залита кровью.
  Холл дома был небольшой: он находился посередине, а справа и слева от входных дверей были комнаты. У лестницы, ведущей на верхние этажи, было довольно большое пятно уже засохшей крови, что наводило на не очень хорошие мысли об участи хозяев дома. Недолго думая я заскочил в правую комнату оказавшейся гостиной: если память мне не изменяет, то именно из её окна кто-то вылетел. Тело я увидел на цветочной клумбе перед домом.
  - Я проверю верхние этажи. - Еле расслышал я голос Щербатого.
  - Я пробегусь по первому этажу. - Так же тихо сообщил Рыжий.
  Причем не только голоса моих сопровождающих слышались еле-еле, но звуки выстрелов снаружи. Видимо от взрыва я пострадал довольно серьёзно. Осмысливая, я не переставая контролировать улицу, стараясь при этом не сильно высовываться в окно. Через пару секунд как Рыжий скрылся за одной из дверей, раздались выстрелы.
  - Что там? - Крикнул я.
  Ответа я не услышал и поэтому вопросительно посмотрел на стоящего у входных дверей в дом Олафа. Джанга он уже успел положить под лестницей и теперь заряжал винчестер.
  - Все нормально. Нашел и добил одного из бандитов, - скорее прочитал по губам, чем расслышал я слова Олафа. Стоило, конечно, взять пленных, но как и Рыжий я понимал, что сейчас пока не до них.
  "Какого хрена!" - Стал свободной рукой пытаться нащупать висящий на шеи магический амулет. Понять, что с ним не так я не успел. Олаф, увидев кого-то на улице, сразу же стал стрелять. Быстро выглянув в окно, я успел заметить несколько нападавших: стараясь прикрыться каретой, они пытались подойти к дому.
  - Олаф гранату!
  Сын Медведя без слов достал из сумки и кинул мне требуемо. Как только парочка достигла нашего транспорта, я активировал и навесом кинул гранату за изгородь. Швырять дальше за карету я посчитал излишним, тем более был не уверен, что попаду куда нужно. Взрыв раздался около бронелимузина, отчего осколки и камни брусчатки прошлись под днищем и должны зацепить бандитов. Саму карету взрывом повалило набок. Спрятавшиеся за ней нападавшие не успели отскочить, а может быть и не смогли из-за ранений. Такого веса даже амулеты не выдержат. Из шестерки лошадей запряженных в мою карету на ногах оставалась всего одна: остальные либо лежали на земле вообще без движения либо жалобно крича, мотали головой и пытались подняться. Последняя лошадь билась в упряжи, пытаясь вырваться. Перевернувшаяся после взрыва карета повалила её мостовую. Встать она уже не смогла.
  Перестрелка с бандитами быстро сошла на нет: поняв, что из дома нас теперь трудно будет достать, они решили покинуть место засады. Через пару минут выстрелы вообще прекратились, а поле боя оглашали только жалобное ржание лошадей и чьи-то крики. Рыжий и Щербатый к этому времени вернулись и распределились по первому этажу. Как только стало понятно, что бой закончился, я с помощью Олафа стал оказывать медицинскую помощь сначала Джангу, а затем остальным. Слава Единому, что серьезной ранение было только у одного из моих людей. Остальные отделались царапинами, синяками и легким ранениями. К концу боя амулеты сдохли у всех и если бы бандиты были более настойчивы кто-нибудь мог бы погибнуть.
  Стража появилась только через полчаса, а ещё минут через десять прибыли незнакомые мне безопасники. Нам оказали более квалифицированную помощь и до вечера расспрашивали и брали показания. Вылетевшей из дома бандит оказался жив, но бессознания. Стражники даже чуть не подрались из-за него с безопасниками: каждой службе хотелось раскрыть такое дело. Все понимали, что если это удаться, то награда будет очень большой, так как не каждый день пытаются убить главу графского рода.
  Когда безопасник опрашивал моих людей я сидел рядом и слушал. Засаду заметил Олаф, точнее ему показалось странным отсутствие на этой улице людей, о чем он сообщил сидящему рядом Рыжему. Ну, а тот соображал очень быстро, что и спасло нас всех. Джанг немного замешкался и в результате получил арбалетный болт.
  Хозяев дома где мы прятались и соседних, откуда по нам стреляли, нашли мертвыми, причем бандиты не пожалели даже маленьких детей. Пока я ждал разрешения покинуть место засады, проверил свой амулет. Тот был пуст. Когда это случилось, было непонятно и сразу добавляло массу вопросов. До дома нас согласились доставить безопасники: сначала меня в академию, а потом моих людей в родовой особняк.
  "В это раз почем-то меня хотели убить, а не захватить. Странно." - Думал я идя к себе в общежитие. Встречные учащиеся с удивлением косились на меня. Вид у меня был ещё тот: костюм порван, помят, грязный и на нём были хорошо различимы темные пятна крови. - "Возможно, стоило сначала заехать домой и привести себя в порядок. Так я отвлекся." - Направил я мысли в нужную сторону. - "Раз решили убить, то тут напрашиваются две версии. Первая: похитили решили, что меня не захватит и поэтому захотели устранить - типа не достанься ты никому. Как-то все это сомнительно. Но не будем откидывать эту версию. Вторая: кто-то из моих недругов узнал, что меня хотят похитить, поэтому под это дело решился на убийство. Типа: ещё одно неудавшееся похищение, в результате которого я погиб. Таким образом, можно свести счеты и никто на тебя не подумает. Вот это более вероятная версия. Теперь понять бы кто именно меня заказал. Терит или Чог? А может кто-то ещё. Вряд ли они привлекли тихушников из местных: мне либо дядя Эра - Хравик, либо Пройдоха обязательно бы уже сообщили о заказе на меня. С трудом верится, что такое событие прошло бы мимо них. Да к тому же все теневые воротилы в такие дела обычно не лезут. Ждать когда поймают моих недругов безопасники или стражники не стоит. Надо будет поговорить с сыщиком и рассказать новую информацию. Или пусть он сначала найдет тех кто хотел меня похитить".
  Когда добрался до своей комнаты, я полностью успокоился и принял решение, как дальше действовать. После того как умылся и привел себя в порядок, решил сходить до общежития сестер. Нарде и Аргане я рассказал о покушении и предупредил, чтобы без охраны обе за территорию академии не ногой. А сюда убийцы уж не доберутся. Во всяком случае, я надеюсь.
  На обратном пути я зашел академическую больницу: спина и всё тело немного болело. Мне конечно хотелось, чтобы меня осмотрел Док, но до него ещё нужно было добраться, а лишний раз вылезать за территорию академию не стоило. В больнице практически не было пациентов и дежуривший доктор сразу же стал осматривать мои синяки. В это раз мной занимался другой доктор, не знакомый мне. На вид ему было около пятидесяти лет, что в этом мире ничего не значило, так на самом деле ему могло быть гораздо больше. Он был обладателем шикарных усов, от чего очень напоминал Семен Михайловича Буденного. Скучающие учащиеся академии из числа будущих докторов подошли к нам и одна из девушек - похоже самая смелая, попросила разрешения понаблюдать за работой доктора. Мне, конечно, не очень было приятно, такое внимание, но приходилось терпеть.
  - Ну, дамы, не надо так реагировать, - произнес доктор, увидев, что некоторые из девушек стали красными, когда я снял сюртук и рубашку. - У вас среди пациентов будут как мужчины, так и женщины. Как в одежде, так и без оной. Вы должны всегда быть спокойными и хладнокровными. Это просто пациент, которому нужна ваша помощь и не больше. Вам ясно? - Осмотрел он поверх магических очков столпившихся около него учащихся.
  - Да. - Не стройно ответили будущие доктора.
  Комната для осмотра больных довольно была большой и без труда вместила всех.
  - Ну-с. Приступим. Так что тут у нас. Где это вы так? - Я не успел ответить, а доктор продолжал говорить. - Обширная гематома на спине, но кости не сломаны. - Водил он в дести сантиметрах от моей спины каким-то артефактом. - Не похоже, что это следы от ударов. Скорее всего, вы молодой человек упали.
  - Да доктор. - Соврал я.
  - Аккуратнее надо быть. Серьезных повреждений нет, но сегодня ещё спина поболит. А теперь перейдем к вашей голове.
  
  ***
  
  Сыщик дал о себе знать только через две десятины после нападения. У меня была куча дел и совсем не было времени: больше всего я проводил в промзоне, а по дороге туда и обратно изучал кучу документов и отчетов. Многие дела требовали моего личного внимания и если была возможность, я бегал по промзоне, решая вопросы и следя за работами. Друзья как могли помогали мне за что я им был очень благодарен. Я бы в академии, когда на пороге моего дома появился посыльный - ребенок лет десяти в грязной, ношенной одежде. За прошедшее время попыток убить меня или захватить больше не было и это, если честно, начало меня стало напрягать, так как было непонятно чего ждать.
  Судя по всему, посыльный был из одного из рабочих кварталов. Переполненный важностью миссии пацан заявил охранникам дома, что у него послание "до самого графу". Охрана по ухмылявшись доложила о нем дяде Грину, который ещё не уехал по делам. Дядя был в курсе о поисках сыщика и прочитав записку переслал её с Олафом мне. Пацана Грин приказал провести на кухню и накормить, а потом тому сидеть и дожидаться ответа. В записке сыщик сообщал, что нашел людей хотевших меня похитить и назвал адрес. Сам он не явился, потому что продолжал следить.
  - Как ты думаешь: нам самим их взять или сообщить службе безопасности. - Посмотрел я на Грина. Как только получив сообщение я бросив всё и поспешил в родовой особняк. Ранее дяде я пересказ наш разговор с сыщиком, поэтому он знал о проблемах службы безопасности.
  - Я бы сообщим. Не стоит перебегать дорогу герцогу Гальту. Одно дело, когда ты нанял человека и он нашел похитителей быстрее его служащих, а другое ты их поймал. А вот если они имея информацию упустят, тогда уже у тебя руки будут развязаны.
  - Главное будет дожить до следующего раза. - Невесело усмехнулся я.
  Быстро набросав письмо, я запечатал и направил своего человека к Гундару - безопаснику ведущему моё дело. Втрое письмо направил сыщику, его понес пацан: парень спал после сытного обеда прямо на кухне и получив от меня за работу пару мелких монет, побежал радостный во всю прыть. Глядя в окно на бегущего к воротам пацана, я обдумывал о том стоит ли сообщить о предстоящей операции барону Зеланду: неплохо бы было, чтобы в Имперском вестнике написали о захвате преступников. До конца я не был уверен в правильности этого поступка, но что-то мне подсказывало, что это будет не лишнем. Взяв перо я кратко описал суть дела и запечатав записку, отправил с Олафом в газету. В крайнем случае, барон пусть решает сам стоит ли новость, чтобы её печатать.
  На следующий день меня вызвал к себе Цветочник. То, что безопасники провалили дело, я уже знал от сыщика. Подробности операции я впоследствии узнал из газеты: пострадало более трех десятков человек, при этом один дом, где сидели похитители, был снесен до основания, а несколько соседних довольно сильно пострадали. Сам взрывы, наверное, слышала вся столица. Слухи по городу ходили самые разнообразные, количество их сократилось, только когда вышел Имперский вестник, корреспондент которого успел попасть на место боя и всё увидел своими глазами. Если предоплёки дела он не знал, то сам захват описал в красках. В конце статьи, правда, добавил, что преступники были пойманы: видимо барон решил не подставлять Цветочника.
  Похитители подготовились очень хорошо к возможному аресту. Они даже выкопали полукилометровый подземный ход, по которому и ушли. Когда они все это успели сделать, было для меня загадкой. Думаю, что место "лежки" было подготовлено заранее и использовалось разведкой уже не один год, а может и десятилетий. А то, что это была именно разведка какого-то государства, у меня не было сомнений. Из этого получалось, что у нас под носом хозяйничает непонятно кто, а подчиненный Цветочника и в ус не дуют.
  Во время большой войны, по рассказам дяди, служба Цветочника работала очень хорошо. Наверное, даже была лучшей на тот момент. А её операция итогом которой стало ловушка устроенная Имперским флотом вообще, наверное, вошла в учебники. Единственное на ком безопасники обломала зубы, был шпион по кличке Клещ. Был, а возможно ещё и есть такой агент, непонятного на кого работающий и который очень неплохо навредил Империи во время войны. Судя по рассказам Арга: из-за Клеща флот потерял две эскадры. Поймать его не удалось. Неизвестно даже на кого он работал: одни говорят на наших противников, а некоторые на наших союзников, которые тоже желали ослабить Империю, чтобы легче с ней договориться при разделе трофеев. Тогда, да как и всегда, каждый думал прежде всего о себе, при этом кто-то это делал в открытую как Баргское княжество, а кто-то был более хитрее - за спиной других, при этом мило улыбался в лицо. Ещё был вариант, что агентов было несколько и работали они на разные спецслужбы. В конце войны удалось выйти на связного Клеща или кого-то ещё, но при захвате тот активировал амулет в результате от него самого и от всего, что было в радиусе трех метров даже пепла не осталось. В общем, выяснить удалось только кличку шпиона, а так же, что только связной знал кто именно скрывается под кличкой. Цветочник до сих пор болезненно реагирует на все, что связано с этим делом. Сейчас возможно конечно шпион уже умер по естественным причинам, а возможно продолжает работать на своих хозяев.
  Судя по всему, прошедшие со времен большой войны годы не очень благоприятно повлияли на Имперскую службу безопасности и сейчас она уже не та, что была раньше и проигрывает своим оппонентам. А может быть я чего-то не знаю и идет какая-то игра, а мы слышим только её отголоски. В общем, ничего непонятно и, надеюсь, общение с Цветочником хоть что-то прояснит.
  Как только я появился в приемной герцога, секретарь сразу же направил меня в кабинет шефа. Одного взгляда было достаточно, чтобы понять, что здесь минуту назад бушевала очень сильная буря. Глаза хозяина кабинета ещё метали молнии, а стоящие на вытяжку перед его стол двое подчиненный были белыми как мел и ели глазами начальника, одновременно мечтая быть как можно подальше. Молва ходила, что Цветочник редко выходит из себя, но если кто-то смог его довести, то в саду главы Имперской службы безопасности появлялся новый цветок. Правда это или нет, лично я не знал и проверять не хотел. Одним из безопасников был Гундар, а второго я видел впервые: он был довольно сильно надушен духами, а одет в сшитый из очень дорого сукна форменный мундир службы безопасности. Думаю, я вижу помощника главы столичного департамента. Не знаю почему, но его внешность была мне неприятной и отталкивающей.
  - Мой подчиненные не смогли поймать людей охотящихся на вас, - сразу перешел к делу хозяин кабинета, как только я сел на один из стоящих у его стола стульев, - если не сказать хуже. Они якобы недооценили их! - Бросил он хмурый взгляд на стоящих за моей спиной подчиненных. - Но вы похоже этому не сильно удивлены?
  - Нет. - Покачал я головой. - Мой человек, занимающийся этим делом, это предполагал...
  - Но вы не захотели меня обижать и отдали информацию моим людям. - Пробарабанил герцог пальцами по столу.
  - Да. - Я не видел смысла скрывать это. Тем более Цветочник умный человек и сам всё сразу понял.
  Бросив ещё раз гневный взгляд на подчиненных, глава службы безопасности произнес:
  - Как зовут вашего человека?
  - Эрл Раус. Он бывший заместитель главы столичных стражей.
  - Слышал о нём. - Кивнул хозяин кабинета. - Найти в одиночку кого-либо в столице надо уметь. Почему он ещё не работает у нас? - Вопрос был задан, похоже, надушенному.
  - Мне о нём ничего не известно.
  - Вам вообще что-нибудь известно? - Как раненый медведь взревел герцог. Не знаю, как чувствуют себя сейчас стоящие безопасники, но у меня холодок пробежал по спине. Сейчас он как никогда походил на северного зверя с родового герба. - Вы развалили весь департамент. Я давал вам шанс показать и возглавить в будущем его, но вы всё просрали... - Дальше шло много отборных слов. Видимо у Цветочника накипело, раз он продолжил разнос при постороннем.
  - Сегодня же сдадите все дела. Кому я решу позднее. Тогда же я решу вашу дальнейшую судьбу. - Произнес герцог, когда немного успокоился.
  - Да ли,Эр. - Фальцетом произнес надушенный.
  - Свободны! - Рявкнул герцог.
  Когда дверь за подчиненными закрылась, хозяин кабинета встал и подошел к стоящим у стены столику на котором стояли различные напитки.
  - Будете граф?
  - Нет, спасибо!
  - А я выпью. - Налив янтарной жидкости из графина в бокал, герцог сразу же его опустошил и налил следующий. - Доктор мне посоветовал поменьше волноваться и совсем не употреблять спиртное, - с усмешкой произнес герцог. - Только как это сделать с такими подчиненными?!
  Усевшись обратно, полностью успокоившийся Цветочник произнес:
  - Мне бы хотелось переговорить с вашим человеком.
  - Я сообщу ему.
  - Дело об охотящихся на вас похитителях взял под личный контроль Император и ему присваивается высший приоритет. Ваше человека я думаю взять на службу и поручить расследование. Если он их нашел один раз, то найдет и другой.
  - Надеюсь. - Тяжело вздохнул я. Мне как-то уже надоело все время ждать нового нападения.
  - Я тоже надеюсь. Вы уже пережили три попытки похищения, поэтому опыт у вас уже есть, - усмехнулся герцог.
  - Два похищение и одну попытку убийства. - Поправил я хозяина кабинета.
  - Думает, в последнем случае вас хотели именно убить? - Заинтересованно произнес герцог.
  - Да. - Кивнул я и в двух словах рассказал об обстоятельство нападения.
  - Похоже. - Согласился хозяин кабинета. - Очень похоже. Мои люди посчитали, что это ещё одна попытка похищения. Срочно нужен на ваше дело более толковый человек. - И еле слышно добавил. - Не вовремя я тут у себя все эти игры устроил, но с другой стороны это тоже было необходимо.
  
  Глава 10
  
  О том, что в гости приехала Старая кобра мы с Нардой и Арганой поняли ещё в воротах особняка: охрана была более собранной и двигалась быстрее. Войдя в дом наши предположения полностью подтвердились.
  - Похоже, мы удачно приехали, - посмотрел я на притихших сестер. Они всю дорогу не умолкая, иногда даже перебивая друг друга, делились со мной новостями и академическими сплетнями, что я к концу поездки уже стал мечтать о тишине и покое.
  Сегодня Нарда и Аргана решили навестить младших, так как давно не были дома: обе безвылазно сидели на территории академии и постоянно чем-то были заняты. Сестры сдружились с графиней Рош - теской Ледышки. После того как несколько раз в разговорах из-за схожести имен я их перепутал, то стал уточнять о ком конкретно идет речь. Кроме посещения библиотеки и нашего клуба по фехтованию все три девушки ещё посещаю клуб стрекалетчиков, а если выпадает свободная минута, они помогают Руд и её команде готовиться к академическим гонкам. Причем если графиня Рош была уже принята в женскую команду запасной, то сестры были кандидатами и, скорее всего, войдут в неё на будущий год, как только освободятся места. Честно говоря, я был только рад загруженности сестре, так как приходилось меньше за ними присматривать. Минусом было то, что мне уже намекнули, что обеим сестрам хотелось бы иметь свой стрекалет: ну хотя бы один на двоих.
  Домашних мы нашли в гостиной. Старая кобра беседовала с младшими детьми, а дядя Грин с каким-то незнакомым служитель церкви в мантии приора.
  - Добрый вечер! - Почти одновременно поздоровались мы втроём.
  - Добрый! - Ответила леди Ирга.
  - И вам добрый вечер! - Широко улыбнулся дядя. - Позвольте вас познакомить с приором Экселентом!
  - Добрый вечер граф и молодые леди! - Улыбнулся служитель церкви.
  "Похоже, это тот кого пророчат в будущие главы церкви Единого, когда действующий глава покинет этот мир". - Вспомнил я столичные слухи, после того как мы сестрами поздоровались.
  Служитель Единого произвел на меня положительное впечатление. Он явно был выходцем из аристократической семьи, только не имперской, где в большинстве были блондинами или русыми, а глаза имели синего, зеленого или серого цвета. Приор был представителем южных государств отличающихся немного темным цветом кожи или правильнее сказать более загорелыми, "римским" носом и карими глазами. Ростом он был чуть ниже меня и имел среднее телосложения. В довершение к описанию можно было добавить, что он брил на лысо голову, впрочем это было типично для служителей церкви, но судя по бровям шевелюра должна быть иссиня-черного цвета. В общем, выглядел этаким патрицием времен Юлия цезаря. Больше всего обращали на себя внимание его газа и его голос. В глазах светился живой интерес и ум, а когда я знакомился, он очень внимательно смотрел на меня, пытаясь как бы запомнить. Голос завораживал и поражал своей глубиной. Не знаю, как он поёт, но, думаю, проповеди его послушать собирается много народу. В завершение можно добавь, что он скорее всего был магом, иначе ему было не достичь поста приора.
  - Вы как раз вовремя. - Произнес дядя, когда знакомство было закончено, - мы через десять минут собираемся ужинать.
  - Мы приведем в себя в порядок и спустимся. - Ответила Нарда и вместе с Арганой выпорхнули из комнаты.
  - Я тоже сейчас вернусь. - Направился я в свою комнату.
  Во время ужина леди Ирга расспрашивала нас о делах в академии. Отвечали в основном сестры, а я им не мешал. Мой разговоры со Старой коброй был ещё впереди. Приор молчал и с большим интересом слушал говоривших по очереди Нарду и Аргану. Глядя на него и родственницу я почему-то был уверен, что эти двое не псалмы по ночам друг другу читают. Да в церкви Единого провозглашен целибат и если поймают, то мало не покажется. Но ходят слухи, что многие из высших и средних членов церкви его не соблюдают: все мы люди и если сам не будешь афишировать, то лезть и поднимать эту тему никто не будет. Ну, кроме фанатиков, но таких немного и с некоторых пор высоких постов им не дают достичь, так как они считаются опасными и неизвестно куда могут завести церковь. В истории было несколько прецедентов, а после последнего возникло не гласное правило. Их даже в борьбе за власть внутри церкви лет уже сто не используют.
  - А как у вас дела граф? - Обратила на меня внимание леди Ирга.
  - Нормально. - Отпил я из бокала и безразличным голосом продолжил, - несколько покушений я пережил. Готовлюсь пережить ещё. Вот только меня напрягают попытки влезть в мою личную жизнь, пытаясь сосватать мне третью невесту. - Не удержался я.
  - Мы потом об этом с вами поговорим. - Ответила родственница.
  Разговор состоялся через час в моём кабинете. Приор, сославшись на усталость, сразу после ужина ушел в отведенные ему комнаты. А мы, дождавшись в гостиной, когда леди Ирга уложит младших спать: ей это нравилось и когда гостила у нас, часто это дала. В кабинете на семейном совещании был дядя Грин, Нарда, Аргана и брат Астронг. Последнего стали приглашать на семейные вечера, чтобы он был в курсе. Сначала мы рассказали более подробно о наших делах: теперь в основном говорил я. Старая кобра очень внимательно выслушала о нападениях на меня и о моих выводах.
  - Герцог Гальт проводит большую чистку в своей службе. - Произнесла родственница, когда я закончил говорить, - убирает старых, а молодым дает себя проявить. Кто посообразительнее сейчас пытаются подняться повыше.
  - Это я уже понял. Поэтому пока на него не надеюсь. Больше всего мне не нравиться попытки влезть в мою личную жизнь!
  - О чём вы граф? - Удивленно произнесла родственница.
  - О Бриане - дочери Торианского князя! - С нажимом произнес я. Видимо накопленная усталость даёт о себе знать и я начал заводиться.
  - И что с ней? - Старая кобра никак не прореагировала на имя девушки: передо мной сидел Сфинкс, на лице которого не было не единой эмоции.
  - То есть наши родственники действовали не по вашей просьбе?
  - Так было нужно роду. - Перестала разыгрывать незнание леди Ирга, поняв, что старый барон её сдал. - Ваш союз принесет очень много выгод.
  Я чуть было не ответил, чтобы она шла подальше с этими выгодами и не лезла в личную жизнь, но во время сообразил, что сидящие здесь сестры и брат могут в будущем припомнить мне мои же слова, поэтому ответил:
  - Давайте я буду решать, что нужно роду!
  Сфинкс впервые за все время разговора проявил эмоции и с большим интересом посмотрел на меня. Только, что я одной фразой взял на себя ответственность за будущее рода и провел черту межу ней и остальными: уйдя в монастырь она формально вышла из рода и теперь его дела как бы её не касаются. Присутствующие в кабинете родственники, похоже, дышать перестали. Даже дяде офигел в прямом смысле от моих слов.
  - То есть вы готовы принять полную ответственность за род? - Повернула мои слова в свою пользу Старая кобра.
  - По-моему я это делаю с самого начала.
  - Ну, вы граф вроде хотели выйти из рода? - Напомнила родственница о моих мечтах отделиться.
  - Мы все о чем-то грезим. И перестаньте уходить от темы.
  - Хотелось бы сначала понять ваши будущие планы.
  Весь это разговор я затеял, чтобы показать Старой кобре, что есть черта, пересечение которой я не потерплю. Начало вроде неплохо. "Блин. Этого монстра интриг и разводов будет очень сложно переспорить. Она ведь хрен знает сколько там в своём конклаве тренировалась." - Мысленно покачал я головой. - "Надо срочно успокоиться иначе меня сейчас размажут и я всю оставшуюся жизнь буду отплясывать под её дудку!".
  - Немножко попозднее я о них вам расскажу. А теперь, что по поводу вмешательства в личную жизнь! - С нажимом произнес я последние слова. Когда я говорил, то неотрывно смотрел в глаза Старой кобре. Кто бы знал каких мне усилий давалось это: эта как смотреть на солнце в ясный день.
   Леди Ирга молчала не меньше минут: она было довольно проницательным человеком и сразу поняла, что сказанные ей сейчас слова повлияют на многое. Во всяком случае, я буду строить свои дальнейшие планы исходя из текущего разговора.
  - Не знаю, знаете ли вы граф, что она является единственной дочерью князя. - Выбирая каждое слово, произнесла родственница. - Помимо неё у него три сына, но дочь он и княгиня любят больше всего. За всё время существования нашей церкви двое глав были из рода князей Торианских, а двое сейчас занимают высшие посты. Причем один является приором нашей церкви. Род князей конечно не так влиятелен, как был раньше, но если мы сможем с ними стать союзниками, то Экселент. Точнее Приора Экселента. - Поправилась леди Ирга, - вероятнее всего станет новым главой, а я стану приором, что уже очень важно для Империи и рода. Ирга сказала, что Бриане ты очень нравишься. Поэтому я решила вас немного подтолкнуть. Дед Ирги был против этой затеи и сказал, что вы граф сразу же поймете и отказался мне помогать.
  - Я уже говорил, что у меня уже есть практически две невесты. - Произнес я, когда леди Ирга замолчала.
  - В Империи можно иметь трех жен. Я не прошу на ней жениться, хотя бы просто пусть побудет в вашей команде. Ну, а потом как сложиться. Думаю, родственники девушки знаю о её отношении к вам.
  Теперь уже задумался я. С одной стороны идти на уступки старой манипуляторше мне ну никак не хотелось, но с другой стороны: если леди Ирга станет приором, а это Экселент главой церкви Единого, то плюсов для рода будет довольно много. Можно сказать даже очень много.
  - Пока оставим всё как есть, но вы в своих переговорах ни разу не скажете о возможном нашем с ней союзе. Пусть будет, как будет.
  - Хорошо.
  - И вы лично леди Ирга будете мне должны. Причем ни как главе рода, а лично мне.
  - Хорошо. - После небольшой паузы согласилась Старая кобра.
  - Кстати, сколько ещё протянет действующие глава?
  - Все готовятся к выборам ещё до весны.
  
  ***
  
  - Что это? - Смотрел я на невзрачный, приличного размера, серый кусок непонятно чего-то лежащий на моём столе.
  Безумный ученый и эрл Глом ворвались в мой кабинет в промзоне пару секунд назад. Я изучал бумаги, когда эти двое с горящими глазами принесли кусок чего-то и бухнули его передо мной на стол. Я в последний момент успел убрать бумаги. Обычно эрл Глом ведет себя сдержано, но видимо работая с ученым, он стал перенимать его линию поведения. А может быть это радость, что наконец-то у них что-то получилось. С того момента, как Безумный ученый появился в моей промзоне, прошло уже довольно много времени, а результата пока ещё не было видно.
  Первая собранная установка для получения алюминия не дала необходимую силу тока и эрл Глом внес необходимы улучшения. Во второй раз я тоже не увидел результат, но тогда пошло что-то не так уже у Безумного ученого. Ещё несколько раз вносились различные изменения, при этом ученого пару раз чуть не убило током, а один раз чуть не сгорел весь цех. В итоге они, похоже, чего-то добились.
  Честно говоря, я уже начал терять терпение: у Сула двигатель с установленным редуктором должен будет готов через несколько дней, а винтов ещё и в помине нет. Хотя если честно, то Сулу над редуктором ещё работать и работать. Но придется ему пока экспериментировать с деревянными винтами. Хоть я и предполагал, что на первом этапе проверки работы редуктора будут стоять именно они. Думал, хоть к этому времени уже начну если не изготовление винтов, то хотя бы накопление алюминия. Но все мои планы пошли прахом. Если так пойдет, то и в гонках будем лететь на деревянных.
  - Это алюминий! - Чуть ли не орал Безумный ученый. - Наш опыт удался! - Бегал он из одного конца кабинета в другой. - Да он выглядит не очень! В нем куча всяких примесей, но у нас получилась! А это главное! Я оказался прав!
  - Сколько здесь? - Посмотрел я на более адекватного эрла Глома.
  - Около двух килограммов. Но это не всё. В цеху осталось ещё часть.
  - Значит предложенным эрл Скартом способом можно получать алюминий? - Произнес я, одновременно прикидывая сколько мне нужно этого металла.
  - Да. В нём, правда, присутствуют примеси.
  - Какие именно мне пока трудно сказать. - Добавил замерший ученый. - Но это можно будет установить.
  - Как образом? - С большим интересом оторвался я от своих подсчетов.
  - Надо будет обратиться к главе инженерной службы флота. Думаю, он вам не откажет в проведении исследования.
  - А к нему ещё за чем обращаться? - Удивленно переводил я взгляд с эрла Глома на Безумного ученого, - а вы сами не сможете определить?
  - В принципе я это могу сделать, - первым ответил ученый, - но у меня это займет очень много времени в отличие от флота и кое-что я смогу упустить. Да к тому же будут не точности в количестве этих примесей.
  - У инженерной службы флота есть артефакты, - начал объяснять эрл Глом, - с помощью которых можно определить состав. Определяют они конечно не всё, так как не всё изучено наукой. Так год назад был найден, не без помощи одного из таких артефактов, новое вещество.
  Как нас учили в академии: лучше всего руны наносятся и держаться на тех материалах, которые состоят из однородного вещества. Но таких материалов в природе практически не существует. И где-то много всяких примесей, а где-то мало. Это очень влияют на те, или иные руны, поэтому каждый раз приходиться делать расчет и по несколько раз наносить руны. В промышленности очень ценятся месторождения с однородным содержанием, где очень малое содержание примесей. Либо большие месторождения: в таких случаях обычно одинаковое содержание примесей и поэтому не приходиться каждый раз делать по десять раз рунные расчеты. Некоторые металлы, такие как золото и серебро возможно использовать без учета состава примесей, конечно, если их содержание не превышает определенного процента. Такое же свойство имеют ещё некоторые драгоценные камни и горный хрусталь, а так же некоторые породы деревьев произрастающие на Северном и Южном континентах. Видим, поэтому в этом мире их применяют очень часто в различных артефактах. В общем, здесь тоже существует Сопромат, только называется он: Наука о материалах.
  - Может быть у флотских попросить на время такой артефакт или вообще купить? - После небольших раздумий задал я вопрос.
  - Они даже вам вряд ли дадут, - усмехнулся эрл Глом. - Во всем мире существует всего три подобных артефакта. И все они у нас в Империи. Это один из особо охраняемых секретов. Слышали о них, конечно, многие, но видели единицы. Разработали их в нашей академии перед самой войной. Преподаватель, который его создал погиб во время одного из налетов на столицу. Тогда же погиб и первый действующий экземпляр. Все последующие артефакты сделаны учениками по записям изобретателя. Как я знаю: ещё никто не смог усовершенствовать эти артефакты. И вообще некоторые принципы, на которых они работают, не могут понять до сих пор. Изобретателем был гением с большой буквы. Его наследникам Император даровал титул барона, поместье и некоторые привилегии.
  - Тогда мне придется везти этот кусок, - кивнул я в сторону стола, на котором продолжал лежать алюминий, - в инженерную службу флота. Надеюсь, нам пойдут на встречу.
  - Будем надеяться.
  Достав карманные часы, я отщелкнул крышку:
  - Возможно, я даже сегодня успею посетить контр-адмирала. Надо только положить алюминий в какую-нибудь подходящую сумку.
  - Сейчас что-нибудь придумаем, - выбежал из комнаты ученый.
  - Большая просьба к вам эрл Глом.
  - Слушаю вас граф.
  - Я понимаю, что у вас куча работы и нет времени, но вы смогли бы сделать расчет максимального получения алюминия в месяц из расчета мощности нашей электростанции и второй расчет, сколько мы сможем получать за тот же срок, когда запустим патронный завод. Ну а так же какое оборудование понадобиться для производства.
  - Хорошо.
  Положив в принесенную ученым сумку кусок алюминия, я стал собирать бумаги, которые решил почитать, пока буду лететь в столицу. Когда ученый и эрл Глом ушли, я закрыл дверь и стал переодеваться в повседневную одежду. Ещё в самом начале строительства нашего корабля посмотрев, как моя команда ходит в чистой одежде по пыльному цеху, я заказал у портного рабочие комбинезоны из крепкой ткани для мужской части команды. С самого начала кроме меня, только Долт и Сул представляли, что да как и поэтому брали сменную одежду. Портной расстарался и сделал всё, как я просил: с кучей карманов и дополнительными накладками на локтях и коленях. Получилась всё довольно удобной. Ещё дополнительно я заказал кучу рабочих перчаток. Девушки быстро оценили все достоинства и обратились к тому же портному, а мне пришлось в срочном порядке оборудовать им специальную комнату. Сначала они немного стеснялись, так как здесь не принято ходить дамам в штанах, но быстро с эти справились. В результате теперь вся команда щеголяла в одинаковых серых комбинезонах. Оценили удобство рабочих комбинезонов и рабочие трудившиеся в моей промзоне.
  Выйдя из своего кабинета, я направился к друзьям. Работы хватало и все были заняты. У входа я встретил Долта и офицера фота, которого судьи приставили к нам, чтобы следить за строительством. Долт что-то объяснял офицеру, а тот кивал головой и периодически уточнял. Заглянув в эллинг, сразу же увидел Огонька и Бриану: сидя за одним столом они обе очень аккуратно наносила вязь рун на стальные пластины. Арг и Ледышка следили за рабочими прокладывающими электрокабель в нашем будущем корабле. Других товарищей видно не было, но знакомые голоса доносились из-за корабля.
  - Долт. - Обратился я к товарищу, как только он освободился. - Наконец-то смогли получить алюминий.
  - Слава Единому! - Улыбнулся друг.
  - Я поеду сейчас в инженерную службу флота по этому поводу. Обратно возвращаться не буду так, что вы тут сами. Я полечу на шлюпке, а вам оставлю яхту. После нападений на меня я взял заправило летать вместе с командой на яхте под управлением Якоря.
  - Хорошо. Я скажу остальным.
  До порта академии мы долетели довольно быстро. Рядом с воротами академии меня ждал бронелимузин номер два. Точнее сказать карета с охраной постоянно дежурила у ворот академии: вдруг мне куда-то срочно понадобиться ехать. Этот транспорт был лучше защищён чем первый бронелимузин. Когда мне озвучили его цену, то я понял, что если так дальше пойдет, то концу этого года разорюсь.
  До конца рабочего дня оставалось ещё полчаса, когда я появился в приемной главы инженерной службы флота. Адъютант меня узнал и попросил подождать пять минут. Как и в прошлый раз в приемной контр-адмирала эрла Грина барон Вонга была куча народа. Не найдя свободного места, я подошел свободной стене у входа. Подождать пришлось чуть дольше и как только кабинет барона Вонга покинуло несколько офицеров флота, меня пригласили.
  - Добрый день граф! - Встал из-за стола контр-адмирал.
  - Добрый день барон! - Пожал я протянутую руку.
  - Что привело вас ко мне на этот раз?
  - Эрл Скарт получил наконец-то алюминий... - достал я из сумки принесенный кусок.
  - И вы хотите, чтобы мы провели экспертизу. - Закончил за меня барон.
  - Меня уверили, что флот это сделает быстрее и точнее.
  - Это так. Оставляйте у меня этот кусок металла. Думаю, дней через пять вы получите ответ.
  - Спасибо барон!
  - Я так понимаю, способ добычи этого безумного работает? - Задал вопрос контр-адмирал, когда я убрал кусок обратно в сумку и положил на стол.
  - В целом да. Сейчас прорабатываем вопрос: сколько можно добыть и что для этого необходимо.
  - Очень будет интересно посмотреть, что у вас в конце концов получиться.
  - Посмотрите.
  - Судя по всему, вы ведь не сомневаетесь в положительном результате, если уже сейчас проектируете завод для получения алюминия. - Усмехнулся контр-адмирал.
  - Да.
  - Я бы хоте с вами как раз поговорить на эту тему. - Стал что-то искать в стопке папок хозяин кабинета. - Ознакомьтесь пожалуйста. - Протянул мне найденную папку.
  То, что мне дал барон Вонг оказался отчет о испытаниях флотом винтов сделанных из алюминия. Честно говоря, меня это сильно удивило. Как я помнил: сидящий передо мной барон Вонг решил посмотреть, что у меня получиться, а потом уже принимать решения брать это на вооружение или нет. Видимо что-то изменилось или что-то должно измениться, вследствие чего флот решил сам заняться испытаниями. Причем, похоже, всё это делалось в самые сжатые сроки. Все это пугало и напрягало, так флот может готовиться только к одному - войне. Я задумчивости потер подбородок, пытаясь припомнить все произошедшее события за последние два месяца. Но ничего, вроде, не происходило.
  - Ну, я в принципе и так предполагал, что алюминий подходит гораздо лучше, чем дерево. - Произнес я после того как дочитал до конца отчет. - Из него можно делать винты не только с двумя лопастями.
  - Над этим сейчас как раз работают. - Не стал скрывать контр-адмирал. - Но я хотел бы поговорить с вам вот о чем. Самого металла у нас в запасах очень мало, мы, конечно, сейчас не привлекая внимания скупаем его, но в любом случае в продаже его немного и максимум на, что мы сможем рассчитывать так это накопить на пару эскадр. Это мало, а как вы знаете: даже небольшое преимущество над противником может склонить чашу весов в нашу сторону.
  - И что вы хотите от меня?
  - Вы уже занимаетесь производством металла, - кивнул он на лежащий на столе кусок алюминия.
  - Я и мои люди всего лишь делаем в этом направлении первые шаги и до производства в промышленных масштабах ещё как да южных колоний пешком. - Скептически ответил я.
  - Но вы все равно гораздо ближе, чем другие.
  - Возможно, но для запуска большого производства у меня нет средств и появиться не так скоро.
  - Вот с этим мы вам и готовы вам помочь.
  - Я весь внимание. - С большим интересом я посмотрел я на собеседника.
  - Империя готова вам выделить кредит на строительство завода и все необходимой инфраструктуры.
  - А на каких условиях?
  Дальше в течение часа мы торговались и обсуждали условия. Могу сказать, что если адмирал уйдет в отставку, то без труда сможет стать торговцем. Хотя политик из него тоже был бы неплохим. Возможно, ещё год назад он бы смог бы меня уговорить на более приемлемые для себя, а точнее Империи условия. То теперь я научился плести словами кружева не хуже его, а аргументы моментально возникали у меня в голове. Вести себя с большими начальниками я и раньше неплохо умел. В итоге мы расстались обговорив предварительные условия соглашения.
  Я получал не ограниченный кредит, который буду гасить отдавая три четверти полученного металла. Цену мы зафиксировали на четверть ниже текущей рыночной. Флот брал на себя обязанность обеспечить охрану от воздушных нападений, как вовремя войны, так и в мирное время. Как они это будут делать, мне было безразлично - главное, чтобы меня пираты не беспокоили, а во время войны все не разнесли в пух и прах. Это было и в интересах Империи, поэтому должны отнестись очень серьезно. Главным я видел, чтобы как можно дольше не привлекать к заводу излишнего внимания. О чём я и сообщил барону, тот в свою очередь пообещал все хорошенько продумать. Я конечно сомневался, но сделать сам пока ничего не мог.
  Барон хотел, чтобы я отдавал весь алюминий, пока не погашу долг при этом по цене в два раз ниже текущей рыночной. Его аргумент, что как только я запущу производство, цена на металл упадет, легко парировал тем, что пока рынок не насытиться цена вряд ли упадет ниже той, по которой я буду отдавать флоту. Скорее всего, цена будет гораздо даже выше. На первое время для реализации новых проектов и организации производств мне запасом должно хватить средств полученных от продажи четверти получаемого металла.
  В принципе я мог бы продавить цену на уровне текущей рыночной, а количество отдаваемого за кредит металла только половину, но делать этого не стал, так как посчитал, что повышение обороноспособности Империи и в моих интересах. В прежней жизни я тоже готов был, если нужно, чем-то пожертвовать и потерпеть ради родины, а военное время сам лично пришел бы в первый же день на сборочный пункт. Здесь же я с некоторых пор стал ярым патриотом и готов был сделать много для благополучия Империи.
  Когда мы договорились, барон Вонг поинтересовался:
  - Как дела идут на patronnom заводе?
  - Заканчиваем строительство цехов и уже начали установку оборудования. С ним пока проблемы, но мы стараемся решить.
  - Решайте. Если нужна какая-то моя помощь, обращайтесь. Многие надеются на вас.
  - Кстати, вы обещали мне прислать артиллеристов или инженеров для проектирования пушек. - Вставая с кресла, произнес я.
  - К вам разве никого ещё не направили? - Удивился барон. - Я дал распоряжение ещё месяц назад. Завтра разберусь. - Сделал он пометку на листе.
  Я тоже был заинтересован в новых пушках, так как хотел поставить одну из них на нашу яхту: она будет прикрывать корабль с задней полусферы и тем кто попытается нас догнать это сильно должно не понравиться. Вопрос был только в том, что успеют ли вовремя сделать местные "кулибины".
  Ответ я получил, как и обещал барон, через пять дней: посыльный доставил письмо вместе в куском алюминия прямо в академию. Вместе с ответом ещё была записка о том, что через день, вечером, ко мне в особняк приедут два офицера флота по поводу новых пушек: глава инженерной службы флота - контр-адмирал барон Вог нашел, по его словам, двух толковых офицеров и направил обоих ко мне. Один был уже седой в звании капитана второго ранга, а второй молодым, только пару лет назад вышедшим из стен академии лейтенантом. Когда я их встретил в холе особняка, то без труда во взглядах обоих смог прочить скепсис и что если бы не начальство, то они этой фигнёй не стали бы заниматься.
  Поздоровавшись и представившись друг другу, мы прошли в мой кабинет. Дядя Грин оказался как раз дома и я попросил его к нам присоединиться. Взгляды офицеров не изменились даже, когда я достал из ящика рисунки трехдюймовки времен Японской и Первой мировой войны. Щит у пушки я не стал рисовать, так как не видел в этом смысл, а вот все остальное было в один в один как в фильмах про Великую октябрьскую революцию и Гражданскую войну. Даже поршневой затвор попытался полностью повторить на отдельном рисунке, но с этим были проблемы, которые придется решать как раз приглашенным офицерам: устройство я его не знал, а только догадывался как все должно работать.
  - Вы сами это придумали? - С большим разочарованием в голосе спросил капитан второго ранга.
  - Да. У меня богатая фантазия.
  - Заряжание пушки с казенной части уже давно изобрели и признали его не очень годным. - Насмешливо добавил лейтенант.
  - Спасибо, буду знать. - Улыбнулся в ответ я. - Только у них не было вот этого. - Достал я рисунок боеприпаса к пушке. - А вот его малый собрат. - Сверху на рисунок поставил патрон от револьвера. - Точнее почти такой же.
  Последнее я сделал, потому что у меня возникло ощущение, что обоим ни чего не известно об унитарном патроне.
  - Пороховой заряд внутри? - Стал изучать патрон старший.
  - Да. А вам разве ничего не рассказали о новом оружие?
  - Что за новое оружие? - Первым отреагировал младший.
  Пока я рассказывал, оба гостя по очереди подробно изучили револьвер, который я достал из верхнего ящика стола: он вызвал у них живой интерес и произвел на них сильное впечатление. В конце рассказа во взглядах у них уже не было скепсиса.
  - Возможно все получиться. - Задумчиво произнес капитан второго ранга. - А это что у вас на рисунке? - Указал пальцем на рисунок.
  - Противооткатное устройство.
  - Поясните. - Попросил гость.
  - Как вы знаете: в момент выстрела на пушку влияет энергия отдачи, от чего она откатывается назад. С помощью рун мы научились её уменьшать, но не гасить совсем. Поэтому я предлагаю гасить этим устройством энергию отдачи.
  - И похоже вы представляете как оно выглядит и должно работать.
  - В общих чертах.
  - Поделитесь.
  - Это вопрос больше относиться к эрлу Грину. - Указал я на дядю.
  Грин в двух словах рассказал о своих разработках в области гидравлики: он конечно занимался в свободное время которого у него практически не было, но кое какие результаты были.
  - М-да. Все это как-то сыровато. - Подвел итог капитан второго ранга.
  - Но может получиться. - Посмотрел на него лейтенант.
  - Может. - Согласился старший из гостей.
  - Возможно, конечно есть и другие способы гасить силу отката, - вспомнил я о дульном тормозе. - "Если соединить с рунами, то этот способ даже более удобным будет здесь". - Вдруг пришла мне в голову мысль.
  - Надо все проверять и делать исследование.
  - Надо с чего-то начинать. - Согласился я. - Мне необходимо, чтобы вы в ближайшее время определились с калибром орудия. Как только это будет сделано, мои люди начнут разрабатывать боеприпас.
  - Думаю калибров должно быть несколько.
  - Это да. Но пока мы начнем с одного, на котором будем отработать все нюансы.
  - Согласен. - Замолчал старший из гостей что-то обдумывая. - К концу этой десятины мы дадим вам ответ.
  - Хорошо. - Кивнул я.
  Пожав друг другу руки, мы расстались. А концу десятины получили обещанный ответ: если переложить на привычные мне миллиметры, то военные решили начать разработку семидесяти миллиметровой пушки. Меня это вполне устраивало. На следующий день я отдал распоряжение о разработке снарядов.
  
  ***
  
  - Добрый день эрлы. - Подошел к нам с Аргом у входа в академическое общежитие нанятый мной сыщик. С момента последнего нападения прошло около месяца. После моего разговора с Цветочником сыщика пригласили на работу в Имперскую службу безопасности. Тот сразу же согласился и ему поручили вести моё дело. С того момента мы с сыщиком виделись всего два раз. В первую же с ним встречу я поделился своим мыслями по поводу последнего нападения.
  - Добрый день эрл. - Одновременно ответили мы с другом.
  - Мы могли бы где-нибудь с вами переговорить?
  - Пойдемте к нам в комнату. - Предложил я. - Места там немного, но зато нам никто точно не помешает.
  - Мы нашли их. - Сразу перешел к делу сыщик, как только уселся на единственный в нашей с Аргом комнате стул.
  - Кого именно?
  - Тех и других.
  - Даже так?!
  - Правда, пытавшихся вас убить, нашли только обглоданные крысами тела, а точнее, что от них осталось. Но тех кто хотел вас похитить большей частью живыми.
  - Плохо. - Произнес я. Для меня большую опасность несли первые.
  - Понимаю. - Быстро сообразил собеседник. - В первом случае это было прогнозируемо. Заказчики убийства сразу же обрубили все ниточки. Удалось только узнать, что исполнители из соседнего государства и никак с местным криминалом не связаны. Они даже по приезду никому из местных не сообщили о том, что будут работать на чужой территории. А это, мягко говоря, в криминальном мире не приветствуется. Захваченный при нападении на вас ничего толком не рассказал и уже не расскажет. Повесился в тюрьме. - Сделал уточнений сыщик на мой вопросительный взгляд. - Скорее всего он был рядовым исполнителем. Единственное, что у него смогли выяснить, так это откуда они, да сколько пообещали заплатить за вашу голову. Плюс к этому по их старым делам. Но это к вам это уже никакого отношения не имеет. Заказчика он не видел, так как всё общение шло через их главаря, которого опознали среди найденных тел. Хотя в последнем я до конца не уверен. Мы смогли навести справки и выяснить, что бандит был тертым калачом. Чтобы он не предусмотрел, чем все может закончиться, я не верю. Но доказательств пока не нет. - Сделал ударение на слово "пока" сыщик.
  - Всё очень плохо. - Задумчиво ответил я. Большая вероятность, что единственного свидетеля зачистили, при этом смогли это сделать в хорошо охраняемой тюрьме Имперской службы безопасности. Правда, был в этом небольшой положительный момент: Цветочник будет теперь рыть всеми копытами, чтобы выяснить было ли это убийство или всё-таки самоубийство, а так же кто именно влез в его епархию. Можно сказать, что это прямой вызов ему. Думаю, это понимают и заказчики. "Как бы они не добрались до герцога первыми", - подумал я про себя, а вслух спросил:
  - Много за мою голову давали?
  - Двести тысяч.
  - Ну, ничего себе!
  - Может мне подзаработать?! - Усмехнулся Арг.
  - А удалось выяснит откуда у напавших на меня магическое оружие. - Вспомнил я арбалетные стрелы с легкостью пробивающие магические щиты и стальные стенки кареты. - Такое вряд ли можно достать на черном рынке.
  - Достать там можно чего угодно, - улыбнулся сыщик, - но бандитам его дал заказчик.
  - А у заказчика, откуда не выяснить?
  - Да. Оно с одного из наших складов. Было похищено полгода назад у флота. Склад бы секретным и на нём хранились разные новые разработки. Расследование ведут до сих пор, но подозреваемых нет. Там даже свидетелей нет: похитители всею охрану склада перебили. Об похищении мало кто знает, так как дело сразу же засекретили. Украденное оружие до нападения на вас нигде не всплыло и это всех очень удивляет.
  - И теперь это оружие применили против меня. Ведь использовали не всё, что украли?
  - Только крохи, а где остальное никто не знает и это очень нервирует герцога Гальта.
  "И не только его. С таким арсеналом, похоже, можно и государственный переворот устроить. И где в следующий раз оно всплывет неизвестно". - Обдумывал про себя сложившуюся ситуацию.
  - Что с теми, кто хотел похитить меня? - После недолгого молчания поинтересовался я.
  - В этот раз смогли их поймать. Не всех конечно: один ушел, а двое не пережили задержания. Похитителям надо было затаиться или вообще покинуть столицу, а они готовили следующую операцию. Их сильно торопило начальство. Одного удалось расколоть с помощью артефактов: защита у него была поставлено не очень правильно вот наши специалисты и обошли её.
  - И кто они?
  - Разведка Баргского княжества. Знает он конечно немного, но кое-что интересное есть.
  - Не удивлен. - Покачал я головой.
  - Почему?
  - Они напали на нас во время нашего путешествия в Южные колонии. Доказательств у меня нет, но я более чем уверен, что это были они.
  - В отчете не было об этом не слово. Тогда, по-моему, они пытались похитить вашу подругу.
  - Да. Видимо тогда же они узнали о револьверах и ружьях.
  - Логично. После этого они стали охотиться на вас.
  - Да, но возможно планы похитить Ледышку они не оставили.
  - Кого? - Непонимающе посмотрел на меня сыщик.
  - Девушку, которую они пытались похитить.
  - Похищение вашей подруги и попытки вашего похищения будет очень трудно связать. - После не долгого молчания произнес собеседник. - Доказательств, как вы сказали, нет. Но попытку вашего похищения мы в любом случае сможем предъявить княжеству. Моё начальство уже готовить документы.
  - Думаете, они прекратят охоту на меня.
  - Скорее всего, да. По-моему, наверху, - указал сыщик пальцем на потолок, - очень сильно разозлены всем эти делом. Империя может пригрозить разрывом дипломатических отношений, а это сразу же осложнит жизнь княжеству...
  - В него вцепиться Дерианская республика. - Закончил я за сыщика. - А остальные союзники буду наблюдать и делать вид, что ничего не происходит.
  - Пока княжество в нашем союзе его никто не тронет. Но если мы разругаемся в пух и прах жизнь князь очень осложниться: он ведь многим отдавил любимые мозоли. - Согласился со мной собеседник.
  - В отместку княжество может поделиться информацией о новом оружие с другими и охота на меня возобновиться в ещё больших масштабах.
  - Наверху об этом, скорее всего, подумали и поэтому дипломатам придется очень сильно попотеть. В любом случае начальство теперь переключает меня полностью ваше покушение. Буду заниматься только им.
  - Надеюсь, этих вы тоже сможете найти.
  - Шансов мало, но чудеса случаются. - Усмехнулся сыщик. Поднявшись со стула, он произнес. - Всего доброго. Если будет что-то новое, я сообщу.
  - Хорошо. Всего доброго.
  Несмотря ни на что новости меня немного обрадовали. Правда, хотелось бы теперь не стать разменной монетой в большой политической игре. Точнее, чтобы Империя информацию обо мне не разменяли на что-нибудь важное, тогда хоть из дома не выходи, а в промзоне будет не протолкнуться от шпионов. Да и с новыми проектами могут быть осложнения.
  В более приподнятом настроении я полетел вместе с друзьями продолжать строительство нашего корабля. Дела у нас шли хорошо. Конечно, постоянно появлялись разные проблемы, но мы их решали. Мало кто до нас занимался строительством дирижабля полностью из металла, поэтому было много подводных камней: так все мой друзья не понимали, зачем нам на корабле делать систему вентиляции, ведь это был лишний вес. Я же читал в одной книге, что на кораблях из дерева проблема доступа воздуха не было, а вот когда в моём мире стали строит морские суда из железа она возникла. Мне трудно было объяснить откуда я это знаю, поэтому в спорах иногда давил своим авторитетом и говорил, что так сделать нужно обязательно. В результате моя команда соглашалась, так как уже не раз видела, что в большинстве случаев я был прав.
  Алюминий с помощью установки Безумного ученого получали хоть пока и в небольших количествах, но регулярно. Изготовление деталей для более мощных установок шло полным ходом. Единственное меня напрягало: смогу ли я получить необходимое количество металла для изготовления нужного мне количества винтов, так как электричество требовалось много, а с запуском патронного завода его будет остро не хватать. По этой причине мы с дядей решили установить несколько ветрогенераторов. Это кончено не сильно нам поможет, но все же. Необходима ещё как минимум одна гидроэлектростанция, а лучше ещё одна промзона, куда можно перенести часть производства.
  Прикинув и так и этак, мы с дядей решили найти место близ столицы, где можно все организовать, но с эти возникли трудности, так как подходящих мест близ столицы было немного и все были заняты: там уже стояли плотины, колеса которых крутили заводские станки. Посоветовавшись со Старой коброй, мы решили купить один из таких заводов и перепрофилировать его под наши нужды. Проблем в деньгах я сейчас не испытывали, но и переплачивать за место особо не хотели, поэтому я решил сходить к главе Торговой палаты с которым меня в своё время познакомили барон Зеланд и барон Гарф. Быстро наведя справки о нужных местах, а также о том кто и чем на них занимается, я отправился на встречу. Пообщались мы довольно плодотворно, а глава Торговой палаты меня довольно сильно удивил: никуда не заглядывая, он по памяти выдал краткую справку обо всех интересующих меня владельцах нужных участках и чем они занимаются. В результате я узнал кто точно может продать и по какой цене, а кому лучше даже не подходить.
  Как только было подписано соглашение с Инженерной службой флота, дядя Грин улетел вместе со специалистами на место будущей стройки. Вся семья одобрила моё решение о договоре с Инженерной службе флота. Стара кобра, правда, нас с дядей сначала хорошенько обо всем расспросила. Работы предстояло очень много, так как я решил сразу же захватить львиную долю рынка и собирался получать не менее тысячи тон алюминия в месяц и первую сотню тон получить примерно через год. Но как обычно бывает: гладко было на бумаге, но забыли про овраги. Как только будет возможность, начну постепенно, не привлекая особого внимания, скупать строительные материалы и делать заказы на необходимое оборудование, а так же договариваться с рабочими.
  "Сегодня нужно было ещё встретиться с оружейником и его другом по поводу пулемёта", - мысленно напомнил я себе. - "Они обещали сегодня показать предварительный чертеж". Созданная ими пишущая машинка была доработана и теперь предстояло для пробы выпустить хотя бы сотню штук. Будем надеяться, что спрос будет. Была только проблема: где выпускать. Сейчас не было ни свободных рук, ни места. Вот если выгорит дело с покупкой и организацией ещё одно промзоны, то тогда точно первым делом запущу производство.
  Сейчас оба специалиста в свободное время сейчас занимались созданием велосипеда. Вот с ним все шло вообще очень хорошо и быстро. Большую роль в этом сыграло то, что в той жизни в детстве, как и многие, я часто разбирал и чинил велосипед сам. Чертежи были сделаны в короткие сроки. Я внес небольшие изменения: увеличил толщину шины, так как асфальтовых дорог тут не будет ещё не одну сотню лет, если не больше, а каменных дорог кроме как в городах нигде не найти. Шины и камеры десятину назад я попросил изготовить деда Арга: тот с большим интересом расспросил для чего это и сразу же уточнил о том, что нельзя ли такие же ставить на колеса карет. А когда получил положительный ответ, пообещал заняться изготовлением в ближайшее время, только попросил показать потом то, для чего будут изготовлены шины. Необходимо только будет изготовить ниппеля и передать их деду Арга. Если энтузиазм оружейника и его друга не угаснет, то довольно скоро я получу действующий экземпляр и наконец-то я смогу более быстрее передвигаться по территории академии.
  Дела с пулеметом шли неплохо: оружейник полностью закончил чертежи и принялся все воплощать в натуре. Здесь все было не так гладко, но дело двигалось приличным темпом. У его друга дела шли тоже ничего: он быстро закончил разработку патрона для пулемета, а точнее только увеличил калибр и измени установку пули: теперь она не утопла полностью в гильзе. Саму же форму пули и гильзы он оставил без изменения. Баллистика была, конечно, не на высоте, но меня это пока устраивало. Тем более всё ещё были проблемы с бездымным порохом, а точнее его производилось немного и на первых порах использовать собирались черный дымный порох. Сейчас друг оружейника начинал разрабатывать боеприпас для пушки. Вот тут ему придется очень постараться, так как возни с взрывателем предстоит много. Главное, чтобы он в итоге ничего не взорвал и сам не пострадал.
  
  ***
  
  - Глава церкви Единого умер. - Произнес Арг. Друг сидел и читал газету, пока мы летели в промзону. Сегодня мы добирались на яхте. Якорь пыхтя трубкой моча вел корабль, а друзья разбившись на группки о чем-то беседовали между собой. Я изучал бумаги и не сразу услышал обращенные ко мне слова. - Валд ты слышишь?
  - А? Чего?
  - Говорю, что глава церкви умер.
  - Когда?
  - Семь дней назад. - Посчитал в уме друг.
  - Быстро новости распространяются. - Удивился я. - А когда должны состояться выборы нового?
  - На этой десятине.
  - То есть, возможно, в ближайшее время узнаем: кто именно возглавил церковь?! - Как происходили сами выборы, я не знал.
  Арг пожал плечами.
  - Они могут затянуться. - Произнесла Огонёк. - Вообще на это отводиться ровно три десятины. Сначала побеждает претендент набравший больше половины голосов конклава. Если за тридцать дней такого не случается, то в последний день проводят выборы и побеждает тот, кто надрал большее количество голосов, чем другие претенденты.
  - Откуда такие познания? - С интересом посмотрел я на девушку.
  - Мама настояла, чтобы я выучила наизусть Основной закон и многие положения конклава. - Краснея произнесла Огонёк.
  Основной закон - это Библия "по-нашему". Сейчас его читал хотя бы раз почти каждый аристократ, остальные по желанию. А вот положения о конклаве в наше время читали единицы. Ещё лет пятьдесят Слово божье было одним из обязательных предметов в академии. "Похоже, Огоньку мама пророчила церковное будущее". - Сделал я вывод из слов девушки. - "Хотя с другой стороны: мама может быть просто очень набожным человеком. Такое раньше было обычным делом. Сейчас конечно многое изменилось, но ещё часто встречается".
  - Получается, скорее всего, только через месяц мы узнает имя нового главы. - Подвел я итог.
  Выборы главы прошли гораздо быстрее. В этот раз обошлось без непонятных смертей претендентов, войны компроматов и обвинений в ереси, после которых минимум четверть участников оказывались в застенках, где они признавались во всех смертных грехах и в итоге заканчивали жизнь на кострах. Все прошло тихо и спокойно: главу уже выбрали на второй день. Из рассказов леди Ирги я знал, что в конклаве в основном существовало три основных партий или фракций и куча так называемых независимых служителей церкви, которые по тем или иным вопросам присоединялись к какой-либо фракции. В это раз две фракции смогли найти общий язык и договориться. В результате был выбран общий кандидат, которым оказался знакомый мне Экселент. Он устраивал многих, в том числе независимых, поэтому дело решилось мирным путем. Ну, а леди Ирга стала приором. Причем первым в истории женщиной занявший такой пост. Родственница прибыла в столицу Империи уже через две десятины после выборов на яхте принадлежащей церкви Единого. Только в это раз в отличие от прошлых, она поселилась в особняке, который находился в собственности церкви и который служил резиденцией приоров. На второй день после приезда, вечером леди Ирга навестила нас, прибыв на карете с гербом церкви.
  - Поздравляю! - Дружно произнесли мы хором, когда Старая кобра вошла в дом. Вся семья встречала её в холе.
  - Спасибо! - Ответила родственница. Хоть глаза её остались такими же холодными, но я был уверен, что она очень довольна.
  Сначала леди Ирга поболтала с младшими детьми. Мы не мешали ей, так как понимали, что для неё это своеобразная отдушина: конклав и дела церкви вытягивают из этой железной леди много сил. После ужина дети отправились спать, а мы собрались в моём кабинете. Медведь в этот раз тоже был приглашен: он сидел в кресле около камина и по привычке пыхтел трубкой.
  - Как конклав? - Спросил дядя Грин.
  - Нормально. Все было предсказуемо.
  - Но поволноваться все равно пришлось. - Посмотрел я в глаза Старой кобре.
  - Немного.
  - Что родственники Брианы? - Задал я важный для себя вопрос.
  - Они не стали настаивать и тоже решили довериться воли Единого. - Не много помолчав, видимо обдумывая говорить или нет, родственница произнесла, - у них там, похоже, внутри рода есть какие-то договоренности, поэтому они и не стали упираться. Тем более оба родственника князя сохранили свои посты в церкви.
  - Очень интересно. - Задумался я. Вся ситуация с княжной меня немного напрягала. Девушка, конечно, мне нравилась, но третья жена это как-то, по-моему, чересчур. Тем более я не знаю ещё мнения Ледышки и Огонька, а без их согласия тут и думать нечего. Интересно, что там задумали родственники княжны. Спрашивать её напрямую нельзя. "Блин! Ещё одна проблема!" - Покачал я головой.
  - Во время академических каникул Император устраивает бал, на котором я буду представлена как новый приор нашей Единой церкви в Империи. - После паузы произнесла леди Ирга.
  - А чего так долго? - Удивился я. - да него получается ещё месяц.
  - Императору я буду представлена через два дня. Но есть традиция, что поданным Император объявляет о таком событии на ближайшем балу.
  - Получается простоя формальность?!
  - Можно сказать и так. - Кивнула леди Ирга. - На балу должны будут обязательно присутствовать вы граф и вы сударыня, - посмотрела она на Нарду.
  - А я? - Жалобно пискнула Аргана. У всех сидящих в кабинете это вызвало улыбки.
  - Вы и ваш отец по желанию, а Астроног, пока молод.
  - Да и не особо хотелось, - тихо произнес брат.
  - Не люблю я эти балы, но дочь ведь одну не отпустишь... - Со вздохом произнес дядя.
  - То есть идут все. - Подвела итог Старая кобра.
  Затем в течение часа леди Ирга давал всем нам инструкции как теперь себя вести и что ни в коем случае не нужно делать. В принципе они мало отличались от тех, что она давала раньше, поэтому я слушал их в пол-уха.
  - Ты пойдешь в этом году на бал к моей тете? - Поинтересовался Арг на следующий день после приезда леди Ирги. Мы вдвоем утром шли на занятия.
  - До каникул ещё месяц. Не рано?
  - Видимо ты ещё никогда не занимался организацией бала. - Усмехнулся друг.
  - Я ещё молод и у меня всё впереди.
  - В твоём случае - будем на это надеяться. - Намекнул друг о покушениях на меня.
  - Кто ещё идет? - Зевая поинтересовался я.
  - Эр, Дэн и Грэй. Долт и Сул отказались. Девушки мочат. Ну, для них и без меня есть кому решить с пригласительными.
  - Можно сходить. - Ответил я после недолгих раздумий.
  - Заодно присмотришь за своими дамами. - Усмехнулся Арг.
  - Или они за мной. Если, конечно, кто-то из них пойдет.
  - Да, ещё твои сестры и графиня Рош хотят пойти.
  - Они к тебе обратились? - Остановился я.
  - Да.
  - Откажи.
  - А что так? - С улыбкой поинтересовался друг.
  - Детям там делать нечего. - Покачал я головой. - Рано им ещё. А мне хватает своих проблем. За графиню Рош пусть её родственники решают, а вот за сестер я пока принимаю решения.
  Через три дня я вечером приехал в фамильный особняк. Сегодня решил дать все команде отдых и выспаться, а то красные от недосыпа глаза друзей мне стали надоедать. Все вчера так устали, что не стали переодеваться и прямо в рабочих комбинезонах полетели в академию, что до этого наши дамы старались не делать. При этом Огонька и Златовласку мне по очереди пришлось нести на руках до корабля. Весь путь до порта академии вся команда дрыхла, а по прилету Якорю с его помощниками с большим трудом удалось нас расшевелить и вытолкать из корабля. Была глубокая ночь и в темноте никто не обратил на необычное одеяние наших девушек и того, что всю дорогу я нес Огонька на руках. Нести я мог только одну, поэтому Ирга всю дорогу бухтела на меня. Все очень сильно устали и срочно требовался отдых. Накопленная усталость может привести к срывам и несчастным случаям. И так уже Ледышка на пустом месте поругалась с Иргой. Потом они померились, но я сделал для себя выводы и объявил, чтобы в ближайшие пять дней никто не думали появляться в промзоне.
  Сам я собирался в это время заняться покупкой нужной мне промзоны. Из двух возможных вариантов согласился продать только один собственник. Выходило, конечно, дороговато, так как завод и плотина находились в черте столице, в рабочем квартале, где были сосредоточено довольно многое различных производств. Но я решил, что дело того стоит и готовился в течение двух время подписать договор и сразу же начать переоборудование завода. Как раз освобождались рабочие, трудившиеся на строительстве гидроэлектростанции в имении моего рода, а так же в имении рода Арга. В ближайшее время обе должны запустить на полную мощь. Я был очень рад, что это дело сделали.
  Сестры сегодня тоже приехали из академии. В общем зале у камина сидел дядя Грин и читал газету, рядом с ним сидел Медведь и о чем-то думал глядя на огонь. Леди Ирга читала младшим детям сказки, а Нарда и Олаф играли в шашки. Аргана куда-то вышла.
  - Ты идешь на бал к герцогини Кельвийской? - Оторвалась от игры сестра. Я сидел рядом с ними и изучал документы.
  - Да, а что? - Не прекращая чтения, ответил я.
  - А ты не можешь попросить у Арга, чтобы он и нам приглашения получил?
  - Нет.
  Судя по тому, что я перестал слышать голос Старой кобры, она стала прислушиваться к нашему разговору.
  - Ну, пожалуйста? - Просила сестра.
  - Ещё раз нет.
  - Почему?
  - Вам пока ещё рано посещать такие балы. - Оторвался я от чтения. - Вот наберетесь ума и через пару лет сходите. - Вспомнил я слова своей мамы из родного мира.
  - Нарда ты ведешь себя предосудительно! - Холодным тоном произнесла Леди Ирга. Похоже не один я против посещения бала тети Арга. Вряд ли там кончено произойдет какой-то эксцесс, но рисковать не очень хочется. Тем более теперь, когда леди Ирга стала приором.
  - Ну, он же пойдет туда и за нами, если что присмотрит. - Не сдавалась сестра.
  - У меня слишком много будет за кем присматривать. - Усмехнулся я. - А глаз всего два.
  - Ну, попроси Арга, чтобы он тебе помогал. А мы обещаем вести себя хорошо. Пожалуйста.
  После последних слов я чуть не расхохотался, так как сестра в тот момент мало чем отличалась от самых младших детей, когда тем что-то очень хотелось, но им не разрешали из-за их шалостей. Похоже, так же подумала и леди Ирга или мне показалось, что лед в её глазах на миг исчез.
  - Мы туда идем отдыхать, а не работать.
  - Нарда! - Повысила голос леди Ирга, а от холода в её голосе некоторых их сидящих рядом с неё детей даже поежились. - Ваш старший брат уже сказал своё слово. Он глава рода.
  - Ну, для Арганы ведь он не глава рода! - Не оставляла своих попыток сестра. По-моему, это первый случай на моей памяти, когда Нарда пытается перечить Старой кобре. Все замерли и уставилась на неё с недоумением.
  - Ей я не разрешаю. - Раздался в тишине голос дяди.
  - Но Лине, то есть леди Лине графине Рош, - поправилась сестра, - родители разрешили.
  - Это их семейное дело. - Отрезала Старая кобра. - У неё достаточно родственников, чтобы за ней присматривать.
  - Ну, Валд, тоже сможет за нами присмотреть!
  - Я уже сказал по этому. Тем более, это не последний бал, который устраивает тетя Арга. Сходите в другой раз.
  - Когда мы будем старыми девами! - Обиженно произнесла сестра. Она вот-вот могла от обиды расплакаться и держалась из последних сил. Обычно она так не реагировала. - Ты там был ещё в прошлом году. - Жалобно произнесла сестра.
  - И теперь жалею.
  - Почему? - Все сидящие в комнате с недоумением уставились на меня, даже Медведь внешне никак не реагировавший на разговор, посмотрел на меня.
  - Там мне пришлось пообещать, что смогу выиграть академические гонки. И теперь приходиться работать на износ. - Горестно вздохнул я.
  - Нашел чему огорчаться! - Фыркнула сестра. - Мы тебе за это отомстим.
  - Тое-есть к нашим родственникам - роду Варн, вы на бал не собираетесь? - Усмехнулся я.
  - Нет идем. - И посмотрев на леди Иргу, Нарда добавила, - туда-то нам можно?
  - Это как решит Валд. Мне же очень не нравиться твоё сегодняшнее поведение. Академия очень плохо влияет на тебя.
  - Полностью согласен с леди Иргой. - Зевая добавил я. - А насчет бала: посмотрим на дальнейшее поведение. Пока я склонен оставить её дома. - И показав язык сестре, собрал бумаги и пошел к себе в кабинет.
  Через три дня эта история имела продолжение. Я, Арг и Грэй утром завтракали в одной из столовых академии. Через пару минут, не найдя свободного столика, к нам подсел Заг, Альбинос, Бессмертный и незнакомый парень. Поздоровавшись, мы в полном молчании сонно поглощали кашу. Судя по красным глазам Зага и членов его команды, они чем-то ночью очень были заняты и не высыпались.
  - Привет Валд! Эрлы! - Подсела к нам герцогиня. Сопровождающие её девушки, среди которых были обе мои сестры, остались стоять за спиной Руд.
  - Привет! - В разнобой ответили сидящие за столом.
  - Говорят, ты какие-то новые двигатели решил поставить на свой корабль? - Обратился ко мне герцогиня.
  Я бросив хмурый взгляд на сестер от чего Аргана опустила глаза в пол, а Нарда наоборот с вызовом посмотрела на меня. Похоже, сестренки решили отомстить. Делать что-то серьезное они конечно не будут, но напакостить по мелочам способны. Проглотив кашу, я ответил,
  - Враньё. - Одновременно отмечая про себя, что Заг и его люди, кроме Альбиноса, после слов девушки уже смотрели на мир более осознано.
  - То есть ты не хочешь поделиться со своими друзьями? - Стала подначивать меня Руд.
  - Зачем вам это? - И улыбнувшись, решил пошутить, - вы ведь все равно в хвосте плетётесь!
  Мой сонный мозг плохо осознавал, что я говорю. Если бы я не был так уставшим, то никогда бы такое не ляпнул. Для Руд и её команды не может быть никаких шуток про гонки. Любой, кто попытается поставить под сомнение их достижения или захочет посмеяться над ними, становился смертельным врагом.
  - Что-оооооо! - Возмутилась вся женская команда за спиной Руд.
  Сама герцогиня вскочила со своего места и уперев руки в бока, громко произнесла, - ты ещё не разу не участвовал в гонках! Пройди сначала весь маршрут, а потом говори о нас так! Ещё посмотрим, кто из нас будет плестись в конце и кто чьей, всю гонку, будет любоваться кормой.
  Руд полностью была права. Все женский команды участвующий в гонках очень стараются и та или иная из них всегда входит в десятку лучших. Я уже хотел извиниться, но мозг зацепился за последнее слово девушки и вместо положенных слов, а так же полагающихся обещаний поделиться информацией про новые двигатели, без этого мои извинения вряд ли были бы приняты, я с глубоким вздохом произнес:
  - Я бы сейчас не отказался по любоваться на кое-чью корму. - В этот момент я вспоминал как прошлым летом пробирался в каюту Ледышки. С того времени мы больше ни разу не были вместе.
  Почти все кто слышал мой слова, удивленно замерли и уставились на меня. Заг не донес ложку к открытому рту: сначала моя попытка пошутить вызвала у него улыбку, а после последних слов он даже не дышал. Мой теска окаменел и похоже тоже забыл, что нужно дышать. Альбинос мерно пережевывал еду, как будто ничего не произошло, но его, похоже, мало, что в этой жизни может заинтересовать. Последний парень из команды Зага, сначала тоже уставился на меня, а через пару секунд заржал самым не приличным образом и упал на стол.
  - Согласен с капитаном! - Произнес Арг, чем уже вызвал смех почти у всех кто слышал мои слова. А Грэй в знак согласия закивал головой. С постройкой корабля ни у кого из моей команды не было никакой личной жизни.
  Руд и её команда сначала сдерживали улыбки, но потом тоже рассмеялись. При этом большая часть из них, включая стоявших вместе с ними сестер, стояли красными.
  - А ну вас! - Махнула девушка рукой и развернулась, чтобы уйти. Сделав пару шагов, Руд обернулась и со смехом произнесла, - права Ирга: ты всегда был гадким мальчишкой! - Последние слова произносили всей девичьей командой, чем только добавили смеха.
  "Язык мой - враг мой!" - Глядя в след уходящим подумал я, - "Интересно, чем всё это мне аукнется. Чего-то я расслабился".
  От тяжких мыслей меня отвлек вопрос Зага:
  - А что за новые двигатели?
  - Сестры наплели Руд, - отпил я из кружки, - мы иногда у меня дома обсуждали проект корабля, вот и услышали при этом не поняв о чем идет речь. - Ушел я от ответа.
  Судя по улыбке Заг похоже и не ждал правды. Покивав головой, он вернулся к каше.
  - А где говоришь, твой корабль стоит? - Задал свой вопрос Альбинос. Я даже замер на секунду, пытаясь понять, не послышалось ли мне. Это было очень неожиданным. Причем не только для меня, но и его товарищей по команде. Ещё пару секунд назад он сидел и витал в облаках, что-то обдумывая. Увидел заинтересованный взгляд родственника Зага, я понял, что не послышалось.
  - За городом строиться.
  Уже когда мы вышли из столовой я сказал Аргу и Грэю:
  - Когда я ещё раз ляпну нечто подобное, пристрелите меня, пожалуйста!
  - Ты чего?! Ты только, что ловко вывернулся из не самой простой ситуации. - С улыбкой ответил Арг, - максимум, что тебе грозило это ещё одна жена. А Руд между прочим одна из самых завидных невест.
  - Можешь гордиться капитан, что сохранил все секреты. - Засмеялся Грэй.
  Через пару дней о моих словах знала вся академия, фраза стала даже крылатой. Правда Ледышка и Огонек её не оценили.
  - Это на чью ты корму готов пялиться? - Встретила меня вечером Ледышка. Взгляд девушки не предвещал ничего хорошего. Огонек стояла рядом, как обычно красная и осуждающе на меня смотрела. Мне пришлось уверять, что в тот момент я думал о них, а потом я благоразумно перевел беседу на другую тему.
  Не оценила мой слова и леди Ирга. В течение часа я выслушивал лекцию о том, как подобает вести себя эрлу принадлежащего к высшей имперской аристократии. Глаза Старой кобры метали молнии, которые без труда убили бы нахала, решившего запятнать честь рода. Не знаю каких трудов ей это далось, но я выжил.
  Возможно, родственница объясняла бы правила местного этика весь вечер, но я торопился и поэтому объяснив причину быстро сбежал из фамильного гнезда. Спешил я на розыгрыш времени в которое можно будет украсть бюст Веселого короля. Эту причину Старая кобра посчитала уважительной: почти все аристократы империи учились или учатся в академии, в которой похищение Веселого короля придается большое значение и по значимости немногим уступает академическим гонкам. Здесь учащиеся должны проявить смекалку и полученные знания. Вообще допуска к розыгрышу обычно имеют право учащиеся последних лет обучения. В нашем с Огоньком и Аргом случае сыграли роль два обстоятельства: моё участие в Совете учащихся и моя репутация. В общем, нам разрешили тянуть жребий.
  По правилам каждой группе отводилось три часа на похищение. Если сутки разделить на три и умножить на количество дней, то получиться восемьдесят команд. А желающих попытать счастье было гораздо больше. Сначала все желающий подают заявку, а специальная комиссия из членов Совета учащихся, даёт разрешение и определяет каким ты будешь тянуть жребий: первыми тянут старые команды, а все новички в конце. Из большой закрытой корзины берешь шар, который либо пустой, либо с запиской с указанием времени. Надо отметить, что самым удачным временем для похищения считалась вторая половина ночи.
  Розыгрыш состоялся на той же арене, где проводятся турниры по фехтованию. Народу было невероятно много: здесь были не только желающие поучаствовать, но их друзья и просто зрители. Если бы мы не пришли все вместе, то, наверное, долго искали бы друг друга. Ждать пришлось прилично, так как наша очередь тянуть жребий была в самом конце. В принципе все кто участвовал в жеребьёвке имел одинаковые шансы вытянуть шар с запиской, а очередь лишь определяла статус команды и её опыт. Среди участников жеребьёвки было довольно много знакомых мне людей. Причем часть из них не очень приятных личностей: два братца Терита и несколько их прихлебателей.
  - Доверим леди решать нашу судьбу!? - Посмотрел я на Арга, когда подошла наша очередь.
  - Не возражаю.
  - Надеюсь у тебя счастливая рука! - Подталкивая к корзине девушку, произнес я.
  Шар Арг не мог открыть несколько минут: кто-то приложил излишни много сил когда закручивал половинки. Изнывающие от нетерпения друзья торопили Арга, а тот отшучиваясь пытался открыть шар. В итоге на свет друг извлек записку, что ещё ничего не значило, так как при подготовке некоторые шутники вкладывали пустые бумажки.
  - Так с девяти до полуночи на четвертый день. - Прочитал друг.
  - Поздравляем! - Порадовались за нас друзья.
  Время было неплохим, не и не лучшим. Хотя можно сказать, что нам повезло в двойне: во-первых, что вообще вытянули заветную бумажку и во-вторых, что не придется заниматься похищением днем. Теперь нам втроём придется постараться, чтобы не сильно опозориться. Ведь пойманные с поличным чистят туалеты в академии целый месяц. Неприятный конечно момент, но что поделаешь - традиция. По словам Старой кобры мой прадед попался вместе с товарищами и целый месяц драил отхожие места. В то, что мы сможем похитить, я не верил. Довольно много народу пытались до нас и перепробовало много вариантов.
  - У тебя уже есть план? - Поинтересовалась Златовласка, когда мы возвращались.
  - Нет. - Покачал я головой. - Вряд ли у нас в этот раз получиться. Главное сейчас набраться опыта и не попасться.
  - Что я слышу! Ты братец решил в этот раз плыть по течению!? - Довольно громко удивленно произнесла кузина.
  - До меня была куча народа, которая, судя по записям, перепробовали все возможные варианты. И за все время получилось украсть только один раз. А ведь народ не дурнее нас.
  - Сигнализация орет очень часто. - Кивнул Эр.
  После фразы товарища я задумался, точнее вспомнил один старый фильм с Ким Бейсингер.
  - Говоришь, часто орет сигнализация?! - Переспросил я Эра.
  - Да. - Не понимая куда я клоню ответил друг.
  - Ну почему я не успела первой попроситься к тебе в команду! - Воскликнула Ледышка, увидев мой задумчивый взгляд.
  - Похоже, у тебя есть план? - Усмехнулся Арг.
  - Часть плана. - Поправил я.
  - Ну, хотя бы так.
  
  Глава 11
  
  В первый день зимних каникул в Императорском дворце должен был состояться бал на котором Старую кобру Император представит как нового приора церкви Единого. Событие не рядовое и очень сильно влияющее на будущее рода, поэтому мы готовились очень тщательно. Многие конечно уже знали о назначении леди Ирги и у некоторых наших недоброжелателей, а таких хватает, от таких известий даже, наверное, случилось несварение, а может и вообще удар хватил. Но о последнем я не слышал так, что можно было только мечтать.
  Ровно через час после начала бала, как это было принято в высшем обществе, мы подъезжали к дворцу. Все очень волновались. Даже всегда невозмутимый дядя Грин, недавно вернувшийся из очередной поездки к месту будущего завода, нервничал. Вообще он был небольшой любителем таких собраний: после смерти жены он посещал всего пару раз. У въезда во дворец было небольшое столпотворение и нам пришлось немного подождать.
  Леди Ирга дала нам очень подробные инструкции как вести себя и заставила каждого их несколько раз повторить. Больше всего от Старой кобры досталось сестрам, как самым младшим - кого ещё гуляет ветер в голове. В любом случае мы все к этому балу готовились ответственно и очень тщательно. Пришлось нам с Грином очень сильно раскошелиться на платья и драгоценности для Нарды и Арганы, да и на наши с дядей костюмы. Но увидев как счастливы сестры, я перестал жалеть о выкинутых на ветер деньгах.
  Войдя в главный зал, я стал искать глазами родственников или знакомых. Огонек и Ледышка заранее сообщили, что на бал не поедут, а вот Арг и его семья, а так же Златовласка с семьёй должны быть. Остальные из нашей команды по статусу не смогли попасть на Имперский бал. Первыми я увидел родственников: глава рода Варн беседовал с каким-то неизвестным мне аристократом его возраста, неподалеку находились другие члены рода Златовласки, включая её саму. Увидев нас кузина радостно помахала нам рукой за, что тут же получила выговор от бабушки. Ирга тут же сделала виноватое лицо.
  Народу было в зале прилично: несколько поколений имперской аристократии, решили посетить бал. А вот представителей имперского рода я не смог заметить, что было немного странно. Первой в главном зале появилась принцесса Алина. В этот раз она вошла в зал менее шумно как любила делать и не привлекла много внимания. Я её даже не сразу заметил. К ней сразу же потянулась молодежь. Что удивительно: в этот раз дочь Императора была не так ярко одета и вела себя довольно скромно. Девушка появилась как раз к началу танцев и кто-то из молодых, окружавших её аристократов пригласил на танец. Арг к нам подошел сразу после первого танца: он вместе с семьей только приехал.
  Сестры, я и Арг решили не отставать от остальных и присоединились к танцующим, а потом сделали перерыв и пошли с другом прогуляться по залу. Сестры остались с семьей Златовласки, весело о чем-то шушукаясь с последней.
  - Добрый день барон! - Перехватил нас какой-то незнакомый мне аристократ.
  - Добрый день барон! - Улыбнулся Арг. - Позвольте представить вам моего товарища - де,Валд граф Крайт, а это зе,Ским барон Рулик.
  - Позвольте в свою очередь представить вам свою жену и дочь Алину! - Указал рукой аристократ на девицу нашего возраста и её мать стоящих рядом с ним. Дочка барона была довольно привлекательной, но глядя на главу семейства и его жену я с трудом находил общие черты: либо статью и лицом дочка пошла в кого-то из предков, такое редко, но бывает, либо очень сильно постаралась местная медицина. Был конечно ещё третий вариант, но об этом в приличных обществах лучше даже не думать. Я бы лично поставил на второе. Кстати, такое сильно вмешательство докторов не приветствуется в высшем свете, по нескольким причинам.
  Герб, вышитый на камзоле барона мне ничего не говорил. Хотя, спасибо сестрам, в геральдике я разбирался довольно неплохо. Во всяком случае, без труда узнавал гербы старых аристократических родов. Скорее всего, род получил титул не так давно - возможно второе или третье поколение. Вот имя рода барона я уже где-то слышал.
  Мы перекинулись с бароном дежурными фразами и последовали дальше. Все это время пока мы разговаривали, девушка пожирала меня горящими глазами, что немного озадачило. Я сам её видел впервые и не понял, чем был вызван такой эффект. Только через минуту я вспомнил, где слышал о бароне Ролике, а точнее от кого: Арг полгода назад рассказывал о деловом партнере его деда, у которого было семь дочерей и один сын - самый младший из детей. Половине своих отпрысков женского пола барон нашел женихов и теперь пытается выдать замуж вторую. Проблема была в том, что кабы кого жена барона не рассматривала в роли зятьёв, а представители старой аристократии не спешили породниться, так как род барона был хоть и купеческим, но получил, а точнее купил титул, всего лет тридцать назад. Чтобы как-то привлечь потенциальных женихов отец предлагал очень приличное приданое, что, похоже, может привести к тому, что сыну ничего не останется.
  Барон делал намеки своему деловому партнеры о желании породниться и о богатом приданом, о чем дед и сообщил Аргу: аристократы во все времена не видело зазорным родниться с купечеством, хотя те и стояло на социальной лестнице ниже. Многие аристократы часто поправляли свои финансовые дела женитьбой на дочках купцов. Со слов друга, барон был вполне успешным и уважаемым человеком. Род его среди купечества известен не одну сотню лет. Небольшим недостатком барона можно назвать его жену: она была из графского рода довольно властной, немного капризной и склочной женщиной. По-моему, о ней ходили по столице не очень хорошие слухи, точнее о её характере. Брак барона с девушкой из графского рода, конечно, был мезальянсом, о котором дама постоянно напоминала мужу, но на котором настоял её отец, пожелавший таким образом поправить свои финансовые дела. А скорее просто пожелал её как можно быстрее куда-нибудь сплавить устав от её капризов. Жена барона довольно сильно баловала детей, воспитанием которых занималась. Большим её желанием было найти своим дочерям женихов из старой аристократии. Эту мысль она прививала и своим отпрыскам.
  Арг на слова деда в своё время отшутился, посетовав на то, что тот лезет в сферу бабушки. Узнав, кто это девушка, я понял её реакцию на меня: получить в мужья целого графа, причем главу рода, для неё было очень заманчиво. Думаю, дочка расскажет маме, а та в свою очередь надавит на барона. Тот наведет нужные справки и будет вкручиваться. Но мне все равно стоит приготовиться к предложениям и намекам о брачном союзе.
  Император появился со своими женами где-то в середине бала. Он быстро сделал несколько заявление, кого-то поздравил и представил леди Иргу как нового Приора Единой церкви в империи. Всё это заняло максимум минут пятнадцать, а затем Император с чувством выполненного долга, отправился в один из залов, где играли в карты. А вот мы и леди Ирга потом получали кучу поздравлений о столь знаменательном событии. Количество пожелавших лично меня поздравить превысило все мыслимые пределы. К концу бала мы все сильно устали.
  Вечер закончился неприятным моментом: Арга вызвали на дуэль. Мы стояли в главном зале, Когда один из гостей спровоцировал конфликт, отпустив непристойный комплимент нашим дамам. Первым на слова хама отреагировал Арг, так как я отвлекся на очередную словесную пикировку со Златовлаской и стоял спиной к говорившему: музыканты взяли довольно высокие ноты и нам приходилось прилагать усилия, чтобы расслышать друг друга. Если рассматривать ситуацию, то вызов должен был бы от меня: Нарда сестра, а Ирга и Аргана мои кузины. Но друг стоял ближе к хаму и расслышал его слова. В общем, в результате недолгих словесных выяснений дуэль была назначена на утро следующего дня, а я стал секундантом друга.
  
  ***
  
  - Какие-то враги твоего рода? - Посмотрел на сидящего напротив Арга. Мы ехали карете к месту дуэли вдвоём. О предстоящем поединке Арг рассказал дома только своему деду, поэтому никто кроме последнего из домочадцев не знал. Не вызывая подозрения дед Арга сославшись на дела, уехал спозаранку и должен был прибыть к месту дуэли немногим раньше нас.
  Чтобы окончательно не испортить вечер мы вчера не стали пытаться разбираться в ситуации. Как я смог оценить: хам не был пьян и почему он решил нарваться на дуэль было для нас непонятно. Просто так в этом мире не вызывают даже простых смертных. Тем более простой смертный не смог бы попасть на императорский бал.
  - У рода нет таких врагов, кто решиться на такое. - Ответил друг. - Даже дед не смог сказать кто стоит за этим вызовом на дуэль.
  - Он ведь похоже бретер.
  Вчера мы как-то не обменивались именами, назначив только время дуэли. Но у меня сложилось впечатление, что хам не из Империи хотя и аристократ.
  - После моего рассказа так же и дед решил. - Ответил друг. - А таких врагов кто решиться задействовать таких людей, у нас точно нет.
  К бретерам и к тем кто их нанимает среди аристократов было очень негативное отношение, точнее их презирают и в приличное общество на порог не пускают. Отмыться от такого не удастся и через сотню лет. Считалось, что если дело дошло до дуэли, то делай вызов сам или пусть это делает кто-то из родственников, но только не наёмный убийца. Вмешивать кого-то постороннего в разборки последнее дело.
  - Может это из-за меня? - После небольших раздумий произнес я.
  - Натравить на меня бретера из-за того, что мы с тобой дружим? - Усмехнулся друг.
  - Согласен, чушь. Если только он не ждал вызов от меня. Может быть он перепутал нас, тем более я тогда был отвлечен. - Припомнил я детали вчерашних событий.
  - То есть, я невольно вмешался и спутал кому-то планы. Тогда он будет ждать дуэль на саблях и предложит драться насмерть.
  - Вот и проверим эту версию по его реакции. И главное, чтобы он не очень сильным был бойцом на шпагах.
  - Ты так оцениваешь моё умение? - Усмехнулся Арг.
  Так как один из участников дуэли был не учащийся академии, то она должна была состояться на специальной площадке близ одного из столичных храмов Единого: место где столичные аристократы выясняли отношения. Когда мы прибыли, то там уже собралось приличное количество людей, хотя о дуэли особо никому было не известно. Наши друзья и дед Арга были уже здесь. Как и соперник Арга со своим секундантом. Хам стоял молча, безразлично взирая на окружающих, а вот его секундант о чем-то беседовал с бароном Йржиком. Последний был личностью в столице знаменитой, причем знаменит он был не выдающимися заслугами, а скорее пороками.
  Лично я барона видел в первый раз, но подошедшему к нам деду друга встречаться приходилось. Отца барона в своё время изгнали из рода графов Дорик. За что именно доподлинно неизвестно. Надо отметить, что человеком он был довольно ушлым и смог неплохо распорядиться теми небольшими деньгами, которые у него были. В итоге в конце жизни изгнанник смог купить себе титул барона. Единственный сын его, стоящий сейчас рядом с секундантом соперника Арга, был известен всей столице: он стал олицетворением всех худших пороков человека, от которых предостерегал Единый, а об оргиях и развлечениях, устраиваемых в его доме, ходили не очень хорошие слухи. По понятным причинам, в приличный дом барона даже на порог не пустят. Из-за своего не здорового образ жизни в свои тридцать с небольшим барон при всех достижениях местной медицины выглядел лет на пятьдесят с гаком.
  Судя по реакции барона, которую заметил не только я, а так же Ледышка и дед Арга, он был сильно удивлен, что драться буду Арг. Он даже стал, выяснять что-то у хама. Последний был сначала спокоен, а потом пришел в небольшое замешательство.
  - Прошу участников и их секундантов подойти ко мне. - Произнес хмурый служитель Единого. - Назовите себя.
  Мы по очереди представились. Хам, как и его секундант, были аристократами из Баргского княжества. Там к бретерам было совершенно другое отношение, чем у нас: позволялось даже выставлять за место себя замену на дуэли. Условием только было, чтобы человек был по статусу не ниже чем соперник. Возможно поэтому многие аристократы не только у нас, но и в других странах довольно презрительно относились к Баргской аристократии. Имя хама мне и другу ничего не сказало, а вот дед, когда я назвал его ему сразу же вспомнил: данный субъект был довольно знаменит в княжестве как очень хороший дуэлянт, причем предпочитал драться именно на саблях. Он хоть и был из аристократии, но на жизнь зарабатывал участвуя вместо кого-то в дулях, при этом не брезговал и заказными убийствами. Похоже, все-таки целью был я.
  Выбор оружия был за Аргом, который естественно выбрал шпаги, от чего как мне показалось хам занервничал, дав нам ещё одно подтверждение наших догадок. Вот только непонятно - причем тут барон Йржик. Возможно он только посредник, но тогда я не дам за его жизнь и ломанного гроша. Не понимать это барон не мог. "Интересно, что ему могли предложить, чтобы заставить участвовать во всем этом?" - задумался я. - "Денег у него хватает. Шантажировать чем-то - это вряд ли, так как близких у барона нет, а репутацию его испортить невозможно, так как её просто нет".
  - Эрлы предлагаю вам ещё раз примериться! - Снова подал голос служитель Единого.
  Оба дуэлянта одновременно отказались и служить разрешил приступить. Не знаю как хам умел обращаться с саблей, но шпагой он владел очень прилично: я бы точно ему проиграл. Другое дело Арг, который на прошлых академическом турнире смог пробиться в полуфинал и проиграл только победителю. В результате, после того как соперники нанесли друг другу легкие ранения, Арг смог перехитрить соперника и нанес укол точно в глаз. Удар друга выглядел очень эффектно.
  Дед друга простоял весь поединок с каменным лицом и только, когда Арг подошел к нам улыбнулся и произнес:
  - Уроки у вашего наставника дали тебе много. Если раньше ты больше годился для турниров и покрасоваться перед дамами, то теперь тебя можно отпускать на войну. Даже стиль боя у тебя поменялся.
  Я и стоящие друзья поздравили Арга с победой, а секундант признал, что поединок был честным и претензий нет.
  - Вы уверены, что целью были вы? - Задал мне вопрос Цветочник, когда мы седели у него в кабинете. К главе Имперской службе безопасности на прием я попал на следующий день после дуэли. При нашем разговоре присутствовали: эрл Грундар - безопасник раньше занимающийся моим делом и эрл Раус - нанятый мной сыщик, а теперь подчиненный герцога и на данный момент занимающийся моим делом.
  - Да ли,Эр. Судя по реакции вызвавшего на дуэль, он рассчитывал биться со мной на саблях. Но видимо все не правильно понял или не точные дали инструкции. Для меня только непонятно как он попал на бал во дворец, ведь вход только по пригласительным.
  - Это только, кажется, что туда трудно попасть. Все вопросы касающиеся допуска во дворец ведает главный распорядитель двора.
  Слышал я о нём. Данный индивидуум занимает свой пост лет сто не меньше. Старик напыщен и чванлив не в меру. Причем это с каждым годом все больше растет. Не терпит, чтобы кто-то вмешивался в его дела. Никто кроме Императора ему не указ, а поэтому постоянные склоки со службой охраны Императора, которую лет тридцать назад вывели из его подчинения, создав отдельную структуру со своим главой, который подчиняется только охраняемому лицу. Правда, похоже, старику об этом не сказали, так как он до сих пор пытается ей давать указания. При всём при этом, согласно слухам, в ведомстве у старика процветает воровство и взяточничество. Убрать его у Императора рука не поднимается: возможно, из-за его долгой и верной службы, а может быть из-за многочисленной родни, которая, правда, тоже его не очень жалует. В общем, все ждут пока он сам концы не отдаст. Но старик не особо торопится это делать и с каждым годом порти кровь все большему количеству людей.
  - Получить приглашение на бал не такая уж сложная задача, если знать к кому обратиться и сколько нужно заплатить. - Подтвердил мои мысли эрл Раус.
  - Только причем здесь барон Йржик. - Поморщился Цветочник, когда произносил последнее слово. - Это пародия на человека ни когда в такие дела не лезло.
  - Барон постоянно живет в столице и нечасто покидает свой особняк. - Произнес эрл Грундар, - убийца и его секундант прибыли десятину назад прямо из Баргского княжества, где и проживают. Встречался ли раньше барон с кем-нибудь из них, не удалось установить. Барон очень хорошо осведомлен о многом и скорее всего он и смог достать пригласительные.
  - Не понятно, каким образом и зачем он влез в это дело. При всех своих пороках, он довольно не глупый человек. Думаю, он догадывается, что его использую как ширму. Какая-то очень сложная многоходовка. - Потер виски герцог.
  - Видимо его смогли каким-то образом заставить. - Произнес задумавшийся эрл Раус.
  - Его репутации уже в этом мире ничего повредить не может. - Усмехнулся герцог. - А денег у него хватает.
  - Значит, ему что-то предложили, что он не смог бы купить. Причем очень ценное, так как он не может не понимать о последствиях. - Озвучил я свои выводы, к которым пришел ранее, когда думал о сложившейся ситуации.
  - Считаете, что он сделал какую-то страховку, чтобы его не убили? - Посмотрел на меня эрл Раус.
  - Я как-то не думал об этом. Больше решал, что ему могли предложить за участие в этом деле.
  - Есть какие-то мысли? - Посмотрел на меня герцог.
  - Вы видели, как сейчас выглядит барон? - Задал я встречный вопрос.
  - В жизни я его ни разу не видел и честно говоря не жалею об этом. - Брезгливо поморщился собеседник.
  - В свои тридцать два он выглядит как старик. - Сразу понял куда я клоню эрл Раус.
  - Серая пыль. - Произнес эрл Грундар, после вопросительного взгляда шефа.
  Я лишь удивленно покачал головой. Серая пыль или её ещё называют убийца молодости - наркотик получаемый из каких-то растений растущих на Северном континенте. У нас, как впрочем и в большинстве других стран нашего континента, наркотик запрещен, а за ввоз и торговлю вешали несмотря на все титулы и звания. Во всяком случае так пропагандировалось. Привыкания у серой пыли как таковой нет, но есть побочный эффект - это быстрое старение организма. Причем именно старение, а не разрушение организма. Правда, чтобы добиться того чтобы выглядеть как барон в свои годы нужно употреблять наркотик каждый день долгое время. Все знают о побочном эффекте, но спрос на наркотик год от года только увеличивается.
  - Может его шантажировали именно серой пылью? - Предложил версию эрл Грундар.
  - Это вряд ли. Ему точно не светит виселица, - покачал головой Цветочник, - изгнание да, но не виселица. Родственники бы помогли, хоть он и сын изгнанного из рода.
  - Возможно его соблазнили чем-то, что могло либо омолодит организм, либо ещё как-то решить вопрос с быстрым старением. - Продолжил я развивать свою мысль.
  - Но ни о чем подобном я не слышал.
  - Наука не стоит на мести.
  - Очень интересно. Жизнеспособная версия. - Задумался герцог. Потере подбородок он снова произнес, - очень интересно.
  Я и безопасники сидели молча и не мешали Цветочнику все обдумать.
  - В любом случае за бароном должна быть установлена круглосуточное наблюдение, - через минуту раздумий произнес герцог, - арестовывать его сейчас не за что. Рано или поздно он захочет встретиться с сообщниками. Возможно нам удастся узнать о том: подстраховался ли барон. А если повезёт, то узнаем, где он держит страховку. Вообще какая-то уж больно сложная многоходовка.
  - Видимо, чтобы сложнее было понять мотивы. - Пожал я плечами. Честно говоря, я сам не смог понять всего.
  - Что по секунданту? И кстати опять представитель Баргского княжества.
  - Он сопровождает тело: решили похоронить дуэлянта на родине в родовом склепе. Через три часа отбывает на корабле. - Ответил на вопрос шефа эрл Грундар. - Задерживать его не было распоряжений.
  - Он аристократ, а обвинить его не в чем. - Добавил эрл Раус.
  - То, что не состоявшийся убийца из Баргского княжества, думаю, простое совпадение. Ведь не так легко найти бретера из благородных, да ещё хорошо владеющего саблей. А вот в княжестве это сделать шансов больше всего.
  - Согласен. - Кивнул герцог.
  
  ***
  
  На бал к Герцогине мы направились впятером: я, Арг, Эр, Дэн и Грэй. Я решил ничего не менять и оделся как в прошлом году в наряд пирата. Тем более помня по прошлому году: такой костюм очень популярен и ещё один не будет привлекать внимание. Друзья уже имея опыт почти сразу же разбрелись по залу. А я решил пройтись: возможно, встречу Ледышку или Огонька. После пятнадцати минутного брожения наткнулся на Ледышку: в одной из комнат девушка о чем-то говорила с герцогиней Кельвийской. Хоть обе дамы и были в масках скрывающих лица, но я знал, как будет одета девушка, а герцогиню было трудно не узнать. Почему-то последняя не стала пользоваться амулетами скрывающими внешность, которые позволяли кардинально менять внешность. Пробежавшись глазами в поисках Огонька, так как был уверен, что вторая девушка должна быть где-то рядом, я с удивлением её не нашел. Решив не вмешиваться в семейный разговор, я стал рассматривать картины, висящие на стенах коридора. Помимо меня рядом была парочка, которая о чем-то весело шушукалась и иногда бросала на меня взгляды, а чуть дальше по коридору раздавался приглушенный мужской голос и женский визг.
  - Граф не стоите там и проходите к нам! - Раздался голос хозяйки дома. Хоть я тоже был в маске, но меня тоже без труда узнали.
  - Добрый день дамы. - Сделал я учтивый поклон. Судя по всему мать и дочь опять поссорились: герцогиня умела быстро менять на лице эмоции, но глаза продолжали ещё метать молнии, а Ледышка стояла красная, уперев взгляд в потолок.
  - Возможно я не вовремя? - Посмотрел я на обоих. Герцогиня была в довольно открытом розовом платье. Полностью его оценить мне мешал платок, накинутый на плечи: в комнате было довольно прохладно. Ледышка в это раз была в платье, но на фоне матери смотрелась довольно скромно.
  - Да, что вы. Мы уже закончили. - Придя полностью в себя, с улыбкой произнесла герцогиня. - Вы, похоже, знаете наш маленький секрет.
  - Вы по поводу вашей копии? - Понизил я голос и бросил взгляд на вход в комнату - намекая таким образом, что нас могут слышать посторонние.
  - Ну, можно и так сказать. - После небольшой паузы ответила герцогиня. Она в отличие меня не стала говорить тихо. Видимо не боялась, что нас могут подслушать.
  - Случайно узнал, когда спасал вашу собеседницу.
  - И как вам оригинал? - Сбросила герцогиня платок. В этот момент в ней что-то неуловимо изменилось, а голос стал чарующим. От неожиданности я даже сделал шаг назад и впал в ступор: если до этого герцогиня была очень привлекательно, то сейчас просто неотразима.
  - Мама! - Раздался возмущенный возглас Ледышки.
  Я с трудом оторвал голос от герцогини и посмотрел на девушку. Та бросая взгляды на наши лица, быстро сняла амулет меняющий внешность и положив его на стоящий рядом столик. Став сама собой, Ледышка стянув маску с лица и произнесла:
  - Граф, зачем вам этот эта старый оригинал ведь я более совершеннее! - В этот момент она мало чем уступала матери. Возможно, ей не хватало опыта, но это придет с годами.
  Тут я повторно впал в ступор. Такое я не мог ожидать от Ледышки. Её чаще можно увидеть с чем-нибудь колюще-режущим и стреляющим. Но вот образ - роковая дама, у меня как-то не ассоциировался с ней. Да девушка была очень красива и амулет меняющий внешность мало, что изменял: убирал только уже сильное сходство с матерью. Сейчас передо мной стояло само совершенство. Собравшись с мыслями, я обернулся к герцогини и произнес:
  - А ещё она с пятидесяти шагов из пистолета попадает в монету!
  Судя по лицу, та тоже была тоже сильно удивлена, о чем и сообщила:
  - Сама поражена. Неужели Единый услышал нас с её бабушкой и мы вырастили розу. Хоть и колючий, но цветок! Наши мучения не прошли даром!
  - Скорее гадкого утенка! - Не удержался и пошутил я.
  - Пф! - Выдохнула Ледышка и одела обратно амулет.
   - Возможно, ваши слова будут более правильнее. - Глядя на дочь согласилась герцогиня.
  Похоже, она тоже читала сказки, так как вопроса: "кто такой - этот гадкий утенок", не возникло.
  - Ладно, развлекайтесь дети, только не совершайте ошибок родителей. - Набросив на плечи платок, герцогиня двинулась к выходу из комнаты. Остановилась она уже в дверях и обернувшись произнесла. - Мы будем очень вам обязаны граф, если вы выиграете академические гонки. Может у нас даже просить, что угодно. - И тут же поправилась, - конечно, в определенных рамках.
  Кто это "мы" и "у нас" я не стал уточнять, так как и так было понятно. Как только герцогиня вышла из комнаты и двинулась дальше шушукающая парочка, присоединилась к ней - держась в двух шагах позади.
  "Охрана". - Покачал я головой и приглядевшись, - "похоже обе дамы".
  - Я тебе это припомню! - Шипела как рассерженная кошка девушка, идя рядом со мной. - И гадкого утенка тоже!
  - Улыбнись! Мы же на празднике! Или ты решила на меня обидеться и я на эту ночь свободен?! - Бросил я красноречивый взгляд на одну из дам стоящую неподалеку. Та была уж очень в откровенном наряде: точно такой же я предлагал купить Ледышке в Темнолесье.
  Проследив за моим взглядом, девушка произнесла:
  - Пф! Это баронесса Воленд. Ей в прошлом году перевалило за сотню лет. Она схоронила двух мужей, а третьему наставила такие рога с молодыми любовниками, что тот скоро уже в дверях проходить не будет. Кстати, согласно последним сплетням: текущий её фаворит учиться в академии.
  - Откуда ты знаешь, что это она? - И не дожидаясь ответа, добавил, - судя по всему, она маг и это её настоящее тело! Какая женщина: выглядит на двадцать, а опыта не занимать!
  Маги жили гораздо дольше обычных людей и сохраняли молодость намного дольше. И это без учета местной медицины.
  Баронесса заметила мой взгляды и в ответ очаровательно улыбнулась из под маски. Это уже заметила Ледышка и шипя ещё сильнее, потащила меня дальше:
  - Я тебе это припомню. На учу как на старух у которых несколько детей и куча внуков засматриваться!
  - Это я не себе! - Смеясь, стал я оправдываться. - Это я Аргу подругу ищу! Неужели ты меня ревнуешь?
  - Вот ещё! - Даже приостановилась девушка.
  - Кстати где Огонек? - Опомнился я.
  - Она решила не идти сегодня на бал.
  Ночь мы провели в саду в одном из укромных мест. Судя по вздохам и шуму, не одни мы решил посетить сад. А раздавшийся с другой стороны голос: "Трудно, что ли активировать амулет, чтобы другие ваши вздохи не слышали!?", сообщил, что в саду довольно много народу.
  Первый бал маскарад ещё устроили родители мужа герцогини. Аристократам очень понравилось, а особенно это понравилось хозяйке бала. Герцог обожал жену и во многом ей потакал: она считалась первой красавицей столицы. Постепенно бал маскарад в зимние каникулы у герцогов Кельвийских стал традицией, раз от раз все больше, если так можно выразиться, совершенствуясь. После смерти родителей наследник не стал менять традицию, а после его уже смерти эстафету подхватила его жена - тетя Арга.
  Графы Териты, а так же другие любители ковыряться в грязном белье, думаю, что многое бы отдали, чтобы узнать о происходящем на балу. Но ещё в самом начале какой-то барон попытался сунуть нос и был жестоко наказан: на него и его род ополчился не только глава рода герцогов Кельвийских и его родственники, но и куча других аристократов. Тогда из всего рода барона выжили только, дети, которые по возрасту ещё не доросли до дуэли. После этого как-то само собой балы у герцогов Кельвийской стали нейтральной территорией: всем надо отдохнуть. Поговаривают, что даже шпионы других государств остерегаются не лезть.
  Ещё было темно, когда мы стали расходится поодиночке. Девушка ушла первой, а я, когда шел к выходу из сада, столкнулся с крадущейся дамой. Я сделал элегантный поклон, а дама, рассмеявшись, отвесила не менее элегантный реверанс и подхватив меня под руку произнесла:
  - Мужественный пират, надеюсь, не откажется проводить даму до кареты!
  Кто именно скрывается под маской и амулетом изменяющим внешность, мне было непонятно: ей могло быть как восемнадцать, так и за сотню лет, знакомы мы или нет тоже неизвестно. Амулеты изменяющие внешность носили многие. Я ничего не видел предосудительного, чтобы исполнить её просьбу. Мы вместе двинулись к выходу. Друзей я не стал искать - посчитав, что они либо уже ушли, либо им сейчас не до меня. Если что, сами доберутся.
  На балу устраиваемый родом Златовласки была приглашена вся наша команда. Кузина лично каждому вручила по приглашению, добавив при этом, что если кто-то не придет, будет её личным врагом. Я поехал туда вместе с Нардой и Арганой. Для бала сестрам понадобились новые платья, так как со слов Нарды: "Не прилично в одном и том же платье два раза подряд посещать балы!". На мой взгляд - это был чистой воды "развод", но я смолчал, чтобы она не дулась за бал у герцогини Кельвийской. Дядя, похоже, тоже так решил, так как Аргана поехала заказывать себе бальное платье вместе с сестрой. Тем более леди Ирга поддержала девушек и посетила портного вместе с ними.
  - Ну, наконец-то! - Встретила нас при входе в главный зал Златовласка. - Уже думала не явитесь.
  Это конечно был перебор со стороны кузины: мы прибыли всего через полчаса после назначенного времени, когда ещё основная масса гостей не появилась. Решив не развивать эту тему, мы дружно смолчали, так как все уже привыкли к выходкам Златовласка.
  - Идем-те со мной. - Повела нас родственница.
  - Леди Ирга здесь?
  - Леди Ирга, а точнее Приор нашей Единой церкви за несколько минут перед вами приехала. Сейчас она вместе с дедом.
  - А остальные где?
  - Пока приехала только Мила.
  Старая кобра должна была приехать отдельно от нас в карете принадлежащей церкви Единого. Дед Златовласки беседовал с леди Иргой и герцогиней Кельвийской. Надо заметить, что если одеждой обе дамы отличались как небо и земля: одна была в роскошном платье и носила драгоценности, то вторая в черно-белом наряде служителя Церкви и совсем без драгоценностей, то красотой обе они друг другу не уступали.
  - Добрый вечер граф. Леди. - Поприветствовал нас хозяин дома.
  - Добрый вечер! - Почти одновременно произнесли мы в ответ.
  После приветствий завязался ничего незначащий разговор, во время которого к нам то и дело кто-то подходил, чтобы поприветствовать. Заметив в зале Огонька и Ледышку, я извинился и направился к девушкам. Судя по всему, обе очень готовились к балу, так как произвели на меня сильное впечатление. Окружающие тоже то и дело бросали на них взгляд. Причем в женских очень часто читалась ревность.
  - В цвет имперского флага! - Усмехнулась Ледышка, припомнив мои слова по поводу платья принцессы в начале учебного года. - Так должна носить драгоценности настоящая леди из старого благородного рода.
  - Тебе нравиться Валд? - Задала вопрос Огонек.
  - Очень. Особенно ты.
  - Братец на вашем фоне выглядеть блекло! - Подошла к нам Златовласка.
  - Я на любом фоне буду выглядеть нормально!
  - Льсти себе больше! Потом посмотрим до чего ты докатишься.
  - Пойдем-те представлю вас Приору церкви Единого. - Посмотрел я на Ледышку и Огонька.
  Я по очереди представил девушек: назвал их теми именами, под которыми они учатся в академии. Герцогиня Кельвийская сделал вид, что видит девушек впервые, хотя я более чем уверен, что она знает кем является Огонек на самом деле.
  - Очень приятно! - Улыбнулся дед Златовласки.
  Старая кобра тоже улыбнулась, только глаза её как обычно остались холодными. Арг появился вместе с семьей через полчаса после девушек. Мы только успели поздороваться другом и его семьей, когда в зал вошла принцесса Алина. Она сразу же приковала внимание многих присутствующих. Глядя на наряд и драгоценности дочери Императора я был уверен, что стоимость его точно сопоставима со стоимостью линкора. Принцесса купалась во всеобщем внимании и похоже ей это очень нравилось.
  - Курица разряженная. - Проворчала стоящая Ледышка.
  - Сегодня она не патриотично одета. - Улыбнулась Златовласка.
  - Потанцуем? - Посмотрел я на Огонька.
  Местные танцы для меня были ещё не привычными и главной задачей во время них я видел как бы не отдавить партнёрше ноги. В этот вечер мне пришлось много танцевать, в итоге, когда наступила очередь Златовласки, то ей не повезло. Поэтому когда мы возвращались, двоюродная сестра шипела на меня не хуже змеи. Рисковать я больше не хотел, поэтому предложил Ледышке:
  - Пройдемся?
  - Давай.
  - Огонек ты снами?
  - Да.
  Сестер я оставил на попечение Арга. Во время прогулки по дому с нами то и дело кто-то раскланивался, как будто мы давно знакомы, хотя я три четверти видел впервые: как обычно бывает, многие захотели поприветствовать родственника нового приора.
  В одном из залов был отведен для игр в карты. Народу было прилично. За одним из столов я с удивлением увидел бывшего командующего эрла де,Рей графа Рош. Старик сидел в коляске-каталки. Причем в такой же "транспорте" за его игральным столом сидел, похоже, глава рода Вожер. Хоть последнего я и видел впервые, но общие черты с Грэем и его сестрой прослеживались. Судя по всему, только оба старика остались ещё в игре и теперь о чем-то спорили, а остальные игроки за их столом и зрители с интересом следили. Судя по всему, коса нашла на камень и теперь всем было интересно чем всё закончиться, а оба старика, похоже, получали не малое удовольствие, пытаясь друг друга переиграть - выигрыш идет как приятный бонус, главное для обоих процесс.
  С не меньшим интересом зрители следили за соседним столом, где играли тетя Арга - герцогиня Кельвийская, Цветочник - герцог Гальт, барон Зеленд, князь Эрингер, граф Терит и Император. Как многие считали в империи, последний очень любит карточные игры. Но, по словам Старой кобры, Императору на само дели очень нравиться читать реакцию людей - угадывая блефует или нет человек. Судя по тому, что Император довольно часто выигрывал, ему это неплохо удавалось.
   - Добрый день граф! - Посмотрел на нас Император, когда сдавали карты. - Вижу вы решили обзавестись сразу двумя женами.
  - Почему нет. У меня перед глазами есть не плохой пример! - Усмехнулся я. Большинство из тех кто слышал мой ответ с большим удивлением на меня посмотрели: они явно подумали, что глава проклятого рода решил "прогнутся" перед Императором, ведь из сидящих за столом было, только у последнего две жены. Даже в глазах Цветочника и матери Ледышки читалось удивление. А вот у Императора взгляд не изменился, он с большим интересом продолжал смотреть на меня. Выдержав трех секундную паузу, я добавил:
  - У моего предка - первого графа Крайт было три жены!
  - И, по-моему, пятнадцать детей! - Усмехнулся Император, оценив шутку. Остальные присутствующие в зале тоже улыбнулись.
  - Да. Только в отличие от него я бы хотел, чтобы у меня было наоборот: три дочки и двенадцать сыновей.
  - Все будет зависеть от вас граф.
  Проходя мимо стола, за которым играл бывший командующий, тот показал знак, что ему тоже понравилась моя шутка.
  
  ***
  
  Как раз концу зимних каникул мы решили испытать нашу яхту: установили все основное оборудование и рабочие за десятину полностью закончили корпус корабля. Работы на корабле было ещё много, но главное мы, можно сказать, сделали. Внутренняя отделка и покраска корабля займет, конечно, ещё время и сил, но эти работы мы решили выполнить немного позднее. На следующий день после того как рабочие приклепали последний лист мы устроили пробный полет.
  Винты из алюминия ещё были не готовы, а точнее Сул должен был на днях получить первые два для испытаний. Нужного количества металла для их изготовления было получено ещё месяц назад, но вот с литьем самих винтов была проблема: в моём мире лопасти приваривали, здесь это было сделать трудно, а отлить целиком из-за габаритов винта, та ещё задача. Во всяком случае, первые две попытки не удались.
  В первый полет яхт уйдет с деревянными винтами, но зато с редукторами. Сул очень хорошо справился со своей частью работы, хотя потеть ему пришлось: рассчитать и подобрать нужный диметр шестерней было делом не легким. В результате мы смогли получить полностью действующие экземпляры на все четыре двигателя нашего корабля. Как рассказывал товарищ по команде: "Я когда проводил испытание в аэродинамической трубе приехали военный с макетом корабля. Увидев наш двигатель с редуктором, они забыли за чем приехали. Их макет корабля целый месяц провалялся без дела".
  Рабочие медленно выкатывали нашу яхту из эллинга. Корабль был пока не покрашен и выглядел невзрачно, а вместо алюминиевых четырех лопастных винтов стояли обычные - двух лопастные, деревянные. Но уже сейчас было видно, что у нас получилось все, что задумано. Я следил за выходом корабля вместе со всей командой. Глядя как корабль выкатывали из эллинга, у меня возникла ассоциация с бабочкой, вылупившейся из кокона. Стоящие радом друзья горящими глазами смотрели на наш корабль.
  Посмотреть, что у нас получилось, приехал контр-адмирала эрл Грин барон Вонг, с кучей людей из инженерной службы флота: у меня возникали сомнения о том, влезут ли они все в нашу яхту и сможет ли она оторваться от земли с такой кучей золота у них на погонах. Что меня сильно удивило, так это прибытие бывшего командующего - графа Рош. Старик прилетел на собственной яхте в сопровождении нескольких родственников, один из которых толкал кресло-коляску с командующим. В первом полете я попросил управлять Якоря. Честно говоря, его мнение о нашей яхте для меня куда больше значит, чем выводы офицеров флота. Бывший подчиненный отца стоял рядом с дядей Грином и о чем-то тихо говорил.
  Здесь нет традиции при спуске корабля или при его первом полете бить бутылку шампанского, но я решил её провести. Когда корабль уже полностью выкатили из эллинга, офицеры флота вместе с бароном Вонг с моего разрешения отправились рассматривать устройство яхты, а Сул и Долт отправились с ними, чтобы дать пояснения, если возникнут вопросы.
  - Неплохой корабль сделал сынок. - Подъехал на своем персональном транспорте командующий. - А с двигателями ты ловко придумал. - Кивнул он в строну яхты.
  - Надеюсь теперь, сработает как надо.
  - Должно сработать. Ты эту шипучку пить не рано ли решил? - Заметил старик в моих руках шампанское.
  - Это я не пить, а разбить о корабль хочу. Наудачу.
  - Дело хорошее. - Улыбнулся командующий. - Только, на мой взгляд, это не очень подходит. - И обернувшись к родственнику, толкающему его транспорт, произнес, - Принес-ка бутылку моего любимого коньяка.
  - Но, на мой взгляд, шампанское для этого лучше подходит.
  - Не спорь со старшими! - Отмахнулся командующий.
  Пока сопровождающей ходил, я рассказывал о корабле, а старик внимательно слушал, периодически задавая вопросы. Несмотря на возраст, он сохранил ясность ума и быстро разбирался в том, о чем я говорил. После того как контр-адмирал вместе со своими подчиненными излазил весь корабль, а я забравшись на специально сделанный по моему распоряжению помост разбил бутылку сорокалетнего коньяка мы стали готовиться к первому полету.
  - Скороподъёмность не очень. - Произнес барон Вонг, когда стали набирать высоту.
  - Тяжеловат! - Согласился с ним граф Рош. Он тоже решил поучаствовать в первом полете и ни кто не решился ему в этом отказать.
  - Но горизонтальную скорость набирает неплохо! - Ответил стоящий за штурвалом Якорь.
  - Согласен. - Кивнул барон Вонг. - Новые двигатели позволяют кораблю не уступать в скорости обычным яхтам.
  Сопровождающие контр-адмирала, о чем-то тихо переговаривались. Я в пол уха слушал, что говорят, а больше наслаждался полетом. Это мой первый построенный корабль. Первенец. Мы с друзьями затратили кучу времени и сил на проектирование, а затем на строительство яхты и сейчас я был счастлив. Это был незабываемый момент. Мерное гудение всех четырех моторов звучало для меня как песня заставляющее сердце биться чаще. Не всё у нас получилось, как вначале хотелось, но почему-то я был уверен, что мы все сделали правильно. Теперь только от нас будет зависеть - какими мы придем к финишу в гонках. Судя по горящим глазам товарищей, они тоже радовались и только присутствие посторонних, не дает им завопить от счастья.
  - Всем приготовиться к маневрам! - Громко произнес Якорь, когда корабль набрал по его расчетам необходимую высоту и скорость. Дальше он начал испытывать корабль на прочность. Тот скрипел, но стойко выдерживал нагрузки, некоторые маневры вначале выполнял не четко, но Якорь уже через десять минут приноровился к новому кораблю и все пошло как по маслу. Бывший подчиненный отца периодически комментировал, а Сул и Долт, а так же пара офицеров флота записывали, чтобы потом в спокойной обстановке все проанализировать и сделать выводы.
  Вторым этапом стала установка парусов. Мы заранее объяснили Якорю, как активировать выдвижение мачт и установку парусов. Мы постарались все автоматизировать, чтобы во время полета не балансировать во время полета на корпусе корабля: случаев, когда кто-то срывался, было много. Конечно, редко было, чтобы кто-то погибал в результате этого, но подбирать товарищей и тем самым терять время мы не хотели. На нашем корабле были прямые - по одному с каждого борта яхты, а так же косые - нижние и два верхние. Причем верхние и нижние паруса были на двух мачтах, так сверху находилось "воронье гнездо" - делившее корабль как бы на две половины, а в палубе мостика имелся люк с трапом. Первыми были установлены боковые паруса: для облегчения конструкции мы спроектировали их на одной мачте. На обоих бортах корабля открылись небольшие люки и стали медленно выезжать мачты. Как только они выдвинулись на положенное расстояние, а Долт и Сул, следившие за их выдвижением, доложили, что мачты полностью вышли, Якорь активировал на панели перед собой пару тумблеров и оба паруса, как хвосты павлина одновременно, медленно раскрылись.
  - Ну, ничего себе! - Воскликнул кто-то из комиссии удивленно. Большинство офицеров, кому хватило место, прильнули к иллюминаторам и следили за установкой парусов.
  - Оригинальная конструкция! - Кивнул другой офицер.
  - Удивили граф! - Добавил контр-адмирала эрл Грин барон Вонг.
  На нашем корабле боковые паруса были веерного типа. Они конечно были немного меньше по площади запланированных первоначально обычных: натянутых между двумя мачтами. Но я посчитал такую конструкцию более надежной и при этом менее тяжелой. Хотя в первом я был не до конца уверен и все придётся проверять нам на практике.
  Как только паруса полностью раскрылись Якорь быстро нашел подходящий воздушный поток и сделав крутой разворот вошел в него.
  - Отключаю двигатели. - Произнес старый пират.
  Скорость сразу же упала, но, хоть и медленно, мы продолжали лететь.
  - Неплохо! - Произнес граф Рош.
  - Конечно обычные паруса дали бы немного большую скорость. - Ответил барон Вонг.
  - Самую малость. - Кивнул Якорь. - Хотя...
  - Если участь, что конструкция мачт из железа, то ещё спорный вопрос, что лучше. - Добавил офицер курирующий постройку нашего корабля.
  - Согласен. - Согласился с ним бывший командующий.
  - Ставим верхние? - Посмотрел я вопросительно на контр-адмирала.
  - Давайте.
  Верхние паруса почти не чем не отличался от классических. Их я тоже подумывал сделать веерными, с возможностью поворачивать в зависимости от ветра, но в итоге пришлось отказаться от этой идеи, так как не был уверен в надежности конструкции, а времени уже не было её дорабатывать.
  - Паруса установлены капитан! - Послышался голос Ледышки из переговорной трубы.
  - Принял! - Ответил я склонившись к раструбу. - Может сразу установим и нижние? - Посмотрел я на присутствующих военных.
  - Давайте. - Дал добро контр-адмирал.
  Но с нижними парусами не задалось: мачты по непонятной причине не выехали до конца. Убрав их и снова их активировав - ничего не дало. В итоге их пришлось убрать и разбираться с поломкой уже на земле. Это неприятность не сильно нас огорчила и не повлияла на оценку комиссии.
  - Ну, что. Поздравляю вас граф. - Произнес контр-адмирал барон Вонг, когда мы через час вернулись обратно. - У вас неплохо получилось. А более мощные двигатели и парные винты довольно неплохо компенсируют вес корабля. А если вы сумеете сделать ещё алюминиевые винты к гонкам, что, думаю именно у вас получиться, то будут неплохие шансы на победу.
  - Спасибо.
  - Молодец! Порадовал старика! - Произнес граф Рош. - Доделывай корабль. Буду за тебя болеть!
  Проводив гостей, мы все командой опять забрались в наш корабль и уже не сдерживали эмоции. В этот раз мы вернулись через три часа.
  
  Глава 12
  
  - Ну, что готовы? - Посмотрел я на Арга и Огонька. Как-то незаметно с момента каникул пробежали дни. Погрузившись после отдыха снова с головой в работу мы не заметили как наступила десятина на которую выпадала второй главный праздник академии, именуемый среди учащихся - Веселая задница. В этом году мы втроём должны были попробовать украсть бюст Веселого короля. Судя по всему, Араг и Огонек были настроены на победу, я же видел главную задачу: не попасться. Мы конечно серьёзно готовились и даже разработали оригинальный план, но уверенности, что у нас получиться не было. Все-таки до нас тоже недурные люди были.
  - Да! - Дружно ответили мне друзья. Если Арг был как всегда спокоен, то девушка явно сильно волновалась, а все попытки собраться не увенчались успехом.
  "Я на вас кучу денег поставила!" - Вспомнил я вчерашние слова Златовласки. - "Так, что не оставьте меня без приданого!". Барон Гарф не смог пройти мимо такого события: ставки стали принимать сразу после каникул и достигли неплохой суммы. Причем почти все ставили на то, что в этом году никто не сможет похитить бюст и только малое количество рискнуло поставить на то, что каким-то счастливчикам в этом году удастся. Людей поставивших на ту или иную команду вообще было единицы. Кстати, довольно большой процент последних составляли мои друзья, которые поставили на нашу победу. Глядя на нас также поступила правнучка Цветочника - Руд, а за ней вся её команда. Сама Глава Совета учащихся тоже участвовала вместе с двумя своими подругами в похищении.
  - Если готовы, то пойдем-те! - Улыбнулся я.
  ... - Валд выруби будильник! - Простонал со своей кровати Арг. - Сегодня точно никакой учебы не будет.
  Я нащупал левой рукой орущую вершину местной инженерной мысли и не глядя швырнул его в дверь. Гадский аппарат выдержал удар о преграду и мстя, как мне показалось, стал орать ещё громче. В итоге пришлось подниматься и выключать его. Делал я это как можно медленнее и аккуратнее, чтобы не расплескать свои мозги. В итоге будильник перестал орать, а я в темпе бросился к ближайшему туалету излить душу белому другу. Сколько мы вчера, а точнее сегодня ночью выпили - нормальный человек просто не смог бы: похоже каждый в академии хотел выпить с одним из нас.
  Возвращался я через двадцать минут в уже более лучшем состоянии и смог обратить внимание на не обычную тишину. Даже в учебные часы кто-то находи в общежитии и создавал достаточно шума: кто-то с кем-то говорил или куда-то шел. Сейчас же стояла гробовая тишина. Конечно, почти во всех комнаты нанесены руны, чтобы отрезать звуки как изнутри комнаты, так и затрудняющие проникновение их снаружи: в основном эти руны наносят и обновляют сами учащиеся. Но такой тишины никогда не было. Я даже подумал, что оглох и обрадовался, когда открыв дверь в нашу с Аргом комнату, услышал богатырский храп друга. Закинув пару таблеток выданных мне в своё время Доком как раз на такой случай, я улегся в кровать и стал ждать, когда наступить нужный эффект.
  Нам вчера вечером удалось похитить бюст, но пришлось очень сильно постараться и поволноваться. План полностью сработал. В здание главного корпуса проникнуть удалось без помех - способов было много и почти все они известны как учащимся, так и сторожам, но это не мешало многим ими пользоваться. А дальше нам пришлось попотеть. Помещение, в котором хранился бюст представлял из себя скорее сейф с очень толстыми стальными дверями и магическими арками при входе, на подобие тех, что были у таможенников. Точнее, кто-то из преподавателей академии в своё время создал эти арки, чтобы затруднить похищение через двери, а другой немного доработал и таможенники получили свой вариант. На окнах помещения были решетки и мощные ставни немногим уступающие в толщине металла дверям. Само помещение состояло из большого зала, где хранился бюст и восьми комнат поменьше вдоль двух коридоров идущих в обе стороны от зала к выходам.
  Согласно записям предшественников большинство попыток проникнуть в помещение были через камины, которых было три: один в главном зале и по одном в комнатах. Сейчас камины были напичканы всем, чем только можно, а точнее, что смогли придумать преподаватели академии. В общем, проникнуть через них незамеченными было практически невозможно, а в случае тревоги появлялись преподаватели, причем, согласно все тем же записям, до одного входа им бежать двадцать девять секунд, а до второго тридцать две секунды. Ещё из подвала в главный зал и каждую комнату отдельно вели вентиляционные шахты. Такие шахты шли почти во все комнаты здания: по ним теплый воздух поднимался от магических артефактов находящихся в подвале. Когда уже они не справлялись, разжигали камины. Но последнее бывает очень редко, так как зимы здесь были довольно мягкими. Шахты были очень узкими, а выходы закрывались решетками, через которую в лучшем случае пролезет кулак. Положительным для нас было то, что выходы находились у самого пола - видимо это было сделано для того, чтобы теплый воздух поднимался снизу вверх. Под потолком тоже были отверстия, через которые воздух покидал помещения. Они тоже были тщательно закрыты.
  Сначала к подготовке к похищению я и Арг отнеслись довольно халатно, а вот Огонек и помогавшие ей девушки из нашей команды довольно ответственно. В итоге на с Аргом пришлось пересмотреть свои взгляды и мы стали разрабатывать план досконально и даже попросить дядю Эра - Харвика свести с местными медвежатниками. Харвик нас отправил к известному мне уже специалисту Линзе. Последний неплохо нам помог как с оборудованием, так и с советами.
  Не теряя времени, мы разбежались по местам. Раций в этом мире нет, поэтому нам пришлось примерно рассчитывать свои действия по времени. Я спустился в подвал и снял с вентиляции решетку. Ровно в оговоренное время я достал из мешка первую кошку и стал её поднимать по вентиляции с помощью палки со специальной подставки. Из-за волнения пришлось попотеть сильно, но тренировки сделали своё дело и первый диверсант попал куда нужно.
  В этом мире почти любой представитель породы кошачьих является магическим существом. Почему так ученные спорят до сих пор. А когда были открыты Южный и Северный континенты одними из первых пассажиров на кораблях вместе с вездесущими крысами были именно кошки. В результате через несколько веков появились две особые породы: южная и северная. Если на вид они скорее были помесью всех других известных уже пород, то в магическом плане они от них разительно отличались: в присутствие представителей этих двух пород магические артефакты очень часто сходили с ума. Видим поэтому было запрещено перевозить кошек на воздушных кораблях.
  При подготовке нам с большим трудом удалось за приличные деньги найти десяток представителей двух нужных пород кошачьих. Причем были как небольшие котята, с которыми девушки ни в какую не хотели расставаться, так и трое взрослых здоровенных котов, к которым все боялись подойти. Чтобы кошки не задерживались, а всегда бежали в нужное нам место, кто-то якобы случайно ещё днем разбил ампулу с веществом, типа валерьянки, от которого кошки сходили с ума.
  В первый раз сторожа прибежали секунду в секунду и, судя по тому, что я смог расслышать через вентиляцию, не очень удивились найти котенка, но проверили все углы и все места, где можно спрятаться, а таких мест, что удивительно, оказалось в почти пустых залах, как я знал из записей, было немало. Во второй раз уже активировал сигнализацию, пропихнув под одну из дверей на тонкой палке магический артефакт: мне нужно было, чтобы в этот раз сработала именно арка.
  За два часа сторожам пришлось сделать чуть менее двух десятков забегов, поймав пятерых котят. За это время сработало несколько раз в одном из каминов, по разу в других, внутри самого помещения, а так же магические арки. В общем, кто и откуда лезет было непонятно.
  После пятого забега я немного обогатил свой лексикон, когда кто-то из бывших в сторожах преподавателей навернулся с лестницы. После восьмого я понял, что если нас троих поймают или узнают наши имена, то нам будет не сдать не одного учебного предмета. Труднее всего было бегать главному библиотекарю: он был небольшого роста, но довольно упитан и когда бежал, казалось, что катиться шар для боулинга. Учащие ему подобающее прозвище придумали - Пузырь.
  - Узнаю кто-то, - шипел библиотекарь обливаясь потом, когда бежал на свои маленьких ножка за более рослыми товарищами, - в библиотеке пусть лучше не появляется.
  Последние три раза, судя по скорости осмотра помещения, преподаватели стали халтурить: видимо начали считать, что из-за кошек полетели магические артефакты и амулеты.
  - Как они этих кошек умудряются пропихивать? - Смог я услышать вопрос заданный, судя по голосу Гнусом.
  - Главное зачем? - Добавил другой преподаватель.
  Судя по часам: предстояло переходить к главной части плана. "Надеюсь Арг и Огонек успели выполнить свою задачу", - подумал я доставая из мешка последнего котенка. В это раз сработала сигнализация не только внутри помещения, но и подала сигнал одна из арок: я решил, что не успею когда несся из подвала к дверям в помещение, но сторожа уже не сильно торопились и смотрели по сторонам не так внимательно. В результате успел пихнуть под дверь артефакт и спрятаться по пути следования охраны. Никто из преподавателей не заметил, что в один прекрасный момент в их группе стало на одного человека больше. Риск был огромный: хоть я и был одет как другие преподаватели, а на лице у меня были магические очки, но у всех сторожей были амулеты, позволяющие в магических очках отличить друг друга от постороннего, а так же чтобы магические арки при входе пропускали, не поднимая тревоги. Я старался держаться так, чтобы никто меня особо не смог рассмотреть, а магическая арка и так была уже мной активирована. Неспешной походкой я прошел в нужную комнату и нырнул в одно из укромных мест, пока ловят очередного кота.
  - Кто-нибудь проверял комнаты? - Раздался голос из коридора.
  - Я! - Ответил кто-то из сторожей.
  - Закрываем. - Раздалось через несколько секунд.
  Выждав несколько минут: приходя в себя и успокаивая готовое выпрыгнуть из груди сердце, я не спеша и ни к чему не прикасаясь направился к нужному камину, в котором Огонек и страхующий её на верху Арг должны были проделать в перекрывающих дымоход решетках и магических артефактах небольшой лаз, в который пройдут вниз сумки стремя самыми злыми котярами и копией бюста Веселого короля, а так же наверх уже сумка с настоящим бюстом. Копию мы сделали из свинца и покрыли тонким слоем золота. В магических очках она почти не отличить и казалась, что выполнена из чистого золота. Весь сыр бор с сигнализацией мы устроили, чтобы отвлечь от этого камина. Сигнализация сначала срабатывала где угодно, но только не в камине. Лаз Огонек должна была проделать небольшой, так чтобы он не сильно бросался в глаза: человек точно не пролезет, а вот сумка да.
   Услышав условный сигнал, я намазал специальным веществом петли решетки закрывающей доступ в камин. Сама решетка является магическим артефактом и если к ней даже прикоснуться сработает сигнал. А вот петли были обычными: сторожа ждали, что воры будут лезть из камина и поэтому решетка была устроена так, что до петель никак не доберешься. Вещество полученное от Линзы за две минуты разъело железо и теперь предстояло действовать очень быстро: отставив решетку, я открыв камин, а затем дымоход, заглянул внутрь и чуть не получил по голове мешком с фальшивым бюстом. От волнения руки тряслись, но я смог быстро отцепить мешок от веревки и развязать его. Метнувшись к настоящему бюсту, быстро заменил его на фальшивый. Прицепил к веревке обратно сумку, подергал три раз - давая понять, чтобы поднимали. Через три секунды как исчез первый мешок, в руки ко мне упал второй, шевелящийся и урчащий. Отцепив это мешок, я быстро закрыл камин и постарался придать первоначальный вид. Делал это всё для того, чтобы у меня как можно больше времени, чтобы убежать из помещения.
  Выпустив двух котов, с третьим я спрятался опять в укромном месте. Последний котяра исцарапал мне все руки, а урчал так, что если бы у меня не было амулета гасящего звуки, то услышала бы вся академия. В этот раз, как и несколько последних, сторожа не очень сильно торопились: первая дверь открылась секунд на десять раньше второй и гораздо позже, чем в первый раз. Вторая группа, услышав недовольный возгласы первой, пытавшейся поймать двух не очень дружелюбных котяр, сразу же поспешила к ним. Я же пропустив их вынырнул из комнаты в которой прятался и прижимая кота к груди, где у сторожей должен был висеть амулет направился к выходу. Сердце работало как моторы нашей яхты: пришлось собраться и медленно идти, изображая из себя одного из сторожей. При этом матерясь вслух и проклиная того, кто "запустил" кота в помещение. Хоть ругал я сам себя, но дела я это от души, так как на руки страшно было смотреть. В общем, сделать все, чтобы не выдать себя, а стоящие у дверей двое стороже подумали, что я один из них.
  - Ну и зверюга! - Произнес ближайший ко мне сторож, увидев урчащего и пытающегося укусить мои руки котяру.
  - Не то слово! - Ответил я. - Он мне сейчас руки отгрызет! Поберегись! - Быстро побежал я в сторону выхода из здания.
  Оба сторожа без слов дали мне дорогу. Когда я с котом пробегал под аркой, она естественно сработала, но оба преподавателя на это не отреагировали, посчитав, что виновник кот. Последний же не позволил обоим увидеть, что у меня отсутствует амулет, который должен быть у сторожа.
  - Несите прямо на улицу. - Крикнул мне вслед один из преподавателей.
  - Так и сделаю коллега! - Не оборачиваясь, ответил я, при этом ударение сделал на последнем слове.
  Как только я скрылся за поворотом, то прибавил скорости. Вообще-то, по плану я сейчас должен был отпустить кота и бежать к тому месту, где мы с Аргом и Огоньком проникли в здание, но после того как я прошел арку меня переполняли эмоции и мне с большим трудом удалось успокоиться, а затем возникла шальная мысль покинуть здание через главный вход. С друзьями у нас была договоренность, что они меня не будут ждать. Путь от помещения, в котором хранился бюст Веселого короля, до выхода из здания я преодолел на одном дыхании, хотя он шагом занимал не меньше минуты. У выхода меня встретили ещё двое сторожей.
  - Опять кошка! - Покачал головой главный библиотекарь. Видимо ему дали передохнуть и в случае тревоги он бежал в последние разы к главному входу, а не к месту, где стоял бюст Веселого короля.
  - Это кот. Да ещё какой! - Показал я свои окровавленные руки. - Откройте. Передам охране, а то на него вся система безопасности будет сходить с ума в академии.
  - Донесете? - Поинтересовался второй сторож по прозвищу - Гнус. Как мне показалось: этот больно подозрительно смотрел на меня.
  - Постараюсь. Там ещё два таких же. - Я старался вести себя как можно естественнее, так как если первый сторож меня не знал лично, то второму уже не раз сдавал экзамены.
  - Наследующий год выдумщик не получит у меня ни одной книги. - Мстительно произнес Пузырь, открывая дверь. - Идите коллега. Мы подождем вас.
  Скрывшись из виду, я побежал к месту, где нас должны были ждать Руд и друзья. Туда же должны прийти Огонек и Арг.
  - Ну как? - Первая увидела меня Ледышка. Девушка довольно громко задал вопрос и остальные сразу же повернулись в мою сторону.
  - Нормально. - Повалился я траву и стал смеяться, давая выходу эмоциям. Боль в руках я уже не замечал. Пока нес кота, то держал его крепко, но на земле ослабил хватку, чем тот и воспользовался.
  - Куда ты?! Друг! - Хохоча, крикнул я вслед улепетывающему котяре. - Вернись! Мы с тобой столько пережили! Ты бросаешь меня в миг триумфа!
  Все присутствующие смотрели на меня как на сумасшедшего, а я не мог перестать смеяться.
  - Валд уже здесь! - Вынырнула из других кустов Огонек. За девушкой сразу же появился Арг. Последний нес в мешке довольно тяжелый предмет.
  - Вышел через главный вход! - Давясь смехом, ответил я. - Гнус с Пузырем мне даже дверь открыли и наверное до сих пор ждут обратно.
  - Вам удалось?! - Воскликнула Златовласка увидев ношу Арга. - Я знала, что у тебя братик все получиться!
  А потом был самый офигительный праздник в каком мне пришлось поучаствовать. В итоге я не помню как попал в общежитие: как и Арг спал в одежде и похоже нас сюда притащили. Хорошо помню, что через полчаса о нашем "подвиге" узнала почти вся академия. Смутно помню, как хмурые преподаватели забирали бюст Веселого короля, тогда же глава академии объявил, что за всё выпитое и съеденное в эту ночь оплачивают преподаватели. Последнее, что я помню так, то как Златовласка помогала Ледышке увести Огонька: девушка первой проиграла битву зеленому змею. А потом как отрезало, хотя я и старался не пить ничего крепче вина, но все равно был сражен зеленым змеем.
  
  ***
  
  - Валд! - Обрадовались Нарда и Аргана, когда я с Аргом вылез в середине дня с территории мужских общежитий. Похоже, сестры меня у ворот поджидают довольно долго - пару часов точно.
  - Нет!
  - Что нет? - Удивились сестры.
  - Я не буду участвовать в похищении в следующем году.
  - Ну почему? - Задала вопрос Нарад, а Аргана поинтересовалась:
  - Как ты догадался, о чем мы будем просить?
  - Потому нас об этом, наверное, вся академия спросила ещё вчера. - За меня ответил Арг. - И я тоже больше не буду участвовать в этом. - Поморщился от головной боли друг. Он хоть и маг, но выпил вчера столько, что до сих пор мучился головной болью. Для меня было загадкой, как в него, да и меня, столько жидкости могла влезть. - И вам, кстати, тоже не советую. До сих пор удивляюсь, как я вчера не умер.
  - Ну, может быть вы потом поменяете мнение? - Вопросительно посмотрела на нас Нарда.
  - Опять же: вы не первые кто об этом спрашивает. - Ответил я.
  Вчера во время праздника Златовласка и Ледышка насели на меня, чтобы в будущем году я взял их в команду. Причем обе чуть не поругались между собой. Видя всё это, я твердо решил, что больше не участвую в похищении.
   Праздник продолжался до конца десятины. Каждый год во время праздника преподаватели не особо следили за посещением учащимися своих занятий: даже Гнус не отмечал посещение лекций, не говоря уже о других. А в этом году на занятиях обычно присутствовало максимум треть учащихся. Мы всей командой решили воспользоваться таким положением дел и провести некоторые испытания своего корабля, поэтому безвылазно сидели в промзоне, гоняя нашу яхту над ней. Я же кроме этого ещё успел пообщаться с бароном Гарфом.
  - Я как знал, что вы опять отличитесь, - усмехаясь пожимал мне руку барон, - поэтому установил ставку на вашу команду один к пяти, а все всех остальных не меньше, чем один к десяти.
  - Поздравляю! - Показал мне свежий номер газеты барон Зеланд. На первом листе была фотография меня, Арга и Огонька в обнимку с бюстом Веселого короля. Снимок получился неплохо, так как мы тогда ещё не успели напиться до потери сознания.
  - Узнав, что вы участвуете, я тоже сделал ставку, - с улыбкой добавил барон, - и вы меня не подвели.
  Свежий номер газеты я успел прочитать. Автор довольно в ироничной форме пересказал, наш способ похищение, точнее все, что мы поведали, когда отмечали. Многие долго не могли поверить, что меня выпустили преподаватели через главный вход. В будущем, скорее всего, найдется много народу желающего повторить мой "подвиг".
  - Хорошо, что на вас поставили только друзья и кто вас хорошо знает, а то мы могли бы разориться. - Посетовал барон Гарф. - Более трети всех денег ушло на выплату выигрышей тем, кто поставил на то, что в этом году Веселого короля украдут. Причем большая часть из этой суммы тем, кто поставил на вашу команду.
  - На будущий год я точно не участвую. - Пообещал я.
  - А что так?
  - Боюсь умереть в следующий раз от того количества вина, которое придется выпить. До сих пор не могу понять, как я в этот раз выжил. Все хотят хоть раз с тобой чокнуться, так как это должно принести им удачу.
  - Я не знал, что есть такой обычай.
  - Никто не знал, но теперь он точно есть. - Усмехнулся я.
  - Ну, если дело в этом, то мы можем потренировать вас в течение года. - Произнес барон Зеланд.
  - Плюс графа Рош ещё попросим: тот тоже не откажется помочь вам. - Добавил второй собеседник. - Командующий тоже на вас поставил. А вы бы знали, какой у него винный погреб.
  - Я подумаю.
  Обсудив наши дела и забрав деньги, я отправился домой, где меня ждала Старая кобра и семья. Там опять пришлось выслушивать поздравления. Самым интересным, что глаза леди Ирги были в этот раз не такими холодными и заморозить смогли бы только блюдце воды. Для неё все последние события этого и предыдущего года - это возврат родом утраченных позиций. Все более-менее понимающие и участвующие в жизни Империи уже сейчас начинают считаться с нами и учитывать нас в разных раскладах. Старая аристократия увидела, что наш род не измельчал и не выродился. В нем продолжают рождаться умные и неординарные личности, которые могут себя в будущем показать. Возможно, кто-то уже планирует с нами породниться. Если я ещё выиграю гонки, то младшим братьям и сестрам это должно сильно помочь. Если конечно они где-нибудь не накосячат.
  С одной стороны то, что мы с Аргом и Огоньком сделали не такое знаковое событие для Империи, но если учитывать, что в академии учились и учиться почти вся имперская аристократия, при этом многие пробовали силы в похищении, то это уже становиться не рядовым событием. Многие очень внимательно отслеживают, что происходит в академии и все, что связано с ней. Особенно это касается представителей имперского флота. Как кто-то сказал: академия - это кузница кадров Империи. Здесь многие закладывают фундамент своей будущей карьеры и жизни.
  
  Глава 13
  
  - Арг сказал, что у тебя сегодня день рождения? - Обратился я к Ледышке, когда мы завтракали утром в столовой.
  - Да. - Скривилась девушка. Похоже, праздник ей напоминает о родителях и поэтому она его не сильно любить.
  - Поздравляем! - Раздались возгласы друзей.
  - Спасибо. - Не весело ответила именинница.
  - У меня для тебя подарок! - Произнес я, когда девушка снова вернулась к еде. - Сегодня тебе вручу, когда прибудем в промзону.
  - Какая-нибудь безделушка.
  - Нет. Я же знаю, что тебе больше всего нравиться.
  - А мне можно будет с вами слетать в твою промзону? - Задал вопрос правнучка Цветочника. Руд уже несколько раз напрашивалась, чтобы посмотреть наш корабль, но мы дружно отвечали отказом. - Честно обещаю не смотреть на вашу яхту.
  - Тогда, что ты будешь там делать? - Удивился я.
  - Ну, я знаю, что Лине нравиться, - кивнула собеседница в сторону Ледышки, - либо стреляющее, либо другое оружие. А ты большой выдумщик, значит и мне будет интересно. Тем более у меня тоже скоро будет день рождение. - Обольстительно улыбнулась девушка.
  - Тебе такую вещь не смогу подарить. Во всяком случае, пока.
  - Ну, хотя бы позавидую другим.
  - И нас возьмите, пожалуйста. - Попросила за остальных девушек из команды герцогини моя двоюродная сестра - Аргана.
  - Пусть все летят. - Первым ответил на мой вопросительный взгляд Арг. Остальные товарищи по команде не возражали.
  - Отлично. - Обрадовалась Руд. - Мы полетим на свое яхте.
  Первая половина дня прошла без происшествий, если не считать того, что Ледышка постоянно допытывалась, что я ей решил подарить. Любопытство свойственно всем женщинам. К обеду ей так не терпелось узнать, что уже недобро на меня посматривала: мне показалось, что я попал в перекрестие орудийного прицела. Нетерпение именинницы передалось всем друзьям, поэтому обед прошел очень быстро. Не дав мне насладиться местным чаем, девушка потащила меня в воздушный порт академии. Руд со своей командой немного задержалась и обещала догнать нас чуть позже. Ледышка сама село за руль шлюпкой. Наверное, мы так быстро ещё не летали.
  - Вот! - Сдернул я как заправский фокусник покрывало с пулемета. - Новое изобретение, которое, думаю, изменит этот мир.
  - Какая-то странная пушка. - Разочарованно произнесла именинница.
  - Не торопись оценивать, пока не увидишь её в деле. - Назидательно ответил я и стал доставать ленту с патронами. Она была рассчитана на сто штук, а при калибре двенадцать миллиметров весила довольно прилично. Стоящий рядом оружейник помог мне и через полминуты пулемет был готов.
  - Уши прикройте. - Натянул я специально заказанные для стрельбища наушники.
  Сначала завыли стволы, приводимые в движение электродвигателем, а затем... Лента закончилась вмиг. Стрельбу я вел довольно длинными очередями, а находящаяся за двести метров от нас мишень вмиг покрылась дырами, видимыми даже с такого расстояния. Скорострельность пулемета произвела неизгладимое впечатление на всех присутствующих.
  - Дай я попробую! - Скорее прочитав по губам, чем расслышал я возглас Ледышки. Глаза её горели и в них уже не было разочарования. - Это мой подарок!
  - Пожалуйста. - Уступил я место девушки и надел ей на голову свои наушники.
  - Покажешь и расскажешь как им пользоваться. - Попросил я оружейника.
  - Хорошо эрл.
  Оружейник должен был оценить испытание пулемета, а затем проверить его механизмы. Для стрельбы было изготовлено всего около десяти тысяч патронов: проблема с бездымным порохом вроде с помощью Безумного ученого стала решаться. Во всяком случае, формулу ученый доработал, что дало более-менее приемлемый результат. Теперь решался вопрос с производством этого пороха в нужном количестве, при этом постоянно росли его потребности, так как патронный завод достраивали и налаживали выпуск патронов.
   Взяв опустевшую ленту, я отошел её к ящику с патронами и стал набивать. Пулеметных лент к сожалению было пока сделано всего десять штук, но к гонкам обещали наделать нужное количество. "Надо будет сказать, чтобы разработали машинку для набивки лент", - пришла мне в голову мысль, когда пытался вставить очередной патрон, - "как только пулемет пройдет испытание, то обязательно дам задание оружейнику".
  - Давай помогу. - Предложила Огонек.
  - Помогай. Пальцы только береги.
  Через минуту к нам присоединилось половина друзей. Ледышка сначала стреляла экономными коротким очередями - видимо привыкая, а потом выпустила длинную очередь, в результате которой пулемет заклинило и оружейник в течение пяти минут исправлял неисправность. Во время стрельбы пулемет заедал несколько раз, но каждый раз его удавалось починить. Только в самом конце, когда всем из друзей удалось расстрелять по ленте, а патронов осталось всего ничего пулемет заклинило намертво. Оружейник сколько не пытался, но ничего сделать не смог. Настроение последнее происшествие уже никому не испортило.
  Через десять дней после испытаний пулемета я решил попытаться изготовит первую пару воздушных винтов: материала было накоплено более чем достаточно. Как я помнил в моём родном мире воздушные винты для Ту-95, редуктор и винты которого я брал за образец, были сварными. Здесь же повторит тоже самое будет очень сложно: эрл Глом с моей подачи, конечно, разработал и описал основные принципы электрической дуговой сварки, но сама установка все ещё проходит испытания. При этом её в первую очередь испытывали на железных конструкциях и поэтому сможет ли она это же с алюминиевыми, пока было не известно.
   Из направленных флотом на мою промзону людей был один специалист по литью. Я у него ещё в самом начале поинтересовался о его работе и сможет ли он изготовить нужные мне детали. Специалист почесав лоб ответил: "Возможно, но не уверен, так как с таким материалом ещё ни разу не работал", - и усмехнувшись добавил - "не узнаем пока не попробуем". Когда планы поменялись и флот забирал обратно у меня рабочих этого специалиста я оставил у себя. Работы у меня по его профилю, конечно, было мало, но мужик не сидел без дела. Единственным его недостатком, если так можно было выразить, была большая любовь к "крепким" словам. Материться мужик умел просто отменно и постоянно это дела. Он даже, по-моему, придумывал новые выражения.
  Получив материал, специалист с большим энтузиазмом принялся за дело. Отлить из незнакомого металла приличного размера винты было той ещё задачей. Первый два экземпляра он сам сразу же забраковал, хотя я не видел изъянов.
  - Они же кривые! - Удивился мастер, когда я спросил, чем они ему не нравятся. В разговоре с начальством он старался не материться, но иногда проскальзывали крепкие слова.
  - А, ну да. - Кивнул я с умным видом.
  Вторые экземпляры он изучал довольно долго и придирчиво, при этом что-то бурча себе под нос. В результате они тоже пошли в переплавку. А вот третьи были установлены на нашу установку. Поглядев и послушав, как он крутятся, специалист покачал головой и произнес:
  - Малый немного кривой. - Прищурив один глаз, добавил, - надо переделывать иначе вал может погнуть или ещё чего похуже может произойти.
  - Может удастся доработать напильником?
  - Все равно хреново получиться, - подергав себя за бороду специалист.
  С уважением глянув наговорившего, я покачал головой: почти на "коленке" все рассчитать и отлить два приличного размера винта, а потом без всякой аппаратуры определить, что один из них с браком. Такое заслуживает уважение. Быстро прикинув, мы с Сулом решили, что нам пока годятся и такие, а мастеру мы выдали нужное количество полученного металла. Его, кстати, уже чуть ли не на ещё две пары хватало. Последующие воздушные винты мастер отлил идеально даже на его искушенный вкус. Правда последняя пара была готова только к самым стартам гонок. Но мы смогли произвести все необходимые расчеты и проверить как поведут себя винты во время полета.
  Пока изготавливались винты, работы на нашем корабле продолжались: устранялись недоделки и неполадки выявленные вовремя испытаний, всеми способами проверяли герметичность корпуса, решали как и чем лучше отделать каюты, а так же в какой цвет покрасить сам корабль. Надо заметить, что споры по поводу отделки и покраски корабля были жаркими. В итоге я не с кем не советуясь решил, как и главное какими материалами отделывать каюты, а так же как покрасить сам корабль. С последним я решил вообще не заморачиваться и дал распоряжение покрасить так же, как военные самолеты моего родного мира: верхняя полусфера в темно-синий, а нижняя в голубой цвет. Про красные звезды я тоже не забыл, в итоге споры по названию корабля отпали сами собой. Кстати, все смотрелось очень неплохо, а название Красная звезда понравилось всей команде. В общем, без дела никто не сидел. Обязательно раз в десятину мы совершали на нашем корабле испытательный полет.
  Надо отметить, что для команды было шоком установка душа на яхте: он был смонтирован по-моему проекту. Вначале ванную комнату все представляли виде обычного умывальника, так как ванну ставить было нецелесообразно. Причем обычно на яхтах других участников из-за отсутствия лишнего места кухонная раковина выполняет и функцию умывальника. Такое, во всяком случае, я видел на корабле Руд. Когда душ был полностью готов, каждый из команды по очереди с большим интересом покрутил краны, проверяя как все работает.
  - Умеешь ты выдумывать всякие интересные штуки братец. - Произнесла Златовласка. - Правильно дед говорит, что к твоим советам стоит прислушиваться.
  - А ты меня все равно не слушаешь. - Усмехнулся я в ответ.
  - Ты и всякие глупости с такой же регулярностью несешь.
  - Критику в свой адрес буду воспринимать как бунт на корабле! - Под общий смех ответил я.
  Идея с душем понравилась не только команде, но и специалистам инженерной службы флота. Во всяком случае, они с большим интересом осмотрели, как всё работает. В этом мире уже все оценили полезность личной гигиены и на кораблях, где количество человек на квадратный метр было очень велико, вопрос стоял остро. Скученность очень часто приводит к серьезным эпидемиям болезней, одной из главных можно назвать банальную дизентерию.
  Мои же личные дела шли очень неплохо: патронный завод достраивался и во второй половине весны его должны будут запустить. Вопрос с обеспечением электричества завода тоже решался: в купленную мной промзону заканчивало переезд оборудование и рабочие не занятые при производстве патронов. Там должно было развернуться полноценное производство на котором я собирался наладить выпуск алюминия, огнестрельного оружия, пишущих машинок, велосипедов, а так же всего, что придет мне в голову и можно продать за хорошие деньги. Место в новой промзоне, конечно, было мало, но мы смогли все компактно разместить. Мощность гидроэлектростанции в старой промзоне в принципе должно было хватить для производства патронов, но мы с дядей на всякий случай решили установить несколько ветряков: как только позволят погодные условия, буду закладывать фундаменты под них.
  Проектирование будущего алюминиевого завода шло полным ходом: дядя вместе со специалистами периодически летал на место будущей стройки и что-то уточнял. Производили расчеты и разрабатывали планы строительства. Параллельно шла покупка строительных материалов и заказ оборудования для будущего завода. Стройматериалы складировалась в старой промзоне и это не особо вызывало у кого-нибудь вопросов, так как тут тоже что-то строили.
  На общем семейном совете решили, что до академических гонок всеми вопросами предстояло заниматься дяде Грину, так как все согласили, что академические гонки очень важны и поэтому меня ничто от подготовке к ним не должно отвлекать. Я вмешивался только в особых важных случаях, но все равно мне приходилось решать кучу вопросов.
  Единственное что не требовало моего пристального внимание, так это проект разработки антибиотиков: дед Златовласки и глава рода Вожер хорошенько все прикинули и решили взяться за эту тему. Меня пару раз привлекли в самом начале, когда решали и прикидывали, что именно хотели получить от этого проекта.
  Было то, что меня очень радовало: первое это окончание строительства и успешные испытания малых гидроэлектростанции у меня в поместье и у Арга. Второе: у Оружейника и его друга, не без моей помощи, конечно, шла к завершению работа по изготовлению первого в этом мире велосипеда. Раму и трансмиссию последнего сделали без особого труда и довольно быстро. Главной проблемой были колеса. Шины и камеры я попросил изготовить деда Арга: тот с большим интересом расспросил для чего это и сразу же уточнил, по поводу того нельзя ли такие же ставить на колеса карет. Мозги у деда работали очень хорошо и он сразу увидел, где можно заработать. Родственник друга пообещал изготовить требуемое мне в ближайшее время, только попросил показать то, для чего будут изготовлены шины. Я думал, что небольшая сложность возникнет с ниппелями, но её за два дня решил лично Оружейник. Если энтузиазм последнего и его друга не угаснет, то к началу лета я получу действующий экземпляр и наконец-то я смогу более быстрее передвигаться по территории академии.
  Вот что меня сильно расстраивало, так это разработка новой пушки военным. Представленные бароном Вонгом специалисты оказались очень тщеславными людьми: новую артиллерийскую систему они назвали своими именами - пушка системы Гриндака-Сальта. То как новая пушка будет назваться, мне было все равно, но они изменили предложенный мной проект. Ладно если бы, они внесли очень дельные изменения, но гладя на чертежи, я про себя матерился на родном и могучем языке. Эти два деятеля к стоящей сейчас на вооружении чугунной пушке приделали противооткатные устройства, при этом вместо вертикального расположения последних, как я предлагал, сделали горизонтальным, увеличив тем самым габариты орудия. Плюс они внесли ещё несколько ничего не значащих изменений. В общем, все изменения они внесли похоже только ради того, чтобы своими именами назвать новую артиллерийскую систему. Они пытались ещё внести изменения в предложенный мной клиновидный затвор, но придумать что-то лучше не смогли, хотя я, думаю, пытались. Проектом военные занимались чуть меньше полугода и до последнего мне не показывали то, что они сделали.
  - Ну как вам граф? - Посмотрел на меня барон Вонг. Мы вчетвером находились в кабинете контр-адмирала, изучая проект новой пушки.
  В первые секунды я подумал, что контр-адмирал издевается и хотел его поставить на место, но сообразил, что хозяин кабинета не видел того что я предлагал.
  - Похоже, я потерял полгода. - Покачал я головой.
  - То, что вы предлагали молодой человек, было всего лишь плодом ваших не осуществимых фантазий. - Сразу же произнес старший из разработчиков, глядя на меня снисходительно. - Мы конечно кое-то использовали из ваших фантазий. - Сделал ударение на последнее слово этот деятель.
  - Судя по тому, что получилось: у вас обоих с фантазией просто беда. - Не остался я в долгу. - Только более-менее противооткатные устройства получились. Но и тут думаю не ваша заслуга. - Намекнул я на дядю Грина, которые занимался этой темой.
  Старший из разработчиков покраснел и собирался уже ответить, но его опередил барон Вонг:
  - То есть вы ожидали большего?
  - Да. Мой вам совет: это сжечь, - указал я рукой на проект, - продолжать делать пушки по-старому.
  - Отчего же! - Возмутился лейтенантом. Он и его старший товарищ видимо решили, что я хочу отобрать у них славу первооткрывателей: они явно судили других по себе.
  - Дешевле выйдет. - Спокойно ответил я.
  - Так зачем же вы это предлагали?!
  - У меня сейчас нет времени, но вот после академических гонок оно появиться вот тогда, я и покажу, что предлагал. Тогда же сравним с тем же, что у вас получилось и у кого богача фантазия.
  Мы с лейтенантом сверлили друг друга взглядами: мне очень разозлило, что я из-за их тщеславия потерял кучу времени, а они этого даже не хотят понимать, решив, что я не доволен тем, что они моё имя не включили в название. Читая исторические книги и просматривая документальные фильмы, я не мог понят, почему люди часто из-за своего тщеславия либо по другим личным причинам зарубали очень важные проекты, а так же отодвигали на второй план талантливых людей. Сейчас я всё это видел воочию и придется разбираться на собственном примере. Мне это всё сильно не нравилось. Но меня эти двоим не задвинуть - силенок не хватит. В крайнем случае, наплюю на них и буду делать пушки на собственном заводе.
  - Пока же мы изготовим это, - кивнул на стол барон Вонг, - и проведем испытания. Когда будут готовы боеприпасы, граф?
  Слова контр-адмирала немного разрядили обстановку.
  - Через месяц вы получите партию для испытаний.
  У моего человека был уже готовы несколько видов снарядов, точнее друг оружейника без испытаний не мог определить какая форма снаряда будет лучшей. Бронебойный снаряд представлял из себя обычную чугунную болванку, а фугасный и зажигательные были ещё в разработке: проблемы были с взрывателем и пока их не удалось устранить.
  - Хорошо. - Подытожил хозяин кабинета.
  Я сразу же не оставил надежду вооружить нашу яхту пушкой поэтому решил выкроить время и заняться переработкой проекта. Оружейника я не стал отвлекать, а вот его друга напряг дополнительно по полной, поручив ещё работу над пушкой. Пока военные испытывали свой образец, я пытался объяснить инженеру, что мне нужно. В итоге переработав проект военных и добавив пушке дульный тормоз, мы смогли более-менее достичь на бумаге приемлемого результата, только теперь оставалось воплотит все в жизнь.
  
  ***
  
  - Молодому человеку, видимо, не интересна история Империи, - произнес эрл Алерай, по прозвищу Гнус, когда я открыл глаза. Похоже, я все-таки уснул под монотонный голос преподавателя, хотя старался этого не делать изо всех сил. Усталость взяла своё. Разбудил меня сосед с верхнего ряда, так как сидящий рядом Арг тоже спал, но в отличие от меня он это делал с открытыми глазами. Несколько раз пытался научиться у него, но не получалось.
  - Простите эрл Алерай. - Поднялся со своего места я, - готовлюсь вместе с командой к академическим гонкам и времени на отдых практически нет.
  После упоминая гонок, преподаватель поморщился, а я запоздало вспомнил, что он, когда был учащимся, как и многие, тоже хотел участвовать, но его мерзкий характер помешал в этом: два раза выгоняли из разных команд. Сейчас Гнус не любил, когда кто-то в его присутствие упоминает главное событие года.
  - Это не оправдание! - Довольно громко произнес преподаватель.
  - Согласен с вами, но меня может оправдать то, что об первой гражданской войне я читал в родовых хрониках, где указаны некоторые нюансы, которые либо не известны официальной истории, либо на которые не обратили внимание. - Решил я немного подискутировать с Гнусом. Тот все равно будет изгаляться надо мной на экзамене: я не первый кто попав в такую ситуацию и что будет за это знают уже все присутствующие. А так я хоть опять не усну до конца занятия.
  - Даже так?! - Удивленно уставился на меня преподаватель. - Может и нам расскажите? Буд-те так любезны и поделиться с нами своими знаниями! - Улыбнулся Гнус. Только его глаза мне не обещали ничего хорошего. - Спуститесь ко мне и расскажите всем присутствующим.
  Я быстро сошел по лестнице вниз и смог окинуть взглядом всю аудиторию: минуту назад сидящие боролись с тем, чтобы не заснуть под монотонное чтение лекции, а сейчас все с большим интересом смотрели на меня.
  - Ну, например, я не согласен с тем, что написано в учебниках по поводу стояния на Изельском поле.
  - Вы, наверное, не согласны с тем, что ваш предок побоялся вступить в бой с имперскими войсками под командованием герцога Кельвийского. - Снова улыбнулся Гнус. Судя по всему, он прекрасно знает кто я. Хотя о чем я: ведь мы же украли бюст Веселого короля и меня знает теперь в лицо вся академия.
  - Вы правы. Да у герцога была лучшая позиция. Но в армии моего предка была больше людей и лучшая кавалерия того времени.
  - Ну, это не аргумент. Ваш предок просто испугаться за свою жизнь.
  Тут уже Гнус перегибал палку и законно мог получить от меня вызов на дуэль.
  - Трудно называть пугливым того, кто через полгода лично возглавит кавалерийскую атаку на войска экспедиционного корпуса наших соседей, когда те вторгнуться в королевство, решив, что мы ослабли и не сможем оказать достойного сопротивления. Если вы помните, то численность корпуса как минимум в два раза превышал всю армию моего предка. - Каким бы не был Гнус человеком, но свой предмет он знал просто великолепно.
  - Безумная атака. - Кивнул преподаватель. - А если к этому добавить сражение у Лысого холма, то я в принципе согласен с вашими аргументами. Но тогда почему он не стал атаковать армию герцога Кельвийского. Ведь корона тогда была бы у него.
  - Возможно, тогда у него просто не осталось бы армии. Обе стороны тогда понимали, что пощады от противника не стоит ждать и дрались бы до последнего. Если в начале войны соперники щадили пленных и старались их перетянуть на свою сторону, то уже к концу все уже определились со своими предпочтениями. Сражения, произошедшие во второй половине гражданской войны, были очень кровопролитными и победители убивали всех пленных. Именного того довольно много родов было вырезано под корень. Убивали даже малых детей и женщин, что вообще непринято. Наши соседи, разобравшись с внутренними проблемами, как покажут последующие события, готовили вторжения и не понимать это мог только глупый человек.
  - А быстрый отвод герцогом армии к столице, когда ваш предок увел войска на север, можно тоже отнести к этому. - Задумался Гнус. - Ведь герцог тоже не мог не понимать того, что происходит. Король был ещё мал и все решения принимал регент - герцог Кельвийский. Он успел приготовить столицу и самый крупные крепости к осаде в последний момент. Ещё месяц и от страны ничего не осталось бы.
  - Мой предок хранил север, а герцог на юге. - Кивнул я. - Я думаю, что была какая-то договоренность между командующими. Если и не прямая, то молчаливая точно.
  - И в последствие снятие осады столицы вашим предком тоже говорит в пользу этой версии. Но документы этого не подтверждают. Или в ваших хрониках об этом говориться? - С большим интересом посмотрел на меня Гнус.
  - Нет. Не написано. - Покачал я головой. - Но это версия больше правдоподобна.
  Я не соврал: в хрониках ничего об этом не упоминается. Но вот в дневнике оруженосца моего предка, который храниться вместе с хрониками, как одного из свидетелей тех событий, говориться о встречи командующих враждующих армий. Причем в течение часа они говорили наедине, а на следующий день предок разворачивает армию и стремительным марш-броском уходит на север.
  - А что вы думаете о Первой северной войне? - Посмотрел на меня Гнус. Эта война произошла через двадцать с небольшим лет после окончания Первой гражданской войны. Тогда основатель рода продолжал быть хранителем севера, а точнее возглавлял армию северных аристократов, но при этом больше не предпринимал попыток захватить трон. Он тогда уже отказался от титула герцога, а стал графом и пережил три покушения убийц подросшего короля. Последний очень сильно боялся потерять трон, от чего был очень подозрителен и мало кому доверял. Точнее он доверял только герцогу Кельвийскому, а после его смерти вообще никому. Причем даже к своему единственному сыну относился с недоверием и подозревал в попытках его свернуть. От продолжения гражданской войны короля удерживал созданный Совет благородных: даже самому недалекому стало понятно, чем может закончиться продолжение войны. Впрочем, все предосторожности короля не уберегли его от ранней смерти - упал с лошади во время охоты. Сын был более вменяемый и оставил все как было, а точнее не стал больше слать убийц к моему предку. При нём северяне впервые решили появиться в Совете благородных и занять свои места - это день почти все историки считают днем окончания гражданской войны. Единственным кто не поехал, был мой предок. Мой предки до Второй гражданской войны вообще игнорировали Совет благородных и первым кто принял участие в его заседаниях был Огненная саламандра.
  - Она была продолжением начатой в конце Первой гражданской воны экспансии наших соседей. Основатель моего рода быстро отучил лезть их к нам.
  - Вы не жалеете, что ваш род в той гражданской войне не победил? - Задал Гнус неожиданный вопрос, -вы бы тогда могли бы возглавить Империю.
  По-моему, в зале после слов наступила гробовая тишина.
  - Конечно, нет! - Улыбнулся я во все тридцать два зуба, - иначе я бы сейчас сидел в "золотой клетке", а не принцесса Алиана. - Видя не понимания на лице Гнуса, я продолжил, - её даже на территории академии сопровождают три охранника, а уж за приделами и говорить нечего. Перед тем как она войдет в уборную, в горшок обязательно заглянет одна из охраняющих её дам. - Последние мой слова вызвали смех учащихся. - Я конечно утрирую, но смысл, думаю, вы поняли. И это касается не только охраны. Да меня за забором академии тоже охраняют, но только если это необходимо и такая охрана у многих родов.
  - Гм. - Покачал головой Гнус. - Как вы сказали: Золотая клетка. Никогда не думал о власти Императора с такого ракурса. Очень интересно. - Посмотрел он на своего помощника, который уже пару минут пытался привлечь его внимание: время отведенное на лекцию закончилось и тот пытался об этом сообщить Гнусу. - Ну что же пора заканчивать. А вы эрл Валд можете не приходить на экзамен. Продолжайте готовиться к гонкам. Я вижу, что мой предмет, вы знаете на высший бал. - Последние слова произвели в аудитории эффект разорвавшейся бомбы. Как потом будут говорить учащиеся: это в первый раз, когда Гнус без издевательств на экзаменах поставит высший бал.
  Правда, для меня все это не обошлось без последствий. Через три дня я в коридоре столкнулся с принцессой Алиной. Я с Огоньком и соседкой Златовласки - Милой шли в библиотеку, когда повстречали принцесса в сопровождении двух охранниц.
  - Значит вы, граф, считаете, что я пользуюсь золотым горшком? - Произнесла принцесса.
  - Простите?! - Пытаясь понять, что происходит, уставился я на дочь Императора, которая продолжала говорить:
  - Даже если он будет из чистого бриллианта, какое вам до этого дела?
  - О чем вы? Какой горшок?
  - Вы прилюдно заявили, что весь императорский род ходит в золотой ночной горшок!
  - Я заявил? - Вся эта ситуация меня стала веселить. Видимо кто-то переиначил мой слова и вместо "золотой клетки" принцессе сказали о "золотом горшке". Я пытался сообразить, как тактично вывернуться из этой ситуации, когда рядом раздался голос Огонька.
  - Леди во что и как часто вы ходите нам не интересно! - Произнесла холодным тоном девушка. - Вы сначала у того кто вам это рассказал, уточните все подробности, а потом уже выясняйте отношения!
  Я даже залюбовался стоящей рядом девушкой: мне показалось, что Огонька за спиной выросли крылья, а сама она подросла и расправила плечи. Такое можно было ожидать от Ледышки, но не от вечно краснеющей Огонька. Глаза девушки метали молнии и в этот момент она больше походила на готовую броситься на врага валькирию из скандинавских эпосов моего родного мира.
  Немного опешив и не найдя, что сказать в ответ принцесса фыркнув гордо удалилась. Как только дочь Императора зашла за угол Огонек посмотрела на меня, а я не выдержал и пошутил:
  - Ледышка это ты?
  Лицо девушку тут же стала соревноваться цветом с её волосами.
  - Мне не следовало вмешиваться? - Тихо спросила Огонек.
  - Нет. Все правильно сделала, но чем больше я общаюсь с тобой и Ледышкой, то больше понимаю, что вас практически не знаю.
  Дальше я успокаивал девушку. А история на этом закончилась.
  В этом году я решил не участвовать в академическом турнире по фехтованию: с наступлением весны дел с каждым днем все добавлялось и мне пришлось на всем выкраивать время. Даже пришлось отказаться от большого праздника как в прошлом году на день рождение моей младшей сестры - Ины. В этот раз мы отмечали в узком - "семейном" кругу, тое есть помимо моих братьев и сестре, были семьи дяди Грина и Медведя. Сначала сестренка, конечно, была разочарована, но виду пыталась не показывать. Когда же дело дошло до сладкого и подарков, то они вполне ей все компенсировали. Кстати, теперь мы стараемся хотя бы в узком кругу отмечать все день рождения всех членов моей семьи, так же дяди Грина и Медведя. Больше всего конечно этому рады самые младшие.
  - Может быть передумаешь? - Посмотрел на меня Арг. Мы шли в столовую, когда я сообщил ему о своём решении. - Ты вполне сможешь победить.
  - Тогда могу исчерпать свой лимит удачи и на гонки его не хвати. - Пошутил я. - Не хочу. Надо дать себе отдых. Тем более мне придется ещё барону Гарфу помогать, как в прошлом году.
  Была ещё причина: на меня уже довольно продолжительный срок не было покушений и это начинало сильно напрягать. Было непонятно откуда и когда ждать удар, да к тому же непонятно чего задумали враги. Был конечно шанс, что они отказались от идеи как-либо навредить мне, но почему-то я в это не верил. Не забывая постоянно оглядываться, я ждал неприятностей. Барон Йржик, кстати, был ещё жив, но постоянно сидел безвылазно в своём столичном особняке. Он даже перестал устаивать дома приемы для друзей. Бывший сыщик - эрл Раус сообщил, что барон окружил себя охраной и никого не принимает. Я ему предложил немного надавить на барона, чтобы подставить тех кого последний боялся. Тогда была вероятность, что барон Йржик будет искать защиту у Цветочника и сдаст всех. Эрл Раус ответил, что подумает и посоветуется с начальством. Моё предложение ему лично очень понравилось.
  - Тебе виднее. Я же поучаствую. - Произнес друг.
  - Участвуй. Другие тоже будут, а так же мои сестры изъявили желания. - Надо сказать, что Аргана и Нарда довольно неплохо фехтовали как на саблях, так и на шпагах. Прикинув они решили, что Нарда будет участвовать в турнире на шпагах, а Аргана на саблях: одновременно участвовать там и там будет тяжело для них, а так они покажут полностью на, что способны. Я был полностью с ними согласен. Сестры сильно волновались, что передалось всем родственникам: наверно я за себя так не волновался как за их выступление. В итоге обе выступили неплохо пробившись во второй кругу обоих турниров.
  Как обычно турниры посетило очень много народу, поэтому свободных мест было не найти. Был весь цвет аристократии во главе с Императором и его семьёй. Причем последний в этот раз смотрел все поединки обоих турниров: его старшая дочь Алина тоже изъявила желание участвовать в турнире на шпагах. Правда дальше первого круга принцесса не прошла и ничего выдающегося не показала. Хотя я смог посмотреть только один её поединок.
  Желающих поставить на того или иного участника в этот раз было в два раз больше и времени смотреть поединки у меня не было. В основном я смог посмотреть полуфинальные и финальные поединки. Надо отметить, что во второй круг пробилось больше половины всех, кто занимается у нас в клубе. Наибольший фурор произвел Альбинос: после долгих раздумий и попыток Медведь смог подобрать тактику его обучения. При своих размерах и массе парень двигался очень быстро и реально был сильным бойцом. Я во всяком случае с большим трудом выигрывал у него только половину поединков. Альбинос часто использовал свои пудовые кулаки, когда представлялась такая возможность, из-за чего на него во время турнира пару раз жаловались судьям, но те лишь усмехались и разводили руками: все в пределах правил. Именно он выбил из турнира Аргану. Проиграл Альбинос в третьем круге будущему победителю турнира. Кстати победитель турнира на саблях оказался "темной лошадкой": в прошлом году и позапрошлом он выступил блекло и его никто не брал в расчет.
  Большим интересом у аристократии, конечно, пользовался турнир на шпагах. Там было очень много сильных бойцов и то, что Нарда выбилась во второй круг, было большим достижением. Ведь её Медведь в основном обучал владению сабли. Да к тому же она была чародеем. Вся семья очень радовалась достижению сестры. Победителем турнира стал Арг, причем в финале он бился с Ледышкой: их поединок был красивым завершением турнира. Девушка пропустила всего один укол, при этом большую часть времени поединка атаковала и в самом конце чуть не сравняла счет.
  Через несколько дней после окончания вышел свежий номер Имперского вестника, в котором красочно расписали турнир, а так же наиболее интересные поединки. Фотографии победителей в газете поместили на первый лист. При чем, по словам Арга, после выхода Имперского вестника его бабушке в течение десятины пришло несколько предложений породниться - это касалась как самого Арга, так и его ещё незамужней старшей сестры. В светских салонах столицы вплоть до академических гонок довольно бурно обсуждали прошедший турнир. Последнее происходило, скорее всего, из-за выступления принцессы. Своей части денег со ставок я не увидел, так как вся она сразу же ушла на строительство ипподрома. В прочем последнее обстоятельство никак не повлияла на мои дальнейшие планы.
  Время летело незаметно и скоро должны были начаться экзамены, за которыми состояться академические гонки. Все команды доделывали и готовили свои корабли в авральном режиме и в академии стали чаще появляться сонные учащиеся, в которых без труда можно узнать участников предстоящих гонок: грязь под ногтями от работы и не улетучиваемый запах масла. Количество таких учащихся в этом году было довольно приличным, так как кораблей участвующих в гонках было почти вдвое больше чем в прошлом году. Ежегодная лихорадка академических гонок все больше охватывала академию и все высшее столичное общество.
  - Валд, я хочу с тобой поговорить, - подошел ко мне Долт.
  - О чем? - Не отрываясь от работы, поинтересовался я.
  Работы на нашем корабле подходили к концу и товарищи по команде устраняли последние мелкие недочеты, выявленные вовремя последних испытаний: для проверки герметичности корпуса, а так же сможем ли, если понадобиться, достичь высотных струйных течений, мы дважды поднимались на нашей яхте на невероятную высоту. В результате испытаний выяснилась плохая работа системы защиты от обледенения. Для полетов в горах и зимнее время года на кораблях устанавливалась довольно посредственная система от обледенения корпуса: система из специальных цепочек рун нанесенные на корпус корабля и нескольких артефактов. Такую же систему мы установили на нашем корабле. Или мы чего-то не учли или сделали что-то не так, но система работала просто отвратительно. Переделывать не было время, поэтому пришлось оставить всё как есть.
  Ещё за месяц до испытаний по поему эскизу были изготовлены кислородные маски на подобие тех, что установлены на самолетах. Они были нужны на случай если что-то на высоте пойдет не так. Долго в таких масках не походишь и главная задача их была - дать возможность снизиться до приемлемых высот.
  - Пусть вместо меня участвует Грэй. - Произнес друг.
  - Ты уверен? - Оторвавшись от работы, я недоумевающе посмотрел на товарища. - Для твоей дальнейшей карьеры во флоте это ведь очень важно. Грэю если что семья поможет в будущем, а у тебя нет такой возможности.
  - Для команды так будет лучше. Да к тому же для меня уже не так это важно.
  - То есть?
  - Меня и Сула после учебу возьмут на одну из государственных верфей. Инженерная служба флота оценила проект нашего корабля и нам обоим уже сделали предложения о работе.
  - Вам же ещё год учиться. - Удивленно произнес я. - Обычно до конца учебы о таких вещах не говорят.
  - Я знаю. Мы сами были сильно удивлены. Думаю, остальных из нашей команды независимо от результатов гонок тоже с удовольствием возьмут во флот.
  - Хорошо бы. - Кивнул я. Если для меня уже сейчас в принципе неважно попаду ли я во флот, то для Милы, Эра, Дэна, а возможно Арга, Огонька и Грэя это вопрос стоит остро, так как влияет на их будущее. Хотя для Златовласки и Ледышке, думаю, это тоже важно.
  - Мы с Сулом посоветовали и решили, что в полете от Грэя будет больше толку.
  - А если опять на высоте загорится двигатель? - Во время первого испытания на максимальную высоту у нас по непонятной причине сгорело сразу два двигателя и произошел отказ некоторых систем корабля. Чтобы понять причины Сул вместе с дядей разобрали сгоревшие двигатели, а так же два исправных. Я и Долт в это время занимались другими неполадками. Точную причину поломки в обоих случаях выявить не удалось, в итоге посовещавшись, мы пришли к выводу, что во всем виноват повышенный фон эфира на больших высотах. В общем, появилась обширная тема для научной работы. Я, Сул и Долт стали срочно думать над рекомендациями как вести себя на больших высотах, чтобы избежать таких случаев в будущем. Во время второго подъема на большую высоту мы вели с себя более осмотрительнее и нам удалось избежать поломок.
  - Сул лучше меня разбирается в двигателях, а с остальным, думаю, вы сами справитесь. - Махнул рукой Долт.
  - И как вы с Сулом решили - кто останется?
  - Жребием. - Улыбнулся товарищ. - Мне никогда с этим особо не везло. И с нами ещё участвовал Эр.
  - Честно говоря, мне это кажется неправильным, - покачал я головой, - но с другой стороны это твоё решение.
  Ещё через день ко мне подошла Златовласка.
  - Вместо меня полетит Бриана. - Сходу заявила кузина.
  - А чего так? Или все-таки не стал учиться готовить?
  - Для неё это более важно. - Проигнорировала кузина мою шутку.
  - А для тебя нет?
  - Для меня это особо ничего не изменит.
  На мой скептический взгляд девушка добавила:
  - Ну, почти не изменит.
  - И чего тебе пообещала леди Ирга.
  - Ничего! - Возмущенно произнесла кузина. - Как ты мог такое подумать?! - Но видя мою ухмылку, она добавила, - можешь не верить, но это только моё решение. У неё лучше других получается управляться с медицинским артефактами, которые мы получили от моего рода и рода Грэя.
  Я ей все-таки не поверил, но препятствовать её решению не стал.
  За десятину перед началом гонок мы установили наконец-то все четыре пары новых воздушных винтов, а за пару дней до этого два пулемета Гатлинга: один в "вороньем гнезде", второй в задней части гондолы, там где я намеревался установить пушку. От последней пришлось отказаться, так как она была совершенно не готова. Для обоих пулеметов пришлось разработать специальные станки, чтобы их можно было убирать внутрь корабля и герметично всё закрыть, когда мы захотим подняться на большую высоту. На "вороньем гнезде" мы установили доработанную версию пулемета - с учетом всех выявленных во время испытаний недостатков, плюс была доработана система питания. Последнее было чисто разработкой оружейника. На мостике мы установили первую версию пулемета, ресурс которого ещё не был выработан: оружейник не успевал сделать ещё один пулемет, но успел переделать систему питания. Это пулемёт я подумывал отдать команде Руд, но видимо не судьба. Общий боекомплект обоих пулеметов был в пять тысяч выстрелов, причем безумный ученый смог сделать по моей просьбе как зажигательные, так и трассирующие пули. Правда первые давали небольшой эффект, а вот вторые даже очень были ничего и хорошо позволяли прицеливаться даже днем. Заработавшая патронная фабрика без труда нам выдала нужное количество патронов.
  Защита верхней полусферы в случае нападения будет лежать на Ледышке, а помогать ей будет Эр. Стрелять из пулемета на мостике будет Грэй, а вторым номером Сул. Остальные буду находиться согласно боевого расписания: я и Арг на мостике, Мила, Огонёк, Бриана на кухне, которая будет выполнять функцию лазарета. Дэн же там где будет требоваться помощь.
  Когда установили пулеметы, то пожаловала почти все судьи во главе с командующим флотом и главой инженерной службы. Не мы первые кто решил вооружить свой корабль, но в основном устанавливали в лучшем случае мелкокалиберные скорострельные пушки. Видимо изучая наш проект, судьи решили, что поступим как многие до нас. Военные быстро оценили пулеметы, а так же единогласно решили, что это в пределах правил и всё согласовали.
  - Даже боюсь себе представить, что у вас получиться граф, если вам поручить строить военный корабль. - С усмешкой произнес командующий всем имперским флотом ар,Долта князь Шолингера.
  - Похоже, сильно пожалеет тот, кто захочет на вас напасть. - Добавил барон Вонг.
  Когда все было установлено на свои места, а комиссия признала корабль готовым к участию в гонках, мы совершили двенадцатичасовое путешествие - последний раз протестировали все системы. Полет выдался без происшествий и мы больше наслаждались путешествием чем занимались делами. Я развалился в капитанском кресле и лениво следил за облаками, остальные тоже занимались ничего неделаньем, только иногда по очереди становились к штурвалу. Все четыре мотора мерно гудели, позволив нам разогнаться до очень приличной скорости, при этом был ещё хороший запас мощности. Потом мы поставили все паруса, от чего корабль стал походить на камбалу, вот только верхний и нижний парус больше походил на плавники окуней или ершей. Со стороны все немного выглядело необычно. Поймав нужный поток ветра, мы отключили двигатели и шли только на парусах. Скорость была не большой, но мне очень понравилось. Не забываемые ощущение. Была в парусах некая романтика. Идти под парусом понравилось не только мне, но и друзьям. Все говорило о том, что у нас были очень неплохие шансы на победу.
  В самом конце весны Оружейник и его друг выкатили из цеха готовый велосипед. Помимо нас Аргом при первом "выходе в свет" нового транспортного средства присутствовало пятеро молодых подмастерий. Я посоветовал Оружейнику набрать себе в помощники нескольких подростков родственники, которых трудились в промзоне. Школу ребята не посещали, точнее их школой была помощь страшим, где они одновременно набирались опыта и получали нужные в будущем навыки. Меня немного напрягал суетящиеся в цехах дети: о технике безопасности здесь даже не слышали, поэтому несчастные случае были нередкими. Вспомнив изречение товарища И.С. Сталина: "Кадры решают всё", я создал школу для детей рабочих, таким образом, повысил подготовку молодых кадров. Добавив стимул для ребят: наиболее трудолюбивых пообещал направить на учебу в академию за свой счет. Это конечно было чистой воды расточительством, но с другой стороны я получал в будущем хороших специалистов. Да к тому же в деньгах я сейчас нужды не имел. В результате ребята старались и даже их старшие родственники это замечали.
  Велосипед Оружейник с другом закончили ещё три дня назад, но у меня не было времени посмотреть, что у них получилось. Я придирчиво, а Арг с любопытством смотрел на чудо техники.
  - Вот Эрл! - С горящими глазами Оружейник, держа за руль, катил велосипед.
  - Мы пробовали прокатиться, но оба упали! - Произнес его товарищ.
  - Этому надо учиться.
  Выглядел велосипед не лучше чем первые современные велосипеды моего родного мира. Он ещё не был покрашен, без насадок на концы руля в зоне хвата, без привычных мне катафотов и наклеек, с деревянным седлом. Более удобное было заказано кожевнику и должно было готово дня через два. Но, при все при этом, это был именно велосипед. Три дня оба изобретателя мучились, пытаясь установить шины и камеры на обода: работники деда Арга не очень соблюдали размеры и из десяти присланных подошло только два комплекта.
  - Дай, как я попытаюсь.
  - Попробуйте эрл. - Уступил мне место Оружейник.
  Первые разы у меня ничего не получилось: все-таки сейчас у меня другой вестибулярный аппарат. В глазах изобретателей уже начало появляться разочарование, когда я наконец-то смог нормально проехаться по двору. Сидение было неудобным, но я на это не обращал внимание. Минут пять я наворачивал круги, наслаждаясь и вспоминая детство.
   - Вы быстро научились держать равновесие! - Обрадованно произнес товарищ Оружейника, когда я вернулся к ним.
  - Я вообще быстро всему учусь! - Усмехнулся я. - Немного потренируетесь и вы научитесь.
  Перед самыми экзаменами я получил готовый полностью экземпляр, который, как и обещал, продемонстрировал деду Арга. Причем ехал на нем друг, потративший на обучение где-то около получаса. Дед покачал головой, уточнил долго ли учиться ездить, а потом мы с ним договорились о совместном производстве велосипедов. Точнее он делает шины, камеры и насосы, а я сами велосипеды. На следующий день я крутил уже педели в академии, торопясь на первый свой экзамен этого лета. Про звонок я не забыл и постоянно им пользовался, разгоняя со своего пути людей. Попавшиеся мне по дороге учащие с удивлением смотрели на мою поездку, а вечером ко мне завалилась целая толпа знакомых с вопросом: где можно купить аналогичный транспорт. Причем Ледышка, Руд, а так же примкнувшие к ним сестра и обе кузины попытались отобрать у меня уже готовый экземпляр, но увидев, что в платьях у них им не поездить потребовали, чтобы я сделал для них велосипеды с "женской" рамой.
  
  Глава 14
  
  И вот наконец-то наступил день старта очередных академических гонок. Почти две сотни кораблей и две тысячи участников с нетерпением ждали начала старта. С не меньшим нетерпением начала ждали зрители, первые из которых появились в порту ещё за три часа до старта. К этому события все готовились целые год, а некоторые и дольше. Событие, которое играет невероятную роль в жизни империи, а теперь и некоторых других государств. Событие, которое может кардинальным способом изменить жизнь участников, как в положительную сторону, так и в отрицательную: все знают о проценте исчезнувших. Последнее обстоятельство не отбивала охоту к гонкам, а наоборот добавляло интереса. Почти все учащиеся уже на первом курсе задумываются об участии, вот только в итоге смогли не многие.
  Интерес в этом году был ещё больше подогрет Имперским вестником: два дополнительных выпуска газеты были целиком посвящены рассказом о самих гонках, самым знаменательным событиям, произошедшим за их историю, а так же краткому описания участников и их кораблей. Отдельно были напечатаны беседы газетных журналистов с командами участников. Причем последнее сопровождалось фотографиями команд на фоне их яхт. Нас тоже сфотографировали и взяли интервью: журналист довольно подробно со знанием дела нас расспросил и записал ответы. Если я на это дело смотрел с усмешкой, то для друзей было все в новинку и они заметно волновались. В конце у нас поинтересовались, что нам каждому даст победа в гонках. Большинство ответили в духе, что они докажут все, что они лучшие, а Сул сказал, что это для него шанс сделать предложение руки и сердца понравившийся ему девушке: довольно часто семья избранниц даёт согласие победителю в гонках на неравный брак. Когда товарищ это произнес, я заметил, как еле заметно дернулась Златовласка. Как оказалась, это заметил не только я: как только журналист ушел, Ледышка попыталась расспросить кузину, но та стала отнекиваться. Повернувшись к Сулу, я произнес:
  - Ты уверен, что стоит это делать? Ведь у неё довольно тяжелый характер.
  - Нормальный у меня характер! - Тут же взвилась Златовласка, тем самым выдав себя с головой. Видя смех товарищей, она добавила свою уже знаменитую фразу:
  - Ты всегда был гадким мальчишкой!
  Причем последние слова друзья уже по традиции произносили вместе с ней хором.
  У меня журналист тоже допытывался о том, что лично мне даст победа в гонках. Я решил пошутить и одновременно поддержать Сула:
  - Это одно из главных условий родителей моих невест на брак.
  - Даже так! - Удивленно воскликнул борзописец. - Я так понял у вас не одна невеста?
  "Ну, пока две точно", - про себя ответил я, - "и сейчас все больше склоняюсь к мысли о трех. Тем более ни Ледышка, ни Огонек вроде как не против".
  - Как-то неожиданно это слышать от вас: вы ведь граф и глава рода, кто же сможет вам отказать. - Меж тем задумчиво произнес газетчик. - Кто же их родители?
  - Не знаю. - Развел руками. - Я пока их ни разу не видел.
  И ведь не соврал: официально у Ледышки матерью значиться, не понятно кто, да к тому же умершая лет десять назад. Про Огонька и говорить нечего.
  - Даже так! - Опять воскликнул борзописец и впал в ещё большее удивление. - Невероятно событие! И вы вот так, не зная кто они, решились?
  - Ну, я ведь собираюсь жить не с их родственниками. - Произнес я с усмешкой в ответ.
  Последнее ляпнул зря и если бы знал, как эта фраза разойдется среди учащихся, то держал бы язык за зубами. Если для современного человека моего родного мира это в порядке вещей, то здесь такие вопросы у аристократов решали родители и старшие родственники. Через полтора десятка лет эта фраза мне ещё аукнется.
  Помимо нашего интервью в статье было отмечено, что члены моего рода не раз становились победителями. Оба номера газеты были раскуплены в миг. Чем были ближе день старта, тем все больше становился ажиотаж. В столичных светских салонах только и говорили о шансах на победу тех или иных участников.
  День начала гонок выдался солнечным. Если с утра было довольно прохладно, то к началу стартов солнце стало припекать. Спасал положение небольшой ветерок. Даже не хочется думать о том, сколько сил и времени я и мои друзья потратили на строительство нашей яхты. Мы упорно готовились и вот, наконец-то, этот день настал: мы стоим рядом с нашим кораблем на летном поле академии и не можем дождаться старта. Друзья взволнованы и напряжены, хотя пытались не показывать виду: кто-то из них, чтобы отвлечься вспоминает все ли готово и ничего не забыли, кто-то рассматривает, как собираются на трибуне зрители или других участников гонок и их корабли. Думаю не только у меня ночь прошла на нервах. Во всяком случае, я спал беспокойно, при этом долго не мог уснуть. Сосед по комнате - Арг тоже нервничал и крутился на своей койке. Сейчас у мне наступила апатия и я усевши прямо на траву и лениво поглядывал на окружающих.
  За пять дней до начала гонок был розыгрыш места и из кого порта, будет стартовать тот или иной корабль. Я опять доверил тянуть жребий Огоньку. У девушки явно счастливая рука: наш корабль будет взлетать из академического воздушного порта, причем наше место было почти у самых трибун, где разместились наиболее титулованные зрители и откуда даст старт гонкам Император. Зрителей было невероятное количество: трибуны не могли вместить всех желающих, поэтому многие стояли у края поля. Я без труда смог рассмотреть своих родственников на трибуне: они приехали довольно рано и теперь с нетерпением ждали начала. В сотне метров от нас стоял корабль девичьего экипажа под руководством Руд, а ещё чуть дальше команды Зага. Среди участников мелькало довольно много знакомых лиц и периодически приходилось здороваться. Вторая часть участников будет стартовать с поля столичного воздушного порта.
  Свои корабли участник перегнали на стартовые места вчера вечером. Сейчас все команды стояли рядом со своими яхтами и ожидали начала. Все волновались, но пытались это не показывать, только получалось это не у всех. Многие с большим интересом крутили головами - рассматривая корабли своих конкурентов. Я с удивлением смотрел на участников, точнее на их одежду: она мало отличалась от той, что я в прошлом году подарил прежнему главе Совета учащихся - графу Рошу. Даже цвет комбинезонов и куртки участников был как у первого экземпляра. Моя команда, включая девушек, были тоже в таком же наряде, только у нас ещё были белые шарфы. "Похоже, я ввел новую моду", - очередной раз усмехнулся я про себя.
  Стоящие на поле корабли отличались друг от друга, как расцветкой, так и форой корпуса, а так же количеством двигателей: полет мыслей был у каждого свои. Кто-то решил полагаться только на двигатели, а кто-то ещё и на паруса. Причем в последнем случае были корабли с неубирающимися верхними мачтами, судя по которым площадь парусов была не меньше чем у нас. Последнее обстоятельство давало очень сильное сходство с вытащенными на брег морскими собратьями.
  Если при строительстве яхт все использовали "конические" правилами кораблестроения, то двух одинакового цвета кораблей было не найти: Совет учащихся заранее специально собирал сведения о том, как будет покрашен то или иной корабль и предоставлял их другим участникам. Ну, а среди участников была, наверное, негласная уже традиция: считалось правилом хорошего тона, чтобы твой корабль можно было легко отличить от других. Вот и соревновались у кого богаче фантазия. Надо заметить некоторые были просто произведениями абстракционизма, а команды потратили много средств и сил.
  Больше всего меня заинтересовала пара кораблей почти одинаковой конструкции: первый принадлежал команде прошлогоднего участника, а второй команде, в которой капитаном был один из сыновей главы рода графов Терит. Форма корпусов обоих кораблей больше походили на каплю воды и, судя по всему, на них многим было пожертвовано ради скорости. У прошлогоднего победителя даже стояло пара двигателей от стрекалетов: я долго гадал, что именно было установлено в хвостовой части корабля, помогла разгадать загадку Руд. Девушка же и сообщила, что данные двигатели для кораблей не очень подходят и дают небольшую прибавку к скорости на короткий промежуток времени, а сами двигатели быстро выгорают. По словам Руд, помимо этих двигателей на корабле прошлогоднего победителя было столько дорогих наворотов, что это, наверное, самый дорогой корабль за всё время существования гонок. В общем, прошлогодний победитель решил вложиться ещё раз, чтобы стать двухкратным победителем. Не отставал от него и корабль графа Террита: при его строительстве явно использовали проект первого корабля. Такое допускалась правилами гонок и участники часто этим пользовались, беря наилучшие конструктивные решения.
  Глядя на некоторые корабли участников я лишь качал головой: условия обитания на них даже с большой натяжкой трудно было назвать спартанскими. На что некоторые были готовы, чтобы только победить в гонках. У того же прошлогоднего победителя и Терита условия на яхте такие, что команде можно только посочувствовать. Надо отметить, что многие обычно выбирали золотую середину, так как от удачи и мастерства команды в этих гонках, как не раз уже бывало доказано, тоже очень много зависело.
  Наш корабль так же привлек довольно много внимания, причем некоторые учащиеся подходили к нам, чтобы лучше рассмотреть. Кто-то презрительно смотрел на большой корпус нашего корабля, а кто-то уже прикидывал плюсы нашей конструкции. Особенно много внимание было приковано к двигателям корабля, которые даже укрытые до старта материей отличались от привычных.
  - Привет новички! - Подошел Заг с Бессмертным и Альбиносом.
  - Здорово старички! - Произнес я в ответ.
  Заг с товарищами участвовал уже не первый раз, причем для некоторых из них это были последние гонки.
  - Руд сказала, что у тебя не яхта для гонок, а фешенебельный корабль для путешествий! - Усмехнулся Бессмертный. Стоящие рядом члены других команд с большим интересом стала прислушиваться к нашему разговору.
  Полчаса назад правнучка Цветочника со своей командой излазила весь наш корабль. В результате девушки были в небольшом шоке от увиденного, а увидев душ, они вообще пришли в небывалый восторг: наверное, также бы реагировали бы на современные удобства моего мира жители каменного и бронзового века. Понравилось девушкам и решение установить на корабле холодильник: тот хоть и занимал прилично место да, к тому же был довольно тяжелым, но я посчитал его незаменим во время полета. Да к тому же мы его доработали с учетом того, что на высоте холоднее, чем у поверхности. Его я до отказа забил свежим мясом и другими скоропортящимися продуктами. На мой недоумевающий взгляд Руд произнесла:
  - Полетал бы на нашем корабле, так сразу же понял. Все "старички" с улыбками смотрели на вашу смешанную команду, представляя, как вы себя буде чувствовать вовремя полета.
  Когда во время проектирования и строительства корабля я предлагал то или иное решения, чтобы улучшить быт, а так же необходимое оборудование ведь исходил и из опыта своего мира: как-то смотрел документальный филь об экспериментах про космические полеты на дальние расстояния. Ограниченное замкнутое пространство на многих влияете по-разному, поэтому не редки срывы у некоторых участников. И, чтобы максимально сгладить некоторые углы во время гонок я и обустроил наш корабль как мог: двух местные каюты - все за два года учебы привыкли к соседу в общежитии; душ, где можно привести себя в порядок; хорошо обустроенная столовая - служила одновременно кают компанией, а приличный запас еды, из которой можно приготовить различные блюда неплохо должно улучшить настрой команды. В общем, я постарался максимально снизить возможное возникновение стрессовых ситуаций.
  Помолчав что-то обдумывая и вспоминая, Руд добавила:
  - Вот почему ты нам раньше не показал корабль?! А одну из твоих новых пушек мог бы нам дать. - Кивнула девушка на пулемет, прикрывающий заднюю полусферу. Чтобы не привлекать внимание оба гатлинга были убраны внутрь.
  - Хотел, но не получилось. - Развел я руки.
  Двигатели тоже понравились девушкам, в итоге, когда они покидали наш корабль, Руд произнесла:
  - С тебя проект корабля, а так же твои новые пушки и двигатели.
  - Это ещё почему? - Офигел я.
  - Не просто так конечно. Обмен.
  - На что?
  Стоящие рядом друзья и пришедшие с Руд её команда с большим интересом слушали наш диалог.
  - Ну-ууу. - Задумалась герцогиня. - Например, у нас в винном погребе есть неплохой коньяк. По-моему сорокалетний.
  - А глава рода знает, что может его лишиться? - Усмехнулся я.
  - Думаю, он будет согласен. Он ещё во время зимних каникул мне намекал, чтобы я постаралась найти способ осмотреть ваш корабль, да я не придала этому особого значения, решив, что ничего нового вы не сможете придумать. Но сильно ошиблась, он как обычно он оказался прав. - Покачала головой девушка.
  - Мой дед тоже согласится поделиться запасами. - Неожиданно добавила внучка прежнего командующего - графа Рош.
  - Это все как-то неожиданно. Надо подумать и посоветоваться с остальными. - Решил я взять время, чтобы подумать
  "Видимо после моего общения с графом Рош на выборах Главы Совета благородных все решили, что я очень большой ценитель спиртных напитков. Надо сказать, что в молодом возрасте получить такую репутацию не слишком ценное приобретение. Нужно срочно менять имидж!" - Про себя подумал я. - "Нет, лучше улучшением имиджа я займусь немного позднее. Такие предложения каждый день не поступают!".
  О коллекцию вин хранившихся у герцога Гальт знает, наверное, почти вся империя: её ещё начал собирать, по-моему, дед нынешнего главы рода. Цена всей коллекции думаю приличная, да и не в ней дело. Вряд ли, конечно, мне отдадут что-то особо ценное, но все равно там может оказаться очень интересное. Тем более винный погреб в моём особняке не сможет похвастаться большим выбором, хотя лет сорок назад он был забит до отказа очень редкими напитками. Если к этому добавить ещё предложения, можно сказать, главного винодельческого рода империи - графов Рош, то стоит очень сильно подумать. Если бы Руд предложила денег то, как и любой представитель старой аристократии, я бы не согласился и смог бы счесть это оскорблением, а вот такой обмен вполне в рамках приличия. Надо отметить, что лично я, да и мой род, довольно много задолжали Цветочнику за его помощь. Вот только проект корабля для его правнучки не то, что можно погасить хотя бы часть этого долга.
  - Пока не победим, ничего давать не будем! - Заявила Ледышка, глядя на мои раздумья.
  - Надо все хорошенько обдумать. - Улыбнулся Арг.
  Друг тоже понимал, что такие предложения встречаются очень редко. Что Цветочник, что бывший командующий, очень любят свою внучку и правнучку и помогаю им: у каждого человека есть свои слабости, а в старости многие балуют своих внуков, а в случае с Цветочником правнуков. Особенно если, как в последнем случае, она одна. "Похоже оба старика к старости стали сильно сентиментальными!" - Усмехнулся я про себя.
  Попросив показать Арга наш корабль пришедшему Загу и его товарищам, я отошел к краю поля, где стоял один из моих помощников - Керт. Парень помогал мне во многих делах, главным из которых было тотализатор. Согласно правилам на взлетное поле, за исключением участников и судей, было запрещено выходить кому-нибудь, поэтому Керт стоя у края и пытался привлечь моё внимание.
  - Что-то случилось? - Подошел я к взволнованному помощнику. Судя по всему, парень очень сильно торопился.
  - У нас проблемы. - Выпалил Керт.
  - Точнее. - Нахмурился я.
  - Несколько аристократов поставили на победу корабля сына графа Терита.
  - Большая сумма получается?
  - В общей сложности около полутора миллионов золотых!
  - Сколько!? А в случае выигрыша мы будем должны выплатить...
  - Почти шесть миллионов. - Не дал мне закончить Керт.
  - Невероятно!
  - Ставки этих аристократов составляет половину всех денег поставленных на гонки. Причем они были сделаны в последний момент.
  - А, что барон Гарф?
  Последнему я говорил, чтобы с Теритами тот был осторожен, но тогда барон отмахнулся от моего предупреждения и вот пожинаем плоды. Он так увлекся, что иногда не замечал некоторые вещи. По словам его лучшего друга и моего партнера по газете барона Зеланда, это иногда случается с бароном Гарфом, но после неприятностей он быстро приходит в норму и становиться очень осторожным довольно долгое время. Только последнее меня сейчас мало успокаивало. Если победит корабль сына графа Терита, то на выплату долга уйдут не только все имеющиеся у меня деньги, но и придется распрощаться с обеими промзонами, при этом я ещё буду очень и очень много должен. Всё это если не навсегда, то на очень надолго выведет меня и весь род из игры. Моим партнерам по тотализатору тоже буде нелегко и вряд ли у них хватит своих денег: Пройдохе точно не хвати и долг последнего, думаю, тоже ляжет на мои плечи, так как многие считают его мои человеком. Я конечно могу отказаться, но тогда будет нанесен очень сильный удар по репутации рода.
  - Он просил сделать, всё возможное в рамках правил.
  - Постараюсь.
  Глядя на корабль сына графа Терита, я думал о том, что те, кто за всем эти стоит не могут полагаться только на скорость и умение команды. Они явно что-то должны сделать, чтобы победа была наверняка: "Интересно какую пакость они придумали?!"
  - Что случилось? - Поинтересовался Арг, когда я подошел к нашему кораблю.
  - Считаешь, что что-то должно произойти? - Нахмурился друг, когда я быстро ему и Ледышки всё рассказал.
  - Да. Только полагаться на корабль они явно не будут. Ставки слишком велики, а удача очень изменчива.
  - Плохие предчувствия меня мучают уже второй день. - Сообщила девушка.
  - Изменить сейчас уже ничего нельзя, поэтому будем осторожными. Надо Зага и Руд предупредить. Остальные участники непонятно как отнесутся, если мы будем им рассказывать.
  Речь Императора я слушал вполуха, думая о том, какой сюрприз нам приготовили. Император говорил около пятнадцати минут. Его голос усиленный специальными артефактами был, наверное, слышал на территории всей академии. Глава государства прибыл вместе семьей, причем больше всего привлекала внимание принцесса Алиана. Надо сказать, что хотя последняя училась в академии и имела право участвовать в гонках, но рисковать ей не позволили. За всю историю редко кто из членов императорской семьи вообще участвовал, причем наследники ещё ни разу. Наверное ар,Долта князь Шолингера только выбивается из этого правила участвовав пять раз. Как только Император замолчал, он развернулся и пошел к стоящей рядом пушке, холостой залп которой оповестит о старте гонок. Остались секунды до начала и все, наверное, даже перестали дышать, следя за действиями главы наше империи.
   И вот наконец-то долгожданный выстрел. Все мысли терзавшие меня после слов Керта в мгновение ока были выбиты грохотом пушки. Команды устремились к своим кораблям, которые почти сразу же начали запускать двигатели и взлетать. Как только мы все оказались на нашей яхте, Грэй захлопнул дверь, а Арг встал у штурвала и ожидающие посмотрел на меня.
  - С богом! - Уселся я в своё кресло. - Все по местам! Взлетаем!
  Ревун оповести всех на борту о начале маневра, одновременно завыли все четыре двигателя и корабль медленно начал набирать высоту.
  - Главное сейчас нам ни в кого не врезаться.
  - Авария - это последнее, что нам нужно. - Кивнул Грэй.
  Остальные друзья стояли рядом и напряженно смотрели на происходящее в небе. Нередки были случаи, когда вовремя старта от волнения участники выходили из своего воздушного коридора, в результате чего врезались в другие корабли. На прошлых гонках пострадало аж пять кораблей. Хорошо хоть никто на погиб. При взлете магические щиты отключены, а в случае аварии страдали корпуса и двигатели кораблей. Надо отметить, что во время гонок, чтобы развить большую скорость магические щиты у всех кораблей были отключены. Их включали только в случае опасности. Причем были корабли, где их вообще не устанавливали, чтобы с экономить место и вес.
  Когда поднялись на высоту более ста метров, нам удалось увидеть яхты участников взлетающие из столичного порта. Пока ещё корабли шли кучей, только начиная вытягиваться в линию. Вообще то, что сейчас происходило в небе над столицей - просто завораживало. Пролетая над городом, было видно, как столичные улицы забиты народом, смотрящим вверх. Вторым опасным моментам старта было, когда два потока яхт, взлетающих с полей двух портов, сольются в один. В результате можно получить таранный удар в борт или корму корабля. Сейчас у многих, особенно неопытных новичков, адреналин бьёт ключом и они стараются занять первые места. Чтобы не рисковать "старички" стараются пропустить торопыг вперёд и не лезть в самую кучу, держась с краю и оставляя себе место для маневра. Мы с самого старта пристроились в кильватерную колонну к кораблю Руд и старались не отстать. На данном этапе пока ещё ничего не решается, поэтому всяких торопыг стоит пропустить вперед, при этом постоянно нужно следить за кораблём, идущем на первом месте. Им, кстати, был победитель прошлогодних гонок. Второй шла яхта графа Терита. Третьим была яхта Зага: корабль его команды тоже был довольно скоростным и мало уступал двум первым. Все три корабля развили довольно приличную скорость, но и остальные старались не отстать.
  Крутя головой я старался разобраться в мешанине яхт, не забывая отдавать команды Аргу. Сначала было не привычно от количества кораблей и буйства красок. Немного удивило так это то, что часть участников стала устанавливать паруса: согласно записям о гонках, которыми со мной поделилась Руд, это следовало лучше делать когда толпа участников немного растянется и станет немного безопасней. Уже когда покинули пределы столицы, мы сблизились со вторым потоком кораблей так, чтоб можно было без труда рассмотреть в иллюминаторах лица людей.
  - Всем приготовиться! - Дал я команду, а Арг тут же оповести команду ревуном. Сейчас был второй опасный момент - не хотелось бы попасть в аварию. Следя за обстановкой я попутно рассматривал корабли наших конкурентов стартовавших с поля столичного порта. Там тоже было буйство красок и инженерной мысли. Особенно выделялись три корабля очень похожих на корабли прошлогоднего победителя и графа Терита. Видимо не только последний пришел к мнению о том, что это удачный проект. Самое удивительное для меня было увидеть корабли, за которыми вились шлейф дыма из труб: не у всех кроме желания есть деньги на современные корабли. Тяжело будет их командам на таких кораблях во время полета, но по окончании учебы в академии, думаю, найдется немало капитанов боевых кораблей, которые должны оценить решения ребят.
  - Капитан на десять часов! - Раздался возглас Огонька, находящейся на мостике и следящей за обстановкой в воздухе.
  Бросив взгляд в указанную сторону, я успел увидеть, как один из кораблей навалился на другой. В последний момент рулевые постарались избежать столкновения и удар пришелся вскользь, но оба корабля потеряли по двигателю, а один их них ещё и боковой парус. Корабли стали терять скорость и следующие за ними участники стали маневрировать, чтобы избежать столкновения. Но это была не последняя на сегодняшний день авария: ещё два корабля, идущих чуть впереди нас, стремясь опередить друг друга, опасно маневрировали. В результате один из них воткнулся носом в корму другого. В этот раз удар вышел довольно сильным. Даже со стороны было видно, что обе яхты серьезно пострадали от чего стали быстро терять ход. Третий корабль, следовавший за этой парой, не успел уйти в сторону, врезался в них. Повезло, что воздушные баллоны всех трех кораблей не пострадали: ни один из них не упал камнем вниз.
  - Руль вправо! - Дал я команду, чтобы обойти пострадавших. Тут же подал голос ревун и мы не сбрасывая скорости, обошли "кучу-малу". Из участников никто не остановился, так как авария случилась близ столицы и как только все уйдут вперед, пострадавшим окажут всю необходимую помощь идущие за участниками гонок корабли флота. Вот если бы это случилось над океаном, а до ближайшего берега было далеко и спасения ждать не откуда, большинство участников постаралось бы оказать помощь. В правилах гонок этого нет, но спасение терпящих бедствие сильно влияло на репутацию в положительную сторону в будущем. Особенно такие поступки ценились у военных.
  - Сейчас корабли растянуться и можно будет немного отдохнуть. - Произнес я, когда стало видно, что бушевавший в крови у участников адреналин стал успокаиваться. Мы летели в третьем десятке, продолжая следовать за кораблем правнучки Цветочника. Как я успел рассмотреть в магическую подзорную труб, лидеры гонок определись: их было семеро. Среди них были корабли Зага, Терита и прошлогоднего победителя. Остальные участники будут держаться за лидерами, при этом максимально стараясь не дать им сильно оторваться. Сейчас ещё не значит, что борьба за первое место будет только среди первых семи яхт: у всех участников своя тактика. Среди яхт, окружавших нас, я без труда определил многих "старичков".
  - Вы заметил, что опытные команды сейчас пока не особо лезут вперёд? - Обратился я к друзьям.
  - А в первых двух десятках в основном новички. - Ответила стоящая рядом Ледышка.
  - Решений держаться корабля Руд было правильным. - Добавил Арг.
  - Сейчас начнем вытягиваться в одну линию.
  - Стоит внимательно следит за маневрами соперников.
  Остаток дня прошел без происшествий и как только команда Руд и другие опытные участники стали устанавливать паруса, мы последовали их примеру. Если большинству команд приходилось выходить на корпус своих корабле и опасаться падения, то мы все сделали не покидая капитанского мостика нашей яхты - переключив всего несколько тумблеров.
  - Верхний парус установлен! - Посыпались отчеты от товарищей по команде.
  - Нижний парус установлен!
  - Боковые паруса установлены!
  Теперь мы стали похожи на диковинную рыбу. В прочем многие участники не сильно от нас отличались: у них были как боковые - прямые паруса, так верхний и нижний - косые. Вот расцветка у каждого была разной. Выглядело все очень впечатляюще. Наш корабль выделялся из этого косяка невиданных рыб: если длинна мачт у других была ограниченно шириной или высотой корабля, то у нашего благодаря тому, что были телескопическими они были в полтора раза выше, а следовательно площадь парусов была больше. Когда мы выдвигали мачты и поднимали паруса, наверное, со стороны в первый раз выглядело необычно и производило впечатление.
  - Руд, передаёт сообщение! - Быстро произнесла Бриана и замолчав стала переводить в уме язык сигналов на обычный. Флот здесь тоже использовал, что-то на вроде азбуки Морза и каждый будущий офицер флота обязан знать её. - Она передала, что вы гад капитан! - Удивленно воскликнула девушка. Все кто бы на мостике как по команде уставились на меня.
  - Это она оценила наше парусное вооружение. - Усмехнулся я. - Особенно боковые паруса.
  - Со Стрижа, тоже что-то передаёт. - Сообщил Грэй, следящий за тем, что происходит за кормой. - Э-э, что ты гад в двойне капитан.
  Если первое сообщение вызвало улыбки, то второе уже смех. Стрижом назывался корабль ещё одного девичьего экипажа. Всего в этом году их было семь. Стрижом командовала дочь главы рода барона Воорок. Хоть род барона было довольно молодым по меркам старой аристократии, но довольно богатым, влиятельным и уважаемым. У моего рода с бароном в своё время было несколько довольно доходные предприятий. А с главой рода мы даже были родственниками: лет сто назад моя троюродная тетка вышла замуж за тогдашнего главу рода барона. Дочь у нынешнего главы рода была единственным ребенком и, как рассказывал Арг, вила из папы веревки. Она была довольно настырной и взбалмошной. В академии девушка училась первый год, но смогла уже собрать команду и участвовать в гонках.
  В итоге я оказался гадом в десятой степени, так почти все знакомые, кто летел рядом, оценили наше парусное вооружение. Смех дал нам возможность немного расслабиться. Обед и ужин прошли на нашем корабле, как говориться, в теплой дружественной обстановке. Как я и предупреждал ещё год назад, готовить пищу во время гонок будем по очереди. В первый день мы с Ледышкой были поварами - я первый решил показать класс. Конечно, мне и девушке было далеко до лучших столичных поваров, но товарищам понравилось. По случаю начала гонок я даже дал разрешение открыть пару бутылок вина. А торт, который я заказал заранее, тоже пришелся всем по вкусу. Команда сразу же оценила удобство камбуза.
  Ещё год назад я думал, что гонки большую часть представляют из себя: "встал в колею" и лети себе по прямой. Чем больше я получал информации, тем лучше стал понимать, что спокойного полета не будет. Для парусов необходим ветер, который частенько нужно найти. В результате постоянно приходилось следить, как за воздушными потоками, так и за летящими рядом другими участниками: во-первых, чтобы ни с кем не столкнуться, а вторых, чтобы понять нашел ли кто нужный воздушный поток. Ревун, предупреждающий о резком маневре, мог раздаться и среди ночи. Хотя после первой мы старались его не включать, а на ночь все кто отдыхал пристегивались к койкам.
  Ночью я опять долго не мог уснуть, вспоминая все события прошедшего дня. Даже навалившаяся усталость от переживаний и волнений за день не способствовали приходу быстрого сна. В итоге, когда была моя вахта, я сидя в "вороньем гнезде" из всех сил пытался не уснуть. Даже три кружки местного напитка, аналога земного кофе, помогали мало и под конец вахты, я уже подумывал вставить в глаза спички. Пару раз за время вахты я спускался на капитанский мостик. Стоящая за штурвалом Огонек тоже выглядела сонной: постоянно зевала и пыталась не уснуть стоя, а при моём появлении делала вид, что все нормально. Выглядело всё это довольно смешно. Как только нас сменили, я тут же завалился спать.
  Полет до моря выдался без особых происшествий: я видел, что только один корабль в результате поломки, похоже, сошел с дистанции. Но участников было довольно много и не всех мне удавалось рассмотреть, тем более некоторые уже к вечеру первого дня стали отставать от основной массы. Многие участники будут стараться, если это было конечно возможно, чинить неисправности на ходу, в крайнем случае, делать кратковременные остановки. Академические гонки это не только испытания и проверка самих участников, но и их кораблей. Даже любая мелочь, важна в полете. Хоть все по несколько раз было проверено, но ничего не вечно в этом мире.
  Уже на второй день пыл торопыг из новичков подостыл, а многие участники стали рассчитывать свои силы и не сойти с дистанции: если не стать победителем, то хотя бы дойти до финиша. В результате наш корабль переместился во второй десяток. Корабль правнучки Цветочника так же был довольно скоростным, а команда его была опытной: яхта Руд летела чуть впереди нас. Встречные корабли салютом приветствовали участников гонок. Моя команда постепенно втягивалась. В свободное от вахты время все находили себе дело. Несколько раз по семафору переговаривались с кораблем Руд. Самое интересное должно начаться, когда мы будем над океаном - вот там необходимо будет за всем следить в три глаза. Тем-более я ждал сюрприза от графа Терита и компании: ведь не мог старый интриган полагаться только на своего сына. Такие люди все не доверяют случаю.
  Лидеры гонок с самого начала задали довольно быстрый темп, которые долгое время смогут выдержать не все корабли участников. По расчетам Сула: мы сейчас можем держаться за лидерами, при этом у нас даже был небольшой запас мощности. Вот только если двигатели будут работать на пределе, то они могут долго не выдержать. Пару раз ночью лидеры гонок увеличивали скорость, чтобы оторваться от основной массы, но идущие следом участники чутко следили за ними и не позволяли на много увеличить расстояние. В итоге, когда показалось бескрайнее море, я уже с трудом мог рассмотреть не вооруженным глазом лидеров гонок. Похоже, надо менять тактику и прибавить скорость. Видимо так же рассуждал не только я так как в следующую ночь довольно большая масса кораблей выжимая из своих двигателей всё, что можно пытаясь сократит отставание. Догнать лидеров не удалось, но смогли к ним существенно приблизиться. При всем при этом кораблей двадцать оторвались от довольно сильно растянувшейся основной массы участников. Похоже, между лидерами и этой группой и будет борьба за первое место. Остальные будут стараться хотя бы пройти весь маршрут. Хотя академические гонки не предсказуемы, а удача вообще богиня своенравная, поэтому и остальных участников сбрасывать со счета не стоит.
  В группе идущей сразу за лидерами были мы, Руд, а также многие "старички". Во время ночного рывка моей команде пришлось поволноваться, но в итоге двигатели выдержали и работали ровно. Когда рассвело, то лидеры смогли лучше оценить своё положение и попытались снова от нас оторваться. Они ночью, как только заметили приближение преследующих кораблей, тоже шли на максимальной скорости. А их двигатели были не многим лучше, чем у других. В итоге погоняв их на максимальных оборотах, сначала один, а потом и остальные отказались от этой идеи: наша группа не давала им оторваться, а сейчас ещё не время форсировать события.
  
  ***
  
  - Капитан неизвестные корабли с лева по борту. - Произнесла Бриана. Только начинался пятый день гонок, который обещал быть ясным с небольшим ветром. Лучи солнца, поднимающиеся казалось прямо из моря, отражались от воды и слепили глаза. Втянувшись моя команда занималась уже привычными делами: Ледышка и Арг определяли наши координаты и отмечали на карте пройденный за ночь маршрут, Мила и Сул отсыпались после ночной вахты, Огонек и Грэй занимались завтракам - сегодня их очередь быть поварами, Эр стоял за штурвалом, а Бриана и Дэн следили за небом, причем последний дела это из "вороньего гнезда". Я же развалился в капитанском мостике и в пол уха слушал переговоры Арга и Ледышки.
  Чтобы избежать аварий в ночное время наша группа кораблей постаралась разойтись в стороны, а так же вверх и низ, поэтому теперь она образовывала фигуру эллипс - вытянутые концы которого показывали точку старта и финиша. Дувший воздушный поток нам в принципе позволял даже разойтись ещё больше, но участник этого делать не стали. Наша яхта находился с правой стороны эллипса, в результате чего трудно было рассмотреть, что творилось с левой стороны нашей группы, но девушке видимо это удалось.
  - Что за корабли? - Посмотрел я на княжну.
  - Скоростные яхты идут на сближение кильватерной колонной.
  - Похоже, этот то чего ты ждал. - Произнесла Ледышка, оторвавшись от карты.
  - Сколько их? - Проигнорировал я слова подруги.
  - Не могу определить, - почти сразу ответила Бриана.
  Склонившись к переговорной трубе, я произнес:
  - Дэн с левого борта группа неизвестных кораблей. Можешь их опознать?
  - Нет, корабли других участников мешают. - Раздался ответ из переговорной трубы. - Хотя нет. Вижу впереди, почти прямо по курсу, корабли. Опознать и определить количество не могу.
  - Я вижу только один отряд. - Произнесла Бриана. Она слышала слова нашего товарища и попыталась рассмотреть, что увидел Дэн.
  - Одна группа, похоже, атакует нас, другая лидеров. - Сделал я предположение. - С правого борта что-то есть?
  - Чисто. - Замолчала княжна, закусив верхнюю губу что-то высматривая в подзорную трубу. - Лидеры перестраиваются и некоторые убирают паруса. - Добавила девушка через пять секунд.
  - Понятно. Боевая тревога. - Произнес я после небольшой паузы. Говорил тихо, но на мостике после сообщения о неизвестных кораблях, похоже даже дышать перестали и поэтому мои слова расслышали все. Стоящий за штурвалом Эр тут же дал сигнал боевой тревоги и уступив место Аргу, а затем бросился вслед за Ледышкой. Вбитые тренировками рефлексы сработали у друзей как надо.
  - Убрать паруса! - Отдал я распоряжение. Конечно, мы потеряем к скорости, но так нам удобнее будет отбиваться.
  - Есть капитан! - Ответил Арг.
  Нашему примеру последовало часть участников, другие видимо решили не терять прибавку к скорости. Тем более до конца намерения пока тех кто летел к нам были непонятны. Но многие участники гонок посчитали, как и мы, что не с хлебом и солью они спешат к нам на встречу. Яхты участников нашей группы стали ещё больше расходиться, освобождая место для маневра - главное оружие участников в предстоящем нападении. Маневр и скорость - только это многие смогут противопоставить пиратам. Конечно, ещё участники будут стараться помочь друг другу: в истории гонок бывали случаи, когда корабли участников, пройдясь в считанных сантиметрах рядом с корпусом другого участника, сбивали успевших высадиться на корпус яхт пиратов. Ружья и другое оружие, имеющиеся на кораблях, не остановят врага - это оружие последнего шанса, его пустят только когда будет абордаж.
  - Просигналь Руд, чтобы шла под наше прикрытие, - дал я приказ Дэну.
  Девушки знают о имеющихся у нас на бору гатлингах. "Похоже сегодня мир должен измениться очень круто!" - Некстати пришла мне в голову мысль.
  - Есть капитан.
  - Паруса убраны. - Доложил Арг.
  - Принял.
  Девичий корабль летел чуть выше, впереди и левее нас - вторым в нашей группе. Руд решила довериться старой тактике, а не новому, ещё не проверенному в боевых условиях, оружию. Использовать маневр и скорость. Если с первым у девушек было даже очень хорошо: тренировки Якоря не должны были пройти даром. То со вторым была проблема: судя по всему у пиратов скоростные тридцатиметровые яхты, которые не уступают, а скорее всего даже превосходят наши корабли в скорости. Не намного, но превосходят. Иначе нападение не имело бы смысла. Плюс их яхты имели легкие пушки. Единственное, что сделала команда Руд - это убрала верхние паруса. Нижние и боковые продолжал наполнять ветер. Согласно принятой тактике: пираты будут атаковать сверху, ломая мачту корпусом своего корабля. В результате чего сломанной мачтой могут быть повреждены двигатели атакованного корабля, поэтому многие стараются её убрать, а чаще всего вообще все паруса и надеяться только на двигатели.
  Чем ближе приближались к нам незнакомые корабли, тем сильнее становилось напряжение на кораблях участников. Даже маневры, как мне показалось, стали резкими и нервными. Последние сомнения по поводу намерений развеялись сразу, когда мы увидели действия лидеров гонки. А докатившиеся звуки выстрелов малокалиберных пушек, только подтвердили это.
  - Пираты! - Взволновано произнес стоящий за моей спиной Грэй.
  Ему и Аргу приходилось волноваться и переживаться гораздо больше, чем любому другому из моей команды, так как на корабле герцогини находятся их сестры. Если девушки попадут в руки пиратов, то судьба их незавидна. Конечно, по этим нападавшим вообще многое непонятно: у обычных вообще не бывает больше двух таких скоростных яхт, так как они не очень подходят для нападений на крупные корабли. Их используют только как разведчиков. А тут полтора десятка и не одного большого корабля пиратов поблизости. У пиратов где-то должен находиться крупный корабль или база, так как на таких яхтах далеко не полетаешь. Да к тому же там экипаж как минимум увеличен вдвое. И если тут замешан, как я думаю, граф Терит, то свидетелей пираты оставлять не будут. "Хотя, не факт, так как тогда вся эта ситуация может вызвать очень сильные подозрения в адрес победителей". - Озарила меня мысль. - "А для того, чтобы отомстить многим аристократам хватит и подозрений. Цветочник точно порежет на лоскутки любого из-за Руд. Да и бывший командующий тоже сдерживаться не будет".
  - Всем по местам! - Рявкнул я. - Проверить готовность открытия огня!
  Надо было отвлечь друзей от дурных мыслей, поэтому стоит найти им работу.
  - Арг прибавь скорости и постарайся приблизиться к кораблю Руд или хотя бы не отстать. - Спокойным голосом добавил я. Сейчас было не время думать о ресурсе двигателей, необходимо со своей стороны сделать все, чтобы помочь девушкам.
  - Есть капитан!
  Пока мы старались приблизиться к кораблю герцогини, ситуация в небе стала осложняться. Группу лидеров атаковала семь кораблей - на каждого участника получилось по пирату. В результате благополучно уйти смог только корабли Зага и Тирета: оба очень хорошо маневрировали и вдобавок смогли обхитрить противников. Были, конечно, сомнения, что они именно смогли, а не им позволили. Во всяком случае, насчет Тирета точно, а вот Заг смог сделал очень красивый и довольно сложный маневр, сбивший с толку преследователя. Дав максимальный ход, Заг стал уходить от своего преследователя.
  Напряжение на нашем корабле с момента появления неизвестных все возрастало и сейчас оно, наверное, достигло пика и стало осязаемым. Я же, как только стало понятно, что это именно пираты успокоился: меня всегда напрягало именно неопределенность, а как только доходило до боя, я успокаивался и начинал трезво мыслить. Даже можно сказать мозг начинал работать в разы лучше.
  Нана шу группу напало восемь кораблей, во всяком случае, я смог рассмотреть такое количество. Пираты ворвались в наш строй как стая волков и сходу стали атаковать участников: либо обстреливать из малокалиберных пушек, либо пытаться проломить верхний щит, если он был и высадить абордажную команду. Из-за боязни попасть в своих мы не могли пока пусть вход гатлинги, ведь почти все корабли шли без боковых щитов, а даже одна двенадцатимиллиметровая пуля могла наделать много бед. К нам же самим пока никто из кораблей противников не приближался.
  - Пират собирается атаковать Руд. - Произнес Арг.
  - Вижу. - Кивнул я и склонился к переговорной трубе. - Ледышкой следи за преследователем Руд и открывая огонь по готовности. Переговорный трубы у нас мало отличались от тех, что стояли на кораблях моего мира более стал лет назад. Даже в обычной обстановке чтобы расслышать, что говорят приходиться напрягать слух. А когда будет выть пулемет, то слышимость будет ещё хуже. Девушка точно ничего не услышит и вся надежда во время боя будет только на второй номер - Эра.
  - Есть капитан! - Судя по голосу подруга сильно волнуется.
  "Надеюсь, они не наделают делов", - успел подумать я. Пират сходу атаковал корабль герцогини: зайдя с левого борта, он разрядил имеющиеся у него малокалиберные пушки. Руд попыталась маневрировать, но нападавшие оказались: либо очень опытными и предугадывали все действия, либо очень везучими. В результате атаки у корабля девушек был, похоже, поврежден двигатель, так как яхта стала забирать вправо, а скорость стала падать. Решив, что теперь жертва с поврежденным двигателем никуда от него не уйдет и ей можно заняться позже, пираты стал подниматься выше, чтобы атаковать другого участника. Тут уже не сплоховала Ледышка: как только нападавшие полностью появились из-за корабля герцогини, трассирующий след потянулся от нас к ним. Безумный ученный смог очень хорошо выполнить мой задание и теперь даже в ясный день было превосходно видно куда летят пули. Похоже, давая первую очередь, Ледышка волновалась, так как она прошла выше корабля пирата, но тут же девушка поправилась. Коса смерти прошлась по пирату, калеча оборудование и механизмы, а так же убивая людей. Затем она прошла ещё раз. Выкрашенный в серый цвет борт корабля противника в мгновение ока покрылся оспинами. Поменяв опустевшую ленту, Ледышка прошлась два раза по капитанскому мостику пиратского корабля. Теперь вряд ли кто-то остался в живых. Через минуту за пиратом потянулся сначала едва видимый шлейф дыма, который с каждым мгновением становился более густым и черным, а корабль стал снижаться.
  "Добро пожаловать в мой мир!" - Усмехнулся я про себя увидев удивленное лицо Дэна, находящегося на мостике. - "Похоже, я изменил этот мир! Правда, не к лучшему!".
  Так повредить корабль, даже такой маленький, за столь короткое время редкий до сегодняшнего дня случай. Конечно, полный залп большого корабля мог разнести вообще на мелкие кусочки. Но вот от корабля нашего класса точно никто такого не ждал и то, что пираты шли с выключенными щитами, было прямым доказательством. Радоваться, что нам удалось подбить корабль, было рано, да и не место.
  - Дэн передай Руд, чтобы готовились покинуть корабль. - Быстро принял я решение и отдал приказ Аргу, - заходи сверху.
  - Есть! - Почти одновременно ответили друзья.
  В это же время заработал пулемет Грэя. Посмотрев, куда стреляет товарищ, я, чтобы перекричать вой пулемета, громко произнес:
  - Грэй! С такого расстояние пули должны пробивать пиратов насквозь, поэтому смотри, чтобы не попасть в наших.
  - Понял капитан!
  То же самое через переговорную трубу сказал Ледышке и Эру, но уже через минуту девушка, то ли забыла о предупреждении, то ли ещё по какой причине, но стала расстреливать удачно подвернувшегося пирата за которым маячил кто-то из участников. Расстояние было большим и попасть нужно было постараться, Но я все равно заорал в переговорную трубу:
  - Ледышка за пиратом наш!
  Услышали меня не сразу, так как ещё несколько секунд гатлинг поливал корабль пиратов. Но нам повезло, так как на яхте участника, прикрытой корпусом корабля пиратов, был активирован магический щит. Но все равно, думаю, ребята пережили не лучшие мгновения жизни.
  - Открыть нижний люк и опустить аппарель! - Отдал я команду, когда наш корабль навис над кораблем герцогини. Дэн и Сул бросились выполнять мой приказ. Подняв часть палубы в сторону, товарищи стали открывать люк. Сразу же в помещение ворвался свежий морской воздух. Девушки смогли выровнять свои корабль, а задача Арга бала сравнять наши скорости и зависнуть над их кораблем. Другу был трудно рассчитывать высоту до корабля Руд, поэтому стараясь перекричать шум, я стал давать указания:
  - Полметра ниже.
  - Есть капитан.
  Одна из девушек была в "вороньем гнезде" и следила за нашими действиями.
  - Медленнее.
  Пока мы маневрировали, бой в небе не прекращался: наша скорость упала и нас стали обходить участники, а так же атакующие их пираты. Ледышка и Грэй как только представлялась возможность сразу же открывали огонь, причем девушка, помня про свою оплошность, старалась максимально работать аккуратно. В ответ нам тоже прилетало, но магические щиты выдержали. Не прекращая следить за манерами Арга, я смог увидеть, как на обгоняющую нас яхту девичьего экипажа успела высадиться абордажная команда: пираты сидели наверху корабля и пытались попасть в него через "воронье гнездо". Команда Стрижа попыталась с помощью маневром сбросить незваных гостей, но те вцепились в корабль крепко. Одной очередью Ледышка ополовинила количество нападавших. То что пули крупнокалиберного пулемета сотворили с человеческим телами, описывать не хочется. Остальные абордажники решили не рисковать и покинули корабль сами.
  Пулемет Грэя тоже не умолкал. Пираты, видя, что творят гатлинги с их товарищами, стали активировать магические щиты из-за чего скорость их кораблей сразу же стала падать. Поняв, что мы главная угроза, они стали перестраиваться для атаки нашего корабля. Быстро сообразив, что это шанс спастись, почти все участники, идущие в нашей группе, стали выжимать из двигателей все, что можно и не можно. Конечно, опасность ещё представляли пираты атаковавшие группу лидеров, но там как повезет.
  Мы смогли выровнять скорость и высоту нашего корабля относительно корабля Руд и команда стала по одному подниматься к нам. Выглядели они просто ужасно: одежда перемазана кровью и зияла прорехами, у некоторых были повязки, что говорила о ранениях. Видимо девушки перед атакой не активировали магические индивидуальные щиты. Сильнее всего пострадала сестра Грэя: завернутую в покрывало девушку несла на руках её подруга, путь отмечали густые капли крови. Хоть она и маг, но шанс умереть с таким ранением без квалифицированной помощи есть и у неё.
  - Несите её быстро наверх там есть необходимые медицинские артефакты. - Сразу же дал я приказ, как только раненая оказалась у нас на мостике.
  На мой вопросительный взгляд сестра Арга произнесла:
  - Они нас обстреляли из пушек. Били они по двигателям, ядра рекошетили. Одно из них попало в Зелу. Остальных щепками от досок досталось.
  Я покосился на сидящего за пулемет Грэя: друг сосредоточился на противнике и не замечал, что происходит на мостике. Последней, как и подобает капитану, корабль покидала Руд, сверкая глазами и сжимая в руках подаренный мной ей винчестер, она практически ворвалась на мостик нашего корабля. Теперь я понял как должен выглядеть ангел мщения.
  - Согласно стать четырнадцать правил об академических гонках я и моя команда вправе помогать отбивать вам нападение! - Скороговоркой произнесла герцогиня и тут же ринулась к пулемету.
  Правила запрещали спасенному экипажу помогать управлять кораблем, но вот в случае опасности разрешали оказывать помощь. Эту поправку внесли в правила через год или два после первого старта. Судьи потом нас всех опросят и все проверят, но меня это на данный момент мало волновало.
  - Ну-ка уступи место леди! - Рявкнула Руд в ухо Грэю, от чего друг подскочил как ужаленный.
  - Закрыть люк! - Дал я команду. - Обязательно проверьте герметичность.
  - Есть капитан. - Дэн и Сул принялись выполнять команду.
  - Спасибо что нагрел место! - Поблагодарила герцогиня после того как уселась.
  Чувство юмора она явно не потеряла. Пулемет почти тут же заработал без остановок. Если Грэй бил небольшими очередями, то девушка вмиг расстреляла ленту.
  - Мажешь Руд! - Крикнул я, следя за стрельбой.
  - Сама вижу! - Огрызнулась в ответ герцогиня.
  Пока Грэй менял ленту один из пиратов с активированным магическим щитом устремился к нам. Скорость преследователя была чуть выше нашей - видимо капитан решил не жалеть двигатели. Как только пулемет был готов, герцогиня снова открыла огонь. Щит пирата держался долго: мы потратили пять лент и кучу нервов, а мне уже стало казаться, что его не пробьем. Конечно, Руд не привыкшая ещё вести огонь на таких скоростях, часто промахивалась, но все равно в корабль прилетало много. Когда щит вырубился, все кто находился на мостике, заорали от радости.
  - Тихо! - Пришлось мне рявкнуть.
  Пират попытался сманеврировать и уйти от губительного огня, но со скорострельностью гатлинга ему было не тягаться. В результате тяжелые пули без особого труда пробивали корпус корабля. Миг и яхта пирата стала стремительно терять высоту.
  - Готов гад! - Закричала герцогиня.
  Ледышка не отставала от подруги и если была возможность, тут же давал очередь. Долго радоваться нам не пришлось: после ещё пары очередей пулемет Руд заклинило. Попытки быстро устранить не исправность ничего не дала. Пиратов было ещё достаточно и они стали действовать умнее: стали искать мертвые зоны и сигналами сообщатся о них друг другу. Теперь они быстро разберутся как с нами лучше справиться. С одним пулеметом мы многого не навоюем, да к тому же боезапас у нас не безграничный. Нужно что-то срочно было предпринимать. И так мы сделали много: сбили или сильно повредили несколько кораблей пиратов, а так же притянули все внимание их к себе. Остальные участник, кто смог, воспользовались представившейся возможность и теперь уходили на максимальной скорости.
  - Убирай его. - Дал я распоряжение. - Руд давай со своими в наши каюты. Здесь вы теперь будете только мешать.
  На мостике вместе с герцогиней находилось пять девушек, готовых из пистолетов и ружей отбивать нападение на корабль. Сама герцогиня осталась, а вот члены её команды послушали моих слов.
  - Что ты задумал?
  Отвечать я не стал, а склонился к переговорной трубе:
  - Ледышка, Эр, заканчивайте и закрывайте всё.
  - Есть капитан! - Ответил Эр.
  - Грэй иди к сестре. - Посмотрел я на товарища.
  - Что с ней?!
  - Вот узнаешь и нам расскажешь.
   - Хочешь подняться? - Поинтересовался Арг.
  - Да. Пираты точно не готовы к большим высотам. Надеюсь, у нас нигде нет пробоины. В любом случае половина нашей команды пока будем подниматься, оденет маски.
  - Должно сработать.
  - Надеюсь.
  Пять пиратских кораблей с активированными магическими щитами, пока мы поднимались, продолжали преследовать, старясь держаться при этом подальше и пониже.
  - Ледышка ищи воздушный поток. - Отдал я команду, как только девушка появилась на мостике.
  - Есть капитан.
  - Арг поднять паруса.
  - Есть.
  Преследователи продолжительное время шли за нами, видимо считая, что мы не сможем высоко подняться, а затем, что не сможем долго находиться. Но мы поднимались все выше и выше, напряженно вслушиваясь и постоянно осматривая корабль на случае разгерметизации. Чтобы не сгорели от повышенного фона эфира двигатели, они работали на минимальной мощности. Скорость корабля упала и вся надежда теперь была на паруса, а так же на воздушные потоки воздуха. Вообще у нас были отключена или чуть работала большая часть оборудования на корабле.
  - Ледышка, где воздушный поток? - Очередной раз спросил я и поежился от холода. Система обогрева, как и все системы, работал на минимуме, а теплая куртка висела в каюте.
  - Пока не вижу. Где-то здесь должен быть.
  - Ищи быстрее. Мы и так много времени уже потеряли. Ищи любой подходящий!
  - Вон он! - Обрадованно закричала девушка, через минуту.
  - Курс?
  - На час дня и выше на триста метров.
  - Интересно, откуда вы знаете об этом потоке? - Вопросительно на меня посмотрела Руд.
  - Года назад нашли.
  В ответ герцогиня лишь неопределенно хмыкнула. Как только мы достигли высотного струйного течения, ветер мягко подхватил нас и скорость яхты стала стремительно нарастать. Можно было вообще выключить двигатели - дав им отдохнуть. Но я решил перестраховаться, так как не был уверен, что они потом снова заработают как надо.
  - Можно отдохнуть и поесть. - Произнес я, когда все ещё раз было перепроверено.
  Моей команде пришлось поделиться некоторыми вещами и одеждой, а мужской части ещё и уступить спасенным свои каюты: взяв необходимое мы расположились на мостике корабля.
  
  Глава 15
  
  - Нас сегодня кормить будут? - Ни к кому конкретно не обращаясь произнес я, когда часы стали показывать три часа дня.
  - Сомневаюсь. - Усмехнулся Арг.
  - Так дело не пойдет. Я сейчас, - и направился к лестнице.
  Сначала проверил Грэя: он сидел в своей каюте рядом с раненой сестрой. Девушка спала. Как оказалось: моё желание взять с собой медицинские артефакты полностью оправдалось. С помощью них ей и другим раненым оказали квалифицированную помощь. Наложив бинты и проведя специальным артефактом обезболивающую процедуру, девушку положили в каюте брата. Рана, конечно, была довольно серьёзно, но у Зелы есть очень большие шансы выкарабкаться. Тем-более сейчас на нашем корабле достаточно тех кто связал свою судьбу с медициной, причем одна девушка из команды Руд в этом году сдавала выпускные экзамены. Главное теперь добраться до контрольной точки, а там сестру Грэя быстро поставят на ноги военные доктора. Верхнюю койку занимала другая раненая девушка.
  - Как она?
  - Спит. Вроде все будет нормально. - Ответил Грэй.
  - Это хорошо.
  - Спасибо Валд!
  - За что?
  - За то, что никого не слушая взял медицинское оборудование и установил свои новые пушки.
  - Ну, я больше думал о себе любимом, чем о других. - Пошутил я.
  Друг через силу улыбнулся, а раненая с верхней полки произнесла:
  - Все бы так думали только о себе!
  - Спи. Нечего подслушивать других. Вы кстати ели?
  - Я да. - Ответила раненая.
  - А я нет. - Покачал Грэй.
  - Это надо исправить. - Направился я в столовую.
  Там я застал живописную картину. Все девушки из нашей команды и большая часть спасенной во главе со своим капитаном сидели и пили вино из корабельных запасов. "И не только из них", - смог я рассмотреть пару бутылок сорокалетнего конька взятого мной на всякий случай и которые должны лежать в нашей с Аргом каюте. Вино выдать распорядился я, чтобы снять у находящихся на борту дам психологическую нагрузку. С этой же целью я отправил сюда наших девушек, а на вахту встал сам и привлек мужскую часть, за исключением Грэя.
  - Ну, ничего себе! - Вырвалось у меня произвольно.
  - Мы тебе по прилету все возместим в двойном, а может и тройном размере. - Произнесла Руд увидев на, что я смотрю.
  - Надеюсь. Чем занимаетесь? - Стал я набирать на поднос еды.
  - Лина рассказывает, как ты её спасал в прошлом году.
  - Какую из версий? - Бросил я взгляд на Ледышку. - Ту, что для всех или ту, которую только для ограниченного круга?
  - Похоже первую. - Рассмеялась Руд. В халате Ледышки она выглядела непривычно: я видел её либо в академической форме, либо в летном комбинезоне. Как настоящий капитан она пыталась приободрить и отвлечь от тяжелых мыслей подруг. Она старалась казаться веселой. А может быть на неё подействовало спиртное. Скорее всего, то и другое.
  Почти все сидящие из её команды девушки воспользовались предложением взять нашу одежду, точнее женская часть моей команды поделилась. Свою они развесили сушиться после того как замыли пятна крови и грязи. Досталась им хорошо: двое лежали с тяжелыми ранениями, а у ещё шестерых были ушиби и легкие ранения.
  - Не скажешь, что от нас скрывают? - Продолжила говорить герцогиня.
  - У каждого своя версия и интерпретация событий. - Заметил я умоляющий взгляд Ледышки.
  - Да пусть он расскажет свою. - Видимо увидела герцогиня обращенный ко мне взгляд. - Такое событие с тобой случилось, а ты от нас целый год скрывала. Да все знакомые мечтают оказаться на твоём месте. Чтобы ради нас кто-то совершил подвиг и спас.
  - Это же так романтично. - Добавил кто-то из сидящих.
  Все уставились на похищенную и похоже рисовали в уме события в желаемом каждой ключе. Как всем известно: желания у всех разные.
  - Неужели похитители с тебя сорвали одежду? - Неожиданно произнесла одна из девушек из команды герцогини. Немного смутившись, она начала быстро покраснеть. После её слов все опять уставились на Ледышку, а мне вспомнился дядюшка Фрейд.
  - Бог мой, какие у вас фантазии юная леди. - С осуждением в голосе произнес я и тут же следом последовал взрыв смеха.
  Когда все успокоились, я стоял уже с собранной на поднос едой и пытался подцепить свободной рукой пару бутылок вина из стоящего на полу ящика. Наконец ухватив за горлышки обе бутылки, я произнес:
  - Чтобы что-то сорвать - это сначала надо одеть. - И увидев непонимание в глазах сидящих добавил, - её же ночью похищали! - После этого быстро юркнул в коридор. Сделал я это вовремя, так следом прилетел бокал, который в руках держала Ледышка. Посуда не выдержала такого обращения и от соприкосновения со стеной брызнула градом осколок. Последнее, правда, никого не обеспокоило.
  - Они похитили тебя голой? - Расслышал я из коридора слова кого-то из девушек.
  - Нет! - Возмущенно ответила Ледышка. - Я была в ночнушке.
  - В красной? - Это уже вопрос был от Огонька.
  - В фиолетовой.
  "Надо будет не запомнить!" - Усмехнулся я про себя. Заглянув на обратном пути к Грэю и оставив ему немного еды, я спустился на капитанский мостик.
  - Что там происходит? - Встретил меня вопросом Эра. Арг стоял за штурвалом, а Дэн и Сул были на палубе, где находилось оборудование и следили за обстановкой.
  - Обсуждают прошлогоднее похищение Ледышки.
  - Надеюсь, ты та ничего лишнего не добавил? - Усмехнулся Арг. - Мы с тобой делим одну каюту и мне не очень хочется проснувшись ночью увидеть Ледышку с окровавленном ножом. Я ведь заснуть не смогу. А потом ещё придется вытаскивать и выкидывать за борт твоё тело.
  - Она на такое не пойдет. - Открывая вино, ответил я. - Она скорее вызовет меня на дуэль, чтобы что-нибудь проткнуть.
  - То есть это не одно и тоже?
  - Конечно нет! У меня будет время вымолить прощение. Причем, я буду очень сильно стараться.
  Находящиеся на капитанском мостике друзья дружно рассмеялись. Напряжение дня стало уходить окончательно. В любое другое время я бы не стал рассказывать таких подробностей похищения Ледышки. Но сейчас необходимо было отвлечь друзей. Руд тянула это на себе при этом, думаю, её саму одолевали тягостные мысли. Конечно, все мы наслушавшись рассказов более старших примеряли героический орел на себя, когда направо и налево валим врагов. Но жизнь как всегда далеко от сказки: кровь, грязь, боль и смерть друзей. И сейчас я надеялся, чтоб никто из девушек не сломался. У многих были мечты и воплотят ли они в жизнь, теперь был большой вопрос.
  Поев, мы с Эром сменили Дэна и Сула. Через час к нам зашел Грэй.
  - Капитан, что мне сейчас делать?
  - Иди на мостик и смени Арга. - Сейчас Грэя надо чем-то занять, чтобы он не думал о сестре. Да к тому же вряд ли он сможет сейчас поспать.
  Утро добрым точно не бывает. Мужской части команды пришлось спать в гамаках, взятых Ледышкой. Я был против, так как они занимали место и хоть немного, но весели. Девушка настояла, сославшись, что пригодятся, так как у неё было какое-то предчувствие. В общем, в итоге сошлись, что возьмем только пять гамаков.
  Хоть ночь и прошла без происшествий, но поспать мне удалось немного. Когда мы с Эром шаркающей походкой уставшего от жизни человека добрался до столовой, Руд и её несколько подруг уже сидели там и завтракали. Сама герцогиня сегодня ничем не напоминала вчерашнюю и не отличалась от той, которую я привык видеть в академии. А вчерашнее возлияние никак не отразились на молодом организме.
  - Всем привет. - Уселся я на свободное место за столом.
  Через пять секунд Мила поставила перед мной и Аргом по чашке с горячим напитком, а Огонёк по тарелке с яичницей. Поблагодарив кивком девушек, я стал оглядывать стол в поисках столовых приборов. Заметив мои поиски, Огонек передала искомое.
  - Спасибо. - Произнес я. - Сколько сейчас времени?
  - Десять. - Ответил кто-то из девушек.
  - Так рано?!
  - Давай просыпайся. Тебе ещё отчет о нападении пиратов писать. - Усмехнулась Руд.
  - Ванная свободна?
  - Нет. - Покачала головой Огонек.
  - Напомни мне, чтобы при строительстве следующего корабля мы сделали отдельно мужскую ванную комнату и отдельно женскую. - Зевая произнес я.
  - А этот корабль ты решил нам отдать? - Тут же поинтересовалась Руд. - Я даже ради этого готова стать твоей третьей женой! - Ехидно улыбнулась девушка.
  Я чуть не поперхнулся от её слов, а сонный мозг заработал в два раз быстрее:
  - Займи очередь! - Вернул я ехидную улыбку.
  - Какую очередь?! - Сначала не поняла собеседница, но через пять секунд поинтересовалась, - и кто последний в этой очереди?
  - Я. - Робко ответила Бриана, как прилежная ученица, подняв руку.
  Если наша пикировка с Руд вызывала улыбки у окружающих, то слова княжны уже смех.
  - Опять я опоздала. - Смеясь, произнесла Руд. - Быть любовницей мои родственники не позволят.
  К тому времени, когда мы с Аргом закончили завтракать, освободилась ванная. Окончательно проснувшись, я уселся за написание отчета.
  - Арг ты можешь определить наши координаты? - Вспоминая все подробности нападения, поинтересовался я.
  - Пытался два раза: первый раз утром, второй сейчас. Белиберда какая-то получилось. Повышенный эфирный фон похоже вносит помехи.
  - Интересно. - Оторвался я от своего дела. - Утром ведь было довольно облачно?
  - Да. Иногда облака закрывали довольно сильно океан. По графику движения нам ещё несколько часов лететь.
  За две сотни лет было определено среднее время и скорость движения, как на отдельных участках, так и на всем маршруте в целом. Такой график не был чем-то секретным и был на каждом корабле участников.
  - Снижаемся. - После минутных раздумий произнес я.
  - Уверен?
  - Если ты помнишь: поток должен уходить в сторону. А мы точно не можем знать нашу скорость. Поэтому снижаемся.
  Арг промолчал, а стоящий у штурвала Грэй произнес:
  - Есть капитан, - и включил зуммер: сообщил всем находящимся на борту о начале маневра. Через несколько секунд к нам на мостик пришли Ледышка и Руд.
  - Мы снижаемся. - Произнес Арг в ответ на вопросительные взгляды девушек.
  Спускались мы медленно и затратили на это дело около часа. С каждым метром напряжение на корабле росло. Когда мы достигли обычной высоты Арг и Ледышка принялись в третий раз вычислять наше местоположение. Я же продолжал писать отчет.
  - Капитан, мы, кажется, пролетели мимо островов, да к тому же ушли в сторону. - Обратилась ко мне Ледышка.
  - Кажется или перелетели и ушли в сторону.
  - Перелетели и ушли в сторону.
  - Тогда проложите новый курс и летим к контрольной точке. - Не отрываясь от отчета, дал я указания. - И вычислите далеко мы ушли.
  - Есть.
  Через пять минут было все готово. Оказалась, что от островов мы были почти в двух часах лета. Новость быстро облетела корабль и все с волнением и тревогой стали всматриваться вдаль. Когда появились острова то, на лицах товарищей появились улыбки, а тревога стала отступать. К моменту, когда можно было уже невооруженным глазом рассмотреть висящий в дрейфе над портом крейсер, я закончил отчет и вздохнул с облегченьем. Казалось, что вроде нападение длилось всего миг и описать его можно в двух словах. Но взявшись за перо у меня из памяти стали всплывать разные подробности боя, которые стоило обязательно указать. А ещё Руд прочитав первый вариант моего отчета, попросила уточнить ещё несколько моментов. В принципе ничего скрывать мы не собирались, а по её словам лучше сделать, как она говорит. Я решился положиться на её опыт. Потом дал прочитать отчет товарищам по команде. Если кому-то из них было чего добавить, то внес это.
  - Передайте на крейсер, что мы будем швартоваться на верхнюю палубу, так как у нас есть раненые. И пусть нас встречает доктор. - Вообще-то по традиции принято было швартоваться к борту корабля, но в экстренных случаях допускалось участникам садиться на верхнюю палубу.
  - Есть капитан. - Кивнула Бриана и стала семафором передавать мои слова.
  - Кто-то из участников подходит к крейсеру одновременно с нами. - Раздался голос Милы из переговорной трубы. Девушка несла вахту в "орлином гнезде".
  - Принял. - Ответил я склонившись к рупору.
  - Убрать нижние паруса. - Отдал я команду, когда до крейсера осталось не более полукилометра.
  - Есть капитан! - Ответил стоящий у штурвала Арг: он час назад сменил Грэя.
  Как только заработали моторы, убирающие паруса, часть спасённых, во главе со своим капитаном, спустилась на капитанский мостик, на котором сразу же стало тесно. Девушки переоделись в свои летные комбинезоны, на которых можно было заметить за мытые следы крови. С револьверами и саблями на поясе, а так же ружьями за спинами, они выглядели как бывалые моряки прошедшие не одну битву. Картину дополняли повязке на ранах. У некоторых даже взгляд, по-моему, изменился: стал более жёстче и волевым. Думаю, на следующий год те, кто ещё будет учиться в академии, обязательно попытают счастье в следующих гонках. А если добавить, что сестра и кузина будут участвовать тоже, то из меня все-таки выбьют как проект корабля, так и новые двигатели.
  Швартовка с крейсером прошла без нареканий и я первым покинул нашу яхту. Навстречу мне спешил корабельный доктор, за которым шли матросы с носилками. Поздоровавшись с встречающими нас офицерами, я двинулся за матросом, выделенным мне для сопровождения. Идти было всего ничего - до каюты капитана, но флотский Устав требовал, чтобы гостей обязательно сопровождали. Как и положено бывалому моряку я шел спокойной походкой, точнее прогулочным шагом, хотя было большое желание пробежаться, чтобы не терять время.
  Капитан крейсера встретит приветливо. Сразу же уточнив о некоторых деталях нападения, о котором ему уже поведали другие участник побывавшие до нас. Как оказалось, мы были третьими: впереди нас был только корабль Терита и отстающие от него на полчаса Заг. Наше отставание от лидера было чуть меньше двух часов, что давало нам неплохие шансы. После моих ответов капитан сообщил, что к месту нападения уже ушла группа быстроходных кораблей и возможно пиратов удастся поймать. В последнее я верил с трудом, но в жизни бывает всякое. Отдав отчет и поставив где необходимо подписи, я забрал бумаги и так же неспешно проследовал за сопровождающим к своему кораблю.
  Вся беседа длилась не больше пяти минут, в течение которых всем капитанам участников приходилось проявлять выдержку: ведь каждый торопился как можно быстрее лететь дальше. Когда возвращался, то встретил капитана яхты пришвартовавшейся чуть позднее нас. Мы несколько раз виделись с ним в академии и были "шапочно" знакомы, но имени я его не помнил. Поприветствовав друга взмахом руки, двинулись в разных направлениях. К моменту моего появления на верхней палубе раненых уже унесли, а большая часть девичьего экипажа ушла в низ. Рядом с нашим кораблем стояла только Руд и сестра Арга.
  - Как прошло? - Поинтересовалась Руд.
  - Нормально.
  - Мы будем болеть за вас, поэтому только попробуйте не победить!
  - Вы же весь наш корабль облазили не один раз и все, что можно изучили, - усмехнулся я в ответ, - поэтому сможете повторить наш корабль закрытыми глазами.
  - Нам трудно будет повторить твои двигатели, да к тому же ты что-нибудь ещё придумаешь. Поэтому выигрывай давай, чтобы в следующем году мы смогли победить.
  Тепло попрощавшись мы стали стартовать. Пока я отсутствовал, моя команда погрузила продукты в основном состоящая из местных фруктов и овощей. Как только стали набирать высоту все ещё дежурившая в "вороньем гнезде" Мила сообщила о идущих к острову кораблях других участниках, а через несколько минут после нашего старта за нами устремился корабль капитана встреченного мной на крейсере. Новость о том, что мы идем третьими приятно воодушевила товарищей. Такого никто явно не ожидал.
  - Видимо мы не правильно рассчитали скорость воздушного течения. - Произнесла Ледышка проанализировав наш полет над облаками.
  - Видимо, - согласился я, - мы первые, поэтому ошибиться не грех.
  - А другим кораблям явно неплохо помог встречный ветер. - Добавил Арг.
  - Похоже.
  
  ***
  
  Дальнейший полет до Южных колоний прошел без особых происшествий. Почти весь путь мы прошли вместе с кораблем, ушедшим с первой контрольной точке сразу за нами: мы его опережали примерно на километр. А все его попытки купировать отставание пресекали почти сразу. Пришлось, правда, двигатели периодически включать на полную мощь. Положительным из всего этого было то, что мы смогли сократить отставание от лидера. О чем нам сообщили, когда мы достигли Темнолесья. Другие участник висели за кормой на пределе видимости, а иногда и вообще пропадая из виду. Догнать они в принципе нас могли, но им придется идти не жалея сил. А к этому, видимо, был пока ещё никто не готов. Надо отметить, что положительным для нас моментом в отличие от лидеров было то, что они шли не зная на сколько мы отстаем, при этом не намного опережая график движения.
  Когда над Темнолесьем мы повстречали неизвестные корабли: очередное "детищем безумного мастера" и быстроходную яхту, то дали себя нагнать шедшему за нами участнику. Просигналив ему, чтобы перестраивался и уходил под наш корабль - так мы смогли лучше его и себя защищать, сами стали убирать паруса. Видя наши действия, на корабле соперников тоже убрали верхний и нижний парус. В принципе такой порядок построения кораблей в случае нападения был принят во всех флотах, даже без учета имеющегося у нас на борту пулемета.
  За время пути я попытался починить сломанный гатлинг, но ничего не вышло: исправить можно было только в мастерской. Оставив все как есть, мы перенесли весь боезапас к пулемету Ледышки, который был почищен и смазан.
  Пираты, а это скорее всего были именно они, к большому нашему удивлению не стали нас атаковать. Вместо этого передали сигнал:
  - Они нам желают хорошего пути и победы в гонках. - Перевел язык сигналов Грэй. - Вот это да!
  - Эти в отличие от первых не хотят понапрасну рисковать, так как прекрасно знают, как реагирует Имперский военный флот на нападение на участников гонок. - Авторитетно заявила Ледышка. Намерения встреченных кораблей пока было не известны, а расстояние до них было ещё довольно большим, поэтому я не объявлял боевую тревогу.
  - Им и так хватит добычи с меньшими проблемами. - Кивнул я и повернулся к Грэю. - Передай в ответ, что мы, к сожалению, не можем пожелать им удачной охоты.
  Как только расстояние между пиратами и нами стало увеличиваться, мы перестроились и снова подняли все паруса. До самого побережья Южного материка мы шли в паре, периодически обмениваясь сигналами. Только когда показался берег, соперник стал отставать из-за проблем с двигателями. Такое довольно часто случается.
  При подлете к столице Южных колоний мы повстречали летевший нам навстречу сначала корабль Терита, а почти сразу за ним Зага. У последнего есть все шансы нагнать лидера и прийти первым. Расстояние между первым и вторым не превышала полукилометра. С Загам мы успели обменяться сигналами: пожелали друг другу удачи. Вообще в небе было довольно интенсивное движение, поэтому нам всей командой приходилось следить за небом и периодически маневрировать.
  Славного города Ренгвольда мы достигли уже в вечерних сумерках. Порт города, как и в прошлое моё посещение, завораживал количеством корабле над ним и стоящих на поле. Некоторые из моей команды видел его вдобавок в первый раз и поэтому не могли оторвать глаз. Но любоваться не было времени. Движение в порту было очень интенсивным даже ночью, поэтому приходилось смотреть в оба. Нужный нам крейсер висел чуть в стороне, но о его местоположении известно было всем участникам заранее - это место неизменно уже сотню лет.
  - Убрать паруса и приготовиться к швартовке. - Отдал я команду.
  В это раз, как и два последних, мы швартовались к борту корабля. Все было отработано командой до мелочей. В это контрольной точке свежие фрукты и овощи, как и почти все участники гонок, мы не решились брать. К местным продуктам стоит привыкать постепенно иначе, потом намучаешься. На обратном пути к побережью мы стали встречать других участников. Больше всего меня обрадовало встреча знакомых. Многие спаслись во время нападения. Особо я рад бы видеть Стрижа - корабль девичьего экипажа под командованием баронессы Воорок. Как только мы покинули побережье Южного материка, небо стало хмуриться.
  - Барометр упал. - Сообщила Огонек. - Идёт буря.
  - Этого только не хватало. - Пробурчал стоящий у штурвала Эр.
  - Самое плохое, что ветер почти встречный. - Добавил разглядывая горизонт Арг. - Надеюсь, буря и лидеров заденет.
  - Заденет. - Машинально произнес я, обдумывая возникшую проблему.
  - Будем обходить? - Задала вопрос Ледышка.
  - Потеряем много времени. - Покачал головой Сул.
  Почти все из команды кто был незанят, собрались на мостике и с надеждой посматривали на меня. Как не раз уже было - в гонки вмешался случай. В это время бури бывают редкими, но довольно сильными. Если бы не надвигающийся погодный катаклизм у нас были неплохие шансы догнать лидеров, но, похоже, теперь все карты перемешались. Сейчас вообще непонятно кто будет лидером завтра и куда забросит тот или иной корабль. Придется полагаться только на удачу, что я никогда не любил.
  - Непонятно в какую сторону ближе. Может сквозь бурю? - Задал вопрос Арг.
  - Опасно, - и улыбнувшись, я добавил знаменитую фразу из фильма "С легким паром", - мы не будем полагаться на случай. Мы пойдем простым логическим путем.
  - То есть?
  - Перелетим через бурю.
  - Но она может быть очень высоко и там может быть ещё опаснее. - Первая отреагировала на мои слова княжна.
  - Вот это и проверим.
  Предлагая перелететь через бурю, я не был уверен в правильности этого решения. Что-то мне подсказывало, что нам придется поднять гораздо выше, чем мы делали это раньше. Никто до нас не летал так высоко и тем более, вряд ли пролетал над бурей. Вроде бы в моём родном мире гражданские самолеты перелетали грозовые фронты. Но сколько я не напрягал память, ничего толкового вспомнить не смог и это меня беспокоило довольно сильно, хотя я не показывал, что не уверен в результате в принятом решении. Беспокойство ещё добавляло повышенный фон эфира и плохая работ против о обледенительной системы. Нам предстояло пережить не лучшие минуты жизни. Но если все удастся, то мы сможем выйти в лидеры.
  - Всем по местам! - Отдал я команду, таким образом, подводя итог нашего небольшого совещания. - Проверить герметичность и отключиться все лишнее. А остальное на минимум. Возможно, нам придется подняться выше, чем в прошлый раз. Кто не занят пристегнуться.
  Буря раскинулась широким фронтом, а по высоте она тоже поражала воображение. Я уже думал, что ей нет конца и края. Мы самую малость не успели подняться над ней. Двигатели работали на самом минимуме и корабль шел в основном на парусах. Как только мы попали в грозовой фронт, ветер стал рвать паруса, а мачты стали изгибаться под его напором. Нас развернуло на сто восемьдесят градусов и чуть не перевернуло к верху килем, но в итоге мы смогли подняться над бурей. Как только налетел ветер, я вспомнил, как меня приложило в прошлую бурю. Вцепился в поручень так, что с трудом смог разжать пальцы, когда мы достигли нужной высоты. Кидало маленький корабль прилично, а я уже стал вспоминать молитвы Единому.
  - Проверить герметичность корабля и целостность парусов! - Отдал я команду.
  Паруса были сделаны из паутины здоровенных, плотоядных пауков живущих на Северном континенте. В результате получались очень крепкими и легкими. Единственное что расстраивало, так их цена - это была ещё одна существенная причина от них отказаться. Но слава Единому, что я этого не сделал.
  Через несколько секунд последовали доклады, сообщившие о том, что все нормально. Если корабль был цел, то экипаж немного пострадал: без шишек и ссадин не обошлось. Медицинский артефакты активировать мы побоялись, поэтому до снижения пришлось довольствоваться бинтами, простым антисептиками и холодными примочками. Пока мы будем лететь на такой высоте, спать всем придется очень мало: дежурная вахта будет состоять из четырех человек, а время дежурства шесть часов. И при всем при этом пока было непонятно, правильно ли мы поступили.
  Следующие двое суток были очень трудными и вымотали всех сильно. В конце практически ни у кого не было сил радоваться тому, что мы миновали штормовой фронт. Уже в самом конце полета на большой высоте от повышенного эфирного фона выгорела система противообледенения и несколько второстепенных систем, а так же начали выгорать руны крепости наложенные на иллюминаторы и на многие части корпуса. Последнее могло привести к нарушению герметичности. Больше всего мы беспокоились за двигатели и энергоустановки, но те и другие пока работали довольно ровно.
  В итоге, как только буря пошла на спад мы стали снижаться. Достигнув приемлемой высоты, я дал приказ проверить все системы. Получив доклады отпустил всех отдыхать, а сам встал на вахту вместе с Аргом.
  - Определи наши координаты, а я возьму управление на себя. - Обратился я к другу, когда остальные ушли наверх.
  - Хорошо.
  Арг возился с расчетами минут десять, при этом, похоже, помня об ошибке в самом начале пути, перепроверил все дважды, наконец, сообщил наши координаты, добавив, что мы примерно в двух днях пути от Темнолесья.
  - Чего тебя смущает? - Поинтересовался я, когда Арг о чем-то задумался.
  - Согласно моим данным мы опережаем график движения примерно на шесть часов.
  - Неплохо. Теперь главное, чтобы ещё кто-нибудь не опережал этот график. - Усмехнулся я.
  Через несколько часов нам пришлось сделать остановку. Мы с Аргом сменились и отдыхали, когда Грэй, сидящий в "вороньем гнезде", заметил терпящих бедствие: скорее всего это было случайностью или чудом, так как волнение на море было сильным, да к тому же люди были где-то в километре от нашего маршрута. Он с Огоньком принял решение идти на помощь и оповестили остальных.
  - Что случилось? - Застегивая на ходу летный костюм, появился я на мостике. Просыпаться никак не хотелось, но я знал, что друзья не стали бы меня будить, если дело важное и срочное.
  - Терпящие бедствие! - указала Огонек.
  О том, чтобы пролететь мимо и не оказать помощь терпящим бедствие, не могло быть и речи. Если бы я это приказал меня бы никто не понял и могло бы дойти до бунта. У воздухоплавателей этого мира во все времена считалось, плохим знаком бросить и не оказать помощь терпящим бедствия. Как говорили бывалые люди: Единый за это накажет и отберет удачу. Самое интересно, что последнее, как рассказывали старожилы, подтверждалось не раз. Поэтому моряки даже с риском для себя старались оказывать помощь. А в имперском флоте даже специальная награда была, причем эта медаль очень ценилась как среди офицеров, так и среди матросов.
  - Убрать паруса! - Быстро прикинув, принял я решение. - Низко нам не спуститься, так как порывы ветра ещё довольно сильные, а волны высокие, поэтому будем поднимать их на веревке. Включай ревун, буди остальных.
  - Вторая мачта верхнего и мачта правого паруса не уходят. - Через пару минут сообщила девушка.
  Я чуть не выругался от досады. Шторм хоть и задел нас, но успел повредить, а скорее всего погнуть мачты. Хотя может быть и не погнул, во всяком случае, хотелось бы надеяться.
  - Сул и Грэй, - обратился я к товарищам, когда они появились на капитанском мостике, - посмотрите что там с мачтами. Сначала с правой, а потом верхней. Мачты нам сейчас не мешают, но вот при швартовке можем их окончательно сломать.
  - Есть капитан.
  - Остальным приготовиться к спасению.
  Поднимать людей пришлось вручную по очереди. Они держались в воде компактной группой, помогая друг другу. Судя по всему, перед тем как корабль упал в море, у них было время натянуть спасательные жилеты набитые пробкой. Нам стоило поторопиться, так как было неизвестно сколько времени люди находятся в воде и сколько ещё могут выдержат. Плюс могли в любой момент заявиться местные обитатели: мы хоть и были далековато от Южных колоний с их хищниками в прибрежных водах, но и помимо них в море хватало зубастых охотников желающих отведать свежего мяса.
  - Похоже опять леди. - Усмехнулся Арг, когда мы смогли рассмотреть, кого собираемся спасать.
  - Ага. Кучно пошли. Косяком. - Кивнул я.
  - Скоро о нас баллады сочинять будут. - Добавил Эр.
  Электролебедки у нас не было, так как решили сэкономить на весе, поэтому придётся поднимать вручную. Ветер был довольно сильным, из-за чего нас периодически сносило в сторону. Приходилось постоянно маневрировать. Веселье из нас вылетело, как только мы подняли первую девушку. Она распласталась на палубе не в силах подняться: ногами спасенная даже не могла пошевелить. Плюнув на все местные условности, я подхватил её на руки и понес в столовую, которую сейчас должны были превратить в лазарет. Лестница у нас узкая - только-только одному бы пройти, но я смог аккуратно протиснуться с девушкой на руках. Сдав спасенную будущим докторам: Миле и Бриане, а вернулся обратно на капитанский мостик.
  - Огонек иди помогай в лазарете. Ледышка встань к штурвалу. - Дал я распоряжения, когда снова спустился на капитанский мостик.
  Товарищи втроем вытаскивали, а я уносил девушек наверх. Когда поднимали пятую Дэн пыхтя произнес:
  - Надо обязательно будет установить электролебедку.
  Трудившиеся вместе с ним друзья, закивали в знак согласия головами.
  Спасенным оказался ещё один девичий экипаж. С ними я раньше встречал в академии, по-моему, даже чокался кружками с кем-то из дам, когда отмечали похищение бюста Веселого короля. Но тогда я почти со всей академией чокался и всех запомнить не мог. Команда у девушек была такая же старая, как и у Руд: они до сих пор спорят, кто из них появился раньше. Если команда герцогини было так сказать демократических взглядов, то есть в ней как были аристократы, так и учащиеся из простых. То команда этого девичьего экипажа состояла исключительно из аристократок старых родов, в которых как минимум не менее десяти поколений благородных предков. Не то чтобы девушки относились к простым людям свысока, дело скорее было в традиции. Как я знал, такой же политики придерживалось ещё пара мужских команд.
  - Привет. - Поздоровалась с нами капитан девичьего экипажа, которую мы подняли последней. Вот её я помнил - графиня Милош, представительница довольно многочисленного графского рода. Имя девушки было Мила. Если мне не изменяет память: она приходилась племянницей главе рода и, как шептались в академии, была одной из богатых невест империи. Её отец отвечал в роду за коммерческие дела и смог увеличить состояние не только рода, но и своё собственное.
  Девушка пыталась выглядеть, как подобает благородной леди из старого аристократического рода, но получалась у неё это с трудом, да к тому же она стучала зубами от холода.
  - Привет. - В разнобой ответили мы.
  - Давай наверх, - кивнул я в сторону лестницы, - там вам приготовили горячий напиток и сухую одежду. Сама дойдешь? Или тебя донести.
  - Будьте так любезный граф, донесите леди. - Царственно попросило девушка.
  - Буды рад оказать вам помощь! - Усмехнулся я. - Потом расскажешь, как вас угораздило. - И подхватив девушку на руки, стал отдавать команды, - закрыть люк. Рассчитать курс.
  В общей сложности на спасение мы потратили полутора часа. Пока мы дрейфовали Грэй и Сул смогли починить правую мачту: она выдержала, но от вибрации или ещё от чего испортился механизм, выдвигающий и убирающий мачту. За полчаса друзья всё исправили. С верхней мачтой сделать ничего не смогли, так как её уже именно погнуло. Исправить в данных условиях не представляло возможным. Обычно если мачта ломалась, её просто выкидывали, чтобы не мешала, но у нас она была стальной и её так просто не демонтируешь. Да кто муже погнуло её незначительно и она могла ещё выполнять свои функции. В принципе при посадке и швартовке она особо не мешала. Вот если бы погнуло нижние мачты или боковые, то тут уже могли возникнуть проблемы. На будущее надо предусмотреть возможность их демонтировать в полевых условиях. Из плохих новостей было ещё то, что на большинстве мачт выгорели руны и теперь можно было надеяться на крепость только самого металла. Будем надеяться, что больше бурей не будет, а сами мачты выдержат.
  Мужской части команды снова пришлось уступить места спасенным и переехать на капитанский мостик. Плюс нам пришлось взять на себя все вахты, пока наши девушки занимались раненными. По словам будущих докторов: Милы и Брианы, спасенным досталось очень сильно. Помимо того, что они какое-то времени провели в воде, которая была не очень теплой, у них было куча ушибов и переломов. А у той, что мы подняли самой первой, был вообще сломан позвоночник.
  В течение ближайших двенадцати часов команда графини Милош отдыхала и отсыпалась. Её саму я увидел только на следующий день. Девушка спустилась на капитанский мостик, чтобы поблагодарить нас за спасение. Тогда же нам удалось узнать, что с ними приключилось. Со слов графини перед Темнолесьем у их корабля вышел из строя один из двигателей, но команда решила пройти маршрут до конца. Как им удалось уцелеть во время шторма, она не знала. Скорее всего это было чудо. Они попали в самый эпицентр стихии. Их мотало из стороны в сторону. Я хорошо помнил свои ощущения, когда сам попал в шторм год назад. Может от болтанки, а может ещё от чего, но у корабля девушек не выдержал "воздушный баллон". Они смогли обнаружить это заранее и поэтому успели приводниться в бушующее море. Где какое-то время корабль держался на воде. И только за два часа до нашего прилета он сдался волнам.
  - Повезло, что шторм не унес вас куда-то в сторону. - Покачал я головой.
  - Повезло. - Согласилась графиня.
  
  ***
  
  Появление острова Темнолесья на краю которого находиться очередная контрольная точка подняло настроение команде и спасенным. О том, что мы летим быстрее, чем предполагалось, знали все. Чем ближе мы были к контрольной точке, тем сильнее начинали волноваться друзья. Остров в этот раз был к нам благосклонен. Кроме пары военных кораблей идущих с целью поиска и оказания помощи терпящим бедствие после шторма, мы встретили три корабля участников гонок и торговый каравана летящих в сторону Южного континента. Пообщавшись с участниками с помощью семафора, мы выяснили, что перед нами никого нет и, похоже, идем первыми. Новость подняло настроение моей команде. Мы не могли дождаться прибытия в порт Темнолесья, чтобы там получить подтверждение.
  - Передайте на крейсер, что будем швартоваться на верхнюю палубу. У нас есть раненые, поэтому нужен будет доктор. - Отдал я распоряжение, как только простым глазом стал виден висящий над портом крейсер. В порту было довольно оживленно: прибыли сразу два каравана торговцев с нашего материка, а ещё один решил задержаться из-за шторма.
  Как только мы пришвартовались, я двинулся по уже знакомому маршруту в сторону капитанской каюты, а друзья стали помогать раненым. Капитан крейсера подтвердил, что мы идем первыми. Забрав бумаги, а взамен отдав отчет о спасении команды графини, я поставил, где нужно необходимы подписи и поспешил обратно на свой корабль.
  До следующей точки переход вышел без происшествий. Сколько мы не смотрели за корму, но так не обнаружили преследователей, что сильно радовало и увеличивало наши шансы на победу. Неприятности начались через час после того как мы покинули острова. Я дремал в своей каюте, когда меня вызвали на капитанский мостик.
  - Что случилось? - Зевая, поинтересовался я у Сула.
  - Задний левый двигатель.
  - Что с ним. - Припал я к иллюминатору, чтобы рассмотреть, что происходит.
  - Его тональность изменилась.
  - Ну-да. - Слух у меня был неважным, но прислушавшись, я смог уловить какой-то скрежет. - А это точно он?
  - Да. Что делать будем капитан?
  - Может его выключить? - Предложила Ледышка. Она была в столовой и спустилась на капитанский мостик вслед за мной, чтобы узнать что происходит.
  - Вы уверены, что мы потом если понадобиться сможем его запустить?
  - Нет. - Неуверенно ответил Сул.
  - Я тоже. В случае его отключения или поломки возрастет нагрузка на остальные двигатели. Тогда уже они могут не выдержать. В итоге мы вообще лишимся всех. Нам придется уменьшить количество оборотов всех четырех. Придется больше полагаться на ветер. - Немного помолчав добавил, - у нас есть запас во времени, поэтому будем надеяться, что нам его хватит.
  - Во сколько количество оборотов уменьшаем?
  - В половину.
  - Принял.
  Наша скорость упала. Пытаться починить двигатель на ходу мне показалось дурной идеей. Хотя кто-то это смог сделать. Во всяком случае, в академии ходили такие слухи. Даже вроде называли имена. Но мне в это верилось с трудом. Вот если бы у нас не было другого выбора, тогда я бы возможно и рискнул. Точнее, зависнув на одном месте, попытался бы починить хотя бы часть двигателей. Сейчас же будем действовать, как решили. И будем надеяться на попутный ветер. Последний нам неплохо помогал всю гонку, но приходилось постоянно следить за ним и маневрировать.
  Настроение команде новость подпортила, но все надеялись, что мы все же победим. Окончательно двигатель вышел из строя за сутки до последней контрольной точки. Уже на подлете к крейсеру Ледышка смогла рассмотреть идущий за нами корабль. Девушка не была до конца уверена, а я и другие ничего не смогли увидеть. Был вечер и видимость с каждой минутой ухудшалась, поэтому решили отложить всё до завтра. В итоге не следующий день мы уже все смогли в магическую трубу рассмотреть преследователя. Кто именно идет за нами пока опознать, правда, не удалось.
  - Давай двигатели на четыре пятых оборотов от полной мощности. - Принял решение я.
  - Уверен?
  - Нет. Но выбор у нас небольшой.
  С одной стороны у нашего корабля самые большие паруса из всех участников гонок, что давало нам преимущество. С другой наш корабль тяжелее любого другого. Поэтому если использовать только паруса мы немногим будем быстрее. Но к несчастью в движение яхты приводит не только парус.
  - Полную мы пока включать не будем. Точнее включим, когда уже не будет выбора.
  Расстояние очень медленно, но сокращалось. Когда появился берег нашего материка. Преследователя можно было уже заметить невооруженным глазом. А в магическую трубу Ледышка опознала корабль Терита. Если бы это был кто-то другой, я бы сильно не дергался: не победим в этом году, так сделаем в другом. Сейчас друзьям грозит только потеря первого места. Мне же гораздо больше, поэтому я уже подумывал использовать против соперника гатлинг. Чем был ближе корабль Терита, тем эта мысль мне уже не казалась неприемлемой. Сутки прошли как на иголках. Постоянно кто-то смотрел назад и сообщал остальным, не приблизился ли преследователь сильно. В итоге мне это надоело, взяв в себя в руки, я разогнал всех лишних с мостика и нашел каждому дело.
  Нам оставалась лететь ещё около двух суток. Новость о том, что кто-то из участников гонок пересек береговую черту уже дошла до столицы Империи и, наверное, облетела её. От столицы в разные концы Империи шел оптический телеграф, с помощью которого передавали срочные и важные новости. А сейчас новость номер один во всей Империи - это академические гонки.
  Посоветовавшись с Сулом, я приказ включать двигатели на полную мощь - жалеть их сейчас уже незачем. Главное чтобы они сломались не раньше, чем мы достигнем столицы, а там уж путь хоть отваливаются. В итоге преследователь сократил расстояние между нам совсем немного и наши шансы на победу увеличились. Не знаю как на корабле Терита, но у нас никто последнюю ночь не спал. Лежа в своей каюте, я постоянно слышал, что кто-то шастает по кораблю. В итоге не выдержал и направился в столовую. Заварив себе крепкого чая, спустился на капитанский мостик. Там помимо несущего вахту Сула, сидела почти вся команда.
  - Чего не спим?
  - А сам? - Усмехнулась в ответ Ледышка.
  - Я капитан. Мне можно и даже нужно интересоваться обстановкой. Далеко или нет? - Кивнул я в сторону кормы.
  - Медленно, но приближаются. - Ответила Огонек.
  - Интересно, что у них за двигатели? - Задумчиво произнес Сул, а когда увидел обращенные на него взгляды, пояснил, - чтобы нас нагнать они долгое время шли на полной мощи.
  - Надо будет потом узнать. - Отпил я из своей кружки. - Кстати, чего-то медленно они нас догоняют.
  - Думаешь сейчас не на полной идут? Дают отдохнуть или у них тоже неполадки? - С интересом посмотрел на меня Эр.
  - Не знаю. Завтра узнаем точно.
  Утром расстояние между нами было чуть более полутора километра. До столицы оставалось всего ничего. Похоже соперник решил тоже не жалеть двигатели. Наши пока работали равно. Выли они сильно, но признаков поломок не было. Когда показались пригороды, расстояние было не больше километра и продолжало сокращаться. На мостике собралась почти все, за исключением Милы - несущей вахту в "вороньем гнезде". Если мужская часть пыталась не выказывать волнения, то женская чуть ли не подпрыгивала от нетерпения. Даже всегда спокойная Ледышка от волнения грызла ногти. Я же сидел в капитанском кресле и пытался быть невозмутимым. "Капитан даже в самой безвыходной ситуации должен быть невозмутимым, чтобы одним своим видом придавать уверенности подчиненным..." - Вспомнил я цитату из наставления по воздухоплаванию. Похоже, у меня получалось, так как друзья глядя на меня успокаивались. Но как только бросали взгляд на преследовавший нас корабль, снова начинали волноваться.
  - Вижу главный шпиль адмиралтейства! - Воскликнула Бриана.
  - Отлично. - Не знаю почему, но после слов девушки я понял, что мы будем первыми, поэтому успокоился окончательно и лениво произнес. - Немного осталось.
  Когда можно было рассмотреть порт академии не вооруженным взглядом, мы стали снижаться. Площадка на который необходимо было приземлиться находиться в двухстах метрах от трибуны зрителей. Между тем расстояние между нами и Теритом не превышала четырехсот метров.
  - Они быстро приближаются! - Закричала Огонек не в силах сдержать эмоции.
  Неизвестно чего сделал преследователь, но расстояние резко стало сокращаться.
  - Тихо! - Пришлось гаркнуть на девушку и спокойным голосом добавить, - Арг выжимай все что можно.
  - Понял!
  - Паруса и мачты будешь убирать в последнюю очередь, перед самой посадкой.
  - Есть!
  У штурвала стоял Арг, как лучший из нас рулевой. Я и Ледышка уступали ему самую малость. При этом девушка сейчас могла от волнения наделать ошибок, а мне приходилось командовать кораблем.
  Согласно правил: окончание гонок будет считаться, когда кто-то из команды сойдет с приземлившегося корабля. Обычно это делает капитан. Главное теперь, чтобы нижние мачты работали как надо. Иначе нам будет не сесть: правила писались очень давно и менять их не собирались. Был случай, когда кокой-то корабль не смог приземлиться из-за заклинившей нижней мачты. В итоге участники, вися над посадочной площадкой, пили её и только после этого смогли сесть и закончить гонку.
  Рывок Терита был кратковременным, давшим им приблизится метров на двести. Видом удача решила в последний момент, что мы более достойны победы, а может она просто помогла нам за все наши подвиги, в любом случае: у соперников от работы моторов на полную мощность не выдерживает один из винтов. Я как раз обернулся и смог увидеть как оторвавшийся винт, бешено крутясь ударился об борт корабля и разлетелся на несколько частей, которые полетели в разные стороны. Преследователи пролетели по инерции какое-то время не снижая скорости, а затем замедлились. Последнее событие вызвало восторженный вой на мостике моего корабля.
  - Тихо! - Опять пришлось мне призвать всех к порядку. - Надеюсь, никого не пострадает.
  - Будем надеяться. - Кивнул Сул.
  У самой земли Арг стал убирать паруса, а затем мягко приземлился. Как только наш корабль коснулся земли, я открыл дверь и вступил на песок посадочного поля. На корабль Терета команда, ползая по корпусу, убирала паруса. Они до последнего не трогали их, чтобы не терять скорость. У нас в отличие от них все было механизировано. Глубоко вздохнул и неспешной походкой двинулся к трибунам, на которых зрители хлопал и приветственно кричал поздравления. Народу было не меньше чем во время старта. Я без труда нашел на трибуне своих. Старая кобра тоже в этот раз была и сидела вместе со всей семьёй.
  Император стоял около пушки, залп которой огласит финиш первого участника. Глава империи с ленцой во взгляде смотрел на мой путь от корабля до трибун.
  - Очень эффектно со стороны выглядело уборка парусов на вашем корабле. - В место приветствия произнес Император. - В первый раз вижу такое.
  - Долго думали, чтобы облегчить процесс установки и убирания парусов.
  - А что верхняя мачта не убирается?
  - Погнуло во время шторма.
  - Бывает.
  С помощью специального артефакта наш разговор можно было услышать в другой части поля. Причем он усиливал не только голос Императора, но и всех кто находился в радиусе пяти метров. Очень редкий и дорогой артефакт.
  - Ну, что? Можно стрелять? - Поинтересовался Император и посмотрел на своего дядю ар,Долта князь Шолингера и по совместительству главу судейской комиссии.
  - Можно ваше Императорское величество. - Кивнул князь.
  В принципе сейчас как бы мы предварительно будем объявлены победителем. А вот на летнем балу, когда комиссия получит все журналы и отчеты со всех контрольных точек, оценит полученные документы и подведет итоги, будет уже объявлен победитель. В истории было несколько случаев, когда победу отдавали пришедшим вторым. Если память не изменяет: один раз за то, что не стали помогать терпящим бедствия, а другой за то, что поломали мачты сопернику. Причем в последнем случае было не понятно, специально это было сделано или нет, но комиссия посчитала, что правила были нарушены. У нас вроде не за что было отбирать победу.
  - Постойте ваше Императорской величество! - Попытался выбежать какой-то человек. Охран сработал быстро и скрутило человека. Тот был небольшого роста и довольно тщедушным. Рядом с рослыми гвардейцами он смотрелся как Давид рядом с Голиафом.
  - Отпустите его. Что вам надо милейший? - Удивленно поинтересовался Император у него даже взгляд изменился: так наверное смотрит энтомолог на новую бабочку. У главы империи явно в жизни очень мало развлечений, а гонки ему приелись, тем более всего его обязанности сводятся толкнуть речь и пару раз выстрелить из пушки. Похоже, он даже обрадовался барону. Я же задумался: играет Император на публику или и вправду такое отношение.
  - Команда графа Крайта не может быть признана победителем.
  Наступила невероятная тишина, похоже, зрители даже дышать перестали.
  - Это ещё почему?! - Вырвалось у князя Шолингера и нахмурившись спросил. - Кто вы вообще такой?
  Неизвестный только что встал на очень тонкий лед, влезая в дела флота и ставя под сомнение действия целой группы высших офицеров флота вместе с нынешним командующим. Такие вещи военными не приветствуются. Найдется куча молодых офицеров желающих поставить наглеца на место.
  - Я барон Шалт.
  - И почему же команда графа Крайта не может быть победителем? - Поинтересовался Император. Попутно, похоже, вспоминая кто такой барон Шалт. Я вот, сколько не напрягал память, так и не вспомнил. Хотя сестра и кузина не плохо меня научили разбираться в старых аристократических родах. Скорее всего, это представитель какого-то молодого рода, да к тому же кто-то из прихлебателей графа Терита. Причем самый тупой или жадный из них, а может то и другой вместе. По словам Керта, ставки делало несколько человек. Хотя я могу ошибаться. Барон явно много поставил на победу корабля сына графа и теперь попытался оспорить нашу победу.
  - Корабль графа полностью сделан из железа. Плюс он поставил необычные двигатели на него.
  - Э-э. И что из этого нарушает правила гонок? - Удивленно произнес Император. Повернувшись к князю он поинтересовался, - в правилах гонок убрали пункт о том, что данные гонки устраиваются, чтобы участники проявили свои знания, смекалку, изобретательский таланты, ну и так далее?
  - Нет, не убирали. - Отрезал командующий и начал объяснять барону как неразумному юнцу, - граф и его команда решила строить корабль полностью из железа, это их дело. Любой мог поступить так же, но не стал. А по поводу моторов, то это полностью изобретение графа и он имел право их поставить.
  - Ваши претензии не принимаются барон. - Усмехнулся Император.
  - Корабль графа шире, чем у других участников! - Тут же привел следующий аргумент барон.
  - Ширина корабля в правилах не оговаривается. - Ответил продолжающийся хмуриться князь Шолинегр. - Участники имеют право сделать корабль хоть круглым, только чтобы диаметр его не должен превышать десять метров. Барон сначала изучите правила, а потом заявляйте свои протесты.
  Если сначала стоящие за спиной князя офицеры из судейской комиссии буравили барона гневными взглядами. Так наверное они бы смотрели на человека, который справил бы нужду на мостике их любимого корабля. После последних же слов взгляды переменились и в них читался вопрос: не сумасшедший ли стоящие перед ними. Поставить под сомнение их компетентность приведя "дурацкие" доводы, при этом даже не заглядывая в правила, так мог так поступить только сошедший с ума человек.
  - У вас ещё есть причины, чтобы не признавать графа победителем? - Похоже, Император пришел к таким же выводам, что и офицеры. - Вы не торопиться, подумайте хорошенько. У нас всех много времени. Меня, во всяком случае, во дворце ждут всего лишь скучные государственные дела.
  - Всем известно, что на участников гонок было совершено нападение. - Ответил барон.
  - Припоминаю, об этом было написано в Имперском вестнике.
  - Так вот мне доподлинно известно, что граф ни кому не помогая сбежал, хотя его яхта, в отличии от других, была неплохо вооружена.
  Я чуть не офигел от такой новости.
   - Даже так. - Удивился Император и обернувшись обратился к недалеко сидящему на трибуне Цветочнику, - герцог вы же говорили, что команда графа спасла вашу правнучку.
  Рядом с герцогом сидела Руд. Видимо она и её команду уже успели вернуться обратно в столицу. Когда я шёл к трибунам, Глава совета учащихся радостно махала мне.
  - Так и есть. Моя правнучка и вся её команда готова подтвердить это под присягой. - Флегматично произнес герцог Гальт. - Хотелось бы, чтобы барон поделился, откуда у ему доподлинно, - сделал ударение на последнем слове герцог, - стало известно о действиях команды графа Крайта во время нападения. Сейчас Имперская служба безопасности начало расследование нападения пиратов, а у барона видимо есть интересные сведения.
   - Думаю, барон Шалт, будет так любезен, поделиться своей информацией и с нами. - С улыбкой посмотрел на барона князь Шолингер. - Хоть действия графа Крайт и его команды будут ещё оцениваться, - но предварительно было установлено, что во время нападения команда графа смогла сбить два корабля пиратов, а ещё несколько повредить. Плюс к этому сняла с поврежденного корабля экипаж другого участника, а затем ещё увела за собой часть нападавших, дав тем самым шанс спастись многим.
  После слов командующего по толпе произошел удивленный ропот. Многие стали переговариваться между собой. Событие явно не ординарное. Причем если слова барона ничем не подтверждены, то у нас, как уже многие поняли, есть свидетели.
  - По-моему, за такое во флоте дают крест. - Покачал головой Император.
  Многие сидящие присутствующие офицеры закивали в знак согласия. Шум толпы стал сильнее. Некоторые зрители стали явно интересоваться наградой у более осведомленных соседей. А другие возмущаться пока ещё тихо действиями барона Шалта. Из обще массы выделялись присутствующие среди зрителей военные: они вели себя более-менее дисциплинировано, только недобро поглядывая на барона.
  "Интересно дадут ли нам? И какой?" - Пришла мне мысль.
  Существовали два вида награды: золотой крест давался офицерам, а серебренный - нижним чинам. Всего было четыре степени, причем если кто-то становился полным кавалером, то один из его детей или другой ближний родственник имел право бесплатно учиться в академии. При каждом случае награждения крестом поступок награждаемого изучался очень пристально. Может по этой причине, а может ещё по какой, но это была самая почитаемая награда среди военных. Правда полных кавалеров за всю историю не наберется полторы сотни.
  "А мы относимся к рядовым или офицерам?" - Задумался я, пытаясь припомнить подобные случаи. Как мне было известно, несколько раз награждали участников гонок, а вот чем именно не интересовался. Получить крест ещё в академии было бы довольно неплохо. Я пока не знаю, пойду ли служить после окончания академии, но вот для друзей которые связывают свою судьбу с флотом, это очень хороший старт в карьере.
  - Вопрос о награде будет решаться потом. Мы изучим все действия графа и его команды во время гонок. - Ответил командующий. У вас все? - Обратился он к барону.
  "Ну да, могут и алую звезду дать", - продолжал я обдумывать ситуацию. Звезда, конечно, относилась к более высоким наградам, но только это был скорее почетный орден, чем боевой.
  - Э-э. Да. - Меж тем промямлил в ответ барон Шалт.
  - Я стреляю? - Потерял интерес Император и командующего.
  - Стреляйте Ваше императорское величество. - Кивнул головой князь Шолингер.
  Наконец-то раздался долгожданный выстрел. Затем поздравления сначала от друзей и знакомых, а также от многих учащихся академии, а потом уже дом от моей семьи, семьи дяди Грина, семьи Медведя и моих подчиненных. К моему не малому удивлению, многие из последних поставили на мою победу в букмекерской конторе барона Гарфа.
  - Все так были уверены, что мы победим? - Поинтересовался я у неразлучной троицы.
  - Мы знали капитан, что вы что-нибудь придумаете. - Ответил Джанг
  - Да к тому же удача с вами, капитан! - Добавил Рыжий. - Так, что если будете набирать команду, только свиснете, желающих найдется много.
  До летнего бала время пролетело быстро и практически незаметно. Почти каждый день у меня были посетители: поблагодарить за спасение своих родственниц, приезжали главы родов спасенных девушек, как из экипажа Руд, так и графини Милош, когда весть о спасении команды последней дошла до столицы. Причем нас посетили не отцы или кто-то из других родственников, спасенных девушек, а именно главы родов. Последнее о многом говорило знающим людям.
  Моя победа в гонках очень серьёзная веха в судьбе рода: нас уже многие списали со счетов ещё несколько лет назад и если моё выступление на прошлогоднем турнире мало, что изменило, то наше удачное похищение бюста Веселого короля, а затем победа в гонках уже меняет многое как лично для меня, так и для рода. А если к этому добавить избрание леди Ирги приором Единого, даже с учетом того, что став служителем Единого она формально покинула род. То, можно сказать, мы вернули большую часть своего положения в высшем обществе Империи.
  Больше всего сложившемуся положению дел радовалась Старая кобра. Хоть по ней, как обычно, не поймешь, о чем она думает, но я чувствовал, что она очень рада. На протяжении нескольких десятилетий видеть как угасает род, теряя все, что было накоплено предками и при этом не имея возможность как либо помешать этому, не просто тяжело. Такое, наверное, даже врагу не пожалеешь. И вот теперь для неё теперь появился солнечный свет в конце туннеля. А когда я рассказал, что трое из посетивших нас аристократов намекнули, что не против породниться с нами, то на миг лед в её глазах исчез. Взяв себя в руки Старая кобра произнесла, чтобы я сам об этом принимал решение, только учел обязательно мнение младших. Ну, о последнем она могла бы и не напоминать. Я вообще не собирался лезть в эти дела и пусть каждый сам решает.
  Самое интересное, что среди посетивших меня аристократов был де,Тарм граф Скоринг. Он как и дядя Грин был лучшим другом отца. Его троюродная сестра была в команде графини Милош. Граф Скоринг очень помог в самом начале моего появления в этом мире, поэтому я был рад, что добром отплатил за его помощь. Мы с ним переговорили не менее часа и очень по-доброму распрощались.
  Цветочник тоже приезжал поблагодарить меня за спасение Руд. Уже в конце беседы, когда мы прощались, герцог произнес:
  - Будем считать, что вы отдали долги рода.
  За всю оказанную помощь моему роду мы много задолжали герцогу. Особенно за последние лет пятьдесят. Это понимали все. В денежных выражениях помощь вряд ли можно измерить, да никто это делать и не собирается. Хоть мы и не чужие люди и всегда помогали друг другу, а на войне не раз стояли плечом к плечу, но такие долги принято отдавать. Причем той же "монетой". Вот только Руд была моим другом. О чем я и сообщил Цветочнику.
  - Ну, тогда половину. - Усмехнулся герцог Гальт.
  - Поменьше! - Улыбнулся я в ответ.
  Виски мне Руд, как и обещала, возместила и напомнила об обмене. Приехала девушка не одна, а вместе почти со всей своей командой. С получившей тяжелое ранение сестрой Грэя, со слов герцогиней, все будет хорошо. Доктора на крейсере провели операцию: ещё раз почистили рану, убрали незамеченные во время операции у нас на корабле осколки костей, поврежденных органов и тканей. Сейчас она с помощью медицинских артефактов проходит восстановление. К новому учебному году будет как новенькая.
  Пока мы ждали подведения итогов, все больше финишировало участников академических гонок. О том, когда и кто закончил, а так же какие приключения выпали на долю участников, сообщал Имперский вестник: газета все это время выходила каждые три дня. Сразу по прилету у нашей команды, у команды графа Терита и команды пришедшей третьей журналисты разузнали все обстоятельства путешествия. Вот только напечатать они решили только после объявления победителей. А вот рассказы других участников практически сразу же появлялись в газете. Я с большим интересом читал о приключениях других. Особенно меня интересовали два события: это нападение пиратов и кто как пережил бурю.
   Из газеты я узнал, что корабль Зага пришел четвертым. Ребята до последней контрольной точки делили второе место с Теритом, но в результате не выдержали два двигателя, вышедшие из строя почти одновременно. Заг и Терит очень удачно, по кратчайшему маршруту смогли обойти бурю, тем самым немногим потеряв во времени и отстав от нас незначительно. Такое можно назвать только везением. Не многим так повезло. Например, Стрижу - кораблю девичьего экипажа досталось очень сильно. По словам баронессы Воорок у них были довольно сильно повреждены паруса. А вот двигатели отработали весь путь как надо и позволили девушкам занять шестое место. Вообще во время шторма пострадала много кораблей и, как потом выясниться, по крайней мере восемь потерпели катастрофу. Большинство команд удалось найти и спасти, но некоторые исчезли без следа.
  О нападении пиратов писали очень подробно. Главным надо заметить, что всех довольно сильно впечатлила стрельба из гатлингов. Как было написано: "Огненный лучи потянулись от корабля графа Крайта то к одному то к другому пирату... Корпус кораблей пиратов не был им преградой и они пробивая их улетали в даль... Как только лучи достигали корабля пиратов, он сразу же покрывался дырами..." и т.д. Все сходились во мнении, что мы выручили многих. Рекламу лучше не придумаешь: уже через десять дней после финиша ко мне обратился барон Вонг - глава инженерной службы флота с просьбой продемонстрировать пулеметы, а в промзоне поймали сразу двух шпионов.
  Оценили все и алюминиевые винты. Уже перед самым балом меня посетил барон Воорок, чтобы поблагодарить за помощь дочери во время нападения пиратов. Мы с ним проговорили на разные темы около часа. Уже в конце разговора барон сообщил, что после моей победы цены на алюминий в течение двух десятин выросли более чем в два с половиной раза. И это не предел, так как спрос на много превышает предложения. Единственное сдерживает сейчас всех так это то, что почему-то неучастие в закупках флота. Последний вообще не проявляет активность в данном вопросе. Многие не понимают причину и поэтому пока остерегаются. Рассказывая все это барон пытался что-нибудь прочитать по-моему лицу, а в конце напрямую поинтересовался не знаю ли я почему так происходит. Наши с бароном рода всегда хорошо относились друг к другу, да к тому же барон в своё время неплохо помог нам, поэтому я поделился с ним информацией о том, что у флота есть поставщик, с которым уже заключен договор по фиксированной цене. Правда, не стал упоминать кто именно этот поставщик и что алюминий флот получен не раньше зимы.
  Посетили меня барон Гарф и барон Зеланд, у последнего в команде графини Милош оказывается тоже была родственница - девушка которую мы подняли из воды самой первой. После того как барон Зеланд поблагодарил меня за спасение троюродной племянницы, взял слово барон Гарф:
  - Граф я приношу вам свои извинения. Я не осмотрительно увлекся и чуть всех не подвел. Вы же со свей стороны сделали невозможное.
  - Можно сказать: совершили чудо. - Добавил барон Зеланд.
  - То есть? - Недоумевающее я переводил взгляд с одного на другого собеседника. - Я все равно попытался бы выиграть.
  Оба гостя переглянулись друг с другом и барон Зеланд стал рассказывать:
  - Видим вы не всё знаете. То, что вы попытались бы победить это понятно. Дело в том, что граф Терит и его, так скажем, друзья. Хотя я не уверен, что у этого человека вообще могут быть друзья. Решили отыграться за проигрыш в прошлом году в Совете благородных.
  - Они всё неплохо просчитали. - Добавил барон Гарф.
  Кивнув в знак согласия со своим другом, барон Зеланд продолжил:
  - Свои приготовления им удалось сохранить в секрете. В постройку корабля сына граф было вложены очень большие деньги, при этом применены очень редкие материалы и новые технологические решения. В итоге корабль был максимально облегчен, а двигатели могли выдержать невероятные нагрузки.
  - У многих, как и у нас во время гонок сгорели двигатели. - Произнес я, когда барон замолчал. Мы после гонок разобрали все четыре двигателя нашей яхты и пришли к неутешительному выводу, что если бы маршрут был четь длиннее, то нам бы пришлось финишировать только под парусами.
  - Это да. У вашего корабля, как я знаю, один тоже вышел из строя.
  - У нас не сгорел, а полетел redyktor. - Не стал я выдумывать новое название, а оставил привычное мне моего мира.
  - Не важно. Применение новых решений и дорогих материалах при строительстве корабля графа Терита, в начале не вызвало ни у кого интереса.
  - Слишком дорого получилось. - Кивнул я. У меня двигатели тоже вышли не дешево, но это уже из-за использования алюминия при изготовлении винтов.
  - Да. Как вы знаете, судьи оценивают все проекты кораблей участников, но при этом они ни с кем не делятся полученной информацией. Поэтому, какие решения и материалы применили участники при строительстве своего корабля, никому неизвестны. Вот только сейчас начали разбираться более тщательно и кто-то из разведки флота обратил внимание, что некоторые конструктивные решения даже очень походят на те, что применяются в новых, секретных, скоростных курьеров Гуруйской империи. А двигатели вообще в один в один. Сейчас все очень интересуются: откуда о них узнал граф Терит.
  - Скажет, что купил.
  - Скорее всего. Но в любом случае вопросов к графу много. И желающих разобраться надеться так же много. Но не об этом сейчас. Граф Терит сделал всё, чтобы победил его сын, а в итоге вы смогли его опередить. Сейчас судейскую комиссию закидали разными жалобами на ваши действия во время гонок и особенно во время нападения пиратов.
  - Дошло до того, что вас обвинили в организации этого нападения. - Произнес барон Гарф.
  - Это как? - Офигел я.
  - А вот так. - Усмехнулся барон Зеланд. - Якобы это вы сделали для того, чтобы продемонстрировать своё новое оружие. Было даже обращение в Верховный суд Империи. Который как вы знаете: его возглавляет глава рода графов Милош.
  После первой гражданской войны тогдашнего главу рода графов Милош обвинили в измене. Дело было сфабриковано по личному приказу короля. Тогда графский род лишился много. Правда, часть ему впоследствии вернули, но уже при новом короле. А новый глава рода возглавил в итоге Верховный суд королевства. Он помнил, как его отца не обоснованно осудили, поэтому решения выносил только по закону и никому не позволял на него влиять. Как потом говорили: был совестью королевства. Его потомки пошли по его стопам и связали судьбу рода с королевским, а потом и имперским судом. В общем, род графов Милош очень щепетильно относиться к законности тех или иных действий. И если бы меня сейчас за что-нибудь судили, сам глава рода или его родственники отправили бы меня на плаху, даже несмотря на то, что я спас их родственницу. Они бы потом, скорее всего, помогли бы моему роду. Но это будет уже после того как приговор приведут в исполнение. Были конечно и в роду графов Милош "паршивые овцы". Куда уж без них. Но их было единицы и как только это выявлялось, то их сразу отстраняли.
  - И что сказал Имперский верховный суд? - Вопросительно посмотрел я на барона.
  - Он еще разбирается и к балу даст своё заключение. Все действия вашей команды оцениваются очень строго. Наверно впервые так.
  - Но чем больше информации доходит до столицы, тем больше все приходят к выводу, что к вашей команде трудно придраться. - Добавил барон Гарф.
  "Победу возможно и не отберут, а вот медали и крест точно не дадут", - сделал я для себя вывод.
  - Вы знаете, что вам дали прозвище? - Уже в самом конце беседы неожиданно произнес барон Зеланд.
  - В первый раз об этом слышу. - Удивился я.
  - Как рассказали девушки из команды графини: когда вы их спасали, им показалось, что к ним с неба спустился ангел.
  В местной религии у Единого тоже есть помощники внешне практически мало отличающиеся от привычных мне. Различия были только в не существенных деталях. Но они так же выполняли функции. Иногда схожесть религий меня удивляет.
  - Ну, белые паруса могут ещё ассоциироваться с цветом их одежды, а девушки много времени провели в воде.
  - Это понятно. - Усмехнулся барон. - Только это не всё. Кто-то ещё вспомнил, что вы устроили во время нападения пиратов и в итоге получился - Темный ангел.
  Я поморщился от такого прозвище. Не люблю пафос, а тут.
  Видя мою реакцию, барон Гарф произнес:
  - Привыкайте. Придется терпеть. Могло быть ещё хуже.
  С последним невозможно было не согласиться.
  
  Глава 16
  
  Попутно принимая посетителей, я занимался скопившимися делами и готовился к летнему балу, на котором будет объявлен победитель академических гонок. Последними я, надеюсь, все-таки объявят нас.
  Дядя Грин постоянно мотался на стройку алюминиевого завода, где дела шли очень хорошо и мы пока не отходили от графика строительства. Рабочих рук мы наняли с избытком. Причем мы брали не отдельных рабочих, а бригады и начали это делать заранее, чтобы Служба безопасности Империи успела проверить людей. Но при всем при этом особо важные работы мы поручали только артелям, с которыми работали ранее и которые зарекомендовали себя очень хорошо. Проблем было осень много, но дяде их пока удавалось решить. Еще в самом начале посоветовавшись, мы наняли два легких крейсера для охраны грузовых кораблей, доставляющих оборудование и стройматериалы. Близ самой стройки постоянно вертелось несколько кораблей флота. Как мне докладывали: флотские пару раз перехватывали несколько небольших кораблей, которые оказались частными яхтами имперских аристократов. Пока стройка не привлекла ненужного внимания.
  Для доставки с месторождения бокситов на завод я хотел проложить железную дорогу, благо было не очень далеко, но от этой идеи отказался, так как получалось довольно дорого. Решили купить несколько старых грузовых кораблей и переделать их под наши нужды, получалось на порядок дешевле. А вот прокладку карьеру линии электропередачи пришлось оставить, иначе нет возможности организовать добычу ресурсов на должном уровне. Главное, чтобы до постройки гидроэлектростанции хватило электроэнергии на всё.
  Чтобы не ударить на балу в "грязь лицом", Старя кобра взяла на себя большую часть забот по подготовке, но и мне пришлось попотеть. Не знаю когда леди Ирга занималась делами церкви Единого, так как все время она проводила у нас. Мне же между делами пришлось несколько раз посетить портного и сапожника, а так же несколько представительств торговых домов. Последнее в этом мире выполняли функции универмагов. Съездить с сестрами к лучшим столичным ювелирам, так как оставшиеся от былой роскоши семейные украшения выглядели не очень. Да от них веяло седой древностью и стоили не малых денег, но они уже на соответствовали современной моде. От поездки к ювелирам сестры были в полном восторге. Аргана хоть и являлась нашей кузиной, то есть не состояла в нашем роде, но дядя решил её тоже порадовать, поэтому она ездила вместе со мной и Нардой.
  Личного посещение стройки будущего алюминиевого завода мне пришлось отложить. Единственное куда я смог съездить до летнего бала, так это посмотреть, как идут дела на строительстве ипподрома. Увиденное меня приятно поразило: готовясь к гонкам, я не смог побывать на стройке более двух месяцев. Князь Эренгир, барон Гарф и Пройдоха с пониманием отнеслись к этому и не дергали меня, лишь иногда уточняя те или иные детали. И вот сейчас сам ипподром и большая часть вспомогательных зданий была готова.
  Князь около часа мне показывал весь комплекс, с последнего моего посещения здесь было проделано много работы. Надо отметить, что в самом начале князь Эрингер скептически относился к нашему проекту, но уже на стадии проектирования он так увлекся, что всю основную работу взял на себя. Он старался вникнуть во все детали: постоянно, что менял добавляя и делая как лучше. А когда началось уже непосредственно строительство, то он все время проводил на стройке, подгоняя рабочих. Он даже из своего кармана доплачивал рабочим за скорость, но при этом внимательно следил, чтобы не страдало качество. В результате ипподром был готов раньше времени и через десятину после летнего бала должно состояться его открытие. Желающих выставить своих лошадей на бега оказалось невероятное количество, отчего пришлось поломать голову, чтобы смогли все поучаствовать. Сам ипподром и окружающего здания были такими какими я и предлагал в самом начале, точнее какими я видел в своём мире, только с учетом местной специфики.
  - Как вам? - С усмешкой посмотрел на меня князь, когда мы уселись за столик одного из кафе, с открытой веранды которого открывался очень хороший вид на беговой поле.
  - Впечатляет. Не думал, что сможем открыться эти летом.
  Как только мы уселись, к нам подошла официантка и записав в небольшом блокноте заказ, степенно ушла. Князь с интересом посмотрел вслед девушке. Подготовкой персонала занимался Пройдоха. В принципе технология нами была отработана, но всё равно работы было у него много, чтобы научить девушек из простого народа не умеющих не то, что писать, но и говорить правильно, как это принято среди аристократов. Но похоже бывшему подчиненному отца это удалось.
  - Вы знаете мне так хотелось, побыстрее посмотреть, что в итоге получиться из нашей затеи, поэтому пришлось поторопиться. - Усмехнулся князь Эренгир. - Не всё ещё готово, но это будем доделывать постепенно. Надеюсь, вы будете на открытии?
  - Достойной лошади у меня нет, то с удовольствием приеду посмотреть на других.
  - Тогда я для вас и вашей семьи прикажу зарезервировать лоджию.
  - Спасибо.
  Обсудив за завтраком с князем несколько вопросов, я отправился домой. Зато время пока я был на ипподроме, на небольшое посадочное поле с небольшим интервалом село два небольших грузовых корабля, с которых свели лошадей, укрытых попонами. Причем на первом корабле красовался личный герб графов Милош. Последнее говорило, что аристократы уже оценили нашу задумку и посетителей будет достаточно.
  За три дня до бала меня вызвали в Верховный имперский суд, дать объяснения под присягой по некоторым моментам академических гонок. Причем вызвали из моей команды только меня, как капитана. В связи с этим обстоятельством мне пришлось довольно сильно понервничать. А перед посещением суда у меня состоялся довольно обстоятельный разговор с дядей Грином и леди Иргой. Старая кобра вызвала дядю для участия в летнем имперском бале со стройки завода по производству алюминия. Они оба меня довольно неплохо проинструктировали как вести себя в суде под воздействием артефакта правды.
  - Больше всего меня напрягает: если поинтересуются, откуда я взял схему двигателей. - Вопросительно посмотрел я на леди Иргу.
  Вопрос был ещё в том, честно ли поступил. Ведь такую схему двигателей изобрели в моём родном мире.
  - А они разве похоже на те, что ты мне описывал? - Ответил дядя Грин. Судя по всему, он уже думал о сложившейся ситуации и пришел какому-то решению. Все-таки честь здесь не пустой звук и многие хотя бы для себя решают этот вопрос. С некоторых пор я тоже стал мыслит местными категориями и поэтому пытался все хорошенько обдумать.
  - Совсем нет за исключением некоторых конструктивных решений. - Покачал я головой.
  Общую схему я помнил, но при этом нам с друзьями пришлось довольно много повозится, что бы получить наиболее приемлемый результат.
  - Ты и твои товарищи только их использовали при разработке своих двигателей. Так делают почти все, основываясь на опыте других, при этом отвергая или принимая те или иные решения. Если ставить вопрос по другому, то вам и другим участникам надо было разрабатывать двигатель полностью с самого начала. Вы же взяли принцип, создали двигатель, а затем все это испытали и отработали.
  - Вы рисковали, так как могло ничего не получиться. - Поддержала дядю Старя кобра.
  - У вас на руках не было действующего экземпляра, с которого можно было скопировать, а всего лишь твоя память, при этом, как ты сам говорил, кое-что ни понимал, поэтому тебе с товарищами приходилось додумывать самим и искать оптимальные решения.
  - С это стороны ты ничего не нарушил. - Как только дядя Грин замолчал, опять взяла слово леди Ирга.
  Обдумав как следует слова дяди, я на следующие день "со спокойной душой" подробно отвечал на все вопросы суда. А когда задали вопрос, о том причастен ли я к нападению пиратов, то я честно ответил нет, при этом все пятнадцать судей уставились на артефакт правды. Вообще за время допроса последний показал, что я ни разу не солгал. Поволноваться мне пришлось довольно сильно, поэтому, когда я вышел из зала, то чувствовал себя выжатым как лимон. Друзья встретили меня сразу за дверью и закидали вопросами. Я вкратце поделился, о чём спрашивал суд.
  И вот наконец-то наступил этот день. День, которого некоторые ждут целый год. Как сказал Арг: день блеска, пафоса и лицемерия. К нему готовятся особенно тщательно, подбирая наряды и украшения, интересуясь веяниями моды этого года. Здесь нельзя было ударить "лицом в грязь", а сам бал будет обсуждаться весь следующий год.
  Желающих посетить праздник было намного больше, чем счастливчиков получивших пригласительный. Если главы герцогских и графских родов с супругами могли появиться и без приглашения, то у всех остальных не было такой возможности. Приглашений было ограниченное количество и их можно было разделить на две группы. Первая это те, которые выделялись на тот или иной род в зависимости от положения в высшем обществе: больше всего выделялось герцогским родам, затем графским и напоследок баронским из старой аристократии. Вторая группа это личные приглашения, которые присылались за заслуги тех или иных людей. Причем последние могли быть даже не аристократами.
  Можно добавить, что мой род стоит немного особняком, так как он графский, но приглашений мы получаем как герцогский. Такое правило ввел лет сто пятьдесят назад император по прозвищу Гордый. Как гласит история: королевский род хоть официально не признавал нас родней, но выделял среди других аристократов. Мой род был всегда не очень многочисленным и лишние приглашения мы часто раздавали наши друзьям. А после смерти моего деда и очередной ямы, в которую провалился род, нам перестали присылать приглашения. Но в этом году все вернулось как было и мне пришлось поломать голову, чтобы решить кому отдать лишние пригласительные. В итоге часть отослал родственникам - деду Здатовласки барону Варну и дяде Грину, а вторую часть знакомым: Загу, Альбиносу и другим.
  Ещё с утра все в доме были как на иголках. На бал отправились я, дядя Грин, Нарда и Аргана. Леди Ирга должна была приехать отдельно. Друзья тоже должны были прибыть во дворец самостоятельно. На балу мы вчетвером появились через полчаса после его начала. Императорский дворец сверкал огнями, а слуги и охраняющие дворец гвардейцы отутюженной одеждой: к летнему балу здесь тоже готовились очень тщательно.
  Еще поднимаясь по лестнице в главный зал, нам пришлось раскланиваться с встретившимися знакомыми и не знакомыми аристократами, желающими предварительно поздравить меня с победой. Многие из них не сомневались в последнем. В главном зале мы сразу же стали высматривать друзей и родственников, хотя это приходилось делать с трудом: от ярких платьев дам и льющегося сверху яркого света, отражающегося на гранях драгоценностей и бокалов с напитками, приходилось напрягать глаза. Первыми мы увидели главу рода Варн и наследника с супругами беседующих со Старой коброй. Чуть в стороне стояли Златовлаской, Долт, Сул и Мила. Друзья за исключением Златовласки были довольно скромно одеты по сравнению с окружающими и выделялись из толпы: они были выходцами из небогатых семей. Как рассказала Ледышка, с которой я виделся пять дней назад в академии: она, Бриана, Огонек и Златовласка заказали у одного из лучших столичных портных бальное платье для Милы. Девушки знали, что последняя очень щепетильно относиться к дорогим подаркам и всякой материальной помощи от друзей, поэтому немного схитрили: платье хоть и выглядело скромно, но было изготовлено из довольно дорогих тканей, в которых Мила не разбиралась.
  Согласно этикету мы сначала поздоровались с бароном Варн и его сопровождающими, а потом я и сестры направились к друзьям.
  - Где выходите? Почему так долга? - Не здороваясь, набросилась на нас Златовласка. Кузина явно волновалось, так как такое поведение даже для неё было не типичным. Сегодня должна решиться её судьба.
  - Ирга! Где твои манеры?! - Посмотрела на дочь мать.
  - Прости матушка! - Без капли сожаления в голосе ответила Златовласка и опустила взгляд в пол.
  - Сул у же попросил у твоих родителей разрешения? - Тихо поинтересовался я у Ирги.
  - Нет ещё. Ведь победителей ещё не объявили. - Зашипела в ответ кузина.
  Аргана и Нарда с большим интересом прислушивались к нашему разговору. Обе сразу же поняли о чем идёт речь. Четно говоря, Ирга думает, что никто из рода не знают об её симпатиях к Сулу. Во многих аристократических родах принято присматривать за молодым поколением, чтобы оно не натворило бед. Поэтому родственники Златовласки всё прекрасно знают, а старый барон меня ещё перед гонками расспрашивал о товарище. Не будь Ирга дочерью наследника рода, то она точно бы получило согласие на брак, а так был большой вопрос. Хотя на стороне Златовласки будет её мать - урожденная графиня Крайт и моя тетя. Для неё счастье дочери стоит на первом месте. А если при этом ещё вспомнить её историю, то она точно будет на стороне Ирги. Но говорить всё это кузине я не стал.
  Подозвав официанта, я взял себе и сестрам шампанского. Постепенно народ все прибывал. Из знакомых я увидел друга отца - графа Скоринг с супругой и герцога Гальт с родственниками, а так же графа Терита с сыновьями и другими родственниками. Последних, как мне показалось, окружала какая-то негативная аура. Возможно поэтому окружающие старались отодвинуться от них подальше. Сам граф хмуро смотрел по сторонам.
  Ледышка, Огонек и Бриана появились вместе и сразу же привлекли своими яркими нарядами внимание окружающих. Если во взгляде Огонька читалась тревога и не уверенность, а у княжны интерес и неуверенность, то у Ледышки в голубых глаза плескалось весельем, торжество и предвкушение развлечения. Как гласит местное изречение: в глазах скакали помощники Безликого. Одеться так на бал была явно её идея. Но как говориться: "В эти игры можно играть вдвоем!".
  Поздоровавшись с девушками, я поинтересовался:
  - Не ярко оделись?
  - Все как ты любишь: в цвета государственного флага! - Обворожительно улыбнулась Ледышка, Огонек немного смутилась и начала краснеть, княжна же не изменилась. Главная роль в этом триумвирате была явна у Ледышки, поэтому Огонек и Бриана, а так же остальные товарищи с интересом смотрели на развивающееся действие. Хорошо хоть всё это их немного отвлекло от мыслей об объявлении победителя.
  Окинув всех трех девушек критическим взглядом, я с ухмылкой произнес:
  - Пойдемте, я вас познакомлю с тётей Иргой.
  - Мы уже с ней вроде знакомы. - Робко заметила Огонек.
  - Ничего. Ещё раз будет не лишним. - Ответил я и направил к родственнице.
  Конечно, стоило наказать общением со Старой коброй только Ледышку, но Огонек и княжна решили поддержать подругу, поэтому и им придется отвечать. Приор церкви Единого не подкачал и после представлениях друг другу она, окинув взглядом яркие наряды девушек, начала проповедь о кротости, скромности и целомудрии. И через пять минут все трое пожалели о своём наряде, а через полчаса девушки стали бросать на меня взгляды с мольбой о помощи. Я же стоял рядом с каменным лицом и вместе с ними слушал слова леди Ирги. За три года я уже привык к родственнице и научился в пол уха слушать, что она говорит, одновременно думал о своём. А вот девушки явно так не могли. Когда все закончилось и леди Ирга нас отпустила, обязав перед этим прочитать Ледышку, Огонька и Бриану перед сном пять раз молитву Единому о прощении, то до объявления победителя осталось не более десяти минут.
  Когда мы возвращались к друзьям, Ледышка произнесла:
  - Отомщу!
  - Только без меня! - Тут же произнесла Бриана.
  - И без меня! - добавила Огонек.
  Я лишь в ответ довольно улыбнулся во все тридцать два зуба. Похоже, двоих мне удалось на время перевоспитать, а с Ледышкой придётся ещё потрудиться. Зато будет не скучно.
  Чем меньше оставалось времени до объявления итогов, тем больше мы волновались. Златовласка вообще начала грызть ногти, поэтому мне пришлось ей сделать замечание. С не меньшим нетерпением ждали и окружающие. И вот наконец-то главный распорядитель бала потребовал тишины. Ровно в назначенное время Император назвал три команды, занявшие первые три места в академических гонках это года. Начал он с команды, занявшей третье место. Когда объявляли победителя, мои товарищи даже перестали дышать, а в главном зале, как мне показалось, даже можно было пощупать нервное напряжение витавшее воздухе. Но в итоге нам отдали первое место. При этом, как я и думал, ордена не дали, а вот медалью наградили. Все-таки мы спасли, можно сказать, два экипажа. Причем многие из девушек принадлежали к родам являющимися "столпами" трона.
  В самом конце Император произнес:
  - В связи с тем, что поступило много жалоб, мной было принято решение о проверке всех обстоятельств Верховным судом империи. Поэтому хотелось бы заслушать заключение суда.
  Снова наступила мёртвая тишина, а друзья опять перестали дышать. От имени суда выступал его председатель - граф Милош.
  - В действиях всех трех команд, - прокашлявшись начал громко говорить граф, - мы не нашли порочащих или предосудительных обстоятельств могущих повлиять на решение судей гонок.
  Последние слова мы с трудом расслышали из-за поднявшегося шума. Из слов графа можно сделать вывод: во-первых, победу у нас не отберут, во-вторых, большая часть общества буде считать, что мы её получили законно и в-третьих, граф Терит очень хорошо подготовился и каким-то образом смог обойти артефакт правды при даче показаний своим сыном и его командой. Над тем как ему это удалось, стоит на досуге подумать. Но это потом, а сейчас мне весь вечер придется выслушивать поздравления и общаться с знакомыми и незнакомыми людьми.
  - Пойдем, познакомлю тебя с родителями. - Подошла Ледышка, - одновременно можешь сделать мне предложить руку и сердце.
  Мы с Аргом стояли на балконе и отдыхали от поздравлений, а остальные друзья разбежались по залам дворца. Дядя с кем-то беседовал из знакомых, а сестры встретив подруг, ушли с ними. За Нарду и Аргану я не боялся, так как обе были под присмотром сначала Старой кобры, с которой вряд ли найдется кто-то желающий испортить отношения, а затем дяди Грина и представителей рода Варн.
  - Я ещё не решил, стоит ли это делать. - Покачал я головой.
  - Вот папе и кузену об этом и скажешь. - Усмехнулась девушка.
  - Ты с нами? - Посмотрел я на друга.
  - Не, пойду лучше с кем-нибудь потанцую.
  - Давай.
  Подхватив меня под руку, Ледышка повела меня внутрь дворца. Она довольно уверено шла по переходам и коридорам, у меня сложилось впечатление, что она не раз ходила этим путем. Я бы без провожатого мог бы заблудиться. Несколько раз нам попадались слуги и гвардейцы. Если первые кланялись и быстро уходили, то вторые несли службу и осматривали нас цепкими взглядами.
  Остановились мы на мгновение только перед большой массивной дверь в очередную комнату.
  - Готов? - Поинтересовалась девушка, одновременно осматривая мой внешний вид.
  - Нет. - С усмешкой ответил я.
  - Уже неважно! - Дала знак и пара гвардейцев открыли двери.
  Комната оказалась рабочим кабинетом, хозяин которого сидел в кресле за массивным столом и беседовал со Старой коброй и герцогиней Кельвийской. Обе дамы сидели в креслах, стоящих по эту сторону стола.
  - Добрый вечер! - Поздоровался я.
  - Добрый вечер граф! - Поздоровался ар,Долта князь Шолингера.
  Леди Игру я уже сегодня видел, а герцогиня в знак приветствия кивнула мне головой.
  - Проходите и присаживайтесь. - Раздался с боку и чуть сзади голос Императора. Владыка Империи стоял у большой клетки и кормил знакомого мне попугая. Сволочная птица при этом вела себя пристойно и не пыталась укусить. Как мне показалось: Император с большим интересом посматривал на окружающих и ждал, что будет дальше.
  Взяв у стены для себя и Ледышке свободные стулья, я поставил с краю стола.
  - Вам что-нибудь налить граф? - Поинтересовался хозяин кабинета, после того как мы с девушкой уселись.
  - Нет. Спасибо.
  Потерев подбородок и собираясь с мыслями, князь первым начал разговор:
  - Так сложилось, что Лина является моей и герцоги Кельвийской незаконно рожденной дочерью. Но вы об этом уже знаете.
  - Кто мать Лины я знаю, точнее догадался увидев истинный облик Лины. А вот с отцом был вопрос. - Ответил я, когда князь сделал паузу.
  - То есть она вам ничего не говорила? - С интересом посмотрел на меня мать девушки.
  - Да. - Кивнул я.
  - Хорошо. - Сделал небольшую паузу князь, что-то обдумывая.
  Он явно нервничал, причем очень сильно. Человек, который в последнюю войну посылал на смерть тысячи людей и не единожды, когда служил на корабле простым офицером, лично рисковал жизнью, сейчас волновался и боялся предстоящего разговора, в котором должна была решиться судьба его единственного ребенка. Вообще-то мне сейчас стоило волноваться и дергаться, а не грозному и беспощадному командующему Имперским флотом. "Интересно кому-нибудь приходилось видеть командующего в таком виде?" - Задумался я. - "Наверное найдется всего несколько человек". Для князя легче идти на абордаж, чем вести этот разговор. Видя состояние хозяина кабинета, герцогиня Кельвийская пришла ему на помощь.
  - Не знаю, знаете ли вы граф, но в начале, чтобы сохранить тайну рождения нашей дочери мы хотели выдать её замуж за кого-нибудь из дальних родственников. Договоренности об этом уже были достигнуты. Но Лина долга упиралась и как могла оттягивала. В итоге поставила нам условие: если она побеждает в гонках, то сама будет решать свою судьбу. И мы, - бросила она хмурый взгляд на князя, - дали согласие на это...
  - Так как не верили в мою победу. Ведь ещё никто из имперского рода не побеждал в гонках! - За мать закончила Ледышка. - Да ко всему этому ещё выдвинули несколько трудно выполнимых условий.
  Оба родителя с осуждением посмотрели на дочь, а та нахмурившись и плотно сжав губы, потупила взгляд.
  - Чтобы ты там себе не думала, мы хотим тебе счастье. - Произнесла герцогиня.
  - Но и про себя не забываете. - Буркнула девушка.
  - В итоге вы граф смогли привести свою команду к победе и, как мы с герцогиней знаем, сделали нашей дочери предложение. - После небольшой паузы вновь взял слово князь.
  - Ну, я ещё не сделал, а обдумываю. Тем более с вновь открывшимися обстоятельствами. - Глянул я на сидящую рядом подругу. Для себя я уже все решил, но лишний раз не поддеть Ледышку не смог себе отказать. Мои слова вызвали улыбки и немного разрядили обстановку.
  - Вы же граф будете жениться на нашей дочери, а не на её родственниках. - С усмешкой произнесла герцогиня.
  "Вот и аукнулись мои слова!" - Пришла мне умная мысль.
  - Это да. Но у наших родов есть некоторые противоречия. - Стал я плести из слов кружева. Вовремя во мне проснулось красноречие. - И их так просто не обойти. Нужно учитывать все факторы...
  - О том, что Лина наша дочь никто не узнает. - Произнесла мать Ледышки, тем самым разбив все мои аргументы.
  - Вот об этом и хотелось бы поговорить. - Счастливо улыбнулся я.
  - То есть? - Удивился князь и с большим интересом посмотрел мне в глаза. Герцогиня, как прожжённый политик, почувствовала неладное и напряглась.
  "А они неплохо дополняют друг друга." - По очереди оглядел я родителей Ледышки. - "Первый все расфигаривает и бьёт морды врагам, а вторая потом договаривается. И при этом непонятно от кого из них будет больше убытков".
  Последнее уже было: во время последней войны князь командовал военными силами Империи и благодаря ему флот выиграл несколько крупных сражений. Герцогиня же была вторым лицом в нашей дипломатической миссии на мирных переговорах. Благодаря ей наша Империя получила самые лучшие условия мира.
  - Я как глава рода не могу неизвестно на ком жениться. - Произнося это, я краем глаза отслеживал реакцию Старой кобры. По ней хоть и было не возможно что-то прочесть, но я был уверен, что иду по правильному пути.
  - Хотите признания нами дочери. - Нахмурилась герцогиня.
  - Хотя бы одним из родителей. - Решил я немного уступить. В принципе мне лично все это было безразлично и если, что смог бы на плевать на мнение Старой кобры, но вот для Ледышке это было очень важно. Хотелось сделать девушке подарок.
  - Если я признаю Лину дочерью, этого будет достаточно? - Уточнил князь.
  - Да.
  - Я конечно не понимаю всех ваших мотивов, но согласен. Тем более, - глянул осуждающе хозяин кабинета на герцогиню, - это стоило сделать давным давно.
  Мать Ледышки умеет изображать сфинкса не хуже леди Ирга, поэтому никак не отреагировала на взгляд князя. Герцогиня выдвинула встречное условие:
  - Никто не должен будет видеть истинный облик Лины.
  Посмотрев на Ледышку, которая сжала лежавшие на коленях руки так, что побелели костяшки пальцев, я ответил:
  - Кроме семьи.
  Все присутствующие уставились на герцогиню. Причем князь смотрел умоляюще.
  "Похоже все-таки правы те кто считает, что все зло от женщин!" - Усмехнулся я про себя.
  - Только дома. - После небольшое паузы ответила мать девушки.
  Ледышка сразу же немного расслабилась, а сзади раздался голос Императора:
  - Поздравляю кузина! Исполнились сразу несколько твоих самых заветных желаний.
  - Только, что ты превратилась в самую богатую невесту Империи. - Посмотрела на дочь герцогиня Кельвийская.
  "О! О приданном Ледышке я как-то и забыл! Она ведь единственная наследница командующему!" - С интересом я обвел взглядом родителей девушки.
  - Похоже, вы граф об этом не думали?! - Правильно прочла мой взгляд герцогиня.
  - Для меня это было не особо важно. - Быстро справился я с собой. - Через пару лет я и так буду деньги грести лопатой. - Усмехнулся я, - причем золотой.
  - Ну, в этом никто из сидящих здесь не сомневается. - Кивнул князь.
  - О дне свадьбы мы решил немного позже. - Поднялся я со своего места и в этот момент попугай выдал одну из своих любимых фраз, от чего герцогиня поморщилась, а князь не обратил внимание.
  - Не торопитесь граф. - С ленцой в голосе произнес Император. - Теперь решим вопрос с другой вашей невестой.
  - Э-э? Огонек?
  - А у вас есть кандидатура на ещё одну? Похоже, вы даром время не теряете. - Покачал головой владыка Империи. - Какая интересная у вас жизнь. Я даже начинаю завидовать вам. Ну, мы немного отвлекись. Теперь поговорим о моей дочери.
  - Тоже незаконнорожденной!?
  - Почему незаконнорожденной? - Удивился Император. - Мне бы с законными женами и детьми разобраться. Хотя, думаю, вы скоро меня поймете граф.
  Теперь уже Ледышка и её родители развлекались и с усмешками смотрели на происходящее. Только Старая кобра без капли эмоции смотрела на разворачивающуюся драму. "Она случаем не умерла?" - Бросил я на неё встревоженный взгляд.
  - Заботясь о Империи, - продолжил меж тем говорить отец Огонька, - я должен был выдать свою старшую дочь за сына какого-нибудь союзника. Так, во всяком случае, поступали многие мои предки. Но как любящий отец я хотел счастья Алиане, которая не очень горела желанием покидать родину. Она конечно подчинилась бы моей воле, но я решил дать ей шанс. В итоге мы с ней договорились, что если её команда победит в академических гонках, то она сама будет решать свою судьбу. Обязательными условиями стали её инкогнито, из-за этого она даже на год раньше поступила в академию и ограниченное количество денежных средств выделяемых ей на постройку корабля.
  - Тоже сделал все, чтобы она не смогла победить! - Вставила своё слово Ледышка. По-моему на радостях она немного потеряла контроль над собой.
  - Если хотите самостоятельности и права самим решать свою судьбу, то докажите. - Парировал Император, при этом не обратив никакого внимание на фамильярное обращение девушки. Немного помолчав, он продолжил:
  - Узнав о нашем соглашении, Лина тоже потребовала от своих родителей такого же. В результате они обе оказались в академии. Герцогу Гальт пришлось думать, как лучше организовывать их охрану так, чтобы никто не смог не о чем догадаться. Удачно вышло, что вы в этом же году тоже решили поступить учиться. Герцог предложил из вас сделать этакую ширму, точнее, чтобы все думали, что следим за вами или охраняем вас. Кому как больше нравиться.
  "Вот гад Цветочник!" - нахмурился я. - "А с другой стороны ничего удивительного. С его стороны даже все удачно получилось". После слов Императора мой долг перед герцогом немного уменьшился.
  - Поэтому вы стали учиться вместе. - Меж тем продолжал рассказывать Владыка империи. - Чего мы не предвидели, так это того, что у вас возникнут взаимные чувства. Похищение в Южных колониях Лины показало, что кто-то узнал, либо стал догадываться, кем она является на самом деле.
  - Хорошо, что папа, несмотря на все твои протесты, научил меня летать на стрекалете. - Произнесла Ледышка глядя на мать.
  - Не думаю, что это так уж сложно. Граф тоже смог бы им управлять. - Ответила герцогиня Кельвийская.
  - Он не умеет, да к тому же только мешался и хватался за, что нельзя.
  Сидящие в кабинете с интересом посмотрели сначала на неё, а потом на меня. Даже леди Ирга ожила. Я решил не отвечать девушке, а лишь с укором, как это делает Старя кобра, глянул на неё.
  - Что ещё мы не знаем о твоем похищении? - Поинтересовалась герцогиня.
  Девушка, видимо, наконец-то после слов матери пришлась в себя и перестала болтать лишнее: сделала вид, что не услышала вопроса, она с самым задумчивым видом стала изучать потолок кабинета.
  - После вашего путешествия, - опять взял слово Император, - нам пришлось дополнительно ввести в игру фальшивую принцессу, которая должна была отвлекать на себя все внимание. Она в принципе очень неплохо справилась со своей задачей. Одеваясь, - усмехнулся отец Огонька, - как вы граф заметили, в цвет имперского флага. Как мне докладывали: фальшивую принцессу трижды пытались похитить. Большое беспокойство у меня, как и у родителей кузины вызывали сами гонки. Все ведь знают о том, как часто участники исчезают бесследно, но герцог Галь и дядя заверили, что вы граф очень хорошо подготовились, да к тому же вооружили свой корабль. Последнее как оказалось не лишним. При принятии решения судьями я, как и князь самоустранился. На всякий случай пришлось даже Верховный суд привлечь, чтобы в последствие было меньше вопросов. В итоге победу отдали вам.
  - Мы ведь честно победили? - Пытаясь прочесть по лицу Императора, поинтересовался я.
  - Этого мы не оспариваем. - Кивнул Император. - В это раз, надеюсь, вы уже решили сделать предложение и наконец-то избавить меня от "Проклятого герцогства"?
  - Да. Из неё выйдет гораздо лучше жена, чем из некоторых, - глянул я на Ледышку.
  - Прекрасно. Все остальное это уже ваши проблемы. - Невозмутимо ответил Император. Немного помолчав, он добавил, - меня вполне устроит ваш брак. Он только укрепит Империю. Главное мы обговорили. Могу всех вас поздравить с окончанием первой гражданской войны...
  
  Окончание
  
  На следующий день на первой странице Имперского вестника были опубликованы итоги академических гонок и рассказ о нашем путешествии. Дальше шли рассказы участников занявших второе и третье место. Газета была раскуплена за два часа, при этом она была напечатана в двойном количестве от обычного тиража. А два следующих дней я получал поздравительные письма, количество которых было довольно внушительным. В обществе довольно много обсуждали наш полет над бурей и то, что мы смогли не только сами отбиться от пиратов, но и помочь другим участникам. Очень большое количество учащихся академии попросили планы и чертежи нашего корабля, а так же наших двигателей. Если планы и чертежи после обсуждения команда решила, как это обычно поступали многие участники, передать академии, то на вторые флот наложил гриф секретности и в ближайший год их чертежи вряд ли будут где-то можно найти.
  Вернувшись с императорского бала домой мы с леди Иргой и Нардой проговорили до утра, обсуждая последние события. От рассказанных мной новостей сестра пребывала весь разговор в шоке и больше слушала, чем говорила. Старая кобра полностью одобрила мои действия и линию поведения при разговоре с родителями Ледышки и отцом Огонька. На мой вопрос о том, как воспримут многие аристократы наши новости, она ответила:
  - Старые рода в большинстве поймут и положительно воспримут новость. А мнение новых пока мало на что влияет. Да к тому же им быстро все разъяснят, сославшись на пророчество Ледяного скульптора.
  - Какое? - С интересом посмотрел я на неё.
  - Очень плохо, что вы, граф, не знаете о нём. - Покачала головой леди Ирга. - Нарда?
  - То, что породило эту войну, то её и убьёт. И тогда дерево снова будет целым, дав новые побеги! - Процитировала сестра.
  - Как обычно расплывчато и никакой конкретики. - Усмехнулся я. - Его можно по-разному интерпретировать.
  - Можно. - Устало кивнула Старая кобра, - но будут так как нужно нам и Императору. Империи нужна стабильность, а поэтому надо заканчивать противостояние между нами. Хотя последнего уже давно нет. При этом мы, как ты говорил, так и останемся противовесом имперскому роду. При этом укрепим ещё больше своё право на трон. И если императорский род не сможет выполнять свою роль, то мы его заменим, а точнее твои потомки его заменят. Все посчитают, что мы поступаем мудро и думаем не только о себе, но и об Империи.
  "Ну да: имидж наше все!" - Подумал я, а вслух произнес:
  - Мы будем делить род на графский и герцогский? Или все вместе переходим?
  - Пусть твои братья останутся графами, а вот сестры перейдут вместе с тобой. Лучше сделать так.
  - Я тоже так думаю. - И посмотрев на сестру с усмешкой произнес, - если хочешь быть герцогиней с тебя наименование рода и герб, но так чтобы они не очень сильно отличались от графского.
  - Больно надо! - Улыбнулась довольная сестра. - Сам придумаешь!
  - Что с замком и библиотекой? - Задал я интересующий меня очень сильно вопрос.
  - Тут надо все хорошенько взвесить. Поэтому примем решение позже.
  - Хорошо.
  Свадьбу мы решили назначить на зимние каникулы. А пока через газету стали готовить общественное мнение, чтобы все восприняли её в нужном нам ключе. Процесс этот был не так прост и надо все хорошенько продумать. Барон Зеленд узнал новости одним из первых, причем от самого Императора и уже через два дня после бала мы с ним обсуждали, как лучше все сделать, а так же с чего необходимо начинать печать в газете. Потратив на это не менее трех часов мы смогли выработать план действий, который на следующий день одобрили с моей стороны Старя кобра, а со стороны Ледышки и Огонька их родители. Друзьям и остальным родственникам я пока решил ничего не говорить. Арг наверняка догадывается, но с вопросами ко мне не приставал. С княжной я пока не беседовал. Я вообще ещё раздумывал и пока ни пришел не какому решению. Сама княжна пока не торопила.
  Уже на следующий день после объявления нас победителями в букмекерской конторе поставившим на нашу команду стали выдавать деньги. Общая сумма ставок в этом году была довольно внушительной, причем деньги графа Терита и компании составляли приличную их часть. Выигравших же было не так уж много, а вот сумма была приличной. В основном на нас ставили друзья, родственники и знакомые. Как потом окажется, большие всего на нас поставила семья Златовласки. Сама она, как Аргана и Нарда тоже поставили все свои личные деньги, причем у последних было их немного, но они решили рискнуть. В итоге тех денег, которые я получил после выдачи счастливчикам их выигрыша, было достаточно, чтобы полностью погасить старые родовые долги, что я сразу же и сделал, отправив векселя. Кода Старя кобра узнала об этом, то, по-моему, в первый раз за все время моего с ней знакомства улыбнулась. От Императора я получил папку с документами: Ежегодный отчет по "проклятому герцогству". Такие отчеты каждый год составлялись управляющим и содержали все данные об имуществе, а так же доходах и расходах. Сначала, я думал, что он составлен так, чтобы даже специалисту было непонятно сколько украли. Но все оказалось не так: управляющий оказался человеком честным и щепетильным, а отчеты составлены вообще выше всяких похвал. Как я потом узнал, благодаря ему, за последние тридцать лет оценка "проклятого герцогства" выросла в несколько раз. В общем, хлопот прибавилось и довольно много. Я уже стал прикидывать планы на ближайшие пять лет, но все пошло прахом: как это обычно бывает, все изменила война.
Оценка: 7.36*75  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  В.Василенко "Смертный" (Боевое фэнтези) | | В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа" (Боевик) | | В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда" (Боевик) | | Д.Владимиров "Киллхантер" (Боевая фантастика) | | Т.Осипова "Дыхание будущего Сборник фантастических рассказов" (Киберпанк) | | А.Красников "Вектор" (Научная фантастика) | | М.Северный "Спасения Н.Е.Т." (Киберпанк) | | Е.Боровикова "Разрешение на отцовство" (Антиутопия) | | П.Коршунов "Жестокая игра (книга 5) Древние боги" (ЛитРПГ) | | Д.Сугралинов "Дисгардиум. Угроза А-класса" (ЛитРПГ) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"