Сыченко Игорь Алексеевич: другие произведения.

Тень Земли

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
  • Аннотация:
      Мир на пороге великого открытия: вот-вот должна свершиться мечта многих поколений, и путешествия к звёздам станут реальностью. Пока люди живут в предвкушении прорыва, государственные объединения Земли ведут закулисную борьбу за право обладать уникальной технологией внепространственного перемещения. Некая организация подтачивает основы устоявшегося миропорядка, а третья сила готовит захват прототипа гипердвигателя. Все эти угрозы тесно переплетены друг с другом.
      На молодого, подающего надежды, агента Александра Соколова и его группу возлагается задача обеспечить внутреннюю безопасность проекта. Но кто же противник? Что, если только по ту сторону гиперпрыжка можно найти ответ... или познать тайны, скрытые от человечества?
    Ссылка для скачивания в fb2-формате

ОГЛАВЛЕНИЕ
Пролог
Часть первая. Во чтобы то ни стало
   Глава 1
   Глава 2
   Глава 3
Часть вторая. По ту сторону
   Глава 1
   Глава 2
   Глава 3
Часть третья. Тень Земли
   Глава 1
   Глава 2
   Глава 3
   Глава 4
   Глава 5
Часть четвёртая. Империя
   Глава 1
   Глава 2
   Глава 3
   Глава 4
Часть пятая. Дорога
   Глава 1
   Глава 2
Эпилог
  
  

Пролог

   Из отчёта Аналитического Отдела ОМБ директору ОМБ, Маркусу Грене, от 21.12.2113.
   "... Данные последних двух лет позволяют с вероятностью 87% предположить, что нападения на миротворческие силы Федерации, не являются хаотичными, а носят регулярный характер. Аналитическим отделом предложена модель (см. приложение) дальнейшего развития ситуации. Цель подобных акций очевидна: подрыв доверия к силам Федерации, однако кто стоит за нападениями неизвестно..."

-

   14 января 2114 года.
   Сибирь, Российская Федерация.
   Ветер завывал, подхватывая маленькие снежинки, и ровным слоем расстилал их по замёрзшей трассе, бросал на стёкла проезжающих джипов, дворники которых еле справлялись с нахлынувшей на них вместе со снегом работой. Фары автомобилей, пробивая светом ночную тьму, не помогали разглядеть ничего, что было дальше десяти метров, но в салоне головной машины было тихо и тепло.
   Полковник Семёнов, пухлый как свежеиспечённая булочка человек лет пятидесяти, в очередной раз просматривал перечень проведённых работ. Отчёты, отчёты, отчёты... всё это надоедало. И после двух часов утомительного пути, мозг уже отказывался воспринимать монотонную информацию, и он решил немного отдохнуть.
   Офицер Службы Безопасности, сидевший на переднем сиденье, вот уже с минут десять беспокойно поглядывал на сканер "Искатель-3". Прибор сообщал, что на данной территории обнаружено девять единиц оружия. К сожалению даже последний образец прибора не мог распознавать модели, но класс определял с высокой точностью. Спустя секунду высветился результат анализа: шесть пистолетов и три автомата. Всё верно. Это их арсенал, учитывая вооружение трёх солдат, которые находятся в единственной машине сопровождения.
   "Никого",-- подвёл итог Льюис, и всё же его чувства говорили: что-то происходит, что-то нехорошее, а он привык доверять своим чувствам.-- "Что же именно они пытаются мне сказать?"
   Он увеличил радиус сканирования до десяти километров, максимально возможный на ручном сканере. Всё тот же ответ. Ничего не предвещало опасности, но тогда почему встревоженный взгляд снова и снова падает на монитор? Может быть, чувства подвели? Если так, то это произошло впервые.
   Льюис посмотрел на дорогу. Из-за сильного ветра и снега было видно лишь ближайшие несколько метров. Там, куда уходил свет фар, кружились только белые хлопья снега. В зеркале заднего вида отражался еле пробивавшийся сквозь пургу свет: армейский джип следовал за ними. Впрочем, Фэнч это видел и на сканере, непогода скан-лучам не преграда. "Наверное, я ошибся",-- подумал он, успокаивая свои нервы.
   Зловеще запищал сканер. Льюис бросил на него взгляд. В полукилометре от них, следуя полосе разметки дороги, летела ракета!
   "Ракета! Внимание! Опасность!" -- пищал "Искатель".
  -- Какая е...-- донёсся голос Семёнова и замолчал. Все услышали шипение приближавшейся смерти.
   Водитель резко дал влево, на скользкой дороге и при скорости 80 километров в час манёвр не сработал, и машину лишь развернуло боком. Да и бессмысленно -- от ракеты не увернуться. Сквозь белый хоровод снежинок уже был виден пылающий огонь смерти. Крик водителя, пытавшегося вернуть управление машиной, утонул в рёве плазменной струи.
   Сто метров... Пятьдесят... Ракета неожиданно метнулась вверх, как показалось, на мгновение зависла над машиной, и рванула к автомобилю сопровождения.
   Взрыв потряс своей силой. Волна выбила стёкла и подтолкнула и без того неустойчивую машину. Джип подскочил на несколько сантиметров и по инерции слетел в кювет. Машина перевернулась и, прокатившись несколько метров, уже грудой металла остановилась.
   Наступила тишина, только звук горящей кучи металлолома и свет огня, пробивавшийся сквозь пургу, говорили о произошедшей трагедии.
   Льюис открыл глаза и осмотрелся: всё цело. Система безопасности сработала на славу. Он отстегнул ремни. Резкая боль в руке указала, что цело далеко не всё.
   Агент Фэнч посмотрел на водителя. Тот сидел, распластавшись на сиденье, глаза раскрыты, в них читался ужас. Одного взгляда на него было достаточно, чтобы определить, что он был мёртв, но всё же Льюис проверил.
   "Действительно, мёртв".
   Превозмогая боль в позвоночнике, он повернул голову назад. И как он удивился, когда увидел Семёнова практически невредимым, только лоб рассекло, и осколки стекла посекли кожу, но шрамы, конечно, зарастят. Льюис инстинктивно провёл здоровой рукой по лицу, и тоже обнаружил несколько порезов.
  -- Полковник, вы сможете выйти?
  -- Да,-- еле выдавил из себя пассажир.
   Фэнч попытался открыть дверцу, но не тут-то было: замок заклинило. Ударил ногой по ней -- та лишь слегка шелохнулась. Помятая дверь поддалась только на третий раз, Льюис вышел и помог Семенову выбраться из машины. Вес последнего сильно мешал этому, сказывалась боль в руке, но она уже понемногу стала затихать.
   Агент Фэнч осмотрел местность: на дороге пылал пожар, больше ничего. Было тихо, но что-то подсказывало ему, что это ещё не конец.
  -- Откуда взялась ракета?-- вслух спросил он у самого себя. Не было времени разбираться, но Льюис своими глазами видел, как ракета появилась из ничего. Сканер не отмечал объекта, откуда она была запущена. В мистику он не верил: всему есть своё объяснение.
  -- Агент Фэнч, у вас есть разумное объяснение тому, что произошло?-- донёсся голос сзади.
  -- Нас атаковали,-- логично ответил Льюис, прекрасно понимая, что спрашивали его не про это.-- У вас оружие при себе?
  -- Да.
  -- Приготовьте,-- бросил Фэнч, доставая пистолет и одновременно снимая его с предохранителя. Еле слышный щелчок за спиной провозгласил, что Семёнов сделал то же самое.
   "Чего же я жду?"-- уже в который раз спросил себя Льюис. Он был бы рад ошибиться, но...
   То, что Льюис увидел на дороге, заставило шевелиться волосы на голове. В сопровождении слабых вспышек света и лёгкого толчка из ниоткуда возникло восемь тёмных фигур. Да, он почувствовал этот лёгкий толчок тогда, перед тем как сканер объявил тревогу, но принял его за кочку на дороге.
   "Так вот откуда появилась ракета. Из ниоткуда".
   Пущенные им в сторону дороги две пули, заставили присесть противников и тем самым выиграть время. Этого как раз хватило на то, чтобы укрыться за машиной. Семёнов был уже за покорёженным джипом, другой защиты на бескрайнем просторе степи можно было искать вечно.
   Раздавались выстрелы, пули с лязгом впивались в металл. Между выстрелами слышались щелчки. Что это, Льюис определить не мог. Стреляли как-то мягко и не прицельно, из чего он уяснил, что противники плохо подготовлены и обладают слабым вооружением, что не вязалось с ракетным обстрелом и их мистическим появлением. Чёрные плащи и капюшоны вполне могли бы дополнить ощущения, но разглядеть детали не представлялось возможным.
   Раздался звон разбитого стекла -- полетели осколки. Льюис, выглянув из-за укрытия, пустил несколько пуль в боевика, который бежал к ним -- тот рухнул, -- боковым зрением отметил положение остальных: они уже преодолели треть пути до разбитой машины.
  -- Ну, теперь держитесь,-- прошипел Фэнч, переводя пистолет на режим стрельбы очередями, маленькая точка на рукоятке замигала, оповещая, что оружие готово.
   Он показался из-за укрытия и, облокотившись на помятый капот джипа, нажимал на курок, методично пуская короткие очереди и уничтожая боевиков, как мишени в тире, система противоотдачи помогала вести более-менее точный огонь. Семёнов поддерживал его, ведя стрельбу из-под колёс машины. Пламя огня, пробившееся сквозь снегопад, вычёркивало в ночи фигуры нападавших, в то время как пурга прятала полковника и Льюиса.
   Пистолет защёлкал -- кончились патроны. Льюис скрылся, заменяя пустую обойму полной и улыбнулся сам себе: "Если дело так пойдёт дальше, бой выигран". Азарт брал верх перед страхом. Слабое оружие противников придавало надежду. При каждом выстреле нападавшим приходилось передёргивать затвор своих "музейных образцов", к тому же они сильно дымили.
  -- Как в старые добрые времена,-- произнёс вслух, отчего Семёнов наградил его удивлённым взглядом, но тут же снова сосредоточился на бое.
   Опять почувствовался слабый толчок, и вновь на дороге возникли восемь человек. Вместе с оставшимися четырьмя их стало уже двенадцать. Значительный перевес!
   Льюис уже намеревался показаться из укрытия, как почувствовал всё тот же толчок: в считанных метрах появились ещё восьмёрка. Они ещё не разобрались в местоположении, и Фэнч воспользовался этим. Длинной очередью он скосил пятерых, но в обойме кончились патроны. Раздались три выстрела -- боль овладела всем его существом, Семёнову повезло больше: ударом приклада его заставили замолчать.
   Больше ничего сделать было нельзя.
   Двое боевиков, одетых в коричневые шинели и вооружённых примитивными ружьями, забрали у них оружие. В это мгновение остальные уже подошли, окружив Семёнова и Льюиса. Он увидел зрачок дула, крупинки пороха дотлевали в его жерле. Страх сковал его волю, но смерть уже второй раз обманула его.
   В этот момент чуть в стороне возникла вспышка, и на этом месте появился ещё один человек, с виду он отличался от остальных и был одет в современную одежду. Незнакомец уверенной походкой направился к ним.
   Фэнч думал, что сюрпризы исчерпали себя, но последний стоил всех предыдущих вместе взятых. Только Льюис взглянул ему в лицо, как ужаснулся. Лицо было нормальное человеческое, но это был он! Копия!
  -- К... кто... вы?-- Льюис пытался говорить, но боль в груди сковывала. Трудно дышать: лёгкие были прострелены.
  -- Я -- это вы, мистер Фэнч,-- его голосом ответил двойник и расплылся в улыбке. Он повернулся к очнувшемуся полковнику.-- А-а-а, господин Семёнов. Какая приятная встреча! Рад вас видеть целым и невредимым!
   Семёнов в ужасе отпрянул, увидев второго Льюиса, а тот довольный произведённым эффектом улыбнулся, и вообще выглядел он очень счастливым, как будто произошло эпохальное событие, которого он ждал всю жизнь. Полковник собрался и бросил с вызовом:
  -- Вы за это заплатите!
  -- Вряд ли... Как печально...
  -- Чего вы этим добиваетесь? Кто вы?
  -- Неважно, сэр... неважно, и для вас, и для всех остальных,-- ответил двойник, глядя на него. Снежинки хлестали по лицу, но он не обращал на них внимания. После короткого молчания он покачал головой и объявил:-- Поздравляю вас с новым назначением, полковник.
  -- Чего вы несёте?!
   Двойник не ответил, лишь улыбнулся, доставая плазменный пистолет и направив его дуло на Льюиса, произнёс:
  -- Нас двое в этом мире, такого быть не должно. Такого больше и не будет. Приятно было познакомиться, прощай...
  
  

Часть 1

Во что бы то ни стало

   Решительность устраняет опасность.
   Буаст.

Глава 1

   Косаневич. "XXII век. Что дальше?", из цикла работ "Века".
   "В основе причин наших конфликтов обычно стоят две основные проблемы, которые можно назвать условно: материальная (недостаток ресурсов) и духовная (расовая, религиозная нетерпимости и т.п.). Преодолев вторую, мы по-прежнему сталкиваемся с первой. Самое печальное, что из этой ситуации, кажется, нет выхода, ибо с возрастающими возможностями возрастают и потребности. А нас уже более десяти миллиардов...
   Существует лишь три пути решения данной проблемы. Первая и самая простая -- снижение населения Земли. Достигнуть подобного результата в короткие сроки (а других у нас нет) можно лишь тотальной войной, что по очевидным причинам не является выходом. Иное решение -- внедрение в массы идеи об ограничении потребностей человека... Второй путь кажется сложным до безнадёжности, поскольку мы не можем тягаться с человеческой природой. И даже если допустить, что этот метод начнёт работать, то всё равно это лишь временные меры, поскольку придётся ограничивать и рождаемость в глобальном масштабе, что приведёт к ситуации аналогичной Китаю 20-30-х годов XXI века, когда при избытке населения возникает нехватка рабочей силы, когда один человек кормит и себя, и ещё двоих. Связанно это, прежде всего с большим количеством пожилых людей, при этом необходимо учитывать, что возрастающая продолжительность жизни ещё более осложнит ситуацию. Однако существует ещё один путь: это Млечный Путь..."

-

   Флейс. "Значение теории единого информационного поля".
   "...Да, человечество всю свою историю стремилось достичь далёких и недоступных светил. С выходом человека в космос мы стали значительно ближе к свершению этой великой мечты, но нас по-прежнему разделяют световые годы расстояний, которые кажутся непреодолимым препятствием. Совершенно очевидно, что, работая только в рамках теории Эйнштейна с её ограниченностью в скорости, мы никогда не добьёмся выполнения поставленной цели. Значит нужно искать иной выход. С появлением Теории Единого Информационного Поля наши возможности значительно возрастают. Предложенная еще в XX веке гипотеза о возможности соединения двух точек пространства может стать реальностью..."

-

   15 февраля 2114 года.
   Объект 156, Сибирь, Российская Федерация.
   Лес. Тишина. Вокруг девственная красота могучих жилистых деревьев. Далёкое журчание ручейка. Тихое и переливное, пение птиц. Неизвестных ему птиц.
   Он сидел на толстом вековом корне незнакомого дерева, взгляд был направлен в небо. Такое чистое, безоблачное, какого ещё не видел. Фиолетовое небо, хотя ещё не вечер. Он это знал. Откуда-то знал. Почему-то казалось, что здесь всегда небо фиолетовое. Странное небо. Внеземное и даже враждебное.
   "Где я?"
   Тишина не дала ответа. Только ветер недовольно шуршал листьями вековых деревьев.
   Он встал -- зёленая почва пригнулась под его весом, и сквозь мягкий мох просочилась вода, -- дошёл до ближайшего дерева и огляделся: повсюду тот же непроходимый зелёный лес. Ручей находился неподалёку, и он решил выйти к нему. Дорога заняла не больше минуты. Сквозь расступившиеся деревья можно было видеть прозрачную воду, лившуюся из горного ключа. Холодная и чистая она приятно освежала воздух, принося запах жизни.
   Во всём этом было что-то сказочное. Он закрыл глаза, прислушиваясь к запахам природы. Ничего знакомого. Всё другое, иное. Иное -- это слово выражало всё. Свежий запах леса мгновенно пропал, теперь ощущалось присутствие цветов.
   Он открыл глаза и осмотрелся. Панорама изменилась: вместо леса его окружала поляна. Зелёная трава отливала металлом в лучах лилового солнца, палившего с невероятной жестокостью ультрафиолета. Вдалеке размеренно текла река, волны которой спокойно поблёскивали и плыли по своим делам, им не было дела до встревоженного необъяснимым явлением человека.
   Он тряхнул головой и снова очутился в лесу, но на этот раз лес не был таким уютным. Ему показалось, что кто-то наблюдает за ним. Тяжёлый изучающий взгляд проникал во всё естество, охватывая каждую клеточку тела. В кармане обнаружился нож, мгновенно оружие очутилось в руке.
   Но никто не показывался. И снова стало, все, так как и было: шелест листьев, журчание ручья. Но что-то здесь всё же изменилось. Нет больше пения птиц. Нет птиц.
   "Пропали? Или замолчали?"
   Тишина и покой, словно в реабилитационном центре. Он опустился на выпирающий из-под земли корень и на секунду закрыл глаза. Почему-то была уже ночь. Проспал несколько часов и не заметил?
   Вокруг ничего не изменилось, только стемнело. В небе появился незнакомый набор созвездий. Далёкие светила смотрели на человека игривым немигающим взглядом. Такие далёкие и недоступные звёзды.
   В этой ночной тишине раздался звук будильника...
   Саша лениво протянул руку к тумбочке, нащупал будильник, нажал, но противные часы не желали умолкать. Он открыл глаза и увидел, что надавил не на ту кнопку, ещё одно движение и проклятый электронный возмутитель замолчал. "Что-то я сегодня..." -- мысль не пошла дальше. Он снова взглянул на часы: электронное светящееся табло показывало "4:00".
   "Три часа сна -- и ты как огурчик!" -- усмехнулся Саша и вскочил с кровати. Сенсоры, учуяв пробуждение их подопечного, включили неяркий свет в комнате и в ванной. Холодная вода и душ разбудили его окончательно. Дальше по расписанию шёл кофе. Завтрак будет после, если вообще будет. Вода нагрелась за несколько секунд, пока Саша насыпал кофе, который быстро растворился в стакане с горячей водой.
   "Надо менять такую практику, так не годится",-- подумал он, допивая последний глоток пробуждающего напитка.-- "Хотя... где мне взять ещё пару часов..."
   Солнце ещё не взошло, и комнату освещал искусственный свет. Саша чуть прибавил яркость и достал из шкафа глаженную офицерскую форму, на которой золотистыми буквами было вышито: "Александр Соколов. Служба безопасности". Проверил пистолет -- заряжен, и вложил его в кобуру.
   Шёл третий день его работы в Планетарном Исследовательской Центре, иначе именуемом Объектом 156. Технология работы с информационной матрицей, которая в последнее время приобрела новое звучание, совершенствовалась именно здесь. Саша знал, что китайцы ведут аналогичные проекты, но по всем данным отстают на год.
   Александр не имел такого огромного стажа работы в ОМБ, как, например, генерал Ромин, но ума любого мало-мальски думающего человека хватило бы, чтобы понять: концы с концами не сходились. Любому здравомыслящему человеку показалась бы совершенно дикой мысль о том, что этой засекреченной и хорошо охраняемой базе может угрожать южноамериканских мафиози. По полученным сведениям некто Джулио организует атаку. Если с лицами, замешанными в деле, была проблема, то с целью было всё в порядке: ею является разрабатываемое здесь устройство мгновенного переноса материи -- гипердвигатель. Хотя некоторые эксперты назвали устройство иначе: телепорт. Саша не забивал себе голову терминами. Тревожный звонок прозвучал и на него необходимо отреагировать. Перед ним и его группой стояла совершенно ясная задача: выявить возможных пособников среди персонала Исследовательской Базы. К тому же это отличный шанс заявить о себе.
   Вспомнился вчерашний случай: кто-то пытался просканировать базу. Такого раньше не случалось. И это его сейчас волновало: кто это был и кто за этим стоит? Европа?.. Зачем?.. Их сотрудники работают здесь. Америка?.. Играет в двойную игру? Помощника руководителя проекта, Кэтрин Уилкс, из США. Девушка молодая и очень способная. Саша сразу проникся к ней симпатией. Было в ней что-то особенное. Заметив, что отвлекается, он стал рассуждать дальше. Китай?.. Кто их знает?.. Разработка его уже почти закончена, и если испытания пройдут успешно, то звёзды распахнут свои объятия людям. Фантастика?.. Нет, реальность. А она такова: население Земли велико, хоть и замерло на отметке в двенадцать миллиардов человек, что будет дальше всем понятно. Ресурсы Земли не бесконечны, и невозможно прокормить столько людей, не смотря на последние достижения биологии и генетики. Почва просто не выдержит нещадной эксплуатации, а есть синтезированную пищу занятие не самое приятное. Что может предложить нам Солнечная система? Марс? Эта планета со слабой атмосферой и гравитацией не сможет вместить большое количество людей. Строительство жилья с системой жизнеобеспечения требует больших затрат сил, ресурсов и денег. То же можно сказать и о Луне, только дело там обстоит гораздо хуже: отсутствие атмосферы создаёт дополнительные проблемы по защите людей от солнечной радиации, от небольших астероидов с каменоломни Солнечной системы. Найти бы такую же планету как Земля. Это был бы огромный подарок всему человечеству.
   Саша взглянул в зеркало. На него глядел высокий брюнет в хорошо отглаженной офицерской форме.
   Накинув плащ, он подошёл к двери и вышел, когда она послушно открылась, впустив в комнату холодный ночной ветер. Зафиксировав понижение температуры, заработал кондиционер. Дверь выползла из стены и отгородила комнату от улицы. Внутри погас свет, компьютер перевёл систему на экономный режим работы. Это не бараки с пехотой, а отдельный маленький домик на пять человек -- всю группу.
   Саша выдохнул комнатный воздух, который тут же превратился в дымку. Лёгкие наполнились ночной свежестью. Морозная ночь.
   Дорога, освещённая уличными фонарями, вела к входу в главное здание Исследовательского Центра, тропинка -- к посту, на котором сейчас, если верить расписанию, находились Андрей и Тим, один из охранников, с которым друг часто нёс пост. Саша взглянул на часы. "Быстро я сегодня собрался. Ещё есть время",-- подумал он. Узкая тропинка, слегка припорошенная снегом, довела его до поста. Ребята, завидев приближающегося гостя, замолчали.
  -- Hello, Alex, -- пожимая руку, поприветствовал его Тим.
  -- Привет,-- Андрей пожал руку,-- Не спится?
  -- Третий день как не спится,-- ответил Александр.-- Есть что-нибудь?
  -- Нет, сегодня ничего не было.
  -- Это хорошо, -- задумчиво произнёс Саша и взглянул на мониторы, они не показывали ничего сверхъестественного. Датчики температуры не находили аномалий, температура на них не преодолевала отметки в -10 0С.
  -- А что можэт быт?-- на слегка ломанном русском языке и с сильным американским акцентом спросил Тим.-- Мы сдес, никто не пройдэт.
  -- В этом я не сомневаюсь.
   Саша, действительно, не сомневался ни в Тиме, ни в Андрее. Если американца он знал всего пару дней, то с Андреем его связывало множество событий, начиная с учёбы в Академии и кончая командировкой в Африку, которая разделила закадычных друзей на два года. И только недавно они встретились вновь.
   Андрей Булдаков, отличник учёбы, человек с неиссякаемой внутренней энергией. Нет, он не отличался особой шустростью, но никто и никогда не видел его понурым. Вообще для большинства, даже для Саши, он оставался человеком-загадкой. Друг никогда не говорил о своих родителях и вообще о том, где он учился или жил до Академии. Никто и никогда не навещал его. Андрей на все вопросы отшучивался: "Меня клонировали инопланетяне и внедрили с целью выяснения состава нашего обеда". Вероятно, с питанием у гипотетических родственников Булдакова было плохо, потому что кормили всех в Академии отменно. Вообще друг любил пошутить как над другими, так и над самим собой. Его слова часто разрежали обстановку. Андрею как-то удавалось всего несколькими словами снять напряжение и моральную усталость. За это умение его негласно назначили внештатным психотерапевтом, хотя некоторые сами сомневались в психическом здоровье самого "врача". Врожденная способность понимать людей и находить в их душах ключевые точки сейчас играла очень важную роль. Андрей стал самым успешным добытчиком информации из всей группы. Так что, уходя, Саша был уверен: скоро Тим выложит всё, что знает. Именно благодаря другу Александр узнал о сканировании базы. Настрой начальника Службы Безопасности не мог не беспокоить. Именно к нему сейчас лежала дорога. Скоро должна подъехать машина и отвезти его к главному корпусу, поэтому пришлось поторопиться, но напрасно. Он вернулся раньше, чем рассчитывал, но ожидание длилось недолго. Машина пришла точно по расписанию.
   Уже третий раз его забирала эта машина, пора бы уже привыкнуть. Удобный автомобиль уносил его к зданию, отгороженному колючей проволокой и высокими стенами, туда, где находился вход в Исследовательский Центр.
   Машина остановилась у входа в комплекс. Весь путь шофёр рассказывал о своей недавней поездке в Тибет и говорил, что дороги в тех горах ничуть не лучше российских.
   "Господи, наверное, на русские дороги не будут жаловаться только в том случае, если изобретут антиграв!"-- подумал Саша, стараясь с умным видом поддакивать. Сейчас его мучили далёкие от путешествий проблемы. Благо, ехать было недалеко, и через пять минут он уже шёл к входной двери комплекса.
   Снаружи исследовательский комплекс выглядел небольшим двухэтажным зданием, но это только казалось. Два этажа возвышавшиеся над землей были лишь кабинетами начальников различных уровней: всего около сотни человек, но это только малая часть сотрудников. Целая армия работала, а иногда и ночевала под землёй, куда на многие метры уходили конструкторское бюро, сеть лабораторий, переходов и этажей, соединённых лифтами и многочисленными лестницами...
   Компьютер считал карточку, проверил сетчатку глаза, незаметно просмотрел отпечатки пальцев и ещё многое, что скрыто от человека. Только после этого дверь открылась.
   Дорога до кабинета на втором этаже не заняла много времени. Сзади раздались шаги. Кто-то спешил. Саша обернулся: по коридору быстро шёл Роберт Балкер, правая рука начальника Службы Безопасности.
  -- Здравия желаю, сэр,-- он отдал честь и быстрым шагом направился дальше.
   "Уж, не к шефу ли он так спешит? Случилось что?"
   Как только помощник завернул за угол, Саша последовал за ним.
   Его догадки оказались верны. Александр видел, как тот вошёл в кабинет шефа, но не стал спешить, решив немного переждать. Мысленно дал ему пятнадцать секунд: за это время он успеет начать, но не успеет закончить. В самый раз.
   Время истекло, и он постучался в кабинет. Секретарша, серьёзная женщина лет тридцати, встала со своего места и попросила его подождать, так как "...полковник Семёнов сейчас занят и не может принять вас". Как надоела эта официальность!
   "Принимают таблетки, а не людей!"-- мысленно ответил он с намёком, но вслух, разумеется, сказал другое:
  -- Посмею напомнить, что я имею право войти и без приглашения.
   Секретарь нахмурилась, но всё же нажала кнопку связи:
  -- Господин Семёнов, к Вам майор Соколов... Да-да... Хорошо,-- она отключила внутреннюю связь и повернулась к ожидающему офицеру.-- Вас примут, можете входить.
   Он вежливо улыбнулся и направился к двери.
   Кабинет шефа безопасности был большим: справа тянулись ряды шкафов, набитые различными документами, слева -- окна, из которых открывался великолепный вид на прилегающую территорию и парк, который разделял жилые комплексы и Исследовательский Центр. Значительную часть пространства занимал Т-образный стол, за которым сидели двое: капитан Балкер и Семёнов. Полковник выглядел очень напряжённым. Видимо он что-то узнал из тех бумаг, которые лежали перед ним.
  -- Входите,-- разгоняя заслон раздумий, запоздало сказал хозяин кабинета.
   Саша спокойно снял плащ и неторопливо направился к столу. Всё это время полковник Семёнов смотрел на него так, словно оценивал степень опасности. Александр ничего не произнёс, но, когда сел за стол, с нескрываемым любопытством посмотрел на бумаги.
  -- Чем могу быть полезен?-- спокойно спросил Семёнов, хотя Саша чувствовал, что полковник чувствует себя не в своей тарелке.
  -- Мне бы не хотелось перебивать господина Балкера...
  -- Хорошо,-- ответил Семёнов и повернулся к Роберту.-- Продолжайте.
  -- Итак, мы проанализировали всю собранную информацию. Сканирование производилось с орбиты. Судя по мощности, довольно солидный спутник.
  -- Есть у кого-нибудь подобные спутники?
  -- Официально нет.
  -- А не официально?
  -- Имеются,-- он замолчал, доставая из кейса бумаги,-- здесь все данные о самых мощных спутниках-шпионах, которые я смог раздобыть.
   Семёнов взял листы и внимательно просмотрел, потом, уловив пытливый взгляд, передал их Саше. Выходило, что спутники подобной мощности имеют лишь четыре страны: Европа, Россия, Китай и США.
   "Своих можно отбросить, американцам и европейцам это не нужно, достаточно лишь иметь информатора на крайний случай. Но зачем им это, если это совместный проект? Или он не совсем совместный? Остаётся Китай. Да... Китай может, но так открыто, даже не пытаются скрыть сканирующий поток. К чему бы это? Подобная открытость грозит вылиться в международный скандал. По меньшей мере, глупо с их стороны, если, конечно, они уверены в своей безнаказанности и всесильности",-- Саша отложил бумагу, а вереница мыслей продолжала углубляться.-- "Нужно будет поскорее сообщить об этом в Центр, вряд ли этот "зажратик" и пальцем пошевелит. Ему лишь бы брюхо набить".
   Взгляд скользнул с бумаги на Семёнова. Антипатия обоих пробивалась даже в присутствии Роберта.
  -- Что-нибудь ещё?-- спросил полковник у помощника.
  -- Нет. Это вся основная информация, остальное -- на бумаге, -- он указал на небольшую стопку листов.
  -- Спасибо, можешь идти.
   Довольный помощник встал и через секунду уже направлялся к выходу.
   "Ну, что ж спасибо, Роберт. Надо будет с тобой потолковать поподробнее. А ты, Семёнов, что-то не особо чешешься, даже распоряжений никаких не дал!"-- подумал Саша, провожая взглядом Балкера. Когда за помощником закрылась дверь, он продолжил изучать бумаги:
   "Судя по данным, действительно выходит, что спутник не слабый. Сканирование производилось с высоты большей, чем обычно,-- размышлял он.-- Странно, чем дальше спутник находится, тем он хуже сканирует. Так что или это просчёт тех, кто выводил его, что с трудом верится, либо его не хотят афишировать. Этот вариант вряд ли стоит рассматривать серьёзно, ибо его не спрячешь, переведя на более высокую орбиту, либо... либо этот спутник уберегают не только от ракет с Земли, но и от лазеров орбитальных станций, по возможной высоте можно судить, что его вряд ли ими достанут. Это уже интересно! Очень даже интересно... Если так мыслить, то выходит это спутник тех, кто противопоставляет себя всему миру?! Ерунда какая-то. Ну что, господин Шерлок Холмс? Заносит тебя Саня, куда-то... не туда".
  -- Итак, что за срочное дело?-- начал полковник, как только Саша оторвался от бумаги.
  -- Михаил Витальевич, я обнаружил некоторые просчёты в системе безопасности комплекса,-- многозначительно начал Саша.
  -- Осмелюсь спросить: какие же?-- вот тут-то Семёнов выдал свою неприязнь.
  -- Во-первых, я считаю, что в смене необходимо не два человека, а гораздо больше, я об этом уже говорил вам, что двое не смогут обеспечить должную охрану пункта.
  -- У нас не хватает людей...
   "Самодовольный болван, неужели тебе мало фактов хотя бы для того, чтобы усилить охрану?! Людей ему якобы не хватает! Ума тебе не хватает!"
   Саша вообще был удивлён, как такой некомпетентный человек мог быть назначен на столь ответственную должность.
  -- И?
  -- Нам прислали пятерых,-- ответил он и так засверлил глазами, естественно имея в виду Александра и его людей.
  -- А, по-моему, людей хватает, только почему-то они не на постах. Но это ещё не всё. Самое неприятное, что вся система защиты здания отдана компьютеру.
  -- Вы хотите сказать, что техника не надёжна?
  -- Нет, техника надёжная, но кто-нибудь может проникнуть и взломать Систему, а, следовательно, и вся защита останется без управления.
  -- Это исключено!
  -- Вы действительно так думаете?
  -- И что вы от меня хотите?-- с оттенком иронии спросил Семёнов.
  -- Я хочу, чтобы вы приняли надлежащие меры. По-моему очевидно, что некто проявляет особый интерес к разработкам, и вы должны делать именно то, зачем вас сюда направили. Не так ли, полковник?
  -- Не учите меня работать, майор,-- отмахнулся Семёнов.-- Вы выполняете свою работу, я выполняю свою. Вас это не должно касаться. Если вы продолжите тут сеять панику, то ситуация примет весьма интересный оборот.
   Таких слов Саша не ожидал услышать. Это была уже неслыханная наглость! Семёнов хоть и был старше ему по званию, но не работал в Особом Отделе ОМБ. Формально Александр мог указать в отчёте нарушение начальником СБ приказа об оказании всесторонней помощи группе. Как же иначе в таком случае расценивать сокрытие информации? Разве полковник не понимал этого? Он просто не мог не понимать!
  -- В пятидесяти километрах отсюда располагается военная база, никто сюда и не сунется,-- сказал Семёнов.
  -- Я знаю об этой базе... а теперь давайте посчитаем сколько времени понадобится, чтобы они смогли добраться до нас. Никак не меньше часа, это если они отреагируют мгновенно. Вы когда-нибудь задумывались о своей карьере?
  -- Вы мне угрожаете?
  -- Нет. Приказы нужно исполнять, "лейтенант".
  -- Я -- полковник!
  -- Боюсь, у нас слишком разные взгляды.
  -- Вы сомневаетесь в моём профессионализме?
  -- Да, и этот факт может стать для вас роковым. Надеюсь, вы учтёте мои рекомендации, в противном случае я буду вынужден поставить вопрос о нецелесообразности вашего пребывания на посту,-- лицо Семёнова стало бурым.-- Поймите, ничего личного, просто работа,-- поднимаясь с места, дополнил Александр и направился к выходу. Оказавшись около двери, он повернулся и, глядя Семёнову в глаза, резко добавил.-- Всё докладывать мне,-- и вышел.
   Семёнов ещё долго смотрел на закрытую дверь. Что полковник думал в этот момент -- никто не знал, но по истечении десяти минут он попросил секретаря вызвать к себе Роберта и дал ему указание удвоить охрану на постах.

-

   Косаневич. "На рубеже тысячелетий" из цикла работ "Века".
   "Феномен "новых людей" не раскрыт до конца нашими учёными, но это не значит, что он непостижим. Ещё на рубеже тысячелетий человечество начало разделяться на два вида. Тогда их называли, Дети Индиго. Но дети стали взрослыми, и мы видим, как разительно изменился наш мир. Я бы не сказал, что к нам пришли спасители. Отгадка ломки нашего мировоззрения лежит не в этой плоскости. Мы неуклонно движемся вперёд. Проследим историю за последние двести лет. Ещё в двадцатом веке была осознана невозможность повторения мировой войны. В двадцать первом осмыслены последствия Глобальной Экологической Катастрофы, которая поставила нас перед выбором. Изменение нашей психологии произошло не из-за появления новых людей, а вместе с ним. Мы просто дошли до того предела, когда дальше пропасть, уничтожение цивилизации. Гуманность стала необходимостью нашего времени, так как история поставила нас перед выбором: либо измениться, усмирив свои страсти и приняв их, либо погибнуть. К счастью у нас хватило ума выбрать первое..."

-

   Огромные лабиринты коридоров, сотни сотрудников и один разрабатываемый гипердвигатель -- всё это находилось на глубине 78 метров под землёй. Комната охраны и два этажа -- только верхушка айсберга, который назывался "ПИЦ" -- "Планетарный Исследовательский Центр" -- центр научной деятельности Земли, а значит и всего человечества.
   Здесь, на одиннадцатом уровне, было сердце этой гигантской лаборатории. Широкий коридор, отделанный металлической пудрой, связывал огромное множество помещений со сканирующими устройствами, которые следили за работой всего одного: гипердвигателя. Во время испытаний проводились замеры всех мыслимых параметров: от гравитации и магнитного поля до изменений в данных информационной матрицы. Всё это учитывалось и обрабатывалось уровнем ниже, где расположился Вычислительный центр, напрямую связанный с лабораторным отсеком N 74, там и находился сам гипердвигатель.
   Прозрачная дверь с цифрой "74" мгновенно и практически бесшумно вошла в стену, и из помещения вышла Кейт Уилкс, помощник руководителя проекта "Переход". Официальная смена давно закончилась. Работа была интересна, но напряжённа и требовала много сил. Девушка сейчас хотела лишь одного: прийти в свою комнату и рухнуть на кровать, погрузившись в глубокий сон.
   Коридор свернул направо, два человека вышли ей навстречу, остановились и начали копошиться с каким-то прибором у входа на склад. Не было сил спросить, что они делают, когда все уже закончили свою работу, и она прошла мимо, не придав факту особого значения.
   Поворот направо и ещё несколько метров.
   Лифт уже спускался вниз. "Придётся немного подождать",-- с грустью подумала она, но тому, кто ехал в нём, надо было именно на этот этаж. Двери открылись, и она взглянула на пассажира.
  -- Алекс?! Что ты тут делаешь?-- говорила она на идеальном русском, хотя была американкой.
  -- Пришёл тебя отвезти,-- с улыбкой ответил он.-- Ты едешь?
   Девушка устало улыбнулась.
  -- Да,-- произнесла она, входя в лифт.
  -- Тебе куда?
  -- Наверх.
   Он нажал верхнюю кнопку. Лифт быстро стал подниматься по шахте. Саша, хотя и не понимал почему, был рад такому повороту событий.
  -- Как проходит работа?
  -- В принципе мы уже заканчиваем,-- ответила Кэтрин.-- Последний компонент уже установили, осталось только проверить.
  -- Я слышал, послезавтра собираетесь запустить?
  -- Да, поэтому нас и отпустили. Дали один день отдохнуть. Наверное, будет непривычно не идти в пиццу.
  -- В пиццу?-- показалось, что он ослышался.
  -- Да. ПИЦ. Главное здание мы называем пиццей, а столовую пиццерией.
  -- Забавные у вас сокращения. Как вы тут работаете под землёй...
  -- Да, хорошо переносим,-- Кэтрин пожала плечами.-- Мы там работаем неделями, все так увлечены, что даже не выходим на воздух и привыкаем. Здесь вообще неизвестно: утро, день или ночь. Да и у нас в голове иные вопросы, тут уж не до претензий к обстановке. По большому счёту она нас устраивает. А у тебя клаустрофобия?
  -- Нет, просто предпочитаю работу на открытом воздухе... по возможности. Так сказать, естественная среда обитания.
  -- Моя естественная среда обитания -- наука. С тех пор, как Сергей Дмитриевич помог мне, я только этим и живу.
  -- Перетлёв? Твой руководитель?
  -- Главный конструктор проекта. Он гений. Я не видела здесь ни одного информатиста, который бы с такой лёгкостью решал проблемы!
  -- Хотелось бы запустить гипердвигатель сейчас?-- догадался Александр.
  -- Да!-- её карие глаза загорелись на миг, но скорее в них снова появилась грустинка.-- Но всему своё время: придётся подождать.
   Створки тихо открылась. Она вышла из лифта и направилась к выходу. Саша последовал за ней.
  -- Куда ты сейчас?
  -- Я -- "домой".
  -- Я провожу тебя?
   Она ничего не ответила, лишь смущённо улыбнулась, но в этой улыбке был ответ.
   Саша взглянул на часы: до смены постов оставалось около сорока минут. До встречи с группой в кафе оставалось ещё чуть больше часа.
   "Наконец-то есть немного свободного времени. Подарок судьбы!"
   Саша сбегал наверх, в кабинет шефа, снял плащ и уже на ходу накинул его. Кейт уже надевала куртку и, как только он спустился, повернулась к нему.
   На улице было по-прежнему темно. Только прожекторы освещали парковку и окрестную территорию. Кейт на секунду закрыла глаза и блаженно вдохнула свежий воздух.
  -- Я могу вызвать машину, если хочешь.
  -- Нет, не нужно. Спасибо. Хочу подышать воздухом. Как ты высказался: естественная среда обитания.
   От здания Исследовательского Центра до жилого корпуса меньше полукилометра. Большая часть пути освещена уличными фонарями, вдоль дороги -- скамейки, на которых можно было при случае отдохнуть, подышать свежим воздухом. Чуть в стороне находится парк. Чудесный, красивый парк, который и зимой не потеряет своей привлекательности. И находится он в удобном месте, в центре треугольника: казарма, жилой комплекс и ИЦ. Так что каждый день, по пути на работу и возвращаясь обратно, все проходили через него. Красота природы приятно отвлекала от насущных дел, помогала отдохнуть, повышая тонус. Хорошее место для времяпрепровождения.
   Подул сильный ветер, стало холоднее.
  -- Ты так замёрзнешь,-- сказал Саша.
  -- Кто ж знал, что у вас такая зима. А у нас в это время жарко.
  -- Русская зима. Это не Флорида. Одень это,-- он снял с себя плащ и протянул ей. Хоть она и отказывалась, но когда он всё же лёг на её плечи, сказала: "Спасибо". Саша удовлетворённо улыбнулся.-- Можно вопрос?
  -- Да...
  -- Откуда ты так хорошо знаешь русский?
  -- Я училась в России.
  -- Да? Я думал во Флориде,-- сказал он, хотя прекрасно знал её биографию.
  -- Нет, я там жила. У нас в Уэст-Палм-Бич двухэтажный дом на берегу океана.
  -- Ух-ты, это же курортная зона,-- удивился он.
  -- Да, и мне там очень нравится.
  -- А почему ты решила переехать в Россию?
  -- Здесь больше возможностей. Честно говоря, я совсем не хотела ехать сюда, но отец настоял. Он сказал, что у меня талант и отправил в МГУ.
  -- Вижу, твой отец был пророком.
  -- Нет,-- улыбнулась она,-- он просто просчитывал всё на много шагов вперёд.
  -- Шахматист?
  -- Да, он шахматист,-- Кейт посмотрела на него так, словно в чём-то подозревала, но не стала высказывать своих мыслей.-- Он занял второе место по Югу.
  -- Очень высокий результат,-- признал Саша.
  -- Да. В восемнадцать лет он уже был в команде нашего города.
  -- Ничего себе. В восемнадцать лет я пытался понять, как произнести слово "трискаидекафобия",-- выговорил он, Кейт хихикнула:
  -- Ты далеко продвинулся за прошедшее время.
  -- Да, хотелось бы верить. У меня складывается впечатление, что твой отец из псиоников.
   Девушка лишь загадочно улыбнулась. Он поправил рукав рубашки.
  -- Алекс, что у тебя с рукой?
  -- Где? Ах, это?-- Саша посмотрел на правую руку: вдоль большого пальца виднелся практически незаметный шрам. Оставалось только поразиться, насколько она наблюдательна.
  -- Боевое ранение.
  -- Ты что, воевал?
  -- Я охранял гуманитарные грузы. Это долгая история...-- ему импонировал интерес к его персоне. Саша признался себе, что эта девушка ему нравится. Она задела его душу больше, чем он ожидал, и не знал что тому причиной: её божественная красота или цепкий ум.
  -- Расскажи, а?
  -- Ну, если интересно...-- он сделал паузу и начал.-- Нас направили в Камерун, это в Африке,-- в голове всплывали события двухлетней давности.-- Тогда там была тяжёлая ситуация: голод. И мы доставляли гуманитарные грузы. Партия уже была переправлена в аэропорт. Дальше, из Дуалы, их доставляли вертолётами. Мы подлетели к городу, сели. И в тот момент, когда начали разгружать мешки, началось...-- он замолчал, вспомнилось всё, как было: выстрелы, кровь, убитый ребёнок... Видимо, всё, о чём он думал, отразилось на лице, потому что Кэтрин сказала:
  -- Тебе неприятно, прости,-- она корила себя за глупость.
  -- Да, ничего,-- он замолчал. Это было ужасно, самое тяжёлое воспоминание в жизни.
   Несмотря на то, что на Земле почти покончено с войнами, и последние локальные конфликты почти разрешены, ещё встречаются люди готовые нести разрушение. Возрастающая гуманность рождает более жестокое проявление противоположного. Чем дальше мы загоняем наши страхи, тем ужаснее, когда они вырываются на свободу. Возможно, здесь исполняется некоторый принцип равновесия, но разве это объяснение? Похоже, что формула "Homo hominy lupus est" будет владеть умами ещё долго, никто не отменял человеческие недостатки, но в последние годы это стало болезнью. Поражает факт жестокости: нападающие не церемонятся с местными жителями, пытаясь уничтожить всех. Никто не знает почему, социологи теряются в догадках, военные усиливают охрану, а тем временем эпидемия нападений уже продолжается два года. В лексиконе снова появилось, казалось бы, уже забытое слово "террорист". Тогда было только начало, лишь вестник грядущего...
   Транспортный вертолёт, вооружённый лишь пулемётом "Свирь", за которым сидел Александр, приземлился на небольшой аэродром, который располагался на окраине города. В воздухе барражировал лёгкий вертолёт "УВ-30". На земле находился всего взвод солдат и бронемашина. Собралось много людей, все они ждали только одного: помощи. Казалось, не было края людской реке, которая заполонила всё пространство площади. Многие не держали себя в руках, и тогда солдатам взвода поддержки приходилось отгонять их от транспорта, который сейчас разгружали контрактники российской армии. Всё началось неожиданно и жестоко, как только солдаты закончили выносить продовольствие.
   Его друг, Юрий Овухов, был вместе с остальными, когда открыли огонь. Стреляли из окна на пятом этаже. Дуло пулемёта тут же устремилось вверх, Саша нажал на спуск -- звук отдельных выстрелов слился в один, монолитный. Свинцовый вихрь превратил стену в решето. Где-то на площади грохнул взрыв -- нескольких человек подбросило в воздух, крутя как тряпичные куклы. Толпа, и без того напуганная, бросилась к выходу, затаптывая людей. Больше не слышалось ни единого выстрела, только, шипя, пролетела ракета. Попав точно в цель, она уничтожила лёгкий вертолёт прикрытия, который горящим куском металла рухнул на бетон. Жидкий огонь пролился на площадь, и лишь по случайности никого не задел.
   Через секунду из всех возможных щелей показались боевики -- любители захватить товар и сбыть его по завышенной стоимости. Они ждали вертолёт, долго ждали и дождались, настало время забрать груз. Их было не меньше пятидесяти, все вооружённые автоматами. Они стреляли и по солдатам и по людям, которые ещё не успели уйти с площади аэродрома. Трое из десяти пехотинцев сразу же упали, сражённые пулями. В ответ послышались беспорядочные очереди из автоматов и пулемёта. Начался шквальный огонь, сзади заработал тяжёлый пулемёт бронемашины, которая через несколько секунд была разорвана гранатой в клочья. Её осколки чуть не стоили жизни одному из контрактников -- сталь лишь чиркнула по бронешлему. Саша мгновенно отследил гранатомётчика, который уже хотел скрыться за углом -- короткая очередь из "Свиря" отбросила боевика в сторону. В те секунды не существовало больше ничего, кроме бешеного рокота пулемёта и свиста пуль. Удивительно, как быстро мы забываем о гуманизме, когда речь идёт о жизни.
   Вертолёт стал быстро ускорять вращение лопастей. Невыгодная позиция и огромный численный перевес сыграли на руку бандитам. Лишь пятеро солдат смогли отойти транспортнику и закрепиться на месте, среди них был и Андрей. Саша прошёлся длинной очередью по окнам соседнего здания, из которого стреляли двое боевиков. Оба изрешечённые пулями отлетели к противоположной стене. В вертолёт запрыгнул Юра, из руки ручьём струилась кровь, но в пылу боя он не обращал на неё внимания. Закончились патроны в рожке, и он спешно стал перезаряжать автомат. Завыл, раненный в ногу Андрей -- Саша пустил несколько пуль по второму этажу, откуда с балкона выбежал ещё один бандит, под градом пуль его раскрутило, и враг мешком полетел на землю.
   Кто-то мощно прошёлся по броне, пуля задела двигатель, который тут же замолк. Назад пути нет. Несколько бронебойных пуль пробили стекло кабины -- раненный пилот упал на сиденье.
   Один из бандитов догадался снять пулемётчика, хотя по логике это следовало сделать в самом начале, но по каким-то причинам этого не произошло, вероятно, Саша уничтожил того первым. Пуля, отскочив от пулемета, зацепила палец. Дикая боль, рука больше не слушается приказов. Саша откатился на металлический пол, задерживая поток крови, -- пуля прошла сквозь мышцу руки, пропахав её практически по всей длине. Юра повернулся к раненному Александру, и его тут же накрыла очередь. Бронежилет взял часть ударной силы на себя, но не смог остановить все пули -- его отбросило. Больше друг не поднялся. Через разбитое забрало бронешлема можно было видеть, как его недавно живые радостные глаза превратились в безжизненное зеркало. Он умер практически мгновенно.
   Вскоре послышался далёкий гул приближавшегося вертолёта. Видимо у боевиков была только одна ракета, страшно представить, что бы сделал боевой вертолёт с ними, если б пилот нажал на "Огонь": сплошной пылающий ад в радиусе сотен метров был бы обеспечен. После появился ещё один, его ведомый, и нападающие поняли, что вылазка не удалась, и всё мгновенно стихло. Стало тихо, и только стон плачущей женщины нарушал тишину. "Алекс, успокойся". Она склонялась над телом убитого пятилетнего ребёнка и рыдала. Боль потери сына заглушала физическую: в её голове сидела пуля, из раны струилась алая кровь. "Всё в прошлом, Алекс..."
   Этот момент навсегда запомнился ему, до конца жизни он не забудет её пронзительного взгляда, который говорил, нет, он кричал: "Верните!!! Верните моего сына!!! Почему?! Вы же могли его спасти!" Нет, они не могли. Не могли! Боевиков было слишком много. Группу спасла лишь случайность: находившийся неподалёку военный вертолёт. Господи, этот пронзающий взгляд будет преследовать вечно!
   Война -- это ад на Земле, как бы её не подавали, ничего хорошего и прекрасного в ней нет. Как и в смерти, она не бывает ни красивой, ни мужественной. Смерть есть смерть, разница лишь в агонии. Как не приукрашивай, всё будет лишь ложью. Она не заслуживает похвалы, люди -- вот кто достойны рукоплескания и вечного почитания, и погибшие и выжившие.
   Тогда выжили только он и Андрей...
   "Алекс",-- голос внутри становился всё настойчивее и взволнованнее. "Алекс! Алекс!!!" На этот раз голос внутри прозвучал гораздо громче, как будто ему крикнули в ухо. Саша очнулся. Руки Кейт лежали на его висках. От волнения она перешла на английский, что-то сказала, он её не понял, с трудом выходя из воспоминаний, осознал только, что она просит прощения:
  -- Прости, я не знала, что произошло. Прости, прости, пожалуйста...
  -- Тогда погибли мои друзья...
  -- Прости...
  -- Да, ничего. Что было, то прошло,-- Саша выдохнул воздух, и он улетел как дурные воспоминания.
   Александр улыбнулся и задумался: "Неужели я напугал её? Сколько я стоял? Что это она делала, она ведь даже не шевелила губами?" Конечно, узнал о её способностях одновременно с биографией, но не замечал до этого момента.
  -- Как это у тебя так получается?
  -- Что?-- словно не понимая, что он имеет в виду, спросила она.
  -- Ну, читать мысли и что ты сейчас делала, это...
  -- Нет, это не телепатия. По крайней мере, не в полном смысле этого слова. Я не могу читать и передавать мысли на расстоянии...
  -- ...только касаясь человека?
  -- Да, и только... только если он этого захочет,-- она замолчала и взглянула на него. Боже, какой пронизывающий взгляд! И она утверждает, что не может читать мысли на расстоянии? Да такой взгляд проходит в самую глубину сознания!
  -- Да?-- они остановились у входа в жилой комплекс, из подвала выбежала кошка. Саша взглянул на её и в его голове родился вопрос:-- Меня всегда интересовало: а псионики могут с животными ... разговаривать?-- и тут же подумал было, что залез в некоторые святые для этих людей материи.
  -- Мне часто задают этот вопрос, спрашивай, если интересно,-- улыбнулась она, очевидно, поймав смущенный взгляд.-- Со всеми, кто умнее светофора.
  -- А как это выходит?
  -- Я посылаю эмоции, а другой их воспринимает, переводя на свой язык, но если кто-нибудь не хочет этого, то ничего не получится.
  -- ?
  -- Если специально не "закрываться",-- пояснила она.-- Да, это можно назвать так. Но поверь, это не так-то просто.
  -- Я напугал тебя?
  -- Нет,-- она сконфузилась.-- Просто ты так стоял и смотрел...
   При прикосновении происходит совмещение биополей, что является лишь одним из проявлений всеобщего информационного поля, через него и осуществляется передача, механизм которой ещё не до конца понятен учёным, однако, используя это же свойство, удалось начать разработки гипердвигателя.
   Кошка подошла к Кейт и уркнула. Она взяла маленькое животное на руки, красивая белая шёрстка, распушившаяся на холоде, тут же была примята ласкающей рукой девушки.
   Новый виток эволюции. Всё живое совершенствуется, следуя неизвестному высшему закону развития. Вот и пришла очередь человека подняться на новую стадию развития. Только всё произошло не так, как думали генетики XX века, слишком быстро, скачкообразно. Однако немного позже всё было объяснено волновыми генетиками, но не всё стало на свои места, многие факты ещё скрыты от взгляда науки. Уже почти пятьдесят лет новый вид человека вытесняет homo sapiens. Тот самый вид, который, просуществовав 40 000 лет, развязал две мировые войны, загрязнил Землю, которую невероятными усилиями удаётся "чистить". Тот вид, который создал первый космический аппарат и покорил Луну и Марс. И он сейчас медленно, но верно покидает Землю, не выдерживая конкуренции. Так было раньше, так повторится и вновь... Их называют по-разному: новые люди, Дети Индиго, псионики. Новый человек обладает большими умственными способностям и даже способностями к передаче своих потоков эмоций, что позволяет им "общаться" с животными и парализованными людьми. Многие не согласны выделять их способности как что-то новое и отказываются от эволюции человека, говорят: "Человек остался тем же, он просто раскрывает свои способности. Общеизвестно, что любой человек обладает пси-способностями, а их раскрытие, это способность задействовать больше нейронов, чем у большинства. И в этом нет ничего сверхъестественного". Но вторая половина учёных их не поддерживает. "В этом и заключается смысл эволюции",-- говорят они.
   Новая раса, развивающаяся внутри другой, семя внутри созревшего плода. К чему это приведёт? Ответ до сих пор не могут дать ни историки, ни философы. Подобных случаев в новейшей истории человечества пока не было, если не считать таковым появление искусственного интеллекта в XXI веке. Что ж, история мудра, она рассудит...
   Саша взглянул на кошку и на Кэт, только сейчас он уловил каламбур и улыбнулся. Девушка, увидев его улыбку, почесала комочку за ухом, который после этого, на мгновение замешкавшись, выпрыгнул на снег и помчался в здание, оставляя на чистом снеге маленькие ямочки.
  -- Что ты ей внушила?-- улыбаясь, спросил он.
  -- Я не внушила, Алекс... Я просто сказала, чтобы она шла в здание. Холодно. Может, зайдёшь? Ты, наверное, замёрз.
   Саша не стал отказываться, ему это предложение было по душе, тем более что действительно при такой низкой температуре на улице без тёплой одежды не гуляют. Они направились к зданию.
  -- Не знал, что животные разрешены,-- произнёс Саша.
  -- Без них мы не будем людьми,-- пояснила она. Александр вопросительно посмотрел на неё, и девушка пояснила.-- Нам прощают маленькие слабости.
  -- Любишь животных?
  -- Безумно. В них больше искренности, чем в любом человеке: любое их движение не подчинено выгоде. У людей зачастую не так, к сожалению,-- они вошли в жилой комплекс. Резкая смена температуры заставила вздрогнуть.-- Но всё, конечно, имеет и плюсы и минусы.
  -- Думаю, что человек ещё не до конца осознал, чем обладает, и ради чего существует. Иначе бы он в основной своей массе вёл себя по-другому.
  -- Не могу не согласиться!
   Комната находилась на третьем этаже. Дверь открылась, и мгновенно зажёгся свет. Саша оказался в небольшой и местами хорошо убранной комнате, то тут, то там появлялись исписанные непонятными формулами листки. Кейт повесила его плащ и прошмыгнула в соседнюю комнату, бросив: "Чувствуй себя как дома".
   Он заглянул за угол, на кухне уже суетилась Кейт. Он медленно прошёл в середину комнаты: справа стоял диван, на стене находились ряды книг, с другой стороны на столе стоял выключенный компьютер, несколько дисков и голокристаллов лежали около полок с книгами. Саша подошёл к креслу, которое стояло около окна. Сзади раздался звук приближающихся шагов и голос:
  -- Присаживайся... на кресло.
  -- Что это?-- спросил он, указывая на источающую сладкий аромат кружку в её руках.
  -- Успокаивающее и согревающее,-- мило улыбаясь, ответила она, отдавая напиток.
  -- Спасибо,-- Саша отхлебнул немного, действительно этот чудо-чай согрел и окончательно откинул растревожившие его воспоминания на задворки памяти.
   Они разговаривали обо всём на свете. Было с ней как-то легко и спокойно. Саша даже не знал, что так бывает. Кэтрин отличалась от всех знакомых ему девушек. Он отмечал, что у них общие взгляды на жизнь, и радовался чудесной возможности посидеть с Кейт и пообщаться в домашней обстановке.
   В этой гармонии звонок коммуникатора оказался совершенно несвоевременным, но игнорировать его Александр не мог и тут же вернулся на землю.
  -- Соколов слушает,-- ответил он.
  -- Саш, это я,-- раздался в трубке голос Андрея.-- Я тебя отвлёк от чего-то?
  -- С чего ты взял?..
  -- Голос у тебя раздражённый. Ты не поверишь: мы ещё на посту.
  -- По-онятно... Как обстановка?
  -- Всё спокойно, ничего подозрительного я не заметил.
  -- Хорошо, разберусь. До связи, Андрей.
   Связь отключилась. Саша отложил коммуникатор и с грустью взглянул на девушку. Он отметил, что ему не хочется идти к этому самодовольному толстяку Семёнову.
   "Как всё некстати..."-- промелькнуло в голове. Беседа оказалась не столь длительной, как того хотелось.
  -- Что-то серьёзное случилось?-- спросила Кэтрин.
  -- Нет, ничего страшного. Извини, я должен идти...-- сказал он, ставя чашку.-- Большое тебе спасибо.
   Кейт не стала больше расспрашивать его о причинах приступа задумчивости. Она мило улыбнулась, понимая его, и Александр был ей благодарен за понимание и всё то, что она сейчас для него сделала.

-

   Флейс. "Значение Теории Единого Информационного Поля".
   "...Современные сканирующие средства работают на основе теории информационного поля, но нужно уточнить терминологию. Несмотря на то, что некоторые называют i-лучи, волнами, они не являются таковыми в полном смысле этого слова, ибо волна подразумевает частоту, длину, а они распространяются мгновенно, поэтому, очевидно, что мы не можем назвать их волнами. Скорее это лучи, хотя нужно признать, что такое название не отражает сути в полной мере. Но поскольку к ним прикрепилось иное название, то и будем называть их так".

-

   В кабинете шефа безопасности царило безмятежное спокойствие. Саша, ни о чем, не говоря, вошёл, бросил плащ на вешалку. Полковник в это время разговаривал по интеркому и старался вести себя так, словно бы и не замечал гостя. Нельзя сказать, что Александру нравилась сложившаяся ситуация: он не хотел никаких ссор даже с этим человеком, но ничего не мог сделать: сегодня начальник СБ вёл себя излишне вызывающе.
   "Не выспался, что ли... Пожалуй, не следовало мне так напирать утром",-- подумал он, признавая, что ведёт себя Семёнов в высшей степени подозрительно.-- "Но обязательно укажу в отчёте на нежелание сотрудничать".
   Саша сел на один из стульев, стоявших около стола. Семёнов тем временем продолжал говорить по интеркому:
  -- Балкер, ты нашёл их?
  -- Нет,-- ответил помощник,-- но утверждают, будто бы они ушли минут сорок назад, то есть должны были уже...
  -- Я понял,-- перебил его Семёнов и взглянул на мигающий монитор компьютера, связь внезапно оборвалась.-- Что такое?..
   Саша и сам на секунду растерялся.
  -- Диспетчер!-- переключив канал, прокричал полковник.
  -- Да,-- отозвался женский голос.
  -- Что с Системой?
  -- Пока ещё не ясно, мы пытаемся...
  -- Так попытайтесь побыстрее!!!-- и нажал гневно кнопку и стукнул по столу.
   "Вот чёрт! Чтобы это могло значить? Совпадение?" -- размышлял Саша.-- "Слишком много совпадений, чувствуется умелая рука, хорошо спланированная акция. Сначала сканирование; на посту стоят уже восьмой час уставшие люди, испорчен главный компьютер. Что дальше? А дальше по расписанию идёт военная операция. Но не будут же они... нет, не рискнут. Если только изнутри..."
   Мысль кольнула в голову. Саша снова взглянул на Семёнова. Начальник СБ что-то обдумывал.
   "Значит, кто-то ещё в рабочее время установил либо вирус, либо просто физически сломал оборудование. Может быть, связаться с базой. Нет, делать столь поспешные выводы ещё не стоит..."
   Тем временем на мониторе интеркома появилось свечение. Кто-то звонил. Семёнов нажал на кнопку.
  -- Сэр, мы установили причину поломки Системы,-- донёсся мужской голос, вероятно техника или кого-нибудь из службы безопасности.
  -- Докладывай....
  -- Кто-то проник в складские части и через них выбрался к главному процессору. Электронный мозг Системы уничтожен. Вместе с ним уничтожены и хранилища данных.
  -- Вы установили, кто это мог быть?
  -- Нет.
  -- Проверьте каждого. Каждого!
  -- Но... это займёт много времени...
  -- Тем более шевелитесь... И смените людей на постах! Дайте распоряжения, чтобы никто не покидал территорию, понятно? Никто! Чтоб ни одна крыса не сбежала! А тех двоих, которые отвечали за участок в "клетку", я с ними отдельно поговорю.
   Изображение пропало, и Семёнов откинулся на кресло. Саша тоже молчал. На послезавтра намечены испытания прототипа, а все данные уничтожены! Никто из посторонних не мог проникнуть на территорию, это сделал кто-то из своих. Но кто?

-

   Группа собиралась регулярно в кафетерии главного корпуса Исследовательской Базы. Время на табло часов уже приближалось к отметке "9:00", и Саша спешил: беседа с Балкером заняла много времени, но оно того стоило. Помощник Семёнова выдал подробную карту сканирования и отчёт о нарушении в работе Системы -- главного компьютера ПИЦ. Теперь на руках были все данные, которые Центр запросит первым же делом.
   За столиком уже сидел Андрей, Сергей и Дима. Друг молчал, явно о чём-то размышляя, но заметив приближающего Александра, оживился:
  -- Чуть не опоздал, шеф,-- они пожали друг другу руки. Остальные двое тоже поприветствовали Сашу.
  -- Всё нормально, ещё даже минута в запасе была,-- отмахнулся он, глянув на часы.-- Что обсуждали?
  -- Да так, о жизни говорили,-- отмахнулся Дмитрий.
  -- Кстати, Сергей,-- сказал Андрей,-- а, правда, что ты можешь сделать из наносхемы часов радиостанцию? Просто Дима хвастался твоими способностями.
  -- Нет,-- улыбнулся Сергей. Вообще он был самым молодым из всей группы. Парню всего двадцать два. Впрочем, и Кэтрин тоже такого возраста, а уже помощница руководителя проекта.
  -- Да просто захотелось музыку слушать из часов.
  -- Шутишь?
  -- Нет...
   Пока Андрей общался с остальными, Саша снова и снова прокручивал информацию в голове. Сейчас его посетила неприятная догадка. Кто бы это не сделал, он (или она?) пробрался через склад. Не на том ли этаже он располагается, где Соколов встретил Кейт? Крайне неприятное совпадение. Да, конечно, в момент происшествия она была у себя в комнате, но разве нельзя поставить таймер, пустить в ход оружие через некоторое время и этим самым отвести от себя подозрения? Ещё обеспечить себе алиби: пригласить одного очень доверчивого человека к себе в номер для беседы за чашечкой чая. Поговорить, узнать заодно, что он знает, и не позволить ему вмешаться. Это могло быть хитро спланированной акцией, и этот факт очень беспокоил его. Неужели она?! Не хотелось об этом думать, но нельзя было исключать и этот кошмарный вариант.
   Саша и не заметил, что к группе присоединился последний человек. Только когда Жан похлопал его по плечу, Александр оторвался от размышлений. Могучий француз крепко пожал всем руки. Андрей поспешил заказать всем кофе.
  -- Итак, теперь мы все в сборе. Можно начать,-- сказал Саша, когда Жан сел.-- Дима, комп с собой?
  -- Да,-- ответил тот, доставая и кармана свёрнутый в трубочку компьютер. Через секунду тот кристаллизовался, приняв нужную форму. Саша достал кристаллодиск и вставил его в порт.
  -- Здесь вся информация о потоке сканирования и о повреждениях Системы. Боюсь, что противник начал движение.
   Пока группа просматривала новые данные, Саша снова вернулся к своей тяжёлой идее. В этот момент пришла официантка и поставила всем кофе. Дима предусмотрительно отвернул монитор от неё. Вскоре данные были просмотрены и Саша спросил:
  -- Ну, что вы думаете? Я так понимаю, наш противник всё-таки перешёл к активной фазе. Сканирование прошло вдоль и поперёк, просмотрены даже нижние уровни... Андрей?
  -- На посту я не заметил никакого подозрительного движения в радиусе десяти километров,-- ответил друг,-- Признаюсь: до последнего момента я не думал, что это возможно.
  -- Сергей?
  -- Аналогично,-- коротко ответил парень.
  -- Жан?
  -- Похоже,-- начал широкоплечий француз,-- никто из охранного персонала ничего не знает. Все "мероприятия" проходят в обычном режиме. Никто не удосужился объяснить, что может случиться. Если наши противники хотят провернуть дело, то сейчас идеальное время для атаки.
  -- Дима?
  -- Я могу сказать только одно: в службе связи всё работало без сбоев, пока кто-то не уничтожил Систему. Для всех это оказалось полной неожиданностью, так, что я не считаю, что кто-то из связистов причастен к этому. Это что касается моих наблюдений,-- он на секунду задумался.-- Я боюсь предположить, но нарушение связи может предшествовать только нападению.
   "Всё понятно. Они пришли к такому же выводу, что и я".
   Нависло задумчивое молчание, каждый анализировал услышанное, продумывал возможные последствия, сопоставлял факты и возможные сценарии развития ситуации, которая складывалась не в их пользу. Слова, адресованные Семёнову, оказались пророческими: главный компьютер уничтожен, системы охраны больше не функционируют.
   "Не нравится это затишье. Такие бывают только перед бурей..."
   Саша даже и предположить не мог, как он близок к истине.
  -- Я вижу, у тебя есть догадка по поводу того, кто мог бы уничтожить Систему?-- спросил Андрей, глотнув кофе и поставив биостакан на стол.
  -- Да, имеется,-- грустно констатировал Александр.-- Ты что? Мысли читаешь?
  -- Случается,-- прищурился друг.
  -- Так какая догадка?-- не понимая к чему этот грустный тон, спросил Сергей.
  -- Нет, не сейчас, давайте всё по порядку,-- ответил Саша. Ему не хотелось пока высказывать свои мысли.-- Андрей.
  -- У Тима я выпытал не много, ничего нового или существенного он мне не сказал. Сказал только, что у шефа большие связи: дружит с высокопоставленными чиновниками. С какими именно не знает. Но самое интересное не в этом: месяц назад на господина Семёнова было совершено покушение, но вот странность: вся охрана полегла, а он остался цел. Представляете? Такое ощущение, что покушались не на него, а на охрану.
  -- Прямо таки вся?..-- не поверил Сергей.
  -- Абсолютно.
  -- И в досье об этом ни слова...-- прошептал Жан.
  -- Ага! Отделался лёгким испугом и шрамом на затылке. Просто маг и волшебник,-- улыбнулся Андрей.
  -- О-очень интересная ситуация,-- протянул Дима, теребя рыжие волосы.-- А информация достоверна?
  -- Обижаете, мил человек.
   Саша подумал, что это может входить в схему всё учащающихся нападений на представителей Федерации. Кому выгодна дестабилизация в мире? Подумал, что это может быть связано с антироссийскими силами, на Западе они всегда были сильны. Это очень похоже на правду, ведь абсолютное большинство атак было направлено именно против российских военных. Общеизвестно, что Россия -- одна из доминирующих сил в Федерации. Вполне логично, что подобными провокациями, они хотят ослабить её позиции, выставляя государством не способным отстоять права людей в мире.
  -- Твои соображения, Андрей?-- спросил он.
  -- У меня нет идей, но факт остаётся фактом. Что-то тут не чисто.
  -- Тут уже давно "что-то нечисто". Иначе бы нас не послали сюда,-- заметил Саша.
  -- Что верно, то верно,-- послышался голос Дмитрия.
  -- Андрей, откуда такая информация?
  -- Нужно уметь работать с людьми,-- самодовольно ответил Андрей.-- У Тима есть знакомый врач, который осматривал Семёнова. Он-то и поведал душещипательную историю.
  -- Его поведение как-то изменилось после покушения?
  -- Нет. Все говорят, что он остался прежним, как будто ничего и не произошло.
  -- Может быть, действительно ничего не было?
  -- Может быть... может быть,-- протянул Булдаков.-- Я над этим думал. Саш, припомни. Когда он был назначен на свой пост?
  -- Месяц назад.
  -- 14 января, в день покушения.
  -- Но, Андрей, я не вижу здесь связи.
  -- Она есть. Я печёнкой это чувствую. Она есть.
  -- Андрей,-- вступил в дискуссию Дмитрий,-- одного голоса печёнки не достаточно, чтобы подозревать человека в сговоре, тем более что, как ты говоришь, его поведение не изменилось.
  -- Заметь, не я это сказал, мне сказали. На бумаге господин Семёнов идеальный человек, готовый жизнь отдать ради блага человечества, но именно сейчас, когда нам необходима его помощь, он ставит палки в колёса. Сам собой напрашивается вопрос: в чём дело? Если в документах, то нужно искать коррупционеров или его покровителей; но, а если в само-ом... то вы сами понимаете, это гораздо серьёзнее.
  -- Андрей, такие мысли в слух...-- предупредил Дима.
   "Да, Дима прав, никто не застрахован от жучков",-- подумал Саша, вспоминая, всё ли он проверил детектором.-- "Похоже, дело гораздо серьёзнее, чем я предполагал. И всё же что-то тут не лепится. Если догадка Андрея верна, то какой резон Семёнову менять своё отношение к Федерации? Припугнули? Нет, не берут туда слюнтяев, да и на пост главы службы безопасности в ПИЦ дураков не назначают. Купили? Что-то тут не лепится... А версия хорошая... Но причина? Причина в чём? Для любого шага есть причина..."
   В этот момент у одного из столиков показалась Кейт. Саша заметил её краем глаза. Если бы они не находились на территории Исследовательской Базы, то он бы посчитал, что она вышла на прогулку: джинсовые штаны и безрукавка, под которой виднелась белоснежная футболка. Маленькие наушники проигрывали какую-то песню, губы беззвучно повторяли её слова, в руках она держала небольшой карманный компьютер и что-то набирала на нём. Она совсем не была похожа на учёного. Нет. Перед ним была обычная девушка, и такая смена стиля ему импонировала. Действительно, было что-то в ней особенное, то женственное, что всегда притягивает. Он секунду любовался, не зная, радоваться ли этой встрече или нет, учитывая последние размышления, но всё же окликнул её:
  -- Кейт!
  -- А?-- она отреагировала не сразу, была занята компьютером.
   "Зачем же я её остановил? Нет, не может быть, чтобы она... Проверить?",-- подумал он, глядя в её светящиеся, и одновременно усталые, глаза.-- "Это невозможно. Она не способна на это. Хотя как определить, кто на что способен?.."
  -- Как дела?
  -- Нормально,-- американцы никогда не говорят как у них дела, только всегда отвечают: "нормально".
  -- Я думал, ты отдыхаешь.
  -- Отдыхала, пока меня не вызвали. Кто-то уничтожил все данные по проекту. Я сейчас занимаюсь их восстановлением. Просто ужас какой-то! Настоящая диверсия!..
  -- Кейт, сядь, пожалуйста,-- Саша выдавливал из себя эти слова, и она поняла, что он хочет сказать или спросить что-то важное. Сидящие за столом переглянулись, не понимая сути происходящего, но ничего не сказали.
  -- Кейт, ты сегодня не замечала ничего странного?
  -- Ничего, ничего странного. За исключением небольшой накладки: кто-то уничтожил Систему вместе со всеми материалами и работами, которые мы проводили за последний год. А в остальном всё в порядке...
  -- Я имею в виду: не проходил ли кто-нибудь на склад, не пытались ли его открыть...
  -- А-а-а...-- задумчиво протянула Кейт,-- нет, вроде ничего, никого я у склада не видела.
  -- Точно?-- от этого ответа, возможно, зависела её судьба, но она этого не знала.
  -- Ну, да,-- неуверенно ответила девушка и задумалась.-- Хотя... Когда я шла к лифту, двое людей пытались открыть дверь на склад. Да, точно,-- её глаза блеснули.-- Они были с каким-то прибором. Я не запомнила с каким.
   На этот раз все переглянулись с более многозначительным взглядом: нащупывалась ниточка.
  -- А, кто они?-- продолжал Саша.
  -- Алекс, я не помню.
  -- Знакомые?
  -- Алекс...-- её измученные глаза встретились с его взглядом,-- я тебе говорю правду: я не знаю, не смотрела на них. Извини, я... я, наверное, невнимательна, но...-- и устало вздохнула.
  -- Я тебя не виню. Ты просто молодец, Кэтти,-- сказал Саша, она улыбнулась в ответ.-- Спасибо, ты нам очень помогла.
  -- Вы хотите найти того, кто уничтожил компьютер?-- прямо спросила она. Кажется, Кейт уже обо всём давно догадалась.
  -- Хм-м...
   Саша хотел добавить, но неожиданно несколько человек в военной форме, подбежав к сидевшим, уткнули их носом в стол и стали заламывать руки. Он не успел ничего сделать -- как только пошевелился, ему ударили по виску прикладом автомата, в его голове успела промелькнуть только одна мысль: "Кто они?"
   Андрей пытался оказать сопротивление и даже заехал одному в челюсть, но тут же был успокоен прикладом. Жан перекинул через себя одного из нападавших, который с грохотом бухнулся на стол. Конструкция обрушилась под его весом. Удар в печень кулаком, ещё один ногой по животу подбежавшего сзади солдата, тот отлетел без малого на метр, локтём и ещё раз кулаком... Он сопротивлялся больше всех. Шэрэн -- очень опасный противник в рукопашном бою, поэтому его только смогли успокоить, наставив три ствола.
  -- Всё, допрыгался,-- голос принадлежал никому иному, как Семёнову. "Стоило бы и догадаться!"-- Саша почему-то этому не удивился. Значит, Андрей был прав.
  -- На каком основании?
  -- А разве их мало? И к тому же сопротивление при аресте...-- многозначительно добавил полковник.-- Не хорошо.
  -- Что-то я не слышал, чтобы говорили: "Вы арестованы". Мы думали, что это нападение, поэтому вам не в чем обвинить нас.
  -- Правда? А ты в этом уверен?-- Семёнов с довольным видом посмотрел на захваченных. Вся группа лежала под дулами автоматов.-- Не волнуйтесь! Только без паники, мы обезвредили группу очень опасных людей.
  -- Михаил Витальевич! Это ошибка, они не...-- начала Кейт.
  -- Молчать!-- заорал полковник и добавил, державшему её солдату.-- Её туда же, она сообщница!
  -- Что?!-- в ужасе вырвалось у неё.
  -- А ну не трогай её!..-- с гневом бросил Саша и попытался вырваться, но держали его крепко.
  -- Что ж вы так, мисс Уилкс? Разве можно?-- он с той же не сползающей самодовольной улыбкой взглянул на побледневшую девушку, а затем в пылающие огнём глаза Александра.
  -- По тебе трибунал плачет! Я добьюсь, чтобы мир ты видел через решётку!
  -- Пустые угрозы...-- отмахнулся Семёнов и повернулся к охранникам.-- Увести их!

Глава 2

   15 февраля 2114 года.
   Объект 156, Сибирь, Российская Федерация.
   Солдаты, облачённые в российскую военную форму, недоверчиво смотрели на подъезжающую колонну. Абди Ураев вёл автопоезд и внешне был спокоен, но достаточно посмотреть на побелевшие костяшки пальцев, чтобы понять его напряжение.
   "Что будет, если нас не впустят, а просто откроют огонь",-- думал он, прикидывая, хватит ли места, чтобы спрятаться за приборной панелью.
  -- Внимание, мы подъезжаем,-- раздался рядом голос Макса. Абди посмотрел на партнёра: холодные глаза и решительность. Этот человек пугал его своей силой.
   "Боже, во что я вляпался..."-- только и смог подумать он.
   Большая решётчатая дверь отъехала в сторону. Шипы опустились в асфальт. Грузовик, тихо урча двигателем, продолжил движение.
   "Ну, нас впускают, а дальше что?"
   Автопоезд, состоявший из трёх машин, въехал на территорию контрольно-пропускного пункта и остановился. Абди заглушил двигатель и окинул взглядом пост и четырёх солдат, которые спешили к ним.
   "Что-то много их для простой проверки",-- подумал он, доставая документы из бардачка.-- "Точно что-то подозревают".
   Он выпрыгнул из кабины грузовика. Первый, офицер с нашивками старшего лейтенанта, подошедший к нему был хмур как туча и не особенно приветлив.
  -- Что везём?-- грозно спросил он.
  -- Запчасти, оборудование...-- ответил Абди и подал документы.-- Здесь всё.
   Лейтенант скрупулёзно осмотрел бумаги, достал микрокомпьютер, посмотрел на него и почему-то недовольно кивнул, потом развернулся и, не сказав ни слова, ушёл к зданию поста, остальные остались у машины. Недоверие читалось во всём: пальцы солдат лежали на спусковых крючках, а их взгляды цеплялись за каждое его движение. Возникшая задержка давила на нервы, но Аби старался не выказывать волнения.
   Подъехала машина, из неё выскочили ещё десять человек и стали обходить машину с другой стороны. Абди заметил, что офицер уже направляется обратно. Нервы были готовы вот-вот лопнуть. Лейтенант вернул документы и сказал:
  -- Мне необходимо проверить груз,-- на взгляд водителя Аби ответил вопросом.-- Я что, требую сверхъестественного?!-- тон офицера стал угрожающим, рука сжала рукоять автомата.
   В этот момент из машины вышел Макс.
  -- Господа, что случилось?-- вежливо улыбаясь, спросил тот. Актёрское мастерство уже давно не вызывало у Абди сомнения.
   "Позёр чёртов! Раньше не мог выйти?!"
  -- Мне необходимо проверить груз,-- повторил офицер.
  -- Да-да, пожалуйста. Какие проблемы? Я агент Льюис Фэнч, ФБР, Американское отделение ОМБ. У меня есть разрешение на пребывание на этой территории и на провоз груза,-- каково было удивление Абди, когда Макс с по-прежнему невозмутимым видом достал удостоверение этого самого Фэнча!
   "Боже! Во что я влип?! Точно шпионаж! А этот мафиози тут причём тогда? Прикрытие?"
   Новая информация подействовала на офицера положительно. Напряжение во взгляде исчезло, сменив на заинтересованность.
  -- Груз придётся всё равно проверить, агент Фэнч.
  -- Разумеется, это ваша работа.
   Десять человек направились за Максом, остальные трое остались около Абди.
   Прошло около десяти минут, пока охранники, наконец, перестали сканировать груз первой машины. Затем так же направились ко второй. Около часа недоверчивая охрана искала подвох в их прибытии. Он уже успел замёрзнуть и хотел опросить разрешения сесть в кабину, но побоялся неосторожным движением вызвать подозрение. В итоге пришлось провести всё это время на утреннем холоде. В грузовиках он вёз только обыкновенные приборы и запчасти, всё точно в соответствии с заявленной декларации, по крайней мере, это всё, что он знал, и охрана, в конце концов, пришла к тому же мнению.

-

   Камера, куда отвели задержанных, располагалась на пятнадцатом уровне, на самом глубоком этаже ИЦ. Условия содержания оказались довольно сносными, но близкими к спартанским. Кроме скамеек здесь был телевизор, вмонтированный в стену, но о нём сейчас никто и не думал. Самым неприятным была теснота: камеру можно обойти в два-три шага, чем до недавнего времени и занимался Сергей. Молодого человека попросили сесть на место, и теперь он молчал. Чуть погодя надоела тишина и неопределённость.
   Александр уже минут пять стоял у двери и пытался докричаться до рыжеволосого парня, что сидел за столом и с равнодушным видом смотрел в потолок. Тот весьма искусно притворялся глухим. Второй тоже никак не реагировал, рассматривая отнятые у Кэтрин вещи.
  -- Эх, охрана! Мне нужно поговорить!-- прокричал Саша. Рыжий охранник на этот раз косо посмотрел на арестованного, снисходительно улыбнулся и снова уставился в потолок.-- Так значит, ты всё же не глухой, а? Эй! Мне нужно поговорить с Семёновым, срочно!
   Саша повторил попытку, но тщетно. Этот охранник показался ему весьма странным типом, он не мог вспомнить видел ли его когда-нибудь в лабораториях.
  -- Что даже не пошевельнулся?-- спросил Сергей.
  -- Зомби какой-то... Шевельнулся, только туловищем. Не нравится он мне.
   Соколов снова медленно отошёл и сел на металлическую скамью.
  -- Было бы странно, если наоборот,-- заметил Андрей.
  -- И что же? Мы теперь будем сидеть и ждать?-- спросил Жан, откинувшись на стену.
  -- Может быть, они сами откроют?-- риторически спросил Андрей.
  -- Я не такой оптимист как ты,-- ответил Соколов.
  -- Быть оптимистом просто необходимо. Главное не отрываться от реальности -- вот это правильный оптимизм.
  -- Выйти, на самом деле, не проблема, но что дальше?
  -- То есть как, не проблема?-- не поняла Кейт. Александр отметил, что девушка, несмотря на потрясение, держится достаточно хорошо. В ней присутствовал какой-то внутренний стержень.
   Он не успел ответить, как всеобщее внимание привлёк звук шагов: в это мгновение к двери подошёл второй охранник, за ним следовало ещё два человека в такой форме и кавказец со связанными руками. Последний выглядел подавленно, на щеке нового арестованного виднелась ссадина. Замок щёлкнул, дверь открылась.
   В маленькой камере стало ещё теснее, но положительный момент просматривался и здесь: новый источник информации оказался как нельзя кстати.
   Новый заключённый осмотрел сокамерников. Дима с Сергеем чуть подвинулись, освобождая место. Новичок сел, понурив голову. Первым молчание нарушил Булдаков.
  -- Что? Давай знакомиться? Андрей,-- лицо друга светилось доброжелательностью. Кажется, это подействовало. По меньшей мере, взгляд арестанта перестал быть таким угнетённым, в нём появилась заинтересованность.
  -- Абди,-- ответил новичок.
   Все поочерёдно представились. Только Кэтрин молчала. Она до сих пор не могла прийти в себя. Саша пытался поддерживать её, и теперь девушка редко, но спрашивала. Александр принял это за добрый знак. Нужно лишь дать ей ещё немного времени.
  -- И какими же дорогами тебя привело к нам?-- спросил Андрей.
  -- Долгая история...
  -- Но ты всё же расскажи, легче станет. Уж поверь мне. Все мы здесь водной лодке, точнее в одной камере.
   Абди посмотрел на него, немного помолчал, вздохнул и начал свой рассказ. История оказалась довольно прозаичной. Он рассказал, как предложили работу, заплатив приличную сумму денег.
  -- Денег у меня не было, и я согласился. Тем более что они сказали, что ничего противозаконного везти не нужно. Да и что мне оставалось делать: когда я сказал "да", они тут же выложили билет и мой паспорт.
  -- То есть они побывали в твоей квартире?-- уточнил Андрей.
  -- Да, так и есть.
  -- Кем же они представились?
  -- Никем не представлялись,-- отмахнулся Абди.
  -- Я вообще не знал, куда нужно ехать. Всем заправлял Макс.
  -- Это кто?
  -- Без понятия. Странный тип. Он меня встретил в аэропорте. Затем мы добрались до автопоезда и поехали сюда. Он представился Льюисом Фэнчем, агентов ФБР. Его пропустили.
  -- И куда вы направились потом?
   Абди посмотрел на Андрея так, словно в чём-то подозревал. Тем не менее, новичок ответил:
  -- К седьмому ангару.
  -- В седьмом ангаре находится склад с оружием,-- пояснил Дима. Движение противника обретало явное направление.
  -- Там к нам подошли ещё двое, тоже в военной форме, попросили подождать,-- добавил Абди.-- Потом пришла машина, я не знаю почему, меня под конвоем привели сюда. Это всё.
  -- А Макс?
  -- Я не знаю, куда его увели.
  -- Значит, он представился на КПП Льюисом Фэнчем?-- уточнил Андрей.
  -- Да.
  -- Да, если бы Макса собирались садить в "клетку", уже бы составил компанию,-- сказал Саша.
  -- Да-а,-- задумчиво протянул Андрей.-- Что верно, то верно...

-

   Семёнов сидел за своим столом и нервно постукивал пальцами по его поверхности. Его план удался превосходно: агенты ОМБ обезврежены, теперь никто не сможет мешать ему вести свою работу. Грузовики были проверены самым тщательным образом. Ни одна комиссия не сможет предъявить претензий. Он сработал грамотно и без лишних движений, что должно было подтвердить высочайшую квалификацию...
   От размышлений Михаила Витальевича вывел зуммер видеофона. По подписи стало ясно, что вызов идёт от его помощника. Полковник нажал на кнопку и произнёс:
  -- Слушаю...
  -- Сэр, у нас на радаре два вертолёта,-- без вступления произнёс Балкер. В спокойном голосе всё же проскользнула нотка волнения, но, тем не менее, помощник прекрасно держал себя в руках.
  -- Чьи?-- спросил Семёнов.
  -- Мы пытаемся определить, но они не отвечают.
  -- Как это не отвечают на запрос?!-- прошипел Семёнов.
  -- Не могу знать.
  -- Продолжайте,-- шеф нажал кнопку.-- Диспетчер!-- связь перескочила на другую линию.
  -- Да.
  -- Задействуйте волну с ВБ-18-06.
  -- Сейчас, подождите,-- компьютер сломан, теперь приходится всё делать вручную. В напряжённом ожидании прошло не более половины минуты.-- Сэр, мы не можем связаться с базой.
  -- То есть?!
  -- Это техноблокада.
  -- Вот чёрт!.. А источник помех?
  -- Сейчас...-- пошли долгие секунды, наконец, ответили:-- Сэр, вы не поверите! Он на территории!
  -- Что?!!-- пухлые губы разошлись в восклицании.-- Передайте картинку.
   Экран изменился: диспетчер отошла на второй план, вместо него высветилась карта, на которой красными точками было показано месторасположение вертолётов. Если верить изображению, они шли прямо к ПИЦ... или на ПИЦ?
  -- Сэр, замечена колонна грузовиков! Движется к нам. Скорость постоянная: 120 километров в час. На запросы не отвечают.
   "Началось!"-- подумал Семёнов и сглотнул. На висках проступили бусинки пота. Его колотила дрожь.
  -- Роберт! Давай всеобщий сбор!-- крикнул он в коммуникатор.
  -- Есть!
   Семёнов вытер платком покрытый капельками пота лоб, судорожно вздохнул. Макс, который стоял рядом не сводил с него глаз. Не многие могли выдержать такое...

-

   Грузовики подъехали к КПП. Шипы опустились в асфальт, освобождая дорогу машинам. Вскоре вся колонна остановились. Охрана уже связалась с начальством и теперь спешила к прибывшим.
   Как и в прошлый раз двое солдат направились к головной машине, чтобы проверить документы. Остальные также по парам разошлись к остальным машинам.
   Тиму так и не дали отдохнуть после дежурства: всех подняли, никого не забыли, и теперь он будет пахать вторую смену, хотя, наверное, не всю. Он подошёл к двери грузовика и постучал в дверь:
  -- Выходите!
   Она открылась, и перед его лицом возникло дуло пистолета с глушителем. Он даже не успел что-либо подумать -- всплеск огня и глухой звук выстрела -- это было то, что увидел Тим в последнее мгновение жизни. Напарник только успел заметить начало падения, как его постигла такая же судьба. Аналогичное произошло и у других машин, но не так гладко, многие солдаты уже заметили происходящее и успели отреагировать
   Из небольшого строения, где располагался пункт связи, посыпались люди и быстро начали разбегаться, занимая позиции. Кузова грузовиков открылись, и из них начали выпрыгивать боевики, они разбегались под звуки выстрелов и свист пуль, укрываясь за машинами.
   Кто-то из офицеров лихорадочно пытался задействовать связь, однако нападавшие не позволили этого сделать. Ракета разнесла небольшое строение КПП в клочья, разбросав взрывом нескольких находившихся рядом солдат. Завязался короткий, но ожесточенный бой. Сначала выстрелы были частыми, но затем стали редеть. Нападающих было слишком много, и через некоторое время восьмой пункт принадлежал им.

-

   Андрей уже минут десять стучал по железу, не произнося ни слова. Это действовало на нервы, но все поняли его план. Пока охранники терпели выходку задержанного и не подходили.
  -- Вам не кажется, что это вопиющее нарушение прав заключённых?-- прокричал Булдаков в коридор.
   Никто не ответил, но через несколько секунд, наконец, послышались шаги охранника!
  -- Что нужно?-- спросил тот.
  -- Мне нужно поговорить с Балкером.
  -- Нет такого распоряжения!
  -- Я могу поговорить с ним по телефону или внутренней связи?
  -- Нет!-- рявкнул охранник.
   Вдалеке раздался звук выстрела, потом ещё один и ещё, отдельные переросли в очереди. Вскоре раздался взрыв. Все, как по команде, посмотрели вверх, словно нависающие над ними метры земли могли ответить на молчаливый вопрос.
   Охранник подбежал к видеофону, где рыжий уже пытался связаться с начальством. Сигнал тревоги почему-то не звучал, и, скорее всего, они подумали, что опасность миновала: в противном случае обоих бы уже не было.
  -- Саша, ты говорил, что выбраться отсюда не сложно,-- намекнул Сергей.
  -- Да, верно.
  -- И?
  -- Значит так,-- Саша повернулся к остальным, в голове уже созревал план, и пока охрана дезориентирована его следовало привести в действие. Морально он уже успел подготовиться. Где-то в глубине поднималась волна адреналина, что приглушало страх. -- Сергей и Дима закроете меня,-- они понимающе кивнули, конечно, все уже сообразили, что он будет делать.-- Жан -- охрана твоя. Андрей, ты у нас артист, изобрази что-нибудь. Нужно привлечь их сюда.
  -- Сделаем...
  -- Что вы собираетесь делать?-- впервые у Кейт проступил американский акцент.
  -- Сейчас увидишь.
   Он полез в карман и достал электронную отмычку. Александр всегда носил его с собой на случай, если нужно будет открыть запретную дверь. Какое благо, что замок не механический!
   Ребята сделали всё как нужно: камера располагалась под таким углом, что два человека, стоявшие у решётки, смогли загородить того, кто находился у двери -- большая оплошность строителей маленькой тюрьмы, хотя, конечно, никто не рассчитывал на то, что кого-то вообще нужно будет закрывать под замок.
   Дверь поддалась легко, прошло даже меньше времени, чем ожидал Саша, когда отмычка, вставленная в замок, смогла выполнить работу. Ему не пришлось прилагать никаких усилий. "Великолепное изделие технарей",-- похвалил Соколов безымянных коллег. Тихий щелчок оповестил о победе, но никто из охранников не услышал этого, тонувшего в звуках выстрелов и взрывов, приглушённо доносившихся с поверхности.
   В этот момент Андрей великолепно стал изображать приступ эпилепсии, так правдоподобно, что Абди невольно вздрогнул, когда тот посмотрел ему в глаза.
   Представление сработало: рыжий охранник с угрожающим видом стал приближаться к камере. Как только он поравнялся с дверью, Соколов редко пнул её. Рыжего ударом сбило с ног, эффект закрепил кулак. Жан выскочил вслед за Сашей и тут же направился к другому. Тот уже успел сообразить и взял в руки дубинку, но справиться со своим противником не сумел: Жан одним ударом выбил оружие из рук, другим -- уложил его, выбив сознание.
   Пока Шэрэн занимался вторым, Соколов достал пистолет из кобуры лежащего противника, затем посмотрел в сторону Жана. Француз уже занимался тем же самым, не забыв и про дубинку.
  -- Мародёрствуете,-- сказал Андрей то ли с усмешкой, то ли с одобрением -- Саша не понял.
  -- Помоги его занести,-- попросил он. Друг поспешил выполнить просьбу. Жан уже тащил второго к камере.
   Кейт забрала со стола отнятые у неё вещи: радио и КПК, и положила их в карман безрукавки, опасливо косясь на оглушённую охрану, которую уже заносили в камеру.

-

   Семёнов нервничал, находясь под пристальным взглядом Макса. Вот уже почти десять минут этот человек стоял и, не говоря ни слова с того момента, как вошёл в кабинет, просто наблюдал за действиями полковника и ждал. Михаил Витальевич не мог спокойно выполнять общий план операции при таком жёстком прессинге. Его нервы были на пределе. Вот сейчас он смотрел на видеофон, в котором отображалось сосредоточенное лицо помощника, и не мог сдержать эмоций:
  -- Что происходит?!!
  -- Восьмой КПП атакован. У меня есть люди, я смогу...
  -- Не нужно! Иди ко мне!-- оборвал полковник Роберта.
   Михаил Витальевич поймал вопросительный взгляд помощника и добавил:
  -- Я жду тебя в кабинете! Быстро!
   Семёнов нажал на кнопку и сдавленно улыбнулся Максу, который всё это время стоял так, что его нельзя было увидеть в видеофон. Улыбка вышла жалкой, что ещё больше разозлило полковника.
   Ждали они не долго. Балкер добежал меньше, чем за полминуты. С вопросом посмотрел на незнакомого человека, молчаливо стоявшего в углу.
  -- Подойти сюда,-- пригласил Семёнов.
   Роберт пошёл к столу, но успел заметить, как неизвестный ему человек достаёт пистолет.
   Рука отреагировала мгновенно, потянувшись к кобуре, но всё же было уже поздно. Еле слышный выстрел утонул в грохоте пролетающих мимо вертолётов, которые разносили все, что попадалось им на пути. Бездыханное тело рухнуло на пол.
  -- Пора уходить,-- предложил Макс, убирая пистолет.-- Пора переходить к следующей части плана.
  -- Да, конечно,-- Семёнов стряхнул пот с лица. Полковника било мелкой дрожью, словно он был в лихорадке. "Псих! Этот Макс просто псих!"
   В этот момент в кабинет вошла секретарша, увидев залитое кровью тело Роберта, она открыла рот в немом крике. Пуля мгновенно оборвала её жизнь -- стена окрасилась красным месивом.
  -- Нужно быстрее уходить,-- спокойно, как будто он только что прихлопнул муху, повторил Макс, вторично намереваясь убрать пистолет.-- В Центр Связи...

-

   Два пистолета и две дубинки -- это всё что приходилось на шестерых человек. Саша шёл первым, Жан был завершающим. Сергею было поручено следить за действиями Абди: доверия к этому человеку у них не было.
  -- Кейт, ты знаешь, где выход?
  -- Да, я могу показать...
  -- Нет, лучше скажи.
  -- ОК. А куда нам нужно?
  -- Центр Связи.
  -- Это на двенадцатом уровне,-- произнесла Кейт и задумалась на секунду.-- Мы на пятнадцатом, придётся идти через лабораторию, если нужен самый короткий путь,-- она вопросительно глянула на Алекса, ожидая ответа.
  -- Нет, нам нужен самый тихий... нельзя, чтобы нас обнаружили раньше, чем мы того захотим.
  -- Тогда по лестнице, ею практически никто не пользуется.
  -- Сойдёт...
  -- Нам нужно повернуть направо...
  -- Веди, но оставайся за спиной, хорошо?
  -- Да.
   Лестница была пуста, ей действительно нечасто пользовались, возможно, она впервые почувствовала, как по ней поднимаются сразу семь человек, в основном все пользовались лифтами. Где-то наверху грохотнуло, затем послышался гул вертолёта. Невероятно, но и здесь он был слышен. "Неужели подкрепление с базы?"-- подумалось Саше.
   Двери на четырнадцатый и тринадцатый уровень почему-то были закрыты. Они остановились на двенадцатом, до сих пор везло: их никто не заметил.
  -- Итак,-- остановился Соколов,-- Дима, ты знаешь лучше всех, что и где. Поведёшь нас в Центр Связи. Жан, позолоти ему пистолетик.
   Оружие прилетело Сухову в руки.
  -- Мы пошли.
   Дмитрий рванул первым. Дверь оказалась не запертой, он приоткрыл её. Центр Связи находился справа, местах в тридцати, и ни одного человека. "Странно, обычно здесь полно народу",-- подумал он, проходя очередной метр.
  -- Чисто.
   Саша отправился вслед за ним. Дима подошёл к стеклянной двери Центра, все были на своих местах и судорожно пытались связаться. Тонированное стекло было звуконепроницаемым, поэтому изнутри не доносилось ни звука. Он поднёс руку к сканеру, и стекло въехало в стену. Всё наполнилось шумом. Охранник настороженно посмотрел на двоих пришедших, но, признав в них своих, успокоился, ничего не сделал.
   "Значит, ещё никто не успел узнать, что произошло, и трюк со сканером тому доказательство. Нас ещё не вычеркнули из списка сотрудников, которым разрешён допуск 4 уровня. Это хорошо, что ж можно сослать на халатность Семёнова. Ему свойственно, хотя, может быть, начальник охраны не думал, что можно сбежать из этой импровизированной тюрьмы. Интересно он вообще когда-нибудь думает?"
   И тут Саша понял причину! Семёнов правильно сделал. Если бы он ограничил доступ, то это зафиксировалось бы в протоколах, и ему пришлось отвечать, а так как этого сделано не было, то об аресте ничего не указано в документах. Конечно, были люди, которые видели задержание, но выстрелы наверху говорили, что за этот факт вряд ли можно будет зацепиться.
   "А Семёнов совсем не дурак, только прикидывается им".
   Дима подошёл к охраннику и спросил:
  -- Связь есть?
  -- Нет, сэр. По-прежнему нет.
   "Какой разговорчивый попался! Всё рассказал",-- удовлетворённо подумал Саша.-- "Значит техноблокада".
  -- Похоже, мы не сможем связаться,-- сказал Дима.
  -- Необходимо поподробнее узнать, что творится наверху...
   И тут, словно в ответ, прогремел мощный взрыв, стены задрожали, стаканы, что стояли на столе, запрыгали, один из них упал и с дребезгом разбился о пол. Прозрачные осколки разлетелись, ударившись об обувь присутствующих.
  -- В любом случае нам необходимо оружие. Пошли.
   Они вышли из помещения и быстрым шагом направились к лестнице, где их ждали.
  -- Нет, связи,-- ответил на вопросительные взгляды Соколов.
  -- Что будем делать?-- спросил Дима.
  -- Нам в любом случае потребуется оружие. Это на восьмом уровне. Поднимемся на три этажа выше.
   Кейт вопросительно посмотрела на него, она никогда не попадала в такие ситуации, и сейчас ей, конечно, было страшно. Он повернулся и поймал настороженный взгляд.
  -- Не бойся, всё будет хорошо...-- сказал Саша, хотя уверенности в этом не было никакой. "Эх... мне бы этот оптимизм Андрея".
   Восьмой уровень встретил их пустыми коридорами. Наверху по-прежнему шёл бой, и здесь каждый выстрел звучал ещё громче.
  -- Да, это здесь,-- обрадовался Андрей, указывая на одну из дверей.
   Она поддалась легко, поскольку вообще не была закрыта. Почему? Сейчас было не до поиска ответов, поэтому вопрос остался риторическим.
   Внутри по периметру стен располагались металлические ящики. Саша сразу приступил к обыску, тем более что здесь стоило, что поискать. Андрей отыскал ящик с тремя новенькими "М-88У", Сергей вытащил два автомата "АС-56", нашлись даже два "М-90Л", которые стоит целое состояние. Саша забронировал его первым, второй успел взять Сергей. Вскоре Жан принёс запас патронов и батареи к лазерам. Каждой из таких коробочек хватало выстрелов на пять-шесть.
   Саша закрепил батарею в специально отведённом для неё месте возле излучателя и глянул на остальных. Все вооружались, надевали бронежилеты, распределяли обоймы по надетым поясам, разбирали ножи. В каждом движении чувствовалась слаженность. Только Кэтрин стояла в сторонке от мужчин.
  -- Кейт.
  -- Да?-- настороженно откликнулась девушка.
  -- Я не знаю, что нас ждёт, поэтому возьми, на всякий случай,-- он протянул пистолет.
  -- Нет, Алекс, не надо, я никого не... нет,-- Кейт замолчала.
  -- Этого не потребуется, но мне будет спокойней.
  -- Но я не умею им пользоваться.
   Пришлось объяснять, благо, что девушка схватывала всё на лету...
  -- Поняла...-- ответила она, пряча пистолет во внутренний карман безрукавки.
  -- Я тоже хочу помочь,-- прервал разговор Абди.
  -- Э-э-э, не-ет,-- протянул Саша.-- Этот фокус не пройдёт. Ты их сообщник, и я не верю в раскаяния. Понятно?
  -- Я не знал, чего они хотят...
  -- Но ты согласился... за большие деньги, и не мог не догадываться, верно?
  -- Всё было решено до меня, моё мнение было не решающим. Как я ещё должен был поступить?
  -- Какой драматичный поворот сюжета,-- с сарказмом произнёс Александр.
  -- Я не вёз ничего запретного, это было оборудование, мирное. Я ничего не нарушил.
  -- Не моё дело...
  -- Но он действительно хочет помочь,-- неожиданно сказала Кейт, до этого момента её глаза были закрыты. "Что она делала?"
  -- Откуда знаешь?-- спросил Сергей.
  -- Кейт, я тебе, конечно, верю, но-о... преступление есть преступление. Может быть, сейчас он и думает так, но через несколько минут ему ничто не мешает изменить мнение.
   В этот момент из динамиков внутренней связи раздался голос Семёнова: "Говорит полковник Семёнов. Террористы готовы прекратить огонь. Приказываю всем сложить оружие!"
   Раздалась смачная ругань Сергея.
  -- Широковещательный сигнал, такой можно дать только из Центра Связи,-- подсказал Дмитрий.-- Он там.
  -- Он преподносит гипердвигатель на блюдечке,-- добавил Андрей. Саша заметил, как в ужасе заметался взгляд Кэтрин.-- Нужно что-то делать.
   Напоминание было излишним. Саша уже обдумывал действия и скомандовал:
  -- Мы идём в Центр Связи. Остальные ждите здесь. Если они появятся, отходите к лаборатории!

-

   "Ну, вот и всё",-- удовлетворённо подумал Семёнов.
  -- Повторять через каждые тридцать секунд,-- бросил он ошарашенному связисту и повернулся к Максу, который одобрительно кивнул и подошёл к нему со словами:
  -- Есть разговор.
   Когда они вышли из помещения Центра Связи, он спросил:
  -- Где мы можем поговорить, чтобы никто не услышал?
  -- Здесь никто не услышит, стёкла звуконепроницаемые. Говори.
   Макс с недоверием посмотрел на стекло, словно пытаясь взглядом проверить сказанное, и произнёс:
  -- Ты говорил о группе из "Безопасности" и о Соколове.
  -- А всё понятно. Да, он и его группа обшарила столько, сколько всё министерство не сделало за месяц.
  -- Ты преувеличиваешь.
  -- Если и преувеличиваю, то совсем немного, они проверили почти всё. Они что-то или кого-то искали, мне ничего конкретного не говорили, только то, что я должен всячески им содействовать. Очевидно, в "Безопасности" узнали о ваших планах,-- Семёнов замолчал.-- Может быть, у вас утечка информации?
  -- Не у вас, а у нас -- это первое, а второе -- это исключено. У нас исключительно надёжные люди, правда?-- Макс засверлил взглядом, от которого ком встал в горле.
  -- Да-да, конечно...-- прохрипел полковник. Страх перед этим жутким человеком, для которого человеческая жизнь пустой звук, стал абсолютным.
  -- Нужно поговорить с ними после операции.
  -- Поговорим, обязательно поговорим. Ну и надоел же мне этот Соколов, собака-ищейка, чёртова!-- скороговоркой проговорил Семёнов.
  -- Где он сейчас?
  -- На пятнадцатом уровне. Я на всякий случай, так сказать, отстранил его от работы, посадил под арест до вашего появления.
  -- Хорошо, пошли к нему.
  -- В этом нет необходимости, я здесь,-- раздался до ненависти знакомый голос сзади.
   Семёнов обернулся, перед ним стоял Соколов, собственной персоной. Однако расклад был не в пользу полковника, ещё два человека, которых он сразу же узнал, стояло рядом. В их руках было оружие: три автомата смотрели в сторону полковника, но Макс не подавал никаких признаков эмоций, стоял и смотрел, словно и ожидал такого поворота событий.

-

   Вертолёт повис в воздухе напротив окон второго этажа, пролетающие пули только щекотали броню, не нанося серьёзного урона. Пилот нажал на кнопку пуска: ракета вышла и, оставляя за собой огненный шлейф, бросилась к зданию. Рвануло мощно: огненный смерч вырвался из всех видимых окон, выбрасывая осколки стекла, людей и куски мебели. Его коллега пулемётом обрабатывал боковую часть здания. Машина снизилась на метр -- смертоносный свинцовый шквал обрушился на первый этаж.
   Нападающие уже подбирались к входам, когда дымящийся пулемёт замолчал.
   В этот момент заговорили некоторые оставшиеся динамики внутренней связи: "Говорит полковник Семёнов. Террористы готовы прекратить огонь. Приказываю всем сложить оружие!"
   Это подействовало, хотя и не сразу. Оставшаяся охрана начала сдаваться, осознавая бессмысленность дальнейшего сопротивления.
   Берг Хофферман бросил пистолет последним, не по душе было преклонять колени перед террористами. Никогда но не испытывал такого унижения. Никогда!
   Боевики забрали сложенное оружие и велели всем отойти в сторону. Берг посматривал на поведение нападающих, оно было приподнятое.
   Из шестнадцати человек, которых он возглавлял, осталось лишь пятеро, но Берг не собирался сдаваться. Он не мог не понимать цель вторжения террористов, а инструкции предписывали уничтожение гипердвигателя при угрозе его захвата. Ситуация складывалась весьма сложная: никто, кроме него, не мог попасть в лабораторию, учитывая уровень секретности. Всего из ста охранников было выбрано пять человек, на которых возлагалась подобная миссия. Насколько понимал Берг, он оставался из этого списка последним.
   Охранник посмотрел в сторону, наблюдая за террористами. Их было около тридцати. Они чувствовали себя хозяевами ситуации. Силой не пробиться, но тогда где выход?
   Ответ нашёлся одновременно с вопросом: в нескольких шагах находилось отверстие для мусора, и достаточно широкое для того, чтобы туда мог прыгнуть человек. Он ждал, пока боевики утратят бдительность: сейчас они стояли слишком близко, и рывок стоил бы ему жизни. Время текло с пугающей медлительностью, а нервы сжались пружиной, готовой выбросить свою энергию в крошечное мгновение.
   "Чего-то они ждут... они кого-то..."-- сделал вывод Берг. Время шло, а они даже не спускались вниз. Вскоре подошёл один человек, группа боевиков отвлеклась. Это был шанс!
   Берг бросился в сторону. Бандиты отреагировали не столь быстро, и что-то прокричали на неизвестном ему языке. Пули бросились догонять, царапая и разрывая пластик трубы, но слишком поздно.
   Падение было не долгим, внизу его ждал контейнер, который и смягчил удар...

-

   Фрэнк Биккилс был хорошим полицейским. До того момента как получил доступ на базу и стал отвечать за безопасность Центра Связи, он уже имел солидный послужной список, состоящий только из положительных моментов, иначе ему было бы не так легко получить это место. И ещё: он не привык сдаваться. Приказ полковника граничил с предательством! Формально Биккилс обязан подчиниться, но на душе было паршиво, словно он заключал сделку со своей совестью. Да и стоило признаться, что так оно и есть.
   Фрэнк поднял глаза -- полковник о чём-то говорил с неизвестным. Странно последний на него посмотрел. Во взгляде власть и жажда сеять смерть, не добрый взгляд, как на ничто. Фрэнк закрыл глаза, его мысли остались при нём и не хотели отпускать.
   "О чём же они говорят? Здесь не слышно Кто этот незнакомец? И Семёнов так просто принял капитуляцию..."
   Однако Биккилс работал здесь уже около года и успел узнать полковника достаточно хорошо, чтобы понять: Семёнов не из тех, кто бежит при первой же опасности. Так в чём же причина?
   Он снова посмотрел за стекло и застыл: у полковника и неизвестного забирали оружие. Враги!!! Враги ли? Нет, он узнал в них новичков, один из них работал здесь, другой только что приходил с ним, третьего он видел только один раз и мельком, но запомнил. Работали профессионально: один брал оружие, но не загораживал обзор другим, прикрывающим его.
   "Предатели?!"
   Пистолет мгновенно оказался в его руке. Фрэнк подошёл поближе, но так чтобы снаружи его не было видно, однако стекло не пропускало ни звука.
   Фрэнк подозвал остальных. Подчинённые уже заметили случившееся, и не показывались на глаза беседующих, где недавний гость завёл какую-то песнь, постоянно задавая риторические вопросы неизвестному...

-

  -- Ну, вот, так лучше,-- улыбнулся Андрей.
   Оружие, отобранное у Семёнова и незнакомца -- два пистолета -- легло на металлический столик, неизвестно по каким причинам взявшийся в коридоре.
  -- Итак, приступим,-- начал Соколов.-- К чему эти пораженческие настроения?
  -- Да тебя под трибунал!!! -- проорал Семёнов.
  -- Не кипятись -- из розетки выдерну!-- вставил Андрей.
  -- Я пытаюсь спасти жизни людей! А...
  -- Вероятно, как и твой друг,-- Соколов повернулся к неизвестному, хотя догадывался кто он такой.-- Имя?
  -- Я лучше подам вам документы,-- полез тот в карман.
  -- Медленно, чтобы я видел всё,-- предупредил Дима, покрепче сжимая рукоять автомата.
  -- Конечно, конечно,-- любезно ответил незнакомец и передал документы Соколову.
   Если верить бумаге, этот неизвестный, некто Льюис Фэнч, является агентом ФБР. Уже знакомое имя. ОМБ была задумана так, что спецслужбы, входящие в неё, являлись филиалами одной организации, поэтому агенты имели права пересечения границы. Для этого достаточным являлось предоставление информации местному филиалу или Центру. Очевидно, что рейс его не был санкционирован, в противном случае Александр знал бы о прибытии агента. Тонкости способны сказать о многом.
  -- Надеюсь, мы уладили недоразумение,-- с надеждой спросил Льюис.
   "Какая неслыханная наглость! Да кем он тут себя воображает?"-- мысленно воскликнул Саша, но спросил следующее:
  -- Цель приезда?
  -- Осмотр системы защиты базы.
  -- Ну и как? Осмотрели?-- прозвучал ироничный вопрос.
  -- Не успел...
  -- Когда прибыли?
  -- Сегодня...
  -- Вас доставили вместе с грузом оборудования? В одном из ящиков? Или в чемодане?
  -- Попрошу уважения!
  -- Уважения?! Знаете что?!-- вскипел Соколов, ему надоело играть в прятки, поведение этого человека и вовсе казалось неподходящим, как будто перед ним стояли глупые ченушки, неспособные на элементарные мыслительные функции.-- Вы меня за олуха держите?! Вы считаете, что я поверю документу, подлинность которого в такой ситуации невозможно проверить? Да это, наверняка, подделка! Вы думаете, я поверю человеку, который прибывает незапланированным рейсом с грузом неизвестного оборудования, которое на проверку оказывается волновым глушителем? Хотите, я скажу цель вашего приезда? Итак, цель первая: доставка прибора, который нарушит связь с внешним миром. Цель вторая: организация сдачи комплекса, подрывная деятельность. Цель третья: контроль. Надеюсь вам не нужно рассказывать, как и где вы провели последний день? А Макс?! Или как вас там ещё?-- тяжёлым грузом нависло недолгое молчание,-- Я задал вопрос, или мне стоит начать, не дожидаясь вашего ответа?-- Макс ничего не ответил, только спокойно и холодно смотрел на него.-- Хорошо, начну. Вчера вечером, вы встречаете в аэропорте некого человека, специально подобранного вами, естественно он ничего не знает, у него нет семьи, мало друзей, мало зарабатывает, идеальная кандидатура для... чего? Вам не хватало водителя, знакомого с большегрузными машинами. Дальше?-- Макс молчал, на его лице не проступало никаких признаков эмоций.-- А дальше, вы организуете колонну, все действия согласуются с неким Джулио и ещё с одним человеком. Кстати, кто он? Откройте секрет...-- Макс не произнёс ни звука.-- Понятно, совершено секретно. Мы всё равно узнаем, будьте уверены! Говорить дальше, или хватит?
  -- Хватит,-- наконец сказал Макс так же спокойно, как будто разговаривал со старым другом.-- Вероятно, наш добрый Абди слишком много работал ушами и головой.
  -- Зачитать статью, права арестованного?-- ехидно спросил Андрей.
  -- Не стоит, я всё знаю. Но вы упустили четвёртую цель.
  -- Можно узнать, какую же?-- на этот раз вопрос задал Саша.
  -- Обезглавить охрану.
   Полковник дёрнулся от его слов и схватился за голову. Булдаков перевёл оружие, но в этот момент в основании черепа Семёнова что-то громко щёлкнуло, как раз там, где был шрам, и его недолгие мучения прекратились раньше, чем он рухнул.
   Картина потрясла всех: микровзрыв вывернул позвоночник наружу, подбородок упёрся в грудь, кровь хлынула потоком и стала заливать белоснежный пол. На мгновение застыли все: Андрей, Дима и Саша, кроме одного -- Макса, он знал, что произошло. Произнесённое им было выполнено буквально.
   Стеклянная стена отъехала в сторону, и из Центра Связи вышли четыре охранника. Соколову очень не хотело встречи в таком формате, и он до последнего надеялся, что этого не произойдёт, но фортуна распорядилась иначе.
   Макс воспользовался секундным замешательством всех: он оттолкнул Сухова и дёрнул рукав, что-то металлически щёлкнуло -- диск вылетел в сторону Андрея, но тот, обладая превосходной реакцией, успел уклониться -- диск лишь зацепил руку. Льюис бросился к двери, которая находилась в нескольких шагах от него.
   Дмитрий и Саша выстрелили одновременно -- противник рухнул на пол. На них мгновенно направились четыре ствола.
  -- Оружие на пол!-- гавкнул один из охранников.
  -- Спокойно, мы только что обезвредили шпиона,-- сказал Дима и посмотрел на труп Семёнова,-- и предателя.
  -- Опустите оружие,-- как можно спокойнее сказал Соколов,-- мы из "Безопасности". Не могу предъявить доказательств: документы были отняты, поэтому вам придётся поверить на слово.
   Охранники замялись. Кажется, они хотели верить.
   Саша повернулся к Андрею, его рука была в крови.
  -- Со мной всё в порядке, порезался немножко,-- ответил он на незаданный вопрос.
  -- Так... здесь есть поблизости аптечка?-- опыт подсказывал, что в таких случаях нужно брать инициативу, пока люди не приняли решения.
  -- Да... сейчас...-- неуверенно произнёс один из них и ушёл в Центр.
   Дима уже находился у Макса, одна пуля прострелила ногу, другая -- плечо, из обеих ран струилась кровь. Соколов подошёл к ним и присел у раненого.
  -- Как?
  -- Живой он. Живой.
   Дима вытащил из рукава подобие браслета и передал его.
  -- Первый раз вижу такое,-- осматривая странную находку, признался Саша.
  -- Это оружие, сделанное из мягкого пластика, после сигнала...
  -- Сигнала?
  -- Например, после движение руки, происходит кристаллизация жидкого металла или плазмы в диск, а дальше он выбрасывается. Его нельзя обнаружить прощупыванием, не чувствуется рукой. Потрогай, он как одежда.
  -- Действительно,-- потрогал Саша.-- Ловко. Это объясняет, почему Андрей его не заметил. Дима, объясни, что случилось, этим ребятам.
   Коллега кивнул и быстрым шагом направился к охранникам.
   Привести Макса в чувства не составило особого труда: только нажать на рану посильнее. Тот мужественно выдержал испытания, словно такого понятия как нервы и боль для него не существовало.
  -- Поговорим?-- задал Александр вопрос, но тот ничего не ответил.-- Я с тобой церемониться не буду! Зачем ты убил Семёнова?
  -- Я его не убивал.
  -- Кто же это сделал?
  -- Его миссия была закончена. Он сам себя убил.
  -- Через кого вы его поставили?
   Макс хрипло засмеялся, но Саша не понял, почему и повторил вопрос: "Через кого вы его поставили?"
  -- А сам не можешь догадаться? А?
  -- Лучше не шути со мной!
  -- Я и не собираюсь. Ты бы побольше думал, и поменьше болтал.
  -- Отвечай на вопрос,-- Саша пытался держать себя в руках. Это удавалось, но ярость уже билась наружу.
  -- Его не поставили. Заменили.
  -- Заменили? Что это значит?
  -- Ты безнадёжен,-- как-то разочарованно ответил Макс.-- С тобой даже неинтересно.
  -- Интересно бывает в игре.
  -- Все мы играем. Каждый за себя. Человек ты или нет, это не важно. Главное доиграть партию. Партия доиграна, и ты уходишь, уступая место новому.
  -- Он не человек?
  -- Вскрытие покажет... Да какое это имеет значение? Не имеет значения, кто ты, главное -- что ты сделал.
   Макс приподнялся и сел, словно у него и не было ранений, а Александр делал выводы:
   "Всё ясно: на кортеж Семёнова произошло нападение, кажется, месяц назад. Тогда он не погиб... Значит, он всё же умер, а новый Семёнов занял его место. В него установили бомбу, чтобы нигде никому не сказал, отсюда и шрам на затылке. Слова: "обезглавить охрану" послужили сигналом к активации. Взрыв -- и доказательства уничтожены".
  -- Ваша цель: гипердвигатель?
  -- А что? Есть варианты?
  -- Кто ещё стоит за этим?
  -- Я больше ничего не скажу,-- категорично заявил Макс.
  -- Посмотрим,-- сказал Саша, доставая пистолет, он чувствовал, что ещё чуть-чуть и станет на одну ступень с этим продавшим свою душу дьяволу человеком. Да и можно ли его считать человеком?-- Думаешь, я очень добрый, да? Не хочу тебя переубеждать, но, похоже, придётся. Начнём с безобидных процедур, кончим плохо... Говори!-- Дуло пистолета уперлось в каленую чашечку.-- Считаю до трёх. Раз... Два... Т...
  -- Ладно, ладно,-- сдался Макс.-- Это Ким Сорус.
   Имя этого человека было хорошо известно во всём мире. Один из самых богатых людей, бизнесмен, политик -- всё это Ким Сорус. Периодически всплывали слухи о нечистоплотности его денег. Несколько раз даже заводили дело, но ни одно из них не закончилось обвинительным приговором.
   Больше никакой неясности, всё стало на свои места, ошибок быть не может.
  -- Спасибо, Макс-Фэнч, ты нам очень помог,-- Соколов повернулся в сторону охранников.-- Запрячьте его куда-нибудь подальше. Кто ответственен за безопасность этого уровня?
  -- Я,-- к нему подошёл высокий человек, лет тридцати. Саша прочитал вышивку на форме: "Френсис Биккилс, охрана, двенадцатый уровень", и ниже то же самое только по-английски.
  -- Дима ввёл вас в курс дела?
  -- Да, сэр.
  -- Фрэнк, сколько у тебя человек?
  -- Три человека охраны и один из Центра Связи, новенький, но ничего, не дрогнет.
  -- С остальными можешь связаться?
  -- Да, но не с кем: они все наверху.
  -- Есть план здания?
  -- Могу достать.
  -- Нам нужна связь и, если есть, сканер. Было бы очень кстати.
  -- Здесь в Центре Связи есть всё. Я найду и принесу.
  -- Постарайся, и дай указание собраться в оружейной на восьмом уровне...
   Френсис ушёл, вскоре мимо Саши прошли двое охранников и унесли Макса. Александр взглянул на Андрея: друга перевязывали. Рана по счастью оказалась неглубокой: ему крупно повезло.

-

  -- ...Итак, нас десять человек,-- произнёс Саша, естественно он не считал Кейт и Абди. Перед ним на голографическом экране светился план всех уровней ниже пятого.-- Больше всего подходит одиннадцатый...
  -- Это около лаборатории,-- произнёс Дима.
  -- Да, они туда и хотят попасть. "Чёрных ходов" нет?
  -- Нет, это вам не средневековый замок,-- ответил Фрэнк.
  -- Отлично. Нам необходимо продержаться до прихода подкрепления.
  -- Это сколько?-- спросил один из охранников.
  -- Несколько часов,-- честно ответил Соколов.
  -- Нам в жизни столько не выстоять,-- сказал другой.
  -- У них вертолёты и машины,-- вставил третий, выглядел этот парень совсем зелёным, вероятно, это тот самый связист, о котором говорил Фрэнк Биккилс.
  -- Ты думаешь, вертолёты залетят в лабораторию, а машина поскачет по лестнице?-- спросил у него Андрей, тот отмолчался, поняв, что сказал глупость.
   "Нервишки пошаливают у парня, вот и ляпнул, не подумав. Так, забыли про это, дальше",-- подумал Саша. Тем не менее, это слегка разрядило обстановку.
  -- Видите эти углы?-- стал объяснять Соколов.-- Они придут отсюда и отсюда,-- он провёл пальцем по голограмме, указывая входы на уровень.-- Другого пути нет. Если мы закрепимся здесь и здесь, то сможем контролировать обе точки, лифтами они пользоваться не будут, ненадёжно, поэтому лифт можно исключить. Нужно приготовить несколько запасных позиций. После того, как пройдёт первая группа, там догадаются, где находятся наши позиции, скорее всего, прежде чем появиться, они кинут несколько гранат, поэтому мы отойдём сюда.
  -- Есть и другая опасность: что если они постараются вытравить нас газом, как крыс из погреба?-- спросил Фрэнк.
  -- Не исключено.
  -- Масок у нас нет.
  -- Тогда будем надеяться, что этого не произойдёт. Они могут пройти через вентиляцию?-- спросил Александр.
  -- Очень сомневаюсь: слишком узко. Да и рискованно это. Вряд ли они даже будут пробовать.
  -- Отлично, тыл у нас в теории защищён.
  -- С некоторой вероятностью, можно считать так,-- согласился Биккилс,-- но если им придётся трудно, то могут и воспользоваться.
  -- Будем помнить. К сожалению, план не всегда выдерживает столкновения с реальностью.
  -- Это верно.
  -- Мы отойдём ещё раз, дальше уже будет некуда, поэтому эти,-- Саша показал на голограмме,-- позиции нам нужно установить как можно лучше.
  -- Хороший план,-- признал Сергей.-- Мы сможем сковать их и выиграем время.
  -- Надеюсь, его нам хватит,-- произнёс Фрэнк.
  -- У тебя есть иной вариант?-- спросил Андрей.
  -- Нет, я согласен.
  -- Тогда исходим из этого плана. Другого варианта нет,-- закончил Саша.-- А теперь давайте наладим связь. Времени в обрез.
   Фрэнк передал сканер и стал раздавать наушники. Александр осмотрел прибор, на корпусе которого золотистыми буквами была выгравирована надпись "Искатель".
   "Что ж, давай вместе поищем",-- подумал он, нажимая кнопку пуска. Монитор высветил помещение и обозначил людей. Для простоты работы он мог использовать метки на специальных изотопах, безобидные для человека. Процедура заняла не больше минуты, и теперь Александр мог видеть, кто где находится.
   Противник заявил о себе выстрелами на верхних уровнях, затем послышался какой-то шум, словно что-то неслось по трубопроводу.
  -- Что это?-- спросил Дмитрий.
  -- Похоже, что-то упало в мусоропровод. Он кончается на два уровня выше. Там идёт замкнутый цикл утилизации отходов. Сейчас он, наверняка, остановлен.
  -- Дима, Сергей, посмотрите, что там. Если увидите противника, не ввязывайтесь в драку -- сразу отходите к позициям.
   Они ушли наверх, а остальные направились вниз. Нужно было готовиться к отражению атаки. Тяжёлые металлические ящики нашлись быстро. Люди торопились. Никто не знал, сколько у них времени.
   Позиции были уже почти готовы, когда Дмитрий и Сергей вернулись. На плечах они несли раненого охранника. Выглядел мужчина скверно: на плече виднелась рваная рана, одежда обильно полита кровью.
  
  -- Положите его сюда!-- приказал Саша. Парня положили на кровать.-- Больше никого нет?
  -- Нет.
  -- Ты можешь говорить?-- обратился он к раненому.
  -- Ja,-- ответил тот. Саша прочитал его имя: "Берг Хофферман, охрана, первый уровень".
  -- Можешь рассказать, что творится наверху?
  -- Они... они взяли первый уровень...-- Берг начал сначала тихо потом ещё тише, кровь хлестала из его ран, силы уходили. Он рассказал всё, что произошло наверху, стараясь не пропустить деталей.
  -- Сколько их там?
  -- Около тридцати человек, но это только те, кого я видел,-- немец на секунду замолчал, а потом сказал.-- Гипердвигатель нужно уничтожить. Я должен сделать это.
  -- Мне кажется, нет смысла в уничтожении,-- высказался Жан Шэрэн.
  -- Почему?
  -- Три к одному не такая страшная ситуация. Мы можем продержаться, учитывая наш план.
  -- Мы можем и не продержаться,-- сомневался Фрэнк,-- но в любом случае рискнём.
   В этот момент Кейт прибежала с аптечкой, которая была прикреплена на поясе. Она не слышала разговора мужчин. Сказанные до этого слова повергли бы её в шок: уничтожить то, о чём человечество мечтает уже более ста лет, то, над чем она работала более двух лет, а её наставник -- более десяти! Спор сам собой затих, когда она попросила:
  -- Алекс, не мучай его, ему нужно отдохнуть.
  -- Спасибо, Берг. Не волнуйся, ещё не всё потеряно,-- Саша отошёл, молчаливо приняв позицию Жана. Больше они не возвращались к этому вопросу.-- Кейт, ты справишься?
  -- Да, я помогу ему. Не хочу быть обузой. Вот,-- она указала на медицинскую сумку, и стала из неё доставать бинты,-- попросила у Фрэнка,-- она сконцентрировалась на немце.
   "Она ещё и медициной хорошо владеет",-- он сделал очередное открытие и не переставал удивляться. Кажется, девушка окончательно пришла в себя. У неё имелась цель, что как ничто другое поддерживает человека в сложной ситуации.
   Кэтрин по-прежнему оставалась для него загадкой. Саша посмотрел на неё: бронежилет и пояс с аптечкой ей шёл, подчёркивая фигуру. "Хорошо держится",-- подумал Александр, заворожено следя за каждым движением, и для него они были полны идеала...
   Он резко отвернулся.
   "Сейчас не самое подходящее время! Что ж это я?!"
   Саше ничего не стоило заставить себя вернуться к проблемам, тем более что всё говорило о приближающихся боевиках. Пора занимать позиции. Бой только начинается. И необходимо продержаться до прибытия подкрепления, продержаться во что бы то ни стало!

Глава 3

  -- Они подходят,-- прошептала миниатюрная рация, вставленная в ухо.
  -- Готовьтесь,-- ответил Саша, глядя на монитор надетого на руку "Искателя". На экране отображались движущиеся красные точки на фоне карты: его маленький отряд, затерявшийся в лабиринтах огромного комплекса. Теперь назад дороги нет, каждый обязан сделать то, чего от него требует долг.
  -- Абди,-- позвал он. Кавказец медленно подошёл.-- Ты не изменил своего решения?
  -- Не думаю...
  -- На, держи,-- и подал автомат.-- В конце концов, мы все в одной лодке. Верно?
   Аби улыбнулся, принимая подарок.
  -- Спасибо за доверие, я постараюсь не подвести,-- сказал он. Сейчас Саша смотрел на ситуацию трезвым взглядом. Конечно, Абди владеет оружием не так хорошо, как остальные, но его помощь потребуется. Александр справедливо считал, что если Макс уже однажды выкинул его из игры, то назад дороги нет. В случае поражения Абди ждало тоже, что и остальных. Кажется, тот тоже отлично это понимал.
   Саша отдал последние распоряжения. Оружия имелось предостаточно даже для того, чтобы сидеть в осаде час.
   Он снова взглянул на монитор: все на месте. Андрей наглотался стимуляторов, которые не позволяли ему упасть, всё-таки он потерял много крови. Раненый Берг наотрез отказался расстаться с родным оружием и тоже потребовал у Кейт поставить его на ноги. Сейчас он стоял около него, бледный как печатная бумага. Абди, Фрэнк, Сергей и Жан прикрывают отход четырёх охранников, находящихся около лестницы.
  -- Берг, помоги Фрэнку,-- с этими словами Саша отослал немца.
   Похоже, боевики не ожидали никого встретить, считая, что уже всё здание Исследовательского Центра принадлежит им, но они жестоко ошибались. Только первая пара вступила на белый металлический пол одиннадцатого уровня, на них обрушился свинцовый шквал. Остальные, следовавшие за ними, угодив под удар, сопротивлялась не больше двух секунд. Всё снова стало тихо. Только наверху, где-то высоко-высоко, что-то загремело.
   Охранники отошли на заранее приготовленные позиции. Появились ещё пятеро боевиков, троих сразу уложили, как только они приблизились к своим погибшим соратникам. Двое оставшихся отбежали за угол и судорожно пытались вызвать помощь. Она подошла слишком поздно, один из нападающих уже лежал мёртвым. К позициям обороняющихся полетела граната, но на области взрыва уже никто не находился: охранники, следуя заранее приготовленному плану, отошли, теперь прикрывая Жана, Сергея, Фрэнка и Абди, которые встретили боевиков во все оружии, когда те посмели подойти поближе к позициям. Дальше отступать можно было к лаборатории.
   "Двенадцать -- ноль в нашу пользу",-- с сарказмом подумал Саша, прекрасно понимая сложность сложившейся обстановки. Сейчас ему показалось, что выхода больше нет и его план -- сплошная авантюра. Их просто растопчут террористы, когда ударят разом.
   Все понимали безысходность положения, тем более что боевиков становилось всё больше и больше.
   Грохот выстрелов, свист пуль, ударяющихся о металлические стены, крики и стоны раненных -- всё слилось в один шум. Внезапно погас свет. Теперь только огни выстрелов освещали коридор, то тут то там высвечивая кадры боя.
  -- Что это? Отключили генератор?-- перекрикивая выстрелы, прокричал Саша.
  -- Да, но должен включиться в лаборатории. Сейчас включится,-- послышался голос Кейт. Она тоже была на связи.
  -- Генератор управляется Системой?
  -- Да.
  -- Тогда он не включится. Сможешь его запустить?
  -- Да, я меня хватит доступа.
   Саша включал систему "Ночной глаз", позволяющую вести огонь в темноте. Некоторые занимались тем же. Александр не мог не отметить, что эта авария и темнота в какой-то степени была им на руку, впрочем, как и для нападающих, но от неизбежного их могло спасти только чудо в виде прибытия спецназа...
   Пули с визгом пролетали мимо них. Защитников было слишком мало, они уже потеряли двоих охранников, а Сергей был ранен. Ему помогала только что вернувшаяся из лаборатории Кейт, её и раненого Сергея вернули в лабораторию. Благо аварийное освещение заработало.
   Бой уже кипел десять минут. Боевики не могли продвинуться дальше, но их становилось всё больше, и натиск усиливал свою мощь. Вдобавок ко всему они попытались обойти защитников с другой стороны, открыв с помощью кодового замка двери. Они знали даже коды! Некогда было думать, откуда: пришлось идти встречать "гостей" с тылу.
  -- Жан, Дима, Фрэнк! За мной!-- скомандовал Соколов, когда заметил, что красные точки на экране сканера обходят их с другой стороны.
   Дважды повторять не пришлось. Четвёрка свернула за угол, но тут их ждал сюрприз: шестеро боевиков уже пробрались в коридор, и они встретились нос к носу. Ни боевики, ни их противники не ожидали этого. Всё произошло практически мгновенно.
   Саша и Жан среагировали первыми, утопив спусковые крючки. Автоматы брызнули пулями, уложив стазу двоих. Яркая вспышка лазера одновременно поразила третьего. Нападавшие ответили огнём практически одновременно с Фрэнком и Димой. Боевики выстрелили на долю секунды позже, и эта доля стоила им жизни и решила исход. Несколько пуль посланных в Фрэнка остановил бронежилет, и он отлетел назад, корчась от боли. Но Диму защита не спасла, одна из пуль попала в лёгкое. Умирая, один из боевиков выпустил последнюю очередь и попал ему в шею -- брызнула кровь. Дмитрий упал на пол.
  -- Жан, не подпускай их!-- крикнул Соколов. Француз стал на угол, изредка пуская короткие очереди в сторону врага.
   Оторванный кусок рубашки лёг на рану, сдерживая поток крови. Саша пытался действовать быстро и хладнокровно. Не хватало только паники. Дима уже плевался красной жижей.
  -- Фрэнк, можешь помочь?
  -- Да,-- выдавил из себя охранник.
  -- Жан, оставайся здесь, мы мигом.
   Фрэнк, претерпевая боль, помог донести раненого Дмитрия до лаборатории. Ткань уже вся пропиталась и не удерживала поток крови.
   Кейт бледная как мел закрыла его рану бинтом. Саша взглянул на неё: девушка с отсутствующим взглядом пыталась остановить кровь. Похоже, она не отдавала себе отчёт в том, что происходит вокруг: сработала защита психики.
   Саша приказал остаться здесь, принять болеутоляющее, только потом вернуться, и помчался на помощь Жану, как только услышал его крик. Подбежав, он увидел, что Шэрэн в порядке, чего не скажешь о боевиках: три трупа лежали у его ног. Он кричал не от боли, а от ярости, которая пришла к нему в пылу схватки, и теперь прибежавшие наблюдали конец.
  -- Нас поджимают!-- прохрипел наушник.-- Мы потеряли ещё одного.
   Саша чертыхнулся. Не выстоять им до прихода подкрепления, если оно вообще когда-нибудь придёт!
  -- Граната!-- проорала минирация, и через секунду раздался взрыв, одновременно в пятидесяти метрах от него и в наушниках.-- Нас прижимают!-- расслышал он в грохоте выстрелов.
  -- Отходите, отходите к лаборатории! Мы вас прикроем!-- приказал он и повернулся в сторону приближающегося к Жану Биккилса.-- Фрэнк, Жан, к лаборатории!
   Они быстро покинули, только что занятые позиции и последовали за Соколовым туда, где прогремел взрыв.
   Граната убила охранника и зацепила осколком Андрея, но друг не обращал внимания на царапину. Боевики поняли, что только так они могут выкурить защитников. Яростное сопротивление можно было подавить только именно способом, не неся огромных потерь.
   До прихода Жана, Фрэнка и Саши их оставалось лишь четверо, но стрелок из Абди был не самый хороший, и всё же он старался и для гражданского держался неплохо. Поэтому раненый Андрей, державшийся только за счёт стимуляторов и воли, в основном защищался вместе с оставшимся охранником и полуживым Бергом.
   Только они подошли, как в их сторону прилетела очередная граната -- вся четвёрка рванула в сторону прикрывающих -- раздался оглушительный взрыв. Взрывная волна бросила на пол, хотя они находились относительно далеко. В замкнутом помещении удар приобрёл колоссальную силу. Саша что-то кричал, но оглушённый Андрей его не слышал, как не слышал выстрелов и свиста пуль. Удивительно, как он вообще не потерял сознание от такого удара.
   Он посмотрел назад: охранник и Берг не шевелились, как и Абди, который лежал рядом с ним. Он схватил последнего и потащил его в сторону от обстрела, не обращая внимания на плотный огонь. Когда он скрылся за углом Саша, Фрэнк и Жан отошли немного назад, где была более надёжная позиция. Их последняя позиция...

-

   Когда Диму принесли в лабораторию, она впервые увидела столько крови, запах которой уже распространился по всей лаборатории и перестал уже так сильно щекотать нос, как в начале. Он захлёбывался в тёплой красной жиже. Этот ужас, ужас смерти, она не сможет забыть никогда. Кэтрин схватила бинт и закрыла им рану, другой рукой стала распаковывать обезболивающее и дезинфектор. "Держись",-- подбадривала она его, повторяя это слово как заворожённая.
   Дальше пошло как в тумане, её руки работали отдельно от сознания. Фрэнк, обрызганный кровью, попросил обезболивающего. Она подала его, мельком взглянув на лицо. Тонкая струйка крови стекала по разорванной щеке. Он машинально смахнул её и убежал, не заметив ранения.
   Через несколько секунд раздался мощный взрыв. Кейт подняла голову, никто сюда не шёл, значит, раненых нет. Это радовало, но с другой стороны может кто-нибудь погиб? Алекс? Усилием воли она отогнала панические мысли и сменила бинт. Дмитрий умирал. Кэтрин понимала это, но помочь ничем не могла. В конце концов, она не медсестра.
   Когда же это закончится?! Хотелось верить, что это лишь ужасный сон, который сейчас прекратится, и она проснётся. Да, именно так, по-другому и быть не могло. Очередной взрыв гранаты вернул её в реальность.
   Через несколько минут появился Эндрю с Абди на плече. Его оглушило взрывом, но препараты быстро заставили его прийти в себя.
   Эндрю, чувствуя, что валится с ног, потребовал ещё стимуляторов. Кейт попыталась протестовать, говоря, что это нанесёт неисправимый вред здоровью, но он её не слушал, вторично сам вколол себе средство и скрылся за дверью настолько быстро, насколько ему позволяло ослабшее тело...

-

   Сергей окончательно пришёл в себя. Он вымученными глазами осмотрелся: Абди лежал на полу, не в силах пошевелиться и изредка вкручивал крепкое слово из альтернативного русского языка. Дима истекал кровью, Кейт старалась остановить её, но ничего не помогало.
   Сергей встал и, закрывая рану рукой, нетвёрдой походкой пошёл в сторону выстрелов.
  -- Эй, стой. Ты куда? Ты не сможешь...-- пыталась остановить его Кейт.
  -- У меня есть идея,-- ответил Сергей так, что у неё совсем отпало желание его остановить.
   Он подошёл к Александру и спросил, перекрикивая выстрелы:
  -- В лаборатории гипердвигатель?
  -- Что?
  -- Тогда почему бы нам им не воспользоваться?
  -- Это невозможно,-- ответил Саша, глядя на осунувшееся лицо молодого парня.
  -- Либо прыгаем, либо уничтожаем! Я не вижу иного варианта!
   Нужно было срочно принимать решение, и он его принял, единственное, что Саше оставалось сделать.
  -- Кейт!-- окликнул Александр, как только оказался около неё.
  -- Алекс, он умер,-- бесцветным голосом произнесла она, впервые на её руках умер человек.
   Саша посмотрел на Диму: его стеклянные глаза смотрели в потолок. Этот человек не был его другом, но хорошим парнем, возможно, после этой операции, они стали бы друзьями, но... Снова костлявая старуха собирала урожай.
   "Сейчас не время для эмоций",-- остановил себя Александр.
  -- Кейт.
  -- Sorry, Alex. Я не смогла его спасти. Извини.
  -- Ты сделала всё, что могла, Кейт. Ты молодец, никто не обвиняет тебя. Ты молодец.
  -- Да,-- она отвернулась от смертельной раны и старалась взять себя в руки.
  -- Ты сможешь запустить гипердвигатель?
  -- Одна нет,-- неуверенно и тихо ответила она.
  -- А мы можем помочь?
  -- Алекс, что ты задумал?-- спросила она и тут же ответила на свой вопрос.-- Ты хочешь использовать гипердвигатель, чтобы отправить нас в другое место?-- он кивнул.-- Есть одна проблема: если даже я смогу его запустить нет гарантии, что он сработает.
  -- Вы же проводили эксперименты. Удачные, насколько я знаю.
  -- Это было с малыми массами. Понимаешь, чем больше масса, тем им труднее управлять, возрастает погрешность в координатах,-- она брезгливо посмотрела на свои руки: все в крови. Захотелось смыть эту липкую красную жидкость. Она побежала к раковине и включила воду. Девушка помыла руки, облила водой лицо и замерла.
   Саша не мог не понимать, что время играет против них, и ребята еле-еле сдерживают натиск превосходящих сил противника. Понимала это и Кэтрин, но ей нужно было время, чтобы собраться с мыслями и успокоиться.
  -- Кейт, но это возможно?-- спросил Саша, не в силах больше тянуть.
  -- Да,-- твёрдо ответила она и повернулась, Саша впервые с начала боя улыбнулся.-- Алекс! Это в лучшем случае займёт несколько часов.
  -- Сколько?
  -- Часа... три. Я, конечно, понимаю, что времени нет, но я не могу быстрее.
  -- Десять минут, у нас не больше десяти минут,-- поторопил Сергей.
  -- Серж, ты хочешь, чтобы я сделала работу за десять минут, которую выполняет весь штат сотрудников за час?! Конечно, я постараюсь быстрее, но вы меня поймите. Я же не суперчеловек.
  -- Конечно, Кэтти. Мы понимаем.

-

   Бездыханное тело Дмитрия накрыли скатертью. Сергей наотрез отказался уходить вместе с Кейт в лабораторию, тогда остальные, Андрей, Жан и Абди, остались с ним, чтобы поддержать молодого парня. Булдакова нашпиговали стимуляторами, девушка на этот раз промолчала, хоть и смотрела на эти издевательства не без отрицания в глазах.
   Саша поторопил её.
   Кэтрин подбежала к электронному табло и ввела код, положив палец на панель. Стеклянная стена разошлась, и они прошли по небольшому, заворачивающему за угол, коридорчику, который заканчивался небольшой металлической дверью. Рядом стояли какие-то ящики.
   "Позиция",-- оценил Александр.
   Кейт приложила руку, сканер снова проверил личность и открыл дверь. Саша ещё никогда здесь не был, и увиденное поразило его. Конечно, он ожидал чего-то вроде гигантской лаборатории, но не предполагал, что она может быть таких исполинских размеров, учитывая, что располагалась под землёй.
   Это было огромное, метров триста в диаметре, овальное помещение. Повсюду в стены были встроены мониторы, напротив каждого из них было рабочее место, метра три-четыре в ширину. Вдалеке, насколько было видно, располагалась дверь, но уже гораздо большего размера, чем та, в которую они вошли, через неё в помещение мог въехать грузовик. В центре находился ещё один ряд рабочих мест, которые располагались на внешней стороне полукруга, в центре которого находился он, гипердвигатель. Не нужно было быть гением, чтобы догадаться. Корпус, вытянутый каплевидной формы, был длинной метров двенадцать-пятнадцать. Красота блесков отражения на его темной металлической обшивке завораживала.
   Кейт первым делом побежала к одному из мест в полукруге. Как только она оказалась около него, небольшая панель выехала из стола. Девушка положила ладонь на неё, и компьютер заработал.
   "Идёт проверка..."-- высветил монитор.
  -- Кейт, я могу тебе чем-нибудь помочь?-- спросил Саша, подходя к ней. Кейт отрицательно замотала головой.-- Сколько будет идти проверка?
  -- Минуту. Ему нужно проверить терабайты информации.
   Компьютер управился за пятьдесят секунд. На мониторе высветилась непонятная цепь схем. Что происходило дальше, было выше понимания неспециалиста. Ряды данных, запросы, расчёты, отчёты...
   За дверью снова послышались выстрелы, с каждой секундой грохот нарастал и становился всё интенсивнее, а сопротивление ожесточённее. Даже в атмосфере чувствовалось напряжение. Воздух становился жарче и душнее. Саша попытался понять, не плод ли это его воображения, но только сейчас заметил, что вентиляция не работает.
   Пальцы прыгали по клавиатуре, хотя Кейт ни разу не взглянула на неё. После минуты стремительного бега компьютер выдал очередной непонятный результат. Кэтрин замерла, на её лице отразилось удивление.
  -- Что случилось?-- спросил Саша.
  -- Алекс, всё уже проделано за нас.
  -- Не понял...-- известие ошеломило его.
  -- Кто-то уже всё просчитал, всё готово.
   "Всё уже готово! Да-а, они постарались на славу".
  -- Куда мы прилетим?
  -- Ливийская пустыня,-- после секундной паузы ответила она.-- В Ливии, но очень близко к границе с Египтом.
  -- Но нас там, несомненно, ждут, может подкорректировать курс?
  -- Да, мы появимся в сотне километров от этого места.
  -- Пойдёт.
   Дальше пошла цепь непонятных вычислений. Её пальцы так же быстро носились по клавиатуре, как и прежде.
   Выстрелы снаружи звучали всё ближе, раздался взрыв, стены застонали. Саша повернулся, разрываясь между двумя местами, где, по его мнению, он должен был находиться одновременно.
  -- Готово,-- ответила она.
   Саша с трудом сдерживал радость.
  -- Что нам необходимо?-- спросил он.
  -- Только мы и таймер, на сколько его установить?
  -- Это долго?
  -- Пара секунд.
  -- Тогда пока не надо.
  -- ?!!
  -- Сначала соберёмся,-- сказал он, уже подбегая к двери. Она открылась. Ударили выстрелы -- Саша отпрыгнул за ящики и прокричал: "Назад! Все назад! Я прикрою!"
   Андрей встал первым и, пуская короткие очереди, стал отходить к двери. Дальше последовала очередь Абди и Фрэнка.
  -- Сергей!-- казалось, Саша перекричал выстрелы.
  -- Уходите, я их задержу!
  -- Не время для геройства! Назад, Сергей! Живо!..
   В этот момент появились двое боевиков, которые тотчас были сожжены лазерами. Саша спрятался за ящиками и спешно стал менять обойму.
   Грохот заглушил всё, мощная сила отбросила его в сторону. Один из контейнеров слетел, чуть не придавив. Мир наполнился звоном. Саша видел, как падал Сергей. Молодому парню уже ничего не могло помочь: осколки буквально изрешетили его.
   Тело слушалось с трудом, словно деревянное. Внезапно кто-то схватил его за плечи и рывком затащил его в лабораторию. Дверь захлопнулась.

-

   Флейс. "Значение Теории Единого Информационного Поля".
   "...Общеизвестно, что человек, обладающий экстрасенсорными способностями, применяя их работает с информационным полем через своё биополе. Основываясь на этих же принципах, мы теоретически можем создать механизм, который бы считывал информацию с Единого Информационного Поля, как лазер считывает данные с диска. Создавая i-лучи, мы можем получать информацию с гиперструн (вспомним, что каждая частица мира, то есть информация о ней, -- колебание гиперструны), проникнуть в самые глубины материи, узнав её тайны, но главное достоинство Теории Единого Информационного Поля не в этом. Разобравшись со структурой Матрицы Мира; мы можем научиться, не только читать, но и писать, мы сможем перемещать любой объект, со скоростью i-лучей, то есть мгновенно! Только вдумайтесь: мгновенно в любую точку пространства!"

-

   Флейс. "Значение Теории Единого Информационного Поля".
   "Закон сохранения энергии является следствием закона сохранения информации и это накладывает определённые ограничения на управление и "переписывание", в частности, мы не можем создать объект просто из ничего. Так что смысл в промышленности остаётся, как бы не мечтали оптимисты. Ещё одно важное свойство вытекает из закона сохранения информации: на операции с информационным полем не потребуется энергии. Действительно, если предположить, что потратится хотя бы эрг энергии, тогда мы увидим явное нарушение закона: этот эрг исчезнет без следа! Однако логика говорит нам, что на перемещение затрачивается энергия, но в том-то и дело, что формально перемещения не происходит: мы не наблюдаем изменение в скорости, сопротивления инерции (массы).
   Давайте на миг представим, что такой прибор создан. Цель его: мгновенное перемещение в пространстве. Можно даже сказать, что мы изобрели вечный двигатель! Однако, конечно, гипердвигатель (как бы в таком случае назвал этот прибор любой гражданин) не является двигателем в том смысле, который мы вкладываем в это слово. Отчасти это телепорт, но перемещающийся вместе с пространством через промежуточную точку. Её и можно называть гиперпространством или мнимым пространством.
   Здесь главное не запутаться в терминах, ведь свёртки пространства не происходит, но и телепортации в обычном плане тоже. Это третий вариант. Для обозначения перемещения мы привыкли использовать термин "прыжок", а он скорее ассоциируется с гипердвигателем, нежели с телепортом. Мы используем термин гипердвигатель весьма условно. Формально данное устройство должно называться "устройство мгновенного переноса материи", но это сложный термин. Если мы будем использовать этот прибор для локальных перемещений, тогда назовём его телепортом, в межзвёздном пространстве -- гипердвигателем. Слова всегда таили в себе неопределённость".

-

   Звон стал проходить, и вместо него навалилась оглушающая тишина. Саша посмотрел на своего спасителя: им оказался Андрей.
  -- Спасибо, дружище,-- поднимаясь, произнёс Соколов.
  -- Да не за что. Потом чек выпишу. Давай быстрее. Я почему-то уверен, что дверь их не задержит надолго,-- ответил Булдаков.
  -- Я в порядке,-- прислушиваясь к себе, ответил Александр, а затем повернулся к девушке.-- Кейт, распоряжайся. Что нам делать?
  -- А Серж?-- спросила она, оглядываясь.
  -- Уже поздно, Кейт,-- ответил Андрей.
   Она на секунду замолчала, собираясь с мыслями, и сказала:
  -- Идите к капсуле.
   Фрэнк и Абди подбежали первыми и осмотрели "каплю".
  -- Там же нет места для людей,-- удивлённо сказал Биккилс.
  -- Она не предназначалась для людей. Мы встанем около неё. Сфера подхватит нас и доставит вместе с кабиной. Я включила таймер, разрыв пространства произойдёт через...-- она взглянула на монитор,-- 21 секунду. Поэтому давайте быстрее.
   Саша, Андрей и Жан уже подходили к капсуле.
  -- А что произойдёт, если ты просчиталась?
  -- То, что мы, скорее всего, окажемся в космосе, а воздух в сфере заместится космическим вакуумом и произойдёт небольшой взрыв,-- она подошла к капсуле.
  -- А радиус сферы?
  -- Десять метров, так что если всё пройдёт нормально, то мы окажемся на куске этого пола,-- она показала вниз, потом посмотрела на таймер.-- Восемь секунд,-- предупредила Кейт.
   Саша взял её за руку, девушка не сопротивлялась. Послышался гул и вибрация, из чего он происходил, Саша не мог понять, потом догадался: это дрожит капсула, и вопросительно посмотрел на Кейт.
   "Так и должно быть",-- прозвучало в голове. Это его успокоило, немного...
   "Три секунды",-- отсчитывал таймер.
   "Две секунды".
   Дверь в помещение открылась, и на пороге появились трое солдат.
   "Одна секунда".
  -- Огонь!-- прокричал один из них. В его глазах читалась властность и жажда мести. Саша узнал его. Это был Макс!
   "Этого не может быть! Он же ранен!"-- пронеслось в голове.
   Зазвучали выстрелы, сражённой пулей Абди отлетел на приборную панель.
   "Слишком поздно! Мы опоздали".
   Но что-то произошло. Звуки стали не чёткими. Дальше всё проистекало, как в замедленном кино. Он видел, как вырывается огонь из сверкающих дул автоматов, как медленно летят пули, как они отскакивают от стен, впиваются в мониторы, которые, медленно взрываясь, разлетаются кружащимися кусками стекла. Можно было разглядеть падение Абди, капельки крови летящее от него. Искривлённое в ярости лицо Макса почти застыло, но это уже не важно: главное, что всё тает, мир расплывается, а гипердвигатель работает! Поползли краски, словно на только что написанную картину плеснули ведро растворителя.
   Держать руку Кейт стало всё труднее, казалось, что их всех уносит в разные стороны. В воздухе почему-то остро запахло лесом. Он видел, как Макс, нажав на курок автомата, выстрелил. Выпущенная пуля предназначалась для него, она вылетела из ствола в сопровождении огненной вспышки. Саша пожалел, что не сказал никому, кто стоит за этим нападением. Если он погибнет, правда уйдёт вместе с ним в могилу. Медленно, издевательски крутясь, пуля приближалась, и приближалась. Ближе и ближе. Размытая сверкающая точка...
   "Слишком поздно! Это конец!"-- подумал он, и всё померкло.
  
  

Часть 2

По ту сторону

   Egnotio per egnotius (неизвестное через более неизвестное, лат).

Глава 1

   Время неизвестно...
   Место неизвестно...
   На что похожа смерть? На чёрное безмолвие, вечное падение, небытие. На Рай? Цветущие сады и леса. Или на Ад? Жар, огонь и боль. Ответ знает только Бог...
   Это были даже не мысли, а шёпот, веяние, дуновение ветерка души.
   В воздухе по-прежнему пахло лесом. Значит рай? Голова болела и кружилась. Странно. Мысли никак не могли собраться, разбегались и прятались, как испуганные мышки прячутся от большого голодного кота. "Я умер",-- наконец, возникла первая. Всё тело ныло.
   "Но я чувствую и думаю. Разве это смерть?"
   Чувства понемногу начали пробиваться сквозь туман. Саша ощутил, что лежит на холодной земле. В морозном воздухе пахло озоном. Он попытался открыть глаза, не получилось, их словно склеили. "Какой может быть холод, если я в пустыне? Или в пустыне ночью настолько холодно? Или я вовсе не в пустыне?!" Мысль кольнула и заставила открыть глаза.
   Его взгляд был устремлён в небо. Тёмное небо, в котором проплывала одинокая тучка. Вдалеке уже намечался рассвет. Он попробовал пошевелиться, руки с трудом слушались. "Такое ощущение, что меня пропустили через мясорубку". Усилием воли Саша заставил повернуть голову и осмотреть себя. "Руки... Ноги... Уф-ф... Всё на месте".
   Он лежал на пушистом мху у какого-то дерева, жилы которого выходили из земли, окутывая весь ствол. Огромное дерево, метров в тридцать. "Баобаб что ли". Везде, куда бы ни бросился взгляд, был только лес. Странный лес, каждый листочек каждая травинка были похожи на искусственные, словно сделанные из металла.
   Саша попробовал приподняться. Тело понемногу начало слушаться. Он пощупал лоб, куда летела пуля, но дырки не нашёл. "Тьфу, ты! Чёрт!"-- оторвал он себя от этого глупого занятия. Если бы она была, то искать бы не пришлось.
   Мысли стали выстраиваться в нормальном порядке. Мозг начал переваривать последние события, но всё ещё не мог дать вразумительный ответ на вопрос: "Где я?"
   Он снова осмотрелся. Ничего знакомого, но почему-то казалось, что он уже где-то это видел...
   В конце концов, голова выдала вполне логичное объяснение: "В компьютер попали, настройка гипердвигателя была сбита, и нас забросило в другую точку планеты". Таков человек: он не любит неизвестности и всегда пытается найти объяснения. Таким он был несколько тысяч лет назад, объяснявший грозу гневом богов, таким и остался.
   Саша попытался подняться, с трудом и со второй попытки ему удалось это сделать. Всё ломило, но он, преодолевая боль, пошаркивая обувью по корню дерева, подошёл к "баобабу" и сел, прислонившись спиной к могучему стволу. Голова начала соображать, вспомнились события последнего времени. Он перестал чувствовать руку Кейт в той момент, когда потерял сознание. "Где она?"
  -- Кейт! Андрей! Фрэнк! Жан!-- никто не отвечал.-- Кейт!
   "Где же они?!"
   Саша вскочил, но тут же пожалел об этом. Тысячи иголок впились, как змеи, в голову, но он всё же устоял. Александр подумал ввести стимулятор -- небольшая аптечка была у всех без исключения, но решил, что не стоит.
   "Котелок варит и это пока главное".
   Вещи нашлись быстро. Автомат лежал около него, "Искатель" был надет на руку. Прибор работал. Саша включил его, но не обнаружил никого в сорокаметровом заданном радиусе. Он расширил сферу до 100 метров. Потянулись долгие секунды... "Ничего",-- таков был ответ. Поиски в радиусе километра дали аналогичный результат. Саша поставил на максимум: 10 километров. Уйдёт некоторое время, при этом аппарат съест энергии на порядок больше обычного, но его это не волновало. Нужно было найти остальных. Пока "Искатель" сканировал, можно было полюбоваться местными красотами.
   Сейчас он услышал пение птицы, совсем рядом. Саша повернул голову и посмотрел на ветку. Небольшой серый комок с синей грудкой напевал свою мелодию. Странная птаха, он не видел её ни на снимках, ни живьём.
   "Ещё зоологом-первооткрывателем я не был".
   Птичка заметила, что стала предметом наблюдения, и решила не искушать судьбу: взлетела и скрылась в лесу.
   В воздухе по-прежнему пахло озоном. "Наверное, из-за гипердвигателя",-- объяснял себе Саша. Он снова почувствовал холод: одежда не защищала от мороза.
   Наконец, сканер выдал карту местности, но по-прежнему никого не нашёл. Саша выдохнул воздух. Такой поворот событий ему не импонировал. "Если я остался на Земле, то и они должны быть где-то здесь. Куда они денутся?"-- подумал он и вспомнил, что у него до сих пор в ухо вставлена минирация.-- "Как же я мог про неё забыть?" Палец нажал на приборчик.
  -- Андрей. Жан. Вы меня слышите? Ответьте.
   Ответом было тихое пощёлкивание.
   Солнечный свет скромно проступал через многочисленные ветки огромных деревьев. Саша встал, когда почувствовал себя лучше, поставил сканер на предупреждение, взял автомат и направился туда, где "Искатель" показывал скопление воды. Вся земля была покрыта мхом, отчего складывалось такое ощущение, что идёшь по пушистому ковру. После каждого шага через его невидимые поры просачивалась вода. Снова возникло ощущение чего-то знакомого, но он не находил ни одной знакомой детали, и всё же что-то настораживало, что-то здесь было не так.
   Когда Саша вышел к намеченной цели, скопление воды оказалось ничем иным как горным ручьём, который пробивал себе дорогу сквозь камни. Солнце светило утренним светом, но как-то странно. Темно. "Где-то я это уже видел",-- с подозрением подумал Саша и взглянул на поднявшееся Солнце. И остолбенел.
   Сказать, что он был ошеломлён -- ничего не сказать. Такое чувство испытывает человек, когда узнаёт, что он вовсе не человек, а продукт биоинженерии, когда узнает, что его родители не его, когда рушится мировоззрение, когда незыблемые истины вдруг становятся ложными, когда рушится всё и ничего не остаётся взамен. Тоже ощутил сейчас и Саша. Он стоял у горного ручья под лучами Солнца. Не его Солнца!!! Звезда, которая светила наверху не было жёлтым плазменным шариком на небосклоне. Оно было лиловым!!! Теперь, когда оно взошло, необычный оттенок неба уже нельзя было списать на ранее время суток. Он вспомнил, где это видел. Сон, который приснился ему сегодня утром, оказался пророческим. Да и сегодня ли он ему снился? Сколько он пролежал в беспамятстве?
   Он не знал, где находится. У другой звезды?... Но вероятность этого исчезающе мала. "Может быть, я в другом времени на Земле?... Но разве Солнце было когда-нибудь лиловым?" Нет, насколько он знал, и не будет: сначала оно станет красным гигантом, а закончит свою жизнь чёрным карликом. Последнее, что говорило не в пользу этой версии: гравитация этой планеты была немного меньше земной, он это почувствовал, когда направился сюда, но не придал этому факту значение.
   Мозг с ужасом перерабатывал огромное количество фактов, выдавал ответы и тут же отбрасывал их.
   "Если я не на Земле, то где?"
   Решение никак не хотело приходить.
   Саша стоял посреди этого совершенно чуждого ему мира и не понимал, что, собственно говоря, происходит. Всё вокруг кричало о своей чужеродности, теперь, когда сквозь кроны деревьев можно было разглядеть солнце, он услышал этот крик.

-

   "Искатель" запищал. Саша оторвался от размышлений, вытер мокрые руки, которые он промыл в ледяной воде ручейка, и посмотрел на сканер. Прибор обнаружил Андрея! В двух километрах. Саша улыбнулся, надежда снова вернулась к нему.
   Он вывел карту в объём. Голограмма показала прилегающую местность всех зверей и птиц, отмечая красными точками с подписями масс. Стрелка указывала местоположение сканера. Жёлтая пунктирная линия показывала самый короткий маршрут, зелёная -- самый безопасный, где учитывались вероятные действия обнаруженных животных с массой более 30 килограмм. Он старался придерживаться второй, потому что не хотел встретиться с образцами местной фауны и тем более угодить в местное меню, как бы те не выглядели. "Надеюсь, я не попал в гости к динозаврам",-- без особого оптимизма подумал он.
   Александр попробовал несколько раз докричаться до друга, но тот почему-то молчал.
   По мере движения Саша всё посматривал на сканер, который внимательно отслеживал всех животных. Руки замёрзли, было такое ощущение, что тонкая корочка воды желала превратиться в лёд. Холодный металл автомата примерзал к правой руке. Несмотря на то, что после восхода лиловой звезды стало заметно теплее, после подземной лаборатории требовалось время для адаптации.
   Судя по данным "Искателя" Андрей не шевелился. Саша надеялся, что его друг жив. Удивляло то, что сканер раньше не находил Андрея, как будто он появился позже.
   Пробиваясь сквозь заросли кустарников, перешагивая через могучие корни деревьев, он шёл. До Андрея оставалось ещё почти полкилометра, когда тот зашевелился.
  -- Андрей,-- сказал в рацию Саша, но она молчала. "Может быть рация сломана?" Через две секунды раздался слабый, но знакомый, и оттого поднимающих настроение, голос:
  -- Саша?
  -- Да. Ты как там?
  -- Ничего, почти нормально даже.
  -- Андрей, не уходи никуда. Будь на месте, я иду.
  -- Ты где?
  -- В полукилометре южнее. Жди, я скоро буду.
  -- Ага, словно я тебе компас...-- проворчал Булдаков.-- Хорошо, жду.
   Настроение поднялось до наивысшей отметки, когда Саша, пройдя оставшийся путь, увидел Андрея. Выглядел он плохо, но зато был жив.
  -- У меня такое ощущение, что меня сначала разобрали, а потом собрали и бросили с десятиметровой высоты,-- объяснил своё состояние Андрей.
  -- Судя по обломанным веткам, тебя бросили с четырёхметровой высоты,-- уточнил Саша, осматривая висящие ветви.
  -- И как я только не развалился? Знаешь, когда-то давно был такой обычай: перед коронацией забирали лошадь палками так, чтобы не было крови. Похоже, теперь, я понимаю, как чувствовала себя эта лошадь.
  -- Бедное животное...
  -- Бедный я. Как ты меня нашёл?
  -- Сканер,-- Саша показал прибор.
  -- Мог бы и догадаться. Голова не работает. Все шарики смешались.
  -- У меня было то же самое.
  -- Ты что-то не договариваешь,-- заметил Андрей.
  -- Ты знаешь, где мы находимся?
  -- В лесу,-- осмотревшись, ответил Андрей.
  -- Нет.
  -- Да, в лесу и не надо меня обманывать. Хоть это и странный лес. Хм... Деревья странные.
  -- Странные, потому что мы не на Земле. Посмотри наверх.
   С Андреем начали происходить метаморфозы: сначала его лицо выражало усмешку, потом вопрос: "Ты не шутишь? Серьёзно?" Затем друг поднял голову; с секунду отражались все мысли, вторую -- все чувства, которые испытал Саша, узнав истину, и в завершении -- безысходность. Соколов долго наблюдал за ним, и представлял, каковым было его лицо, когда он стоял там, у безымянного ручейка.
  -- Может быть, найдём остальных?-- спустя минуту произнёс Булдаков.
  -- Не получится, сканер их не может найти, их нет в радиусе десяти километров. Поэтому ты пока отдыхай, а я что-нибудь придумаю.
  -- Хорошо, только не больше часа.
  -- Тебе неделю в реабилитационном центре пожить нужно, а ты: "Не больше часа". Отдыхай, пока есть возможность. Может нам не придётся сомкнуть глаз ещё пару деньков.
  -- Спасибочко тебе на добром слове.
   Внезапно навалилась трёхдневная усталость. Не хотелось ничего делать, просто плюнуть на всё, бухнуться на пушистый мох и заснуть. Андрей успокоился. Булдаков слишком много работал, почти без сна и отдыха, а ещё ранение, бой. Естественно он вымотался до предела.
   За последующие десять минут сканер ничего кроме животных не выдавал. Саша уже начал беспокоиться....
  -- Ты чего?-- проснулся Андрей.
  -- Подъём,-- вместо ответа сказал Саша.-- Ты сможешь идти?
  -- Да. Сканер никого не обнаружил?
  -- Нет,-- ответил Саша и машинально взглянул на экран. "Искатель" обнаружил Жана трёх километрах от них!-- Жана нашёл! Чертовщина какая-то. Такое ощущение, что мы выпрыгиваем по очереди. Сколько у тебя на часах?
  -- 10:25.
  -- У меня 11:46...
  -- И что это значит?-- похоже, Андрей тяжело приходил в себя. Всё-таки ранения.
  -- А это значит, что если моя догадка верна, то часы Жана отстают от твоих на час и двадцать минут.
  -- На двадцать одну минуту.
  -- Не суть важно. Главное, что следующего появления нам нужно ждать через час двадцать.
   Андрей, слегка качаясь, поднялся.
  -- Это земля неровная или я?-- посмеялся он.
  -- Планета вертится. Идти сможешь?
  -- Вполне. Ладно, веди,-- сказал друг, направляясь за Сашей, сканер которого уже рассчитал путь.-- Знаешь, как бы я назвал это место?
  -- Как?
  -- "Неизвестно где". Спросят: "Где вы были?" А мы ответим: "Неизвестно где".
   Саша усмехнулся.
  -- Кстати, Андрей. У нас так и не было возможности поговорить.
  -- Верно, и бокальчика пива пока не предвидится,-- страдальчески, подтвердил Булдаков.
  -- Я почти ничего не знаю о тебе с тех пор, как мы прилетели из Камеруна.
   Конечно, перед вылетом на базу у них состоялся разговор, но он был столь коротким, что они успели обменяться практически несколькими фразами, а служба не заставляла расслабляться. И даже, несмотря на напряжённую работу, они всегда проводили хоть минут двадцать вместе, придаваясь воспоминаниями об Академии. Им было что вспомнить, о чём помолчать.
   Вдвоем идти было гораздо веселее. Они разговаривали всю дорогу, негромко, чтобы не привлекать непуганых человеком зверей. Они же не знают, как опасны встречи с вооружённым человеком. Через каждые пять минут Саша пытался связаться с Жаном, но ответа пока не получал. Наконец, на пятой попытке в наушнике раздался голос Жана. Саша попросил его никуда не уходить и ждать на месте.
  -- Отлично!
  -- Андрей, в пятидесяти метрах от нас прячется животное.
  -- Большое?
  -- С два центнера, движется к нам... Сорок метров... Тридцать девять...
   Щёлкнули затворы автоматов. Замёрзшие пальцы легли на курки. Два ствола направились в сторону невидимого зверя.
  -- Двадцать метров, он остановился,-- шёпотом сказал Саша, поглядывая на сканер.
   Животного по-прежнему не было видно, но чей-то взгляд чувствовался. Через пять секунд оно снова направилось к ним, и спустя мгновение зверь выпрыгнул из кустов на Андрея, который, вдавив крючок, пустил очередь в брюхо. Саша выстрелил дважды. В итоге уже мёртвая туша грохнулась, чуть не придавив Андрея двухсоткилограммовым весом, благо, что тот сумел среагировать достаточно быстро.
   Они осторожно подошли к поверженному зверю, справедливо опасаясь, что животное ещё может быть живым, но всё обошлось.
   В целом существо было похоже на огромную болотного цвета кошку: длинные клыки, три ряда зубов, узкие глаза, заострённые уши. Угловатые линии тела придавали животному некоторую инопланетность. Действовала "кошка", как действуют земные хищники: выбирают самого слабого и нападают на него. В данном случае раненый Андрей показался более подходящей кандидатурой на роль жертвы.
  -- Тяжело его стоматологу. Верно?-- разглядывая зубы хищника, сказал Андрей и взглянул на Сашу.-- Как мы его назовём?
  -- Болотным тигром.
  -- Может лесным? С листвой сливается.
  -- Пускай будет лесной. Не важно... Пошли отсюда.
   Андрей кивнул. Задерживаться не стоило, учитывая нападение. Они продолжили путь.
   Жан встретил их дулом автомата и таким же трупом лесного тигра, какого они недавно уложили. После недолгих рукопожатий и вопросов о самочувствии француза, Саша и Андрей догадались, что состояние, в котором они прибыли в этот мир, похоже, уже система.
  -- Я вижу, ты без нас не скучаешь?-- осматривая очередного зверя, сказал Андрей.-- Неплохое начало, а?
  -- Да, но я никогда не видел такую кошку,-- оторвался Шэрэн от созерцания.
  -- Неудивительно, ведь мы не на Земле.
   Когда предсказанные превращения лица подошли к завершающей стадии Андрей, представляя, как ранее это делал Саша, свою физиономию, спросил:
  -- Жан, сколько у тебя на часах?
  -- 10:15.
  -- У меня 11:36,-- сказал Соколов.
  -- У меня 12:57. Всё сходится.
  -- Что сходится?-- не понимал Жан.
  -- Время на часах каждого из нас отличается на час двадцать одну. Каждый человек из нашей группы появляется через этот промежуток времени.
   Жану потребовалось почти пять минут, чтобы переварить это. Его голова по-прежнему плохо соображала.
  -- И когда же нам ждать следующего появления?
  -- Через минут пятнадцать,-- с видом гения ответил Андрей. Кажется, он уже отошёл от прыжка.
  -- Я даже знаю, кто следующий,-- многозначительно заявил Саша. Две пары пытливых глаз устремились на него...

-

   Лес остался позади. Они вышли на белое каменное поле. Здесь даже трава с трудом пробивалась через завалы. Абди долго искать не пришлось: одежда резко контрастировала с окружающей местностью. Француз подошёл первым. На теле кавказца виднелись полоска ран. По всей видимости, его зацепило очередью. Даже беглого взора хватало, чтобы понять: такие раны не совместимы с жизнью. Шэрэн проверил пульс, и отрицательно закачал головой, на вопросительный взгляд друзей.
  -- Ты был прав,-- поднимаясь от мёртвого Абди, сказал Жан.-- Жаль его. Он действительно хотел нам помочь. Хороший был человек.
  -- Мир его праху.
  -- Давайте похороним его. Надеюсь, он обрёл мир в этой войне. Он стал свободным,-- философски произнёс Андрей.
   Абди похоронили тут же, заложив тело камнями, насколько могли, благо их здесь хватало. Погребение не заняло много времени. Андрей из двух веток, коры и бинта собрал небольшой крестик с табличкой, на которой набросал имя. Фамилии они так и не узнали. Под именем он подписал: "Человек, который всё-таки разобрался в себе".
  -- По возможности вернёмся сюда,-- сказал Саша.-- Найдём остальных и заберём.
  -- Скажи, как ты догадался, что следующим появится он?-- спросил Андрей.
  -- Ты стоял справа от меня, справа от тебя -- Жан, дальше Абди. Слева от меня стояла Кейт и Фрэнк. Так что следующим будет Фрэнк. Потом Кейт. Я даже знаю, где появится Фрэнк. Если посмотреть, где мы находимся и соединить места на места наших появлений то, что мы получаем?-- Александр указал на мониторе сканера места появлений.
  -- Кажется, мы двигались по кругу.
  -- Верно, и в центре этого круга -- капсула гипердвигателя!
  -- Значит, Фрэнк появится тут!-- указал на голограмме Жан.
  -- Верно.
  -- Ну, веди, Сусанин,-- сказал Андрей.
  -- Кто такой Сусанин?-- не понимая о чём речь, спросил Шэрэн, но никто не стал удовлетворять его любопытство.
   Вскоре каменные завалы сменились травой, и они вышли на поляну. Зелёный, переливающийся металлическим блеском, ковёр устилал далёкие горы и прерывался только рекой, которая, если верить "Искателю" впадала в море, или большое озеро; понять не удавалось, потому что сканер не находил противоположного берега. Лиловое солнце уже взошло. Саша взглянул на него, в очередной раз, поражаясь, как такое могло случиться. Попасть на планету, причём вероятность этого бесконечно мала, притом ещё и с живым миром и относительно благоприятной атмосферой. Нет, здесь не могло быть никакого простого совпадения или случайности. Александр подумал, что только Кэтрин сможет внести некоторую ясность. При мысли о ней сердце сжалось, и он посмотрел на сканер. На мониторе уже произошли изменения:
  -- Фрэнк, появился! Как раз в том месте, где мы и ожидали.
  -- Великолепно. Сколько до него?
  -- Километр. Он не успеет очнуться, когда мы будем около него, осталось немного,-- сказал Саша и посмотрел вперёд, где уже виднелась река.
  -- Речку назовём как-нибудь?-- спросил Андрей.
  -- Не знаю...
  -- Просто Речка,-- предложил друг.
  -- А горы, просто Горы,-- предугадал Саша.
  -- Ишь ты... какой способный, схватываешь на лету. Никак в институте учился?
  -- А что, если мы встретим другу речку? Как мы её будем называть. Названия-то уже кончились,-- поинтересовался Жан.
  -- Не беда! Есть ещё и цифры. Речка-2, Речка-3. Хватит на все речки. Ну, как? Звучит?
  -- Нет.
  -- Хм...-- искусственно нахмурился Андрей, но потом добавил.-- И потом, ещё нужно увидеть вторую речку. Может, мы зря гадаем.
  -- Андрей, в прошлый раз мы привлекли к себе внимание из-за того, что разговаривали. Не стоит снова искушать судьбу, здесь может оказаться что-нибудь поопаснее,-- Саша снова вошёл в разговор.
  -- Да, брось. Здесь только поле, и ничего больше.
  -- А в лесу был просто лес,-- проворчал Соколов и мысленно махнул на него рукой. Он знал, что Булдаков всегда поступает так, как считает нужным, даже если это мнение окажется ошибочным, а заблуждался Андрей редко. На самом деле за внешней беспечностью скрывался трезвый ум и интуиция, которая никогда не подводила. Саша и не сомневался, что в случае опасности Булдаков изменится в прямо противоположную сторону мгновенно.
   Фрэнка обнаружили уже издалека. Чёрная точка, примятая трава луга, запах озона,-- всё те же признаки. Оставалось только дождаться его пробуждения.
   Жан хотел потрясти американца, но Андрей его остановил, припомнив о последствиях прыжка: "Организм лучше знает, когда".
   Ждать долго не пришлось. Вскоре Фрэнк открыл глаза и с удивлением посмотрел на окружающих, словно пытаясь вспомнить, кто они.
  -- Очнулся? Полежи минут десять,-- сказал Шэрэн.-- Скоро боль пройдёт.
  -- Где я?-- прохрипел Фрэнк.
  -- Около меня,-- ответил Андрей.-- Ну, а если серьёзно...
  -- Говори.
   Андрей открыл страшную правду. Он не видел, что происходило с Фрэнком, но мог представить его состояние.
  -- Андрей, как ты себя чувствуешь?-- спросил Александр.
  -- Себя я чувствую и этого мне достаточно,-- ответил тот.-- Мы уже идём?
  -- Нет, не сейчас. Фрэнк?
  -- Мне уже лучше, Алекс.
  -- Подождём минут пять и пойдём.
   Так же его называла Кейт. Ему стало не по себе от мысли, что он больше её не увидит. Было что-то волшебное в этой девушке. Саша чувствовал какую-то неразрешимую загадку в ней. Он уже не раз мог убедиться в широте её мысли и души. Он был искренне рад, когда принимал приглашение у общежития. Все их встречи проходили так скомкано, что им не удавалось поговорить в спокойной обстановке: работа постоянно нагружала их заботами, но каждый раз его как магнитом влекли эти карие глаза волшебной глубины. Кэтрин понимала людей с полуслова, что выдавало в девушке хорошего психолога. Мир с ней приобретал необычайные краски и открывал потаённый смысл. Никогда прежде с ним такого не происходило...
  -- Пойдём,-- уверенно сказал Соколов, прерывая свои мысли. Он передал сканер Шэрэну, и через минуту вся группа уже направлялась к предполагаемому месту появления Кейт.
  -- Она в километре от нас,-- доложил после часа ходьбы Жан, но в его глазах Саша прочитал, что Шэрэн что-то не договаривает,-- по ту сторону реки.
   Это звучало как приговор.
  -- Нам срочно нужно смастерить плот и переправиться.
  -- Легче сказать, чем сделать,-- произнёс Андрей.
  -- Это займёт много времени,-- неуверенно предупредил Фрэнк. Нет, он не пытался разубедить, просто констатировал факт.
  -- Тогда нам не стоит тратить времени на разговоры. У кого-нибудь есть предложения?
   Все отрицательно помотали головой. Лучшей идеи не нашлось.
   Материала для изготовления плота было предостаточно: целый лес, опоясывающий лужайку. Вместо нитей они решили использовать лианы, которые мёртвой хваткой обтягивали некоторые деревья. Проверку на прочность они выдержали. Можно было приступить к работе.
   Несмотря на то, что ножи были сделаны из наноструктурированной стали и заточены лазерами, они не подходили для рубки даже относительно небольших деревьев. Рубить дерево ножами -- это было настоящим издевательством не только над людьми, но и над инструментами. Саша подумал, что они затупятся раньше, чем разрубят деревья, а что говорить о затраченном времени, и решили применить лазер с автомата. Конечно, была большая вероятность воспламенения, но другого пути не было. Вскоре брёвна из нескольких деревьев лежали на траве, впрочем, как и отработанная батарея. Даже на холоде все пятеро были мокрыми, словно только что искупались в реке.
   Александр, время от времени бросавший взгляд на сканер, отслеживал местонахождение Кейт. Минут двадцать точка не двигалась, затем к ней подошёл объект массы человека. За ним последовали ещё. Несколько долгих секунд, в течение которых он успел перебрать уйму объяснений вплоть до самых невероятных, они не двигались, затем Кейт и первая метка понеслись от реки в сторону моря, остальные, как показалось, бросились их догонять. Остановились лишь однажды на берегу, после этого они и преследователи разошлись. Две точки отделились от общего хаоса сигналов и направились в лес и дальше, к озеру, которое находилось на границе радиуса сканирования. Там они и оставалась до этого момента, а затем направилась ещё дальше, туда, где "Искатель" уже не мог её обнаружить. Что происходило по ту сторону реки оставалось лишь гадать, впрочем, сканер вполне способен упустить некоторые детали и даже объекты на таком расстоянии из-за несовершенства аналитического аппарата, поэтому поспешных выводов Саша делать не стал, справедливо полагая, что чтобы он сейчас не придумал, все его предположения будут основываться лишь на эмоциях...
   Жан и Саша принялись связывать брёвна с одной стороны, Андрей и Фрэнк -- с другой. Здесь обнаружилось потрясающее свойство лиан: они намертво хватались за всё, словно покрытые клеем. Это существенно ускорило работу. Андрей нашёл вполне логичное объяснение: лианы цеплялись за деревья, и клейкость служил хорошим подспорьем в борьбе за выживание.
   Дальше последовала проверка на прочность. Незамысловатая конструкция выдержала. Саша был готов произнести хвалу чудо-лианам, которые были лучше любого каната. Наконец, можно было приступить к плаванию. К счастью, река была спокойна и мегатонны воды текли медленно, а крупной живности в ней не водилось, сканер подтвердил.
   Вёслами послужили четыре обрубка коры. Лодка легла на воду и выдержала вес четырёх человек. Эти деревья, лёгкие и прочные, как будто были созданы для строительства лодок.
   Противоположный берег реки был покрыт кустарниками, за которыми простилался всё тот же могучий лес. Работая вёслами, Александр поглядывал на показания "Искателя", но опасность тот не замечал. Тем не менее, темнота леса заставляла быть в постоянном напряжении и вглядываться в его глубину. Вскоре они причалили к берегу и вытащили незамысловатое судёнышко на сушу. Саша снова взглянул на сканер -- Кейт по-прежнему была вне зоны досягаемости прибора.
  -- Сань, нам нужно спрятать плот,-- в изнеможении сказал Андрей: раны сказывались на его силах, которые казались бесконечными, но на самом деле, конечно, это было далеко не так.
  -- От кого?
  -- Да мало ли.
  -- Хорошо,-- с трудом согласился его друг, который разрывался между желанием броситься вслед за Кейт и здравым смыслом: если на этой холодной планете есть что-то разумное кроме них, то плот следовало бы спрятать, тем более что он пригодится. По их расчётам гипердвигатель должен появиться, то есть уже появился, пока они переправлялись, на той стороне реки.-- Андрей, ты отдыхай.
  -- Нет!-- но тут же встретил жёсткий взгляд Александр.-- Слово босса -- закон,-- сдался друг.
  -- Жан, Фрэнк! Давайте уберём плот.
   Все, кроме Андрея, принялись за работу: затащили судёнышко в лес и накрыли его нарубленными ветками. На это ушло больше получаса. Саша взглянул на часы, которые показывали "19:12", а лиловая звезда уже стремилась закатиться за горизонт.
   "Нужно торопиться и найти Кейт до заката! Ночью в лесу опасно".
   Саша приложил "Искатель" к лодке, поставил на неё метку и повернулся к другу:
  -- Андрей, ты готов?
  -- Вполне,-- ответил тот поднимаясь. Саша только сейчас заметил, что его повязки были сменены на новые. Он истратил последние бинты и медикаменты, а аптечка была как раз у Кэтрин.
   Они отправились в путь. Нужно было как можно быстрее найти девушку и убраться с этой планеты.
   Через полчаса они уже были на месте. Осмотр, если так можно назвать беглый обзор участка, ничего конкретного не дал. Увы, они не были следопытами и ничего конкретного, кроме следов крови на камне обнаружить не смогли. Впрочем, это ничего не означало. Саша не стал заострять внимание на этом печальном факте, предпочитая считать, что с ней всё хорошо. Возможно, это был лишь самообман, но необходимый самообман.
   Они продолжили путь, направляясь прямиком к озеру. Снова последовал долгий поход через дикий лес. По дороге сканер обнаруживал несколько животных, оповещая о приближении каждого, но ни один так и не показался из-за деревьев. Они вышли на берег моря, где некоторое время задерживалась метка Кейт, и не обнаружили ничего, что могло бы пролить свет на состояние девушки. Саша снова взглянул на экран сканера, где красной линией был отмечен путь девушки. Через сто метров линия обрывалась, но направление известно, что уже само по себе неплохо.
  -- В путь,-- сказал Саша, и они направились прочь от холодного безразличного озера.
   Дневная звезда пряталась за верхушки деревьев, готовясь уйти с небосвода, когда сканер, наконец, нашёл Кейт. Точка находилась в нескольких километрах от них и не двигалась.
   Стало темнеть, Саша зачем-то взглянул на часы, на которых горели цифры "20:48". Он мысленно отметил, что день на этой планете короче земного. Эта мысль ненадолго отвлекла его от мучительных раздумий. Свет уходил очень быстро, становилось темно. Вскоре показался спутник планеты, свет которого днём был не заметен. Планета обладала, по меньшей мере, одним спутником. "Как и Земля",-- подумал тогда Саша.-- "Может, мы всё же на Земле?"
   До метки оставалось не больше километра, когда ночь окончательно вступила в свои законные права. Дальше предстояло идти по ночному лесу. Кто может знать, что выползает ночью из своих нор. Единственной их надеждой был сканер, который мог оповестить о приближении опасности. Они полностью полагались на этот прибор.
   Саша устал, как и все остальные, но всё же продолжал идти. К чему? К страшной истине. Нет, он шёл, чтобы увидеть её, целую и невредимую. Иначе и быть не могло!
   Осталось метров шестьсот, когда сканер указал, после повторной проверки, на скопление существ в каком-то углублении в горе, скорее всего, в пещере. Все они были массой от тридцати до восьмидесяти килограммов, и среди них находилась Кэтрин.
   Лес кончился внезапно. Это действительно была пещера, из которой прорывался тусклый свет.
   Пещера, как пещера, ничего особенного, кроме этого тусклого света. Саша прикинул, чем бы это могло быть. "Костёр? Но это значит, что здесь есть разумная жизнь. Разумная жизнь?!!". И тут как в подтверждение, мелькнула тень, похожая на человеческую.
   Шансы на то, что Кейт жива, выросли, и это придало заряд бодрости и отбросило усталость, зарядив такой желанной надеждой. Тени у входа в пещеру зашевелились, кто-то вышел. В темноте линии казались нечёткими, но силуэт, безусловно, принадлежал человеку... или инопланетянину, похожему на человека?!
  -- My god...-- донёсся шёпот поражённого Фрэнка.
  -- Люди, мы, кажется, только что встретились с инопланетянами...-- Андрею удалось первому сформировать мысль в слова. Этот мир сумел преподнести гостям ещё один сюрприз.

Глава 2

   Параллельно описанным событиям...
   Место неизвестно...
   "Злые Боги!"
   Сегодня последнее солнце, нужно использовать время, чтобы набрать добычу и уйти из пещеры. Прошлым солнцем была битва, и не они выиграли её. Больше племя не имеет права охотиться в этом лесу.
   "Из двадцати мужчин, осталось только восемь. И ОНИ забрали женщин, оставили только четырёх старых, оставили двух детей. Вождь слаб, ранен, не может принимать участия в охоте. Мы идём на охоту без него. Такого раньше не было. Не было и конца племени. А это конец. Боги злы на нас! Но что мы сделали?! Вождь пытался спросить у них, но они молчали. Боги покинули нас. Они нашли более достойных. В наказание они наслали на нас ИХ, и те победили в битве. ОНИ лишили нас леса, пищи, но ИХ Вождь дал нам сегодняшнее солнце. Мы должны его использовать. Охотиться. Добыть пищу и найти новый лес. Когда отец умрёт, я стану Вождём. Я сделаю племя самым сильным, отобью лес, и мы будем жить как раньше, до ИХ прихода. Я ещё молод, во мне много сил. Я смогу это сделать. Да, я смогу! А пока мне нужно добыть немного еды".
   Промелькнула тень, он безошибочно определил в ней чача, и замер. Зверь не заметил опасности, продолжал щипать мох. Охотник ждал удобного момента. В руках было копьё, хорошее копьё. Он сделал его сам по совету Вождя, его отца. Оружие в одно мгновение оказалось в теле зверька, который, истекая кровью, пытался избежать неизбежного. Копьё держало его мёртвой хваткой, пока тот не перестал биться. "Чача может, умирая, убить тебя",-- когда-то учил отец. Настанет время, и он будет учить своих детей. Зверёк перестал трепыхаться. Охотник подошёл к трупику, сломал шею и достал жилу, которую повязал вокруг лап, опустился на землю и сказал: "Бог Охоты, благодарю тебя! Ты щедрейший из самых щедрых!"
   Он привязал добычу к бедру, так легче нести, и остановился у дерева, чтобы отпить воды из кожаной фляжки. Неожиданно за спиной что-то зашуршало. Охотник вскочил, приготовившись к бою, как учил его отец, мудрейший Вождь. В тени кустов прятался кус, готовый к нападению. Мышцы мгновенно напряглись, но атаки не последовало. Что-то было не так в поведении животного. Охотник понял: зверь смотрел не на него, через ветки деревьев это трудно было заметить. Он осторожно посмотрел в ту же сторону -- там кто-то лежал, может быть даже из его племени. Времени на раздумья не было. Сейчас или никогда!
   Кус не ожидал нападения и получил копьём в брюхо. Брызнула кровь. Свирепо взрыв, хищник развернулся. В руках мгновенно оказался нож, и удар последовал прежде, чем кус махнул огромной лапой. Будучи искусным охотником, он предвидел движение зверя, но выбора не было. Взмах лапы сбил с ног, но нож всё же вонзился в грудь хищника и пошёл вниз. Кус рухнул около него, мёртвым. В нос ударил знакомый запах победы.
   "Я Убийца Куса!".
   От осознания этого начала распирать гордость. Теперь ему присвоят звание Убийцы Куса! Это было большим шагом в жизни! Не многие в его лета удостаивались такой чести!
   Ярость понемногу стала уходить. Острый взгляд стрелой метнулся в сторону лежащего человека. Сразу стало ясно, что это не мужчина.
   "Великие Боги! Благословен этот день!"
   Он подошёл к фигурке девушки, теперь охотник мог осмотреть её. Одежда поразила, она совсем не была похожа на те, которые он видел до сих пор. "Не похоже на шкуру, ткань?" Материя цвета тёмного неба полностью закрывала ноги и стан, странная обувь. Под тканью виднелась ещё одна, другая, цвета снега, самая мягкая, которую он только трогал, приятная. На поясе были прикреплены какие-то странные вещи из... "Из чего они сделаны? Не похоже на кость".
   Она лежала на животе, и охотник перевернул её. Это была девушка, очень красивая. Чистая кожа, и хорошо ухоженные волосы, тонкий аромат, который исходил от неё, приятно вскружил голову. "Везёт мне этим солнцем на охоте. Только бы донести всю добычу". Он попытался убрать её голову с камня, но почувствовал что-то липкое и посмотрел на руку. Это была кровь. Убийца Куса был расстроен, когда посмотрел наверх и на камень. Она упала с дерева и разбилась. "Жалко, это была надежда".
  -- Боги, сжальтесь! Опустите свои взоры на нас, бедное племя,-- взмолился он, но Боги молчали.
   Охотник наклонился и дотронулся до её лица, и тут же отдёрнул руку, сам не понимая почему, толи оттого, что она была очень горячей, толи почувствовал, что она дышит. Он проверил. Девушка была жива! "Боги услышали мои молитвы. Они не оставили нас!"-- порадовался Убийца Куса, доставая фляжку. Охотник приподнял голову незнакомки и поднёс кожаный мешочек с водой к её губам. Она отпила немного.
   "Заболела, но ничего, лишь бы была живая. Сейчас для племени это главное".
   Охотник не знал что делать. Оставлять её нельзя, но нести и девушку и куса сил бы не хватило. "Куса придётся бросить",-- с горечью размышлял он.-- "Но тогда никто не поверит, что я убил его. Другого выбора нет, она важнее. А что касается моего звания, то если я смог убить одного, то смогу убить и другого".
   "Алекс?"-- слабо произнесла незнакомка. "Что это? Что она говорит? Этот язык мне незнаком". Он схватил флягу и снова попытался напоить её, но та еле слышно застонала.
   Наконец, она открыла глаза, в которых в одно мгновение проскочил вопрос, а потом ужас.
  -- Сех, сын Вождя,-- представился он. По её лицу было ясно, что она ничего не поняла.-- Сех,-- указал он на себя.
  -- Кейт,-- голос был очень слабый.
  -- Теперь я твой хозяин,-- объяснил он, но она ничего не понимала, только ответила что-то на своём языке. Этот язык был незнаком, но приятен: никаких кричащих звуков, сложные, нежные и красивые слова. Странно, но он, похоже, начал понимать его, хоть никогда и не слышал ничего похожего.
   Она взглянула на убитого куса, ещё больше страха отразилось на её прекрасном лице. А он любовался ею. Девушка действительно была важнее этого животного.

-

   Кэтрин смотрела на Сеха. Абориген, молодой человек лет двадцати с черными, как смола, волосами, был одет явно не по погоде. Холод и его одежда, то есть одна повязка вокруг бедра, на которой висел нож и незнакомый зверёк длиной с руку, не сочетались. Она заметила как он нахально и неприкрыто осматривает её. Стало неудобно и... противно.
   "Дикарь!"
  -- Где я?-- спросила она.
  -- В Зелёном Лесу.
   Кейт поняла, что это название места, а не поэтическая зарисовка неизвестного художника. Ленивые мысли выстраивались в предположения, порой абсурдные. Она искала ответ на заданный ею вопрос, но не находила. Этот дикарь не мог ответить. Она попробовала пошевелиться. Тело казалось свинцовым. Наконец, со второй попытки и при помощи Сеха, который, по всей видимости, был охотником, Кейт смогла сесть. Она потрогала затылок, который ныл не переставая, и обнаружила запёкшуюся кровь.
   "Крепко припечатало. Хоть жива осталась..."
   Наконец, мысли выстроились, и картина прояснилась: гипердвигатель сработал, но не так, как рассчитывали. Он бросил их на эту планету, причём точно: всего несколько метров над поверхностью земли. Логическая цепочка ударила по ней. Она вдруг осознала грандиозность всего происходящего.
   "Но если я на другой планете, то кто это?"-- она взглянула на Сеха.-- "Инопланетянин?!! Первый контакт!!! Стоп! Кто сказал, что я не на Земле?" Лиловое Солнце развеяло всякие сомнения. От правды пробежал жутковатый холодок.
   "Это невозможно, точнее почти невозможно. Может быть, случилось именно это "почти"? Просто невероятно..."
   Сех прервал поток мыслей, протянув руку. Он предлагал встать, но силы оставили её. Кейт не могла подняться, только смотрела на его истёртую и грязную руку.
  -- По Закону, ты теперь принадлежишь мне. Я нашёл тебя в лесу, спас от куса,-- гордо сказал он.
   Кейт внимательно посмотрела на него и на мёртвое животное, которое походило на огромную зелёную кошку. Идти с ним не хотелось. Кто знает, что на уме у этого дикаря-инопланитянина, впрочем, ничем внешне не отличавшегося от человека. "Стоит ли возражать?"-- думала она, прекрасно понимая, что сопротивление может оказаться себе дороже.
   Внезапно Кэтрин заметила, что в тени кустов подкрадывается абориген. О его намерениях говорило копьё, направленное на Сеха. Машинально она прокричала:
  -- Сзади.
   Охотник мгновенно повернулся, выставив копьё.
  -- Выходи, кто бы ты ни был. Выходи!-- свирепо прорычал он.
   Две секунды прошли в напряжённой тишине, кусты зашевелились, и из них вышли двое "людей", который были одеты так же, как и Сех.
  -- Что тебе нужно? У нас есть ещё одно солнце.
  -- У нас нет больше солнца. Вы нарушили договор! Вы спрятали от нас её,-- пришелец указал на Кейт.
  -- Я её нашёл сегодня.
  -- Ложь!
   Копья мгновенно стали ближе.
  -- Правда. Клянусь Богами.
  -- Она принадлежит нам!
   Кейт ничего не понимала, но чувствовала, что они относят её в разряд вещи. Противно. Варвары!
  -- Я говорю правду.
   Только сейчас она осознала, что эти трое туземцев вступят в драку из-за неё. Такая ситуация претила всей сущности.
  -- Ко мне!-- крикнул один Кейт.
   "Это уже слишком! Я не вещь и не животное!"-- с гневом подумала она.
  -- Оставайся на месте.
   Несмотря на то, что Сех был таким же дикарём, он, по крайней мере, не вызывал такого отвращения, какое она сейчас испытывала к этим двоим. Он всё же спас её от этой... кошки и напоил водой.
  -- Ты отличный воин, я видел, как ты вчера дрался и убил двоих хороших воинов, но ты не можешь драться с нами,-- вышло ещё двое.-- У нас есть луки,-- предупреждал второй, доставая примитивное оружие.-- И к тому же ты ранен.
   Сех был действительно ранен, кус в последнем прыжке ударил его лапой, и когти сделали большую рану на его руке. Кэтрин раньше её не замечала.
   Она встала, голова закружилась, но девушка устояла на ногах. Силы постепенно возвращались, но медленнее, чем хотелось.
  -- Берите куса и уходите,-- упорствовал Сех.
  -- Мы заберём его и девчонку и отпустим тебя.
  -- Нет!-- копья были готовы к удару.
  -- Стойте!-- встряла Кейт. Двойка дикарей недоумённо посмотрела на неё.
   Это отвлекло их от охотника, который молниеносным ударом воткнул копьё в ближайшего, толкнул второго на остальных и достал нож. Всё это произошло так быстро, что Кейт не успела понять, что происходит.
   Абориген схватил её за руку и потащил за собой. От рывка в голову впились множество иголок, и она упала бы, если бы Сех не поддержал. Через секунду вылетела первая стрела, которая воткнулась в дерево, издав странный звук дрожащей струны. Свист стрел, шелест травы, разрываемой ими, крики преследователей разносились по могучему лесу, словно работала целая сотня лучников. "Нас окружают",-- мелькнуло в голове. Угроза смерти вернула расторопность. Справа показались два лучника и уже стали натягивать тетиву, как к ним подбежал третий и отвёл оружие в сторону. Больше никто не стрелял, но окрики преследователей становились всё ближе. Их догоняли! Сех что-то проворчал, девушка оступилась, но охотник успел её поймать, не снижая темпа.
   Деревья внезапно расступились, и они выбежали на берег. Сех остановился, видимо, поняв, что уйти от преследования не удастся, и достал нож. У Кейт кружилась голова. Она едва держалась на ногах и готова была вот-вот свалиться на землю. Гонка не дала времени набраться сил после гиперпрыжка. Преследователи показались из леса в пятидесяти метрах, их было пятеро.
  -- Мы уважаем тебя за мужество, но нам незачем убивать тебя, воин. А ты знаешь, что погибнешь,-- произнёс один из преследователей.-- Ты ранил одного воина, мы простим тебе эту наглость. Оставляй её и убирайся!
  -- Так значит, всё-таки боишься! Если в тебе есть часть Богов, ты должен биться один.
  -- Я не боюсь тебя. Мне незачем биться с тобой один на один. Ты мне ничего не сделал. Но ты идёшь против нашего племени. Поэтому ты будешь биться против племени, против нас,-- он указал на остальных. Двое лучников уже уложили стрелы на тетиву.
  -- Я принимаю ваш вызов. Я убью вас всех. В память погибших вчера.
   Говоривший заставил их опустить луки. По всей видимости, они боялись попасть в девушку, но ситуацию это не меняло. Охотник был готов драться. Драться за неё! От осознания того, что она может стать причиной смерти человека, стало не по себе. Всё-таки внешне они ничем не отличались от людей. Их было пятеро, он один, готовый принять смерть, но не отступить. "Отважный человек",-- восхитилась им Кейт. И тут новая мысль кольнула в голову. У неё же есть оружие, тот пистолет, который дал Алекс. К счастью он был на месте.
  -- В битве нет необходимости,-- снова встряла Кейт.
  -- Молчать!!!-- такое поведение оскорбляло её.-- Тебе нужно дать порку за то, что ты встреваешь в дела мужчин...-- и так далее в том же духе. Монолог растянулся чуть ли не на минуту, о месте женщин в жизни, об их долге и т.п. Это дало время, чтобы достать пистолет и снять с предохранителя.
  -- Она не принадлежит тебе. Ты не имеешь права так говорить!-- защищал Сех.
  -- Вы знаете, что это?-- указала она на пистолет. Свирепость врагов достигла апогея и готова была выплеснуться наружу в любой момент.
  -- Это огненное оружие,-- сказал один из дикарей. Ответ был полной неожиданностью. "Они знакомы с огнестрельным оружием! Но откуда они знают про него, если сами владеют в лучшем случае луками? Значит, есть развитое общество!" Голова снова приходила в норму, снова соображала как надо, но трещала от избытка информации.
  -- Тогда вы знаете, что оно может убить вас всех.
  -- Ложь, оно может убить только одного! Нет смысла применять его! Я задам тебе хорошую порку!!!
   "Так, значит, это общество владеет только однозарядными ружьями",-- делала она выводы, игнорируя угрозы.
  -- Это может убить больше,-- уверенный голос подействовал на них, но лишь кратковременно. "Похоже, требуется демонстрация. Но я толком не умею стрелять".
   Один воин вышел вперёд, за ним последовал ещё один и ещё...
  -- Видишь, что ты натворила!-- прорычалСех.
   Свинцом ударил выстрел -- песок вспучился под ногами одного из дикарей. Это их не остановило. Второй выстрел, третий... Когда песок заплясал под ногами, а атмосфера наполнилась звуками выстрелов, они встали, поражённые мощью оружия. Никто не посмел двинуться дальше.
  -- Здесь больше патронов, что на всех ваших пальцах вместе взятых,-- закрепляла она эффект.
   Конечно, она преувеличивала. В обойме было всего пятнадцать патронов, шесть уже выпущено. Итого в остатке девять. Голова трещала от боли, от оглушительных звуков выстрелов, но Кейт старалась не поддаваться слабости. Это удавалось, с трудом и всё сложнее. Кейт не отдавала себе отчёт в том, что если аборигены всё же нападут, она не сможет нажать на спусковой крючок и выстрелить в них. Нет, это было выше её сил. Стрелять в песок и в человека разные вещи.
  -- Вы можете уйти!-- победоносно бросил Сех.
   "Сработало?!"-- мелькнула мысль.
  -- Мы вернёмся, воин, и поговорим о нарушенном договоре. Тогда вас ничего не спасёт. Даже огненное оружие.
  -- Быстрее,-- Сех снова схватил её за руку.-- Они могут передумать.
   Охотник и Кэтрин побежали в сторону леса, туда, где было безопасно.

-

   Лес оставался позади. За расступающимися деревьями было видно озеро. После десяти минут бега Сех, наконец, остановился. Кейт внезапно почувствовала непомерную усталость, ноги больше не слушались и подкосились. Сех успел схватить её, не дав упасть на камни, которыми был устлан берег озерца.
   Охотник взял её руку -- она дрожала и была горячей, как священный огонь пещеры. Он потрогал лоб левой рукой, зачерпывая правой озёрную воду. Как только первые капли коснулись висков, она отпрянула. Сех не понял в чём дело. Вода всегда помогала...
   Вода была ледяной! Холодный воздух, холодная как у мертвеца рука и ещё вдобавок вода как из морозильной камеры. И вот сработал рефлекс -- она дёрнулась.
  -- Вода остудит,-- объяснил он.
  -- И так холодно,-- дрожащими губами произнесла она.
   На лице аборигена высветился вопрос, а она дрожала от холода. Чувства пробили заслон адреналина, который выбросился там, в лесу и на берегу.
   Кейт поняла: для него это нормальная погода. Руки холодные, температура гораздо ниже обычной температуры человека, поэтому для них почти нулевая температура -- прохлада, а сейчас было градусов двенадцать, поэтому охотник справедливо считал, что и ей жарко.
   Нагрянули все события прошедшего дня: изнурительная работа в лаборатории, часовой отдых и вызов, разговор с Алексом, захват без предупреждения, тюрьма, побег, битва, смерть, гипердвигатель, запрос на другую планету и в довершение всего встреча с инопланетянами. Она не могла поверить, что с ней могло произойти такое! Но абориген был вполне реален. Кэтрин хотела снова вернуться в общежитие и к встрече с Алексом. Хотелось домой, хотелось тепла доброго и понимающего собеседника...
   Силы приходили, она уже не чувствовала себя разбитой, приподнялась и, сидя на коленях, стала растирать руки. Кейт взглянула на дикаря. Сех сидел на камне и... вытаскивал из плеча стрелу. Она заметила её только сейчас! "Боже! Ничего вокруг не вижу! Когда это его?!" Стрела переломилась, и он сдавленно застонал, кровь полилась рекой. Охотник выбросил плохо обработанную деревяшку и стал вытаскивать наконечник, морщась от боли, но ничего не говоря.
   Это поражало. Она не могла понять, какую боль сейчас испытывает этот инопланетянин, но понимала, что не из разряда укола булавкой. Кейт встала, доставая аптечку.
  -- Стой.
  -- Я хочу помочь.
  -- Отдай оружие.
   "А если не отдам? Что он будет делать? Я же могу уйти, и он не сможет остановить. Нет, не смогу я уйти".
  -- Ты позволишь тебе помочь?
   Сех внимательно посмотрел на неё, как будто что-то высматривая, но не ответил. Она приняла молчание за согласие.
  -- Что это?-- спросил он, указывая на аптечку.
  -- Это поможет тебе. Ничего не спрашивай.
   Стрела попала в левое плечо, пробив его насквозь. Кровь текла тонким ручейком вниз по спине. Кейт вытерла её, обработала рану антисептиком и брызнула восстанавливающее вещество, которое затянет рану за день. То же самое она начала проделывать с нанесённой зверем раной на теле аборигена. Охотник внимательно и непонимающе следил за манипуляциями. В конце она вытащила бинт и хотела заняться перевязкой, но Сех прервал её словами:
  -- Что это?-- и дотронулся до пены, как ребёнок, которому всё нужно проверить.
  -- Это ускорит выздоровление. Завтра к вечеру рана заживёт.
  -- Рана не может зажить так быстро,-- скептически заметил Сех и, наверное, не понял, почему девушка хитро улыбнулась.
  -- Сейчас я перевяжу тебя, этим,-- он посмотрел на бинт, который Кейт ему продемонстрировала. Половину слов он явно не понимал.
   Когда повязка легла на плечо, он попробовал её на ощупь.
  -- Давай, я ещё рану на руке перевяжу.
  -- Она неглубокая.
  -- Неглубокая, но может болеть,-- Кейт не переставала удивляться, как они понимают друг друга.
   Сех снова стал наблюдать за её действиями. Вскоре всё было сделано. Он потрогал бинт и посмотрел на неё.
  -- Никогда не видел такого.
   Прелестное лицо девушки улыбнулось, как улыбаются взрослые, когда видят, что ребёнок начал о чём-то догадываться, делая первые шаги в неизвестном мире.
  -- Откуда ты?-- спросил он, и её улыбка мгновенно спала.-- Из-за реки?
  -- Да,-- схватилась Кейт за подсказку. Ей не хотелось вопросов, но она понимала, что от них никуда не уйти, разве что в лес.
  -- Как называется твоё бывшее племя?
  -- Почему бывшее?
  -- Ты теперь моя собственность, ты теперь в нашем племени.
   "Алекс! Где же ты? Где же вы все?!"
  -- Как называется твоё бывшее племя?
  -- Хм... учёные.
  -- Никогда не слышал о таком. Они должны были следить за тобой. Ты убежала?
  -- Нет.
  -- Кто или что такое Алекс.
  -- Э-э-э... Вождь нашего племени,-- впрочем, она не так далеко ушла от истины.
  -- Ты раньше принадлежала ему?
  -- У нас иные законы.
   Сех похлопал глазами, по-прежнему мало что понимая, и встал, подошёл к озеру. Окунув руки в холодную воду и промыв их, он повернулся к ней.
  -- Любая женщина должна принадлежать одному мужчине.
  -- Зачем?
  -- Чтобы он смог её защищать. Так было всегда...
   "Патриархат!"
  -- Зачем ты это сделала? Это было опасно. Я не разрешал тебе этого делать.
  -- Что именно?
  -- Оружие.
  -- А ты хотел, чтобы они меня забрали?-- передёрнула она охотника.
  -- Отдай оружие.
   Возразить было трудно, больше никаких уловок придумать нельзя. Можно было убежать, но в лесу полно опасностей, да и Сех догонит её, а угрозы оружием его уж точно не остановят.
   "Придётся сдаться. Надеюсь, остальные здесь".
   Она протянула пистолет. Туземец принял его, внимательно осмотрел и положил в мешочек, который висел у него на поясе.
  -- Где ты взяла это?
  -- Мне дал Алекс.
   Абориген подумал и задал следующий вопрос:
  -- У него есть ещё эти штуки?
  -- Да.
   На этот раз Сех очень долго думал.
  -- Пошли. До появления тьмы нужно вернуться в пещеру.

-

   Поход через лес занял несколько часов. Кейт шла со скоростью черепахи, но Сех был здесь как дома. Он всю жизнь провёл в лесу, чего ещё можно было ожидать?
   К вечеру они вышли к подножию скалы, в которой была видна расщелина. Это была та пещера, о которой говорил охотник.
   Абориген повёл её туда, где горел тусклый свет. Когда они подошли к входу, стало видно, что в центре горит костёр, вокруг которого сидит десять человек... или инопланетян, похожих на людей.
   Как только они появились, двое, стоявшие на посту у входа в пещеру, встали. Один из них позвал остальных. Вскоре вышло всё племя, даже двое малышей, которых Кейт сначала не заметила.
  -- Хвала Богам, ты вернулся,-- проговорил туземец, на вид ему было лет тридцать пять -- сорок. Очевидно, это был вождь.
  -- Боги, сегодня были со мной. Я принёс чачу, убил куса и нашёл...-- он указал на девушку, стоящую позади него.
  -- Воистину великий день! Она теперь принадлежит тебе,-- про куса он почему-то сразу забыл. "Лучше про меня забыл!",-- подумала Кэтрин.
   Четыре женщины такого же возраста, как и Вождь, жадно и, как показалось Кейт, завистливо рассматривали её. Взгляды мужчин светились нескрываемой горечью, радостью и тоже завистью. Странное сочетание чувств.
   Их проводили внутрь. Убранство пещеры не отличалось особой роскошью, а походило на обычную жилую пещеру, какую рисует сознание и представление о каменном веке человечества. В центре горел костёр, вокруг которого аккуратно были разложены шкуры. Несколько хорошо обработанных лежали немного в стороне. Небольшое углубление в стене, чем-то похожее на своеобразную комнату, было отведено под колумбарий. Видимо, у этого племени был обычай хранить прах и молиться перед ним.
   Женщины сразу же стали рассматривать одежду незнакомки и при этом довольно улыбались, но никто из них не спрашивал ни имени, вообще не произнесли ни звука. Их грубые от работы руки пробовали материал на ощупь. Как любым нормальным женщинам им хотелось выглядеть лучше, так же как она и носить такую приятную и красивую одежду, а не шкуры, в которые они были облачены.
  -- Что это?-- спросила одна.
  -- Это материал.
  -- Красиво,-- протянула другая, пробуя наноструктурированную ткань на прочность. Разговор продолжился в таких же односложных репликах. Было видно, что им интересно, но они старались не подавать виду.
   Пока четвёрка занималась оцениванием их новой родственницы, Сех и Вождь говорили о проблеме, которая возникла. Сегодняшняя встреча с победившим племенем обещала иметь продолжение, но Вождь согласился с сыном и сказал, что тот сделал всё правильно. Они уйдут этим утром и больше не встретятся.
  -- Что за странные повязки у тебя?-- спросил Вождь
  -- Она сделала это, сказала, что это мне поможет. Сделает меня здоровым к следующей луне.
  -- Я могу спросить тебя?
  -- Да.
  -- Она... странная.
  -- Она вместе с её племенем пришли из-за реки, но она потерялась, взобралась на дерево, чтобы найти своих и упала, чуть не угодив в лапы куса. Его я убил.
  -- Ты не принёс куса, значит, не сможешь сделать талисман, поэтому мы не можем считать тебя Убийцей Куса.
  -- Я понимаю.
  -- Странная, она слишком независимая. Это нехорошо.
  -- У меня остепенится,-- несмотря на свой ответ и на некоторую её вольность в общении, Сех почему-то не хотел наказывать. Его волновал только один вопрос: "Почему она не ушла с более сильным племенем? Так было бы легче".

-

   Кейт грела руки у костра. Красные лепестки колыхались в такт потрескиваниям дров. Здесь оказалось не так неуютно, как подумалось вначале. Не то, чтобы обстановка располагала к себе, но огонь создавал некоторый уют, а после тяжёлого дня его тепло ласкало чувства, но мысли о смерти Дмитрия, Сергея и ещё пятерых людей не покидали. Она знала только их имена, но это ничего не меняло. Дима буквально умер на её руках, спасти его было невозможно. Абди погиб глупо, в самый последний момент, когда казалось, что всё позади. А Сергей, ему было столько же, сколько и ей. Всё естество восставало против насилия, а что случилось здесь?.. Ещё один конфликт.
  -- Тебе холодно?-- Сех вывел её из размышлений.
  -- Уже теплее,-- не хотелось говорить с этими аборигенами.
  -- Ты росла там, где жарко?
  -- Да,-- Кейт убрала руки от костра и переключила внимание на охотника.
  -- Меня не могут считать Убийцей Куса.
  -- Почему?-- Кэтрин поняла, что кусом являлась та кошка. Очевидно, опасный зверь, поэтому убить его считалось большим успехом.
  -- Я не принёс доказательства.
  -- Ты мог взять его коготь или что-нибудь другое, в качестве доказательства,-- Кейт снова отругала себя за длинный язык.
  -- Верно,-- Сех посмотрел на неё как на гения.
   Подошёл один из туземцев и попросил его отойти, поговорить.
   "Странно, я не знаю их языка, но понимаю. Как так выходит? Интересно".
   Кейт углубилась в размышления. Через минуту она краем глаза заметила, как бурно обсуждают что-то Сех и его соплеменник. И прислушалась. Ни одного понятного слова. "Странно. Получается, что если они говорят со мной, я их понимаю, а когда говорят между собой, то нет". Она снова взглянула на аборигенов. Перспектива прожить с ними всю жизнь не прельщала, но другого выбора пока не было. Где же остальные? Как ей хотелось, чтобы здесь оказался Алекс, с ним всегда было так уютно. Его умные глаза отражали душу, и девушка уже успела прикоснуться к его переживаниям в парке Исследовательского Центра. Да, он был всегда искренен, и всё, что думал, отражалось на лице. Как ужасно, что его нет рядом...

-

   Вскоре настал час ужина. Женщины жарили мясо, а мужчины отдыхали вокруг костра. Кэтрин сидела немного в стороне и следила за приготовлением. Вскоре вождь проверил, как прожарилась пища, и дал добро. Кэтрин не шевелилась. Сех всё время внимательно следил за ней. Когда раздача еды закончилась, охотник подошёл и, протянув кусочек мяса, спросил:
  -- Будешь есть?
   "А оно вообще съедобно?
   Еда пахла костром, навеивая воспоминания из детства о школьных пикниках за городом. Кейт только сейчас почувствовала, насколько она голодна, и не могла вспомнить, когда в последний раз ела.
  -- Спасибо, нет.
   Сех нахмурился и откусил тёмную мякоть мяса.
  -- Когда ты в последний раз ела?
  -- Не помню.
  -- Тогда почему отказываешься? Ешь.
   Кейт вспомнила, что перед уходом из комнаты прихватила две шоколадки и энергетический батончик, которые хотела съесть, если задержится в лаборатории. Настроение немного поднялось.
   "Да, а меня-то охранники не проверяли, когда арестовывали",-- подумалось ей.
  -- У меня есть шоколад.
  -- Что это?-- спросил Сех, указывая на вынутый из безрукавки батончик. Наверное, с его точки зрения содержимое больше напоминало землю.
  -- Шоколад, очень вкусно.
   Отломив дольку, она протянула её Сеху. Тот скептически осмотрел еду, но интерес перебороли страх перед неизвестным. Он проглотил и положительно кивнул: ему понравилось. "Если с ним ничего не случилось,-- запоздало подумала она,-- то и их еда для меня безопасна". И проглотила сразу две дольки.
  -- Откуда эта пища?
  -- Из...-- она хотела ответить, что из дома, но вовремя остановила себя.-- Из-за реки,-- логически к этому ответу не придерёшься, тем более что он поверил в такую версию её происхождения.
  -- Завтра с восходом солнца мы двинемся из леса.
  -- Меня найдут этой ночью или завтра днём,-- Кэтрин ответила с такой уверенностью, словно произнесла очевидное, но тут же засомневалась в словах.
  -- Тебя не найдут. Нельзя так быстро найти. Ты теперь моя собственность, и им придётся биться со мной. До смерти.
   Эта жуткая новость повергла её в шок. Ещё один поединок она бы не выдержала. Она опустила голову.
   "А чего я ожидала?"-- подумала Кэтрин.-- "Нравы диктуются ситуацией в обществе".
   Почему-то мысль не принесла покоя. Всё естество отказывалось принять такие законы. Кейт не принадлежала этому миру, и этот мир не был частью её самой: она росла в обществе, пропитанном гуманностью и любовью к людям. Да, история гласила о нравах, но одно дело слышать, а другое ощутить на себе.
   После ужина наступило время сна, который добрым волшебником отправил детей в страну Морфея. За ними последовали и взрослые. Сех выделил шкуры, чтобы не было холодно спасть на камне. Их хватало, так как никто кроме неё в них не нуждался. Только голова коснулась меха, которым была покрыта шкура неизвестного животного, её окутала мягкая пелена дрёмы.
   Завтра ждал новый день.

Глава3

   Время неизвестно...
   Пещера племени.
   Появление чужаков внесло сумятицу в спокойный сон аборигенов. Женщины схватили детей и скрылись в дальнем углу, а мужчины с копьями выбежали из пещеры. В сосредоточенных лицах отчётливо прослеживалась готовность к бою.
   Не забывая контролировать ситуацию вокруг, Александр взглянул в сторону пещеры, в надежде увидеть Кэтрин, но девушки не было.
   Тем временем тройка аборигенов подошла на расстояние в несколько шагов и остановилась. В центре стоял мужчина лет пятидесяти, по сравнению с остальными выглядел старцем. Одет он был так же как и остальные, но во взгляде читалась властность и уверенность в своих силах.
   "Наверняка, это Вождь",-- оценил Соколов.
  -- Алекс!!!-- внезапно донёсся знакомый женский голос. Он перевёл взгляд и увидел Кейт. Она попробовала приблизиться к нему, но один из мужчин остановил её.
  -- Кто ты?-- спросил Вождь, рассматривая необычную одежду на гостях и странные вещи в руках, автоматы. Саша надеялся на мирный исход переговоров. Жан стоял в нескольких шагах позади, держа палец на спусковом крючке. Андрей и Фрэнк уже взяли аборигенов на прицел.
  -- Это Алекс. Вождь племени "Учёные",-- встряла Кейт.
  -- Молчи,-- приказал Вождь, и снова повернулся к Александру.-- Что вам нужно?
  -- Я пришёл забрать человека из... нашего племени,-- Саша оценил информацию. Теперь ему предстояло играть роль Вождя. Его даже не удивило, что он понимает речь туземцев, а они понимают его, что инопланетяне похожи на людей. Он уже устал удивляться.
  -- Вы поступили неправильно, когда отпустили её одну. Законы Леса суровы, и потерявшему однажды трудно приобрести вновь.
  -- Я не уйду без неё. Каковы ваши условия?
  -- Мы поступим по Закону. Вам придётся драться с её хозяином, с Сехом, моим сыном.
  -- Хозяином?-- Саша искал глазами потенциального противника.
  -- Да,-- громко произнёс мужчина, который удерживал Кэтрин. Соколов посмотрел на него внимательно: противник уже побывал в бою и был ранен, о чём говорили повязки у него на руках. Александр отметил, что эти бинты были у Кэтрин, а значит, перевязывала, скорее всего, она.
   Сех быстро подошёл и бросил:
  -- Я принимаю ваш вызов.
   "Хорошо начинается знакомство с инопланетянами",-- мысленно усмехнулся Саша, однако не мог не отметить, что в смелости противнику не откажешь, особенно учитывая ранение.
  -- В этом нет необходимости,-- после этих слов все люди племени стали смотреть на него как на труса. Саша понял, что иного выбора у него нет. Ему не хотелось проливать чью-то кровь или тем более свою, но ситуация вынуждала прибегнуть к крайним мерам.-- Но если вы этого желаете, пусть будет по-вашему.
  -- Алекс, ты хорошо подумал?-- прошептал Жан до этого момента не произносивший ни слова.-- Может, поставим ультиматум. Они ничего не смогут нам сделать.
  -- Они видят двух плохо вооружённых людей, и это обманывает их. Будут жертвы.
  -- Он может убить тебя. Зачем рисковать?
  -- Ты ни во что меня не ставишь?
  -- Твоё решение, Алекс, но ты рискуешь.
  -- Я готов,-- произнёс противнику Соколов.
   Абориген предложил нож.
  -- Мне он не нужен,-- сказал Саша, отдавая автомат и доставая своё оружие.
  -- Копьё, щит,-- предложил Сех.
   Соколов критично осмотрел примитивные работы туземцев и отказался.
   "Всё-таки на мне бронежилет. Он выдержит любой удар".
  -- Алекс, не надо,-- прозвучал голос Кейт.
  -- Похоже, у меня нет выбора. Не бойся. Всё будет в порядке,-- произнёс он спокойно, хотя всё сжалось в один плотный комок.
   Схватка началась. Сех встал в боевую позу. Саша знал основы боя на ножах. Человеческое тело устроено таким образом, что оно наиболее устойчиво при движении. К тому же, в движущуюся цель труднее попасть. Так он и поступил. Волна улыбок пробежала по лицам туземцев. Похоже, они уже предсказывали исход боя.
   Мастерски прикрывая корпус от удара, абориген не менее эффективно нанёс удар, но Саша уже схватил его копьё, одновременно пытаясь задеть его ножом. Удар не вышел.
   "Алекс!!!"-- это был крик ужаса: Кейт боялась за него больше, чем следовало бы. Один удар стальным ножом -- и оружие противника распадается на две части. Вздох удивления племени, и снова всё их внимание переключается на бой.
   Сех отбросил обрубленное древко и достал нож не менее грубой работы, чем сломанное копьё. Теперь первым сделал выпад Александр, и нож задел руку аборигена. Порез оказался неглубоким, но кровь тоненькой струйкой потекла к кисти. Отскочив в сторону, противник чуть не пропустил новый удар, но тут же контратаковал. Саша перехватил руку и ударил в челюсть. Сех попытался освободиться, но не смог. Соколов вложил всю силу в удар рукояткой ножа. Охотник покачнулся, и Саша нанёс удар по затылку -- Сех рухнул уже без сознания.
   "А они слабее людей. Это, наверное, из-за уменьшенной гравитации, хотя может быть и из-за ранения".
   Все люди племени смотрели на него одновременно с ужасом, уважением и... почему-то с непониманием.
  -- Бой окончен.
  -- Ты должен убить его, тогда бой будет окончен.
  -- Убить? Пускай живёт,-- Александр, наконец, осознал, отчего такие взгляды.
  -- Правила.
  -- В таком случае, я его помилую.
   "Как рассмотрят они мой жест? Ведь с их точки это жест. Только чего? Воспримут как проявление слабости, трусости или великодушия?"
   Наступила напряжённая тишина. Все с трепетом ждали ответа Вождя, который одновременно боролся с несколькими чувствами: стыд, потому что его сын не смог противостоять сопернику, радость, потому что есть шанс его спасти.
  -- Я согласен,-- наконец, сказал Вождь.-- Ты великий воин. Бой был честным. Законы Леса не нарушались, они превыше всего. Можешь забирать её.
   Кейт бросилась ему на шею. Удивительно, они знали друг друга лишь полнедели, но эти три дня были такими насыщенными, что событий хватило бы на три года.
  -- Они тебе ничего не сделали?-- спросил Саша.
  -- Нет, обращались хорошо. Накормили.
  -- Скоро всё закончится, мы уйдём отсюда. И всё будет хорошо,-- произнёс он и успокаивающе погладил по плечу.
  -- Конечно. Спасибо, что спас меня.
  -- Я не мог поступить иначе. Теперь твоя очередь нас спасать.
  -- Я постараюсь. А где остальные?
  -- Они здесь, здесь.
   Саша обернулся. Жан молча наблюдал за ними, не забывая присматривать за аборигенами, которые вполне могли взять реванш. Андрей и Фрэнк сидят где-то в кустах.
  -- Мне бы хотелось видеть в Вас друга,-- донёсся голос Вождя. Звучало как призыв к сотрудничеству. Саша сделал вид, что думает над предложением, хотя ни секунды не сомневался.
  -- Я согласен,-- наконец, сказал он. Вождь облегчённо вздохнул, безусловно, ему не хотелось иметь ещё одного врага, коих, наверняка, было много, как у любого человека, наделённого властью.-- Вы выполнили условия и соблюдаете Законы Леса. В вас есть честь Богов.
  -- Тогда я думаю, в знак нашей дружбы, нам следует предложить Вам пищу.
   Над этим Саша действительно думал. "Чем может обернуться дружба с аборигенами? В любом случае нам не следует шататься по ночному лесу. Похоже, выбора нет. Чёрт! Всегда так!"
  -- Я согласен.
  -- В таком случае... проходите.
   Вождь пошёл к пещере, намекая, что остальным следует сделать то же самое. Саша вошел вовнутрь. Огромная полость в горе служила прибежищем этим людям. Здесь было относительно тепло и даже уютно. Он теперь особо не беспокоился за безопасность, Фрэнк и Андрей всё слышали. Рации заранее проверены, всё оговорено.
   Им предложили сесть. Четыре женщины этого немногочисленного племени суетились, настилая шкуры на камень. Некоторые мужчины затачивали деревянный шампур, на который вскоре надели какого-то разделанного специально для гостей зверька. Забота о новом союзнике, по всей видимости, была неотъемлемой частью общения между племенами.
  -- Я рад, что Боги послали нам такого великого Вождя.
   Саша понял, что настала его очередь отвечать любезностями. Видимо, это было протокольной частью беседы двух Вождей, в которой говорится об отношении одного к другому.
  -- Я вижу в Вас пример величайшего и мудрейшего, достойного славы Богов,-- ответил он. Его собеседнику понравилось, что было видно по улыбке.
  -- Я вижу, Вы -- племя великих воинов. Ты победил самого сильного из нас. Прими мои поздравления.
  -- Принимаю,-- Саша взглянул в ту сторону, где без сознания лежал Сех. Охотника только что перенесли под своды.
  -- Проходите.
   Гости племени сели на такие же шкуры, как и Вождь. Мясо уже жарилось на огне, источая приятый аромат. Саша вспомнил, что последний раз ел, если можно назвать едой кофе и бутерброд, в кафе перед арестом, а вспомнить когда ел серьёзно и вовсе не мог. Есть хотелось невыносимо, если не сказать больше.
  -- Женщинам нельзя присутствовать на мужском разговоре,-- Вождь сказал это мягко, стараясь не задеть гостей.
  -- Мы ценим свободу.
  -- Я отойду,-- Кейт, похоже, решила не нагнетать обстановку, тихо подошла к расстеленной шкуре и села на неё, погрузившись в свои мысли, что было видно по её сосредоточенному взгляду.
   Дальше разговор потёк без традиционных шаблонов приветствий. Вождь пытался узнать больше о жизни нового племени. Когда пища уже была готова, настала очередь другому задавать вопросы.
   Жизнь племени протекала спокойно до вчерашнего вечера, когда пришло другое, назвав себя племенем Кусов, и потребовали уйти с земель. Им, конечно, отказали, произошла стычка, в которой уцелели немногие. В награду за свою победу Кусы забрали значительную часть женского населения и потребовали убираться из Зелёного Леса, но, в конце концов, смилостивились и разрешили запастись едой, на что дали один день. День на их языке звучало, так же как и слово "солнце".
   Вождь рассказал ещё об одном племени, которое живёт в горах. Занимается охотой и собирательством, как и они. Несмотря на то, они делят один лес, до кровопролития дело ещё не доходило. Мир был залогом их существования.
   Он рассказал о людях, которые повелевают животными и владеют "огненным оружием", убивающим любого на огромном расстоянии. О них Вождь знал очень мало: только то, что они очень опасны и забирают людей, а те, кто попадает им в руки, никогда не возвращаются.
   Несмотря на скудность знания аборигена уже удавалось выстроить некоторую картину мира, что само по себе весьма положительно.
   После ужина, на котором присутствовали только мужчины, Вождь отдал в награду единственный образец огненного оружия. Было видно, что он побаивается этого страшного оружия, но одновременно с большим интересом поглядывал на автоматы. Это был тот самый пистолет, который Саша отдал Кейт. Приняв подарок, он посмотрел на неё. Девушка лишь развела руками: мол, так получилось. В свою очередь Вождю был подарен шоколадный батончик Кэтрин, которым она любезно пожертвовала во благо налаживания контакта. Подарок понравился, особенно на вкус.
  -- Вы не будете против, если к нам присоединятся ещё два следопыта из моего племени?-- спросил Саша.
   Вождь, проникшийся любовью к нему и новому могучему союзному племени, был не против.
  -- Они сейчас придут.
   Через полминуты на пороге появились Фрэнк и Андрей.
  -- Вы побывали в бою?-- спросил Вождь, когда увидел повязки и следы крови на Андрее.
  -- Да, в очень тяжёлом,-- Саша вздохнул и тихо повторил:-- В очень тяжёлом бою...

-

   События последнего времени опять всплывали в памяти. Сколько было крови, боли. Кейт старалась не думать об этом, но мысли снова и снова возвращались к ним...
   Она закрыла глаза, пока Алекс разговаривает с Вождём, нужно было подумать о том, что случилось с гипердвигателем.
   В голове прокручивалась вся сложная теория прокола пространства.
   "Он должен был сработать правильно. Погрешность из-за чрезмерно большой массы? Возможно. На несколько метров, но не на световые годы же!"
   Кейт взяла то, что осталось от шоколадки, и откусила кусочек. Мальчишка племени подбежал к ней, с интересом разглядывая незнакомую еду.
  -- Будешь?
   Четыре последние дольки легли на его грязную ладонь. Она смяла обёртку и спрятала её, думая: "санитарией здесь и не пахнет".
   Мальчонка убежал, радостно жуя сладкие кусочки.
   "Как же так получается? Как мы понимаем друг друга?"
   Она снова задумалась над этим вопросом. Ничего. Ни одной мысли. Её взгляд упал на Сеха, тот неподвижно лежал на шкуре.
   "Жалко его. Он хороший человек... в своём роде".
   Девушка посмотрела на последний батончик, который лежал во внутреннем кармане, и тут же забыла про него. Кэтрин даже не догадывалась, что эта самая шоколадка сыграет очень важную роль в будущем, и она будет хвалить себя за "забывчивость", но сейчас Кейт думала совершенно о другом.
   Алекс по-прежнему разговаривал с Вождём, вытаскивал по крупицам информацию об этом мире.
   "Или не мире? Может мы в другой Вселенной? Вряд ли. Теоретически это возможно, но мы бы не выжили".
   Внезапно, как это часто бывает, после часов бесплодной работы, появилась идея. Совершенно невероятная и очевидная одновременно, простая, как всё гениальное! Прошло ещё несколько минут, прежде чем идея переросла в понимание и выстроилась чёткой линией размышлений.
   "Я поняла!"

-

   Ивов. "Феномен Нового Поколения"
   "...Арифметика проста: 2n-1, где n - уровень пси-способностей человека. Поэтому каждое повышение уровня означает, что активность взаимодействия с единым информационным полем возрастает вдвое по сравнению с предыдущим. Вообще единица считается нормой для большинства людей, различия небольшие: от 0,8 до 1,4. Уровень у, так называемых, "новых людей", или псиоников, не менее 2,2, но всё же основное значение -- три. Но не все псионики способны на общения мыслями при касании. Для пси-общения необходим четвёртый пси-уровнь (минимальный числовой коэффициент -- 3,9), поэтому людям с этой степенью развития способностей проникать в эмоции трудно и от них легко отгородиться: просто не захотеть, чтобы тот проник в сознание. Гораздо проще тем, у кого этот показатель превышает цифру "пять". Пси-контакт происходит быстрее и проще, но таких людей крайне мало".

-

   Он стоял посреди небольшой лужайки, окружённой со всех сторон лесом. Необычная звезда светила, но не грела. Налитые свинцом тучи тяжело плыли по небу. Холод, всюду холод, и этот изучающий взгляд. Казалось, что он в земле, воздухе, повсюду. В лесу таилась опасность. Страх подбирался к нему.
   Щёлкнул затвор автомата. Палец лёг на курок. Он ждал. Ждал... Чего?
   "Я готов к бою. Слышите?! Я готов к бою!"-- прокричал он мёртвым деревьям. Казалось, они сейчас поглотит маленького человека гигантской массой. Раздавит, затопчет несокрушимой мощью...
   Он смотрел на лес, готовый отразить нападение, но удар последовал с совершенно неожиданной стороны. Почва начала шевелиться, словно под ногами полз гигантский крот. Из земли вышел корень, выбив оружие из рук. Затем ещё и ещё... Лианы вылезали из-под земли, словно змеи. Им не было конца. Вся природа восстала против него.
   Какими-то невероятными усилиями он противостоял стихийной ярости растений, которые пытались схватить и не дать убежать с этого проклятого места.
   "Их слишком много. Много!"
   Он схватил нож и разрубил лиану, пытающуюся схватить его, но она, словно гидра, раздвоилась в месте среза и с удвоенной скоростью окрутила руку, не позволяя больше нанесли удара. Он яростно сопротивлялся, но ничего не выходило, сила была не на его стороне. Никаких шансов.
  -- Кто вы такие? Что вам нужно?!-- они держали его, лишая возможности пошевелиться.
   Рядом с ним совершенно неожиданно появился всадник в какой-то древней меховой одежде. Это был Макс!
  -- На этот раз ты не сможешь уйти от меня!-- он дьявольски рассмеялся.-- Нет смысла сопротивляться. Сдайся!
  -- Нет!
   Перед ним возникло дуло пистолета, который он отдал Кейт там, в лаборатории.
  -- Ты не сможешь избежать смерти! Сдайся!
  -- Никогда!
  -- Тогда ты умрёшь. Рано или поздно. Это неотвратимо...
   Саша вскочил и мягко опустился на шкуру. Очевидно, последние события не благотворно влияли на психику.
   Он взглянул на Кейт: девушка тихо спала в двух метрах от него, и закрыл глаза, вспоминая последние события...
   Кейт заканчивала перевязывать рану Андрея, когда Соколов закончил беседу с Вождём. Приняв благодарность за пищу, тот предложил ночлег. Саша тогда подумал: не использует ли он новых союзников, чтобы разделаться с племенем Кусов, но всё же принял предложение. Ночевать в лесу было бы безумием. Вождь распорядился, чтобы постелили ещё четыре шкуры. Пахли они, мягко говоря, нехорошо, но неприятный запах лучше ледяного камня пещеры.
   Саша подошёл к компании, которая устроилась около костра, и сказал:
  -- Мы здесь будем ночевать.
  -- Это хорошо,-- оценил Жан.
  -- Алекс, я кое-что поняла,-- многозначно заявила Кейт.
  -- Что именно?
  -- Я поняла, почему мы сюда попали и почему понимаем этих людей.
  -- Инопланетян,-- поправил Андрей.
  -- Нет, именно людей. Они люди,-- четвёрка уставилась на неё с вопрошающими взглядами.
  -- То есть мы на Земле?
  -- Не совсем.
  -- Это как?-- не понял Андрей.-- Мы либо на Земле, либо нет. Третьего не дано.
  -- Подожди, не перебивай,-- прервал Саша.-- Кейт, объясни всё по порядку.
  -- Только на понятном нам языке,-- уточнил Андрей, и, ловя возмущённые взгляды, добавил:-- Что? Я всего лишь борюсь за доступность общеобразовательного процесса.
  -- Мы не на Земле. Я бы назвала это Тенью Земли.
  -- Почему такое название?
  -- Я считаю, что этот мир -- проекция нашего, или в каком-то смысле его тень на информационной матрице мира,-- начала Кейт.-- Вся причина -- в принципе действия гипердвигателя. Хотя, если честно признаться, мы его не совсем понимаем. М-м-м...Наш мир -- это информация. Гипердвигатель представляет собой активный сканер, который может не только считывать информацию, но и переписывать её. Он работает так: берёт один кусок информации, второй и меняет их местами. Всё это происходит как в компьютере. Для того чтобы переставить две переменные, необходимо три такие же ячейки памяти. Сначала берётся первая переменная, переносится в третью, вторая ставится на место первой, а в конце из третьей ячейки берётся первая переменная и ставится на место второй. В итоге получается так, что в третьей ячейке остаётся первая. Понятно?
  -- Да, но причём тут это?
  -- Секундочку... Терпение... Дело в том, что мы, если честно, не знаем, где расположена эта "третья ячейка",-- в глазах остальных читались вопросы.-- То есть мы не знаем промежуточный пункт перемещения. Мы только знаем, что всё работает. Но, кажется, я поняла, где она... Она здесь.
  -- То есть хочешь сказать, что мы застряли в промежуточном пункте?
  -- Да, так оно и есть.
  -- Но почему?
  -- Помните, в лаборатории погас свет, тогда был задействован аварийный генератор.
  -- Да, было такое.
  -- Так вон, мощности этого генератора, хватает только на освещение комплекса.
  -- То есть нам не хватило энергии?-- предположил Жан.
  -- Если я права, то мы одновременно на Земле и здесь,-- она проигнорировала или не услышала последний вопрос.
  -- Разве такое возможно?
  -- Возможно всё.
  -- Но мы можем вернуться?
  -- Да, я думаю, что когда мы запустим гипердвигатель, то окажемся на Земле в тот момент, когда запустили его там. То есть перемещение завершится, как надо.
  -- Но тут нет электростанций.
  -- В них нет необходимости. В гипердвигателе есть запас энергии. Его достаточно, чтобы совершить прыжок.
  -- В этой маленькой штучке вырабатывается больше энергии, чем в аварийном генераторе?-- спросил Булдаков
  -- В 17 раз больше, но на самом деле это неважно.
  -- ОГО!-- воскликнул хор мужских голосов.
  -- Что там стоит?-- поинтересовался Андрей.
  -- Это секретная информация.
  -- Тогда почему энергия генератора в гипердвигателе не использовалась?
  -- Вероятно, компьютер был повреждён.
  -- Компьютер, который находится в капсуле гипердвигателя?
  -- Нет, процессом управляет компьютер лаборатории. Он должен был дать сигнал на гипердвигатель, который активировал бы запасы энергии, а компьютер гипердвигателя произвёл бы завершающую стадию переброски, но...-- девушка развела руками.
  -- Это, конечно, хорошо, но хотелось бы узнать поточнее, где мы?-- спросил Саша.
  -- Хм...-- Кейт задумалась. Вопрос повис в воздухе.-- Я... У меня только догадки.
  -- У меня была мысль, что мы в другом мире,-- высказался Андрей.
  -- Нет, мы в нашем мире. Другой мир подразумевает другие законы физики, мы бы в нём не выжили. Мы находимся в отражении мира, в изнанке... в Тени нашего мира, в Тени Земли, не знаю, как это назвать по-другому. Эта реальность, возможно, была создана в момент запуска гипердвигателя, может, она существовала всегда, как другая сторона медали. Она есть, но мы её не видим, не можем увидеть. Или что-то в этом роде...
  -- Потрясающе...-- прошёптал Булдаков.
  -- С одним вопросом разобрались,-- сказал Саша.-- Второй вопрос: почему мы понимаем их речь. Они говорят на неком "истинном языке" или как?
  -- Дело, не в языке. Они могли бы говорить и на языке жестов. Общаться нечленораздельными звуками, дело не в этом.
  -- Тогда в чем причина?
  -- Понимаете, существуют люди, которые могут читать мысли...
  -- Ты говорила, что это считывание эмоций, а потом всё интерпретируется словами,-- поправил Саша.
  -- Я сейчас неверно выразилась. Эмоции, чувства говорят больше, чем слова. Я не переводчик, хотя часто это выглядит именно так.
  -- Я знаю, что ты не можешь этого делать на расстоянии, только касаясь человека.
  -- Да, верно. Но это в нашей... хм... реальности.
  -- То есть ты теперь можешь читать мыс... эмоции на расстоянии?
  -- Нет.
  -- Тогда ничего не понимаю,-- выдохнул Саша.
  -- Алекс, ты тоже понимаешь этих людей, но разве ты можешь читать их эмоции?
  -- Ты меня запутала...
  -- Прислушайтесь к их разговору. Вы не поймёте ни слова,-- все попытались понять, о чём говорят двое аборигенов у костра, но их лающая речь казалась чужой.
  -- Это верно, но тогда получается, что эти люди читают наши эмоции, а не мы их.
  -- Возможно, но есть и другой вариант. Вероятно, когда мы переместились сюда, установился некий контакт, назовём его так, который соединил две информационные волны наших миров, или реальностей, поэтому мы понимаем их речь, а они -- нашу.
  -- Ага...
  -- Есть так называемый основной поток информации...
  -- Кейт, мы, похоже, плохо знаем физику.
  -- Это не преподаётся в школе или институте. Постараюсь объяснить: наш мир -- информация. Основной поток информации -- это информация о физических законах, ходе времени, истории Вселенной и так далее. Наш мозг особо тесно работает с информационной волной, которая связана с основным потоком информации. Вероятно, из-за нас произошло какое-то воздействие, и сформировалась информационное пространство. Можно назвать её петлёй, но не важно. И эта информационная петля замкнулась на нас,-- девушка тяжело вздохнула.
  -- Кейт, что с тобой?
  -- Общение с ними забирает у меня энергию.
  -- Почему?
  -- Алекс, "общение" требует затрат энергии, причём немалой.
  -- Извини, мне следовало догадаться. Да... тебе надо отдохнуть.
  -- Вы тоже тратите энергию, если я права.
  -- Да, я что-то чувствовал, когда говорил с Вождём. Не могу объяснить, что... но, да... как будто у меня выкачивали силы... медленно, понемножку.
  -- Наверное, я права... И ещё: есть такое понятие, как "направление потока", из-за него мы не понимаем, что говорят эти люди друг другу, а они не понимают, что говорим мы. Так вот... почему я назвала петлёй: она идёт от каждого аборигена к нам. Так мы и понимаем, что они говорят.
  -- Интересно, и какую же долю вношу я?-- спросил Андрей.
  -- Если взять в расчёт, что-о... то где-то около восьми или девяти процентов.
  -- Приятно чувствовать, что и твоя доля в этом есть, правда?
  -- Кейт,-- начал Жан,-- а почему нас разбросало на такое большое расстояние?
  -- То есть?-- усталость Кэтрин ощущалась всё больше, но она не прекращала диалог.
  -- Жан, спрашивает о нашем появлении,-- пояснил Саша.-- Мы "появились" не одновременно, по очереди, через каждые час и 21 минуту. Причём, начиная с меня по часовой стрелке. Весьма загадочный факт.
  -- Здесь всё загадочно,-- уточнил Андрей.
  -- Интересно...-- Кейт задумалась.-- У меня нет ответа, но то, что нас разбросало, говорит, что один метр здесь и там не одно и то же. Мы стояли...-- размышляла она,-- до капсулы было почти двадцать сантиметров... получается, что соотношение длин в нашем... хм... в этой и в нашей реальности где-то о-около... одного к двадцати тысячам.
  -- И о чём это говорит?-- спросил Андрей.
  -- О том, что здесь время идёт в двадцать тысяч раз медленнее. Хм...-- Кейт поняла, что сказала. Здесь прошёл один день, а "дома" -- двадцать тысяч дней! Это почти пятьдесят пять лет!!!-- О-ой!
  -- Это правда?
  -- Я не говорю, что это так. Течение времени (там и здесь) могут быть не связано простой зависимостью. Законы времени в разных... реальностях нам ещё неизвестны. Одно ясно: они гораздо сложнее, чем раньше считалось. И то, что они одинаково ведут себя в нашей реальности при околосветовой скорости, мало что значит. Я имею в виду искривление пространства-времени. Отношение того времени, в котором мы жили и здешнего может быть совершенно другим, и совершенно не связанным с расстоянием, например. Мы знаем очень мало, если не сказать, ничего.
  -- Так как насчёт моего вопроса? Можно дать какое-нибудь объяснение?
  -- Жан, ты задаёшь слишком сложные вопросы. У меня есть одна мысль, но предположение ведёт нас к религии,-- задумчиво проговорила она.
  -- А при чём тут вера в Бога?
  -- У каждого человека есть что-то: некая информационно-энергетическая субстанция. Мы не знаем что это, религиозные люди называют это душой. Я не знаю. Мне, кажется, что она и держала наши молекулы, не позволяя им разлететься. Остальные молекулы, то есть воздух, разлетелся на всю сферу. Другого объяснения у меня нет.
  -- Вещи почему-то не разлетелись,-- напомнил Фрэнк.
  -- Область влияния не ограничивается телом.
  -- Я не думал, что учёный может быть верующим,-- улыбнулся Жан.
  -- Модели Вселенной не исключают Бога. И не только не отрицают, но и предполагают, что Вселенная была создана чем-то: высшим существом, разумом в неизвестной нам форме энергии. Наличие Бога многое объясняет.
  -- Что именно?
  -- Ну, хотя бы то, что существование Вселенной противоречит её же законам, к примеру, закону сохранения энергии. Значит, Она создавалась по другим законам, законам Бога. Вообще, Жан, наука -- это та же самая религия. Учёный, который не верит и без трепета относится к объекту изучения, пуст: он не изучает, он просто ковыряется.
  -- Не вижу связи между религиозными догмами и формулами.
  -- А формулы откуда берутся? Теории, идеи -- те же догмы, а формулы -- лишь язык записи.
  -- Я всё-таки скептически отношусь к этому.
  -- Твоё право. Для меня это очевидно,-- в голосе Кэтрин прозвучали нотки обиды.-- К тому же, я говорила, что всё только догадки, гипотезы. Поэтому не будьте так строги к моим объяснениям, я не могу их доказать, -- она чисто женским движением руки поправила волосы.-- Никто не может доказать основные положения, поэтому они и считаются аксиомами.
  -- "Сама природа включает в себя понятие Бога",-- поддержал Андрей, Жан вопросительно глянул на него.-- Чего? Так Цицерон говорил. Умный человек был. Теория информационного поля была гипотезой, но теперь-то она работает! Думаю, она-то в дополнительных доказательствах уже не нуждается.
  -- Многие идеи, которые считали очевидными и неопровержимыми, со временем обнаруживают свою несостоятельность, поэтому действительно теории похожи на религии. Те, кто им следует, зачастую не меняют своих убеждений, даже когда факты на лицо: такие люди просто отмирают. Те положения, которые описаны в работах Корбучова и Флейса сейчас актуальны, но кто знает, что будет дальше...-- она продолжала говорить, а Саша смотрел на неё. С виду обычная девушка, ничем не отличающаяся от миллионов других, но внутри настоящий бриллиант в золотой оправе. Он вспомнил, что был удивлён несоответствием возраста и её научным званием, тем, что она с отличием закончила аспирантуру МГУ тогда, когда её ровесники ещё на первых курсах института. Ещё при чтении досье она привлекла его внимание. Почему-то в памяти всплыл бешеный поток событий последнего времени, в котором не было ни одной свободной секунды. Саша улыбнулся. Его душа летала в облаках, и сквозь мысли он услышал её бархатный голос,-- ...если хочешь узнать, вот моё мнение: я не знаю... и никто не знает. Но-о... может быть, ты найдёшь ответ на вопрос Эйнштейна.
  -- Какой?-- поинтересовался Андрей.
  -- Был ли у Бога какой-либо выбор, когда он создавал Вселенную?-- она улыбнулась.-- На этот вопрос до сих пор нет ответа.
  -- Я думаю, был.... иначе... где же свобода творчества?-- усмехнулся он.
  -- Ладно, конечно, всё это интересно, но хорошего понемножку. Давайте отдохнём, завтра нам предстоит долгий путь,-- предложил Саша, никто не спорил...
   ...Он снова подумал об этом разговоре. Кейт нашла ответы практически на все вопросы. Остаётся только дойти до него. Только дойти!

-

   День второй.
   Пещера племени.
   Утро встретило их шумом накрапывающего дождя. Недовольно шелестели листья деревьев и трава. Где-то далеко рокотал гром, его ворчливые звуки удалялись: ночью пролился настоящий ливень.
   Когда Саша проснулся, племя уже собирало вещи, готовило еду. От костра приятно пахло жареным мясом, словно приглашая всех подойти и отломить дымящийся кусочек. Поели всё с наслаждением. Трапеза заняла не более получаса.
   Сех даже не смотрел в сторону Александра. Ненависти в охотнике не чувствовалась, но от него исходила какая-то волна тоски: его статус, очевидно, упал в глазах других людей племени.
  -- Я должна его поблагодарить,-- сказала Кейт.
  -- За что?
  -- Он спас меня, Алекс. Сех чуть не отдал жизнь за меня, когда меня хотели забрать другие. Он был ранен из-за меня.
  -- Из того племени Кусов?-- догадался Саша.
  -- Да.
  -- Почему ты молчала об этом?
  -- Всё обошлось,-- с беспечностью в голосе ответила Кейт и направилась в сторону охотника.
   Соколов следил за их разговором, где-то в душе горела ревность, но он попытался отогнать, казалось бы, беспричинное чувство. Девушка сняла с пальца обыкновенное колечко и подала его охотнику. Это было всё, что она могла сделать для него. Сех улыбнулся и что-то ответил. Кейт вернулась назад.
   Не прошло и нескольких минут, как люди племени начали собирать вещи: всего несколько шкур животных, еды, столько, сколько смогли унести, костёр потушили, глядя с сожалением на него. Огонь потушить легко, поддерживать сложно, а раздобыть невероятно трудно, поэтому Саша предложил в подарок коробок спичек, именовав эти странные, на взгляд аборигенов, вещи "огненными палочками". Андрей улыбнулся, но этого никто не заметил. Показав как "делается огонь", Александр передал дар Вождю, который был просто в восторге и даже не желал скрывать этого.
  -- Пусть Боги будут с Вами всегда,-- прощаясь, сказал Вождь.
  -- Пусть Вам сопутствует удача! Всегда и везде. Боги всегда с Вами,-- сказал Саша, и вскоре племя скрылось в лесу.-- Жан, включай сканер. Радиус один километр.
  -- Что ж, нам осталось только добраться до гипердвигателя.
   Через минуту Жан сообщил:
  -- Сканер закончил.
   Плоская картинка на мониторе перешла в объём голограммы. Кроме четырнадцати точек, двигающихся от них, не было ничего, чему следовало бы уделить внимание. Жан пощёлкал на клавиатуре -- зелёным отразился путь, который они проделали вчера.
   Саша посмотрел на блестевшие после прошедшего дождя деревья и затянутое тучами небо и сказал:
  -- В путь...

-

   В это же время.
   Точное место неизвестно. В нескольких километрах от пещеры племени, на другой стороне реки.
   Сюда не пробивался ни один лучик солнца, не доносился ни один звук природы, здесь не играл ветер. Только свет голограммы сканера не позволял помещению, походившему на пещеру, поглотиться абсолютным мраком. Если присмотреться, то в полутемноте можно увидеть две склонённые молчаливые фигуры, облачённые в балахоны. Их лица были скрыты капюшонами. Они стояли, склонившись над сканером, и казалось, даже не дышали, словно это были не люди, а бесплотные призраки.
   Тишину нарушил приближающийся звук шагов. Третья фигура поравнялась с остальными.
  -- Они уходят, мы снова упускаем их,-- сказал один из "призраков".-- Мы должны что-нибудь предпринять пока не поздно.
  -- Не о чем беспокоиться,-- заявил пришедший.
  -- Откуда такая уверенность? Наши планы летят ко всем предкам, мы можем подвести Истинного,-- спокойно заявил второй. Тон явно не соответствовал смыслу.-- Если они дойдут до него, то все попытки будут тщетны. Гипердвигатель снова попадёт в руки землян. Мы не можем допустить этого,-- проговорил второй.
  -- Тогда мы должны опередить их,-- предложил первый.
  -- Нет,-- твёрдо сказал пришедший.-- Сегодня я слышал глас Истинного. Они посмели сопротивляться Его воле.
   Слова Истинного всегда были законом. Ему ведомо всё. Он был воплощением Судьбы.
  -- Он сказал, чего ждёт от нас?
  -- Послушания. Только послушания.
  -- Интересно, зачем они Ему понадобились?-- спросил второй.
  -- Нам не ведома воля Его,-- ответил первый.-- Послушание, Ему нужно наше послушание. Они посмели бросить вызов, а те, кто смеет бросить вызов Истинному, неизбежно проиграют. Они уже идут навстречу своей гибели, и ничто не может предотвратить неизбежное. Ничто...
  -- Так оно и будет, Великий. Так оно и будет,-- спокойно сказал пришедший, и его призрачная фигура растворилась во тьме.
  

Часть 3

Тень Земли

   Чтобы дойти до цели, нужно, прежде всего, идти.
   Вольтер.

Глава 1

   День второй.
   Точное место не известно...
   Ночной дождь пропитал влагой лесную подстилку и превратил местность в подобие болота. Где бы ни ступила нога, повсюду она проваливалась в вязкую жижу, что не позволяло держать хороший темп. Саша посмотрел на местное солнце, редкие лучи пробивались сквозь просветы туч. Дело шло к полудню. Учитывая длину местных суток, рассчитывать на светило оставалось не более семи часов. Времени хватало, чтобы добраться до капсулы гипердвигателя до темноты. Очень не хотелось задерживаться в этом негостеприимном холодном мире.
   Александр шёл первым. Сканер, одетый на его руку, следил за опасностями и точно вёл по прежнему пути. Кейт, ради безопасности шла в середине, а Жан находился арьергарде маленькой группы.
  -- Эх, мокрое это дело,-- высказал общее мнение Андрей, в который раз пробив ногой ковёр мха.
   За спиной уже осталось два часа пути и несколько трудных километров, когда они вышли к берегу моря. Лёгкий бриз подгонял волны к песчаному берегу.
  -- А здесь ещё холоднее, в лесу как-то теплее,-- заметил Андрей и потёр руки, разогревая их.-- Никак не могу привыкнуть.
  -- Влажность высокая плюс ветер,-- ответил Саша.
  -- Передохнём?-- спросил Фрэнк.
  -- Нет, здесь открытая местность, пойдём дальше. Нужно добраться до заката. Не хочу провести здесь ещё одну ночь,-- ответил Александр и посмотрел на сканер: дорога была свободна, но что-то его насторожило.
  -- Что такое?-- очевидно, заметив хмурый взгляд друга, спросил Андрей. Только сейчас Саша понял, что именно его насторожило: индикатор заряда батареи показывал подозрительно низкий процент.
  -- Что-то с батареей сканера. Странно, утром была половина, а сейчас двадцать процентов.
  -- Почему батарея так быстро садится?
  -- Не знаю. Наверное, что-то препятствует его работе.
  -- Думаешь множество объектов, из-за леса?
  -- Не думаю, не должно влиять,-- Соколов терялся в догадках. Ситуация складывалась неприятная: если батарея "Искателя" сядет, то им придётся идти вслепую.-- Я уменьшу радиус до двухсот метров, но даже при этом батарея сядет через два часа,-- сказал он, изменяя настройки сканирования и включив автоматическую подпитку от излучения: теперь "Искатель" поглощал все диапазоны волн, но такая функция не могла покрыть расходы.-- Кейт, ты не знаешь, что может быть с прибором?
  -- Влажность или механические повреждения?
  -- Прибор защищён от воды,-- ответил Саша, осматривая корпус на предмет второго варианта.
  -- Тогда не знаю, я не специалист по зарядным устройствам. Возможно, брак. Всякое бывает.
  -- Ничего страшного, нам вполне хватит времени, чтобы добраться до реки,-- сказал Андрей.-- Когда будем переправляться, сканер нам не понадобится. Потом включим, глянем, где гипердвигатель и всё: мы дома...
   Они продолжили путь. Снижение радиуса обзора позволило сберечь некоторый процент энергии. Саша постоянно следил и за местностью и за показаниями заряда. Энергия убывала, как уходит воздух из побитого корабля. Сначала падение замедлилось, но спустя двадцать минут всё вернулось на круги своя, и он понял, что сканер не сможет уберечь их до конца похода. Стометровый радиус стал ещё одной попыткой сэкономить, но и такая мера не помогла. Вскоре Саша констатировал факт:
  -- Всё, батарея села.
  -- Обидно. Придётся двигаться вслепую.
   Скорость движения упала до минимума. Пришлось полагаться на чутьё и слух. Опыта работы в лесной местности у группы не имелось. Теперь впереди шли двое: Жан и Александр. Андрей прикрывал тылы, памятуя о племени Кусов.
   Шэрэн сделал знак -- все остановились, и присел, вглядываясь в гущу лесных деревьев. Остальные тоже пригнулись.
  -- Тише, ты слышал?-- шёпотом спросил француз.
  -- Что?-- отозвался, идущий позади его Фрэнк.
  -- Шорох.
  -- Не слышу,-- произнёс Саша.
   Защёлкали механизмы автоматов. Жан переводил взгляд с одного куста на другой, приглядывался к теням, деревьям, ничего не происходило. В тот момент, когда Жан уже хотел плюнуть, и сказать, что ему показалось, прозвучал звук, похожий на колыхание ненастроенной струны. Свист -- стрела спивается в дерево.
  -- В круговую!-- прокричал Саша.-- Кейт... ложись!
   В это мгновение около его уха прозвучал женский вскрик, стрела вошла в дерево, за которым стояла Кейт. Три сантиметра влево, и самым дорогим человеком в группе стало бы меньше. Андрей пригвоздил замешкавшуюся девушку к земле, закрывая собой. Над его головой просвистела ещё одна стрела.
   Застрекотали автоматы. Стреляли наугад, противник не показывался. Пули, пронизывая воздух, перерубали ветки, срывали кору с деревьев. Лес в ответ недовольно зашумел, но его возмущения утонули в грохоте. Кейт лежала на земле, закрыв уши руками.
   И снова тишина, только медленно падали на землю содранные листы. Внезапно зашуршали кустарники, послышался хруст ломающихся веток. Из леса выбежало человек десять. У каждого в руках было копьё и кожаный щит. Предупреждение явно не пошло им на пользу, либо они решили, что патронов больше нет, так или иначе, но их действия не стали менее решительными.
   С диким криком первый летел на Андрея. Выстрел остановил врага, рядом упал второй. Короткая очередь Фрэнка -- третий рушится на землю, прокатываясь по инерции ещё несколько метров. Остальные резко затормозили и бросились врассыпную. Один и аборигенов с ужасом уставился на группу, задержавшись тем самым на секунду, и, бросив копьё, помчался в лес. Решение пришло без участия сознания.
  -- Прикройте меня,-- бросил Александр и кинулся в погоню.
   Абориген бежал хорошо, как будто за ним гнались все злобные духи мира. Слабая гравитация отрицательно сказалась на его физических данных, но привычная местность уравнивала шансы. Саша старался не упускать того из виду, и чуть не поскользнулся, когда перепрыгивал через поваленное дерево. Только сейчас он подумал, что напрасно ввязался в погоню в пылу схватки: в случае засады помощи ждать неоткуда. Благо, что страх играл ему на руку. В этот момент абориген, запнувшись о корень, упал на землю. Саша схватил туземца за плечи и перевернул.
  -- Кто вы такие? И что вам нужно?!-- прокричал он, хотя уже догадывался, каков будет ответ.
   Краем глаза Соколов отметил, что рука аборигена тянется к ножу. Он перехватил её, и вывернул так, что послышался хруст -- дикарь истошно закричал и схватился за вывихнутую кисть.
   "Перебор",-- подумалось Александру. Напряжённые нервы заставили работать мышцы на пределе возможностей, и он не учёл, что ослабленная сила тяжести так же сказывается и на костях туземцев. "Можно было и не рисковать..."
  -- Значит так... говоришь всё или все духи мёртвых будут пытать тебя вечно! Ты меня понял?!
  -- Да, да, Повелитель Духов,-- в глазах аборигена читался непомерный испуг, даже животный ужас.
   Сзади подбежали остальные и заняли круговую оборону. Абориген украдкой взглянул на Кейт.
  -- Я знаю его, он из тех, кто хотел меня забрать. Из племени Кусов,-- сказала она.
  -- Это так? Вы пришли за ней?-- спросил Саша, злость с новой силой охватила его.
  -- Да, да. Только не убивайте меня!
   Соколов сжал кулаки так сильно, что захрустели костяшки пальцев, но сдержался от удара.
  -- Боги не любят ваше племя, и вы будете прокляты, если вы ещё раз сунетесь в этот лес! Понятно?
  -- Да-да!-- испуганно выкрикнул абориген.
  -- Передай эти слова своим! Пошёл отсюда!
   Абориген, придерживая руку и спотыкаясь, помчался в лесную гущу настолько быстро, насколько позволяли ноги.
  -- Мы их так напугали, что они не только этот лес покинут, но и материк,-- прошептал Андрей, не забывая смотреть за лесом, откуда всё ещё могли выбежать дикари.
  -- Как ты?-- тихо спросил Саша у Кейт.
  -- Ничего,-- ответила она, но руки девушки тряслись. Ещё бы! Не каждый день переживаешь такое.-- Со мной всё в порядке.
  -- Мы чего-то ждём?-- поинтересовался Жан.-- Давайте подальше уберёмся от этого места.
  -- Ты прав, мы могли привлечь чьё-нибудь внимание...

-

   Ивов. "Феномен Нового Поколения".
   "Чтобы понять что-либо, нужно, прежде всего, смотреть в корень. Однако чтобы понять психологию "новых людей", этого недостаточно. Здесь как раз тот случай, когда детали решают всё. Основа их психологии точно такая же, как и у всех остальных людей. Разница в том, что они острее чувствуют несправедливость и тяжелее переносят несвободу. У них намного острее развито чувство понимания людей, если можно так сказать. По-моему мнению, это именно чувство.
   Откуда берутся такие особенности? В настоящее время достоверно не может сказать никто, но всё-таки они остаются такими же людьми, как и мы. Современная культура порою изображает их, как сверхлюдей (достаточно лишь посмотреть некоторые фильмы), но это в корне неверно. Скажу даже больше: во многом они более уязвимы, чем остальные, они слабее нас. Особенность этих людей в том, что у них есть чёткое осознание своей цели и роли в существовании, что позволят в большей степени понимать ценность жизни и неприменимость насилия, поэтому их психика подвержена более сильному давлению, чем психика homo sapiens.
   Но откуда это проистекает?
   Обратимся к свойствам человеческого мозга: его феномен состоит в том, что он является сверхсложным механизмом взаимодействия с Информационной Матрицей мира. Псионики теснее взаимодействуют с ней, и, по всей видимости, именно эта особенность и отражается на психике. Вероятно, через них Информационная Матрица проявляет свои законы. Откуда в каждом из нас проистекает сила любви, совести, сострадания? Именно оттуда, и чем сильнее человек связан с этим Центром, тем мощнее он ощущает. В этом их сила и в этом их слабость..."

-

   Несмотря на то, что ночью лил дождь, в небольшой пещерке, где расположилась группа, было сухо, даже дрова, кем-то заботливо припасённые, остались нетронутыми влагой. Когда они наткнулись на этот подарок судьбы, было немало споров относительно того, кто его оставил и стоит ли останавливаться: хозяева пещеры вполне могли вернуться. В итоге решили остановиться, но ненадолго, только чтобы перекусить. В любом другом случае Саша настоял бы на движении, но, видя состояние Кэтрин, согласился.
   Пока Андрей и Фрэнк разводили костёр, Жан занимался обработкой мяса, которое дал им в дорогу Вождь. В принципе, они могли отказаться от подарка, но обижать аборигенов не хотелось. Саша помог перенести дрова и заметил, что Кейт вышла из пещеры и сидит около входа. Вообще поведение девушки изменилось после нападения аборигенов: она отказывалась общаться и пребывала в задумчивости. Её состояние беспокоило Александра. Он никогда не считал себя великолепным психологом, но не мог оставить Кейт наедине с тяжёлыми мыслями. Он подошёл и сел рядом. Неожиданно она заговорила первой:
  -- Был другой способ остановить их?
  -- Увы, они ослепли от ненависти и не оставили нам выбора.
  -- Они заложники ситуации и своих взглядов.
  -- Как и мы, Кэтти...
   Она смолкла и отвернулась.
  -- Кейт,-- Саша дотронулся до её плеча.
   Девушка попыталась стряхнуть его руку, не получилось.
  -- Алекс!
   Он убрал руку:
  -- Прости.
  -- Саша, подойди сюда,-- окликнули его.
   "Ну, вот! В самый неподходящий момент я кому-то понадобился".
  -- Я сейчас вернусь,-- сказал он -- Кейт отстранённо кивнула. Саша подошёл к остальным, на костре уже жарилось мясо.-- Что такое?
  -- Это мы тебя спрашиваем: "Что?" Что случилось?-- спросил Андрей.
  -- Она никак не придёт в себя после нападения,-- ответил Александр и посмотрел в сторону Кэтрин: девушка надела наушники и включила какую-то музыку, скорее всего, успокаивающую.
  -- Я читал в одной книжке о психологии "новых людей". Она отличается от нашей. Понимаешь, они не настроены на насилие или что-нибудь подобное, отрицают его. Хотя "отрицают" неверное слово, они его просто не приемлют, что ли. Ты заметил, как она вела себя, когда мы были в лаборатории?
  -- Да.
  -- Она полностью отгородилась от остального мира, потому что их психика как стержень, твёрдый, но хрупкий,-- сказал друг и взял коротенькую веточку, такие щепки лежали здесь повсюду.-- Он выдерживает определённое давление, но если предел будет преодолён, стержень просто сломается. Так же и тут...-- он чуть надавливал на палочку, и раздался хруст.
  -- Ты хочешь сказать, что она просто отгородилась от мира, чтобы избежать этого... давления.
  -- Да.
   "Значит, вот как ей удалось выдержать такой психический удар без подготовки",-- думал Саша. Она не воспринимала окружающий мир, как реальность, пока он не вернул её обратно своим вопросом.-- Я не могу просто сидеть и смотреть, как она страдает,-- вздохнул Саша.
  -- Materia subtilis,-- проговорил Андрей.
  -- Что?
  -- Латынь, тонкая материя. Ещё немного и она просто не выдержит.
   Александр снова взглянул в её сторону. Кейт по-прежнему сидела на камне у входа в пещерку и смотрела в лес. "Действительно, как всё тонко и хрупко",-- сказал себе Саша. Он смотрел на её фигурку, и нежность разлилась в душе. Кейт казалась ему такой беззащитной в этом жестоком мире. Ему сейчас так хотелось обнять девушку и сказать, что все кошмары скоро останутся позади. Однако он тут же признался, что она гораздо сильнее, чем кажется. Взять хотя бы тот момент с аборигеном. Девушка не растерялась и разрядила пол-обоймы. Самое главное в таких ситуациях не опускать руки, а действовать. Статистика гласит, что больше половины погибших в сложных ситуациях, гибли из-за того, что сдавались.
  -- Приятно пахнет,-- произнёс Андрей, вдыхая запах, который распространял костёр.
  -- Да, сейчас будет готово,-- сказал Жан, переворачивая мерно покручивая самодельные деревянные шампуры.
   Мясо источало манящий аромат. После многочасового похода и короткого боя есть хотелось неимоверно. Жан снял деревянный шампур с кубиками мяса и передал его Андрею. Фрэнк подложил ещё дров, огонь стал разгораться с новой силой.
  -- Кейт, тебе не хочется поесть? Всё уже готово,-- подошёл Саша. Она вздохнула и взглянула на него, лицо осветила смущённая улыбка:
  -- Алекс, я веду себя как ребёнок, да?
  -- Нет. Почему ты так решила?-- он присел около неё.
  -- Потому что я действительно веду себя как ребёнок.
   Все мы пережили такое, что и врагу не пожелаешь. Это нормальная реакция. Ты просто молодец. Я говорю это не для того, чтобы успокоить, а потому, что это правда. Сама подумай: многие ли люди смогли сразу сориентироваться в такой обстановке и не совершить ошибки? Очень немногие. Согласись,-- Саша попытался придать голосу уверенный тон, и девушка поверила его словам.
  -- Спасибо,-- шепотом сказала она.
  -- Обещай больше не грустить.
  -- Я больше не буду,-- и даже улыбнулась.
  -- Пойдём?
   Кейт кивнула, и они подошли к остальным.
   У костра уже все уплетали "шашлык", оставив им две порции. Андрей почти закончил трапезу, и с довольным видом потянулся.
  -- Не знаю как вас, а меня многое до сих пор удивляет. Вот почему-то не верится, что сбой в работе компьютера мог привести к таким последствиям. Это действительно возможно?
  -- Вполне,-- Кэтрин пожала плечами, и приступила к обеду.
  -- Андрей, дай поесть, а потом убивай нас своими философскими изысканиями,-- поспешил остановить его Саша.
  -- Нужно же мне чем-нибудь рот занять,-- невозмутимо продолжал Булдаков. Кейт прищурилась и хихикнула. Кажется, к ней действительно возвращалось хорошее настроение, и Андрей добавил:-- Меня поражает, насколько он сложен.
  -- Почему бы и нет?-- спросил Жан.-- На то он и отражение. Чем сложнее объект, тем его отражение сложнее.
  -- Любой объект можно спроецировать так, что отражение будет вполне простым.
   Саша заметил, как Кэтрин с улыбкой всезнающего человека следит за их беседой, но не вмешивается.
  -- А чего ты хотел здесь увидеть?-- спросил он.
  -- Сферу с фиолетовой лампочкой в центре,-- ответил друг и усмехнулся.-- Я вот к чему веду разговор: вам не будет жалко уходить отсюда и так ничего не узнать?
  -- Я не собираюсь здесь задерживаться,-- ответил Фрэнк.-- Мне здесь не нравится. Я уже узнал всё, что мне нужно.
  -- Загадки манят человека,-- сказала Кейт и снова занялась "шашлыком".
  -- Вот только куда они его заведут?-- поддержал Саша. Девушка кивнула, соглашаясь.
  -- Да я и не собирался предлагать. Мне тоже здесь не по вкусу,-- сказал Андрей и поднялся.-- Всегда, знаете ли, было интересно, что лежит по ту сторону мира.
  -- Вот ты здесь,-- сказал Жан.-- Всё тот же мир. Только гораздо хуже.
  -- Кстати, вы заметили, что здесь нет птиц?
  -- Да, действительно,-- удивился Фрэнк.
  -- Я видел, когда "проснулся". Птичка была небольшой, с синей грудкой, но она быстро улетела, больше ничего не смог разглядеть.
  -- Я и насекомых не видела,-- произнесла Кэтрин.
  -- Действительно, и их нет...
  -- И цветов тоже не заметила. Может быть, не сезон, холодновато здесь, хотя я так поняла, сейчас лето...
  -- Вообще много чего не хватает. Одни млекопитающие. Я думаю, тебе ещё представится шанс разгадать парочку загадок,-- подумав, произнёс Соколов.-- Когда мы вернёмся обратно, и всё доложим, то, наверняка, будет сформирована группа для исследования. Не думаю, что "Безопасность" оставит этот мир без надзора, чем бы он не оказался.
  -- Такого случая и я не пропущу.
  -- Теперь можно поесть?-- спросил Жан.
  -- Всё-всё, молчу,-- друг поднял руки вверх.-- Сканер пока проверю,-- сказал он и занялся осмотром прибора.
   Вскоре короткий перерыв окончился, а костёр был потушен. Настало время собираться в путь.
  -- Сканер зарядился?-- спросил Саша у Андрея.
  -- Нет, ты что? От солнца ему заряжать ещё час, а так мощности не хватит, даже если я снижу частоту сканирования.
  -- Мы дойдём быстрее. Не заблудимся, тут рукой подать,-- ответил Александр и глянул на солнце. Облака уже полностью рассосались, и лиловый свет, словно сказочный поток, нисходил на блестящий от влаги лес, играя оттенками зелёного на кронах могучих деревьев. За лесом, совсем недалеко, расстилалось безграничное голубое зеркало моря, в которое впадала река, а оттуда уже рукой подать до лодки и гипердвигателя.
  -- Красиво,-- произнесла Кэтрин. Саша повернулся: все уже собрались в дорогу.
  -- Ну вот, что теперь скажешь, Жан?-- донёсся голос Андрея.-- Есть толика прекрасного и здесь,-- Шэрэн только пожал плечами.
  -- Пойдёмте,-- сказал Александр.-- Осталось совсем немного. Всего часок-другой пути и мы доберёмся до плота.
   Они начали спускаться по еле заметной тропинке, ведущей к лесу. Где-то неподалёку послышался негромкий звон растревоженной струны. Кейт упала -- из шеи торчал крошечный дротик. Щелчок, ещё один и ещё. Саша не успел даже предположить и что-либо подумать, тело сработало независимо от мозга: он и Жан упали на землю. Дротик пролетел над головой, второй попал в Фрэнка, который тут же рухнул. Последний -- в Андрея, но тот уже успел сдвинуться с места, поэтому он попал ему в бронежилет и отскочил.
   Три более громких щелчка прозвучали в тот же момент, и через мгновение прозвучало сразу три выстрела. Две пули просвистели мимо, но третья сбила с ног Андрея, друга снова спас бронежилет, следом за ним полетел дротик.
   Из леса высыпали пятнадцать человек. Одежды нападавших не изобиловали как роскошью, так и разнообразием, но на дикарей эти люди не походили. Все были облачены в рубахи и штаны свободного покроя, точно с рисунков о средневековье. Из оружия они имели немного: только дубинки и сети. Бандиты выскочили очень близко, поэтому не было времени на то, чтобы снимать автомат с предохранителя, целиться...
   Не шевелящееся тело Кейт вызвало такую дикую волну злости, что Саша был готов голыми руками разорвать того, кто посмел это сделать. Да, как эти гады посмели?!
   Ярость поглотила его.
   В этот момент подбежал первый нападающий. В удар Саша вложил такую силу, столько злости, сколько никогда не вкладывал. Он врезал ладонью первому подбежавшему так, что тот подлетел на месте. Раздался хруст переломанных рёбер, изо рта брызнула кровь.
   Он перекинул через себя ещё одного противника и чётким ударом по позвоночнику отправил его в нокаут, прежде чем внезапный сильный удар по затылку чуть не заставил его упасть на землю, потом удар в живот, резкая боль в руке: из неё торчал дротик.
   Сразу стало всё безразлично, тело стало ватным, руки не слушались, в глазах потускнело. Он практически не чувствовал ударов, ощущения как будто пробирались через заслон толстого слоя одеяла.
   Зачем? Зачем сопротивляться, если ничего нельзя изменить? Бессмысленно...
   Мысли оборвались. Он так и не заметил, что начинал сбываться второй сон...

Глава 2

   День второй.
   Место неизвестно...
   Саша ощутил, что лежит на чём-то твёрдом, попытался открыть глаза, но ничего не вышло, их словно склеили. Тело было налито неимоверной усталостью. Усилием воли он заставил сжать пальцы в кулак. Суставы ломило от боли, и с этим пришлось мириться. Попытался пошевелить ногой, тело понемногу переходило в подчинение. Наконец, он смог открыть глаза и осмотреться.
   В небе проплывали свинцовые тучи, через которые прорывались лучи яркого лилового солнца, старательно освещая, но не грея, этот странный мир. Оказалось, его везут в телеге, которую тянули животные, похожие на мохнатых лошадей. Повозка мерзко скрипела и подпрыгивала на неровной земле, обозначая каждую кочку толчком. Рядом шли люди, одетые так же бедно и грязно, как и те, что напали на них. Да это и были те же люди. Никто не обращал внимания на него. Видимо, пробуждение пленников отнюдь не мешало, а может, даже входило в их планы. Мимо монотонно тянулись блестящие металлическим отливом поля...
   Саша повернул голову, вся маленькая группа находилась рядом, и повертел замёрзшей кистью правой руки, она сильно болела. Слишком много злости он вложил в тот удар.
  -- Ну как ты?-- услышал он голос Фрэнка. Тот, оказывается, уже пришёл в себя.
  -- Ничего.
   Его взгляд упал на Кейт, девушка спокойно лежала около него. Саша бросился к ней, пощупал пульс, нормальный, без малейших отклонений, казалось, она просто спит, даже следа от маленького дротика не удалось найти. Убедившись, что с ней всё в порядке, он поспешил к Андрею.
  -- Все живы, я проверил,-- остановил его Фрэнк.
   Он предпочёл убедиться и повторил нехитрые действия. Действительно, Андрей был жив. Друг даже не пострадал, бронежилет выдержал удар, огромный синяк, который будет на месте попадания пули, не в счёт.
   Только состояние Жана внушало ему тревогу, видно, что он дрался до последнего, поэтому его и связали. Шэрэну досталось больше всего: на лице виднелись следы побоев, на плече зияла огромная рваная рана, руки были связанны толстой верёвкой, привязанной к прутьям клетки, исключая малейшую вероятность побега.
   "Значит, боялись. Это хорошо. Пусть боятся. Мы сыграем на их страхе".
  -- Развязать даже лучше не пытаться,-- сказал Фрэнк.-- Я пробовал. Они меня чуть не убили.
   Саша взглянул в дальнюю сторону повозки, и заметил троих дикарей, те без интереса смотрели на него. Эти мужчины были ему незнакомы, значит не из того племени, что их приютило. В том же углу сидела девочка лет одиннадцати.
   Саша припомнил, что Вождь говорил о людях, которые повелевают животными и забирают людей, понятное дело, что в рабство, не для воспитания же. Он присел, оценивая ситуацию.
  -- Нужно было только пройти всего-то километр. Будь всё проклято!-- в сердцах бросил Александр и врезал по решётке. Охранники только покосились на него.-- Нельзя было останавливаться. Мы выстрелами привлекли внимание, а задержка позволила им собрать отряд.
   Фрэнк угрюмо отмолчался. Соколов поискал свои вещи, их не было, как и остальных: аборигены отобрали практически всё, кроме одежды. К счастью, бронежилет остался на нём.
  -- Я пытался поговорить с дикарями, они меня не понимают,-- сказал Фрэнк.
  -- Да?
   Саша удивился. Выходило, что они могут общаться с людьми этого мира только тогда, когда никто из них не спит. Интересно, но не более. Его сейчас больше интересовало, как выбраться из этой передряги. Говорить с ними бессмысленно, пока все не проснутся.
  -- Давно они нас везут?
  -- Думаю, около двух-трёх часов, не больше,-- ответил Фрэнк со слабым американским акцентом.
   Саша подумал: "Час не так уж и много, но с другой стороны, может, уже прошёл день. День... точно! Солнце!"
   Он вспомнил, что смотрел на солнце, когда после обеда выходил из пещеры. Часы не годились: он не пользовался ими с тех пор, как сверял их показания с Жаном и Андреем.
   Александр взглянул на лиловое светило, сейчас оно уже стремилось к закату, ещё час и оно достигнет горизонта. "Да, выходит часа два-три, не больше",-- прикинул он и спросил:
  -- Фрэнк, есть идеи?
  -- Я думал над этим. У нас нет оружия. Мы можем попытаться вырваться, когда они будут выпускать нас.
  -- Но бронежилет не спасёт от попадания в голову. Рискованно.
  -- Да, но вся наша жизнь -- риск,-- ответил Биккилс и посмотрел мимо Саши.-- Кажется, Жан пришёл в себя.
   Действительно, Шэрэн уже приподнялся и окинул всех мрачным, как грозовая туча, взглядом. Оценив обстановку, он громко выругался на французском.
  -- Да, я с тобой согласен,-- сказал Саша.-- Ничего, мы скоро выберемся,-- скорее для себя, нежели для других, добавил он.
   Жан понимающе кивнул и попытался развязать руки. Подбежавший абориген злобно крикнул что-то и угрожающе замахал копьём, но, поняв, что на его угрозы никак не реагируют, перешёл к действиям: ударил копьём по загривку Шэрэна и, брызжа слюной, что-то проорал на своём лающем языке. Больше Жан не пытался его рассердить, этот тип мог запросто пырнуть своим обрубком, а такого исхода никому не хотелось.
   Действие усыпляющего уже заканчивалось, и несколько минут спустя очнулся Андрей.
   Настроение опустилось ниже нуля. Саша пересчитывал охрану: всего набралось двадцать человек -- много. Им не справиться, даже если эти трое аборигенов, что едут с ними, согласятся помочь. Согласятся, наверняка, но есть ли смысл? Их просто перебьют, а Кейт... он даже не хотел думать, что они могли сделать с ней.
   Только промелькнула эта неприятная мысль, как девушка пришла в себя. Она тяжело открыла карие глаза и вздохнула.
  -- Кейт, как ты?-- участливо спросил он.
  -- Ничего...
   Она приподнялась, с недоумением осматриваясь. Нападение произошло так быстро, что Кейт ничего не успела понять.
  -- Алекс, что случилось?
  -- На нас напали. В тебя попали дротиком со снотворным.
   Она опустила голову. Спасение было так близко! Казалось, до него можно рукой дотянуться. Протянуть руку и вот он -- наш мир...
  -- И что же мы будем делать?
  -- Выбираться,-- как можно спокойнее ответил Саша, чтобы внушить надежду. Но зачем, если шансов выскочить из этой ловушки нет?
  -- Вы хотите напасть на них, когда они откроют дверь?
  -- По возможности.
  -- Я могу помочь?
  -- Нет...
   Кейт окинула взглядом дальние углы, где находились три дикаря и девочка, которая заплаканными глазками смотрела на девушку, и снова повернулась к нему.
  -- Алекс, а может не надо?
  -- Что?
  -- Может, обойдётся, а?
   Саша взглянул в полные тревоги глаза и вспомнил слова Андрея: "Ещё немного и она просто не выдержит". Похоже, это было действительно так, но он не мог сдаться. Что будет с ним? С остальными? С Кейт? Чего можно ожидать от аборигенов? Саша догадывался, что ничего хорошего в этом случае не ждёт, как и в случае, если их убьют, а Кейт останется одна в этом диком и жестоком мире. Они рискуют своими жизнями, но вправе ли рисковать чужой?
  -- Мы подумаем.
   Она тяжело вздохнула и повернулась к девочке.
  -- Подойди сюда. Иди, иди, не бойся.
   Девочка неуверенно подошла к ней.
  -- Садись,-- мягко попросила Кейт и обратилась к Саше:-- Вы говорили с ними?
  -- Есть одна заминка: они не понимали нас. Сейчас мы с ними переговорим,-- он приподнялся и сказал.-- Не волнуйся, всё будет хорошо.
  -- Да, конечно,-- ответила она, но сама не верила в сказанное.
   Он ушёл, а маленькая девочка осталась.
   "Бедный ребёнок, взрослым тяжело, а ей-то в двойне".
  -- Как тебя зовут, девочка?..
   Кейт разговаривала с ребёнком, пытаясь её успокоить, а Саша думал над вопросом: как оказалось так, что почти все события, произошедшие в этом мире, были против них. Как будто он, этот мир, не хотел отпускать своих пленников. Александр отбросил эту мысль как заведомо бредовую, понимая, что сейчас гораздо важнее вопрос: что с ними будет.
   Повозка с пленниками по-прежнему двигалась прочь от капли гипердвигателя, туда, дальше в неизвестность, и им было невдомёк, что вся цепь случайных событий действительно произошла не случайно.

-

   Повозка медленно вкатилась в ворота. Сквозь решётку можно было видеть, как аборигены, которые шли за ней, останавливаются. Очевидно, они устали, но на смену им выходили другие, человек пятнадцать или больше, вооружённые мечами и пистолетами. Для защиты тела они использовали кожаный панцирь с металлическими полосами. Едва появившаяся надежда угасла. В этот момент Соколов принял казавшееся единственным возможным решение: взмахом руки отменил боевую готовность. Такой толпой им не справиться. Саша был готов рисковать, а не заниматься самоубийством. И всё же это походило на сделку с совестью: он говорил "пас" судьбе и не знал, можно ли для того, чтобы сделать большее, наступить на горло собственной песне, сколь бы больно это не было.
   "Надеюсь, я смогу простить себя когда-нибудь",-- подумал он.
   Тем временем повозка ползла по каменной дороге, со всех сторон которой свисали ветви деревьев, и всё время то подпрыгивала на колдобинах, то проваливалась в ямки. Она въехала на небольшую площадку и, последний раз скрипнув, остановилась. Мохнатые животные, напоминающие смесь лошадей и зубра, фыркнули.
   Открывать никто не торопился. Лишь через минуту подошёл крепкий детина с хорошо вооружённым сопровождением из двенадцати человек и открыл клетку.
  -- Выходить!-- рявкнул он.
   Выпускали по одному, умело, не подходя очень близко, чтобы пленник не смог напасть, но и не очень далеко, чтобы не позволить бежать.
   Саша спрыгнул третьим и огляделся. Прямо перед ним возвышался белокаменный двухэтажный дворец или усадьба. В её сторону уходила резная каменная лестница, у которой дежурили две статуи неизвестных животных, похожих на львов с густой шерстью. Пространство за границей небольшой площадки было заполнено деревьями так плотно, что между ними не пробивался ни один лучик, а кроны зонтиками свисали над серой дорогой с обеих сторон.
   Их сразу разделили: Кейт и девочку в одну сторону, мужчин -- в другую.
   Охрана выстроилась напротив и чего-то ждала, но так продолжалось недолго. Вскоре подошёл человек в грубой тунике с ярко выраженным кретинизмом на лице, ко всему этому некий колорит дополнял хлыст на ярко-красном поясе, больше похожий на затерзанный до полусмерти шарф. В противовес шерстяным кустам на груди его голова сверкала лысиной, а форма обнажённого черепа напоминала яйцо.
   Яйцеголовый придирчиво, с видом знатока, который осматривает предложенный товар, подходил к каждому и оценивал. Когда верзила приблизился к Саше, тот почувствовал, словно лысый прощупывает его всепроникающими лучами. Александр посмотрел в его глаза: пустые -- даже после очистки сознания остаётся больше мыслей. И тут же почувствовал удар по лицу.
  -- Не смотреть!-- тяжёлым и скрипучим голосом рявкнул лысый и спокойно, в полной уверенности в своём превосходстве отправился к следующему
   Никто больше не рисковал. Когда яйцеголовый закончил рассматривать мужчин, он подошёл к девочке и улыбнулся всеми своими двадцатью гнилыми зубами. Ребёнок сильнее прижался к девушке.
   Он остановился у Кейт, которая, никогда не испытывав такого наглого взгляда, густо покраснела.
   Послышался шум и цоканье копыт, которое доносилось со стороны деревьев. Оттуда показалась карета, разукрашенная драгоценными металлами и замысловатыми резными фигурками. Похоже, здесь тоже ценили золото и резьбу по дереву. Вместо лошадей были всё те же, похожие на мохнатых коней, животные.
   Лысый направился в сторону приближающейся кареты.
   Экипаж остановился. Кучер поспешил спрыгнуть и открыть дверцу. Карета закачалась, и из её глубин показался толстый мужчина лет сорока в украшенной золотом тоге, настолько полный, что с трудом пролезал в метровое отверстие дверцы. Карета облегчённо скрипнула, когда он с грациозностью бегемота, наконец, коснулся земли.

-

   Вэкки, новый проконсул Эртикновской Земли, вернулся после долгой и утомительной поездки в город, где кроме финансовых вопросов поправлял личные дела сына. И теперь, отыскав ему невесту из знатного и богатого рода, мог спокойно наслаждаться отдыхом в уютном загородном поместье. Возвращался он не один. Любезно согласившись посмотреть его скромный дом, Лори, Префект 48 Легиона, давний друг и протеже, отправился вместе с ним.
   Едва они въехали на территорию поместья, как доложили, что привезли диких. Доход с поставок рабов на рынок составлял немалую часть от всей прибыли семьи, другим источником было виноделие, которое в последнее время расцветало на юге. Вэкки предложил осмотреть товар, и Лори не мог отказаться с ним. Что может быть более занимательным, чем посмотреть на пойманных дикарей, на этих глупых животных?
   И вот теперь, когда карета остановилась, этот безмозглый возничий никак не торопился открывать дверь. В карете сидят два высокого ранга господина, а этот...
   "Исполосовать его, чтобы побыстрее шевелился! Совсем разленился на моих харчах!"
 &;nbsp; Когда дверь открылась, выйти помог только его верный надзиратель. Преданность последнего не вызывала никаких сомнений. Лет десять назад Вэкки собственноручно спас этого проходимца от виселицы, куда бы он угодил после неудачной попытки кражи. Поймали вора на месте преступления, но что-то в том взгляде показалось Вэкки знакомым, и замолвил за него словечко. Как показало время, Проконсул, тогда ещё совсем неизвестный человек, не ошибся в своих расчетах: вор стал идеальным смотрителем. Парадокс, но действительно оказалось так.
  -- Прошу, Господин,-- прохрипел он.
  -- Ох-х...-- отдышался Вэкки, выход их кареты отнял много сил. "Какие же они всё-таки неудобные!"
   Следом за ним вышел Лори: высокий, широкий в плечах, лет сорока, несмотря на свой возраст, он ещё сохранил солдатскую выправку. Проконсул невольно позавидовал тому: "Всё-таки армия имеет некоторые плюсы. Хотя, нет... Лучше иметь друга-легионера, чем самому быть легионером. Все эти побрякушки приносят мало дохода, а вот иногда пользоваться ими очень даже выгодно".
  -- "Охота на дикарей" приносит немалые прибыли,-- произнёс Лори с такой интонацией, как будто всю жизнь Префект занимался только этим.
  -- Верно, друг мой, но с ними много хлопот. Они как дикие животные, их нужно приручить.
   Он тяжело двинулся в сторону своих новых рабов. Надзиратель следовал по пятам. Первый взгляд определил в них неплохой товар: "Кажется, на этом можно будет подзаработать".
  -- Как они тебе?
  -- Выглядят прилично. Я думал, они ходят в набедренных повязках.
  -- Да, в некоторых случаях это так, сейчас попались "цивилизованные" к-хе-хе... Обрати внимание, их одежда сшита. Ужасно, это признак варварства.
  -- Странная одежда.
  -- Да, наверное, сделали из шкур каких-то животных. Здешняя фауна плохо изучена.
  -- Я не встречал синего цвета животных. Может быть, это совсем не дикари? Что-то некоторые уж слишком хорошо ухожены.
  -- Аборигены, кто здесь ещё водится? Никого, дикие места,-- ответил Вэкки и спросил в сторону:-- Хорошо себя вели?
  -- Мой господин, один из них...-- надзиратель указал на побитого мужчину, чьи руки были связанны,-- очень хорошо дрался. Его следовало бы убить, но я подумал, что вы лучше увидите его судьбу.
  -- Да, молодец. Думаю, из него получится хороший гладиатор.
  -- Вот тот уложил двоих.
  -- Хм... Этого туда же.
  -- Да, мой Господин.
   Надзиратель бросил несколько слов, приказывая увести рабов, и теперь следовал на расстоянии метра от своего Хозяина и его гостя. Свою работу он выполнил.
   Они подошли к рабыне и девочке. Сразу было видно, что девочка не являлась её дочерью. "Это хорошо, хоть сопротивляться не будет",-- подумал Вэкки. Девушка беспокойно переводила взгляд то на него, то на тех рабов, что уже уводили.
  -- Что скажешь?
  -- У тебя хороший улов.
  -- Не просто хороший,-- поправил проконсул,-- а очень хороший. Лучший за последний год.
  -- Что ты будешь делать с девочкой?
  -- Она вырастет и будет танцовщицей. Я так решил.
  -- А с этой?
  -- Ха-ха,-- Вэкки окинул её взглядом и с улыбкой произнёс:-- Ей найдётся работа...
  -- Я хочу её купить.
  -- Зачем она тебе?
  -- Хочу сделать тебе выручку.
  -- Друг, но она дикая, не прирученная. Она опасна. Прежде, чем я выставляю рабов на продажу, я их готовлю. Возьми другую -- у меня есть. Это тебе мой совет.
  -- Я знаю, как ты дорожишь своей репутацией. И всё же, я хочу купить эту. Она мне нравится. Сколько она стоит?
  -- Я ещё не оценил, но ты хорошо подумал?
  -- Да.
   Хозяин подошёл вплотную к девчонке, она испуганно попятилась, но упёрлась в стенку. Ростом с неё, но, будучи в три раза шире, он естественно выглядел глыбой.
  -- Десять тысяч,-- осмотрев товар, ответил он.
  -- Десять тысяч?
  -- Она стоит не меньше двенадцати, если бы её приручили, то ещё больше. Тебе как другу -- десять.
  -- Хм... Ладно, я согласен. Деньги тебе передадут завтра. Я распоряжусь.
  -- Но помни: я тебя предупредил. Она очень опасна.
  -- Да, брось! Она боится. Чего сделает?
  -- Все они поначалу такие. Я тебя предупредил...
   Лори улыбнулся краешком рта, на его лице читалось пренебрежение. Они направились в сторону кареты. Теперь можно было пойти в поместье, где уже накрывался шикарный стол по случаю прибытия хозяина и высокого гостя, и отметить выгодную обеим сторонам сделку.

-

   Мужчин завели в какой-то сарай. Лысый всё время находился рядом и теперь, когда их выстроили в шеренгу, подходил к каждому, рассматривал и отдавал короткие распоряжения своим людям, определяя, на что годится тот или иной раб.
   Жана и Сашу сразу увели туда, где стояла открытая телега, и велели залезть. За ними последовали четыре крепких парня. Пока один привязывал рабов, трое других внимательно следили и были готовы пресечь любую попытку бегства, сразу чувствовался большой опыт работы.
   Через минуту повозка тронулась в путь. Когда они проезжали мимо площадки, Саша искал глазами Кейт, но её нигде не было. Его мучила мысль за то, что он оставил её, но другого выхода, кроме как подчиниться судьбе, не было. Так говорил здравый смысл, но всё же...
   Скоро дорога начала утомлять. Это монотонное поскрипывание телеги вывело бы из равновесия любого. Когда её последний раз смазывали? Да причём тут этот скрип? Ощущение неопределённости, вот что выводило из себя! Один из аборигенов зашевелился, посмотрев вдаль. Он тоже глянул туда: на горизонте виднелось какое-то строение, рассмотреть которое никак не удавалось.
   "Может быть дом, замок? Поместье? Нет, похоже, какая-то крепость или что-то вроде того".
   Позже стали видны стены, башня. Крепость? Нет, на крепость это похоже не было. Стены не массивные, даже слабой бомбардировки не выдержат, скорее только для того, чтобы просто не дать сбежать.
   "Больше похоже на тюрьму".
   Деревянные двери открылись, и сразу стало ясно, что это тренировочный лагерь.
   Справа располагалось здание, ничего особенного, обычный дом, но вся остальная территория была обнесена высоким металлическим забором. Огороженная территория делилась на несколько ячеек. Самая большая из них -- для подготовки к рукопашному бою, тут стояли манекены и различные механизмы, имитирующие движения противника. Чуть в стороне располагалась столовая: массивные деревянные столы, истёртые грязные табуретки, под навесом расположилась печка, в углу стояли грязные горшки различных форм и размеров. О нормах санитарии здесь точно не слышали.
   Телега, в последний раз мучительно скрипнув, остановилась. Через минуту около них оказался бритоголовый человек в военной форме: его тело покрывала туника и кожаный панцирь, покрытый металлическими полосами.
  -- Выходите! И за мной.
   Саша и Жан спрыгнули на присыпанную песком землю.
  -- Что ж, не везёт так во всём,-- еле слышно произнёс Саша и направился вслед за Жаном...

-

   Кэтрин была близка к паническому состоянию, но ничего не могла поделать. Они просто торговались, относясь к ней, как к товару. "Разве можно торговать людьми?" Выходило, что можно... здесь. "Здесь многое, что можно".
   Толстый, переваливаясь, сгибаемым своим весом, и этот, в манерах которого читалось стремление повелевать всем и всеми, направились к своей карете. Надо же! Сколько золота потратили на украшения. Имея такое богатство, можно прокормить не одну сотню человек. Конечно же, эти двое даже и думали над этим, и, наверняка, сейчас направляются обсуждать какую-нибудь сделку. Бедные лошади, как им тяжело везти такого.
   Судьба сделала очередной крутой поворот. Теперь ей предстояло самой отстаивать себя. Она не винила остальных, прекрасно понимая, что в случае побега в таких условиях, всех ждала лишь смерть, а так имелся призрачный шанс на спасение.
   Из размышлений её вывел всё тот же лысый стражник, который встречал своего хозяина, как верная собачка. Он бросил пару слов одному из подчинённых, который тут же схватил девочку и потащил за собой.
  -- Эй, не трогай её!-- выкрикнула она аборигену и хотела броситься за ребёнком, но кто-то сзади пригвоздил ей к стене. У яйцеголового надсмотрщика появились признаки мысли, что прочиталось в глазах, но лицо его по-прежнему было невозмутимо.
  -- Ты говоришь на нашем языке?-- хрипло спросил он.
   В ответ он получил молчание.
  -- Я спросил!
  -- Разве ответ не очевиден?
   Он задумался, как будто действительно размышляя над её вопросом. Быстродействие его "компьютера" оставляло желать лучшего.
   Больше ничего не было сказано, её молча повели к поместью. По белокаменным ступеням наверх, где находилась дверь из массивного на вид дерева. У входа их ждала пожилая женщина, которая не без интереса и даже с жалостью поглядывала на новую рабыню. Трое охранников, которые сопровождали Кейт до этого момента, остановились.
  -- Пошли за мной,-- сказала женщина, но, заметив, что она не двигается, проговорила:-- Я тебя не обижу, пошли, пошли.
   Дверь открылась. Вместе с ними туда вошёл один из аборигенов, остальные ушли. Комната метра четыре на шесть была плохой пародией на ванную. Повсюду были разложены тазы, в бочках, что стояли в углах, искрилась вода. На полу лежали доски, сквозь щели можно было заметить дырочки, куда, вероятно, сливалась вода.
  -- Проходи, доченька. Сейчас я из тебя чистюлю буду делать, а то у вас там, в лесу полно грязи. Так что в век не отмоешь... Эх, я такая разговорчивая, только ты не понимаешь, что я говорю.
  -- Всё она понимает,-- отозвался парень, который по-прежнему стоял у входа. Удивительно, но Кэтрин понимала его речь, хоть он и не говорил ей, хотя сейчас её волновали не загадки мироздания. Просто относиться к мелочам и всё отмечать было той особенностью, над которой она иногда сама подсмеивалась. Вот и сейчас Кэтрин не упустила этого факта, что заставило её вернуться в реальность и попытаться уже сейчас проработать возможные варианты спасения.
  -- А ты чего тут стоишь? А ну, выйди быстро!-- крикнула ему женщина.
  -- Она теперь не собственность хозяина. Он её уже продал. Я должен убедиться, что с ней ничего не произойдёт.
  -- Ничего с ней не случится, если ты постоишь у входа.
   Абориген кивнул и вышел.
   После этой несложной процедуры взамен привычной одежды пожилая женщина принесла другую, по её мнению больше подходившей девушке. Одежда была очень похожа на ту, которую носили римские женщины две тысячи лет назад. И вообще, здешние наряды мало чем отличались от античных.
  -- Ну вот, так ты выглядишь гораздо лучше. Согласись?
   Соглашаться или не соглашаться Кейт не собиралась, её мысли занимались совсем другим и очень далёким от нарядов. Больше всего сейчас волновала собственная судьба.
  -- А мне сказали, что ты понимаешь наш язык.
  -- Что со мной будет?-- спросила Кейт.
  -- Вот это зависит от тебя и... от твоего хозяина. Кто он?
  -- Не знаю.
   Кейт опустила глаза. "Мне не выбраться отсюда",-- горько подумала она, но силой воли заставила не думать о плохом.-- "В любой ситуации можно найти выход!" Тем временем женщина уже вела её к выходу.
   Абориген стоял в метре от двери, он перебросился с женщиной парой слов, оценивающим взглядом оглядел девушку. Ох, как хотелось залепить тому пощёчину, но она держала себя в руках, понимая, что, если выбросить все эмоции вовне, то это приведёт только к осложнению.
   Парень шёл молча. Сначала они, свернув влево, прошли по дорожке тенистого сада, которая вскоре закончилась массивной дверью. Сопровождающий открыл её и приказал войти.
   За дверью оказалось небольшое плохо убранное помещение со столом по центру, на который была поставлена тарелка, больше похожая на миску для собак. Впрочем, они наверняка относятся к рабам не намного лучше.
  -- Садись. Это тебе.
   Она уселась за стол.
  -- Это ложка.
   Кейт с умным видом кивнула и забрала её.
  -- Ешь.
   Парень сел рядом. Он всегда любил надсмехаться над дикарями, они даже не могут правильно воспользоваться ложкой и тарелкой. Его это забавляло, но на этот раз ждало разочарование. Дикарка, в чём он уже начал сомневаться, владела всеми нормали этикета и не собиралась лазить руками по тарелке. Он всегда смеялся, когда такое происходило, и спрашивал у поварихи: "Забавно, да?" Затем приходилось учить и делать другие малоприятные вещи. Эти глупые дикари, которых справедливо не принимали за людей, всего лишь животные, не могли даже овладеть элементарными навыками работы. "Мы вытаскиваем их из дикости, приучаем к цивилизации, а они ещё недовольны. О, Боги..." На этом обычно его мысли и заканчивались ...
   Минут через десять в помещение вошёл человек в такой же одежде, что и сопровождающий. Мужчина перекинулся парой слов с ним и удалился.
  -- Всё, хватит. Пора. Иди за мной,-- парень встал и сделал пару шагов в сторону двери.
   Кейт отодвинула недопитый глиняный стакан с водой и последовала за ним.
   Они вышли в сад тем же путём, так же прошли мимо развесистых деревьев и спустились вниз по ступенькам, где стояла небольшая открытая повозка, запряженная парой мохнатых лошадей. Немного в отдалении стояла шикарная карета, около которой дежурили четверо всадников, облачённых в кожаные панцири, поверх которых блестели металлические кирасы. Вообще здешняя одежда не столько поражала сама собой, сколько удивляла разнообразием, тем, что в этом мире так органично смешались стили Римской Империи и Средневековья, причём у всадников имелось и огнестрельное оружие, что уже совсем не могло показаться нормальным или, по крайней мере, обычным. Своеобразное смешение времён.
   Сопровождающий передал её коренастому мужчине лет сорока, одетому, так же как и большинство здешних невольников, в римском стиле. Собственно говоря, и дворяне, и рабы придерживались этой линии.
   Мужчина крепко схватил её за руку и повёл к повозке. Он буквально закинул её туда, после чего поднялся и достал толстую верёвку. Крепко привязав один конец к руке, другой -- к скобе на дне, он, довольный своей работой, уселся неподалёку от неё.
   Кейт с омерзением отвернулась, чтобы не видеть его.
   Повозка тронулась...

-

   До пункта назначения они добрались, когда стемнело и единственная луна, отражающая необычный свет звезды уже налилась в полную силу.
   Кейт лежала и смотрела на бесконечное великолепие звёзд и ночного светила. Здесь, в мире, где по небу не проплывают спутники, самолёты и орбитальные станции, ночной свет фонарей не заглушает неяркий свет далёких звёзд, этим зрелищем можно было любоваться долго. Тишина, только редкий стук копыт и скрип телеги, больше ничего не отвлекало. Если что-то и было хорошего в этом сумасшедшем мире, то только это чистое, глубокое небо, которое магнитом притягивало взгляд своей бесконечной красотой и горящими, как разбросанные алмазы по чёрному бархату, звёздами. Она любовалась ночной бесконечностью, и казалось, всё проблемы ушли в небытие, и нет ничего кроме этого глубокого неба...
  -- Всё, приехали, вставай!-- проскрипел голос, Кейт уже надеялась, что этот неприятный тип оставил её, но нет, он, конечно же, всё ещё был тут!
   Кейт приподнялась и огляделась. Насколько позволяло слабое освещение, можно было судить, что они уже ехали по каменной дороге. Неподалёку горели окна двухэтажного здания, скорее всего, поместья. По мере того, как повозка приближалась у конечной цели, становились видны сады и аккуратные дорожки, которые послушно обходили деревья. Где-то неподалёку раздался собачий лай. Вся здешняя обстановка напоминала поместье где-нибудь в горах Шотландии, а не в другом мире... или реальности? Может быть действительно, всё, что случилось, является лишь страшным сном, но... нет, Кэтрин поняла, что пытается снова оградиться от мира, а сейчас как раз требовалось собраться с мыслями.
   Сделав большой полукруг, повозка остановилась у ворот. Мужчина освободил её руки от верёвки и приказал следовать за ним. Только ноги коснулись земли, как рядом возникла пожилая женщина со свечкой. Она внимательно осмотрела девушку и буркнула:
  -- Пошли.
   Эта пухлая старушка ей сразу не понравилась в отличие от той, что была там. Почему-то стало холоднее.
   "Так и простудиться недолго".
   Они поднялись по ступенькам туда.
  -- Давай, проходи. Чего встала? Никогда не видела что ли?
  -- Она только из леса,-- неожиданно прозвучал скрипучий голос мужчины.
   Кейт снова погрузилась в свои мысли, которые выражались в двух словах: "Что делать?" Бежать? Если у здешних кошек три ряда зубов, то с собаками вообще знакомиться не следовало. Безвыходная ситуация. Что же делать? Несильный толчок в бок отбросил все мысли.
  -- Ты говорить умеешь?-- нервно спросила толстая женщина.
  -- А?-- голос Кейт звучал подавленно и тихо.
  -- Что молчишь? Я тебя спросила. Где ответ?
  -- Что?
  -- Готовить умеешь? Делать что-нибудь умеешь?
   Наверное, поняв, что от новой рабыни толку мало, женщина схватила её за руку и повела в соседнюю комнату, которая вывела их на улицу. Она подвела девушку к небольшому строению, которое очень напоминало сарай, отперла дверь. Внутри оказалось вовсе не то, что Кейт подумала сначала: там ничего не было кроме ступенек, ведущих в подвал.
  -- Спускайся.
   Кейт немного заколебалась, но когда увидела верзилу (он всё ещё следовал по пятам!), послушалась. Лестница спускалась метров на семь вниз и выводила в коридор, который уходил влево и вправо метров на двадцать. Через каждые пять метров в серую стену были врезаны массивные деревянные двери.
  -- Здесь переночуешь,-- пробормотала старушка, подходя ко второй двери от лестницы. Она достала ключи и отперла дверь, которая без вполне ожидаемого скрипа открылась.
   То, что было внутри, больше походило на тюремную камеру, нежели на место жительства. Голые стены, три каменные кровати, а на самом деле просто выступы в стене, на которых валялись подстилки, больше ничего. У дальнего угла сидели две женщины средних лет, которые с интересом разглядывали девушку. По их глазам было видно, что они спали, но грохот разбудил, а появление коренастого мужика и вовсе напугало. Видимо, он пользовался нехорошей репутацией.
   Дверь захлопнулась, и их оставили одних.
   Нависло молчание. Кейт не знала, что сказать, а они, молча, оценивали её.
  -- Как тебя зовут?-- наконец спросила та, что сидела в углу.
  -- Кейт.
  -- Мирика.
  -- Ты откуда?-- спросила другая.-- Из леса? Да?
   Кейт кивнула, пускай думают так, но с другой стороны -- это действительно так или почти так.
  -- Сразу видно. Не повезло, но ничего, ты не бойся, они тебя не съедят. Или что вы там выдумываете? Ложись, спи.
   Больше они ничем не интересовались, легли и закрыли глаза. Кейт села на свободную койку. Спать хотелось неимоверно, сегодня снова выдался тяжёлый день, но мысли снова прыгали в голове, не подпуская сон.
   Она легла, подстилка оказалась на удивление мягкой, что было приятным сюрпризом. Кейт подумала о своём положении. Оно казалось безвыходным, в любом случае оставалось только ждать, лучше узнать этих людей и... И что дальше? Сбежать, не имея ничего, не зная даже своего местоположения? Без всякой вероятности найти гипердвигатель? Даже, если бы добраться до него, то разве можно бросить остальных здесь? Нет, это никуда не годится.
   "О, Бог мой... Что же делать?.."
   Понемногу мысли стали становиться всё менее суетливыми, и вскоре она незаметно для себя уснула. Ещё один день остался в прошлом, и неизвестно, что ждало впереди...

Глава 3

   День семнадцатый (две недели спустя).
   Поместье Префекта Лори.
   Две недели прошли, как одни сутки. Нет, они не пролетели быстро: каждый день был копией предыдущего и проходил в выполнении несложной работы по дому. Хозяин, к счастью, так и не объявился. Кейт уже стала приспосабливаться к местной жизни, училась жить здесь и более того: она старалась понять мир и людей, населяющих его -- в этом и была отдушина. Она следила за людьми и анализировала их поступки, но аборигены имели иную жизненную систему координат, поэтому некоторые детали оставались за гранью понимания.
   Мирика стала хорошим источником информации, но, к сожалению, единственным. Она оказалась довольно разговорчивой, в отличие от своей соседки, которая практически всегда молчала. Всю жизнь Мирика была рабыней и знала очень мало об окружающем мире, но, тем не менее, смотрела на новенькую свысока. Такое отношение забавляло.
   На вопросы Кэтрин она отвечала с некоторой неохотой, а порою и удивлялась, спрашивая, зачем той знать о каких-то глупостях. Очевидно, местное отношение к жизни отдавало некоторой апатией к окружению. Так Мирику удивил вопрос о государстве, в котором они находятся, но ответила, подумав, что там, откуда Кэтрин родом, по её мнению, ничего не знают о Хевимской Империи.
   "Итак, Хевимская Империя",-- тогда подумала Кейт.-- "Очень похоже на Римскую империю, причём не только названием".
  -- Империя?
  -- Да, Империя,-- улыбаясь, ответила Мирика,-- это такое огромное государство.
  -- А другие страны?
  -- Других стран нет.
   Такой ответ был, мягко говоря, интригующим, и Кейт решила уточнить:
  -- Весь мир принадлежит Империи?
  -- Да. Потрясает?
   "Не столько потрясает, сколько ужасает",-- подумала Кейт, но вслух согласилась.
   Кое-что начало становиться на свои места. Хевимская Империя очень напоминала перезревшую Римскую Империю. И психология её жителей была соответствующей: сотни лет культура варилась сама в себе и топталась на месте. В итоге безразличие стало нормой их существования. Люди не видели ни целей, ни смысла жизни. Полная стагнация развития.
  -- Хозяин часто устраивает пиры. Гости говорят, что за Великим морем, есть государство,-- добавила Мирика.
  -- Да?-- аппетит знаний разыгрался не на шутку.-- Можешь мне рассказать?
  -- Я ничего не знаю. Я даже никогда не видела этого моря. Не знаю, что это такое. Я родилась в этом доме и никуда да не выезжала. Всю жизнь я здесь.
  -- А-а-а... А хозяин? Как его зовут?
  -- Разве тебе не всё равно?
  -- Нет,-- осторожно ответила Кейт, боясь пробудить подозрение.
  -- Господин Лори...-- всё же ответила рабыня.
   Это был максимум того, что удалось выжать из Мирики. И вот сейчас Кейт шла по неширокой тропинке и думала об этом мире. Она выросла на Земле, где уже лет сорок почти нет никаких войн и революций, и её убеждения находились в резком противоречии с миропониманием аборигенов, что, конечно, не могло повлиять на решимость узнать больше...
   С того разговора прошло несколько дней, и как-то раз Кэтрин приказали отнести еду сторожевому псу Рору, лай которого она слышала, когда её привезли в поместье. Она боялась собаки и старалась избегать встречи, обходя будку. Удивительно, но ему сделали небольшой домик в лучших традициях собачьего комфорта, чего Кейт никак не ожидала увидеть.
   Рор действительно оказался довольно большим. В России его бы назвали волкодавом. Чёрная, как смоль, шерсть свисала с пса практически до земли. Пёс был чем-то схож с представителями кошачьих. Похоже, угловатость форм морды и тела была визитной карточкой животных этого мира, но на людей почему-то не распространялся. Даже промелькнула мысль, что люди не являлись коренными обитателями. Да, определённо, здесь крылась какая-то загадка...
   Кейт остановилась в пяти метрах от собаки, боясь подойти ближе. Она оценивала цепь: метра четыре, не больше.
   Пёс встал и мощно гавкнул. Девушка подпрыгнула от неожиданности, руки закололи маленькие иголочки. Пёс вскочил и бросился, но цепь его каким-то чудом удержала, зазвенев кольцами.
  -- Спокойно, спокойно, хороший пёсик. Рор -- хоро-оший пёсик,-- проговорила Кэтрин и, подойдя ближе, положила миску. Рор, чуть не сорвав цепь, бросился к еде. Едой, к счастью, он выбрал мясо, лежащее в миске. Девушка отошла в сторону, наблюдая, как куски пропадают в его пасти. Говорят, собаки чувствуют страх, и Кэтрин собирала всё мужество, чтобы преодолеть его.
   Вскоре пёс расправился с едой, и Кейт попыталась забрать посуду. Не получилось: он снова громко гавкнул и дёрнулся в её сторону, девушка метнулась обратно, цепь остановила пса.
   "Может быть, чёрт с этой миской",-- подумала она, но в голове тут же промелькнула идея.-- "Рискованно, но стоит попробовать".
   Как можно более спокойно, делая маленькие шажки, она стала приближаться к Рору, который при каждом её движении обнажал гигантские клыки. Цепь натянулась до предела. "Если она не выдержит, мне конец",-- с ужасом подумала Кейт, но не отступила. Хотелось рвануть отсюда, но она заставляла себя идти дальше. Вот осталось всего пара шагов, и девушка протянула руку...
  -- Гав!!!
  -- Ай!-- отскочила Кейт, на лбу выскочил пот, а собака, похоже, смеялась, если оскал можно было принять за улыбку.
   "Вторая попытка",-- приказал внутренний голос,-- "только бы цепь выдержала".
   И снова протянутая рука приближалась к собаке, а цепь натянулась, казалось, она вот-вот слетит с петли. Пёс дёрнулся, встав на дыбы -- и рука коснулась носа. В такой позе он и остался стоять, слушая монолог эмоций человека.
  -- Спокойно, зачем так? Ты не должен быть таким агрессивным...
   Пёс так и стоял, внимая голосу, непонятно откуда льющегося на него. Поток оказался столь успокаивающим и согревающим, что прежняя злость мгновенно унеслась, словно развеянный ветром туман. Мысли животного были просты и очевидны. Ему открылся новый набор чувств, эмоций другого существа, столь глубоких, что его разум не мог воспринять их в полном объёме. Он впервые думал! Думал не о том, что съесть или кого убить, или то были не его мысли, такие прекрасные и такие глубокие? Поток успокаивающих волн сходил, уплывал вдаль, откуда и явился. Он желал большего: ещё, ещё немного тепла и мыслей, и мог остаться той собакой, которая существовала до этого. Другое существо поняло это, и обещало, что вернётся. Оно устало, для него это было слишком сложно и тяжело. Тепло уходило вдаль. Он уже стал чувствовать прикосновение к кончику носа, горячей руки...
   Кэтрин прочитала последнюю мысль, и контакт медленно перешёл в заключительную стадию и прервался. Пёс опустился на землю и смотрел на человека, подарившего ему то, чего он никогда не чувствовал: любовь, внимание, тепло. Кэтрин почувствовала отклик, и произнесла уже вслух:
  -- Сегодня я ещё вернусь. Позволь мне забрать миску.
   Девушка погладила Рора по голове и, забрав посуду, удалилась.
   Вечером она вернулась, как и обещала. Пёс её ждал. Почувствовал знакомый запах, он завилял хвостом, чего раньше никогда не делал.
  -- Ждёшь, да?-- улыбаясь, спросила Кейт, ставя миску
   Теперь она знала, что в жизни этого существа было слишком мало тепла, и не удивительно, что, ощутив его в полной мере, пёс стал относиться к ней, как к своему другу. И Кейт тоже больше не чувствовала себя одинокой и загнанной в угол. Всё неожиданно изменилось. Каждый раз, встречаясь здесь, они помогали друг другу. Собаке хотелось добра, а Кейт -- общения с тем, кому можно излить свою душу, и для этого совсем не требовалось слов, достаточно понять чувства. Казалось невероятным, но не только человек способен понимать другого человека: часто в жизни животные становятся близкими друзьями. Рор никому не сможет рассказать о её беде, никому не проговориться, только он мог стать самым надёжным другом во враждебном мире.
   Кейт сидела и гладила животное. Ладонь легла на голову, и она погрузилась в мир другого существа.
   Как ни странно, но у них было много общего. Оба были несвободны и одиноки. Оба скучали по своей родной стихии, как две рыбы, выброшенные на берег и бьющиеся о камни берега. После диалога на душе становилось легко и свежо...
  -- Эй! Ты что делаешь?
   Кейт отпрянула, контакт разорвался. Она не успела закончить финальную стадию -- в голове запульсировала боль.
   "Что это было?"-- промелькнуло в голове.
  -- Что ты делала?-- отчётливо раздался голос.
   "Меня заметили! Этого ещё не хватало!"
   Кейт взглянула в ту сторону, откуда донёсся голос. Темнота скрывала человека, но она всё же разглядела силуэт. Мужчина шагнул в её сторону, и девушка попятилась, по-прежнему не зная, что ответить. Рычание пса остановило его. Кейт, воспользовавшись замешательством, схватила пустую миску и побежала прочь, а парень стоял, смотря то на убегающую девушку, то на озлобленную собаку...
   Больше всего Кейт боялась, что этот, казалось бы, незначительный случай, выплывет и станет известен всем, но и на следующий день никто не указывал на неё пальцем и не говорил, что она ведьма. Неужели, обошлось? Самое печальное то, что она даже не запомнила лица незнакомца, может быть, и он тоже не запомнил? На это Кэтрин и надеялась, подходя на следующее утро к будке.
   Рор встретил её радостным лаем, таким громким, что его было слышно и в поместье. Кейт подождала, пока он поест, и уже собиралась уходить, как услышала знакомый голос:
 &;nbsp;-- Подожди.
   Девушка ничего не ответила. В бегстве не было смысла: теперь-то он её точно запомнил.
  -- Прости, я вчера тебя напугал... Меня зовут Фэви... Я конюх...
   Кэтрин оценивала его действия: этот человек вёл себя необычно, хотя откуда она знает, что здесь "обычно"? Наверное, Фэви понял, что быстрого ответа она не получит, поэтому продолжил:
  -- Я был здесь вчера вечером...-- он замолчал, подбирая слова.-- Проходил мимо. Было как-то слишком тихо, обычно Рор ведёт себя шумно, но в последнее время притих. Я заглянул... В мои обязанности входит смотреть за всеми животными, в основном за лошадьми. Рор стал таким тихим, обычно он такой...
  -- ...агрессивный?-- помогла Кэтрин.
  -- Да, это хорошо для сторожа, она никого не подпускает. Даже меня, а тебя ждёт с нетерпением. Я в замешательстве.
  -- Почему? Ему нужно всего лишь немного внимания. Ты что, следишь за мной?
  -- Нет, нет... мне просто так показалось.
   Кейт поняла, что этот пустой разговор ни к чему не приведёт, и перешла к делу:
  -- Чего ты от меня хочешь?
   Такого он точно не ожидал. Это было видно по его смущённому молчанию.
  -- Я вчера видел очень странную картину.
  -- Ничего странного. Я просто гладила собаку.
  -- Тогда почему ты сразу убежала? Мне можно рассказать. Я никому ни слова...
  -- К сожалению, мне нечего тебе рассказать,-- и это было правдой.
   Кейт молча направилась в сторону поместья, говорить на эту тему с аборигенами не хотелось.
  -- Я никому не скажу, это останется тайной,-- уже вслед сказал он.
   Девушка остановилась -- следовало бы его поблагодарить за молчание, но это стало бы для него подтверждением подозрений. Кейт была уверена: то, что вчера видел Фэви, не понималось им до конца. Произошло что-то странное, это он точно знал, но не более.
   У поместья царило небывалое оживление. Две кареты, запряжённые парами мохнатых лошадей, остановились у входа. Их встречала целая армия рабов, наверное, все, которые работали в поместье.
   "Неужто хозяин соизволил явиться",-- подумала Кейт, но ошиблась. Из первой кареты вышел мужчина лет тридцати пяти -- сорока. Надзиратель подошёл ко второй и, опустив голову, открыл дверь. Из кареты вальяжно вышла женщина, облачённая в столу, поверх которой был накинут плащ. Вслед за ней появился мальчик лет десяти, важно посматривающий на прислуживающих рабов.
   Женщина что-то приказала надзирателю и повернулась к мужчине, который уже стоял около неё. Они перекинулись парой фраз, и он с мальчиком направился в поместье. Похоже, что женщина всё же была здесь главной, может быть она жена хозяина, тогда придётся называть её хозяйкой.
   Кэтрин заметила неподалёку спешащую к карете Мирику, и остановила её вопросом:
  -- Кто это?
  -- Хозяйка с сыном.
  -- Они надолго уезжали?
  -- Они приезжают сюда только летом.
  -- А-а, ясно. А тот, что с мальчиком?..-- Мирика не дала закончить.
  -- Это не мальчик, а сын Хозяина, значит тоже Хозяин,-- поправила она, а Кейт подумала: "Не много ли Хозяев на один дом?"-- А тот мужчина, который с ним. Это его Учитель. К нему нужно обращаться так: Учитель или Мудрейший.
   Не держи Кейт себя в руках и не будь положение так печально, она бы засмеялась. Сколько в таком обращении надменного, а остальные не смеют даже назвать себя людьми. Может быть, для них это нормально, пускай, но только не для неё.
  -- Как их имена?-- спросила Кэтрин. Мирика призадумалась, но ответила:
  -- Хозяйку зовут Фрея. Хозяина -- не помню. Да и вообще, какая разница?!
   Кейт посмотрела в сторону карет. Рабы брали вещи и несли их в усадьбу, надзиратель распоряжался работами.
   "Неужели он увлечён своей работой? Неужели и ему нравится такая жизнь? Империя владеет всем миром. Ха, владеет. Сколько? Сто, двести... тысячи лет? Рабы свыклись со своей участью, никакого волнения, возмущения. По крайней мере, видимого... Сколько лет должно пройти прежде, чем человек забывает о том, что его предки были свободны, и что тоже он мог бы быть сейчас свободен? Сколько?"
  -- Мирика, сколько Империя владеет всем миром?
   Собеседница покосилась на неё, как будто был задан запрещённый вопрос, и ответила:
  -- Не знаю.
  -- Твои родители были свободны?-- спросила Кейт.
  -- Нет.
  -- А их родители?
  -- Нет. Зачем ты задаёшь такие глупые вопросы? Должно быть так. Ты что? Чем-то недовольна? У тебя есть еда и жильё. Глупая ты какая-то ...
   Да, их жизнь уже многие сотни лет питала безразличие к чьей-либо судьбе, даже к своей. Кейт не могла не отметить, что такая система оказалась вполне устойчивой, но всё же гнильца подъест когда-то это общество... Кэтрин не успела ответить, потому что в этот момент донёсся голос надзирателя.
  -- Эй, вы! Идите сюда!
  -- Это нам,-- бросила Мирика и послушно стала спускаться по лестнице.
   Кейт не стала дожидаться повторного приглашения и последовала за ней.

-

   Фрея вошла в родной дом, но чувство радости по-прежнему не наполняло её: жизнь уже давно превратилась в нечто монотонное, вялотекущее. Единственным смыслом жизни оставался сын, и только в нём она чувствовала своё спасение от этого мёртвого мира, от людей (нет, рабов!), которые окружали. Но сейчас он был с Учителем, Мудрейшим, знающим множество наук и учений: математику, геометрию, богословие и ещё многое то, что необходимо образованному человеку, чтобы отличаться от чёрного люда. Как они надоели!
   "Хм... Рабы... Презренные полулюди-полуживотные, не способные ничему научиться".
   Фрея бросила взгляд на одного из них: грязный, глупый, имеющий в потребностях только есть и пить. Абсолютное ничтожество. Говорящая скотина.
   Она очень устала с дороги, и хотелось отдохнуть, но разве можно оставить без присмотра надзирателя и рабов? Слуги всегда норовят что-нибудь украсть.
  -- Надзиратель, пускай эти шелка отнесут в мою комнату,-- приказала она.
  -- Будет исполнено, Госпожа,-- ответил он и крикнул двум разговаривающим рабыням на пригорке:-- Эй, вы! Идите сюда!
   Одна пошла сразу, а почему-то другая задержалась, но всё же догнала.
   "Бросить всё и пойти отдохнуть",-- решила Фрея и направилась к лестнице, ведущей на второй этаж -- туда, где находились покои. Она поднялась наверх, рабыни поравнялись с ней и застыли в ожидании приказа. Фрея остановилась у двери своей комнаты и, повернувшись, нарочно, прекрасно зная, что руки у рабынь заняты, приказала той, что несла огромную охапку ткани:
  -- Открой дверь!
   Та, как ни в чём не бывало, перекинула тяжёлую кладь на одну руку и отперла дверь.
   Фрея вошла первой и приказала положить ткань на кровать.
  -- Ты,-- она указала на рабыню, которую выбрала своей жертвой на сегодня. Очень хотелось, чтобы кому-то стало ещё хуже, чем ей,-- останешься.
   Когда другая вышла, хозяйка продолжила:
  -- Чего стоишь? Не видишь бардак? Приберись!
   Глаза рабыни блеснули, почему-то насмешливо, но всё же она приступила к работе.
   "Это уже что-то! И что-то нестандартное!",-- подумала Фрея. Она была заинтригованна: ни разу в жизни она не видела такого взгляда. Женщина попыталась вспомнить: видела ли её тогда, приезжала в последний раз, но не смогла.
  -- Стой!-- приказала Фрея.-- Дай мне виноград.
   Рабыня выполнила приказ, но при этом, вопреки всем нормам поведения, её глаза были опущены.
  -- Когда подаёшь, нужно смотреть в глаза. Ты что? Не знаешь? Или ты украла?!
  -- Нет.
  -- Не сметь разговаривать, пока я не разрешу! Почему не пришла сразу? О чём вы разговаривали? Отвечай! Только не ври!
   Рабыня ответила не сразу:
  -- Я спросила: "Сколько лет существует Хевимская Империя?"
   Фрея улыбнулась, а потом рассмеялась. Этот вопрос почему-то её развеселил, однако было странно, вернее, необычно, что эта девчонка интересуется подобными вопросами..
  -- Тебя действительно это интересует? Хорошо, я скажу тебе. Империя владеет всем миром полторы тысячи лет!-- последние слова она произнесла с особой гордостью.-- Что тебе это даёт? Ты не стала свободнее, ничего не произошло, не изменилось.
   Рабыня молчала.
  -- Я спросила. Отвечай.
  -- Мне это ничего не даёт.
  -- К чему же эти вопросы?
  -- Вы...
  -- Молчать!-- внезапно вскипела Фрея.-- Меня называть только Хозяйка, или Госпожа. Ясно?
  -- Да.
  -- Не верно! Я не слышу!
  -- Да, Госпожа,-- рабыня склонила голову.
   "Что ж так-то лучше",-- думала Хозяйка.-- "А что, собственно говоря, меня так разозлило?". Злость внезапно схлынула, как будто кто-то отодвинул её подальше.
  -- Я тебя здесь раньше не видела. Тебя купили недавно?
  -- Да, Госпожа,-- почему-то с неохотой ответила рабыня.
  -- Кто? А впрочем, я всё поняла. И когда?
  -- Две недели.
  -- Две недели,-- шепотом повторила Хозяйка, как будто это что-то ей говорило.-- И откуда ты?
  -- Из леса.
  -- Не врать!
  -- Я говорю правду, госпожа.
   "В лесу одни дикари, а ты, крошка, меньше всего похожа на дикарку. Взгляд слишком независимый, спину пригибаешь неохотно",-- думала Хозяйка.-- "Что ж, хорошо, скрывай своё происхождение",-- решила она, и тут же спросила у себя: "Почему мне кажется, что я поступаю правильно?" В любом другом случае она бы не пожалела плёток и наказала непослушную девчонку, но сейчас она слишком устала и появилось ещё одно обстоятельство: эта негодница почему-то ей нравилась именно тем, чего не должно было быть в рабах -- своей независимостью.
   Стало интересно: можно ли дикаря научить чему-нибудь? Ещё в поездке с Учителем состоялся разговор на эту тему, она сошлись на мнении, что невозможно, но всё же она решила провести эксперимент, считая, что Мудрейший согласится на него. В итоге, конечно, он выставит изыскания, как свои, на суд Ассамблеи, но это её не интересовало. Был важен сам процесс, тем более что игра обещала быть интересной.
  -- Чем ты интересуешься?
  -- Всем.
  -- Это хорошо. Здесь есть библиотека, ты не умеешь читать. Тебя научат. Учитель научит тебя. Я хотела нанять работника, но мне кажется, из тебя получится неплохой библиотекарь. Ты рада?
  -- Благодарю... Хозяйка.
   Настроение Фреи поползло вверх, но она не понимала почему.
   "Что ж будь, что будет. А библиотекарь мне действительно нужен".
  -- Можешь идти. Стой! Как тебя зовут?
  -- Кейт.

-

   Кэтрин понимала, что ей несказанно повезло. Теперь она могла узнать об этом мире гораздо больше: в её распоряжении оказалась целая библиотека -- настоящий кладезь знаний! И почему только Фрея доверила ей, бездарной дикарке? Наверное, у неё были свои причины, но всё равно выглядело довольно странно. Может быть, просто не подумала? В любом случае, ей придётся изучить местный алфавит и язык. Умение читать подразумевает знание не только алфавита, но и самого языка. Это и был камень преткновения: местного языка она не знала. Говорят, что чем больше языков изучил человек, тем легче ему даётся следующий. Это верно, но аборигены были уверенны, что она говорит на их языке, а фраза "на самом деле тебе кажется, что я говорю на твоём языке" наставила бы в тупик любого из них. Довольно-таки глупая ситуация... Как бы там ни было, она ещё раз поблагодарила судьбу за выпавший ей шанс.
   Книги располагались в просторном помещении на первом этаже. Стеллажи шли по периметру, а центр занимало несколько столов. Учитель привёл её сюда этим же вечером, и Кейт с жадностью стала разглядывать бесконечные вереницы обложек.
   Книги на удивление оказались довольно хорошего качества. Очевидно, книгопечатание здесь дошло до технологий печатного станка: многие явно не писались вручную, но были и более древние, уже больше походившие на рукописи.
   Учитель обещал её научить чтению и алфавиту, и начать обучение с завтрашнего дня. Кэтрин чувствовала, что здесь кроется нечто большее, чем просто желание иметь библиотекаря, но поругала себя за постоянное желание сунуть нос куда-нибудь ещё, вместо того чтобы радоваться моменту.
   Кэтрин покрутила в руках одну из книг, и каково же было её удивление, когда она увидела латинский алфавит и арабские цифры! Это нельзя списать на простое совпадение! Скорее всего, здесь есть связь. От такой мысли мурашки пробежали по телу. Что ни говори, а здесь крылась какая-то тайна.
   Кейт спросила о происхождении языка. Учитель рассказал обычную историю, которую рассказывают детям младших классов об удобности алфавита перед иероглифами. Всё было обычно в этом рассказе кроме одного. Он упомянул человека, который первым предложил использовать символы. Кейт задала элементарный вопрос:
  -- А что за человек?
  -- Кто он и откуда пришёл до сих пор неизвестно, он представился путником из дальних земель, но никто не знает с каких...
   "Факт очень интересный. Не может ли этот человек быть выходцем из нашего мира? Нет, вряд ли. Но тогда, как же по-другому?"
   Следующего дня Кэтрин ждала с нетерпением, но со знаниями пришлось подождать и делать вид, что изучает алфавит. Не хотелось лишних вопросов, и так, при разговоре с Хозяйкой она позволила себе слишком много, но как оказалось, сделала верный ход. Кейт правильно выбрала момент, и всё получилось.
  -- Мне сказали, что ты способная ученица,-- сказал Учитель, когда она смогла прочитать алфавит и правила составления чисел.
  -- А вы? Как считаете?
  -- Ко мне обращаться только Учитель,-- напомнил он, впрочем, без всякого раздражения в голосе.-- А что касается твоего вопроса, то... я думаю, это так.
   Кейт слегка улыбнулась.
  -- Скажи, почему ты решила научиться читать?-- спросил он, откинувшись на спинку стула.
  -- Я хочу узнать всё об этом мире.
  -- Всё знать невозможно, но в наших силах узнать многое.
   Кейт кивнула, признавая его правоту. Её вдруг начал мучить вопрос о работе гипердвигателя. Почему он работает, ещё никто до конца не понимает. Это открытие было сделано случайно, в истории подобное случалось не раз, но, как говорится, случайность -- проявление необходимости. Подобные случайности никогда не возникают сами собой. Им предшествует глубокая теоретическая подготовка, как например, работы Флейса и Корбучова "Теория единого информационного поля". Конец XXI века стал рывком в этой области науки. Приходит такое время, когда накопленные знания прорываются вперёд, уводя с собой новые поколения учёных...
   Кейт остановила поток мыслей, сейчас они только мешали.
  -- Это простое любопытство или нечто другое?-- спросил Учитель.
  -- Я не хочу оставаться вечно в таком положении.
  -- Да, положение человека в обществе напрямую зависит от его способностей.
  -- Учитель, как...
  -- Как раб может стать свободным?-- догадался он.
   Было тяжело задать такой вопрос, точнее произнести слово "раб" по отношению к себе. Нет, Кэтрин не считала себя невольницей, по крайней мере, внутренне она была свободна.
  -- Есть два пути. По закону, любой раб может выкупить свою свободу.
  -- За сколько?
  -- Это зависит от того, сколько заплатили за раба при покупке. Если цена не превышала пяти тысяч, то пять тысяч, если больше, то она соответствует сумме, уплаченной при покупке.
  -- Пять тысяч это много?
  -- Свободный может купить небольшой деревянный дом за шесть тысяч медных монет.
  -- А второй путь?
  -- Тебя может отпустить хозяин, или его близкие родственники по мужской линии.
   "Такой ход событий маловероятен",-- грустно подумала Кейт.
  -- Ты давно в рабынях?
  -- Пару недель.
  -- Ничего, ты привыкнешь.
  -- Вы считаете это нормальным?
  -- А почему нет? Кто-то рождается рабом, кто-то Хозяином. Так решил Бог.
   "Вот только не надо врать про выбор богов -- не оригинально",-- подумала она и больше решила к этому вопросу по возможности не возвращаться...

-

   День двадцать третий.
   Поместье Префекта Лори, остров Эртикноу, Хевимская Империя.
   Жизнь начала понемногу налаживаться. Работа по хозяйству особо не надоедала. Почти всё время Кейт проводила в библиотеке, состоящей более чем из трёхсот книг. Свободным оставался только вечер, когда она заглядывала к Рору. Пёс сердился за редкие визиты -- скучал.
   За пять дней, что прошли с момента приезда Фреи и разговора с Учителем, Кейт уже приноровилась к чтению. И здесь крылся какой-то сложный механизм передачи информации в этом мире. Обнаруживала себя ещё одна странность: Кейт не понимала слов, но стоило их только произнести вслух, как смысл становился понятен...
   Сегодня Кейт, наконец, отыскала карту мира. Она казалась неполной так. Люди ещё не оплыли Земной (или какой тут?) шар. Это сразу бросалось в глаза, потому что западная часть карты не сходились с восточной. Кейт прикинула максимальную хорду, исследованной области с запада на восток, она оказалась порядка 15000 км. Чуть меньше половины длины по экватору, если судить по земным меркам. На такой площади мог поместиться ещё один континент, а может и больше.
   Если верить карте, эта планета состояла из одного большого континента, напоминающего формой Австралию, вокруг которого как зёрнышки разбросаны цепи островов. Континент назывался Перниа. Большую часть севера материка покрывали льды, юг утопал в зелени, это была земля лесов. Вероятно, он в основном располагался в северном полушарии, и лишь ненамного уходил в южное. С юго-востока находился относительно большой остров, Эртикноу, куда указал Учитель со словами: "Мы здесь". Если все сделанные предположения верны, то место, где сейчас находилась Кейт было на градусов десять - двадцать южнее экватора. И такая погода! Этот мир гораздо холоднее, чем она предполагала ранее.
   Хевимская Империя занимала практически четверть территории континента -- всю его юго-восточную часть. С востока и юга Империю омывал океан. Север и запад был территорией варваров. По центру Империи пролегала цепь гор. Вся остальная область была равниной, только на севере, вдоль границы, возвышались горы, призванные защитить Империю от орд северян. Западная граница не обладала естественными преградами. Наверное, там набеги были обычным делом.
   Учитель сказал, что это старая карта, и она не отражает реальное положение дел. Тем не менее, всё рассказанное им давало некоторое представление о мире.
  -- Эта карта врёт,-- заявил тогда он.
  -- ?
  -- Посмотри дату.
  -- 1843.
  -- Сорок лет прошло...
  -- Что изменилось за эти сорок лет?
   Учитель как-то пренебрежительно отмахнулся, и она не стала спрашивать. Что-то подсказывало, что этого делать не стоит. Кейт знала, что Учитель недавно приехал с материка. Может быть, там что-то произошло? Она не имела ни малейшего представления, что могло послужить причиной его отказа отвечать. Возможно, здесь существовала некоторая система кастовых знаний, и посторонним запрещалось вторгаться в чужие области, а может быть, он просто не хотел говорить на эту тему. Так или иначе, но она оставила вопрос до поры до времени.
   Сейчас Кэтрин направлялась к Рору. День уже приближался к концу. Она подошла к псу и поставила миску с едой. Тот, несмотря на свои размеры, ласково потёрся носом о её руку, требуя внимания, но в одно мгновение резко повернулся в сторону и зарычал. Кейт бросила взгляд туда же -- в глубине кустов виднелась человеческая фигура.
  -- Кто здесь?
  -- Это я, Фэви.
  -- Почему ты пришёл снова?
  -- Потому что я могу помочь тебе.
  -- Даже так?-- Кэтрин действительно удивилась.-- И в чём же заключается эта помощь?
   Фэви сделал несколько шагов навстречу, и полная луна осветила его худое лицо. Пёс враждебно зарычал.
  -- Пожалуйста, успокой Рора.
  -- И не подумаю.
  -- Почему ты так меня боишься? Я тебе ничего плохого не сделал.
   Кейт сама задалась этим вопросом. Действительно, с чего ей бояться этого человека, тем более что он не выдал её тайну, хотя имел такую возможность.
   "Ну, давай поговорим...",-- подумала Кейт и погладила Рора, призывая его успокоиться. Пёс сел и прекратил рычать, но всё равно в воздухе чувствовалось напряжение. Кэтрин ощущала, как злость дрожит в могучем теле пса. Казалось, ещё чуть-чуть и собака сорвётся.
  -- Чего ты хочешь?
   Фэви улыбнулся и спросил:
  -- Ты колдунья?
  -- Нет.
   "Неужели он ожидал другого ответа?"
  -- Это хорошо,-- тихо произнёс он.
   "Чего это он поверил на слово?"-- возник логичное сомнение, а парень тем временем продолжал задавать странные вопросы:
  -- Значит, вся история про Богов верна?
  -- Какая история?
  -- Про то, как произошёл наш мир,-- пояснил он, но Кейт это ничего не говорило.
  -- Я не понимаю.
  -- Ты посланница Богов. Это говорится в легендах. Теперь-то я понял...
  -- Что?-- странное поведение парня ставило в тупик.
  -- Только посланники Богов знают язык животных, им везде сопутствует удача...
   "М-да, богиня из меня как из жирафа дельтаплан. Хм... Лестно, но... Так чего же ты от меня хочешь?"
  -- ...Почему ты не скажешь это?
   Она даже на секунду растерялась, настолько глупым и неуместным казался вопрос. Но теперь Кейт поняла, почему относилась к Фэви с опаской: он всё время чего-то не договаривает. Какая-то странная отрицательная энергия исходила от этого человека. Рор, с присущим животным особым чувством, тоже испытывал, если не отвращение, то какое-то отторжение. Фэви отталкивал, производил гнетущее впечатление.
  -- Что ты от меня хочешь?
  -- Я хочу помочь тебе.
  -- В чём ты хочешь мне помочь?
  -- Мне кажется, ты стремишься избавиться от принадлежности человеку. Это не подобает Посланнику Богов. Верно?
   Кейт кивнула вместо ответа.
  -- Я буду счастлив, зная, что помог тебе!
  -- Ты предлагаешь побег?
  -- Да.
   "Сделает он это точно не бесплатно. Чего-то хочет за помощь. Знать бы чего? Надеюсь, не будет просить увеличить рождаемость лошадей".
  -- Фэви, ты меня принял не за ту.
   Он приподнял голову и посмотрел на неё пытливым взглядом. Кейт попыталась догадаться, о чём он сейчас думает, но не получилось.
   "Не побежит ли он сейчас рассказывать всем?"-- испугалась она.
  -- Я никакая не посланница, Фэви.
  -- Но разве ты не разговаривала с животными?
   "Ну и зачем мне его переубеждать. Пусть думает, что думает. Так он хотя бы сохранит мою тайну".
  -- Мне бы не хотелось говорить больше на эту тему. Всё идёт именно так, как нужно,-- произнесла она.-- Мне кажется, кони уже заждались своего хозяина.
   Фэви часто закивал и неуверенно сделал шаг назад
  -- Иди, я тебя не держу.
   Последние слова придали ему решительности, и парень скрылся.
  -- Странный он какой-то. Да, Рор?-- спросила девушка и погладила пса.-- Давай, поешь. Теперь уж никто не помешает...

-

   День двадцать четвёртый.
   Поместье Префекта Лори, остров Эртикноу, Хевимская Империя.
   Кэтрин заинтересовало то, о чём говорил Фэви. И неизвестно что больше повлияло: любопытство или стремление больше узнать об этом мире. Интуиция подсказывала, что здесь может быть ключ к разгадке.
   Всё следующее утро она провела в библиотеке в поисках подходящей литературы. Книга нашлась, когда уже все поиски показались напрасными: Кейт достала с полки очередную стопку, но не смогла удержать, верхняя книга в толстом кожаном переплёте соскочила и, упав на пол, раскрылась.
   Она быстро, чтобы этой оплошности никто не заметил, поставила стопку на стол и подняла книгу. Страница, на которой раскрылась книга, украшалась заголовком: "Создание мира".
   "Не про это ли говорил Фэви?"-- подумала Кэтрин и села за стол. Девушка с осторожностью пролистала её: книга была старой, написанной от руки, некоторые листы отсутствовали или были надорваны. Наконец, она открыла первую страницу, на которой был текст:
   "Давным-давно, тогда, когда ещё не существовало земли, воды и неба, был только первородный хаос, Великий Бог, отец Бога Солнца и Земли, чтобы творить мир, создал себя. Упорядочивая хаос времени и огня, он созидал первый мир..."
   "В принципе,-- размышляла она,-- ничего необычного, довольно характерно. Сначала боги создают сами себя из некого божественного материала, который существовал вечно. М-да... хотя эта мысль необычна для античности. Вероятно, здешнее понимание мира продвинулось немного дальше, чем я думала. Что дальше?"
   "...Тогда ещё не существовало ни света, ни тьмы, ни земли, ни воды. В таком мире не было заключено смысла. Тогда он создал землю, наполнил моря водой, по небу разбросал звёзды. Вторым этапом создания стал Его дом -- Луна, которая сияет и днём и ночью, поливая всех живущих своим божественным светом.
   Но Земля была безжизненна...
   (дальше листа не было)
   ...Он отобрал лучшую сотню мужчин и женщин и забрал их с собой, чтобы создать новый мир взамен разрушающегося от несовершенства. Этот Второй мир не должен подчиняться несовершенству людей. Здесь всё происходит с позволения Его и только Его. Вместе они создали этот великий мир".
   "Вообще странная идея. Здесь явно пропущено что-то важное... очень важное. Скорее всего, история повернулась так, что этот бог как бы ушёл от главного и создал собственный мир. Или второй вариант: Бог ушёл из той реальности, бросив своих созданий",-- прервалась Кэтрин и продолжила чтение:
   "...Этот мир оказался лучше, чище проклятого, затерянного в глубинах пространства и времени. И теперь каждый раз, когда Он смотрит с Луны на нас, Он радуется благополучию жителей и скорбит по старому миру и людям, которые вынуждены влачить существование в неведении завтрашнего дня..."
  -- Дай мне книжку,-- строго произнёс голос сзади.
   Кейт вздрогнула от неожиданности и обернулась. Это был Учитель. Он взял книгу и посмотрел, что она читает.
  -- Ты интересуешься богословием?
  -- Лишь с познавательной точки зрения.
  -- Почему?
  -- Мне интересно.
   Учитель отложил книжку и сел за стол, постучав по нему пальцами. Пауза затянулась, он о чём-то задумался и спросил:
  -- Ты не веришь в Богов?-- удивился он.
   Разговор пошёл не так, как хотелось. Они вступили на тонкий лёд.
  -- А вы, Учитель?
   Он смягчился и снисходительно посмотрел на неё. "О! Да мы страдаем тщеславием",-- отметила Кэтрин.-- "Этим можно будет воспользоваться"
  -- Естественно, я верю. Существует один Бог, который живёт на Луне. Луна -- его глаз. И он смотрит на нас. То, что вы там придумали сонму божков -- это ерунда. Он -- один.
   "А чем ваш Бог лучше? Эх, Учитель, если бы на моём месте сидела настоящая дикарка, она бы убила тебя за такой ответ. Не можете вы посмотреть на мир другими глазами, поставить себя на место другого человека. А это полезно бывает".
  -- Ты же веришь в Богов?
   "Похоже, лучше сказать: "Да", а то будет нелогично".
  -- Да.
  -- В каких?
  -- Бог Электричество, он живёт в молниях; Гравитация, он живёт в Земле, Бог Земли. Существует ещё много богов.
  -- Забавно...-- задумался он,-- и как разграничивается власть?
  -- По действиям, я уже указала.
  -- Ах да. Забавное деление. Когда-то было такое.... И кто по-твоему создал мир?
   Кэтрин пожала плечами. Как она могла объяснить? Хотя и современная наука до сих пор не в силах ответить на этот вопрос. Да и вряд ли ответит. Изложи сейчас всю теорию, которую накопило человечество за тысячелетия, что вряд ли возможно в двух словах, она раскрыла бы себя. Учитель не столь глуп и наивен как Мирика, хотя порою и оказывается высокомерным. Несмотря на своё мифологизированное мышление, он действительно способен думать.
  -- Он начало всего, что мы видим вокруг нас,-- подняв указательный палец, поучающее наставлял он, не дождавшись ответа.
   "Аминь",-- мысленно добавила Кейт. Как хотелось задать вопрос: "А кто начало ему?", но сдержалась от укольчика.
  -- Почему Учитель отнял у меня книгу? Это плохая книга?-- спросила девушка.
  -- Нет, я обрадовался, что она нашлась. Я искал её несколько лет. Она была здесь?
  -- Да.
   Он стал перелистывать книгу.
  -- Учитель, а кто такие посланцы богов, люди, которые знают язык животных?
   Мужчина повернулся к ней:
  -- Это древнее поверие, что в трудные времена Боги отправляют своих посланников. Они, в частности, знают язык животных, им всегда сопутствует удача,-- он усмехнулся.-- Знай ты язык животных, я бы подумал, что ты одна из них. Тебе очень везёт,-- произнёс Учитель, и Кэтрин не могла не согласиться.-- И ещё: человек, который поможет им в осуществлении дел, может просить любую награду. Но это мифы древних. Ничего общего с реальностью они не имеют.
  -- Почему такого не может быть?
  -- Потому что невозможно узнать язык животных,-- по-прежнему снисходительно улыбнулся он.-- Всё это ерунда от первого до последнего слова.
   "Объяснение типа: этого не может быть, потому что не может быть никогда. Увы, Учитель, вы опять неоригинальны".
  -- Почему?-- Кейт было интересно, каков будет ответ.
  -- Чтобы его узнать,-- продолжал он с интонацией, с которой разговаривают с ребёнком, спрашивая: "Сколько тебе лет, малыш?"-- необходимо, чтобы кто-то тебя научил, а так как животное не может никого и ничему научить, то и узнать, как они говорят, не представляется возможным.
  -- Мне кажется, что у природы есть чему поучиться.
  -- Ерунда,-- пренебрежительно отмахнулся он.-- Все животные -- твари.
  -- Но ведь они созданы Богом.
  -- Он создал их и природу только для людей, чтобы они могли пользоваться как своей собственностью.
   "Мы не можем ждать милостей от природы. Взять у неё -- наша задача. Так, кажется, размышляли люди в начале XX века, и к чему это привело? Тут вы заблуждаетесь, Учитель. Вы, как софист, проповедуете ложную истину".
  -- А что, если появится человек, способный на диалог с животными?
   Учитель внимательно посмотрел на её, словно хотел найти что-то новое, а потом сказал:
  -- Исключено.
  -- Если сделать допущение.
  -- Тогда Ассамблее придётся пересмотреть свои взгляды.
  -- Ассамблея?
  -- Научный комитет. Туда входят самые светлые головы Империи.
  -- И вы тоже?
  -- Да,-- гордо произнёс он.
  -- А как туда попасть?
   Учитель снова, изучая, посмотрел на неё, улыбнулся и залился смехом. Смеялся он долго и громко, и, наконец, подавив его в себе, ответил:
  -- И не думай даже. Туда просто так не берут. Нужны не только знание, но и понимание, и ещё многое другое, что тебе не под силу. И к тому же ты -- не мужчина.
  -- Это что-то меняет?
  -- Да. Общеизвестно, что у женщин объём мозга меньше, чем у мужчин,-- его голос при этом обрёл некоторую суровость.
   "Защитная реакция",-- оценила его поведение Кейт.
  -- Некоторые животные гораздо крупнее человека. Учитель ведь не думает, что они умнее людей. Дело не в объёме, а в содержании.
   Где-то во дворе послышался цокот копыт и какие-то выкрики, Кэтрин не стала заострять внимания. Видимо, он хотел что-то возразить, но не стал, а лишь изумился находчивости:
  -- Ты делаешь большие успехи.
  -- Это лишь благодаря таланту Учителя.
   Комплимент ему понравился, о чём свидетельствовала улыбка. Напряжение спало, а Кейт мысленно порадовалась одержанной победе, вспомнив знаменитое изречение Вольтера: "Торжество разума заключается в том, чтобы уживаться с людьми не имеющими его". Конфликт был замят.
  -- Префект Лори и Проконсул Вэкки! Хозяин приехал!-- неожиданно воскликнул Учитель.
   Он направился к двери, а Кейт обернулась и посмотрела в окно. Во дворе стояла карета, запряжённая парой мохнатых лошадей. Из нее, улыбаясь, вышел Хозяин, и пытался вылезти тот самый толстый павлин!
   "О, Боже! Только не это!"

-

   Ближе к вечеру был устроен пир с размахом по случаю приезда важного гостя. Вино лилось рекой, на столе дымилось жареное мясо, звучала музыка. Обычный ужин на трёх имперских вельмож. Подобные вечера часто перерастали в вакханалии, такое в Империи считалось нормой. Богатый народ не стеснялся своих желаний, тем более что была возможность удовлетворить все свои потребности. Да и к чему ограничивать себя, когда всё есть и больше ничего не надо?.. Впрочем, вечер начался недавно и всё ещё находился на первой стадии радости.
  -- За твоё назначение, Вэкки. За проконсула! Пусть этот успех будет ещё одной ступенькой к твоему возвышению,-- предложил тост Лори, в очередной раз наполняя чарку вином.
   Все выпили.
  -- Великолепное у тебя вино,-- со звоном поставив бокал на стол, сказал Вэкки.
  -- Моё. Выращенное, кстати, здесь, вопреки всяким заявлениям, что земля непригодна.
  -- Они действительно врут! Просто боятся, что кто-то отнимет у них хлеб. Ввозить сюда вино дорого; конкуренции им не выдержать.
  -- Да. Когда-нибудь этот остров станет процветающим. Благодаря новому проконсулу,-- польстил Лори.
  -- Спасибо. Я постараюсь. Это теперь моя работа. Учитель, вы недавно были в Эрении. Что говорят о нас?
  -- Наш остров считают важной частью Империи и признают его большой потенциал, как в производстве, так и в торговле. Но есть и недостатки.
  -- Какие? Я вижу только достоинства.
  -- У нас слаборазвита инфраструктура. Одного порта недостаточно. Он уже не справляется с потоком грузов. Нужно либо расширять его, либо строить другой.
  -- А ваше мнение?-- поинтересовался проконсул Вэкки, стараясь поудобнее разместить себя на большой скамье..
  -- По-моему, нужно построить ещё один. Я даже приглянул место. Для строительства подойдёт... Впрочем, мне нужна карта...
  -- Раб! Карту!-- приказал Лори, и её тут же принесли.
  -- Итак,-- продолжил Учитель, разворачивая карту острова,-- эта бухта лучше всего подходит для строительства порта. Очень удобное место: недалеко от Фернии и в тоже время упростит торговлю с западными землями. К тому же, довольно глубокая, и сгодится для военного флота. Вокруг леса, достаточно материала для строительства.
  -- А дикари?
  -- Я думаю, это не сложная задача для армии. К тому же, живой материал. Рабочие всегда нужны.
  -- Их нужно обучать. Это и долго, и хлопотно. Сомневаюсь, что их можно научить чему-то путному. тому же, довольно глубокая, и сгодится для военного флота. ростит торговлю с восточными землямильства порта.
  -- Посмею вам возразить. В ваше отсутствие, я по просьбе Хозяйки взялся обучать дикарку,-- сказал Учитель.
  -- И что? Она научилась складывать мозаику?-- Вэкки и Лори дружно засмеялись шутке. Внезапно Хозяин замолк, как будто его осенило.-- Вы сказали "она"?
  -- Да. Очень способная девчонка.
  -- Учитель, это случайно не та, что я купил у проконсула?
  -- Я не знаю, не спрашивал. Раньше я её здесь не видел. Наверное, та самая.
   В зале повисло молчание. Хозяин долго думал, решая, позвать её или не стоит.
  -- Я же говорил, что мой товар самый лучший!-- воскликнул Вэкки, разрывая тишину.-- Отчего же такие невеселые? Как будто появилась проблема. Вот у меня настоящие проблемы: работы много, дел невпроворот! Эх, давайте, выпьем ещё!-- он взял графин и разлил по чаркам вино.-- Порты, дороги строить, с дикарями разбираться. Как они мне надоели, хотя замечу, что доход с них немалый. Давайте, выпьем за то, чтобы Эртикноу очистился от этого сброда. За Империю и Императора! Да живёт он вечно!
  -- Ура!-- прокричали три глотки и приняли жгучий напиток. После очередной порции настроение заметно поползло вверх.
  -- Действительно, великолепное вино!-- продолжал расхваливать Вэкки.
  -- А не мог бы я рассчитывать на некоторое понижение налогов на виноделие?-- улучив момент, ненавязчиво спросил Лори
  -- Пойми, друг, не я решаю эти вопросы. Хотя, конечно, я предложу Имперскому экономическому совету. Я бы хотел пробить дополнительные льготы, но сомневаюсь, что моё прошение удовлетворят. На границах неспокойно: варвары то и дело нападают на приграничные районы. Империи нужны деньги.
  -- В добавление к существующим послаблениям это было бы замечательно,-- сказал Лори, отламывая кусок дымящегося мяса.
  -- Как пограничные территории, мы уже платим на десять процентов меньше. Я хочу добиться пятнадцати, плюс льготы для виноделов. Это существенно подымет экономику.
  -- Вы гений,-- произнёс Хозяин и закусил.
  -- Мне об этом уже говорили. Давайте выпьем за это.
   Фокус с глотанием ещё одной порции вина был провёрнут с фантастической скоростью. Закусывая изрядной порцией мяса, Учитель сказал:
  -- Вы знаете, что через четыре дня в Эрении будет большой праздник?
  -- Нет. Нам об этом ничего не известно. А в честь чего будет торжество?
  -- На Праздник Лета приедет сам Император.
  -- Великолепная новость!
  -- Не один. Его будет сопровождать императрица, сын и дочь, Дина.
  -- И сколько они пробудут в Эрении?
  -- Не знаю, но думаю, не больше недели. Это точно.
   Вэкки сделал себе заметку. Решение проблем не терпит отлагательств. Он хотел вернуться в город послезавтра и принять ответственность, которую возлагает на него Империя. Праздник в честь назначения затянулся на несколько недель. Пора бы приступить к работе.
  -- А что будет?
  -- Ярмарка, бои гладиаторов, скачки, наложницы...
  -- Давайте выпьем за семью Императора!-- воскликнул Вэкки, поднимая чарку, снова наполненную вином.
   Расправивший с очередной порцией Лори спросил у Учителя:
  -- А что мой сын? Как его успехи?
  -- Для двенадцатилетнего мальчика он довольно умён. Занимается с охотой, не ленится.
  -- Где он сейчас?
  -- В библиотеке.
  -- Сын!-- воскликнул Префект.
   Но никто не шёл. Лори позвал ещё раз. Лишь тогда мальчик появился. Он медленно вышел из библиотеки и направился в сторону ждущих его взрослых, на лице была видна задумчивость.
  -- Отец?
  -- Ты раньше отличался дисциплинированностью. У тебя что-то случилось?
  -- Нет, я думал над вопросом.
  -- И над чем ты думал?-- поинтересовался Лори.
  -- От названия сущность не меняется. Это так?
   Все переглянулись, не понимая откуда у мальчишки взялся такой сложный вопрос.
  -- Да, это так.
  -- Отец, как ты считаешь? Можно ли поставить человека в один ряд со столом?
  -- Конечно, нет. Человек -- не вещь.
  -- Тогда почему мы приравниваем рабов к вещам?
  -- Они не люди, так как не способны ничему научиться,-- Лори был заинтересован: с чего это его сын стал задумываться над этим, но затуманенный алкоголем мозг не хотел думать над любыми, пусть и мало-мальски сложными проблемами.-- Иди, сынок, мы потом об этом поговорим,-- сказал он, но тут же забыл о своём обещании: его занимали вещи далёкие от мыслей сына. Вскоре они должны были переместиться в термы, где можно было бы поплескаться в горячей воде и продолжить веселье уже не только в мужской компании...

-

   Кэтрин снова перечитывала историю сотворения мира. Было в ней что-то особенное, не свойственное религиям Земли, но девушка никак не могла уловить, что именно. Впрочем, она не являлась специалистом в теологии и вполне могла ошибаться.
   "...Этот мир оказался лучше, чище проклятого, затерянного в глубинах пространства и времени. И теперь каждый раз, когда Он смотрит с Луны на нас, Он радуется благополучию жителей и скорбит по старому миру и людям, которые вынуждены влачить существование в неведении завтрашнего дня".
   Кейт отложила книгу и, закрыв глаза, подумала: "Идея довольно нетипичная, но, возможно, что-то в ней есть. Если предположить, что существо оставило этот мир, то по идее оно живёт на Луне. Но на Луне нет ничего живого, это факт неоспоримый. Просканировали там всё вдоль и поперёк. А что, если его нельзя обнаружить скан-лучём? Бредовая мысль. То, что нельзя обнаружить i-лучами, не существует в принципе. Идея создания мира интересная, но не выдерживает критики..."
   Из раздумий её вывел детский голос:
  -- Принеси мне книжку. По математике. Она стоит на той полке.
   Кейт открыла глаза и посмотрела на мальчика. Это был сын Хозяина, который сейчас со своими друзьями наслаждался едой и напитками. Приказу она подчинилась -- книжка легла на стол.
  -- Что ещё?
  -- Обращайся ко мне, как к Хозяину. Ты разве не знаешь?
   Кейт игнорировала, пытаясь вернуться к предыдущим мыслям. Похоже, мальчика такое отношение задело:
  -- Ты не ответила на мой вопрос. Отвечай, а не то...
  -- Не то что?
  -- Сейчас я пойду к отцу, и он тебя накажет,-- грозно заявил мальчишка, Кэтрин не на шутку испугалась, сердце чуть не выпрыгнуло: она оказалась на миллиметр от гибели. Он уже встал из-за стола и направился к двери, как его остановили слова:
  -- Ты требуешь, чтобы к тебе обращались уважительно, как к Господину, но в тоже время при первой же встретившейся проблеме сразу бежишь за помощью -- противоречие. Если хочешь, чтобы к тебе относились с уважением, заслужи его.
  -- Заслужить? Я не служу рабам. Они служат мне.
  -- Ты умный мальчик, но многого не понимаешь,-- отметила Кэтрин, здесь она не лукавила.
  -- Чего? Я знаю то, что мне положено знать,-- сказал он.
   "Если он не ушёл, значит, ребёнок не до конца испорчен системой",-- решила Кейт и мысленно вздохнула с облегчением. В голову пришла вполне простая мысль: Учитель говорил, что вольную может дать Хозяин, и мальчик тоже обладал таким правом, а значит, если с ним удастся договориться, то свобода могла стать вполне реальной.
  -- Почему ты сейчас не ушёл? Это был бы самый лёгкий путь решения!
  -- Зачем, я могу сделать с тобой всё что угодно.
  -- Возможно, но зачем? Для утверждения собственного "Я"?
  -- Научилась читать и теперь считаешь себя умной? Ты осталась той же...
  -- Верно,-- перебила Кейт на нужном месте.
   Мальчик посмотрел на девушку, во взгляде читался вопрос. "Да, он очень любопытный. Именно это его остановило".
  -- Кем бы человек ни назвался, он всегда останется тем же.
  -- Рабы -- не люди. Все так говорят.
  -- А кто же они?
  -- Вещи.
  -- Разве вещь умеет разговаривать? Вещь не может быть человеком, так же как и человек -- вещью. Раб -- тоже человек, его только называют по-другому. Но от названия ничего не меняется. Разве не так? Что изменится, если мы будем называть стол как-нибудь по-другому? Ничего. Ничего, кроме названия. "Роза пахнет розой, хоть розой назови её, хоть нет",-- закончила она цитатой из Шекспира.
   Мальчик задумался. Сейчас в нём происходили очень странные метаморфозы, совершенно нетипичные для людей этого мира.
   "Если он разберётся с этим вопросом, то сможет вырваться из замкнутого круга",-- подумала Кэтрин и спросила:
  -- Как тебя зовут?
  -- Эрди,-- задумчиво ответил он.
  -- Хорошее имя. Красивое. Мне нравится. Зачем мне тебя называть по-другому?
   Он подошёл к рядом стоящему столу и тихо сказал:
  -- Это новая идея.
  -- Тебя это пугает?
   Мальчик пожал плечами. Кэтрин его понимала: он привык во всём подражать взрослым. Чтобы быть способным думать самостоятельно, нужно пройти большой путь. Для большинства землян думать -- это нормально, поскольку к этому располагало открытое общество и доступность информации, но если рассматривать человека, воспитанного на мифах, то можно увидеть совершенно другую картину. Для него старый путь, тысячекратно проверенный предками -- лучший путь. Можно много спорить на счёт того, какая из двух дорог лучше: каждая имеет свои положительные и отрицательные стороны. Одна может привести к нестабильности и революциям, другая -- к застою и регрессу...
  -- Ты -- способный мальчик, Эрди...
  -- Я -- Хозяин,-- перебил он, но в его голосе больше не было агрессии.
  -- Хорошо, пусть будет так. Теперь я отношусь к тебе уважительно. Я вижу, что ты преодолел самого себя. А это самое трудное. Ты можешь гордиться.
  -- Чем?-- с непониманием спросил Эрди.
  -- Ты сделал шаг, который до тебя сделали лишь немногие. Но это не главное...
  -- А что главное?-- всё с тем же недоумением спросил он.
  -- Главное, чтобы, сделав этот шаг, ты не отступил, а пошёл дальше по дороге. Мне почему-то кажется, что тебе это под силу.
   Возникла небольшая пауза, после чего мальчик спросил:
  -- Почему ты так считаешь?
  -- Ты же можешь думать. Я вижу. Пойми, Эрди, до всего нужно дойти самому.
  -- Зачем? Я -- Хозяин. Мне подчиняются десятки рабов. Какой мне прок от этого?
  -- Каждый из нас живёт во имя чего-то. Жизнь не должна быть напрасной. Быть Учителем престижно, а быть мудрым важно. Но ты поймёшь это позже. Всему своё время.
  -- Считаешь, что я не очень умён?
  -- Бутону нужно время, чтобы раскрыть свою красоту. Так же и со знанием. Как ты думаешь, я права?
   Их глаза встретились.
   Донёсся голос Хозяина:
  -- Сын!
   Но Эрди ещё некоторое время продолжал смотреть в глаза той, которую он считал рабыней, или уже не считал? Кэтрин прочитала глубокие переживания в глазах ребёнка. Это было, как найти растущий цветок в разрушенном жестокостью городе. Вскоре снова донёсся голос Лори. Обмен взглядами прекратился, и мальчик вышел.
   Кейт осталась одна, оценивая, всё ли правильно она сделала. Если допущена ошибка, то этот короткий диалог станет началом конца.
   "Что ж, надеюсь, ошибки не было".
   Учитель сказал, что даровать свободу может Хозяин и его ближайшие родственники по мужской линии, то есть в частности и его сын. Свобода в обмен на новое восприятие мира -- хорошая сделка, а главное -- честная: свободу от пут на свободу от мифов.
   Мальчик вернулся скоро. Эрди подошёл к столу и, собирая книги, сказал:
  -- Я подумаю. Возможно, ты права.
   Он снова вышел, а девушка улыбнулась. Она посеяла зерно сомнения в справедливость этого мира, и надеялась, что оно вырастет в древо мудрости.
   Кейт снова углубилась в чтение. Через полчаса в библиотеку вошёл Учитель. Он, как будто не замечая её, прошёл мимо, остановился у книг и, повернувшись, спросил:
  -- Это ты?
   "Глупый вопрос. Конечно же, это я. Похоже, он пьян!"
  -- Я не понимаю вопроса Учителя.
  -- Ты говорила с сыном Хозяина?-- он был на взводе. "Кажется, ему наступили на любимую мозоль".
  -- Да.
  -- Зачем?
  -- Любой образованный человек должен задумываться над истинами, которые кажутся ему неоспоримыми, а не слепо следовать мнению большинства.
  -- Кто тебе дал право обсуждать эти глупые мысли?!-- закричал он.-- Хочешь занять моё место? Ты не годишься на это!
  -- Конечно. У меня нет Вашего таланта и ума. Я не хотела оскорбить Учителя и прошу его прощения.
   Лесть снова подействовала, и он смягчился, хотя дыхание было столь же тяжёлым. Она подумала: "Нехорошо обманывать людей", но другого выхода не было, а жить хотелось так же сильно, как и всегда.
  -- Тебя ждёт Хозяин,-- опускаясь на стул, бросил он.-- Иди!
   Кэтрин словно ударило током. Она в один миг всё поняла, но не знала, как избежать встречи. Кэтрин медленно вышла из библиотеки. Насколько она уже успела изучить планировку здания и расположение комнат, Хозяин сейчас находился на втором этаже. В центральном холле повсюду виднелись пятна вина и куски еды. Рабы усердно заметали следы пира. Кэтрин непроизвольно поморщилась: настолько ей стало противно. "Может быть, сбежать?"-- подумалось ей, но в этот момент Учитель вышел из библиотеки и весьма яростно посмотрел на неё. Выхода не было: если она отступит, то её мгновенно повяжут, и тогда даже призрачного шанса не промелькнёт на горизонте, а сейчас у неё, несмотря ни на что, всё-таки теплилась надежда...
   Комната хозяина дома была роскошной: мраморный пол, дорогая мебель, шикарные ковры, явно не из дешёвого материала, маятниковые часы, обрамлённые золотом, красочные картины, на которых красовались пейзажи, дорогие вазы с различными растениями стояли по углам, а балкон обвивали декоративные "лианы". Сам повелитель этого богатства сидел на роскошном диване и наслаждался дурманящими напитками. Его ноги омывала Мирика.
   Взмахом руки он отпустил рабыню. Только за ней захлопнулась дверь, Кейт спросила:
  -- Вы хотели меня видеть?
  -- Хотел... Хотел,-- неприкрыто оценивая её с ног до головы, ответил он, разливая содержимое графина по двум чаркам.-- Проходи. Садись рядом со мной.
  -- Пожалуй, не стоит,-- вежливо сказала она.
  -- Это я решаю, что стоит, а что -- нет.
   Спорить с подвыпившим Хозяином не следовало, Кейт прекрасно понимала, что это может обернуться серьёзными проблемами, сердце забилось быстрее.
   Хозяин, передавая ей чарку со словами: "Выпей вина", развалился на диване и хлебнул свою порцию. Кейт понюхала содержимое, и оценила: "Что за гадкое пойло. И это они называют вином?" Она сделала вид, что отпила и прокашлялась, насколько позволяло актёрское мастерство.
  -- Жгучая вода?
   По всей видимости, он по-прежнему принимал её за дикарку.
  -- Да, что-то...
  -- Тогда ещё.
   Кейт не спорила. Он налил себе ещё. Когда Хозяин отвернулся, она незаметно выплеснула вино в горшок с цветами, ничего другого на расстоянии вытянутой руки не было, если, конечно, не считать самого Хозяина.
  -- Ты уже догадалась, зачем ты здесь?
  -- Да, но... может не сегодня.
   Его рука легла ей на плечи.
  -- Я заплатил десять тысяч за "не сегодня"?
   "Животное!"
  -- А жена? Сын?
  -- И что? Это отнюдь не мешает.
  -- Вам не кажется, что я должна узнать о вас побольше?-- Кейт надеялась, что он утомится и заснёт.
  -- Зачем?
  -- Но как же, Хозяин -- могущественный человек.
  -- Да!-- гордо выкрикнул он, заглатывая вино.-- Я -- Префект, у меня целый легион в подчинении!-- и прошептал:-- и все только ждут моего приказа, чтобы беспрекословно подчиниться моей воле и умереть за меня и за Империю.
   Запах перегара стал невыносим, и Кейт отвернулась. Почувствовав, что он сильнее сжимает плечо, она предложила:
  -- Давайте выпьем ещё.
  -- О! понимаю,-- сказал он, протягиваясь в графину,-- так веселее...
   "Ничего ты не понимаешь, павлин надутый!"
   Получив наполненную чарку, Кейт проследила: когда он пил содержимое, вылила вино в тот же горшок.
  -- А легион это много?-- Кэтрин продолжала заговаривать зубы.
  -- Да. Это шесть тысяч воинов и семьсот всадников.
  -- О-о, как много. И во многих сражениях вы участвовали?
  -- Я прекрасно помню своё первое сражение с варварами,-- ответ не соответствовал вопросу, что было хорошим знаком.-- Это произошло лет двадцать назад, когда я был ещё юнцом. Благодаря знатной фамилии я сразу получил в подчинение десять человек, став десятником, и меня направили на границу, на дальний рубеж. Эти болваны надумали напасть на караван с продуктами, который мы сопровождали. Ха! Дикари, они ничего не могли сделать против брони, их луки не пробивали её, из огнестрельного оружия одним залпом мы уложили половину. Ха! Помню, как-то одно племя, лет пятнадцать назад, мешало нашему распространению на острове и посмело контратаковать, но мы отбили атаку. Тогда я приказал уничтожить всю деревню. Ох, как они визжали...-- он словно смаковал воспоминания,-- словно свиньи. Да они и были животными,-- Лори засмеялся, хотя ничего весёлого в гибели людей не было.
   Его понесло, он говорил о сражениях, об искусстве войны, о величии Империи, смеялся над глупыми кочевниками, не умеющими толком воевать и о многом другом, а Кейт слушала, не забывая подливать вино, благо его было много.
   Под конец получасового монолога, он прервал себя и загадочно произнёс, еле ворочая языком и заикаясь:
  -- ...Однако... мы отвлеклись. Вернёмся к делу.
   Сердце чуть не выпрыгнуло из груди, когда Хозяин схватил её за руку, его волосатая лапища соскользнула с плеча и пошла вниз. Кейт поняла, что словами его не убедить. Это было действительно бесполезно. Она оттолкнула его со всей силой, скорее даже рефлекторно, чем сознательно. Хозяин отлетел на кровать и, ударившись головой о стену, замолчал. Наступила тишина, он больше не шевелился. Даже не дышал!
   Она убила его, это конец. Прошла секунда, и, Кэтрин поняла, что натворила, её охватил страх. Она хотела было кинуться к выходу и уже повернулась к двери, но замерла: там стояла Хозяйка. От ужаса застыла кровь. Фрея смотрела на неё испепеляющим взглядом.
   Кэтрин замерла на месте, боясь пошевелиться, но деваться было не куда, только что на её глазах убили мужа, пусть он был "не очень хорошим человеком", но...
  -- Нм... б...-- раздался невнятный голос.
   Кейт затуманенными глазами посмотрела в сторону кровати. Хозяин повернулся на бок и ещё раз пробурчал что-то непонятное. Он был жив! "Господи, он был жив!!!"
   Ноги подкосились, и Кейт рухнула на диван. Руки затряслись, слёзы и нервный смех брызнули одновременно...

-

   Фрея лежала на диване и наслаждалась ночной тишиной. Листья деревьев ещё шуршали в такт лёгким порывам ветра. Шелест успокаивал и клонил в сон. Она закрыла глаза. И тут же всё великолепие звуков нарушилось: сверху что-то упало.
   "Это ещё что такое?"
   Женщина сразу догадалась, что происходит. Веселья после пира являлись довольно обычным делом. Поднявшись с дивана, женщина направилась наверх, в комнату Хозяина. Чего она хотела добиться, сама не понимала, но что-то заставило это делать.
   Да, она стояла рядом и видела всё, но злость на жалкую рабыню улетучилась мгновенно, когда Лори пробурчал что-то невнятное. Он напился до такой степени, что лёгкий толчок лишил его равновесия, а несильного удара головой хватило, чтобы тот заснул.
   "Девчонка уложила Префекта. Об этом пойдут анекдоты, все будут над ним смеяться. Но это уже его дело. И так все знают о его сладострастии..."-- она посмотрела на лежащее без движения тело.-- "Как ты жалок! Префект!"
  -- Мирика!-- позвала она. Рабыня примчалась незамедлительно.-- Накрой Хозяина.
   Пока та выполняла приказ, Фрея стояла и думала, как поступить с Кейт. Хозяйка отметила, что унижение Лори доставило ей немалое удовольствие. Она посмотрела на девушку: та находилась в удручённом состоянии.
   "Кажется, она изрядно испугалась".
   Мирика уже закончила и замерла около Хозяйки. Фрея тут же приказала:
  -- Накрой стол в библиотеке.
  -- На одного?
  -- Не на полтора же! Иди, выполняй!
   Мирика скрылась с глаз, а Хозяйка подошла к рабыне. Истерика уже прошла, но слёзы ещё не высохли.
  -- Пошли со мной,-- сказала Фрея. Её мучили очень интересные вопросы.
  -- Что вы со мной сделаете?-- трясущемся голосом спросила Кейт.
  -- А что я с тобой должна сделать?-- ответила Фрея и добавила:-- Иди за мной...

-

   Кэтрин всё ещё било дрожью, когда они спустились вниз и вошли в библиотеку. Девушка почему-то осмотрелась, словно прошло уже много времени. Раб спешно накрывал столик.
  -- Оставь всё как есть. Уходи. Проследи, чтобы никто сюда не входил,-- приказала ему Фрея и повернулась к Кейт.-- Садись. Это всё тебе.
  -- За что?
  -- Ты первая, кто отказала ему.
  -- Разве это редкость?-- Кейт успокаивала себя, но руки по-прежнему тряслись от напряжения.
  -- Да.
  -- Что вы от меня хотите?
  -- Ответа.
  -- На какой вопрос?
  -- Я бы сказала, на многие.
   Кейт поняла, что её уже давно раскусили и Фрея понимает, что она не та, за которую себя выдаёт. Это факт; вопрос состоял лишь в последствиях.
  -- Как ты относишься к Хозяину? Скажи правду. Ты его ненавидишь?
  -- Да,-- откровенно сказала Кейт. Она прекрасно понимала, что это может стоить ей жизни, но врать она больше не собиралась. Что-то перегорело внутри...
  -- Верю. Сейчас ты сказала правду. Если бы ты соврала, я бы наказала тебя. Ответь на следующий вопрос: почему? За то, что он хотел сделать?
  -- Нет, не только.
  -- А ещё за что?
  -- Он считает себя человеком, которому позволено всё.
  -- И что в этом плохого, такова жизнь. Встречаются и такие люди. Это нормально.
  -- И это вы называете нормальным?-- завелась Кэтрин. Она устала притворяться, устала видеть безразличие этих людей, устала от непонимания, а произошедшее стало последней каплей, девушка уже практически не контролировала свои слова.-- Да откройте же глаза, наконец! Вы живёте в мире с шорами на глазах, вы ничего не видите кроме своей собственности и денег. Откройте глаза и посмотрите на то, что вокруг вас: нищета, безысходность, отсутствие цели. Вы, наверное, считаете, что, уча детей тому же, чему учили вас, вы двигаетесь вперед? О, вы жестоко ошибаетесь! Само знание не имеет цены, если его не использовать и не развивать. Это вы зарубаете в зародыше. Вы топчитесь на месте. Из века в век, из поколения в поколения одно и тоже, одно и тоже. Ваш путь никуда не ведёт, потому что, чтобы идти нужно создавать, творить, ошибаться, спотыкаться, но идти, идти. А вы стоите и смотрите, смеётесь над людьми, которые пытаются сделать хоть какие-то самостоятельные шаги. Вы не можете создавать что-то новое, сотни лет прозябания, летаргического сна, чего угодно, но только не движения. И это ваш мир? Вы хотите жить в нём?! Хотите, чтобы в нём жили ваши дети. Вы хоть раз задумывались над тем, что останется после вас. Вы, вы рабы своего мира, своих принципов безучастия, своих бездушных правителей, своих неидей...
  -- Ты забываешься,-- в голосе Хозяйки возникли металлические ноты.
  -- Нет, я прекрасно помню кто я.
   Фрея улыбнулась и спросила:
  -- Ну и кто же ты? Скажи мне правду. Я знаю, что ты не лесная дикарка и не купленная рабыня. Отрицать это ты больше не можешь. Рабыня бы никогда не сопротивлялась воле Хозяина и не произнесла бы такую речь. Я вижу, у тебя отличное образование. Отрицать это бессмысленно. Я не слепая. Кто ты?
  -- Если я скажу, то вы меня не поймёте,-- попыталась уклониться Кейт, хотя прекрасно понимала, что назад пути уже нет.
   "А, может быть, она как раз готова услышать ответ именно сейчас?"-- подумала Кэтрин.
  -- Откуда ты?
  -- Если я скажу, вы отпустите меня?
  -- Я не могу этого сделать.
  -- Да, но вы можете попросить Эрди.
  -- Не в твоём положении ставить условия. По-моему ты сейчас говоришь глупости, не стоит испытывать моё терпение, а я смертельно устала и хочу спать. Не забудь: ты -- рабыня, и я могу сделать всё, что захочу.
   Кейт обдумывала ситуацию. Фрея была права, но и у неё была ещё одна уловка.
  -- Если я скажу, то вы будете обязаны отпустить меня. И более того, вы даже не сможете об этом никому рассказать. У вас не будет выбора.
  -- Почему?-- вероятно, Фрея была удивлена силой и уверенностью в голосе, это поставило её в тупик.
  -- Вы действительно хотите узнать?
  -- Да.
  -- Я из Федерации Северных Государств.
   Фрея сначала внимательно смотрела на девушку, а потом рассмеялась:
  -- Северных?! И где же она находится? Среди льдов? На каком острове?
  -- Уж поверьте, не на острове.
  -- Все земли уже открыты. Вряд ли остался достаточно солидный кусок суши, чтобы угрожать нам, конечно, я не беру Симирию и Долерас. Ты врёшь!
   Кейт не стала её убеждать, в этом не было смысла. Сейчас интересовали только последствия.
  -- Ладно, мы сейчас обе устали, а ты, кажется, вообще бредишь. Поговорим об этом завтра.
   "Она не поверила. Может это и к лучшему",-- подумала Кэтрин и кивнула. Фрея вышла.-- "Да, действительно, к лучшему".-- Девушка вспомнила о Лори. Префект сейчас тихо спал, но стоит ему проснуться, как возникнут новые проблемы:-- "Нужно бежать! пока он не очнулся. Иначе может быть поздно",-- решилась она...

Глава 4

   День двадцать шестой.
   Тренировочный лагерь, о. Эртикноу, Хевимская Империя.
   Очередное утро встретило неярким светом, пробивающимся сквозь решётку в потолке. Саша сидел на деревянной полке-кровати, и обдумывал пути выхода из сложившейся ситуации. Стать "идущим на смерть" не хотелось. Радикальная идея Жана: устроить бунт, не прельщала, да и друг тоже не хотел прибегать к крайней мере, и он снова и снова искал ответ...
   Быт гладиаторов был довольно скромен, но в тоже время их ценили, но не из гуманизма, причина крылась совсем в ином. Хороший гладиатор стоил крупную сумму денег, а потому особое внимание уделялось состоянию здоровья. Здесь работали великолепные лекари, а сама школа расположилась недалеко от моря. Это был жестокий бизнес, правила отличались такой же суровостью. В бою гладиаторы не имели права даже поморщиться от промелькнувшего у лица меча. Наказания были жёсткими, многие не выдерживали и пытались покончить с жизнью. Наученные горьким опытом хозяева запрещали иметь ножи, а надзиратели смотрели, чтобы во время спарринга оружие не применялось против себя.
   Гладиаторские школы приносили огромный доход владельцу, здесь их называли ланистами. Вопреки Риму местные жители высоко ценили ланистов, ведь они устраивали столь захватывающие зрелища! В древней земной империи такие люди даже не могли занимать государственные посты. Сами гладиаторы по-разному относились к боям: для некоторых это была пытка и сломанная жизнь, для других -- шанс вознестись на пьедестал славы. Среди прочих здесь находилось немало свободных граждан, даже учитывая, то, что жизнь гладиатора длилась недолго. Многие из них выдерживали всего несколько боёв...
   Замок двери зашумел, и на пороге появился охранник, облачённый в кожаный панцирь.
  -- На выход,-- приказал он.
   Вместе с остальными Сашу вывели из камеры на улицу. После тёмного помещения утренний свет звезды казался ослепительным, но вскоре он к нему привык.
   День, как всегда, начинался с завтрака, и Саша смирно встал в очередь за похлёбкой, которой он питался уже не первые сутки. Поначалу желудок протестовал против такой варварской пищи, но с голодом не договоришься, и уже на второй день он глотал безвкусную кашицу.
   "Пища Богов",-- горько пошутил Жан, когда впервые увидел завтрак и долго ворчал себе под нос, изрыгая жуткие проклятия на родном французском, но Саше эти слова не казались грубыми, на его взгляд они ничем не отличались от обычных слов, которые изредка роняет француз. Так или иначе, но еда от этого не становилась вкуснее синтетической каши, в которую забыли бросить вкусовые добавки.
  -- Знаешь, о чём я сейчас думаю?-- прервал молчание Жан.
  -- О чём?
  -- Когда выберемся отсюда, уйду из ОМБ...
   Александр был немало удивлён, услышав такое заявление, но терпеливо ждал объяснений, и Шэрэн продолжал:
  -- Вернусь на родину. У меня в пригороде Реймса есть дом. Устал, всю жизнь гонишься: сначала в Космическом Агентстве, затем в "Безопасности". Отсюда бы выбраться только...
  -- А тебя устроит такая жизнь? Тихая, размеренная...
  -- Более чем. Деньги у меня есть. Попробую бизнес завести,-- он подумал и усмехнулся:-- Да вот хотя бы открою закусочную, разве можно этим питаться?-- Жан указал на кашицу.-- А может быть, и женюсь. Хотя я старый уже, но вдруг. Теперь работа мешать уже не будет. Что думаешь?
  -- Тебе видней. Это твой выбор, и я его поддерживаю.
   После завтрака предстояло обучение военному искусству гладиаторов. Саша подумал, что освоение ещё нескольких приёмов было бы полезно, если они собираются выбираться отсюда, поэтому занимался с усердием.
   Как новобранцы, Саша и Жан использовали на тренировках деревянные мечи. В какой-то мере это даже напоминало игру. Более опытные гладиаторы использовали настоящее оружие, только утяжелённое, чтобы усложнить задачу, но до этого этапа им было ещё далеко.
   Снова всплыли мысли о Кэтти. Александр не представлял, где она и что с ней. Они его мучили и никогда не уходили далеко, даже в мгновения относительного душевного спокойствия он продолжал чувствовать мучительный взгляд из глубин подсознания. Ей удалось слишком сильно зацепить сердце, и ничего с этим уже не поделать. С самого начала его восхитила красота и ум, а затем и сила характера, ведь не каждый найдёт в себе силы под свист пуль перевязывать раненых солдат. И в тоже время всё это сочеталось с мягкостью и душевностью девушки. Воистину фантастическое сочетание качеств.
   Самое ужасное, что виновен в случившемся, был он! Именно Александр фактически бросил её одну, но что он мог сделать? Броситься на толпу и погибнуть, загубив тем самым и её?..
   Как всегда перед обучением надзиратель выстроил всех в две шеренги. Это происходило каждый день, отличалась лишь первая речь, которую он произнёс для новичков, прославляя величие Хевима и роль гладиаторов:
   "...Наша школа самая лучшая. Погибших в первом бою у нас меньше, чем в среднем. Многие из вас погибнут, это так. Но те немногие, что выживут, будут лучшими. Некоторых заметит и полюбит толпа. Некоторые добьются уважения, и если это случится, завоюют и свободу! Тогда вас ждёт весь мир. Вас будут приглашать лучшие арены Хевимской Империи! Теперь за вас будут драться, а не вы за них. Вы сможете стать во главе легиона и сокрушать безжалостных варваров. Вас ждёт весь мир, осталось сделать себя достойным его. "Рудиарии" -- это слово звучит гордо!
   Этот путь нелёгок. Это путь в крови. Да, но это путь туда, где вы, обернувшись назад, сможете сказать: "Я достоин Империи. Я прошёл этот великий путь для неё". И, стоя на вершине славы, вы вспомните эти минуты, которые изменили вашу жизнь. Я! Я прошёл эту школу, и не жалею о прожитой жизни. Я стою перед вами, чтобы вы смогли произнести эти слова следующему поколению..."
   Речь изобиловала пафосом, Александру подобные слова казались откровенным бредом. Сегодня надзиратель не был многословен, он тяжёлым взглядом осмотрел шеренгу бойцов и приказал Жану и Саше сделать шаг вперёд. Они выполнили приказание, не понимая, в чём причина такого внимания.
   "Что случилось? Кому-то не терпится увидеть бой?"-- мелькнула ужасная мысль. Драться с Жаном не хотелось по вполне очевидным причинам. Да и вообще, с кем-либо другим тоже не горел желанием, даже зная, что вопреки распространенному мнению бои редко доходили до смерти одного из гладиаторов, и к тому же: они новички, а значит, в бой их пускать не должны. Но всё же опасения оставались. Вскоре ситуация прояснилась: им приказали следовать за мужчиной в военной форме, вывели на площадь, где собралось человек тридцать охраны. Чуть в стороне стояли два всадника, а четыре лошади, находившиеся рядом, были свободны. Для кого они предназначались, Саша узнал позже, когда на гладиаторов надели наручники.
   Александр никак не мог понять, что происходит. Их усадили на лошадей и привязали. На других лошадей запрыгнули военные, лица которых скрывали шлемы. По всё видимости это была их охрана: всего два человека.
   Маленький "караван" тронулся, когда солдаты отсалютовали. Ворота открылись, выпуская их.
   "А это всё-таки шанс",-- подумал Саша.-- "И им следует воспользоваться".
   Он подмигнул Жану, тот еле заметно кивнул головой. Друг тоже почувствовал запах свободы и видел реальный шанс ускользнуть. Действительно, редкая удача!
   Прошло минут десять, когда лагерь скрылся за деревьями, и они остановились. "Неужели путь окончен?" Один из конников спрыгнул с лошади, подошёл к нему и почему-то стал снимать шлем.
   Саша чуть не потерял дар речи, когда увидел знакомое лицо, но всё же смог выдавить из себя одно слово:
  -- Андрей?
  -- Да, это я,-- улыбаясь, ответил друг.
  -- Андрей, дружище!-- они так эмоционально обнялись, что затрещала одежда.-- Как тебе удалось?
  -- Подожди, не сейчас. Съедем с дороги, нас могут заметить. Вас надо освободить.
   Уже на обочине Андрей достал ключ и открыл замки. Когда бывшие пленники спешились, Саша снова задал вопрос:
  -- Как вам удалось?
  -- Подожди, это ещё не всё,-- Андрей подошёл к своему коню и раскрыл мешок. Когда Саша и Жан глянули туда, их настроение стало ещё выше: там были оружие и вещи.
  -- Рассказывай,-- нетерпеливо потребовал он...

-

   День двадцать пятый (днём раньше).
   Владения Проконсула Вэкки, о. Эртикноу, Хевимская Империя.
   Их снова отправили на лесоповал сегодня утром, уже в который день подряд. Сначала охрана недоверчиво смотрела на двоих новичков, но те вели себя смирно, во всём слушались, не перечили, и вскоре на них перестали обращать особое внимание. Хватало и других забот. На это Фрэнк и Андрей, успевавшие стать за две недели друзьями, надеялись. План был готов давно, но возможности осуществить не было. Булдаков хорошо изучил рабов, чтобы понять: им побег ни к чему, их устраивает холопская жизнь, поэтому на них не рассчитывали. План подразумевал участие только двоих.
   В охране числилось двадцать человек, они всегда располагались по периметру участка, где работали рабы. Стояли довольно грамотно, никогда не теряли друг друга из виду. Однако ежедневное безделье расхолаживало их, особенно под вечер, когда, уже чувствуя приближение желанного ужина, они снижали бдительность.
   Вечер был выбран ещё и потому, что ночью поиски в диком лесу затруднены.
   Сегодня -- самое удачное время: Хозяин уехал, а естественное свойство любой системы без высшего надзора -- снижение качества, но, увы, в данном случае этого заметно не было. Основной проблемой являлась пара всадников. Оставалось надеяться, что густой лес не даст им воспользоваться скоростью...
  -- Осторожно!-- прокричал Андрей. Дерево рухнуло как раз в том месте, где должен был стоять охранник. Булдаков похвалил себя за точность.
   Озлобленный стражник быстро приближался к нему и уже на ходу кричал:
  -- Ты -- ничтожный раб! Смотри, что делаешь! Хочешь, чтобы тебя наказали?
   Андрей, как и остальные, рухнул на колени, изображая страх, чем подал знак Фрэнку. Друг сейчас подошёл к другому охраннику. Последний допустил непростительную ошибку, обратив внимание на инцидент и потеряв из поля зрения Биккилса, за что и был наказан ударом. Охранник, шедший к Андрею, обернулся, заметив резкое движение слева. Моментом следовало воспользоваться. Ударом ноги Булдаков сбил его, а следующим по затылку лишил сознания.
   Он снял с пояса стражника нож и пистолет и, пригибаясь, помчался вдоль дерева. Грохнул выстрел. Пуля попала в срубленное дерево -- полетели щепки. Через мгновение Булдаков скрылся в лесу, где встретился с Фрэнком. Американец теперь тоже являлся обладателем ножа и пистолета. На осмотр трофеев времени тратить не стали, они бежали прочь от погони. Крики преследователей только подгоняли вперёд. На этой планете люди были менее развиты физически из-за её пониженной гравитации, что добавляло уверенности в благополучном исходе.
   Однако лес скоро кончился, и перед ними открылся луг. До ближайшего дерева было метров триста, а всадники уже спешили за ними. Выбора не было. Не успели Фрэнк и Андрей пробежать и половины расстояния, что отделяло леса, как стал слышен стук копыт. Андрей повернулся -- первый всадник уде почти догнал его и готовился зарубить. Но только наездник замахнулся, Андрей отпрыгнул в сторону -- меч просвистел в сантиметре. Поднявшись, он увидел, что всадник разворачивает лошадь, готовясь к следующему удару. Второй конник уже приближался к Фрэнку. Андрей переключил своё внимание на своего врага, и как раз вовремя: тот уже был в секунде езды от него. Взмах -- меч только рассёк воздух. На этот раз всадник не стал отъезжать, он развернулся и снова замахнулся. Андрей перехватил руку, дёрнул, и конник полетел на землю, но тут же оттолкнул ногой своего противника. Булдаков достал нож. Разбираться в использовании пистолета времени не было. Наездник усмехнулся: меч существенно превосходил размерами нож его противника, но Андрей и не собирался драться, он метнул нож -- бывший всадник рухнул замертво.
   "Прости... ты не оставил мне выбора",-- оправдался перед самим собой Андрей. Ему претило идти по трупам.
   Сзади послышался топот копыт, Андрей ретировался, но это был Фрэнк, он уже решил свою проблему.
   Со стороны леса доносились голоса: оттуда бежали шестеро. Андрей схватил меч, обшарил карманы покойного и обнаружил мешочек монет.
   "Пригодится!"
   Он бросился к лошади, залезть удалось только со второй попытки. Предстояло ускоренное обучение езде. Вспоминая, как управляют лошадью в фильмах, Андрей попробовал, но одно дело наблюдать, другое -- научиться, тем более что времени так мало. Их вот-вот нагонят.
  -- Эндрю! Давай быстрее!-- донёсся голос Фрэнка. Андрей бросил взгляд в его сторону и удивился: американец управлялся с конём как заправский ковбой.
   Биккилс подъехал со словами "Держись крепче!" и хлыстнул лошадь -- Андрей каким-то чудом удержался, хоть старт оказался довольно резким.
   Вдалеке грохнули выстрелы, но беглецы были уже слишком далеко...
   Остановились они только через полчаса, когда на горизонте показалась дорога.
  -- Думаю, им нас уже не догнать,-- еле справляясь с управлением, сказал Андрей.
  -- Хочешь отдохнуть?
  -- Все внутренности растерял...
   Булдаков тяжело слез с лошади и огляделся, словно что-то искал в шуршании травы. Ночь уже опускала на мир свою темноту, и разглядеть что-либо не представлялось возможным: вдалеке всё уже смешалось с тенями. Нервы были натянуты до предела, только что они разминулись со смертью, но риск оправдал себя. Не заметив ничего подозрительного, он посмотрел на американца и спросил:
  -- Фрэнк, где ты так научился с лошадьми управляться?
  -- У моего отца в Техасе ранчо. Я каждое лето приезжаю к нему.
  -- Овец пасёте?
  -- Да. И лошадей разводим. Вы очень проницательны, мистер Булдаков.
  -- Вот уж не думал, что ты -- ковбой.
  -- Всё же не ковбой, до этого мне далеко, но что-то вроде этого.
   Андрей достал пистолет и осмотрел, насколько ему позволяла темнота. Это было обычное оружие XVI-XVII веков. Для выстрела он использовал колесцовый замок. Когда стрелок нажимал на спуск, колёсико начинало вращаться, высекая из кремния искры -- механизм сложный, но надёжный, осечек почти не давал. Насколько помнил Андрей, это изобретение Леонардо да Винчи, причём единственное полезное. Все остальные служили идеями, как самолёт без двигателя.
  -- Фрэнк, а ведь нам придётся вернуться,-- оторвался Андрей от оружия.
  -- Зачем?-- Биккилс развернул лошадь и медленно направился к нему.
  -- Как зачем? А как мы узнаем, где остальные? Нужно с надзирателем побеседовать, он должен знать.
  -- План?
  -- План прост: подъезжаем ночью, пробираемся в поместье, находим надзирателя (он, наверняка, у себя в коморке) и "говорим",-- Андрей запрыгнул на лошадь. На этот раз это удалось сделать сразу же.
  -- А сработает?
  -- У нас нет иного выбора, на месте всё решится. Ладно. Я думаю, дорога нас выведет куда надо. Поехали.
   Андрей со второй попытки заставил лошадь двигаться. Бедное животное плохо понимало, что от него хотят, поэтому он шёл петляя. Через минуту они вышли на дорогу.
  -- Эндрю, не мучай лошадь. Позволь ей самой идти,-- посоветовал Биккилс.-- Она пойдёт строго за моей.
  -- Ладно,-- Андрей отстранился от управления и действительно, лошадь, не имея больше никакого другого ориентира, последовала за другой.-- Фрэнки, дай мне слово, что научишь меня управлять лошадьми?
  -- Клянусь,-- американец, подняв руку, выкинул индейское приветствие и посмеялся.-- Когда всё закончится, приезжай ко мне. Я познакомлю тебя с семьёй.
  -- Спасибо.
   Они замолчали, Андрей подумал, что, должно быть, Фрэнк очень переживает за своих. После нападения на ПИЦ, они, скорее всего, получат сухую отписку от чиновника с выражением соболезнований и большую сумму денег, как будто они способны заменить человека. Хотя, конечно, это лучше, чем ничего.
  -- Фрэнк, у тебя дети есть?
  -- Да,-- американец ответил не сразу.-- Двое... два мальчика.
  -- Как их зовут?
  -- Тим и Майкл. А у тебя?
  -- Меня никто не будет ждать,-- с сожалением ответил Андрей.
  -- Не случилось?
  -- Да, мне двадцать шесть, но я до сих пор не нашёл...
  -- Понимаю. Наверное, работа.
  -- Да, Фрэнки, работа. А твоя не ревнует к работе?
  -- Ей тяжело. Нелегко быть женой офицера, но мы любим друг друга. Это помогает нам.
  -- Ты счастливый человек, Фрэнки,-- признал Булдаков, осматривая ночную дорогу.
  -- Эндрю, неужели никто?
  -- Да.
  -- А родители?
  -- Хм... родители... их уже давно нет,-- горько сказал Булдаков.-- Они погибли в автокатастрофе, когда мне было тринадцать.
  -- Прости. Сожалею. Я не знал.
  -- Да ничего...
   На этом разговор окончился сам собой, но он ещё долго думал о себе. В тринадцать лет Андрей остался сиротой. Родители погибли из-за выскочившего неизвестно откуда на дорогу ребёнка. Он до сих пор помнил этот день так, как если бы это произошло вчера: Андрей сидел на заднем сидении, и только чудо помогло ему выжить, автомобиль, нёсшийся по автостраде со скоростью более ста шестидесяти километров в час. Отец отключил автопилот и управлял машиной сам. Ему не следовало этого делать, если бы управлял компьютер, то он бы избежал трагической ошибки, которую совершил человек, слишком резко повернув руль. Андрей помнил ту невесомость, когда колёса автомобиля оторвались от земли, скрип металлопластика двери, на которую лёг вес машины, помнил стремительно приближающийся столб, который через секунду встретился с лобовым стеклом, глухой удар, звон стекла...
   С тех пор прошло столько же лет, сколько ему было тогда. "Примечательное совпадение. Снова тринадцать. Это число преследует меня".
   Только Андрей знал, что ему пришлось пережить за это время. То были годы скитаний по приютам, а затем поступление в Военную Академию, которое навсегда изменило его жизнь. Для шестнадцатилетнего парнишки служба стала одним из немногих шансов выбиться в люди. Затем была командировка в Африку. Хоть выпускники академий имели некоторые привилегии, он и Александр служили как простые пехотинцы. Ситуация испытывала их на прочность. Тот скоротечный бой в Дуале оказался первым и последним. А затем был госпиталь и приглашение на работу в ОМБ, и пути двух друзей разошлись, чтобы снова пересечься через два года в штаб-квартире ОМБ, но некоторые детали их задания знал только Андрей. Когда-нибудь он обязательно расскажет всё, но сейчас перед ними стояла задача иного плана: как и тринадцать лет назад она формулировалась достаточно просто и очевидно...
   Дорога действительно вывела к поместью. Его огни показались ещё за километр. Завидев их, Биккилс остановил лошадь и предложил:
  -- Ещё немного и лошадей придётся оставить. Нас могут заметить.
   Андрей согласился. Они сошли с дороги и привязали поводья к дереву. Дальше предстояло идти пешком.
   У трёхметровой ограды, которая обозначала границу территории, росли кусты, внешне напоминающие шиповник, но с более густой листвой. Здесь они и спрятались, наблюдая за перемещениями охраны.
   Стража двигалась с интервалом в минуты две-три, что давало шанс проскочить незамеченными. Дождавшись подходящего момента, Андрей скомандовал: "Вперёд".
   Он подбежал и перелез первым. Только ноги коснулись земли, Булдаков услышал шум сзади, совсем рядом. План мог рухнуть в любую секунду. Андрей поспешил спрятаться в кустах, растущих неподалёку. Охранник, заметив перелезающего через ограду Фрэнка, со словами: "Ах ты, мерзкий дикарь", достал пистолет, но выстрелить ему не удалось. Булдаков молниеносным ударом увёл его в беспамятство. Подоспевший спустя секунду Фрэнк помог оттащить ему обездвиженное тело. Неизвестно по какой причине, но охранник проходил один, что означало также, что где-то здесь неподалёку есть и второй.
  -- У меня появилась идея,-- шёпотом сказал Андрей.-- Снимай с него доспехи.
  -- Плохая идея,-- понял Биккилс.
  -- У тебя есть получше?
  -- Эй! Что там случилось?-- донёсся голос со стороны.
  -- Быстрее,-- прошептал Андрей, надевая доспехи, а в сторону сказал:-- Тут один дикарь пытался перелезть через ограду.
   Времени не хватало, они не успевали. Благо, что растения скрывали их манипуляции до определённого момента.
  -- Вот и отошёл, да? Расслабился... Чего ты там возишься?-- усмехнулся охранник, но как только подошёл, увидел всё картину с её очевидностью. Андрей не дал ему выхватить меч, ударив ниже ватерлинии, тот с тихим стоном загнулся, удар в висок закончил его мучения. Снова стало тихо...
  -- Боже, что за методы,-- накидывая шлем, сказал Булдаков. Фрэнк тоже занялся мародёрством.
   Спустя несколько минут два человека, облачённых в военную форму, подходили к небольшому домику, где обычно ночевала стража и сам надзиратель.
   Андрей и Фрэнк никогда не бывали внутри и задались естественным вопросом: "Где его каморка?" Не врываться же в каждую комнату, будя прислугу. Метания двух охранников вызвали бы подозрения. Положение спас сам надзиратель. Точнее, его мощный храп, который мог принадлежать только человеку с его внешностью.
   Биккилс постучал в дверь, храп мгновенно прекратился, а вместо него из комнаты донёсся знакомый раздражённый голос:
  -- Кого там принесло? Я же просил меня не беспокоить.
   Андрей открыл дверь и вошёл, Фрэнк зашёл следом.
   Комната была выполнена в лучших традициях суровой жизни: повсюду царил беспорядок. Из мебели имелись только кровать, стол и два стула, на которых висели, а точнее, валялись, лохмотья -- его одежда. Деревянные стены грязно-коричневого цвета были чем-то облиты, не говоря уже о поле. Складывалось такое впечатление, что здесь каждый день проводилась вечеринка, причём последствия не удалялись. Запах стоял не более приятный, чем вид комнаты и самого надзирателя.
   Хозяин комнаты заспанными глазами смотрел на вошедших.
  -- Чего надо?-- прохрипел он.
  -- Сегодня сбежало два раба...
  -- Да знаю я! Чего напоминать ещё раз? Все новости?
  -- Мы знаем, где они.
   Надзиратель оживился. Ему любой ценой требовалось вернуть беглецов, иначе на карьере будет поставлен жирный крест.
  -- Ну, говорите, быстрее,-- загорелся он.-- Чего тянуть?
   Фрэнк закрыл дверь, а Андрей подошёл поближе и произнёс:
  -- Они здесь.
  -- То есть?
   Биккилс тоже подошёл к кровати, незаметно по пути взяв кусок материи, лежавшей на стуле.
  -- Сейчас всё объясню,-- произнёс Андрей, снимая шлем.
   Глаза надзирателя округлились, когда он увидел лицо человека, стоящего перед ним, челюсть отвисла, из открытого рта пахнуло гнилью, и, пользуясь мгновением, Фрэнк вставил кляп, отчего лицо с выпученными глазами приобрело ещё более ужасающий вид. Яйцеголовый попытался сопротивляться, но всё же ему связали руки и привязали к перекладине кровати.
  -- Слушай меня, пучеглазый предок скунса, прежде чем я начну спрашивать, уясни: заорёшь -- отправишься к праотцам, солжёшь -- умрёшь, если сюда кто-нибудь войдёт -- умрёшь. За любой нежелательный поступок аналогичный результат. Ты меня понял?-- для уверенности Андрей поднёс к его горлу меч, тот кивнул.-- Сейчас я выну кляп, предупреждение ты помнишь.-- Андрей освободил рот надзирателя от вонючего куска материи, пленный молчал и яростно поглядывал то на него, то на Фрэнка, который стоял у двери и прислушивался к тому, что происходило за пределами комнаты.-- Вопрос первый: сколько здесь охраны?
  -- Пятьдесят четыре человека.
   По прикидкам выходило приблизительно такое число, значит, он не врал, пока.
  -- Вам не уйти,-- продолжал надзиратель.-- Вас убьют.
   Андрей треснул его рукояткой меча. Из покарябанного лба потёк красный ручеёк.
  -- Не распространяться. Где те люди, что были с нами?
  -- Двоих мы отправили, они станут гладиаторами.
  -- Куда отправили?
  -- Полдня пешком по дороге на север.
  -- Они до сих пор там?
  -- Да,-- неохотно ответил пленник.
  -- А девушку?
  -- Её купил Префект Лори, она у него.
  -- Где?
  -- Там же, неподалёку. Ещё треть дня пешком. На берегу реки стоит поместье. Она там.
  -- Где наши вещи?
  -- Они тут, на складе.
  -- Молодец, получишь конфетку,-- Андрей похлопал ладонью по черепушке.-- Сейчас ты от своего имени напишешь, что мы должны забрать некоторые вещи со склада и двух людей с тренировочной базы.
  -- Я не стану.
  -- Жить хочешь?
  -- Если я не напишу, то вы не сможете их забрать,-- надзиратель порадовался, что поставил палки в колёса.
  -- Если ты не напишешь, это только усугубит твоё положение. Уж, поверь. Мы проникли сюда. Туда мы тоже проберёмся, а тебя найдут в неэстетичном виде. Что ты выигрываешь? Будешь писать или произойдёт несчастный случай?
  -- Хорошо-хорошо, я напишу.
   Андрей взял его за шкирку и потащил к столу. Пленнику развязали руки. Биккилс стоял рядом и присматривал. Тот сделал всё как надо: не сопротивляясь, подписал бумагу, поставил печать и отдал документ Андрею.
  -- Спасибо,-- Фрэнк ударом рукояти по затылку вверг пленника в беспамятство. Лысый череп с деревянным стуком упал на стол.
   "Знакомый признак",-- промелькнуло в голове Булдакова, он сказал:
  -- Нужно перенести его на кровать.
   Фрэнк кивнул, и они взяли надзирателя за руки и, взвалив тушу, уложили на койку. В таком положении он вполне мог сойти за спящего. Утром лысый почувствует сильную головную боль и злость, но будет уже поздно.
   Надев шлемы, они через пустой коридор вышли на улицу и направились в сторону склада. Кажется, никто даже не обращал внимания на двух "охранников", что, конечно, радовало. Оглядевшись по сторонам, Биккилс спросил:
 &;nbsp;-- Почему ты уверен, что надзиратель сказал нам правду?
  -- Я и не уверен, но выбора у нас нет.
   Фрэнк кивнул в знак согласия. Они сильно рисковали, но оно того стоило.
   Склад, всем своим видом больше напоминавший большой сарай, находился рядом, всего в каких-то ста шагах. Получив документ, охранник, молча, открыл дверь и впустил их внутрь.
   Порядка там не было, вещи, отнятые у аборигенов, валялись вместе с остальным хламом. Андрей вышел на середину сарая и задался вопросом: "Зачем их вообще хранят?" И тут же ответил: "Продают".
  -- Сами найдёте, что надо?-- раздался голос охранника. Кажется, он ничего не заподозрил. Ночь играла им на руку. Андрей только коротко ответил: "Да", и вошёл в сарай. За ним последовал и Фрэнк.
   Несмотря на бардак, они отыскали почти всё, что было отобрано. Остальное, наверное, уже успели кому-нибудь пихнуть. Вероятно, здешние вояки попытались использовать оружие, но оно отказалось подчиняться неумелым рукам и его выбросили сюда. Одежда, автоматы, пистолеты, боеприпасы, аптечка, четыре бронежилета, сканер, даже компьютер Кэтрин -- всё было здесь, кроме одного: микронаушников связи. Наверняка, их продали как бусы. Но всё равно Андрей был рад: "Надеюсь ещё и в работоспособном состоянии".
   Среди прочего мусора он отыскал и сломанный плеер. Перед его взором сразу предстала картина из кафе. Кейт тогда шла, слушая музыку, пока Саша не окликнул её. Он даже помнил выражение её лица; она растерялась, когда отвечала на вопросы.
   "Надеюсь, с ней всё в порядке",-- подумал он.
   Они взяли всё с собой. Охранник, поджидавший у входа, осмотрел собранное круглыми глазищами, но промолчал, только хмыкнув. Булдаков сложил вещи демонстративно, показывая, что они ничего не значат. КПК и "Искатель", который успел зарядиться под завязку, он оставил при себе. Как только они отошли, Андрей попросил взять Биккилса еды с кухни. Через минуту Фрэнк вернулся с небольшим кульком. Всё складывалось как нельзя лучше. Только бы надзиратель сказал правду.
   И вскоре кони уже несли их на север...

-

   День двадцать шестой.
   Владения Префекта Лори, о. Эртикноу, Хевимская Империя.
   Сканер проверял владения Лори, но никак не мог отыскать Кэтрин, что ни могло не беспокоить. Обман надзирателя -- первая мысль, которая приходила в голову. Второй раз им уже вряд ли удастся пробраться к нему так просто. Впрочем, Андрей всё же утверждал, что яйцеголовый скорее сказал правду, но Александр почему-то не мог согласиться, хотя не раз видел, как друг понимает людей, а что говорить о его интуиции...
  -- Что предпримем?-- поинтересовался Жан.
  -- Придётся брать языка,-- сказал Саша, но злость на своё бессилие закипала. Его буквально распирало изнутри, и он ничего не мог с собой поделать.
  -- Дельная мысль. Дождёмся ночи и...-- поддержал Фрэнк, но Соколов был готов хоть сейчас ринуться в поместье, хотя прекрасно понимал, что этого не сделает: благоразумие всё же не покинуло его.
  -- Думаю, стоит перекусить,-- предложил Жан.-- До темноты ещё час. Что скажете?
   Пировали тем, что Фрэнк захватил с собой в поместье, а когда наступила ночь, они вышли к подлеску, откуда и наблюдали за передвижениями охраны.
  -- Двое идут сюда. Сто семьдесят метров.
  -- Я их вижу,-- прошептал Фрэнк.
  -- Мы с Фрэнком выйдем. Думаю, они примут нас за своих,-- предложил Андрей. Две тени мгновенно растворились в ночи. Саша видел на мониторе сканера, как две точки приблизились к другим и остановились. Что происходило там, в сотне метров от него, Александр не знал, но всё же спустя секунды все четверо направились в их сторону.
  -- Приготовились,-- прошептал Саша.
   В тот момент, когда двое охранников приближались к кустам, Андрей и Фрэнк стали медленно отставать от них. Они углубились туда уже на несколько метров, когда американец произнёс:
  -- Руки вверх!
   Охранники остановились -- мечи мгновенно оказалось у них в руках -- но как только увидели, что пистолеты, застыли в нерешительности.
  -- Бросите оружие!
   Охранники выполнили, не пререкаясь. Они были обескуражены.
  -- Мы сохраним вам жизнь в том случае, если вы будете правдиво отвечать на наши вопросы. Больше нам ничего не нужно. Говорить внятно, иначе я не отвечаю за последствия.
   Допрос начался. Сначала охранники отвечали неохотно, но вскоре, убедившись, что этой четвёрке нужна только информация, а не их жизни, стали говорить охотнее.
   Оказалось, что вчера Хозяин, так они называли человека, имя которого выяснилось позже: Лори, Префект сорок восьмого легиона, уехал вместе со своей семьёй на материк, который называли Перниа, в город Эрения. Там начинался карнавал со всеми сопутствующими развлечениями для чёрного люда и знатных вельмож. Вдаваться в подробности не стали, сейчас это интересовало меньше всего. Охранники сказали, что Хозяин взял с собой рабыню, которая чем-то оскорбила его легендарную фигуру. Что он собирался сделать, они не знали, в лучшем случае её не ждало ничего хорошего.
   Остановиться Префект мог в двух местах: в домике на краю города или в резиденции Императора, что, скорее всего, было именно так, потому что вместе с ним отправился и новый проконсул Эртикновской Земли, Вэкки, которого охранники дружно обозвали жирным пьяницей.
   Добраться до континента можно было только одним путём: на судне, которое отплывало от берегов Эртикноу почти каждый день. Дорога должна будет привести их к портовому городу.
   Фрэнк задал несколько вопросов относительно здешней политической ситуации. Оказалось, что вся власть сосредоточенна в руках Императора, который собственной персоной прибывал в Эрению на празднества. Тогда он просто был обязан остановиться в резиденции Императора! Цель маршрута стала более-менее ясна.
   Они оставили охранников на том же месте, рядом с деревом, ради их же безопасности. Утром связанную парочку, конечно, найдут, но будет уже поздно, пришельцы из иного мира будут уже далеко...

-

   Ночевать пришлось в открытом поле, ни деревушки, ни домика, абсолютно ничего не попалось по дороге. Всё время сканер работал на предупреждение в небольшом сканирующем радиусе, всего пятьсот метров. Для большей надёжности, решили сменяться через четыре часа, в итоге каждый побывал на посту один раз за ночь. После смены Саша долго не мог уснуть, обуревали беспокойные мысли, душа горела огнём тревог, и он ничего не мог с этим поделать. Далёкий дождь, что шёл с моря, не затронул спящих путников. В конце концов, сон сморил и его...
  -- Подъём,-- скомандовал Андрей. Он был бодр и как всегда весел, однако никому, даже его друзьям и родным, не было известно, что скрывается под этой маской. Он всегда оставался человеком-загадкой.
   "Внешнее спокойствие -- не признак безучастия",-- так говорил Булдаков и загадочно улыбался. В этом был весь Андрей. На самом же деле он никогда не был равнодушным, эта маска спокойствия обманывала. У него всегда было мало друзей, но зато, если были, то Друзья, и он был для них Другом.
   Саша взглянул на солнце, оно уже поднялось над горизонтом и освещало луг слабо-фиолетовым светом. Жан и Фрэнк колдовали над едой. Её осталось немного, дня на два пути, но этого должно хватить. До города ещё день с ночёвкой.
   Саша отказался от еды, сейчас ничего не хотелось. Пока остальные трапезничали, он стоял у лошадей, гладя на верёвочку дороги, уходящую за горизонт. Где-то там должен находиться порт, единственное, что связывало этот остров с большой землёй. И где-то там Кэтти... В его руках лежала небольшая, сантиметров пятнадцать на пятнадцать, серая пластина, это был компьютер Кейт. Кэтти всегда носила его с собой, значит, он представлял для неё большую ценность или, возможно, информация, что содержалась в позитронном мозгу. Эта вещь вызвала новый поток воспоминаний, и Саша поклялся, прежде всего, себе, что найдёт её живой, найдёт и вытащит из этой трясины событий!
   Остальные, покончив с завтраком, стали собираться в путь. Фрэнк спросил его:
  -- Поехали?
  -- Да-да, поехали,-- отозвался он.
   Саша запрыгнул на лошадь. На этот раз ему удалось это быстрее, чем ранее, и они продолжили путь. Кажется, он стал приноравливаться к езде.
   День выдался жарким по местному определению. Всюду, куда ни глянь, на вечно мёрзлой почве расположились зелёные, но всё же с каким-то инопланетным, металлическим блеском, луга, жадно пившие лучи дневной звезды. Изредка появлялись хорошо знакомые жилистые деревья, "баобабы", как окрестил их Александр, увидев впервые. Среди бескрайней степи они казались неуместными и одинокими.
   "Да, одинокими... На Земле лучше",-- подумалось Саше. Его ласкала мысль, что прекраснее, чем Родина, быть не может, потому что только Там есть то, чего больше нет нигде, то, что для любого человека важно как воздух -- ощущение Дома.
  -- На горизонте,-- раздался голос Жана.
   Действительно, что-то шевелилось там, вдалеке.
  -- Что это?
  -- Похоже на караван. Движется к нам.
   Сканер недавно выключили, здесь он был не нужен, так как не было мест для засады: вся местность просматривалась, как на ладони. Сейчас "Искатель" занимался только одним: впитывал энергию во всех диапазонах волн от инфракрасного до жёсткого рентгена (если таковые имелись).
   Караван приближался, вскоре стали видны предметы продажи: ковры, посуда. Товар был погружен в телегу и накрыт материалом, похожим на брезент, но, конечно, не он. Охрана состояла из двух всадников и двух людей, управляющих телегой. Один из всадников заметил их и переговаривался с другим. О чём они говорили, не стоило труда догадаться.
   По мере того, как они сближались, напряжение возрастало. Здесь грабежи на дорогах -- обычное дело, поэтому торговцы, заметив группу вооружённых людей, приготовились к бою. Нередки случаи, когда и сами торговцы нападали друг на друга. Этот бизнес в древности был крайне опасен.
   Однако ничего страшного не произошло. Когда они проезжали мимо, Саша отметил, что руки у них лежат на рукоятках мечей, а из-под товара выглядывает дуло мушкета, причём оно следило за Фрэнком. Значит, их не четверо, а пятеро.
   Разъехались так же мирно, как и напряжённо. Ни звука не произнесли, но, когда компания отъехала на приличное расстояние, стало видно, что торговцы вздохнули с облегчением. Вероятно, они решили больше не экономить на охране, ведь те двое -- не охрана, а скорее просто временные попутчики.
   Саша ехал молча, его настроение было не на высоте, разговаривать не хотелось, а вот Андрей во всю болтал с Фрэнком, похоже, они нашли общий язык. Александр прислушался к разговору, который они завели.
  -- ...Фрэнки, как ты попал на Объект?
  -- В общем, как и большинство. Мне просто предложили работу, намекнув, что это повышение.
  -- А почему именно тебе? Чем отличился? Похвастайся.
  -- За два дня до предложения я получил медаль за хорошую работу. Думаю, они учли это, и то, что, когда я служил в армии, у меня были хорошие характеристики...
   Разговор продолжался в том же духе почти час. Андрею и сейчас не хватало общения. Саша снова погрузился в печальные мысли. Через неопределённое количество времени, когда он выплыл из отравляющего омута, услышал исповедь Жана. Никогда раньше и никогда позже он не говорил так открыто. Александр читал о том, что он уже однажды женился, но что послужило причиной развода, не знал.
  -- ...Да, она не выдержала,-- сказал Шэрэн.-- Я по уши уходил в работу, и мне нравилась работать в Космическом Агентстве. Я был одержим, а потом, когда мне предложили пойти в ОМБ и я согласился, она ушла. Не знаю, Фрэнк. Наверное, тебе повезло больше, чем мне. Я почему-то всегда ставил работу выше семьи, но сейчас, знаешь, уже как-то по-другому смотрю на жизнь. Знаешь, я всегда хотел ребёнка, но она сказала, что ему не нужен такой отец... Вот такая история...
  -- Да у тебя вся жизнь ещё впереди,-- жизнеутверждающе сказал Андрей, хотя Саша знал его историю.-- У каждого из нас есть тяжёлые моменты в жизни. Нужно с горячим сердцем и холодным рассудком побеждать их. Другой вопрос, что они беспрестанно преследуют нас серыми тенями, утягивая в болото страхов. Преодолеть -- значит избавиться от них.
  -- Конечно, ты прав,-- усмехнулся Шэрэн и, дружески похлопав его по плечу, широко улыбнулся.-- Небольшая философская речь, да?
  -- Типа того,-- кивнул Булдаков.-- Не нужно, чтобы что-либо закрывало нам глаза и омрачало жизнь. В конце концов, мир это то, что мы думаем о нём.
  -- Эндрю, чем больше с тобой общаюсь, тем мне больше кажется, что ты постоянно об этом думаешь,-- заметил Фрэнк. Саша даже удивился: он уже много лет знает Андрея, а Биккилс довольно быстро смог найти общий язык и понять его друга.-- Тебе не трудно с такими мыслями в голове?
  -- Вполне комфортно,-- пожал плечами Андрей, а затем усмехнулся:-- Я же немножко сумасшедший, ну и капельку зануда. Правда, Саша уже привык, да?
  -- Ага,-- согласился Александр. Впрочем, Андрей никогда не надоедал, и он всегда относился к его сложному мировоззрению, как к данности.
  -- Так что если буду докучать, скажите...
   В течение дня они остановились лишь однажды, чтобы пообедать. Мохнатые лошади стали подавать признаки усталости уже через несколько часов, им была необходима передышка.
   Саша рассчитывал, что они прибудут в город уже этой ночью, но силы коней оказались небезграничны. Пришлось распрощаться с этой мыслью. По всем расчётам, Префекта Лори уже не догнать, он сел на судно сегодня днём.
   Вскоре показалась небольшая придорожная деревушка на три дома, если не считать таковыми свинарники и конюшню. Четверо всадников въехали туда, когда уже стемнело. Домишки располагались полукругом: два одноэтажных ближе к дороге, чуть поодаль -- двухэтажный. К нему они и направились, справедливо полагая, что второй этаж предназначен для проезжающих.
   Однако встречать никто не спешил. Наверное, местные жители с недоверием относились к тем, кто приезжал ночью. Тем более что приезжие были вооружены странным оружием. Гостей вполне могли принять за бандитов, если бы не открытость их появления. Чья-то тень промелькнула в окне.
  -- Может крикнуть?-- спросил Фрэнк.-- Они могли нас и не заметить.
  -- Нет, подождём. Я видел силуэт в окне,-- ответил Булдаков.-- Сейчас выйдут.
   Вскоре показался мужчина преклонного возраста. Старик окинул приезжих недоверчивым взглядом и сказал:
  -- Добрый вечер, путники.
   На переговоры вышел Андрей. Спешившись, он подошёл к нему и ответил:
  -- Добрый, хозяин. Нам нужны новые лошади, еда и ночлег. Этих коней мы оставим, они хорошие, просто очень устали, а за обмен доплатим.
  -- Четырнадцать медяков,-- оценив клиентов, произнёс старик, разглядывая Фрэнка и Андрея, по-прежнему одетых в кожаные панцири.
  -- Четырнадцать монет, но за всё,-- поправил Булдаков. Саша и сам понимал, что хозяин завышает цену, пытаясь получить максимальную прибыль.
  -- Хорошая цена,-- кивнул старик и властно окликнул:-- Эх, давайте. Есть работа!-- из дома мгновенно вышли двое молодых ребят, обоим им было лет по четырнадцать-пятнадцать, вероятнее всего внуки.-- Эти люди устали с дороги. Поухаживай за конями, а ты вели накрыть стол,-- приказал он.
   Мальчишки разбежались выполнять работу, а хозяин придорожной гостиницы снова повернулся и произнёс:
  -- Добро пожаловать в моё скромное убежище.
  -- Можно узнать ваше имя?-- поинтересовался Андрей.
  -- Энип.
   Когда все спешились, старик повёл их в здание. Саша растирал руки, ночь в этом мире была слишком морозной, даже учитывая, что ко многому они уже успели привыкнуть. Тепло здания стало спасительным.
   Александр окинул взглядом помещение. Убранство гостиницы оказалось незамысловатым. Холл выполнял роль столовой, лестница права уводила на второй этаж. Глиняная посуда, деревянные столы, -- всё просто и незатейливо.
   Энип сразу повёл их на второй этаж, ступени лестницы скрипели под каждым шагом. Хозяин подошёл к одной из дверей и открыл её. Комната на удивление была вполне сносной даже для жилья, не говоря уже о простой ночёвке. Четыре кровати, застеленные простынями, создавали ощущение уюта. Да, кажется, по здешним меркам, Энип жил небедно. Клиентов хватало, учитывая, что иных гостиниц в округе не встречалось. Откланявшись, хозяин ушёл. Все, как по команде, положили вещи и рухнули на кровати.
  -- Я уже и позабыл, что такое комфорт,-- произнёс Фрэнк. Обстановка располагала, да усталость дала о себе знать.
  -- Люкс, высший класс. Только кондиционера и телевизора не хватает,-- посмеялся Булдаков.
  -- Алекс, что скажешь?-- спросил Жан.
  -- О чём? О комнатке?
  -- Можно поговорить с Энипом?
  -- А почему бы и нет? За ужином и поговорим. Узнаем обстановку получше. Такие люди, как Энип, всегда держат ухо востро и много знают. Каждый день через это заведение проходят десятки людей.
  -- Нам бы лучше не расслабляться,-- напомнил Жан.-- Смотритель, наверняка, захочет ответить нам. И он знает наш маршрут. Мы оставили слишком много следов. Действовали довольно грубо.
  -- Но не убивать же охранников...
  -- Я лишь констатирую факт,-- сказал Шэрэн.-- Нужно держать оружие наготове,-- француз встал и подошёл к окну.
  -- Это само собой,-- произнёс Биккилс, проверяя, на месте ли пистолет.
  -- Я прослежу за окрестностями,-- сказал Жан, напряжённо вглядываясь в темноту ночи.
  -- И всё-таки меня сейчас больше всего волнует ужин,-- произнёс американец, чем разрядил обстановку.
  -- Ты святой человек, Фрэнки, раз можешь думать о еде в такое время,-- усмехнулся Андрей.
   Саша не встревал в разговор, он закрыл глаза, с удовольствием чувствуя, как мышцы расслабляются. После долгого похода всем требовался отдых. Жан предпочёл хранить покой своих товарищей, и никто по очевидным причинам не возражал.

-

   Стол был накрыт уже через полчаса. Постояльцам предложили жареного мяса и немного вина. Только за столом Андрей почувствовал, насколько голоден, и навалился на еду с особым азартом, впрочем, как и все остальные.
   Энип так и не появился, хотя Булдаков думал, что тот разделит с ними трапезу, и он подробно расспросит хозяина. Кажется, придётся действовать иначе.
  -- Поговоришь со стариком?-- словно прочитав мысли, спросил Саша.
  -- Я не против.
  -- А мы, пожалуй, пойдём, чтобы не давить. Они и так не очень нам доверяет. Поблагодари его за нас.
   Все встали и ушли, словно по команде, оставив Андрея одного. Булдаков думал, как подобрать ключ к старику. Задача оказалась не простой, ведь за долгую жизнь хозяин придорожной гостиницы привык относиться к приезжим с недоверием.
   Послышались шаги -- Андрей повернулся. Это была пухленькая кухарка. Он встал и спокойным шагом направился к ней.
  -- Здравствуйте.
  -- Здравствуйте,-- вежливо ответила она.
  -- Спасибо за вкусный ужин. Нам всем очень понравилось.
  -- Да не за что,-- кухарка повела головой и улыбнулась. Андрей добился её расположения.
  -- А можно позвать Энипа?
  -- Сейчас я его позову,-- ответил женщина и крикнула в сторону:-- Энип!!
   Старик вышел через несколько секунд. В его взгляде читался вопрос.
  -- Спасибо вам за вкусный ужин. У меня к вам несколько вопросов. Я могу спросить?
  -- Да,-- ответил тот, но в глазах читалось совсем иное.
  -- Мы путешественники. Ездим по Империи, и нам бы хотелось узнать кое-что об этом острове.
  -- Что конкретно вас интересует?
  -- Ничего конкретного,-- Булдаков пожал плечами и артистично построил непринуждённость.-- История... всё...
   Удивительно, но скрытный Энип вскоре превратился в словоохотливого старика, вероятно, осознав, что никакой угрозы от гостей нет. Он рассказал, что на этот остров Хевимская Империя пришла лет двести назад, тогда, когда научились строить большие суда. В целом это был спокойный остров, который был заселён разрозненными племенами дикарей, очень агрессивных поначалу, но потом, когда армия навела порядок, они больше не беспокоили. Фактически аборигены были уничтожены, лишь на юге сохранились несколько племён. С тех пор Эртикноу стал бурно развиваться, основу его экономики составляли виноделие и экспорт древесины на континент.
   Андрей сказал, что они направляются в Эрению. Энип улыбнулся:
  -- Вы, наверное, хотите успеть на Праздник Лета?
  -- Да,-- ответил Андрей, хотя не совсем понимал, о чём идёт речь, но решил не уточнять, так как лишние вопросы повлекут ненужные подозрения.
  -- Тогда вам нужно поторопиться. Он начнётся послезавтра, а вам ещё переправляться через пролив. Но я думаю, вы к началу не успеете.
  -- Это точно?
  -- У меня останавливается каждый, кто едет с Севера на Юг. И я с ними общаюсь.
  -- И много товаров везут?-- догадался Булдаков.
  -- Да, постоянно курсируют. Довольно-таки много. На Юг везут пряжу, обратно -- дерево и вино. Всё как обычно.
  -- Кажется, недавно у вас останавливался префект Лори и проконсул Вэкки,-- попытался перевести на интересующую его тему Андрей.
  -- Да, было,-- кивнул тот.-- Они тоже направлялись в Эрению. Вы хотите с ними встретиться?
  -- Да. У меня есть дело к нему. А вы не припоминаете, была ли среди них девушка?
  -- Девушка?-- задумчиво произнёс старик.-- Нет, не было.
   Андрея как будто облили ледяной водой. Выходит всё это зря, охранники им соврали и все их старания впустую?!
  -- Точно?
  -- Да. Среди людей была только Фрея, жена великого Префекта Лори.
  -- А среди рабов?
  -- А рабы,-- словно припоминая, ответил Энип.-- Их было много, ночевали они в соседнем здании...
  -- У неё тёмные волосы, карие глаза...
  -- Да, была одна такая,-- припомнил старик.-- Странная какая-то. Похоже на ту, что вы ищете?
  -- Наверное,-- прошептал Андрей, обрабатывая информацию. Рабов за людей местные жители не считали. В следующий раз нужно быть поосторожнее со словами.
  -- Говорят, что туда приедет сам Император со своей семьёй. Удивительно!
  -- Невероятно, многим хочется лицезреть его лично,-- поддержал его Булдаков.-- А где Лори мог остановиться? Наверное, будет встреча?
  -- На счёт встречи ничего не знаю, но вполне возможно. Остановится, скорее всего, в его резиденции. Больше негде.
   Да, именно так они и предполагали. Больше расспрашивать он не посмел, глупые вопросы могли насторожить и без того подозрительного Энипа. Булдаков поблагодарил хозяина и направился наверх. Проверка информации состоялась, и это главное. Андрей искренне надеялся, что им удаться вытащить Кэтрин. А на сегодня лимит исчерпан, пора было погрузиться в сон и на время забыть об этой гонке, хотя бы на время.

-

   Ночь прошла тихо, и четвёрка выехала рано утром. Лошадей сменили. Отдохнквшие, они шли гораздо быстрее, чем вчерашние. До города оставалось ещё полдня пути, поэтому Саша прикинул, что остановятся они ещё раз, чтобы дать коням отдохнуть.
   Утром Фрэнк и Андрей сменили военную одежду на обычные тупики и плащи, которые купили у хозяйки заведения. Из-за формы солдаты могли их принять за дезертиров.
   Энип был сама вежливость, устроив завтрак, он поблагодарил гостей за то, что они заглянули к нему, и пожелал им удачи в странствиях. "Вот этого у нас как раз и нет",-- подумал тогда Саша, после чего к старику подошёл Андрей и, протянув ему две медные монеты, шепнул:
  -- Здесь никого не было.
   Энип кивнул и ответил:
  -- Сегодня ночью не было гостей.
   Андрей развернулся и пошагал к лошадям, а старик ещё некоторое время смотрел ему вслед, а затем направился обратно в дом...
   К городу они вышли спустя несколько часов. Он был обнесён каменными стенами, впрочем, не очень высокими и не столь массивными как ожидалось. На таком уровне технологий возведение высоких стен было затруднено. Подобная фортификация не могла выдержать штурма, из чего Андрей решил, что они служат скорее для контроля над перевозками грузов, а не для защиты. Никто не мог проскочить или выскочить, не проходя досмотра и поборов.
   Сканер выдал сумасшедшую толкотню точек. Город не умещался в скан-радиусе. Его можно назвать большим по древним меркам. Хотя почему именно "по древним"? Империя существует не одно тысячелетие, почему бы городам не быть огромными? Хотя нет, Империя пришла на остров двести лет назад.
   По мере того, как город становился ближе, стал слышен гул толпы, цоканье копыт, окрики людей. Город встретил их деловым шумом и ледяной пылью. У ворот стояли несколько стражников и лениво смотрели, как толпа снуёт по своим делам. Несколько солдат несли службу на стене и так же безразлично осматривали окрестности. Здесь не могло быть угрозы, и они чувствовали себя хозяевами. Заметив приближающихся всадников, один из них, облачённый в такую же форму, что и люди в лагере, подошёл и спросил:
  -- Откуда?
   Остальные посматривали на четвёрку, словно оценивая, сколько можно содрать за пропуск в город.
  -- С Юга,-- ответил Андрей. Он запомнил, что говорил Энип о Юге и Севере острова, и, проанализировав его слова, пришёл к выводу, что такой ответ вполне удовлетворит охрану.
  -- Что везём?
  -- Мы -- торговцы. Приехали закупать товар. Хотим ещё продать всякую мелочь,-- Жан показал, что именно они везут, раскрыв мешок, где лежали вещи. Оружие заблаговременно он спрятал. Технически неграмотный человек вполне мог принять их за причудливые безделушки, тем более что они лежали вперемешку с одеждой. К тому же, француз находился относительно далеко, и охранник вполне мог даже не разглядеть, что именно в мешке.
  -- Побрякушки?
  -- Да.
  -- Что-то маловато для продажи,-- заподозрил неладное стражник.
  -- Едем закупаться. Почти все продали.
   Андрей понял, что без взятки их не пропустят. Он вынул три медяка их мешочка и украдкой передал их стражнику. Тот, как ни в чём не бывало, взял эти деньги и крикнул остальным, что всё в порядке. Их пропустили.
   Город, располагавшийся у излучины реки, состоял в основном из одноэтажных домов, но попадались и двух- и трёхэтажные. Лошадей сбыли человеку, который торговал у входа в город. Он предложил смехотворную сумму, но торговаться не стали. Лошади уже ценности не представляли, а денег хватало. Время на споры терять очень не хотелось, его и так было в обрез.
   Постоялый двор удалось разыскать довольно быстро. Фрэнк заметил огромную вывеску у входа в трёхэтажный дом, где толпились люди.
   Внутри тоже было полно народу: ни один столик не пустовал. Андрей подошёл к кухарке и попросил позвать хозяина. Пока остальные заняли столы, он разговаривал с владельцем этого заведения, после чего подошёл и сказал:
  -- Комнаты есть. Хозяин предлагает нам посмотреть.
   Комната находилась на втором этаже. Место весьма сносное, четыре кровати и стол. А больше и не надо, на первое время хватит. Отсчитав несколько монет, Андрей передал их хозяину, и тот ушёл.
  -- Андрей, как у нас с финансами?-- поинтересовался Саша.-- Нам хватит?
  -- Хватит, у Фрэнка есть ещё мешочек.
   Фрэнк кивнул, подтверждая слова друга.
  -- Нам нужно найти порт и судно, которое идёт на континент,-- сказал Жан.
  -- Думаю, сейчас вещи побросаем и займёмся поисками.
  -- Да.
   На отдых времени просто не оставалось. Необходимо было как можно быстрее найти корабль. Каждая секунда может стоить очень дорого, и отнюдь не в валюте. Все это прекрасно понимали.

-

   Главным помощником в поисках порта оказался сканер: большое количество воды и скопление людей говорили сами за себя. Александр и Андрей пошли вместе, оставив Жана и Фрэнка в гостинице. Идти всем не имело никакого смысла.
   Ясная погода радовала: проблем с переправкой не должно возникнуть по форс-мажорным обстоятельствам. Вот только бы найти подходящее судно...
   Порт был большим и занимал несколько квадратных километров, что неудивительно, если учесть, что он -- единственный на весь остров. Наверняка, отсюда каждый день уходят корабли на материк, коих было немало, не менее двадцати, но заправлялся грузами лишь один. С места, где они стояли, порт был как на ладони.
  -- Смотри. Груз несут. Наверняка, этот вскоре должен отплыть,-- заметил Андрей. Саша согласился.
   Они прошли сквозь арку, которая символически говорила о том, что вступили на припортовую территорию. Проталкиваясь в людском месиве, Саша и Андрей медленно приближались к судну, на которое очень рассчитывали.
   Наконец, перед взорами предстал торговый корабль во всём его великолепии. Своей конструкцией оно напоминала бирему -- парусное безмачтовое судно с двумя рядами для гребцов. Вот только боевых постов не наблюдалось. Многие люди, проходящие мимо него, заворожено смотрели на конструкции, но землян оно притягивало не своими размерами, а древностью.
   Кое-что у трактирщика до выхода в город узнать удалось: здешние люди не очень любят воду. Неизвестно почему, но здесь её многие даже панически боялись, а моряков, коих здесь было немного, уважали. В мореплавание шли только отчаянные смельчаки. Может быть, это связано с мифами или легендами. Андрей не стал спрашивать, боясь пробудить подозрения.
   Он поравнялся с одним из моряков, который присматривал за грузом и за рабами.
  -- Скажите, пожалуйста, где я могу найти капитана?
   Моряк окинул подошедшего мрачным взглядом, и ответил:
  -- Это я.
   Андрей никак не ждал такого везения, и даже немного растерялся:
  -- Вы -- капитан?
  -- Да, а что не похож?
   С виду он ничем не отличался от заурядного моряка. Обыкновенный мужчина лет сорока, одетый в простую тунику. В руках он держал хлыст и медленно поглаживал его, глаза светились заинтересованностью.
  -- У меня к вам предложение, взаимовыгодное,-- начал Булдаков. Саша тоже подошёл.
  -- Какое?
  -- Нам нужно на континент, а ваше судно отплывает сегодня днём.
  -- Почему вы так решили?
  -- Погрузка...-- сказал Андрей.
  -- Верно, в наблюдательности вам не откажешь,-- усмехнулся капитан.-- Пожалуй, я могу взять вас на корабль. Но вы знаете, куда он идёт?
  -- Думаю, в Эрению.
   Капитан слегка улыбнулся. Андрей увидел в нём открытого и общительного человека, впервые здесь он встретил подобное.
  -- Верно, думаете. Здесь все корабли идут в Эрению. Но хватит ли у вас смелости войти на корабль?
  -- Уж, поверьте, хватит. Я не раз переправлялся через пролив,-- это было, конечно, ложью. Андрей даже ни разу на корабле-то не был.
  -- Но вы, наверное, не один,-- проницательно заметил капитан.
  -- Да, нас четверо.
  -- Обойдётся дорого.
  -- Сколько.
  -- Сотня.
  -- А скинуть нельзя?
  -- Сотня и не монетой меньше. Решайте. Следующая галера отплывёт только послезавтра.
   "А этот человек умеет использовать ситуацию",-- подумал Андрей и сказал:
  -- Согласен.
  -- Вы мне нравитесь, у вас хорошие манеры,-- улыбаясь, сказал капитан, а Андрей подумал: "Ещё бы, за сотню-то и сплясать можно".
  -- Когда отправляется ваш корабль?
  -- С наступлением утра, приходите. Оплата по прибытии.
  -- Идёт.
   Андрей отходил с двоякими чувствами: дело они сделали, но было такое ощущение, что их обокрали. Шутка ли: сто монет за несколько часов пути. Это была почти вся сумма сбережений, но выбирать не приходилось. Следующего корабля они ждали бы ещё два дня. Булдаков в принципе в любом случае согласился бы, но всё-таки.
  -- Транспорт у нас будет. Это главное,-- сказал он.
  -- Ты уверен, что это капитан? Может, жулик какой-то.
  -- Он назвался им прежде, чем я ввёл его в курс дела. Так что всё нормально.
  -- Ты ему веришь?-- спросил Саша.
  -- Да, а что?-- удивился Андрей.
  -- Я подумал, а вдруг он преследует какую-нибудь цель... ну, кроме как заработать деньги, конечно.
  -- Нет, вряд ли. Он просто рад. Представляешь: лишние сто медяков. Любой на его месте вёл бы себя также.
  -- Думаешь?
  -- Да,-- ответил Андрей.-- Ты излишне подозрителен. Я подошёл первым, предложил ему сделку, он же не навязывался. И я не вижу смысла в этом.
  -- Бережёного Бог бережёт...-- ответил друг, но спорить не стал.
  -- В принципе, тоже верно.
   Они снова стали прорываться сквозь людскую толпу. На обратный путь пришлось потратить не меньше сил. Как только Саша и Андрей минули арку, сразу стало свободнее.
   Они продолжили путь, не зная, что их жизнь сейчас висела на волоске. На самом деле чувства не подвели Александра: сквозь электронно-оптический прицел за ними наблюдал человек в плаще, голову которого накрывал чёрный капюшон. Оторвав хищный глаз от прицела, он улыбнулся и прошептал: "Я услышал глас Истинного, он смилостивился над вами, но я могу убить вас когда угодно. Это случится не сейчас. И мы сыграем на вашем поле. Так повелел Он, так поступлю я".
   ...Возвращались они тем же путём, что и шли к порту. Толпа у гостиницы гудела, что-то выкрикивая. Складывалось впечатление, что у трактира завязалась драка, и люди скандируют имя одного из участников. Саша и Андрей поспешили, одним из дерущихся мог быть кто-нибудь из друзей. Однако тревога оказалась напрасной: в кулачном бою разминались аборигены.
   Войдя в гостиницу, Булдаков с удивлением понял, что и здесь неспокойно. На первом этаже разыгралось нешуточное сражение "Все против всех". Одна из глиняных кружек полетела в Андрея, но он, заметив полёт боковым зрением, искусно увернулся. Но этим, увы, не ограничилось. Метнувшему показалось мало веселья, и он с криком сумасшедшей гамадрилы помчался на него. Андрей отклонился в сторону и перехватил руку. Нападающий закрутился, со всего маху влетел стену и плюхнулся на пол.
   Саша тоже не стал исключением. Один из изрядно подвыпивших горожан набросился на него с кувшином в руках. Соколов нагнулся и перехватил руку, в результате чего пьяный, перемахнув через него, плюхнулся на пол и что-то произнёс на лающем языке. Абориген попытался встать, но так и не сумел, а Андрей и Саша поспешили к лестнице, чтобы не влипнуть в какую-нибудь историю.
   Больше сюрпризов не намечалось. На втором этаже было спокойно, если не считать значительного шумового эффекта, который производили "веселящиеся".
   Саша постучал в дверь. Подозрительный голос Фрэнка спросил:
  -- Кто там?
  -- Свои.
   Дверь открылась, пропуская их.
  -- Что у вас тут за балаган?-- спросил Саша, переходя за порог.
  -- Не знаю, мы не выходили. Ну, что?-- ответил Жан.
  -- Транспорт будет,-- ответил Андрей, когда вошёл и закрыл за собой дверь. Тише не стало.-- Завтра на рассвете отправляемся.
  -- Только бы выспаться...-- ответил француз.
  -- Не думаю, что они смогут так долго,-- указывая назад, сказал Булдаков и усмехнулся...

-

   День двадцать восьмой.
   О. Эртикноу, Хевимская Империя.
   Утренний город был совсем иным, нежели тот, что встретил их вчера: он поражал своей тишиной и покоем. Морозный утренний воздух был прозрачен. Лиловые лучи просыпающейся звезды только-только загорались на горизонте, чтобы вскоре осветить спящий город. Пожалуй, нет ничего лучше, чем идти по тихим улицам и глядеть в небо, когда никакие заботы не отвлекают от красоты природы, и впереди лежит целый день. Саша не видел ни одного знакомого созвездия, но всё же что-то в душе шевельнулось, напомнив о детстве. Он вспомнил родной Новгород, его древний кремль и Софийский Собор, памятник тысячелетию Руси, как пришедшие в наше время весточки из прошлого. Здесь прошлое было вполне реально: редкие прохожие, облачённые в туники, крохотные грязные домишки.
   Порт в контраст шумел. Не было вчерашней сутолоки, но всё же, то тут, то там проходили люди, звучали окрики, приказы. Ветер пригнал морской воздух, Александр поёжился: становилось слишком холодно. Они направились к причалу, где их должен был ждать транспорт.
   Саша пожалел, что у него не фотоаппарата. При рассвете в корабле было что-то сказочное. Он словно сошёл со страниц книг и теперь величественно покачивается на волнах. Лучи играли, отражаясь от корпуса, и рисовали на нём мягкие линии отражённого света.
   Саша слышал, как Андрей тихо произнёс:
  -- Красота...
   Погрузка ещё не закончилась, но несколько мешков у трапа говорили, что она вот-вот будет завершена. Работали всего четыре раба, а два матроса присматривали за ними. Ещё один человек стоял на палубе и смотрел на город. Саша узнал в нём капитана. Тот глянул на четвёрку и крикнул:
  -- Проходите.
   Они поднялись по трапу на борт. Капитан подождал, пока Андрей не подошёл к нему с мешочком.
  -- Здесь всё,-- произнёс он, отдавая деньги.
  -- Отлично.
  -- Вы не будете проверять?
  -- Зачем? Я вам верю,-- сказал капитан,-- но плавание будет недолгим. Думаю, к вечеру мы будем в Эрении. Пойдёмте, я покажу, где можно устроиться.
   Войдя в дверь в хвосте корабля, они спустились вниз. Хозяин лично проводил гостей в каюту.
   Комната была небольшая, но довольно приличная. Здесь господствовала чистота, хотя и немного пахло рыбой и тиной. Запах был неотъемлемой частью интерьера.
  -- Уверен, вам здесь понравится,-- улыбнулся капитан.-- Если что-нибудь потребуется, меня можно найти на палубе...
   Корабль отправился спустя час. Сперва почувствовалось, что судно слегка качнулось, сверху стали доноситься окрики, монотонно застучали барабаны, задавая темп гребцам. Саша думал, что раньше так поступали только на военных кораблях, но сравнивать всё же было некорректно.
   Под скрип переборок Александр поднялся наверх. По бокам на вёсла налегали рабы, по центру, глядя за ними, ходил туда-сюда крепкий человек и бичом, похлёстывая им тех, кто осмелился нарушить темп. Капитана Саша заметил тут же. Тот стоял с другой стороны судна и переговаривался с матросом. Завидев гостя, он что-то сказал парню и подошёл.
  -- Не боитесь?
  -- Чего?
  -- Как чего? Море вокруг, и ни клочка суши...
   Саша вспомнил, что люди этого мира не очень жалуют воду, особенно, если её много. Видимо, поэтому развитие судостроения шло очень медленными темпами.
  -- Нет, мы люди привыкшие.
  -- Что ж, я хотел предложить вам обед в моей компании. Вы не откажитесь?
  -- Отказываться от предложения хозяина -- плохой тон,-- искусственно улыбнулся Соколов.
  -- Если бы вы отказались, пришлось бы выбросить вас за борт,-- пошутил капитан. Саша в ответ подумал: "Не сомневаюсь. Странный у вас юмор..."-- Я пришлю за вами. Хорошо?
  -- Да.
   Саша посмотрел на бесконечную морскую гладь. Солнце уже взошло достаточно высоко, но всё же было до сих пор морозно. Высокая влажность усугубляла ситуацию: воздух казался ещё холоднее. Он решил, что зря вышел и поспешил спуститься, но не только из-за холода. Саша чувствовал себя неуютно среди барабана и рабов. Претила такая жестокая эксплуатация и обращение к людям. Через всё это когда-то прошла и Земля, когда-нибудь и здесь заговорят о правах человека. Сейчас даже самые отъявленные мерзавцы были не такими как сто лет назад. Люди разительно изменились, но это не было революцией. Всё проистекало медленно и плавно. Попытаться изменить систему он был не в состоянии, да и не стремился. Его сейчас больше всего волновали день сегодняшний и успешное завершение плавания...

-

   В каюте даже не было окон, и все откровенно придавались безделью, прислушиваясь к шагам на палубе и барабанному бою. Андрей закрыл глаза и старался ни о чём не думать. Может быть, половина Академии и действительно считала его ненормальным (что, конечно, являлось преувеличением). Да, ему порой тяжело смотреть на мир и постоянно думать о том, о чём все остальные вспоминают только в сложные моменты жизни или в беседе. Ну, какой нормальный человек в обычной жизни руководствуется философскими принципами и постоянно забивает их себе и другим в голову? Странно, но в детстве, он считал это в порядке вещей и очень удивился, когда узнал, что порою люди живут чем-то иным. С тех пор прошло немало времени, и Булдаков побывал в разных переделках, но он был таким и не собирался отказываться от себя. Можно сказать, что это сало принципом. Возможно...
  -- Андрей, у тебя нет никакого дежа вю?-- неожиданно спросил Саша.
  -- Да вроде бы нет, а что?
  -- А у меня такое ощущение, что мы всё проходим по новой...
   Андрей подумал: действительно, было какое-то сходство с тем, что они прошли, попав в этот мир, и, что самое интересное, Кэтрин снова оказалась отделённой от них водой...
   В дверь постучали, прежде чем Андрей успел ответить, пришлось идти открывать. На пороге стоял мальчик, больше никого не было.
  -- Капитан зовёт вас в свою каюту,-- сказал он.-- Я отведу.
  -- Мы сейчас, ответил Булдаков и прикрыл дверь, пока все, на всякий случай, брали оружие.
   Мальчик ждал их, сидя на грязном полу. Завидев, что дверь открывается, он вскочил и пошёл вправо по коридору. Они последовали за ним.
   Каюта капитана оказалась в хвосте корабля.
  -- Здесь,-- сказал мальчишка и убежал.
   Андрей постучал и открыл дверь.
   Каюта капитана была раза в два больше той, которую дали гостям. Она была заполнена картами, какими-то трофеями. На стене висели мушкеты и два меча у щита ярко-голубого цвета, цвета моря. Пол был устлан ковром, не очень дорогим, но вполне хорошего качества. Андрей отметил, что капитан не отказывает себе в комфорте. Наверняка, многое из здесь находящегося стоило баснословных денег. Удивило его то, что каюта имела ещё один выход, к которому вела небольшая лестница. Вероятно, он вёл на палубу.
   "Хорошо придумано: в случае чего, сразу в гущу событий".
   Сам капитан, глядя в окно, сидел за столиком, на котором стояло несколько чарок и кувшин с вином. Увидев гостей, он оторвался от созерцания моря и предложил:
  -- Проходите, садитесь.
   Как они узнали позже, капитана звали Роас. Он оказался человеком общительным, точно таким, каким представлял его Булдаков, и рассказал немного о себе и о своём корабле. Саша зря его опасался. Роас не боялся высказывать своё мнение и никогда не уходил от ответа.
  -- Честно говоря, не ожидал такого гостеприимства, был приятно удивлён вашим приглашением,-- признался Андрей.-- Сейчас это редкость.
  -- Да, люди стали алчны. Думают только о себе. Всё, что их интересует, лежит отнюдь не в духовной сфере.
  -- Вы верующий?
  -- Спасите меня Боги,-- засмеялся капитан.
  -- А вы?
  -- Трудно сказать однозначно,-- ответил Андрей, ему не хотелось расспросов на эту тему. Роас, как будто почувствовав это, спросил о другом:
  -- А почему вы плывёте в Эрению? На Праздник Лета вы уже опоздали.
  -- Вообще наша конечная цель -- Хевим,-- не моргнув глазом, соврал Булдаков.
  -- Хотите быть поближе к центру?
  -- Да.
  -- А что? Здешняя жизнь скучна?
  -- Не то, чтобы скучная... В Хевиме больше возможностей, всё-таки центр Империи. Согласны?
  -- А-а, понимаю. Многие едут туда, но вот моё мнение: хорошо там, где душе легче. Хевим -- очень большой город, суетный. А мне лучше здесь, на море, вдалеке от проблем, хоть и Приграничье неспокойно, зато -- свобода. А что нового на Эртикноу?-- внезапно поменял тему капитан.
  -- Сменился Проконсул.
  -- И кто стал новым?
  -- Вэкки.
  -- А-а... Знаю этого типа, точнее, слышал о нём. По-моему он -- совершенный кретин. У него всё самое умное находится в животе. Думаю, желудок даёт добрую половину его туловища. Вы не видели его?
  -- Видели разок.
  -- Тогда вы должны знать, что он ест, даже когда спит. Как вы считаете?
   Андрей отмолчался, лишь пожав плечами. И у стен тоже есть уши. На счёт Вэкки он имел своё мнение, недавно вкусив все прелести его "гостеприимства". Видимо Роас оценил жест как согласие и продолжил:
  -- Вот, и я об этом говорю. И ещё считаю, что этим и ограничивается власть над периферийными землями. Они жируют и им наплевать на народ. Вы согласны? Да, конечно же, согласны! Другого мнения быть не может. Интересно, как они могут удерживать такую территорию, имея на постах таких людей?
  -- Вы говорите о них, как о правителях других земель. Как о чужих.
  -- Да так оно и есть! У них своя жизнь, а у нас своя.
  -- Вы бы хотели сделать мир лучше?
  -- Пусть этим занимаются те, кому это надо.
   "Вот! Вот она, самая ужасная ошибка человечества. Безучастие",-- подумал Андрей
  -- Пассивность -- медленная смерть,-- изрёк Андрей.
   Капитан задумался, он отпил вина и сказал:
  -- Не наша смерть, но вы правы.
  -- Тогда чья?
  -- Их, он указал наверх.
   "Ошибаешься, мой дорогой друг, вместе с ними умрёте и вы, такое было уже не раз".
  -- Вы не согласны?-- спросил Роас.
  -- Позвольте с вами не согласиться.
  -- Почему?
  -- Приведу простой пример. У нас есть судно, корабль -- это государство. Капитан -- его глава. Если на корабле глупый капитан, то он просто потопит судно, погибнув и сам, и погубив весь экипаж.
  -- Интересное сравнение.
  -- Так вот, если команда слепо будет следовать за правителем, то и она уйдёт под воду.
  -- Да-да, я понял. Но тогда становится вопрос: если каждому человеку дать право делать всё, что он хочет, то это будет уже не команда, а сброд.
  -- Да, вы правы, будет толпа. Всегда нужно искать равновесие.
   Андрею хотелось закончить эту полемику как можно скорее, прежде чем капитан спросит: "Где выход?" и тема растянется на часы. Он глянул в окно, пытаясь определить скорость.
  -- Когда, говорите, мы прибудем в Эрению?-- спросил он, переводя взгляд обратно.
  -- Вечером.
  -- Ну, значит, только вечером посмотрим на Праздник Лета. А что ещё интересного там будет? -- спросил он, как бы вскользь. Сначала он подумал, что капитан стал исключением из правил, но сейчас понял, что ошибся. Роас был достойным сыном своего мира и не хотел смотреть вперёд, хотя и скрыто протестовал, но вяло, безучастно. И этот протест был направлен против толстосумов, а не против системы. Систему он считал идеальной. Впрочем, ломка системы всегда приводила к огромным жертвам, и здесь ничего нельзя поделать -- таков закон революций, и это всегда следует иметь в виду.
   Роас продолжал говорить, но он больше его не слышал. Булдаков видел, как обращались с рабами. Он прочувствовал это на себе и понимал этот мир даже лучше, чем многие из его обитателей.
   Андрей подумал и усмехнулся: "Вечно лезем, куда не просят. Да и вообще, кто сказал, что мы всегда правы? Пытаюсь продвинуть свои истины в чужом монастыре. Но какое я имею право осуждать их и почему я это делаю? Иллюзия добродетели оборачивается страшной катастрофой для мира. Всему своё время и всему своё место, как говорится. Просто мы здесь чужие..."

-

   Как и обещал капитан, город Эрения показался на горизонте вечером. Сначала он был размытой светлой чертой, потом стали различимы отдельные огни домов. Лиловое солнце уже закатывалось за линию горизонта, и от этого вечерний город казался ещё более красивым и манящим.
   Поблагодарив капитана, они спустились в порт, сканер на этот раз работал плохо.
  -- Что за напасть! В самый нужный момент он тормозит!-- в сердцах тогда бросил Саша, украдкой поглядывая на монитор.
  -- Слишком много объектов,-- предположил Жан.
   "Искатель" всё изучал территорию и, возможно, действительно от обилия информации не спешил её выдавать людям, хотя было ещё два варианта: либо аборигены повредили его, либо это злой рок, как проклятие, преследовавшее с самого начала.
   Веселье шло вовсю. Праздник уже давно начался, как и говорил капитан Роас. То тут, то там попадались подогретые радостью люди. Слышалась музыка, некоторые голосили песни и плясали, падали от чрезмерного количества выпитого, храпели.
   Уже имея небольшой опыт в поиске гостиниц, они быстро нашли одну, которая располагалась в порту. Хозяин вежливо проводил новых постояльцев в комнату на втором этаже и, забрав оплату за день, удалился.
   Только закрылась дверь, Саша глянул на сканер, он обработал только девяносто четыре процента площади. "Ориентировочное время сканирования: 4 минуты",-- горело на экране. Саша пожалел, что сгоряча поставил на максимум, для начала можно было ограничиться километровой зоной. Да, он слишком торопился...
   Однако счётчик ошибся, что происходило крайне редко. В течение следующих двадцати минут они отдыхали после морской прогулки, лёжа на кроватях. Короткую передышку необходимо было использовать.
   Саша с надеждой ждал сигнала, впрочем, не только он один. Когда же прозвучал, и голограмма заполнила всё помещение, а на самом краю, который соответствовал центру города, зажглась точка, то у него перехватило дыхание. "Она здесь!" Это было самое радостное известие, которое ему пришло в этом мире за последнюю неделю. Затем радость сменилась тревогой, но всё же теплилась надежда, что всё устроится, всё будет как надо.
   Сканер указал самый короткий путь.
  -- Собираемся немедленно!-- бросил Саша.
  -- Оружие берём всё?-- спросил Жан.
  -- Да, всё,-- ответил за Сашу Андрей, беря в руки автомат.-- Народец нынче оголтелый
   Так они и вышли. Бронежилет, на него накинут плащ, под которым прятался автомат, на поясе пистолет, запасная обойма -- всё, что у них было. Нож специально выставили напоказ. Здесь такое было в порядке вещей, как охранная сигнализация на земле, ведь человек без ножа казался безоружным.
   Место, которое "Искатель" охарактеризовал, как большое скопление камня, было ничем иным как стадионом. Сканер был переведён на другой режим: радиус уменьшен и увеличена частота сканирования местности.
   Перед ними стоял огромный Колизей и гудел рёвом разгорячённой толпы, тысячами восторженными голосами. Сканер выдал умопомрачительную цифру: на стадионе оказалось порядка десяти тысяч человек.
   Входа было четыре: центральный и два боковых и чёрный, вероятно для прислуги.
  -- Пойдём через чёрный. Там меньше народу,-- предложил Саша. Остальные молча согласились.
   По дорожке, выложенной камнями, они дошли без проблем, но у входа их встретила охрана, состоявшая из троих мужчин в незнакомой форме. Металлическая кираса покрывала всё тело, поверх неё был накинут плащ. У Саши возникло подозрение, что это не просто стража стадиона, уж слишком хорошо выглядели, но свои подозрения он оставил при себе. Увидев непрошеных посетителей, стража перегородила им путь.
  -- Вы кто такие?-- произнёс один их них.
  -- Я уверен, что мы сможем договориться,-- Андрей протянул мешочек монет. Прежде работало, должно сработать и на этот раз.
   Охранник покосился на него, и сказал:
  -- Вам придётся пройти с нами. От лица Императора Хевимской Империи объявляю: вы арестованы. Обвиняете в попытке подкупа и покушении на Императора,-- и потянулся за мечом.
   Соколов понял, что это никакая не охрана, а императорская гвардия, но это ничего не меняло. Андрей мгновенно бросил мешочек монет в гвардейца, тот машинально стал закрываться, но удар в живот заставил сложиться. Саша перехватил руку второго и толкнул на стену, тот ударился и на мгновенье потерял ориентацию. Этого вполне хватило, чтобы оглушить.
   Саша обернулся: остальные враги лежали, но первый гвардеец довольно быстро пришёл в себя и попытался оказать сопротивление. Андрей смог справиться сам.
  -- Что-то до безобразия нехорошо,-- пробурчал Фрэнк.-- Ну, у нас и методы, я скажу. Никакого разнообразия...
  -- А ты предлагал выйти к ним с цветами?-- спросил Андрей. Биккилс только хмыкнул в ответ.
   Три обездвиженных тела оттащили в сторону от дороги. Не стоило надеяться, что опасность миновала: наверняка, есть дозоры, которые проверяют посты. Следовало поторопиться.
   Стадион ревел. И среди этого грома нельзя было услышать что-нибудь дальше нескольких метров.
  -- Где она?-- спросил Андрей.
  -- Сто метров, идём прямо,-- ответил Саша, поглядывая на монитор "Искателя".
   Впереди был длинный коридор с множеством ответвлений. Если бы не сканер, здесь можно было бы заблудиться. Было пусто, и ни один человек не попался на пути.
   Они пробирались по извилистым грязным коридорам, по которым эхом разносились голоса зрителей. Саша с ужасом подумал: "Почему Кейт именно здесь? Как такое могло случиться?"
   Голоса становились всё громче и отчётливей, они прошли мимо клеток с лесными тиграми, и свернули вправо. Там ровными рядами лежало оружие: топоры, мечи, попался даже один трезубец.
   Саша взглянул на сканер. С прибором происходило что-то странное: контуры стали неровными, обозначения расплывались. Точка, означающая Кейт, исчезла.
   Он встряхнул его, но это, естественно, ни к какому эффекту не привело.
  -- Нас что? Глушат?!-- удивился он, но в это же мгновение удивление сменилось тревогой. Соколов всей кожей почувствовал странный изучающий взгляд, но откуда он исходил, понять не смог. И было в этом взгляде что-то знакомое...
  -- Саш, ты чего?-- поинтересовался Андрей.
  -- Нас глушат, сканер отказывается работать!
  -- Но это же невозможно! Сканер нельзя заглушить.
  -- Да что происходит?!
   На этот вопрос никто не мог дать ответа.
  -- Смотрите, там выход,-- Фрэнк указывал за угол, на решётчатую металлическую дверь, за которой были видны кричащие люди. Гвардеец находился неподалёку, охраняя выход.
  -- Полосни лазером по замку, откроется,-- предложил Андрей.
  -- Заметит,-- скептически сказал Жан.
   Саша достал винтовку и перевёл огонь на минимум.
  -- Предлагай другой вариант. У нас мало времени.
   Жан не смог предложить что-либо стоящее. Лазер полыхнул -- замок упал на землю вместе со срезанной петлёй.
   Гвардеец заметил яркое свечение и обернулся, но не успел что-либо сообразить, как получил удар по затылку.
   Зрители в иступлённой радости выкрикивали что-то, размахивали руками. Немногие заметили вспышку света, но драка с гвардейцем заставила некоторых перевести взгляд. Стража тоже заметила движение и спешила остановить их. Пятеро спускались с верхних рядов, трое бежали по периметру арены со стороны зрителей. Саша не видел, что происходит на арене, высокие стены, призванные защитить зрителей от неожиданностей, закрывали обзор.
   Он искал глазами Кейт, её нигде не было. Тем временем, стража уже приближалась, у всех были обнажены мечи, на озлобленных лицах читалась решимость. Те зрители, что находились неподалёку, предпочли удалиться, уйти подальше от намечающейся драки. Жан, Фрэнк и Андрей достали автоматы. Пускать их вход не хотелось, можно было задеть кого-нибудь из горожан, оставалось уповать на благоразумие стражи.
   Гвардейцы были ещё далеко, когда Андрей поднялся повыше и прокричал приближающимся: "Стоять! Перестреляю всех!" И отпустил предохранитель. Это подействовало, если бы охрана знала, что он держит в руках, но в их видении это был лишь мушкет.
   До сих пор преимуществом была внезапность, теперь она утрачена.
  -- Саша, может лазером,-- предложил Жан, целясь в ближайшего.
   Либо раскрыться, либо устроить бойню, что тоже означало первое, -- вариантов не было.
   Импульс ударил в кладку. От мгновенного нагрева камень испарился, издавая характерный шипящий звук. Не все зрители к этому моменту заметили, что происходит, но многие уже покинули места. После вспышки на ближайших местах началась настоящая паника. Гвардейцы пытались пробраться через толпу. Разбегающиеся люди то и дело наталкивались на них, но продолжали лететь сломя голову куда-то наверх.
  -- Мы никого не хотим трогать,-- прокричал им Саша.-- Если вы не будете мешать, никто не пострадает. Император нам не нужен! Можете нам верить.
  -- Она там!!!-- прокричал Андрей, указывая в сторону арены.
   Сашу обдало холодным потом, этого он и боялся! Этого он подспудно ждал, ждал чего-то ужасного. Всю дорогу сюда. И вот оно случилось!
   Двери поблизости, естественно, не оказалось, это ещё больше разозлило его. Лазер выжег ровную дугу в стене, благо она не бала каменной, а влажное дерево не успело вспыхнуть. Кусок упал на запылённую землю, Саша перешагнул через него и оценил ситуацию: три лесных тигра, два человека.
   Но он уже не успевал: тигр был в прыжке, его огромная тень закрывала Кэтти. Саша не мог стрелять, не рискуя попасть в неё, уже ничего не мог сделать. Только бежать и кричать, надеясь, что тигр отвлечётся. Внезапно воздух сгустился. Саша не понимал субъективным или объективным было его ощущение. Животное сбило её с ног и замерло...
   Замерло не только животное, замер весь стадион, потому что в этот момент ударила волна. Это было как землетрясение, шок земли, единственный толчок. Он промчался сквозь стадион к городу, по его площадям и дальше. И эпицентром того стала маленькая фигурка девушки. Её руки лежали на огромной клыкастой морде животного, окаменевшего животного, которого она остановила.
   Руки упали -- тигр качнулся, сделал два шага и рухнул замертво. Другие два зверя, поджав хвосты и скуля, поспешили забиться в клетках.
   Кэтти лежала неподвижно.
   Установилась тишина, не нарушаемая ничем, можно было услышать шорох песчинок, которыми была устлана земля на арене. Давно так тихо здесь не было, очень давно. Люди боялись вздохнуть...
   Саша поймал себя на том, что лежит на земле. Почему? Сбила волна? Он вскочил... он бежал через арену... ему казалось медленно, очень медленно, как будто это что-то могло изменить, но он пытался прибежать раньше, на сотую долю секунды, но раньше, раньше.
   Опоздать на секунды, так бывает только в дешёвом кино. Нет, такого не может быть, он не верил, что опоздал! Он отказывался верить! Этого не могло произойти! Этого просто не могло быть!!!
   Лицо Кейт было окроплено капельками пота, а устремлённые в небо глаза были открыты. Он склонился над ней. Девушка дышала часто, сердце билось очень быстро. Его удары пульсировали в шейной артерии. Оно работало на износ. Температура тела превысила все допустимые нормы, Кэтрин горела.
   Саша чувствовал бурю, клокочущую здесь. Он её ощущал всем телом, хоть та и не была материальной. Пси-вихри проходили сквозь него и рассеивались в пространстве.
  -- Кэтти, ты меня слышишь?-- прошептал Саша, прижимая её к себе.
   В ответ он получил только виноватую улыбку.
   "Видишь, как всё вышло?"-- говорила она. Вопрос перешёл через него, прозвучав в голове.
   Саша не понимал, что происходит, он только знал, что дело не в ранах, они были не страшны, это были царапины, а в том, что Кейт превысила свой потолок возможностей и за это расплачивается. Разве могла эта девушка породить такой поток?..
  -- Кэтти, я прошу тебя, только не умирай...
   Она снова улыбнулась. "Ну, с чего ты взял?"-- говорила эта улыбка. Саша тоже попытался улыбнуться... не получилось.
   Её дрожащая рука потянулась к его лицу. Это движение стоило немалых усилий, Саша перехватил руку и сжал кисть.
  -- Я здесь, Кэтти, я больше никуда не уйду. Не уходи и ты. Хорошо?
   Кейт пыталась что-то сказать, её губы шевелились. Саша наклонился, чтобы расслышать, что она говорит. Девушка произнесла всего несколько слов.
  -- ...Я -- посланник. Вы -- спасители.
   Снова эта виноватая улыбка, глаза начали гаснуть. Кейт закрыла их. Саша почувствовал, как потяжелела рука.
  -- Кейт!
   Сначала он не понял, что случилось, и испугался, что произошло самое худшее, непоправимое, но её сердце продолжало биться, хотя гораздо слабее. Она продолжала дышать, теперь уже спокойно, как будто спала.
  -- Кэтти!
   Саша боялся её потерять. Она незаметно стала всем в его жизни. Только сейчас он действительно осознал, что значат эти глубокие, как ночь, глаза и виноватая улыбка, шёлковый голос. Если это случится, то ничто уже не будет его удерживать в этой жизни. Он не представлял жизнь без неё! Всё изменилось в эти мгновения. Нет... всё стало окончательно ясно.
   Её сердечко билось всё тише и тише. Дыхание ровное, тихое, почти незаметное. Саша ничего не мог сделать.
  -- Кэтти, прости, я опоздал,-- нашёптывали губы.-- Почему я не могу повернуть время вспять? Боже... почему?!!
   Он сидел над маленькой фигуркой девушки, прижимая её к себе. Три человека, одетых в такую же одежду, бежали к ним, как будто пытаясь догнать кого-то, неуловимого, как время. Эта картина была хорошо видна с любого места. Зрители с замиранием сердца следили за тем, что происходило, не понимая сути, но чувствуя непоправимость.
   Мы не можем повернуть время вспять.
   Арена видела всё: и боль, и убийства, но это было для неё ново. Произошедшее здесь оказалось эффектнее любой битвы за славу, за жизнь. Никто оттуда не ушёл незатронутым, у всех горожан, видевших эти фигурки, в сердцах поселилось что-то новое, нет, не новое, забытое: сострадание. Но сейчас весь стадион стоял как изваяние, памятник низменным человеческим страстям, боясь вздохнуть, боясь пошевелиться.
   Лишь один человек из всей толпы улыбался. Его лицо было спрятано капюшоном. "Всё прошло как по маслу, они появились ровно в тот момент, который планировался изначально",-- прошептали его губы, но это никто не услышал. Он улыбнулся, ибо только он один знал, что произошло здесь, на Стадионе главного города Южномория, Эрении, и почему.

Глава 5

   День двадцать четвёртый, ночь.
   Поместье Префекта Лори, о. Эртикноу, Хевимская Империя.
   Кейт сидела за столом и размышляла над сложившейся ситуацией. События обрушились с новой силой. Сейчас перед ней стояла одна задача: побег. О помощи конюха Фэви она даже не задумывалась. Доверия к этому странному человеку у неё не было.
   Охрана и стена вокруг дома делали задачу трудной. Единственным вариантом для побега оставалась река. Течение не сильное, но от берега до берега около ста пятидесяти метров. Кэтрин долгое время жила на берегу моря, поэтому плавала достаточно хорошо. Она не сомневалась, что сможет переплыть. Но что дальше? Лес. Древний и опасный. Оставаться тоже опасно, равносильно смерти. Выбирать не приходилось.
   Кейт встала и направилась к выходу: необходимо взять Рора для защиты. Он оставался единственной надеждой.
   Первым делом нужно было направиться на кухню. Повод придумался сразу. Она собрала со стола и отнесла посуду. У входа девушка встретилась нос к носу с женщиной, которую невзлюбила с первого взгляда, причём, взаимно.
   Женщина пробурчала что-то оскорбительное, но Кейт никак не отреагировала. Не получив ответа, та ушла, и девушка вздохнула с облегчением. Ещё не хватало криков на весь дом!
   Взяв еды для Рора, она направилась к собаке.
   На улице стояла прохлада, лёгкий ветерок слегка колыхал листву деревьев и металлически шелестящую траву. Звезды скромно прятались за облаками, а луна казалась размытым сиреневым пятном на чёрном небе. Треск насекомых говорил о безмятежности природы.
   Пёс встретил Кэтрин вилянием хвоста. Он очень обрадовался внеплановому посещению и, как любое животное, не стеснялся выражать свои эмоции.
  -- Привет, Рорик,-- произнесла девушка, теребя его по загривку.-- Соскучился? Да?
   Она улыбнулась. Рор налетел на еду, а когда закончил, Кэтрин положила руки на голову и послала мысленный вопрос:
  -- Я собираюсь уйти, ты со мной?
   Пёс был в восторге, но он не знал, как ответить, но его волнение и было ответом. Она поняла.
   Контакт завершился. Теплившаяся надежда зажглась огнём.
  -- Сейчас.
   Девушка подошла и отвязала собаку. Смешно подумать, но всего несколько дней назад она так уповала, чтобы цепь выдержала.
   Пёс встал на задние лапы, чуть не сбив Кэтрин, и принялся лизать ей щёку.
  -- Прекрати, ну щекотно,-- засмеялась она и шёпотом добавила.-- Успокойся, мы ещё отсюда не выбрались,-- она похлопала по его могучей спине.-- Знаешь, а ты вполне можешь сойти за пони,-- улыбнулась девушка.-- Пошли.
   Пёс опустился и резко повернулся. Кэтрин почувствовала напряжение и посмотрела в ту же сторону. Среди кустов просматривался человеческий силуэт, и Кейт сразу же догадалась, кто это.
  -- Фэви? Почему ты шпионишь за мной?
  -- Что ты собираешься делать?-- строго спросил он. Это было ново, он никогда не говорил таким властным тоном. Что же произошло?
  -- Ты сильно изменился за последние два дня, Фэви. Или ты больше не веришь в Богов?
  -- Ты собираешься уйти,-- скорее утвердительно, нежели вопросительно произнёс он.
  -- Собираюсь взять штурмом стены этого городка. Тебя мой ответ устраивает?
  -- Оставишь Рора?
  -- Зачем?
   Игра в вопросы закончилась. Он сдался первым:
  -- Меня накажут, если пёс пропадёт.
  -- Хочешь, чтобы я его отпустила?
  -- Нет!-- шарахнулся Фэви, когда пёс чуть не вырвался из её рук, оголив огромные клыки, но Кейт сумела удержать собаку короткой мыслью. Рор был способен оторвать голову, в прямом смысле, и парень это знал.
  -- Тогда в чём проблема?
  -- И как же ты пройдёшь через стражу? Рор не спасёт тебя.
  -- Но ты ведь ко мне даже не приближаешься,-- указала она.
  -- Я -- один, а их -- много. К тому же, как ты видишь, я не пытаюсь помешать тебе. Более того, я тебе предлагал уйти вместе, но ты отказалась. Я на твоей стороне. Как ты не понимаешь?
  -- Почему?-- спросила Кейт, не смотря на него, её взгляд был устремлён в землю.
  -- Я не знаю. Мне хотелось тебе помочь.
  -- Честно?
  -- Честно, я не знаю почему, но мне хочется тебе помочь.
   Кейт присела, пёс практически закрывал девушку, теперь, если бы он вырвался, то она не смогла бы остановить его. Кэтрин успокаивала Рора, но пёс всё равно был в напряжении, его мышцы налились сталью.
  -- Может, ты мне объяснишь, почему?-- спросил Фэви.-- Сначала я подумал, что ты посланница Богов, но ты отрицаешь это. Я видел, как ты общаешься с собакой. Может быть это.
   Парень вопросительно уставился на неё.
  -- У тебя серая жизнь, Фэви, у всех вас серая жизнь. Чёрно-белая,-- Кейт на секунду замолчала.-- Ты увидел цвет, тебя это привлекло. Цвет, а не я. Ты как пёс, внезапно научившийся видеть и различать цвета. Тогда ночью, ты увидел что-то странное, я не буду объяснять, что случилось. Пусть это останется для тебя загадкой. Посвяти свою жизнь новому, Фэви. Раскрась её. Ты же это можешь, вы все это можете, но не желаете,-- она немного помолчала, продолжая гладить Рора.-- Прости, Фэви, я не могу больше так. Я не могу находиться среди вас. Уверена, тебе удастся выкрутиться.
  -- Кто ты?
  -- На этот вопрос я не отвечу. Ответ дашь ты сам, но позже. Мы уходим, ты не можешь меня остановить. Как бы ни пытался. Прости. Мне очень жаль.
   Кэтрин поднялась и сказала Рору:
  -- Пошли, мы слишком задержались.
   Кейт и Рор скрылись в тени, а Фэви остался один, зная, что она ошибается: ему вполне под силу остановить её, но вот только зачем, если этого не требуется.
  -- А идея с цветом мне понравилась,-- тихо произнёс он.-- Оригинально. Посмотрим, что ты скажешь дальше. Мы ещё поговорим с тобой, уж будь уверена,-- никто не слышал его слов, и не видел, как силуэт Фэви растворился в воздухе. Его здесь никогда и не было...
   Они шли садом. Там было всегда немноголюдно, а ночью существовал реальный шанс проскочить незаметными. Единственным местом, в котором река соприкасалась с огороженной территорией, был выступ, где служанки стирали одежду, остальное было обнесено забором.
   Кейт запоздало подумала, что следовало бы для начала проверить, нет ли там кого-нибудь, но разве это повлияло бы на её решение?
   Опасения не подтвердились: поблизости не было ни души.
   При лунном свете река была великолепна. Единственный спутник планеты отражался в водной глади, которая слегка размывала контуры лунной дорожки. На фоне этого деревья сверкали зелеными верхушками.
   Вода оказалась ледяной. Кейт всерьёз задумалась: а стоит ли? До сих пор она действовала импульсивно, из страха.
   "Шаг сделан, отступать некуда",-- решила она, но тут же снова погладила воду ладонью. Очень холодная.
   "Безумие. Господи, что я делаю? Это же безумие".
  -- А, ну, стой!-- раздался властный мужской голос.
   Приказ сработал. Или от неожиданности, или от страха Кейт на мгновение замерла, а когда повернулась, увидела, что к берегу спускаются шестеро охранников.
   "Решать, решать быстрее!"
   Рор вырвался и со страшным рёвом понёсся в сторону стражи. Его короткая шерсть поблёскивала на лучах луны.
  -- Стой!-- прокричала Кейт, но это было всё равно, что остановить словами цунами. Могучее животное неслось на врага, его залитые кровью глаза вселили ужас в стражников. Они остановились в замешательстве. Только один хладнокровно достал пистолет и нацелил его на собаку, которая была готова разорвать его через считанные мгновения. Раздался тихий щелчок...
   Выстрел ударил по ушам, окатив пса дымом. Кто-то упал, но уже не было не рычания, ничего. Тишина оказалась абсолютной. Когда дым рассеялся, Кейт увидела пса, лежащего на земле, левая часть морды была снесена пулей, растекающаяся кровь блестела черноватым оттенком.
   Рор рад был умереть свободным.
   Охранник убрал оружие и указал в сторону девушки, что-то приказав на своём языке. О смысле слов не нужно было гадать. Стража приближалась к ней. Либо сейчас, либо никогда. Кейт это прекрасно понимала.
   Они были уже в метрах ста, когда она прыгнула в ледяную воду. От холода тысячи ножей впились в тело, но отступать некуда...
   Монер был абсолютно уверен, что ничего не произойдёт. Никто бы не смог прыгнуть в реку, а девчонка сделала именно это, что казалось совершенно невероятным и бессмысленным. Через несколько секунд он оказался на краю выступа. Круги ещё расходились по воде. И что дальше?
  -- Ты, и ты,-- указал он на двоих подчинённых.-- За ней!
   Двойка замерла. Прыгнуть в воду! Даже он, Монер, Начальник Службы Охраны, три раза плававший на корабле, не мог окунуться вместе с головой спокойно, ведь всем известны последствия.
  -- Трусы!-- прорычал он, снимая кожаный панцирь.
   Все смотрели на место, куда прыгнула девчонка, вода уже успокоилась, а она всё не появлялась.
  -- Может быть, она утонула,-- высказался один.
  -- Плевать. Что нам будет?-- отозвался другой.
  -- А платить ты будешь?-- яростно прокричал Монер. Его броня уже лежала на камне.
  -- Может, действительно утонула?-- снова донёсся голос.
   Он бросил испепеляющий взгляд в сторону, сказавший сжался от страха, зная, что может последовать в следующую секунду.
  -- Тонуть тихо ещё никто не научился. Даже назло.
   Что-то булькнуло, и из воды показалась голова...
   Кейт посмотрела в сторону выступа. Почему они стоят? Воды испугались? Для них же она не должна казаться ледяной.
   Холод сковывал движения, казалось, она двигалась в ледяной толще. Понимая, что расстояние, разделяющее берега, не преодолеть, Кейт решила действовать по-другому. Вряд ли берег охраняется, можно заплыть за стену, ведь так гораздо ближе. Шаг, безусловно, опасный, учитывая то, что они знают о побеге, но другого выхода она не видела.
   Кэтрин стала энергично грести руками и работать ногами, разгоняя кровь. Да, сил должно хватить, а после уже её никто не найдёт. Девушка плыла так быстро как ещё никогда раньше. Навыки, доведённые в детстве до автоматизма, помогали в этом.
   С берега послышались голоса. Стена уже показалась, но что-то стало происходить: она стала уставать. Так быстро? Неужели ледяной холод отнимал больше энергии, чем движение? Кейт повернула к берегу.
   "Только бы доплыть, только доплыть..."
   Силы стремительно угасали, как будто кто-то высасывал биоэнергию. Не может человек так быстро устать, не может. Нет, здесь что-то не так. Видимо, не зря местные жители боялись воды, не зря. Или всё-таки это холод?
   "Только доплыть, только доплыть..."
   Рука зацепилась за спасительную кочку, Кейт подтянулась и ухватилась за корень. Было тяжело, но она подобралась к берегу настолько, что ноги ощутили под собой спасительную сушу.
   Кэт выползла на берег и рухнула на землю, тяжело дыша. Перевернувшись на спину, она увидела над собой, как ей показалось, ухмыляющуюся луну. Двигаться было тяжело, а подняться и вовсе стало задачей непосильной.
   Кейт смахнула с лица слипшиеся волосы, собственные руки показались ей чужими, какими-то деревянными. Вода обжигала холодом. Тем не менее, она попыталась встать, но хватило лишь на то, чтобы приподняться, причём мышцы напряглись так, как будто работали целый день без отдыха. Из леска донеслись звуки шагов, и вскоре из темноты вынырнули охранники. В бегстве не было ни смысла, ни сил. Они выиграли эту гонку.
   Река, казавшаяся спасительницей, стала предательницей.

-

   День двадцать пятый.
   Поместье Префекта Лори, о. Эртикноу, Хевимская Империя.
   Серые потолки поблёскивали грязью. На улице лил дождь, и его звуки призывали к успокоению. Капли дождя ложились на оконное стекло, слегка постукивая по нему, и скатывались, рисуя на стене серые волны.
   Не светлее было и на душе. Кейт лежала и смотрела, как играют нечёткие тени разводов. Вдалеке громыхнула молния, очертив яркую дугу на небе.
   Кэтрин вздохнула и закрыла глаза. Не хотелось больше ничего и никого видеть, видеть эти грязно-серые стены и подобных им людей, бесчувственных и безразличных. Они умирали, ещё не родившись, их приговаривали к медленной смерти, гниению в этом мире. Как хотелось уйти отсюда, вырваться, вырваться и забыть, что здесь происходило. Но разве забудешь этих людей безразличных даже к себе, это даже не эгоисты, это что-то другое. Что-то мелкое.
   "В собаке порою бывает больше человеческого, чем в людях".
   Кейт поймала себя на мысли, что думает о них как о ничтожестве, уподобляясь Префекту Лори, и ей самой за себя стало стыдно. Нельзя думать о людях так. Нельзя! Есть свет в конце туннеля, есть, только бы указать им этот туннель, который выведет их. Ведь задумался же маленький Эрди. Его слова: "Возможно, ты права" -- шанс этого мира.
   Кэтрин улыбнулась: есть надежда. Есть!
   Дверь заскрипела. Секундой раньше Кейт не открыла бы глаза, но сейчас, нащупав спасительную ниточку, пусть тоненькую, хрупкую, но способную вытянуть этот мир из пучины внутреннего невежества, она была способна снова подняться на бой. Он ещё не окончен.
   Кейт бросила взгляд в сторону двери, на пороге стояла Фрея. Кэтрин сомневалась, что когда-нибудь Хозяйка приходила к рабыне. И это был добрый знак.
  -- Я пришла поговорить с тобой,-- заявила Хозяйка. Она прошла на середину комнаты и оглядела помещение. Кроме кровати, на которой лежала Кейт, из мебели здесь ничего не имелось. Кэтрин села на краешек, освобождая место для Фреи, но та стояла.
  -- Вы пришли поговорить, садитесь,-- мягко сказала она. Взгляд Хозяйки стал хмурым. Она повернулась к рабу, стоявшему у двери и властно приказала:
  -- Принести мне стул.
   Тот скрылся, а Кэт улыбнулась, но тут же отдёрнула себя: надо, наконец, перестать надеяться на удачу, и взвешивать каждое слово, но этого ей никогда не удавалось, она всегда говорила прямо и только то, что думала.
   "Думай, что говоришь, и говори, что думаешь",-- приказала Кэтрин себе. Однако выполнить первую часть этой установки очень сложно, это она прекрасно понимала. Сущность не переделаешь за секунды.
   Раб вернулся, неся с собой стул. Он поставил его по центру комнаты и с поклоном удалился.
  -- Поговорим?-- спросила Фрея. Никогда раньше и никогда позже она не начинала разговор так!
  -- Да, Хозяйка.
  -- Что тебя заставило прыгнуть в воду? Это же самоубийство.
   Кейт не знала как вести себя, она не понимала о чём речь. А спрашивать было бы верхом глупости.
  -- Возможно, Вы.
  -- Я?
  -- Знаете, я выросла там, где нет рабов,-- Кэтрин говорила медленно, взвешивая каждое слово.-- Мне трудно привыкнуть к вашим порядкам.
  -- Но это не повод.
  -- Повод, достаточно веский....
  -- ...для самоубийства.
  -- Почему же так?
  -- А ты намеревалась переплыть реку?-- усмехнулась Хозяйка, но, видимо, серьёзность Кэтрин остановила её.-- Ты действительно не боишься воды?
   Кейт пожала плечами, сегодня она была немногословна.
  -- Ты знаешь, что полагается за неподчинение?-- спросила хозяйка, Кэт отрицательно мотнула головой.-- А за похищение собственности? А за побег?
   Но девушка оставалась спокойной, будучи уверенной, что ей ничего не сделают. На чём основывалась эта уверенность? Никто не смог бы ответить. Человек всегда оставался даже для самого себя морем загадок и океаном тайн.
  -- Ты действительно бы смогла переплыть реку?
  -- Да.
   В глазах Фреи читался интерес.
  -- Там... где ты жила... много воды?
  -- Там море.
  -- Сможешь показать мне на карте?
   Кейт вздрогнула. Нет, не оттого, что не могла показать, а оттого, что поняла, почему Хозяйка пришла к ней!
  -- Я не могу показать.
  -- Наши карты не полны?
  -- Да, ваши карты не полны,-- Кейт надеялась, что ей удастся объяснить, что карта не полна, планета же круглая, и тем самым закрыть этот вопрос.
  -- Отлично,-- Фрея почему-то улыбнулась, она повернулась к рабу и приказала принести карту.
   Раб вернулся скоро, он не отходил далеко, карта была припасена заранее. Кейт забеспокоилась, чувствовался какой-то подвох. Что-то тут не так. Когда он расстелил карту, Кейт открыла рот от удивления. И удивляться было чему.
   Карта была другой! На ней была зарисована вся планета, кроме огромного материка, который занял практически треть пространства, имелся ещё один. Длинный вытянутый вдоль широты, он напоминал ссохшийся американский континент, а остров Эртикноу можно было сравнить с маленькой Австралией: местоположение схожее, хотя по расстоянию выходил значительный казус. Эртикноу был рядом с материком.
   Теперь Кейт поняла смысл слов Учителя: "Эта карта врёт". Она действительно врала. Похоже, в обществе водился двойной стандарт. Для обычных людей -- одно, для других -- другое.
  -- Где ошибка?
  -- Простите, но я видела совсем другую карту, в библиотеке.
  -- Да, это новая карта. Учитель привёз её с Материка. Карта правильная?
  -- Да,-- Кейт усмехнулась построению фразы,-- карта правильная.
  -- Так покажи мне Федерацию.
   Всё! Кейт об этом и подумала, когда нашла ответ на вопрос о визите Хозяйки. Она была права. Фрея пришла лишь за тем, чтобы узнать, где находится Федерация. И дать ответ девушка не могла. Она запоздало отругала себя за длинный язык.
  -- Я... я не могу сделать этого.
  -- Почему?
  -- Этого я тоже сказать не могу.
  -- Почему?!-- леденящим душу тоном произнесла Фрея.-- Карта перед тобой, тебе следует указать лишь на ней. Или ты просто соврала?!
   Сердце забилось ещё чаще. От того, что она сейчас ответит, зависит её жизнь. Терпение Фреи не безгранично, и эта женщина привыкла получать всё сразу. Осталось только сказать правду.
  -- Я не могу показать вам местоположение, потому что это не та карта, которая мне нужна.
   Глаза Фреи округлились, Кейт ещё ни разу не видела её такой. И это почему-то доставило удовольствие.
  -- А какая карта тубе нужна?
  -- У вас нет такой карты,-- Кейт пристально посмотрела в глаза Хозяйки.-- И вряд ли появится в ближайшее время.
  -- Почему?
  -- Федерация находится вне этого.
  -- Я не понимаю смысл твоих слов.
  -- Всё это очень сложно...
  -- Расскажи.
  -- Ладно,-- Кейт понимала, что спорить себе дороже.-- Но я бы хотела получить некоторую гарантию. Я хочу, чтобы вы дали вольную.
  -- Ха! Она ещё ставит условие! Ты сознаёшь своё положение! Ты -- ничто!
  -- Однако вы со мной разговаривали на равных,-- неожиданно для себя осмелела Кэтрин, но тут же отдёрнула: "Да что за длинный язык у меня?! Молчала бы лучше! Ладно, сыграем ва-банк".
   Фрея некоторое время ничего не говорила. Похоже, Хозяйка действительно вдруг осознала, что говорила с Кэтрин, как с человеком, что её напугало или удивило.
  -- Ты хочешь, чтобы я заговорила с тобой с помощью плёток?
   Так захотелось съязвить и сказать: "А что вас останавливает?" Но понимала, что лишь отсутствие этого вопроса и было ответом на него.
  -- Конечно, для вас это было бы вариантом,-- Кейт поднялась и подошла к Фрее.-- Наверное, даже приятным, но когда об этом узнают у меня на Родине, то я не берусь отвечать за последствия. Я хочу, чтобы вы осознали, кем я являюсь на самом деле. Я предлагаю сделку. Мирно, без шуму. Вы согласны?
  -- А какие гарантии я получу. Вдруг ты врёшь?
  -- А какие гарантии я получу, если вы не можете освободить меня, а лишь поспособствовать этому? Если этого не случится, то будет международный скандал. Вы меня понимаете?
  -- Ты блефуешь! Врёшь, впрочем, довольно искусно. Ты хочешь лишь одного -- свободы.
   Только что Фрея верила, а теперь вдруг утверждает, что Кейт лжёт. "Наверняка, хочет надавить..."
  -- Вы правы лишь в последнем.
  -- Что ж допустим, я верю. Говори.
  -- Вы не согласились на сделку. Товар на товар. Свобода на информацию.
   Фрея засмеялась:
  -- Хитра! Что тут можно сказать! Но почему же ты не предъявляла своих требований, раз уверена, что за тобой сила, а? Не кажется ли тебе это противоречием?
   Кэтрин понимала всю серьёзность этого вопроса, и ответом попала прямо в точку.
  -- Не могла найти человека, который бы правильно оценивал ситуацию и обладал острым умом.
   Фрея улыбнулась:
  -- Пытаешься льстить? Бесполезно. Но мне нравится, как ты держишься. Ни один человек Империи не смог бы поступить так, как ты, ведь всем известно, что морская вода истощает человека. Твои поступки, твои слова...-- женщина помолчала, что-то обдумывая. Нервы Кэтрин натянулись до предела.-- Хорошо, я попытаюсь помочь тебе, но ничего не обещаю. Ты должна понимать, что не всё в моей власти.
  -- Я понимаю. Спрашивайте. Лишь три вопроса,-- девушка постаралась не показать своего облегчения.
  -- Федерация, это что?
  -- Политическое, экономическое объединение нескольких государств.
  -- Где оно находится?
  -- На вашей карте нет такого места, я не могу точно сказать. Понимаете, всё в мире относительно. Я не могу сказать относительно этого места, где располагается Федерация. Я просто не знаю.
   Фрея улыбнулась, не понимая ответа, для неё сказанное было парадоксально.
  -- Но как же вы попали сюда? Как вы можете не знать, где находитесь.
  -- Это очень сложно. Я лучше объясню через знакомые вам понятия. Если вы едите в карете с закрытыми окнами, то вы не видите дороги, а поэтому не сможете сами повторить этот путь, не знаете и расстояния, знаете лишь способ как попасть в нужное вам место: сесть в карету, и извозчик вас довезёт. Получается, что вы знаете лишь концы, а путь нет.
  -- Я поняла,-- задумчиво произнесла Фрея.-- Федерация сильнее Империи?
  -- Да, но не беспокойтесь, никто не собирается нападать. Не бойтесь нас. Мы никогда не вели агрессивную политику. В это придётся поверить на слово. Мы -- посланцы Федерации. У нас есть полномочия установить контакт,-- Кэтрин сама поразилась своей находчивости: "Это может сработать!".
  -- Шпионы...
  -- Нет, посланцы.
  -- И как же об этом узнают, если вы, как я понимаю, не можете связаться... с Федерацией?
   Кейт снова почувствовала попытку подцепить её. Их беседа всё больше напоминала лавирование между айсбергами. Что ж, по крайней мере, Фрея не смеётся, как раньше.
  -- Я не могу связаться с ними, но у них есть способ узнать.
   Фрея опустила голову, женщина явно о чём-то думала. Наверное, сомневалась в словах.
  -- Что ж...-- наконец, произнесла она,-- я тебе верю. Значит, ты здесь не одна?
   "Да, эта женщина действительно опасна",-- решила Кэтрин, уже зная, как ответить на очередной выпад:
  -- Да, я не одна. Именно поэтому может быть скандал.
  -- Но если рядом помощь, тогда зачем ты пыталась сбежать?
   Кейт поняла, что её подловили на нелогичности. Впрочем, и логичности в поведении местных людей тоже было немного.
  -- Это уже похоже на допрос.
  -- Это -- допрос.
  -- Я уже говорила вам, что я устала. Видимо они решили по-другому.
  -- А ты отчаянная.
   "Безрассудная и глупая",-- мысленно добавила Кейт и подумала, что возможно смерть Рора стала последней каплей, которая заставила её прыгнуть в воду. Иначе она бы не решилась. Хотя...
   Фрея снова улыбнулась.
  -- Сколько тебе лет?
  -- Двадцать два года,-- не понимая смысла вопроса, ответила девушка.
  -- Я постараюсь помочь тебе. Признаюсь, мне доставило удовольствие, как ты вчера отделала Лори. Он до сих пор в бешенстве, но берегись его. Он действительно страшен в гневе. И он никогда не прощает.
  -- Что со мной будет?
  -- Я не знаю. Странно, что он ничего не предпринимает. Скорее всего, он готовит что-нибудь особое. Я его знаю, он всё обернёт с максимальной для себя выгодой.
   Кейт серьёзно испугалась. Как хотелось, чтобы Алекс и остальные были здесь!
  -- Я постараюсь тебе помочь,-- снова сказала Фрея, поднимаясь, и добавила.-- В благодарность за доставленное удовольствие.
   Она вышла. Раб забрал стул и запер дверь, оставив Кэт наедине с мрачными мыслями. Оставалось уповать на Хозяйку.
   "Надеюсь, она говорила правду",-- подумала Кейт, садясь на кровать.
   Девушка посмотрела в окно. По нему всё так же стекали капли дождя. Хотя нет, не так же. Уже где-то вдалеке виднелось солнце, предвещая хорошую погоду. Кейт улыбнулась и закрыла глаза.

-

 &;nbsp; Фрея прошла в холл и остановилась. Она не знала, что делать. Если Кейт врёт, то это одно, но если всё сказанное правда, тогда это действительно может вылиться в скандал. И эпицентром его будет Лори, что на самом деле было не так уж плохо! Фрея получила бы незабываемые впечатления от его унижения! Так может, не стоит ничего менять? Тем более что это проще всего. Однако она помнила обещание рабыне. Конечно, сильно давить на Лори не стоит, поскольку освобождение Кейт не входило в её планы.
   Её действительно удивляла эта рабыня. Почему? Она сама не знала. Эта девчонка отличалась от всех, которых доводилось встречать, но было что-то ещё кроме интереса. Но одновременно с этим кто-то чужой говорил в ней: "Это не твоя забота".
   Фрея вошла в комнату и застала его разговаривающим с новоиспечённым Проконсулом Эртикновской Земли, Вэкки. Последний улыбнулся краешком рта.пВэкки. как булочка, новый Проконсулом Эртикновской Земли
  -- Что случилось, жена?-- спросил её Лори. Он до сих пор не пришёл в себя. О, какое это удовольствие видеть его таким, униженным! Интересно, что он предпримет?
  -- Я пришла поговорить с тобой.
  -- Нет времени. Я сейчас отправляюсь в Эрению, точнее мы отправляемся.
  -- Но мы же только вернулись!-- возмутилась Фрея.
  -- Ты должна поехать со мной. Так требует ситуация.
  -- Ситуация требует иногда думать.
  -- Что ты имеешь в виду?
  -- Что ты собираешь сделать с Кейт?
  -- Кто это? Ах, эта вещь. Знаешь, я приготовил нечто особенное. Пусть это будет в назидание тем, кто осмелится перечить моей воле. Уйди, женщина, и собирайся, мужчинам нужно ещё кое-что обсудить.
   Фрея вышла, противиться воле мужа она не имела права. Но как он обращается с ней! Нет! Такого она больше не потерпит! Надоело!!! Это уже слишком!

-

   Дверь заскрипела и открылась. На пороге появился надзиратель.
  -- На выход!-- приказал он.
   Кейт сонно посмотрела на него. После ухода Фреи удалось немного вздремнуть, но это не принесло энергии, а скорее даже наоборот. Голова раскалывалась, вставать очень не хотелось, но пришлось повиноваться.
   Она подумала о причине, но мысли казались отстранёнными. Почему надзиратель пришёл? Неужели Хозяйке удалось договориться с кем-нибудь, и её освобождают? Нет, вряд ли. Или Лори решил заняться ею всерьёз? Почему-то она даже не испугалась. "Боже, как болит голова..."
   Уходя, Кейт бросила взгляд на окно. Дождь уже прошёл, и на небе сияло солнце.
   На улице было всё как всегда, за исключением клетки-повозки, в которой перевозили рабов. Рядом стояли несколько стражников. "Кажется, меня куда-то везут. Но зачем?" С этими мыслями она и подошла. Только сейчас Кэтрин заметила, что в повозке сидят пятеро рабов. Охранник открыл дверцу решётки и приказал:
  -- Залезай.
   Дверь закрыли на ржавый замок, и Кейт села тут же, облокотившись на решётку и обняв руками ноги. Её взгляд скользил по мокрым от дождя деревьям, на листьях которых блестели капельки воды.
   Стояли они так ещё с час. Кейт уже успела утомиться и закрыла глаза. Она неважно себя чувствовала. Голова стала болеть сильнее. Переохлаждение давало о себе знать. Девушка сомкнула глаза. "Боже... как хочется спать..."
   Вскоре караван тронулся, но Кейт этого не заметила: она уже спала...
   Скрип двери разбудил её. Кэтрин отшатнулась, нервно осматриваясь по сторонам. В голове стучал какой-то молоточек, постоянно мешая думать. Охранник бросил булки и закрыл снова. Рабы налетели на еду, как дикие животные, Кейт стало их жалко. С ними действительно обращаются как со скотом.
   Никто не удосужился оставить хоть кусочек. Всё забрали и съели. Но она не жалела об этом: вовсе не хотелось есть. Девушка снова закрыла глаза, и на этот раз уснула надолго.
   К ней пришёл сон. Она увидела себя стоящей посреди поля. Трава слегка пригибалась под дуновениями ветерка. Солнце светило по-летнему ярко. Несмотря на всё великолепие природы, здесь было неуютно. Остро чувствовался наблюдающий взгляд. Он тяжёлой ношей лежал на душе... он изучал... он проникал в самые сокровенные тайны души...
   Однако здесь никого не было. Кто же смотрит?
  -- Меня ищешь?-- прозвучал голос сзади. Девушка узнала его.
  -- Как я и думала, ты выкрутился.
  -- Да, можешь меня похвалить, но тебе не в чем меня винить, ты сама в этот момент думала только о себе.
   Кейт повернулась в его сторону. Да, действительно, перед ней стоял Фэви, но тень, отбрасываемая капюшоном, полностью скрывало его лицо.
  -- Почему ты прячешь своё лицо?
   Кейт почувствовала, как он улыбнулся.
  -- Ты хочешь увидеть его?-- донёсся голос.
  -- Да, ведь я его никогда не видела.
  -- Ты не боишься.
  -- Не боюсь.
   На этот раз он рассмеялся:
  -- Думаю, ты не сможешь вынести этого.
  -- Ты не думай -- ты покажи. Сомневаюсь, что твоё истинное лицо столь ужасно, что я не смогу на него смотреть.
  -- Ха-ха,-- снова этот ехидный смешок.-- Смотри и содрогайся, чужестранка!
   Небо мгновенно покрылось грязно-коричневыми тучами. Капюшон слетел с него, словно его сдуло ветром. Кейт шарахнулась от ужаса, успев только выкрикнуть: "Боже! Лица нет!" Вместо него было сплошное месиво, напоминающее колонию червей и насекомых, липких и скользких. Вся эта масса шевелилась, переползала с одной стороны на другую. И мерзкое хлюпанье копошащихся червей вторглось в сознание...
   Кейт попыталась бежать, но не смогла! Она не могла двинуться, даже шевельнуть пальцем. Кто-то невидимый и сильный держал, не давая ни малейшего шанса...
   Кейт открыла глаза. Была ночь, полная луна светила необыкновенно ярко. Повозка мерно поскрипывала, а тихий ветерок доносил лёгкое покачивание травы. Девушка приподнялась и обнаружила, как нервно трясутся руки. Стряхнув со лба пот, Кейт откинулась на клетку, закрыв лицо руками.
  -- Боже, какой ужас,-- сокрушённо произнесла она. Это был всего лишь сон, но он казался таким реальным...
   Кейт тяжело вздохнула и глянула в сторону. "Всё... давай успокаивайся",-- сказала она себе, чувствуя, как боль в голове с каждой секундой всё более явно напоминала о себе.
   Осматривая поле, девушка с удивлением поняла, что именно оно ей снилось. Казалось невероятным: она впервые была здесь, но помнила это место. Да, да, именно так.
   Девушки тревожно оглядывала окрестности, высматривая хоть что-то незнакомое. Её внимание привлёкла тень, стоявшая на холме. Она пригляделась и снова ужаснулась: там стоял человек, одетый во всё чёрное, его лицо закрывал капюшон. Казалось, что от этого силуэта идёт изучающий взгляд. Он проникал вглубь, переворачивал память, бесцеремонно капался в ней.
   Кейт закрыла глаза и снова открыла их, надеясь, что видение исчезнет. Так и произошло.
   "Показалось... всё из-за жара".
   Кэтрин снова закрыла глаза, но уснуть ей уже не удалось. С детства она боялась червей.

-

   День двадцать шестой.
   О. Эртикноу, Хевимская Империя.
   Под утро караван прибыл в небольшую деревню, главной особенностью которой была гостиница, построенная специально для проезжих. За счёт неё и жило селение.
   Гостям любезный хозяин гостиницы предложил самые лучшие комнаты, а Вэкки в очередной раз проворчал, что уже стало традицией:
  -- Энип, куда ты деваешь деньги, а старик? Мы платим тебе большие деньги, на них можно построить целое поместье, а э-это... ты предлагаешь нам комнаты для крестьян.
  -- Не гневайтесь, господин,-- в поклоне отвечал Энип.-- Городской управляющий лютует, заставляет платить нас больше, чем оговорено. Мы не в состоянии платить столько.
   Вэкки знал, Энип был хитёр настолько же, насколько сейчас вежлив и лоялен. Он подумал, что не мешало бы поговорить с Проконсулом города и попросить не лезть в чужой карман.
  -- Ладно,-- в очередной раз буркнул Проконсул Вэкки.
   Потом состоялся завтрак в честь высоких гостей. Энип выложил самое лучшее, что у него имелось в погребах. Фрея тоже присутствовала на завтраке, но лишь для формального соблюдения приличий. Мужчины разговаривали о своём. Ей быстро стало неинтересно, и она, сославшись на нездоровье, ушла в комнату.
   После поездки Эрди спал. Она подошла к кровати и погладила по головке. Мальчик улыбнулся во сне. Где-то глубоко пробежала волна тепла. Её единственный сын... Единственный, кем она дорожила...
   Фрея вспомнила о рабыне. Почему её слова так задевали душу? Может быть, они таили смысл, который она не поняла? Женщина не знала, верит ли девушке полностью, но то, что Кейт была не местная, это точно, ведь, по сути, она совсем другая, нежели жители Империи.
   "Посланник". Фрея вспомнила это слово. Оно как нельзя лучше отражало дух того, что она говорила. "Как же она сказала? "...Хотите, чтобы в нём жили ваши дети? Вы хоть раз задумывались над тем, что останется после вас?... Само знание не имеет цены, если его не использовать и не развивать... Знание. Кажется Кейт видит смысл существования именно в этом. Но кто знает, куда может завести это знание? Может быть, мы-то как раз и правильно живём?"-- женщина вздохнула.-- "Почему же мне тогда здесь так тоскливо? Ладно... хватит заниматься глупостями. Создадим тебе проблемку, Лори".
   Женщина вышла из комнаты. В голове уже созрел план, и она была полна решимости претворить его в реальность. Женщина тихо спустилась по лестнице и направилась к сараю, где содержались рабы.
  -- Да, госпожа,-- поклонился стражник, стоявший у входа. Всего охранников было шесть, поставленных по периметру, чтобы исключить возможность побега.
  -- Открой дверь.
   Он повиновался, лишь слегка удивившись -- приказы не обсуждаются.
   Фрея вошла вовнутрь. Там было грязно, но достаточно сухо. Взгляд быстро отыскал цель визита. Кейт лежала в углу, свернувшись калачиком, несмотря на то, что здесь было довольно жарко. Помещение не проветривалось, чтобы рабы не смогли воспользоваться этим и сбежать. Да, душновато...
   Фрея повернулась к стражнику.
  -- Что-нибудь нужно, Госпожа?-- спросил охранник.
  -- Ты,-- указала Фрея на охранника.-- Как тебя зовут?
  -- Рокбах, Второй помощник Начальника Службы Охраны,-- представился он.
   "Да, кажется, он вполне подойдёт. Вроде, не тупой вояка",-- оценила женщина.
  -- Итак, Рокбах, у меня есть к тебе особое задание. Видишь вот ту девчонку?
  -- Да.
  -- Присмотри за ней особо.
  -- Конечно, Госпожа.
  -- Относитесь к ней хорошо. Давайте побольше еды, и чего-нибудь ещё кроме хлеба и воды. Сделай всё, чтобы она чувствовала себя как можно более комфортно. Мне нужно, чтобы девчонка была в хорошем состоянии. И ещё... докладывать лично мне о каждом её движении. Теперь понял?
  -- Да,-- изумлённо ответил он.
  -- Отлично, если с ней что-нибудь случится, расплачиваться будешь ты. Причём не деньгами. Это понятно?
   Стражник кивнул. Ему не нужно было объяснять, что будет, если он не выполнит приказ Хозяйки. Фрея всегда была решительной женщиной и в случае промаха, она не собиралась прощать слугу.
  -- Разумеется, если всё будет нормально, я тебе щедро заплачу. Ты не пожалеешь,-- с этими словами она направилась обратно.
   "Итак, шаг сделан. Остаётся только ждать".

-

   Караван тронулся в путь уже после обеда. Энип снарядил дорогих гостей продовольствием под завязку. Путники хотели достигнуть порта уже к вечеру, и зачем столько еды, хозяин гостиницы не понимал, но, желая получить "лишние" деньги, постарался на славу. В своём деле он был далеко не любителем.
   Как и планировалось, в город путники прибыли к ужину. Городская стража, заметив знаки власти на карете, выстроилась у въезда в город ровной шеренгой и отсалютовала.
   Начальник стражи сразу же оказался на месте, как только ему доложили. Он предложил собственнолично провести Прокуратора в Резиденцию, за что незамедлительно получил милость Проконсула Вэкки.
   Кейт глядела на них с нескрываемой улыбкой: чинопочитание выглядело глупо и неуклюже со стороны. Но не это её сейчас волновало. Хотелось, наконец, вырваться из этой клетки! Кейт с горечью подумала о том, что если б кто-нибудь из ребят был рядом, то было бы гораздо легче. Её женская природа снова и снова требовала защиты у Алекса, Андрея и Жана с Фрэнком. Они спасали её, рискуя своими жизнями. Где они сейчас? Где? Внезапно она остановила себя. Кэт призналась, что подобные мысли только расхолаживают, не способствуя собранности, и девушка попыталась отогнать слабость. Этому мешала постоянная боль в голове. "Купание" в ледяной воде не прошло бесследно.
   Повозка вкатилась на задний двор Резиденции и остановилась. В открывшуюся дверь Кейт прыгнула первой, потому что находилась около неё. Как только нога коснулась земли, голова закружилась, и она чуть не упала. Коренастый охранник лет тридцати подошёл к ней вплотную и грозно посмотрел. Девушка сжалась от страха. Как они поступают с теми, кто им может быть уже не нужен или нездоров?
   "О, Господи..."
   Он схватил её за руку и отвёл в сторону. Сердце застучало сильнее.
  -- С тобой всё в порядке?-- прозвучал где-то властный голос.
   Кейт кивнула. Стражник постоял так с секунду, видимо, что-то обдумывая, и сказал:
  -- Ты пойдёшь со мной.
  -- Э-э-э, нет. Так не годится,-- буквально прокричала она, наверное, от испуга. Глаза стражника буквально полезли на лоб, и он прикрикнул:
  -- Ты будешь мне перечить?!
   Кейт замолчала. Сопротивляться его воле она не имела сил. Девушка чувствовала себя такой слабой и разбитой.
   Они вошли в какое-то здание и поднялись на второй этаж. Коридоры оказались пусты, и охранник быстро провёл её в одну из комнат. Кэтрин даже показалось, что он внимательно следит за окружающим пространством, словно опасается чего.
   Пропустив девушку вперёд, стражник закрыл дверь и повернулся. Его взгляд внимательно изучал её. Кейт стояла посреди комнаты, не зная, что предпринять. Неприятные догадки терзали душу.
  -- Проходи, садись на кровать,-- сказал охранник. Девушка одарила его гневным взглядом. Как ей сейчас захотелось треснуть по этой самодовольной морде!-- Если хочешь, сядь на стул. Мне всё равно.
   Он поставил стул около неё, но Кейт не спешила повиноваться, хотя стоять было тяжело. Что это? Гордость или желание досадить? Хоть этим показать свой протест. "Голова что-то кружится..." Стражник взял её за плечи и усадил, затем направился к кровати и сел сам, не отрывая от неё взгляда.
   Молчание затянулась.
   "Чего ему от меня нужно?"-- думала Кейт, справляясь с волнением.
  -- Меня зовут Рокбах,-- наконец, произнёс он.-- Давай поговорим. Ты знаешь, зачем здесь?..

-

   Когда там, у гостиницы Энипа, Хозяйка приказала присматривать за девчонкой, Рокбах подумал, что это будет не слишком хлопотно, но ошибался. Постепенно к нему приходило осознание того, что одних присматривающих взглядов будет не достаточно. Эта мысль пришла к нему по дороге в город, и он решился на нестандартный ход, к тому же, довольно приятный. Рокбах решил взять рабыню к себе. Так будет надёжнее. А когда заметил, что девушка не пребывает в добром здравии, то ещё больше убедился в верности своего решения. Он не мог себе позволить не выполнить такого простого приказа.
   Каждому солдату уже успели дать место в двуместных комнатах казармы, но Рокбах попросил поместить его одного под предлогом, что ему "для особого задания требуется свободное место". Стражникам Резиденции было всё равно. Они вполне могли разместить всех отдельно, но селили парами или тройками.
   Закрыв за собою дверь, Рокбах внимательно пригляделся к рабыне. Несмотря на потрёпанный вид, он признался, что девчонка весьма привлекательна. Похоже, столь пристальное разглядывание её сконфузило. Ну да ладно, ничего кроме денег ему не было нужно. Рокбаха немного позабавило поведение рабыни, когда он предложил ей сесть. Другим бы было всё равно, а она скрыто возмутилась, как будто мнила себя высокой гостьей и считала непозволительным с собой подобное обращение, изображала ущемлённую гордость.
   "Ну и пусть... Твоё дело. Почему же к тебе такое особое внимание, а?"-- думал он и усадил девчонку на стул, а сам сел на кровать и снова стал разглядывать её.
   "Почему Хозяйка так заинтересована в твоей безопасности?"
   Рокбах знал, что лучший способ узнать это, спросить прямо, поэтому приступил к делу.
  -- Меня зовут Рокбах. Давай поговорим...Ты знаешь, зачем здесь?
   Она отрицательно мотнула головой.
  -- Может быть, ты мне скажешь, почему к тебе такое особое внимание Хозяйки?
   Та лишь пожала плечами.
  -- Знаешь, мне совсем не хочется возиться с тобой. Пока мы стояли у Энипа, Хозяйка подошла и сказала, чтобы я приглядел за тобой. Я понимаю, что попал в какую-то передрягу. А может это заговор? И я хочу знать, почему я должен рисковать собой, и ради чего?
   Она лишь развела руками.
  -- Я не понимаю. Ты что? Немая?
  -- Нет,-- наконец, она сказала хоть что-то. Голос был слабым, и Рокбах подумал: "Не лучше ли отложить разговор до завтра?"
  -- Тогда представься.
  -- Обычно у вас не спрашивают имя. Меня зовут Кейт... Кэтрин, Кэт, Катя, Катерина, Екатерина -- выбирай любое.
   Она явно смеялась, что немного забавляло. Она даже начинала ему нравиться: "Ох ты... бунтарка!" Девчонка была очень не проста и даже не скрывала этого, но и Рокбах не был дурачком, иначе как бы он стал помощником Начальника Службы безопасности? Пусть это и не освобождало от обычной работы.
  -- А как тебе хочется, чтобы я называл тебя?-- спросил он, облокотившись на стену.
   Она снова пожала плечами. Он понял, что ей плохо, и решил свернуть диалог до завтрашнего дня.
  -- Хорошо, буду называть тебя Кейт. Устроит?
   Он встал и подошёл ко второй кровати.
  -- Здесь будет твоё место, там,-- он указал на свою кровать,-- моё. Ничего не бойся, ложись и спи.
   Похоже, она осмелела, поняв, что он не является врагом. Кейт легла в постель и мгновенно заснула. Рокбах буквально не успел отойти, как услышал посапывание, и неожиданно для себя улыбнулся. Если так дальше пойдёт дело, то он справится без особых напрягов. Вот только найти бы знахаря.
   Внезапно дверь открылась, и вошёл его приятель, Марах, с которым вместе они нёсли службу, но дружба, конечно, этим не ограничивалась...
  -- Здорово. Мне сказали, что ты решил ютиться один. Так дела не пойдут. Там собирается наша к...-- он обратил внимание на то, что вторая кровать не пустовала, и усмехнулся.-- А ты не теряешь времени даром, дружище. Что за кукла? Раскисаешь! Друзей не зовёшь! Не угощаешь, а?
  -- Это не то, что ты думаешь. Пойдем, выйдем.
   Они вышли в коридор, в котором было всё так же тихо. Похоже, все собирались в кабак, и Марах, конечно, не мог уйти без него.
  -- Только никому. Хорошо?
  -- Как могила,-- заявил приятель, но Рокбах знал, что все его клятвы бесполезны. До того как взойдёт солнце, уже все будут знать о его гостье.
  -- У меня особое задание. За этой девчонкой нужно следить, чтобы не убежала.
  -- Ага, она-то от тебя точно не убежит,-- гнул своё Марах.
  -- Не веришь, спроси у Хозяйки.
  -- Ты действительно серьёзно?-- парень изменился в лице и заговорил по-другому.-- Ну, тогда я понял, никому ни слова.
  -- Ты знаешь, где найти знахаря?
  -- Думаю, в Резиденции найдётся личный знахарь. С нами ехал тоже один, Крилисус, но я не знаю точно, где он сейчас. Говорят, что он колдун.
  -- Хоть леший, мне всё равно. Его нужно найти. Срочно.
  -- Я смогу найти.
  -- Хорошо, найди, и я прощу тебе проигрыш.
   Марах засветился от счастья. Дело было в том, что он проиграл Рокбаху небольшую, но и не малую сумму, около сотни монет, и теперь естественно был рад, что за такое пустяковое дело, ему прощают долг.
   Марах убежал, заверив, что скоро вернётся, а Рокбах вернулся в комнату. Он убедился, что Кейт оставалась на месте (хотя куда она могла деться?), и сел на кровать. Дело шло к ночи, все гуляют, а ему приходилось сидеть здесь. Вчера бы он посчитал это каторгой, но сейчас.
   Рокбах не знал, в чём причина такой перемены. В этой девчонке есть какая-то тайна. Или ему давно не доводилось совершать нестандартные поступки? Охраннику нравился бунтарский дух девчонки, он и сам был из таких. В любом случае ситуация оказалась оригинальной, и Рокбаху было просто интересно.
   Вскоре вернулся Марах с пожилым человеком. Его спутник был настолько стар, что седые волосы не закрывали лысину. Мало, кто из людей доживал до такого возраста.
  -- Знахарь Крилисус,-- представился старик.
  -- Рокбах,-- затем он указал на девушку, лежащую на другой кровати.-- Может быть, вы сможете сделать что-нибудь.
   В этот момент она стала говорить на непонятном языке. Он был мягок и мелодичен, совсем не похож на тот, каким они пользовались, как будто из другого мира. Все замерли от неожиданности, вслушиваясь в слова, словно в пение.
   Первым очнулся Знахарь:
  -- Кажется, я всё понял. Это бред.
   Он подошёл к ней и положил руку на лоб и тут же отдёрнул. С секунду постояв, Крилисус окинул остальных вопросительным взглядом, не произнеся ни слова.
  -- Что такое?-- спросил Рокбах.-- Что-то серьёзное?
  -- Я...-- замялся Знахарь.-- Это мне неизвестно. Она словно огонь. Человек не может вынести такого!
  -- Но ведь она же живая,-- хмыкнул Марах.
  -- Да, но-о...
  -- Вы можете, что-либо сделать или нет?-- замешательство начало выводить из себя.
  -- Я никогда раньше с подобными случаями не сталкивался...
  -- Вы можете помочь?-- настойчиво спрашивал Рокбах.
  -- Я постараюсь.
   Крилисус призадумался, видимо, подбирая компоненты для лекарства. Потом встал и со словами "я сейчас вернусь" вышел. Марах остался на месте в ожидании.
  -- Что ж, про долг я уже забыл.
   Приятель улыбнулся и уже собрался уйти, как Рокбах добавил:
  -- Ты обещал молчать. Помни.
  -- Само собой...-- радостно проговорил приятель.
  -- Скажешь -- удавлю,-- ответил Рокбах. Веселье мгновенно спало с лица Мараха, и он только кивнул и вышел.
   Рокбах на ветер слов не бросал, и, если приятель проговорится, то рука не дрогнет, если, конечно, будет уже не поздно. Мысли снова вернулись к девчонке. Эта девушка говорила на странном языке... Что это за язык? Кто же она?
   В это мгновение вернулся знахарь, для своего возраста он двигался довольно быстро. Крилисус нёс в одной руке кувшин с водой, в другой -- мешочек, скорее всего, с травой.
  -- У тебя есть чарка или что-нибудь подобное?-- спросил он, присаживаясь на кровати.
   Рокбах подал свою глиняную кружку и стал с интересом наблюдать, как Знахарь смешивает травы.
   Девушка снова что-то пропела на своём языке и открыла глаза. Увидев перед собой старца, она немного помолчала, наверное, пытаясь понять, что здесь происходит, потом спросила уже на имперском языке!
  -- Кто вы?
  -- Я Знахарь, Крилисус. Не волнуйся, всё будет в порядке. Ты поправишься,-- он поднёс чарку с травами.-- Выпей.
  -- А промидина у вас нет?-- улыбнулась она, выпивая содержимое, и поморщилась.
   Знахарь взглянул на неё недоумённо, но промолчал.
   Внезапно пришла интересная догадка: наверняка, об этой же девчонке и говорила ночная смена. Они сказали, что "какая-то сумасшедшая прыгнула в воду".
   "Да, действительно отчаянная... ведь она могла потерять душу! О, Смотрящий С Неба!.."
  -- Крилисус, вероятно, она нырнула в реку.
   Знахарь призадумался, а потом спросил у неё:
  -- Ты ныряла в воду?
   Та лишь кивнула.
  -- Я даже не буду спрашивать зачем,-- сказал Крилисус, вставая, и повернулся к Рокбаху.-- Похоже, ничего серьёзного, ей очень повезло: душа не успела раствориться в воде. Три раза в день давайте ей эту траву, и через два-три дня она должна выздороветь. Если что-нибудь пойдёт не так, позовёте меня.
  -- Я очень вам благодарен за помощь,-- произнёс охранник, отсчитывая десяток монет.
   Забрав деньги, Крилисус скрылся за дверью.
   Рокбах повернулся к Кейт. Из-за неё пришлось отдать всё дневное жалование! Это было ужасно.
   "Надеюсь, Хозяйка не забудет про награду".
   Девушка тем временем закончила пить и смотрела на него чёрными как ночь глазами.
  -- Тебе лучше?-- спросил он, подходя поближе.
  -- Нет.
  -- Поговорим?
  -- Нет.
  -- Я отдал всё дневное жалование за то, чтобы он пришёл.
  -- Сомневаюсь, что это поможет.
  -- Ты разбираешься в этом?
   Она пожала плечами. Рокбах проклял всех шарлатанов, скрывающихся под личиной знахарей: "Будь они трижды неладны".
  -- Тогда всё! Спи,-- скомандовал он. Девушка подчинилась, и, отвернувшись лицом к стене, спокойно заснула.
   Рокбах ещё долго сидел молча. Он постоянно думал о том, что происходит, и мало, что мог понять. Сначала рабыня сбегает, Хозяйка пытается её защитить, подговаривая его. "Ну да! Очевидно!-- осенило его. Он слышал, что кто-то посмел отказать Хозяину.-- "Вероятнее всего, это была именно эта девчушка. Хозяйке, конечно, это пришлось по вкусу. Да, здесь именно их противостояние. Хозяйка вынашивает какой-то глубокий план против Лори". Если так, то удара следует ждать в любое мгновение, причём со стороны своих же друзей. Воле Хозяина никто не будет противиться, и если тот захочет... Никто даже не спросит о внезапной пропаже двух людей из Резиденции.
   Рокбах лёг на кровать, его глаза смотрели в чёрный потолок. День выдался нелёгким. Его тянуло спать. Сопротивлялся он не долго, и вскоре уснул привычно чутким сном.

-

   ...Кэтрин стояла в том же поле. Тихо шуршал ветерок. С неба, покрытого тяжёлыми облаками, светило солнце. Всё как в прошлый раз. Вот только кое-кого не хватало.
  -- Фэви!-- на этот раз она не стала ждать.
  -- Я здесь. И ты снова здесь.
   Кейт обернулась. Он стоял в нескольких метрах, его лицо снова закрывал чёрный капюшон. Всё как тогда.
  -- Где я?
  -- В себе.
  -- Я не понимаю.
  -- И не нужно.
  -- Ты мстишь мне за то, что я не делала.
  -- С чего ты взяла, что я мщу тебе? Ты ничего не знаешь обо мне. Это сложнее, чем ты думаешь.
  -- О чём речь, Фэви?! Кто ты?
   Снова подул ветер, сорвав с него капюшон, оголив обезображенное лицо. "Смотри, кто я",-- громыхнул голос и...
   Кейт в ужасе проснулась, чуть не вскочив с кровати. Этот кошмар преследовал её постоянно, не давая выспаться. Она глубоко вздохнула, призывая успокоить сердцебиение. Несмотря на неправдоподобность сна, напряжение, которое ощущалось, казалось вполне реальным.
   "Что за жуть".
   На улице снова шёл дождь. Невдалеке сверкнула молния, на мгновение осветив комнату. Кейт показалось, что здесь что-то не так. Она посмотрела на Рокбаха, тот спокойно спал. И всё-таки что-то было не так. Она взглянула в окно, по которому стекала вода... и в ужасе вскрикнула, отскочив на дальний конец кровати. В тот момент сверкнула молния, и там отчетливо прорисовалась фигура человека, лицо которого скрывал капюшон. Незнакомец был похож на сектанта.
   Рокбах среагировал мгновенно. Мужчина вскочил, в руке моментально оказался меч. Но никого в комнате не было, и он недоумённо уставился на девушку. Кейт трясущейся рукой указала на окно, но там уже никого не было.
  -- Ты чего?-- прохрипел он.
  -- Там, в окне, кто-то стоял.
   Рокбах бросил взгляд в окно и повернулся:
  -- Там ничего нет. Чего ты испугалась?
  -- Там кто-то стоял,-- упрямо повторила она.
  -- Ты чего? Кто там мог стоять? Мы на втором этаже!
   Эти слова подействовали словно холодный душ. Кейт была готова поклясться, что видела человека в окне, но кто бы ей теперь поверил? "Может быть, у меня галлюцинации? Что там говорил знахарь про душу?.. Не успела раствориться?.."
  -- Успокойся. Что тебе приснилось? Это всего лишь гроза,-- Рокбах произнёс это таким тоном, каким разговаривают с ребёнком.
   Кейт подумала, что в его глазах она действительно напоминает маленького испуганного грозой ребёнка, и ей стало даже немного стыдно за свой страх. Но она знала, что видела! Это не могло быть галлюцинацией. Она видела его в окне.
   Уснула Кейт только под утро...

-

   Рокбах потряс Кейт за плечи, и та неохотно открыла глаза. Он, не теряя времени, протянул ей чарку:
  -- Выпей.
   Кейт застонала, видимо, ей очень не хотелось просыпаться.
  -- Молодец!-- начал он, когда девчонка отпила горькую жидкость.-- Перед тем, как мы сядем на корабль, есть немного времени. Поговорим. Меня интересует то же, что и вчера. Почему к тебе такое особое внимание?
   Девушка закрыла лицо руками и сквозь них произнесла:
  -- Я и сама не всё понимаю.
  -- Я же всё равно узнаю. С помощью тебя или нет,-- Рокбах надеялся, что этим он сможет разговорить её, но не тут-то было.
  -- Даже так?-- в её глазах появилась искорка изумления.-- Если ты ищешь самый простой способ узнать, то я не тот случай. Я действительно ничего не знаю.
  -- Тогда к чему эта попытка самоубийства?
  -- Какая попытка? А-а... ты про воду? Это не то, что ты думаешь. Я бы доплыла до противоположного берега.
  -- Что же тебе помешало?
  -- Ваша вода ... в ней что-то водится?
  -- Человек, попавший в воду, растворяет в ней свою душу. Сначала он быстро устаёт, а затем умирает... навсегда...
   Рокбах остановил себя на мысли, что она не знает элементарного и говорит, словно не местная. И тут его осенило.
  -- Ты не из Империи?
  -- Да, это так,-- теперь она говорила спокойно и медленно.-- Но я не являюсь шпионкой, как ты мог подумать.
  -- Поэтому Хозяйка просила помогать тебе?
  -- Я не знаю. Возможно, она преследует свои цели. Мне они не известны.
   Он снова думал. Мысли путались.
  -- Но тогда, откуда ты?
  -- Рокбах, направьте свои мысли не в прошлое, а в будущее.
   "А она умнее, чем кажется",-- поразился он.
  -- Ты говоришь словно пророк.
   Кейт усмехнулась и сказала:
  -- Меньше всего.
   "Да, очень умна..." Он уже догадался, что она непроста, но чтобы настолько... Рокбах был поражён и заинтригован... Перед ним сидел человек, не уступающий ему, и он это понимал. Она оказалась личностью! И рабыня... причём, не из Империи...
   Он молчал, несмотря на то, что на языке вертелось множество вопросов. Кейт больше ничего не говорила.
   Молчание затянулась неприлично долго. Первым его нарушила она, спросив:
  -- Вы можете мне помочь?
  -- В чём?
  -- Освободите меня.
  -- Мне приказали присматривать за тобой.
   Она сокрушённо покачала головой. Почему-то эта девушка напомнила ему погибшую жену -такой похожий жест. На него нахлынули воспоминания: огонь, дом, крики, её силуэт... Марита не была красавицей, но ни с кем он не чувствовал себя так хорошо, как с ней. Возможно, подобные привязанности недостойны воина, но он ничего не смог поделать с собой. Рокбах стряхнул головой, отогнав воспоминания, и посмотрел на Кейт. Кажется, она внимательно следила за его поведением.
   "Слизняк!"-- подумал он, мысленно собравшись.
  -- Разговор окончен,-- Рокбах рывком поднялся и стал надевать амуницию.-- Я должен тебя привести обратно, пока мы не отправились в плавание.

-

   Корабль не потрясал ни размерами, ни формой -- он был обычным гребным судном, которое использовали древние эллины, даже немного примитивнее.
   Рабов провели на борт под присмотром стражников. Их место было в самом низу, в трюме.
   Несмотря на скептицизм по отношению к снадобью знахаря, Кейт почувствовала, что к ней возвращаются силы. Или просто кончается действие странной воды этого мира? Она не знала, но это было не особо важно. Главное, что вернулась способность мыслить в полную силу. Пожалуй, это единственное, что у неё осталось, ну, может, кроме поразительной способности понимать людей, и тем самым воздействовать на них.
   "А Рокбах, похоже, не совсем обычный человек".
   Он интересовался жизнью, а не только выпивкой и развлечениями. Кейт знала, что её уклончивые ответы только подогреют интерес охранника.
   "Этот человек не пуст, но всё же трудно его изменить. Ох уж эти окаменевшие традиции..."
   "Подумай, как трудно изменить себя, и ты поймёшь, как ничтожны твои попытки изменить другого",-- эти слова были правдой, но она не собиралась изменять людей. Она лишь хотела, чтобы они увидели цвета среди их серого быта. И тогда, если не они, то их потомки повернутся к жизни. Если суждено погибнуть в этом адском мире, пусть смерть будет не напрасной.
   Отослав мысли, она закрыла глаза и представила себя, стоящую на берегу. Море ласково подкатывало волны, омывая ноги, принося шум прибоя. Тёплый песок и вода, нагретые за день Солнцем, игриво щекотали щиколотки. Лёгкий ветерок дул со стороны моря, принося вечернюю прохладу. Солнышко бросало свои лучи, и ласкало тело. Как это было прекрасно, очутиться вновь на прекрасной Земле, но, увы, это только в воображении...
  -- Эй, ты!
   Кейт открыла глаза. Всё осталось как прежде, ничего не изменилось в этом грязном трюме, только перед ней стоял смотритель.
  -- Встать!-- рявкнул он, и воспоминание рассыпалось как карточный домик.
   Кэтрин повиновалась. Охранник провёл её по длинному коридору к лестнице и остановился. В тени она заметила фигуру Фреи. Видимо, она снова пришла тайком. Этот факт одновременно и развеселил, и насторожил. Что ей нужно?
  -- Уйди,-- приказала Хозяйка охраннику, и тот мгновенно скрылся.-- Я не смогу тебе помочь. И, тем не менее, мне не хочется, чтобы ты пропала.
   Кейт лишь слегка улыбнулась, но в этой улыбке не было ничего весёлого. Её ласкала мысль, что хоть кому-то в этом мире не безразлична её судьба. Возможно, Фрея сожалеет даже не о ней, а о том, что не удалось осуществить свой план. Уже не важно - девушка не обманывала себя. Она предвидела подобный исход событий, но всё же в глубине души надеялась на чудо. Таков уж человек.
   Кейт только сейчас заметила Рокбаха: мужчина стоял и внимательно смотрел на неё. Складывалось такое впечатление, что внутри этого человека что-то происходит... что-то очень сложное.
  -- Что со мной будет?-- этот вопрос Кейт задавала уже несколько раз различным людям, в том числе и самой Хозяйке, но никто не смог на него ответить.
  -- Я не знаю. Лори затевает что-то особенное. Обычно он скор на расправу,-- она почему-то усмехнулась,-- но сейчас не торопится. Но в любом случае не жди ничего хорошего.
  -- Всё, что вы сказали, очевидно. Но зачем же вы тогда сюда пришли?
   На этот вопрос Фрея ответить не смогла. Хозяйка, полная властительница десятков судеб, не знала, что ответить рабыне.
  -- Я не буду отвечать на твой вопрос,-- но это лучше, чем молчание.
   Кэтрин повернулась к Рокбаху. Всё это время охранник внимательно рассматривал её. "О чём же он думает?" Кейт не могла проникнуть в его мысли. Если б она только могла... Но, увы, такими возможностями не обладала.
   Вопрос остался риторическим, потому что Фрея отвернулась и, ничего больше не сказав, ушла. За ней последовал и Рокбах.
   Смотритель, тут же оказавшийся рядом, отвёл её обратно. Очень не хотелось возвращаться в камеру, но выбора не было.
   Несмотря на то, что рядом было полно людей, она ощущала себя более одинокой, чем когда-либо. Кейт чувствовала, что ещё немного, и она просто не выдержит. И куда только девалась её недавняя решимость? Плеск воды за бортом, бой барабанов... Хотелось заткнуть уши и закрыть глаза. Кейт поняла, что Фрея, скорее всего, даже не пыталась её спасти, для неё она была лишь диковинной игрушкой, которая украсила её жизнь. Она поиграла и бросила, и сожалела только о том, что больше не сможет играть в придуманную игру. Всё это было с самого начала лишь игрой. Игрой на интерес. Иллюзия спасения -- самообман, и Кейт так легко купилась на это. Всё рушилось, и лишь одно оставалось незыблемым: вера в чудо. Когда всё уходит, вера -- единственное, что остаётся у человека.
   Кейт закрыла глаза, думать больше не хотелось. Голова болела, и она поняла, что ей ещё далеко до выздоровления.
   Весь оставшийся путь девушка провела в молчании. Слуги дважды приносили еду, но Кейт даже к ней не притронулась. Есть не хотелось. Вообще ничего не хотелось. Она завернулась в тонкую скорлупку своего "я", и не показывалась наружу.
   Снова и снова в воображении она переносилась на берег родного моря, шелест песка, шум прибоя, ластящиеся лучи Солнца. И никто не заметил, что по её лицу побежала бусинка слезы. Всем было безразлично.

-

   Фрея поднялась на палубу, а Рокбах следовал за ней. Он не знал почему, но его волновала судьба этой девчонки. Может, это оттого, что она напоминала ему покойную жену. Чем? Манерами или, возможно, своим вольным взглядом и гордостью. Было что-то в ней особенное...
   Они вышли на палубу, где, выбиваясь из сил, работали рабы, приводя огромный корабль в движение. Некоторые из них, возможно, не доживут до прибытия, тогда их выбросят за борт, как ненужный мусор, и заменят другими.
   "Как изношенные шестерёнки в механизме",-- подумал мужчина.-- "И я один из них."
  -- Что ж, Рокбах, ты отлично поработал,-- начала Фрея.-- Ты получишь вознаграждение по прибытии в Эрению,-- своим поведением она дала понять, что больше не нуждается в его присутствии.
   Но Рокбах не уходил, и она сказала:
  -- Я тебя отпускаю. Или ты хочешь узнать цену? Пятьсот монет тебя устроит?
  -- Вполне. Я хотел спросить.
  -- Спрашивай,-- она отвернулась и теперь смотрела в сторону моря.
  -- Кейт, как она попала к нам?
   Хозяйка неожиданно рассмеялась и так же внезапно успокоилась. Она посмотрела на него так, как будто изучала букашку.
  -- Её купил мой муж у Вэкки. Больше я ничего не знаю. Тебе-то зачем?
  -- Мне показалась, что она не местная.
  -- Это меня больше не волнует. Неужели ты действительно поверил словам?-- Хозяйка, больше не сказав ни слова, направилась в сторону капитана. Тот почтительно поздоровался, и у них завязался разговор. Фрея не возвращалась, и Рокбах понял, что ей действительно безразлична судьба девчонки, а вот его почему-то волнует, и одновременно с этим кто-то как будто говорил ему: "Не связывайся". Это было странно, никогда раньше подобного не происходило.
   Он посмотрел на море и вспомнил, что Кейт пыталась переплыть реку. Это было безумием, но она говорила на полном серьёзе, что смогла бы это сделать. Совершить столь безумный поступок. Совершал ли он когда-нибудь такие? Нет, не совершал. А смог бы? Он не знал... И всё-таки откуда же она родом? Здесь вода дарит силы и отнимает их. Разве где-то по-другому? Возможно, это так. Необходимо спросить навигатора, он есть на каждом судне.
   "Наверное, это обычное любопытство",-- решил для себя Рокбах, спускаясь на палубу ниже, где располагались каюты членов экипажа. Мимо проходил матрос, и он спросил, где можно найти навигатора. Тот молча указал на следующую дверь и побежал дальше.
   Рокбах подошёл к указанному месту и остановился. Он вдруг представил себя, задающего этот глупый вопрос, и усмехнулся. Выглядело смешно, но он чувствовал, что здесь скрыта какая-то тайна, и разгадать её стало главным желанием. Поэтому он постучал.
  -- Входите,-- донёсся из-за двери спокойный голос.
   Рокбах вошёл. На кровати лежал человек, лет тридцати, с пышными усами, напоминающие волны моря.
  -- Чего вы хотели?-- спросил хозяин комнаты.
  -- Мне бы хотелось получить ответ на один, интересующий меня вопрос. Он довольно странный, но очень важный для меня.
   Навигатор улыбнулся и спросил:
  -- Что за вопрос?
  -- Есть ли где-нибудь реки, которые бы не отнимали у человека сил?
   Усатый окинул его странным взглядом и засмеялся.
  -- Сомневаюсь. Вода -- везде вода. Что в реках, что в морях. Вряд ли вы найдёте такое волшебное место.
  -- Спасибо.
   Рокбах вышел, чувствуя себя полным идиотом, но через несколько секунд отношение этого человека к себе перестали волновать. Он снова задался вопросом: "Кто же она?"
   Кейт вряд ли скажет правду. Неужели она считает его настолько глупым, чтобы не понять элементарного?
   Рокбах остановился.
   "Может, провести её в свою каюту и поговорить?"
   Это представлялось возможным, но Хозяйка уже отстранила его от обязанностей "няньки". Теперь у него нет права действовать подобным образом. Если он сделает так, как хочет, то это будет рассчитываться как кража собственности.
   Рокбах даже представил разговоры: "Представляешь, охранник украл рабыню на полчаса, и за это был казнён". "Хорошая перспектива. Будь я проклят Смотрящим С Неба!",-- отказался он от задумки. Гораздо проще поговорить с ней во время дежурства.

-

   День двадцать седьмой.
   Г. Эрения, Хевимская Империя.
   Спустя несколько часов, когда уже опустилась ночь, корабль пристал к берегу Эрении. Пока рабов выгружали с судна и сажали в закрытые телеги, Вэкки стоял у причала, дыша свежим ночным воздухом.
   Город встретил их множеством огней и предпраздничным настроением. Завтра начинался Праздник Лета. Все готовились к веселью.
  -- Красиво, всего несколько недель назад мы отсюда отплывали, и помниться было хуже, да?-- спросил Лори. Он тоже, как и Учитель, находился тут, рассматривая ночной город.
  -- Да, за эти дни многое изменилось.
   Уже всех рабов загнали в "клетки" и отправили в путь.
  -- Может, и нам пора,-- осторожно предложил Учитель, провожая взглядом повозки.
  -- Да, пожалуй,-- отозвался Вэкки и, тяжело хрипя, направился в сторону кареты. Остальные последовали за ним.
   Проконсул подобрался к экипажу и попытался залезть, но не получилось, карета сильно накренилась, и он не мог втиснуться в неё.
  -- Помоги,-- приказал он слуге.
   На призыв отреагировали все, кто находился рядом. Вместе они смогли усадить неповоротливого Вэкки. Тот дышал, словно пробежал километровую дистанцию. Сквозь сопение донёсся его голос:
  -- Нужно делать кареты побольше. Разве можно делать такие мелкие. Приедем в Резиденцию, обязательно прикажу заказать новую. Просто какой-то кошмар: почему я должен плюхаться в такой?! Теперь я Проконсул! Это что-то да значит!
   Остальные сели на противоположную скамью, так как другая была полностью занята ворчащим Вэкки. Величие его персоны распространялось не только на владение землёй, но и на место, которое он занимал в карете.
   Они тронулись. Ровное цоканье копыт начинало наводить на Проконсула скуку, и он выглянул на улицу. Некоторые горожане настороженно оборачивались, глядя на небольшой кортеж карет со знаками власти. Но людей было немного, большинство боялось даже выглянуть из окна. То тут, то там виднелись солдаты -- казалось, их не меньше, чем жителей города.
   "Скоро я увижу Императора..."-- даже мысль, казалось, была произнесена шёпотом.
   Император... Его боготворили, его ненавидели; ему служили, его боялись. Сосредоточение всей мощи Великой Империи. Вэкки волновался. Он никогда не встречался с Императором Мариусом. Нужно хорошо себя преподнести. За ним же вся Эртикновская Земля. Он её новый властитель, новый Проконсул.
   Карета остановилась на одном из перекрёстков.
  -- Что такое? Почему остановились?!-- прокричал Вэкки. Он был недоволен. Император ждёт его, а он почему-то стоит здесь, посередине города.
   Учитель выглянул. В этот момент приблизился всадник из охраны.
  -- Что там случилось?
  -- Ничего страшного. Какой-то олух замешкался на дороге. Сейчас мы уже поедем.
   Только всадник произнёс это, карета тронулась.
  -- Кошмар,-- проскулил Вэкки.-- Я уже думал, что это надолго. Заметьте, у нас такого никогда не бывает.
  -- Вы правы, Проконсул,-- поддержал его Лори.
   Через двадцать минут карета достигла Резиденции. Перед взором оказался замок, выполненный в древнем стиле. Его построили почти сотню лет назад специально для управления Эренской землёй. Сюда приезжали высокие чины из различных краёв Империи. Теперь приехал и сам Император.
   Карета, обогнув изящный газон, остановилась у крыльца, где их уже ждали слуги. Один из них подошёл и открыл дверь, остальные почтительно поклонились. Пока Проконсул Эртикновской Земли не вышел из кареты и не приказал, они не смели поднимать головы.
   Слуга подошёл и произнёс уже много раз повторенную фразу:
  -- Мы рады оказанной чести. Прошу, проходите,-- он указал рукой в сторону входа.-- Я проведу вас в ваши апартаменты.
   Все последовали за ним. Необходимо было отдохнуть с дороги. Завтра предстояла встреча с Императором.

-

   Всех рабов разделили на две группы. Ту, что была менее многочисленной, увезли раньше. Остальные остались ждать своей очереди. Кейт видела, как рабы волнуются, они тоже не знали своей судьбы. Вскоре их посадили в повозку и повезли.
   Остановились только спустя полчаса, когда "клетка на колёсах" подъехала к какому-то большому зданию. Накидка закрывала практически всё, разглядеть ничего кроме холодной каменной стены не удавалось.
   Была уже глубокая ночь, когда их выводили. Кэтрин огляделась. Они находились на площади перед большим зданием, внешне напоминающим Колизей. Массивные стены из камня устремлялись вверх, при слабом свете луны можно было увидеть окна, отражающие лучи. Догадок было море: от замка до своеобразной тюрьмы для рабов, но сказать точно она не могла.
   Группу из пяти рабов сопровождало семеро солдат. Один шёл впереди, двое сзади, остальные по бокам. Чуть в стороне Кейт заметила и Рокбаха, охранник пристально смотрел на неё, но когда их взгляды встретились, отвернулся.
   Один из стражей открыл дверь и отошёл в сторону, пропуская рабов, но не переставая следить. Они прошли по длинному коридору, в конце которого была ещё одна дверь, а за ней располагались камеры. Тут же стояли ещё несколько человек в синей форме, они ничего не делали, стояли и без интереса, как будто каждый день это видели, смотрели, как рабов закрывают в камерах. Каждого разместили в отдельной конуре, ничем не лучше той, в которой они жили у Хозяина, впрочем, как ничем и не хуже. Было сухо и относительно чисто. Но что-то казалось не так. Что-то летало в атмосфере, как невидимый электрический заряд, придавало напряжённость.
   Кейт выбросила всё из головы и легла на широкую скамейку, кроватью это назвать язык не поворачивался. Девушка закрыла глаза. Кэт была слишком слаба, чтобы думать, она слишком устала...
   Волна набежала на берег. Небо недавно затянуло тучами, скорее всего, скоро прольётся дождь. У кромки воды бежала маленькая девочка, лет пяти-шести. Беленькое платьице развивалось на сильном ветру, но было весело, легко и смешно. Брызги щекотали ножки.
  -- Мама, мама,-- донёсся детский голосок.
   Женщина, до этого момента смотрящая вдаль беспокойного моря, повернулась. Ножки втаптывали мокрый песок и оставляли маленькие следы.
  -- Мама, смотри. Смотри... смотри, что я нашла.
   Девочка держала в руках миниатюрную ракушку. Женщина улыбнулась.
  -- Мам, посмотри, как красиво.
   Девчушка передала дар моря маме, сияя от счастья.
  -- Кэтти, это прекрасно...
   Кейт проснулась внезапно от ощущения чьего-то присутствия. Осмотрев камеру, она никого не обнаружила, но ощущение не пропало.
  -- Фэви,-- позвала она его, будучи уверенной, что это именно он. Кейт не понимала, что происходит, но чувствовала его присутствие. Он здесь.-- Фэви, я знаю, что ты здесь.
   Впервые она была готова встретиться с ним наяву в его истинном обличье.
  -- Да, я здесь, ты права,-- прозвучал голос рядом. Кейт бросила взгляд за решётку. Он стоял тут же. Она была готова поклясться, что секундой ранее там никого не было.
  -- Ты любишь появляться неожиданно.
  -- Неожиданно -- это лишь для того, кто не готов. Для готовых, всегда вовремя.
  -- Ты снова говоришь загадками. В речах ты изменился феноменально. Раньше ты играл роль деревенского простачка, теперь...
   Хоть Кейт и не видела его лица, но показалось, что он улыбнулся.
  -- Кто ты, Фэви?
  -- Я уже пытался ответить на этот вопрос, но ты всё время убегала.
   Он не закончил говорить, но слова уже играли в её голове: "Страх -- часть меня. Пока ты боишься, тебе никогда не узнать, кто я".
  -- Зачем же ты приходишь?
  -- Здесь сплетутся в узел две линии дорог, чтобы дать начало новой.
  -- Что ты имеешь в виду?
   Он не ответил.
  -- Тогда уйди. Я не хочу больше с тобой разговаривать.
   Кэтрин не поняла, что произошло. Страх. Раздраженность. Злость. Это было похоже на холодный ветер. Он пробежал по всему телу, его почувствовала каждая клеточка. Что-то знакомое, и что-то пугающее. То, что рядом и далеко. Всегда и никогда.
   Кейт поняла, что он воздействует на неё на пси-уровне, и попыталась защититься, но это ни к чему не привело, атака оказалась невероятно сильной. Невозможно представить человека, обладающего такой мощной силой. Это просто невозможно!
   Кейт осознала, что он хочет подчинить её себе, и для этого постепенно убивал в ней силу духа, приходя во сне. Сдержать натиск оказалось невероятно тяжело, но получалось, хотя и большим с трудом. Она чувствовала, что близка к пределу. Голова словно начала набухать, была готова разорваться, лопнуть. Не справиться, больше невозможно держаться!
  -- Рокбах!-- прокричала она, надеясь, что охранник придёт.-- Рокбах!!!
   Чувствовалось, как язык перестаёт подчиняться. Фэви захватывал новые области, нервные центры. Невозможно держаться... Рокбах! Она уже ничего не видела, почти одновременно пропал слух. Единственное, что связывало с миром, это осязание. Кейт чувствовала холод камня пола, но одновременно и странный мороз, ползущий внутри, всё больше подчинял себе. Невозможно держаться... Голова начала кружиться. Кейт теряла ориентацию, она уже не понимала, где верх, а где низ. Внезапно всё прекратилось...
   Кейт осознала себя лежащей на кровати, около неё стоял Рокбах. И смотрел он довольно странно.
  -- С тобой всё в порядке?-- спросил охранник.
   Девушка ничего не ответила, её трясло от пережитого. Кто же мог обладать такими способностями, что чуть было не подчинил человека с четвёртым пси-уровнем! Это просто невозможно! Невозможно!!! Этого не было... дурной сон... или реальный сон...
   Обрывки мыслей летали где-то далеко, никак не удавалось собраться.
   Рокбах, не получив ответа, по-прежнему смотрел на неё.
  -- Всё в порядке,-- наконец, произнесла она, с удивлением отметив, что голос дрожит.
   Кейт оглядела помещение, разыскивая Фэви.
   "Это был сон, всего лишь сон".
   Внезапно стало холодно, Кейт ощутила, что вся в поту. Она вытерла со лба капельки и закрыла глаза. Чувства возвращались постепенно.
   Рокбах не спешил уходить. Что-то ему было нужно.
  -- Тебе приснился кошмар?-- он снова разговаривал с ней, как с ребёнком, но с его стороны она действительно вела себя как ребёнок.
  -- Хуже,-- призналась Кейт, посмотрев на мужчину.-- Рокбах, здесь был кто-нибудь?
   Он нахмурился, как будто она спросила о чём-то неприличном:
  -- Я не зря получаю жалование.
  -- Я не хотела тебя обидеть, прости. Но мне, кажется, что всё-таки кто-то здесь был.
   Он только усмехнулся. Но Кейт чувствовала чьё-то присутствие. Как и в прошлый раз, Фэви был где-то рядом. Но где?
  -- Почему ты пришёл?
  -- Ты звала меня.
  -- Во сне?
  -- Во сне.
   Кейт улыбнулась краешком рта. Неужели охраннику интересны бредовые сны рабыни? Почему он стоит здесь, не задавая никаких вопросов? Он здесь хозяин. Может делать всё, что пожелает, и она не сможет ему ничего противопоставить. Кэтрин чувствовала, здесь нечто большее, чем простой интерес, или нет?
  -- Я услышал, как ты зовёшь меня, и пришёл,-- повторил Рокбах.
  -- Спасибо за заботу...
  -- После того, как... Мне приказали больше не помогать тебе.
  -- Уверена, ты получил хорошие деньги.
  -- Пятьсот медяков.
  -- Я за тебя рада,-- с горечью произнесла Кейт.-- Почему же ты пришёл ко мне? Это же не является твоей прямой обязанностью.
  -- Я хочу спросить...
  -- О чём?
  -- Откуда ты? Вряд ли из дикарей. Я теряюсь в догадках. Хозяйка сначала приказала присматривать за тобой, потом -- нет. Навигатор не смог указать мне такого места, где бы вода не отнимала сил. Кто ты?
  -- Рокбах, не задавай вопросы, на которых я не могу дать ответ.
  -- Почему?
  -- Нет такого места на вашей планете. Нету! Я попала к вам случайно и хочу выбраться отсюда,-- нервы сдали. Кейт, потеряв контроль над собой, заплакала. Девушка закрыла лицо руками. Она не видела, что Рокбах стоял и пристально смотрел на неё. Эти слёзы резанули ему по сердцу, чего не случалось уже много лет. Одна его часть желала помочь ей, другая оставалась равнодушной, а третья предупреждала о смертельной опасности, которая грозит, если он свяжется с ней, Он сам не понимал, что с ним происходит. Его как будто разрывали на части две противоборствующие силы, а сам он пытался оставаться непреклонным, не поддаваться ни одной.
  -- Не пытайся меня разжалобить. Я не могу тебе помочь.
   Кейт легла лицом к стене, чтобы он не видел, как слезы бегут по щекам.
  -- В вас нет ни капли сочувствия,-- тихо сказала она, но охранник услышал.
   Рокбах ничего не ответил, он повернулся и отправился к выходу. Больше ему нечего было сказать.
   Внезапно Кейт вскочила и крикнула:
  -- Стой! Не уходи! Я тебе всё расскажу.
   Она чувствовала, что необходимо выговориться. Перестать держать в себе заряд медленного действия, которой мог уничтожить её. Возможно, уже уничтожал, неспешно, чувство за чувством, ломая психику, разрушая душу. Наверное, этого добивался и Фэви своими появлениями, но ему не удалось завершить свой план.
  -- Расскажешь всё?-- спросил он удивлённо.
  -- Всё, что тебя интересует.
   Рокбах сел у входа и стал слушать рассказ. Он поверил ей сразу, без колебаний, наверное, был готов ко всему, но всё же многое его удивило.
   Кейт рассказала ему немного о той жизни, которую вела на Земле, о том, как много времени проводила на берегу моря, как поёт прибой, и заходит Солнце, поливая берега последними лучами дня. Казалось удивительным, что столь разные люди понимают друг друга.
   Рокбах был совершенно другим человеком, он видел и предательство, и смерть незнакомых и близких людей, но как ни странно, этот человек понимал её, верил. Почему? Многие дадут много ответов, другие -- ни одного. И все будут правы. Подсознанием Рокбах видел то, что говорила она словами. Что-то далёкое, давно забытое, неуловимое читалось в них. Он знал, что может обрести покой только там, в странном и непонятном, но близком, ему мире под названием Земля.
  -- На что она похожа, ваша Земля?
   Кейт мечтательно улыбнулась и произнесла только два слова:
  -- Она прекрасна.
   И Рокбах многое понял по её глазам.
  -- Расскажи о ей ещё.
   Кейт рассказала ему о зелени лета, белизне зимы, о бьющей ключом тропической жизни. О птицах... Тут Рокбах её остановил. Он не понял, о чём идёт речь.
  -- Птицы?
  -- Да, летающие животные.
  -- Этого не может быть. Я никогда не видел, чтобы животные умели летать. С трудом верится... ты, наверное, шутишь.
   Кейт поймала себя на мысли, что ни разу здесь не видела птиц. Их не было. Почему?
  -- Вы многое потеряли. Я тебе нарисую. Есть что-нибудь, чем можно рисовать?
  -- Нет.
  -- Жаль.
   Дальше речь зашла о городах. Рокбах искренне удивился, что здания могут быть выше облаков. Кэтрин даже разок улыбнулась, заметив его искренне изумление.
   Они говорили долго. Казалось, ушли воспоминания о странном "визитёре", возникающим во сне, но на самом деле всё осталось по-прежнему: боль и волнение ушли немного в сторону, прикрыли за собой дверь, прислушивались, но оставались рядом. Теперь они стали неотъемлемыми спутниками её жизни.
  -- Зачем же ты прибыла к нам, если там, где ты жила, так хорошо? Всё, что ты описала, похоже на рай.
  -- Это слишком сложно. И в этом нет моей вины. Стечение обстоятельств. Можно даже сказать, случайность.
  -- Раньше ты говорила, что я не пойму, но ведь я выслушал тебя,-- он даже улыбнулся.
  -- Да, ты оказался прав,-- согласилась девушка.-- Рокбах, что это за здание?
  -- Стадион.
   Кейт искренне удивилась: зачем привозить её нас стадион? Но сразу же ужаснулась. Родилась мысль о цели всего путешествия. Теперь-то она знала свою судьбу, но не принимала её. До какой низости опускаются люди: смех на костях. Разве такое возможно? Нет, нет, и ещё раз нет. Кейт, с её воспитанием и гуманностью, не могла принять такую жестокость. Но если все догадки верны, то это конец всего пути. Конец пути...

-

   День двадцать восьмой.
   Резиденция Императора, г. Эрения, Хевимская Империя.
   Император Мариус, повелитель половины мира, восседал на троне, обтянутым красным бархатом. Его величественная осанка говорила о той большой власти, которую он имел. Взгляд глубокий и оценивающий скользил по гостям, его верным слугам: по Проконсулу Эртикновской Земли, Вэкки и Префекту Сорок Восьмого Легиона, Лори. Если первый имел пышные формы, то второй, как антипод, сохранил солдатскую выправку. Оба преклонили колени.
  -- Встаньте,-- прозвучал повелительный голос. Они подчинились.
  -- Мы рады видеть вас в добром здравии, Мой Повелитель,-- проговорил Вэкки, с трудом поднимаясь.
  -- Моё здравие зависит от ваших успехов,-- произнёс Император.-- Как идут дела во вверенных вам землях?
  -- Император, всё идёт по плану. Урожай винограда собран. Мы планируем поставлять вино на континент. Я думаю, у нас есть все возможности для этого. Мешают лишь большие налоги.
  -- Большие налоги? Десять процентов, как льготы, вас не устраивают?
  -- Мы подсчитали, что наш регион подходит для выращивания винограда. Возможно, было бы разумным временно снизить налоги, тогда это дало бы большой скачок развитию экономики, что привело бы к большему пополнению казны в будущем. У меня имеются математические выкладки. Если угодно Его Величеству, я могу предложить вам посмотреть их.
   Император задумался. Казна действительно нуждалась в пополнении, но не в абстрактном будущем, а сейчас. Тем более что существует реальная угроза войны, и нужна армия, деньги, чтобы её нанять и платить за продовольствие.
  -- Вы слышали об угрозе Симирии и Долераса?
  -- Да, Мой Повелитель.
  -- Тогда вы должны понимать, что деньги мне нужны именно сейчас. Назревает война.
  -- Никто не способен тягаться с мощью имперского оружия,-- провозгласил Префект.
  -- Я рад, мой Вэкки, что вы патриотично настроены, но многие из моих генералов утверждают, что мы можем проиграть войну.
  -- Они не генералы, если не могут защитить Империю и Императора. Они изменники и агенты врагов!-- произнёс Лори.
   Император внимательно посмотрел на него, пронизывая его изучающим взглядом:
  -- В каком состоянии ваш легион, Префект?
  -- Легион готов идти в бой хоть сейчас, Мой Император.
  -- В таком случае, я могу на него посмотреть сейчас.
   Лори выдал своё замешательство, ведь 48 легион дислоцируется на острове Эртикноу.
  -- Но Император. Мой легион охраняет остров. Я не могу снять его.
  -- Понимаю.
   Император встал и направился к карте. Лори и Вэкки, почуяв неладное, переглянулись. Что-то скрывалось за поведением Повелителя.
   Император встал у карты и указал на Эрению.
  -- Сегодня, сюда прибывают все Проконсулы Юга,-- он обвёл пальцем зону, откуда съезжаются высокие люди,-- а также Префекты большинства легионов. Разумеется, все они оставили заместителей.
   Он замолчал, давая понять, что ждёт ответа. Император не двусмысленно намекнул, что будет, если враг ударит по Эрении или же высадится и начнёт интервенцию с Юга, где территории остались без прямых руководителей. На заместителей надежды всегда меньше, чем на руководителей.
  -- Я понимаю вашу озабоченность, но, по-моему, глупо объявлять войну без особых причин на это. Симирия не будет атаковать.
  -- Напрасно вы так думаете, но если вы меня убедите в этом, я пожалую генеральский чин,-- Император направился к трону. Сев, он продолжил.-- Мне нравится ваша вера в Империю, Префект, но нельзя, чтобы она закрывала вам глаза.
  -- Да, мой Повелитель,-- Лори поклонился.
  -- Я надёюсь, вы будете присутствовать на Военном Совете?-- Император произнёс это скорее утвердительно, чем вопросительно.
  -- Да, мой Повелитель,-- он снова поклонился.
  -- Отлично, завтра я буду присутствовать при Играх. Хотелось бы видеть и вас вместе с остальными.
   Вэкки поклонился.
  -- Мой повелитель, я хотел сделать вам подарок, показать бой. Всё это пройдёт в качестве перерыва в Играх.
  -- Приму ваш подарок с удовольствием.
   Гости поклонились и направились к выходу по шикарному красному ковру, чувствуя на себе тяжёлый, как металл, взгляд Императора.

-

   День двадцать восьмой.
   Центральный стадион г. Эрения, Хевимская Империя.
   Кейт проснулась от шума. Охранник шёл по коридору и бил мечом по металлу клетки, будя рабов.
  -- Встать! Встать!-- монотонно повторял он.
   Кейт поднялась, протирая, покрасневшие от бессонницы глаза. Ночью она мало спала, а после того, как явился Фэви, максимум, что она смогла, это вздремнуть и то только под утро.
   Кэт подошла к клетке и осмотрела коридор. Суетились охранники, выгоняя рабов из камер. Остались лишь несколько, среди которых была и она. Всё это ей очень не нравилось. Интуиция подсказывала, что происходит что-то нехорошее.
   Весь день она лежала: то подрёмывая, то снова возвращаясь к размышлениям о Фэви, его загадочных появлениях. Она не знала, кто он, но давно очевидно, что конюха у Хозяина с таким именем никогда не существовало. Однако это ничего не объясняло. Скорее наоборот, возникали новые вопросы, среди которых был: почему?
   Кейт решила пойти с истоков: Фэви появился впервые, когда она задействовала пси-связь -- это раз. Он никому не выдал её тайну -- это два, третье: первое появление было на дороге, потом он появлялся всегда, когда рядом не было людей, обращающих на неё внимание. А последний случай, видимо, был штурмом, всё остальное подготовкой, но штурмом неудачным, ибо он провалился.
   "А так ли это?"-- задала девушка себе.-- "Может быть, разведка боем? И сорвалась я при Рокбахе... Так... Нужно разобраться в себе".
   Девушка отбросила все мысли о таинственном Фэви и погрузилась в себя, вспоминая свои реакции на окружающее. Проанализировав всё, она пришла к выводу, охарактеризовав их как нервные, соответствующие стрессовой ситуации. Кейт поймала себя на том, что уже несколько раз возвращалась в детство, заново переживая приятные моменты. Рассказ о родной планете тоже вхож в эту цепочку и не выглядел исключением. Её мучила ностальгия, как считала, но на самом деле это была защита психики от агрессивной внешней среды, которая старалась задавить, растоптать "Я", лишить воли. В голове возникли слова: "Здесь сплетутся в узел две линии дорог, чтобы дать начало новой". Но всё же что он имел в виду?..
   День проходил впустую, лишь один раз принесли завтрак, больше еды не дали. И это настораживало. Хотя то, что принесли, с трудом натягивало на кашу, Кейт вынуждена была съесть всё без остатка.
   К вечеру стадион стал наполняться голосами. Сначала их было много, затем, от галдёжа начала болеть голова. Кейт устала. Слабость всё ещё давала о себе знать. Она прилегла и закрыла глаза. В этот момент голоса стихли, и кто-то завёл длинную речь, но она ничего не понимала: слова предназначались не ей, а толпе, которая собралась позабавиться. Потом голос стих и стены потряс гул ликующей толпы. Зазвенел металл, стали раздаваться крики. Через некоторое время снова гром ликующей толпы. Всё это было отвратительно и мерзко. Так повторялось много раз.
   Кэтрин хотела закрыться от омерзительных возгласов. Она хотела домой, просто уйти, исчезнуть из этого мира, раствориться...
   Дурные предчувствия терзали душу, и девушка с ужасом думала, что этот вечер станет последним в жизни. Нет, она не хотела принимать. Нет, нет, нет... Она не верила, не верила. Всё это ложь! Ничего нет. Точно, в ушах играл звук морского прибоя, вот береговая линия, чистая как душа ребёнка. Шорох песка...
   Раздались шаги, едва сформировавшийся мир грёз развеялся, как будто и не существовал. Сердце забилось быстрее. Многие охранники проходили туда сюда, но почему-то именно этот шаг внушал страх. Он звучал всё ближе и ближе.
   Стражник остановился у клетки и загремел ключами. Она всё поняла, настал её черёд. Дверь скрипнула, открываясь.
  -- Выходи,-- приказал охранник. За его спиной провели ещё одного человека. Его взгляд был обречённым, он уже был готов к смерти.
   Неужели у этих людей нет хотя бы инстинкта сохранения?! Даже скот, который ведут на бойню, и тот чувствует опасность и сопротивляется изо всех сил. Будет сопротивляться и она. Будет! Так просто не сдастся!
   Девушка почувствовала внезапный прилив сил -- организм мобилизировался. Кейт проследовала к стражнику, взгляд охватил коридор. Мужчину уже увели, осталось лишь трое охранников вдалеке справа, слева никого, но выбраться, скорее всего, не удастся, все выходы наверняка перекрыты.
   Сильная рука схватила её. Ловким движением, она освободилась и толкнула охранника, одновременно выхватив пистолет. Кейт удивилась своей ловкости. Шанс! Его нельзя упустить! Она бежала прочь от троих охранников, которые, уже опомнившись, бросились вслед за ней.
   Далее коридор раздваивался. Кейт помнила, что влево увели раба, поэтому побежала направо. Сердце билось быстро от охватившего волнения, сейчас жизнь зависит от каждой мелочи, секунда промедления -- и всё кончено.
   Кейт почувствовала, как потянул сквозняк: она двигалась в верном направлении! Крики и топот сзади заставляли ускоряться. Как она пожалела, что не может бежать быстрее, всё-таки силы ещё не полностью вернулись к ней.
   Снова, одна ветвь шла дальше, но был поворот в сторону. Краем глаза она увидела, что там стоит охранник. Увидев бегущую, тот выкрикнул приказ, но, поняв, что его игнорируют, побежал вслед за ней. Стражник был далеко. Несколько секунд, прежде чем он достигнет развилки. Это то время, которое нужно использовать по полной.
   Коридор свернул направо, и Кейт увидела дверь. Сердце забилось радостно. Свобода! Невероятно! Ещё немного. Окрики стали слышнее, они догоняли. Ещё чуть-чуть...
   Дверь открылась перед самым носом, в проёме показалась фигура охранника. Кейт остановилась, наводя оружие, и приказала: "Отойди!" Стражник замер, его глаза спокойно посмотрели на чёрный зрачок дула. Потом он посмотрел ей в глаза и произнёс:
  -- Не выстрелишь.
   Сзади раздавались шаги бегущих охранников, они что-то кричали, за спиной человека, перегородившего путь, стояла лошадь. Вот она, свобода. Вот же она! Нажми на курок и выстрели. Но... Кэт пыталась себя заставить, заставить, приказать себе, но это означало бы убийство. Такой психологический барьер она преодолеть не могла, одно дело стрелять в песок, другое -- в человека.
   Кейт и опомниться не успела, как оказалась на земле. Удар сбил с ног. Пистолет мгновенно оказался у охранника. Девушка безнадёжно посмотрела ему в глаза. Это были глаза Фэви. Невидимая улыбка тенью промелькнула на его лице. Наваждение.
   Сильные руки схватили и потащили прочь, она не отрывала взгляд. Она его ненавидела, и Фэви это знал. Знал, и улыбался...
   В течение нескольких минут, пока она ждала своего выхода, эта саркастическая улыбка не покидала её. Фэви, кто бы он ни был, находился здесь. Зачем ему всё это? Чего он добивается. Кейт теперь точно знала, что всё, что происходит, как-то связано с ним. Всё! С самого начала, с той самой секунды, как Сех увидел её! Именно, он заставил выбирать между свободой и жизнью другого человека. Он всё подстроил, каким-то образом ему это удалось.
   Рядом сидел раб и отрешённо смотрел в потолок. Он уже перестал бороться, сдался. Но несмотря ни на что, она была готова продолжить борьбу и чувствовала силы для этого. Ещё не конец. Не всё потеряно. Скорее бы уже открыли дверь и выпустили, скорее бы это закончилось...
   Кейт не смотрела на арену, где происходила схватка. Не то, чтобы ей было безразлично, она не хотела видеть происходящего. Подумалось: "А он всё же отомстил мне. Хозяин большой оригинал... Как тонко, и с выгодой для себя. Впрочем, ему это ничего не стоило..."
   Со стороны арены раздался сдавленный крик, и зал восторженно заорал, восхваляя победителя. Кейт закрыла лицо руками. Она кожей ощущала всё происходящее вокруг. Снова голос, он объявлял победителя и следующее шоу. "Шоу смерти",-- подумалось ей, как хотелось уйти отсюда, сказать: "Прекратите! Вы, что, не понимаете, что вы тут делаете?" Но они бы остались глухи, безразличны.
   Затравленный взгляд скользил по восторженным лицам, они упивались чужой болью. Боже, как хотелось исчезнуть... Кейт поняла, что снова уходит в себя, и собрала волю в кулак. Сейчас потребуются все силы. Что бы ни произошло, выжить можно. Внутри зрела ледяная улыбка, Кейт знала, что это Фэви улыбается, он читает мысли. Каким-то образом ему это удаётся. Чего он ждёт? Чего он хочет? Не важно, сейчас это не важно.
   "Ясно, что смерти он не допустит. Чего же он хочет? Чего добивается?"
   Металлическая сетка, отделяющая небольшое помещение от арен поднялась, охранник вышел и копьём указал направление. Завидев новые жертвы, толпа восторженно закричала.
   "Собраться, собраться..."
   Забили барабаны, в ушах гудели крики.
   "Собраться, спокойно..."
   На арену выскочили несколько животных, похожие на ту гигантскую кошку, что убил Сех.
   "Снова",-- история повторялась вновь. Как будто специально. А может быть действительно специально?
   Кейт отбросила испуг, это не люди, их можно остановить. Остановить. Спокойно! Она обнаружила, что стоит одна. Куда делся раб?!
   "Не отвлекаться, спокойно".
   Сердце билось часто, его удары отдавались в висках, в ушах звучал шорох течения крови по сосудам. Огромная туша неслась на неё. От ужаса кровь застыла в жилах, Кейт не могла ничем пошевелить. Снова эта скованность движений!
   Слева сверкнула вспышка, а животное было уже так близко, что ещё мгновение, и оно прыгнет. Кейт машинально сделала шаг назад. Гигантская туша оторвалась от земли в прыжке. Инстинктивно поднялись руки, защищая лицо, и тут же зверя пробила мощная волна отрицания всего происходящего. По инерции они продолжали падать, но животное уже ничего не могло сделать: его сковал, парализующий пси-удар.
   Кейт опустила руки, силы истекли. Мир кружился, как в карусели. Она превысила допустимые пределы...
   Звёзды в ночном небе начали плыть, размазываться, и всё кружились, кружились. Возникло чьё-то лицо. Видение? Галлюцинация? Она с трудом узнала Алекса. Это был он! Что он здесь делает? Откуда?! Он что-то говорил, но уши наполнял какой-то шум, свист, как в метро на большой скорости. Что происходит? Кейт попыталась поднять руку, но та казалась невероятно тяжёлой. "Они здесь". Осознание этого придало надежду. Их нужно предупредить, они не знают, что аборигены думают о ней. Кэтрин попыталась сказать, это было трудно. Всё как будто онемело, стало каменным. Хоть тело отказывалось подчиняться, сознание работало нормально, но вскоре и мысли начали путаться. Хоровод звёзд слился в размазанный калейдоскоп светящихся точек, в котором нельзя было различить, что есть что. Мир уплывал, но нужно успеть предупредить Алекса, хотя бы дать зацепку. Она собрала волю и с огромным сумела произнести:
  -- Я -- посланник. Вы -- спасители.
   В голове что-то кольнуло, и наступила тьма...

ЧАСТЬ 4

Империя

   Недостаток не в деньгах, а в людях и в дарованиях, -- вот что делает государство слабым.
   Вольтер

Глава 1

  -- Часто, когда жизнь размеренно течёт, и мы не замечаем пролетающих дней, кажется, что так будет всегда. Каждый принимает как данность, нечто постоянное и само собой разумеющееся, но стоит произойти лишь одному событию, и всё становится с ног на голову. В такие моменты мы чувствуем, что были недостаточно открыты близким, а непреодолимое желание вернуться в безмятежное состояние не даёт покоя. Мы сходим с ума, ищем спасения, но, что самое главное, в такие критические моменты всё расставляется на свои места, отделяя чёрное от белого. Пройдя этот своеобразный акт очищения, человек по новому видит, а значит, ему доступны новые горизонты. И это вселяет надежду... Разве нет?..

-

   День двадцать восьмой.
   Центральный стадион г. Эрения, Хевимская Империя.
   ...Саша держал Кэтрин на руках. Он ничего не видел, ничего слышал. Душа сжалась в боли, а внешний мир перестал существовать. В голове вертелись только два слова: "Я опоздал... Я опоздал..." Он провёл рукой по покрытой влагой щеке девушки. Она дышала ровно, словно спала.
  -- Кэтти,-- тихо произнёс Саша.-- Почему я не могу повернуть время вспять? Как бы я хотел, чтобы всё вышло иначе... Но они не уйдут безнаказанными,-- какая-то мрачная решимость зажигалась внутри него. Кто-то дотронулся до плеча. Саша обернулся: им оказался Фрэнк. В глазах американца застыла скорбь. Андрей сидел рядом и набирал в шприц что-то прозрачное.
   "Откуда он взял?.. Ах да... аптечка Кэтрин". Соколов совсем забыл, что среди всего прочего, сохранилась и она.
  -- Что это?-- спросил Саша.
  -- Поддержит деятельность мозга. Иного просто нет.
  -- С ней всё будет в порядке?-- в голосе проскочила надежда.
   Андрей посмотрел на него, как будто оценивая сказать или нет, затем ответил:
  -- Надеюсь.
   Саша окинул мрачным взглядом застывшие трибуны.
   "Какие же вы подонки! Пьёте чужую жизнь! Убийцы",-- Александра чуть не заколотило от злости.-- "Где автомат? Перестрелять всех!"
   Оружие лежало рядом. Саша схватил его и осмотрелся: на арену строем выходили солдаты гвардии, одетые в ярко-синюю форму. Тело каждого было закрыто начищенной до блеска кирасой.
   Цепочка с одной стороны, цепочка -- с другой. Отряды выстроились по периметру так, чтобы огнём не попасть в своих. Синие щиты стали ровным рядом, из-за них не было видно ни одного солдата, только в прорезях с правой стороны торчали мушкеты, наведённые, как казалось, на него.
   Саша почувствовал неуязвимость, которую порой ощущают солдаты в бою. Он был готов утопить спусковой крючок и залить всех пулями. Краем глаза проверил: батарея была почти пуста, но лазер уже мог дать импульс. Он снова бросил взгляд на Кейт -- Андрей занимался врачеванием, перевязывая рану на руке, остальные заняли круговую оборону и были готовы открыть огонь -- потом на солдат.
  -- Саша, стой. Что ты делаешь?-- Андрей кричал, но тот не услышал. Взгляд Александра проплывал по стене щитов.
   Внезапно Жан схватил за автомат, уводя ствол в сторону.
  -- Ты что творишь?!-- крикнул он.
  -- Отстать!
  -- Ты всех нас погубишь!-- Шэрэн отпустил оружие и уже спокойнее продолжил:-- Алекс, успокойся. Ты не в себе. Кейт жива, и с ней всё будет хорошо, если ты успокоишься.
   Саша внимательно посмотрел в глаза другу.
  -- Ты прав,-- выдавил он из себя. Как ему хотелось в эту секунду почувствовать бой автомата, резкие звуки выстрелов и пронзающий след летящих пуль! Как хотелось выбросить этот гнев наружу!
  -- Хорошо, правильно,-- Жан похлопал его по плечу.-- Ты молодец. Молодец.
   "Нет, я предал её. Я во всём виноват!"
   Саша снова осмотрел ряды солдат, те не решались атаковать первыми. Им не был дан приказ на уничтожение, иначе бы он об этом уже не думал. Жан был прав: нужно вести себя разумно, не поддаваясь эмоциям. Сейчас они чуть всё не сгубили. Ещё до того, как первая его пуля долетит до врага, их изрешетят, а Кейт останется здесь навсегда. Навсегда...
   Саша опустился на жёсткую землю арены. Снова и снова в голове кружились мысли: "Я предал её", "Не поддавайся эмоциям". Снова не поддаваться. Тогда, в момент захвата, он поступил по воле разума, и теперь расплачивается. Куда как проще отдать жизнь там, чем такое пережить!
   "Смогу ли я простить себя когда-нибудь? Смогу ли?.."
   "Да и было ли оно?.."-- спросил он себя.
   "Было... было..."
   "Тогда ты не относился к Кейт так трепетно".
   "Да, но это ничего не меняет".
   "Разве?"
   "Я предал, прежде всего, себя. Я сдался. Я предал свои принципы!"
   В памяти внезапно осветился сон, который пришёл к нему в пещере, вспомнил лианы, сковывающие движения, вспомнил своё стремление что-либо изменить, но тогда всё было тщетно, как и сейчас. Сон оказался правдой... Боже, действительно, он тогда ничего не мог изменить... как ужасно осознавать это!
   "Да, увы, я не сверхчеловек... к сожалению... я просто человек... обыкновенный человек, которому тяжело сдержать эмоции..."
   Движение в рядах противника привлекло внимание Александра. Вышел мужчина лет сорока. Праздничная военная форма была украшена драгоценными камнями, а взгляд выдавал в нём человека, который привык отдавать приказы. Скорее всего, он является командующим гвардией.
  -- Если вы сейчас не сложите оружие, мы открываем огонь,-- объявил он.
   Саша, чуть помедлив, отбросил автомат, то же самое сделали и остальные. Командир гвардейцев махнул рукой, и из-за его спины вышли несколько солдат и подобрали оружие.
  -- Вы арестованы. За нападение на солдат Империи, за...
  -- Генерал Анриус, отмените приказ,-- откуда-то донёсся властный голос.
   Саша посмотрел в сторону, откуда он доносился. Там располагалась обширная ложа, в которой находилось несколько человек. По всей видимости, важные особы, потому что их окружали солдаты.
   Саша оторвался от созерцания, но не успел ничего рассмотреть, потому что в этот момент к генералу подбежал молодой человек, и что-то стал ему говорить. Тот кивал, потом коротко ответил и глянул на Александра. Молодой человек направился к ним и, ни к кому лично не обращаясь, сказал:
  -- Император просил передать вам, что сожалеет о случившемся и просит не гневаться за ошибку своих подчинённых. Виновные будут наказаны. Он искренне надеется, что это недоразумение не будет воспринято, как акт агрессии.
   Саша остановил открывающийся рот на пол пути. Мысли лихорадочно метались в поисках объяснения.
  -- Передайте его Величеству, что мы с удовольствием выслушаем объяснения,-- раздался сзади уверенный голос Андрея,-- но это не значит, что инцидент забыт.
   Парень поклонился и направился в сторону генерала. Саша посмотрел на Андрея, тот поймал взгляд и сказал:
  -- Не поддавайся эмоциям. Кейт выживет. Сейчас не время.
   "Да, он прав, прав. Все вы, чёрт возьми, трижды правы!" Саша продолжал бороться с собой.
  -- Говори ты,-- наконец, выдохнул он.
   Андрей кивнул, принимая ответственность. Полномочия агента ОМБ позволяли вести переговоры в том случае, если рядом не было никого более компетентного в этих вопросах и, естественно, в крайних случаях. По его мнению, этот момент подходил под определение "критический".
  -- Хорошо,-- согласился друг.
  -- Стой!-- вставая, сказал Саша.-- Кейт произнесла странную фразу: "Я -- посланник, вы -- спасители".
  -- Это важно, если она решила сказать именно это. Я подумаю...
  -- Как она?
  -- Будет жить. Ей нужно отдохнуть. Нужен покой. А это сейчас зависит от нас. Мы должны дать ей время.
   Саша успокоился, как будто с души сняли камень. "Будет жить",-- это то, что он хотел услышать. Он посмотрел на друга. Да, он сильно изменился, сейчас это был человек не из плоти и крови, а из стали и плазмы. Как Александру сейчас не хватало его самоконтроля. Саша видел кровь. Он проливал её, но в какой-то не смог справиться с этой яростью. Как такое возможно? Тогда, в Камеруне, было всё ясно: вот враг, он перед тобой, и никаких сомнений: жми на курок. Иногда погибнуть легче, чем терзаться душевными муками...
   "Сдаю... Сдаю",-- сознался он себе, глядя другу вслед...

-

   Что-то дрогнуло в сердце Андрея. Он смотрел на лицо девушки, покрытое бусинками пота. Кэтрин казалась столь хрупкой и беззащитной, особенно сейчас, когда лежала на жёлтом песке арены. Совершенно одна в этом враждебном мире. Что пережила эта девушка, знала только она сама. Кейт удалось свершить невозможное: мыслью остановить такой напор силы! Её мужество не могло не восхищать: не растеряться в такой трудный момент... немногие на это способны. Порою кажется, что человек сделан из какого-то более прочного материала, и даже такая хрупкая девушка, как Кэтрин, была способна на многое. Главное: никогда не сдаваться!
   Но события не позволяли расслабляться. Благо, что Александр смог сдержаться. Андрея ждали серьёзные испытания: теперь судьба всей группы зависела от его слов. Он осмотрелся. Мушкеты больше не были направлены на них. Напряжение спало, и теперь солдаты вытянулись по стойке "смирно", показавшись из-за щитов.
   Гвардейцы расступились, пропуская Императора и его свиту. Андрей сразу понял это по его величественному виду и по одежде: он был одет в роскошно украшенную тогу с широкой полосой, а насколько знал Андрей, тога с полосой была элитарной одеждой в Древнем Риме. Потому и сделал такой вывод. Булдаков смотрел на Императора. Казалось, этот человек не ведает поражений и не боится ничего. Так, наверняка, думали многие из граждан Империи, но офицер СМБ видел в нём человека, но человека довольно искусного в плане переговоров, что ставило Андрея в заранее невыгодную позицию. К тому же, он чувствовал за своей спиной взгляды друзей, доверяющих ему. Их подвести он не имел права.
   "Я -- посланник, вы -- спасители. Что Кейт имела в виду? Не зря же... не зря она это сказала".
   Император, высокий статный человек лет сорока с белыми, как снег, волосами, в сопровождении личной охраны и ещё двух людей, вероятно министров, подошёл к нему. Андрей поклонился. Император выглядел несколько сконфуженным. Вероятно, боялся заранее отрицательного результата, что неудивительно после того, как Кейт показала способности. И это было хорошо. Такое положение вещей увеличивало шансы на успех. Хотя действительно, что заставило его остановить гвардию?
  -- Мы удручены этой ужасной ошибкой,-- начал Император, слегка склонив голову в приветствии.-- Надеюсь, Федерация не станет считать это поводом для недоверия.
   Андрей почему-то не удивился тому, что Император знает, откуда они. Всё произошло так быстро. Вообще откуда-то возникло такое подозрение, что им известно всё, что происходит на Земле.
  -- Мои полномочия распространяются далеко, в том числе и на вопрос доверия.
   Император улыбнулся довольный ответом.
  -- Естественно, все виновные будут найдены и наказаны по всей строгости закона.
   Андрей наклонил голову, как знак согласия.
  -- В таком случае, я должен предложить вам апартаменты и моего личного знахаря,-- человек, который стоял справа, опустил голову.
  -- Благодарю, но знахарь у нас имеется.
  -- В таком случае...-- он повернулся в сторону.-- Генерал Анриус,-- мужчина, который минуту назад приказывал сложить оружие, мгновенно оказался рядом.-- Эти господа -- высокопоставленные гости. Обеспечьте сопровождение и должное обслуживание.
  -- Слушаюсь,-- он направился к гвардейцам, несмотря на ответ, чувствовалось, что ему очень хотелось поставить к стенке "высокопоставленных гостей".
  -- Моей охране вернут оружие?-- спросил Андрей.
  -- Конечно, оружие вам вернут. Думаю, всё остальное мы оговорим утром, за завтраком.
  -- Буду польщён,-- дипломатично ответил Андрей и слегка поклонился, хоть ему хотелось совсем другого, но высказаться он не имел права.
   "Что ж делать, дипломатия -- в некотором смысле искусство лжи. Как говорил Ларошфуко: "Дипломаты высматривают друг друга рысьими глазами и обманывают один другого, взаимно перетолковывая свои и чужие слова по воле своего подозрительного воображения".
   Андрей бросил взгляд на Сашу, который сидел рядом с Кейт. Булдаков уже давно заметил, что друг к ней неравнодушен. Сейчас он чувствовал солидарность с Александром. Андрей сам переживал за жизнь девушки, и было понятно, что сейчас чувствует Саша. Все они пережили очень тяжёлый период пленения, но Кейт досталось больше всего. Чтобы понять, достаточно покрутить головой, бросить взгляд на арену.
   Казалось, зрителей не существовало. Они с интересом смотрели на происходящее. Их можно было понять: сначала непонятное воздействие, потом войска на Арене, теперь и сам Император вышел поговорить с "нарушителями", но его удивляло другое: отношение Императора к народу. Любой бы лидер попытался бы разъяснить ситуацию, нельзя допускать, чтобы люди придумывали различные истории. Народ -- на это очень способный. С другой стороны, скорее всего Император предпочёл оставить некоторую неизвестность, чтобы были пути отступления, или он боится огласки связей с Федерацией. В таком случае всё гораздо сложнее. Или он просто не уверен в успехе переговоров и не хочет, чтобы от них зависела и его репутация. В крайнем случае, никто даже не узнает.
   Несколько гвардейцев во главе с Анриусом направились к Андрею.
  -- Моя обязанность проводить Вас до Резиденции. Если нужно, мои солдаты сами помогут Вам,-- произнёс генерал..
  -- Благодарю, уверен, мы сами справимся. Секундочку.
   Андрей направился к Александру и потрогал его за плечо.
  -- Саш.
  -- Да?-- голос прозвучал отстранённо.
  -- Отправляемся. Тебе помочь?
  -- Нет, я сам.
   Саша осторожно взял Кейт и понёс её на руках. Он следовал за Андреем. Сзади шли Фрэнк и Жан, которым гвардейцы уже вернули всё оружие. Анриус провёл их под гробовое молчание толпы во двор, где уже стояла большая карета, запряжённая четвёркой лошадей.
   Саша сел первым, не отрывая глаз от Кейт. Андрей вколол поддерживающее средство, но неизвестно насколько оно помогло. Если она перестанет дышать, то придётся вколоть стимулятор. Этого делать не хотелось, ведь, если он поможет, то побочный эффект будет сказываться всю оставшуюся жизнь. А девушка ещё так молода...
   Карета тронулась, когда Жан и Фрэнк сели. Андрей снова посмотрел на Кэтрин. Девушка выглядела столь беззащитной, что иголочка жалости беспрестанно колола сердце. Даже сейчас, в грязной одежде и исхудавшая, она привлекала его своей красотой. Как он только раньше не замечал? "Боже... как она прекрасна". Андрей поймал себя на этой мысли и остановил. Сейчас есть более важные дела. Император почему-то знал, откуда они пришли в этот мир и более того, хотел сотрудничества. Почему? Неизвестно...
   Карета подкатила к Резиденции только спустя полчаса. Дверь открылась, слуги встречали своих новых хозяев. Андрей вышел и осмотрелся. Они стояли у двухэтажного здания, построенного из белого камня. Перед ним располагалось небольшое кольцо брусчатки, посреди которого находилась клумба с красными цветами. "Всё в имперском стиле",-- подумалось Андрею. К нему подошла служанка, на вид ей было лет тридцать пять. Она приветливо улыбнулась и сказала:
  -- Мы рады приветствовать вас...
  -- Не нужно приветствий,-- перебил он, понимая, что для Кейт лучше всего находиться в кровати, нежели на Сашиных руках.-- Покажите нам, пожалуйста, дом.
   Служанка поклонилась и попросила следовать за ней. Андрей осмотрелся: Жан и Фрэнк стояли рядом, но Александра не было.
  -- Где он?
  -- Он сказал, чтобы мы сначала осмотрелись, а потом спустились к нему и показали дорогу.
   Андрей спорить не стал и обратился к служанке:
  -- Дело в том, что у нас проблема. Где мы можем уложить человека?
   Служанка кивнула и снова попросила следовать за ней. Она провела на второй этаж мимо шикарного фойе, устланного коврами. Мягкая мебель, кресла и диван органично вписывалась в дизайн. И всё тот же имперский красный цвет. Андрей отметил, что обстановка оказалась не характерной для Римской Империи. Да, отличий имелось довольно много.
   Комната, которую указала служанка, располагалась на втором этаже. Длинный коридор, упирающийся в окно, тоже был устлан ковром, с цветом, подчёркивающим его имперское происхождение.
   Андрей почувствовал, что, если так всё будет продолжаться, то у него разовьётся руберофобия: всё пестрило красным. Лично у него этот цвет ассоциировался совсем с другим, нежели привыкли считать аборигены. И последние события лишь подпитывали убеждения.
   Служанка открыла дверь, пропуская новых хозяев.
   "Ну надо же... раньше всё было наоборот",-- подумалось ему.-- "Как-то всё быстро изменилось. Просто удивительно..."
   Справа у стены располагалась кровать, у окна -- столик, было много мягкой мебели. Рядом и у окна стояли горшки с различными растениями, приятными для глаза.
  -- Фрэнки, сбегай за Сашей,-- попросил Андрей.
   Когда тот скрылся, он подошёл к окну. Отсюда открывался чудесный вид на парк, примыкающий к речке.
   "Кейт должно быть здесь хорошо",-- почему-то подумал он.
  -- Что-нибудь угодно?-- робко спросила служанка.
  -- Нет-нет, ничего. Спасибо. Можно осмотреть остальные комнаты?
  -- Да,-- служанка вышла. Андрей и Жан направились вслед за ней.
   Остальные комнаты были как две капли воды похожие на ту, первую. Всего их было пять. Как раз каждому по комнате.
  -- Что ж, я доволен,-- служанка была удивлена, что он не собирается осматривать остальные помещения.-- Как мне можно с вами связаться?
  -- Просто позовите меня.
  -- А как вас зовут?
  -- Лемла.
  -- Спасибо, Лемла. Можете нас сегодня не беспокоить?
  -- Да,-- она расцвела. Видно было, что не каждый приезжий спрашивает об имени. Все обычно довольствуются словом "служанка".-- К вам приставят охрану, я попрошу её не попадаться на глаза.
  -- Хорошо, спасибо.
   Лемла поклонилась и ушла. А Андрей подумал, что охрана с одной стороны хорошо, с другой -- им наверняка прикажут присматривать за гостями, и будут они не столько охранять, сколько следить, но понять, конечно, не смогут.
   "Кто же так ловко придумал законы. Люди слышат только то, что им разрешают слышать... словно кто-то специально подогнал законы мира под нас",-- думал Андрей, и тут его осенило: тогда, почти три недели назад, когда их схватили в лесу, аборигены не понимали речи, пока всё не проснулись, а сейчас понимают.-- "Значит, сейчас Кейт в сознании?! Но что бы это могло значить?"
   Только он подумал над этим, как в коридоре показались Фрэнк и Саша с Кейт на руках. Американец открыл дверь, пропуская его. Андрей и Жан направились к ним. Когда оказались рядом, девушку уже укладывали на койку. Раздался звук закрывающейся двери -- это вслед зашёл Шэрэн. Андрей подошёл к Саше, который накрывал её простынею. Закончив с этим, друг пододвинул стул и сел.
  -- Саш, ты помнишь тот день, когда нас захватили и везли?
  -- Да, помню. А в чём дело?-- выглядел Саша угнетённо, поэтому Андрей считал своим долгом высказать свои подозрения, хоть они и были ещё "сырыми". Фрэнк и Жан тоже внимательно слушали.-- То есть она в сознании?
  -- Я не специалист по "пси"...
  -- Но и профаном тебя не назовёшь,-- заметил Александр. И в этом он был прав. Скрылся на год Андрей отнюдь не из-за тяжёлого ранения, но сейчас не время об этом говорить. Может, позже он расскажет, но не сейчас.
  -- Саша, её мозг сейчас в активном состоянии. Больше я ничего не могу сказать.
   Его взгляд упал на девушку. "Спящая красавица",-- всплыл образ. И, почувствовав, что его снова наполняет жалость, он повернулся к Фрэнку и Жану.
  -- Пойдёмте, нам всем нужно отдохнуть,-- и посмотрел на Сашу, тот сидел и не отрывая глаз от девушки. Не обязательно иметь семи пядей во лбу, чтобы понять, о чём он думает.-- Хм... Саша...
  -- Да?-- друг ответил, но не пошевелился.
  -- Я могу посмотреть, а ты бы отдохнул.
  -- Нет, это лишнее. Если что, я сам справлюсь, а у тебя завтра день сложный, иди.
   "Если что... если что-то случится, уже никто не поможет",-- мысленно прокомментировал Андрей и вышел вслед за остальными. Когда он захлопнул дверь, Жан спросил:
  -- Ты действительно думаешь, что Кэтрин?..
   Андрей сделал знак, чтобы все они отошли от двери. Он не хотел, чтобы Саша услышал что-нибудь негативное.
  -- Жан,-- начал Булдаков, когда все отошли,-- я этого не утверждал. Я лишь высказал предположение, что, возможно, дело обстоит несколько сложнее, хотя уже сам факт, что она жива после всего, о многом говорит. Ведь то, что она сделала, влечёт разрушение нейронных связей.
  -- Может быть, она в коме?
  -- Кома -- неточное определение. Она подразумевает нарушение кровообращения, дыхания, всех функций, а с этим всё в порядке. Скорее, Кэтрин и в сознании и как бы без сознания. Я не могу сказать точнее.
  -- Может быть, препарат так подействовал? -- спросил Фрэнк.
  -- Нет, вряд ли,-- Андрей немного помолчал.-- Не знаю почему, но у меня такое впечатление, что этого в нашей медицине ещё не было.
  -- Андре, тебе не кажется, что тебе иногда хочется видеть то, чего нет?-- с прищуром спросил Жан, тот лишь мучительно улыбнулся.
  -- Если бы здесь был медик, то, я уверен, он бы дал объяснения,-- высказался Фрэнк. Андрей лишь покачал головой, как бы говоря: "Если бы здесь был медик, то он сказал бы, то же самое".-- Знахарь нам не поможет?
  -- Они бы грипп научились лечить для начала,-- усмехнулся Андрей. Внешне он был всегда весел, не позволяя тревоге пробиться наружу.
   Они остановились у двери соседней комнаты.
  -- Все комнаты наши. Устраивайтесь,-- предложил Андрей.
  -- Андре...-- начал Жан и замолчал на мгновение,-- как ты думаешь, откуда они знают о нас?
   Андрей пожал плечами, он действительно мало что понимал в происходящем.
  -- Ещё одна загадка... Надеюсь, завтра на встрече с Императором мы узнаем ответ.
  -- Думаешь, стоит им доверять?
  -- Доверять? Нет. А вот спать можно спокойно.
   Они попрощались и разошлись, оставив Андрея одного. Кажется, эта ночь будет отдана раздумьям. Глаза, к счастью, не слипались: вечерок расшатал нервы. Жан и Фрэнк сегодня вряд ли помогут. Сашка в кризисе, его вообще лучше не нагружать. Вся сложность ситуации лежала на его плечах -- это он понимал, и принимал с покорностью, как и ответственность.
   Андрей направился медленным шагом к окну, находившемуся в конце коридора. Он размышлял над причинами гостеприимства Императора.
   "Итак, начнём с самого начала. Имперские власти знают о существовании Земли. Хотя, нет, здесь следует уточнить: Император знает, и в курсе дел. Ладно, неважно, откуда и как они получили такую информацию. Теперь... что ему от нас нужно?"
   Андрей задумался: а ведь они фактически провели операцию на территории Империи на глазах правителя! Такое мало кому прощают, если только Империя ищет в Федерации союзника, или, по крайней мере, не хочет нового врага. "Да, слабость на лицо, они чего-то боятся. Это необходимо использовать. Главное не перестараться. Надеюсь, Император выполнит своё обещание, и этих работорговцев накажут".
   Андрей посмотрел в окно. Кроны деревьев сада блестели под светом единственного спутника. "Пародия на Землю",-- подумалось ему.-- "Причём не самая удачная... одно слово: "Тень".
   В метрах ста по дорожке возвышалось трёхэтажное здание, это и была Резиденция.
   "Завтра предстоит побывать там. Нужно будет попросить достойную одежду у Лемлы. Да, это обязательно. Так вернёмся к переговорам... Империи нужен союзник. Но против кого? Да, жаль, я плохо знаю здешнюю политическую ситуацию. Придётся действовать вслепую. А что, если объяснить положение вещей: Федерация на другой планете, наш визит -- попытка контакта. Не так далеко от действительности".
   Тут он вспомнил слова Кейт, которые передал Саша: "Я -- посланник, вы -- спасители". Теперь-то он понял значение! Кейт догадалась использовать эту идею в своих целях. Посланник -- значит, она пришла к ним в надежде установить контакт, а спасители -- остальные, которые пришли не допустить её гибели. "Сложная фраза, можно сказать на грани. Хотя в тот момент Кэтти, что смогла, то и сказала. Да, ты молодец",-- Андрей действительно был поражён.-- "Что ж, сделаем именно так. Это наилучший вариант. Учитывая действия Кейт, моя речь будет соответствовать логике".
   Андрей бросил последний взгляд в ночь и направился в сторону лестницы. Проходя мимо комнаты Кейт, он невольно прислушался: тихо, а затем спустился на первый этаж.
  -- Лемла,-- позвал он. Через несколько секунд показалась служанка и ещё двое.-- У вас есть хорошая одежда?
  -- Да, конечно.
  -- Вы мне поможете выбрать?
  -- Да, конечно, Господин Посол.
   Лемла была сама любезность и с большим воодушевлением принялась за работу. Женщина работала в Резиденции уже более пяти лет и знала довольно много о политике, поэтому Андрей спросил её, что она думает об Империи, но ничего нового здесь он не узнал. Её мнение полностью совпадало с мнением капитана с той лишь разницей, что она вполне была довольна своей жизнью.
   А вот насчёт других государств она рассказала много очень интересного.
   Жизнь в Империи с давних пор идёт тихо, почти незаметно. Но всё изменилось около десяти лет назад. Приход посланцев из Симирии и Долераса с другого континента перевернул спокойное течение жизни в Империи, которое лишь изредка нарушалось набегами варваров на приграничные территории. С самого контакта посланцы относились к Империи, как к государству, которое не может постоять за себя. Только те, кто абсолютно уверен в своих силах, может посметь тягаться с Империей, а сила врагов не вызывала сомнений. Фактически оба государства лишь имитировали дипломатию, а больше собирали информацию об Империи, но Император не стал гнать послов прочь, опасаясь обострять отношения и надеясь на благополучный исход. Впрочем, была ещё и вторая причина: контролировать дипломатов проще, чем отслеживать шпионов. Вероятно, и Симирия и Долерас уже планируют план вторжения. Настали неспокойные времена...
   Андрей мысленно похвалил себя за правильную оценку обстановки, и теперь, вооружившись новой информацией, имел больше шансов на успех.
   "Кто предупреждён, тот вооружён",-- вспомнилось ему.
   Андрей, хоть он и не представлял, как ведутся переговоры, но был психологически готов к ним, а опыт приходит со временем. Лишь бы этот опыт не был печальным, главное: случайно не попасться в ловушку, а такое вполне возможно. Император произвёл впечатление опытного политика, и последние действия тому подтверждение.
  -- Откуда ты столько знаешь, Лемла?-- удивился Андрей. Он видел рабов и их отношение к жизни.
  -- Я же всё-таки здесь работаю уже давно.
  -- А рабы тоже живут с хозяевами, но ничего не знают об окружающем мире.
  -- Рабы...-- женщина фыркнула.-- Рабы -- животные в человеческом обличие, а я вольная. Мне хорошо платят за работу. У меня даже есть образование. Я профессиональная служанка и управленец.
  -- Извини, я просто поражён контрастами...-- Андрей почувствовал себя неудобно.
  -- Не стоит. Но зато теперь вы знаете больше о нашем обществе.
  -- То есть образование могут получать не только мужчины?-- решил ещё расспросить Булдаков.
  -- Этого не любят,-- призналась Лемла,-- но иногда случается. Женщина может получить только такое образование, как у меня, но зачем больше? Женщина должна быть на своём месте, и если она будет лучше управляться с домом, то от этого только лучше.
  -- Да, в этом есть смысл,-- кинул Андрей, хотя, конечно, не мог принять такого подхода. Слишком большая разница в культурах. "Система каст",-- оценил он.-- "Причём, добровольная. Выстраивалась она так долго, что люди принимают её как должное. Вспомнить хотя бы рабов... свободные граждане и аристократы -- все они не мыслят иной системы. Взять капитана... Вроде бунтарь по натуре, но..."
   Поблагодарив Лемлу за работу, он направился в свою комнату. Завтрашний день обещал быть тяжелее, чем предыдущий.

-

   Утром, когда прибыл гонец, Андрей уже был готов. Приготовились и Жан с Фрэнком и теперь блистали в новых одеждах. Самой главной проблемой являлась проблема подарка. Андрей понимал, что на первый контакт идти с пустыми руками всё равно, что на рыбалку без удочки, поэтому он предложил бронежилет и нож. Такой подарок Императору, человеку военному, должен понравиться, а заодно и продемонстрирует силу оружия, что тоже немаловажно. Как говорил Буаст: "Чернила дипломатов легко стираются, если они не посыпаны пушечным порохом".
   Перед тем как уйти, Андрей заглянул в комнату Кейт. Саша спал, держа девушку за руку. Булдаков улыбнулся и осторожно закрыл дверь, боясь потревожить сон друга, а затем спустился вниз.
   На улице уже ждали Жан и Фрэнк -- его маленькая гвардия. Со стороны Императора присутствовал гонец и шесть гвардейцев во главе с офицером. Вся группа направилась в Резиденцию, где уже в честь гостей расстелили красные дорожки и построили почётный караул. Увидев приближающихся послов, он дружно отсалютовал и снова замер, словно скульптурная композиция. Выучка у солдат была отменная.
   Внутри тоже было всё довольно красиво и празднично. У входа в большой зал их встретили несколько гвардейцев, которые, поприветствовав послов, открыли двери в главный зал.
   Он был огромен и, вероятно, занимал не меньше половины первого этажа Резиденции. Два небольших диванчика находились около большого камина и тонули в пространстве помещения, рядом располагались несколько кресел. Андрей сразу понял, что для чего: одно -- для главных действующих лиц, остальное -- для министров.
   Тут же появился Император, облачённый в праздничную одежду, в сопровождении двоих людей, одним из них оказался Анриус, другого Андрей не знал. Император подошёл и слегка поклонился в приветствии. Булдаков сделал то же самое и протянул руку. Тот в удивлении уставился на неё.
  -- Так у нас принято здороваться. Открытые ладони -- отсутствие оружия и злых умыслов,-- улыбнулся Булдаков.
  -- А-а... Хороший обычай,-- понял Император, пожимая раскалённую с его точки зрения руку. Такого горячего приветствия ещё не было.-- Несмотря на некоторые недоразумения, я надеюсь, что взаимоотношения между нашими странами не будут больше омрачаться подобными происшествиями.
   Андрей кивнул, соглашаясь с собеседником. Эффект был достигнут.
  -- Моё имя Мариус. Мои советники...-- Император указал на свою свиту и начал их представлять. Всего их было двое: советник по иностранным делам, Неукри, и военный советник, Анриус. Вероятно, все остальные находились в столице, и Император не стал тянуть резину, ожидая их прибытия. На самом деле для установления контакта этого было достаточно. Андрей только сейчас заметил, что даже у высших чиновников нет ни фамилий, ни отчеств! Почему именно так? "Может быть, они не знакомы с таким понятием..."
  -- Посланник Федерации Северных Государств, Андрей Булдаков. Это мои сопровождающие: Жан Шэрэн и Фрэнк Биккилс.
  -- Они могут присутствовать здесь.
   Андрей протянул удостоверение сотрудника ОМБ, Император с большим удивлением рассматривал буквы, цифры, голографические рисунки и другие прелести далёких технологий.
  -- Этот документ подтверждает моё право на ведение переговоров.
  -- Интересная вещь,-- кивнул Император, возвращая удостоверение.-- Надеюсь, вы мне верите, что я -- Император?
  -- Охотно и без всяких условий,-- рассмеялся Андрей.-- Вы поступили мудро, не каждый бы смог разглядеть в нас людей из Федерации. Скажу честно: не знаю, что бы я сделал на вашем месте.
   "Чтобы повлиять на человека, не вызывая обиды или негодования, придерживайтесь правила первого, которое гласит: "Начинайте свою беседу с похвалы и искреннего восхищения",-- так писал Дейл Карнеги, и Андрей, помня это правило, старался следовать ему.
  -- Человека узнают не по одежде, а по его действиям.
  -- Мы тоже так считаем. У нас даже есть поговорка: "Встречают по одёжке, провожают по уму",-- сказал он, собеседник улыбнулся.-- От своего имени хочу преподнести вам наши подарки,-- он повернулся, приняв нож из рук Жана. Он покрутил оружие, чтобы Император осмотрел его.-- Клинок, 23 сантиметра, из наноструктурированной стали М-1. Лазерная заточка. Не затупится и через сотню лет.
   Император принял подарок. Он мало, что понял из речи, но, по всей видимости, оружие ему понравилось. Клинок был лёгок и хорошо уравновешен. То, что достойно внимания военного. Чтобы проверить, Император с размаху воткнул его в подлокотник кресла. Дерево было рассечено -- клинок вошёл практически полностью, что приятно удивило. Он засмеялся, советники поддержали его добродушными улыбками.
  -- Похоже, мне придётся менять кресло,-- весело произнёс Император.
   Андрей взял второй подарок.
  -- Бронежилет, не пробивается ни одним видом оружия.
   Андрей заметил, как глаза военного советника сначала полезли на лоб, потом вернулись на место, и теперь в них читалось сомнение. Он не верил. Император внимательно осмотрел второй подарок и глянул на Булдакова. "Это же мечта любого военного!"-- так можно было перевести его взгляд.
  -- Даже мушкет?
  -- Мушкет тоже не пробьёт,-- Андрей вспомнил свои ощущения при попадании. Их нельзя было назвать приятными, но свою задачу бронежилет выполнил.
  -- Из чего он сделан? Здесь нет металла,-- это было уже больше сказано Императором себе, поэтому Андрей промолчал. К чему раскрывать секреты технологий?-- А клинок... как называется металл?
  -- Наноструктурированная сталь.
  -- И чем она отличается от обычной стали?
  -- Мы научились выстраивать очень маленькие частички металла (их называют доменами) в определённом порядке. Это на порядок увеличивает характеристики стали.
  -- Очевидно, вы добились больших успехов,-- подошёл гвардеец и, низко поклонившись, забрал подарки.-- Что ж, давайте сядем.
   Когда все заняли свои места, Император заговорил:
  -- Признаться, я очень удивлён вашими подарками. Хочу извиниться, но всё произошло столь стремительно. Мои слуги двигаются чересчур медленно. Хочу заверить, что виновные в происшествии уже найдены. Это Префект 48 Легиона, Лори, и Проконсул Эртикновской Земли, Вэкки. Лори знал, что она из Федерации, но пренебрёг этим. Его лишат воинского звания. Вэкки тоже будет лишён всех своих постов. Оба они проведут по десять лет в тюрьме.
  -- Благодарю. Достойное наказание,-- Андрей кивнул, довольный результатом. Теперь этот Лори не будет таким напыщенным и самоуверенным.
   Как вам наша Резиденция? Вы комфортно устроились?
  -- Всё великолепно. Честно говоря, мы не ожидали такого тёплого приёма.
  -- Как самочувствие прекрасной особы?
  -- Мы надеемся, что она скоро поправится.
   Андрей понял, что Император Мариус не хочет сразу приступать к главному. Сначала для разрядки он задаст несколько вопросов, одновременно вытягивая информацию, только потом перейдёт к главному. Впрочем, Андрей не собирался раскрывать секреты, но немного знаний пойдёт даже на пользу.
  -- Кто она?
  -- Кейт, она наш научный сотрудник.
  -- Учёный?!-- искренне удивился Император.
  -- Да. Я хочу сразу расставить все точки над "i". Наша группа была послана с целью установления контакта с властями и действия носили вынужденный характер. Не имея возможности связаться с кем-либо из властей, мы провели эту операцию. И она ни в какой мере не была направлена против Империи.
  -- Я так и понял, поэтому я считаю, что произошла трагическая ошибка. Хорошо, что мы разобрались и понимаем друг друга.
  -- Как вы догадались, что мы из Федерации?
  -- Мне сказали. Пока мой драгоценный Анриус выводил гвардию, ко мне подошла женщина и предупредила. Я подумал и понял, что она права, потому что... то, что я видел...-- он развёл руками,-- это было похоже на колдовство.
  -- Никакого волшебства, уверяю вас.
  -- Если не колдовство, то... что же произошло? Я думал над этим всю ночь.
   "Конечно, ты думал о другом сегодня",-- мысленно усмехнулся Андрей.
  -- Мы сами до сих пор не совсем понимаем. Этот феномен у нас ещё не изучен. Увы, но я ничего не могу вам рассказать, поскольку и сам не знаю ответа на ваш вопрос.
  -- И многие ваши люди обладают такими способностями?
  -- Немногие,-- уклончиво ответил Андрей. Вообще процент так называемых новых людей был небольшой и оставлял всего два процента, но неуклонно рос.
   Император призадумался, потом сказал.
  -- Думаю эту тему мы оставим учёным. Не возражаете?
  -- Это будет разумно.
  -- Мне сказали, что Федерация находится на другой планете, это правда? Честно говоря, с трудом верится, или это миф?
  -- Нет, это правда.
  -- С трудом верится,-- повторил Император. Андрей подумал, что этот человек довольно образован, чтобы мыслить масштабами звёзд. Очень редкое явление в таком мире, хотя возможно, всё происходящее нормально, и они попросту не знают этого мира. То, что он услышал далее, пояснило всю суть происходящего.-- Многие учёные уверяют, что это возможно. Есть история. Она идёт ещё из глубокой древности, что где-то далеко находится земля более красивая и богатая. На нашей планете нет такого места, которое могло бы сравниться с Истоком. Идеальная вода, дающая жизнь, синее небо, золотое солнце... Говорят, многие люди приходили оттуда... Но древняя история уже успела превратиться в легенду.
   Андрей с трудом удержал свой невозмутимый вид: Мариус описывал Землю!
  -- Впрочем, эта тема для историков, верно?-- улыбнулся Император.-- Но меня интересует другое: как мы будем обмениваться послами, если вы находитесь так далеко.
  -- Прибудет делегация. Основные вопросы решат они,-- Андрей хотел, чтобы переговоры вели настоящие профессионалы, а не он.
  -- Когда?
  -- Через несколько месяцев, думаю.
  -- Почему так долго?
  -- Даже свет преодолевает расстояние от звезды до звезды несколько лет.
  -- Большие расстояния...
  -- Да, проблема именно в этом.
   Конечно, проблема была в другом: пока правительство разберётся с этим вопросом, может пройти достаточно много времени, поэтому он разумно взял запас, чтобы избежать осложнений.
   Император выглядел немного расстроенным. Очевидно, что он хотел прокрутить договоры как можно быстрее. Андрей решил немного его успокоить:
  -- Но декларацию о нашей встрече можно подписать и сейчас,-- Булдаков решил играть ва-банк. Чтобы у Императора не возникло и тени подозрений, Андрею была нужна видимость действий и документ, желательно ни к чему не обязывающий, а просто говорящий о самом факте переговоров. Да и по возращении на Землю, он пригодится.
  -- Это было бы чудесно. Неукри...
   Советник по иностранным делам встал, взял со стола два свитка и передал их Андрею.
  -- Надеюсь, он вас устроит,-- впервые с начала переговоров отозвался советник по внешней политике. Его голос был мягок и тих, что дополняло созданное за предыдущую встречу впечатление некоторой таинственности этого человека.-- Конечно, это пустая формальность, но всё-таки...
  -- Вы предлагаете мне ознакомиться сейчас, или это можно посмотреть и дать ответ позже?
  -- На ваше усмотрение...
  -- Хорошо, такие вопросы требуют особого внимания, чтобы не упустить ни одной мелочи. Я дам ответ завтра. Надеюсь, мои слова не будут поняты превратно. Я лишь хочу убедиться, что всё учтено.
  -- О, нет. Я всё понял и полностью с вами согласен,-- поспешил заверить Император.-- Я понимаю, что этот вопрос очень важен для наших будущих взаимоотношений.
   Андрей свернул договор и передал его Жану.
  -- Как вы относитесь к Симирии?-- спросил Император.
  -- С ними у нас ещё не было контакта. Хевимская Империя -- первое государство, куда мы были посланы.
   Император Мариус был доволен, хотя и скрыл это. Ещё бы, у него появился некоторый бонус, фора.
  -- Они настроены враждебно, Симирия и Долерас. Это две страны хотят развязать войну с Империей.
  -- Но почему? Насколько я знаю, они с самого начала вели себя агрессивно.
  -- Мы сами мало что о них знаем. Симирия и Долерас вышли на контакт десять лет назад. Я больше, чем уверен, что они могли бы и не устанавливать дипломатические отношения. Сейчас они ведут активную подготовку к войне с нами. А причина? Они считают нас слабыми, дикими, необразованными. В общем, варварами. Хотя,-- усмехнулся Император,-- с этим можно поспорить, учитывая их действия. В их доктрину особым пунктом входит завоевание новых земель, бесконтрольное и беспощадное к остальным. Варвары...
   "А вот в это верится с трудом. Ты хочешь их выставить агрессорами. Возможно, это так, но цели у них должны быть конкретными. Даже варвары, которые нападают на границы, и те имеют цель",-- думал Андрей, пока Император уверял его в их врождённой воинственности.-- "Кто же эти Симирия и Долерас? Скорее всего, они соперники и грызутся за передел другого материка. Это больше похоже на правду, чем твои слова. И не стоит принимать меня за дурака... В любом случае, как говорил Буаст: "Редко имеют врагов не по своей вине".Верно, Мариус? И куда как не тебе знать об этом".
  -- ...Мы строим прекрасные города. Империя богата.
  -- В истории нашего мира тоже войны велись из-за влияния. Вполне возможно, что вы правы,-- поддержал его Андрей, но сам чувствовал, что здесь что-то ещё, то, что скрыто от посторонних глаз. "Проклятая интуиция. Нет бы успокоиться и не усложнять всё".
  -- Рад, что вы поддерживаете меня.
  -- Мы вообще не поддерживаем конфликты какого-либо характера. Торговля выгоднее войны.
  -- Я верю в вашу искренность,-- расслабился Император. Кажется, он снова почувствовал почву под ногами.-- Надеюсь, кроме дипломатов будут присутствовать ещё и торговцы. Уверен, нам есть, что предложить друг другу.
  -- Я думаю о том же. Конечно, я передам ваши пожелания.
  -- Отлично. А теперь, я предлагаю перейти к главному,-- он улыбнулся и добавил,-- к завтраку. Все уже ждут только нас. И мне бы хотелось, чтобы на празднике присутствовали и вы.
  -- Конечно,-- улыбнулся Андрей. Он не видел причин отказать.
   Они встали. Император улыбнулся и повёл всех к боковому выходу. Гвардейцы открыли позолочённые двери, и перед взором встала картина словно из исторических фильмов.
   Посреди огромного помещения с янтарными стенами стоял большой стол, на нём были различные сладости, бокалы. Кроме этого справа на балконе, расположились музыканты. Богато одетые слуги разносили напитки и закуски. Только гости вошли, как заиграла торжественная музыка, и зал, полный людей, как единое целое, повернулся в их сторону.
  -- Император и послы Федерации Северных Государств,-- объявил голос. Казалось, он шёл отовсюду.
   Все поклонились, и только трое остались стоять: молодой человек, девушка и женщина. Все они были одеты в роскошные одежды и резко контрастировали на фоне остальных. Император проследил за взглядом и прокомментировал:
  -- Моя семья. Сейчас я вас представлю.
   Они направились сквозь толпу, с жадностью осматривающую послов. Здесь были и военные, одетые в форму, и Проконсулы, и Прокураторы. Женщин было немного, похоже, только жены некоторых высокопоставленных чиновников. Андрей отмечал это всё машинально, не глядя по сторонам. Он лишь сейчас не только осознал, но и почувствовал благодаря этим изучающим взглядам, что попал в Историю. Ведь им удалось установить контакт! Пусть это и стоило дорого, но всё же, факт остаётся фактом. Он представил, что скажут по прибытии на Землю, и улыбнулся: известие произведёт эффект разорвавшейся бомбы.
   Они подошли настолько, что Андрей мог разглядеть наследников и Императрицу. Последняя была слегка пухленькой, приятной женщиной лет сорока, в её голубых глазах читался неподдельный интерес. Сын, двадцатилетний юноша, одетый в военную форму, смотрел уверенно и властно. "Будущий полководец. Приемник отца",-- подумал Андрей. И дочь, на вид ей было лет пятнадцать,. Девушка была худенькой, но довольно симпатичной с по-детски милым лицом. Она приятно улыбалась, но чувствовалось, что мысли находятся далеко отсюда. Взгляд её излучал скрытую печаль, однако он изменился на диаметрально противоположный, когда они подошли. Андрей успел проследить и отметил, что девочка смотрит на Жана.
  -- Моя Семья,-- начал Император.-- Императрица Инилия, мой наследник -- Ирник, и моя дочь -- Дина.
   Андрей поклонился.
  -- Рад знакомству,-- сказал он и представил себя и остальных.
   В этот момент подбежал человек в форме и что-то шепнул Императору. Чувствовалось, что новость, которую принёс гонец, была не из самых приятных, потому что глаза Императора мгновенно превратились в щёлочки, и лицо стало напряженным. Казалось, ещё чуть-чуть и он закричит на посыльного.
  -- Я вынужден буду удалиться, передаю вас Инилии. Прошу извинить. Дела требуют моего немедленного присутствия,-- произнёс Император и пошёл вслед за военным.
  -- Да, конечно,-- Андрей бросил последний взгляд на удаляющуюся спину, его одолевали плохие предчувствия.
  -- Ну, вы перешли в моё полное подчинение,-- с улыбкой произнесла Императрица, пытаясь сгладить впечатление.-- Пойдёмте.
   Андрей сделал знак Жану и Фрэнку, чтобы они не преследовали его словно тени -- это могло вызвать некоторое напряжение. Он хотел, чтобы разговор оказался как можно более непринуждённым.
  -- Полагаю, вам никого здесь не представили,-- высказалась она, когда отошли от группы.
  -- Да. Вы были первыми, но я ничуть не жалею,-- Булдаков специально добавил немного лести. Императрица благоприятно улыбнулась.
  -- Сейчас я вас представлю.
   Андрей отметил, что атмосфера напоминает балы XVII - XVIII веков, и совсем не соответствовала его представлениям о древности. Непонятно, почему пришла такая ассоциация, наверное, из-за тона, которым говорила Императрица.
   Последовали длительные знакомства с прокураторами различных земель, Префектами, командующими округами... Каждый считал своим долгом немного расспросить о той стране, откуда прибыли гости. Обычный праздник, много болтовни и мало толкового. По крайней мере, Андрей узнал очень мало нового. Единственное, что Андрей смог узнать у Инилии то, почему к Императору не обращаются по имени и вообще не представили. Спрашивал он это тихо, потому что понимал: здесь тонкий момент, и не хотел ненароком обидеть своим невежеством. Она ответила, что после того как Император становится руководителем Империи его имя и его титул становятся одним целым, поэтому между ним и именем нет никакой разницы. Андрей кивнул: оригинально, конечно, но как тогда быть с историей? Один Император на всю историю государства? Впрочем, здесь тоже имелся некоторый смысл.
   Дальше последовало небольшое выступление артистов, приглашённых специально для послов. Всё это происходило на сцене у балкона, за которым расстилался сад. Сцена была посвящена Императору и его мудрости. Андрей понял скрытое послание: с Империей лучше иметь дружественные отношения.
   Вскоре после выступления вернулся и сам Император. Булдаков прочитал по его лицу, что весть оказалась весьма неприятной. Тем не менее Мариус пытался выглядеть улыбающимся.
  -- Что ж, благодарю, что дождались меня,-- это был знак, чтобы Инилия оставила их. Она ушла, и Андрей задал вопрос:
  -- Случилось что-нибудь серьёзное?
  -- Лишь неприятность. Нападение на границе, опять дикари пытались ограбить приграничье.
   Андрей кивнул, но чувствовал, что дело здесь далеко не в варварах. Симирия? Долерас? В последнее время он слишком часто слышит эти названия, даже когда их не произносят.
  -- Надеюсь, никто не пострадал?
  -- О, нет. Мои люди вмешались вовремя,-- спешно заверил Император, слишком спешно, что укрепило подозрения.
  -- Ваши люди работают оперативно,-- поддержал Андрей, но тут же заткнул себя, чуть не сболтнув лишнего. Чересчур, переигрывать нельзя, Император может почувствовать, он далеко не глупый человек. Однако если тот и понял, то не подал виду.-- Восхищаюсь их мужеством.
   Они подошли к столу, который оккупировали всевозможные угощения. Андрей попробовал некоторые из них и остался довольным, потом пригубил вино. Оно мало смахивало на земной аналог, но оказалось довольно приятным.
  -- У нас совсем другие напитки,-- пояснил он, когда Император вопросительно глянул на него.-- Но мне нравится.
  -- Я хотел расспросить о вашей стране. Я много слышал, но мне никогда не доводилось поговорить с человеком, прибывшим оттуда,-- он указал пальцем наверх.
  -- А кто вам рассказывал?-- Андрей понял, что зацепил нечто волнующее, но ответ его разочаровал:
  -- Я уже говорил: легенды.
  -- А, ну да. А что вас интересует?
  -- Федерация -- это одно государство?
  -- Нет, союз, состоящий из нескольких, одно из них тоже является союзом многих,-- Андрей не хотел раскрывать всё, но некоторое нужно было рассказать, чтобы Император не почувствовал себя оскорблённым. Булдаков подумал, что этим не нанесёт никакого вреда, ведь он не собирался говорить месторасположение военных баз или иных подобных объектов, а некоторая толика ясности действительно не помешает. Главное соблюсти меру, сохранив баланс.
  -- А горожане, крестьяне, как они живут?
  -- Мы считаем, что каждый человек уникален и помогаем каждому человеку раскрыть свой талант. Обучение обязательно для каждого...-- Андрей коротко изложил азы общественной жизни своего мира.-- Если же человек по каким-то причинам не может найти работу, ему выплачивается пособие. Так живут наши люди.
  -- Но это же не выгодно. Платить за то, что не работает.
  -- Да, в этом вы правы,-- Андрей знал, что лжёт, но в его планы не входило менять мировоззрение.-- Так же как и лечить больных новорожденных. Это тоже в каком-то смысле не выгодно, прежде всего, в плане распространения болезней.
  -- И от многих болезней вы научились лечить?
  -- Почти ото всех.
   Император подумал, почёсывая подбородок, потом сказал:
  -- Мы можем закупать у вас... э-э-э...
  -- Лекарства?
  -- Да, лекарства.
  -- Думаю, это возможно. Сначала контрольная партия, потом больше. Но вы должны понимать, что не я буду заниматься этим вопросом. Всё решают другие люди.
  -- Да, это я, конечно, понимаю. Вы цените золото?
  -- И золото, и алмазы, многие другие драгоценные камни. Если есть желание, методы найдутся. "Есть желание -- тысяча возможностей, нет желания -- тысяча поводов". Так говорил один из наших императоров в древности.
   Император улыбнулся. По всей видимости, высказывание ему понравилось.
  -- Вижу: мы с вами подружимся.
  -- Уверен в этом.
  -- А оружие?-- осторожно спросил Император. Это был щекотливый момент. Булдаков насторожился.
  -- На счёт этого, я не могу сказать ничего определённого. У нас есть министерство, которое заведует вопросами ВПК, но и они не решают всё.
  -- Да, я понимаю, продажа оружия очень тонкий процесс. Разумеется, это оружие не будет применяться против Федерации.
   Андрей кивнул, этот аспект -- самый главный в таком вопросе. Он сильно сомневался, что продажа оружия будет возможна в ближайшее время, а Император, почувствовав лояльность, решил прощупать этот вопрос.
   "Серьёзно его беспокоят "друзья", серьёзно".
  -- Я видел ваше оружие в действии. Можно его увидеть ещё раз?
   Андрей подумал, что это будет хорошей демонстрацией силы, что тоже немаловажно. Хорошо, когда можно совместить приятное с полезным.
  -- Не вижу препятствий.
   Император улыбнулся. Андрей думал, что вряд ли им доверят оружие. Одной лояльности мало, нужно хотя бы рабство отменить для начала. Но здесь ещё детство человечества, и чтобы пройти этот долгий путь придётся пролить немало пота и крови. И на внешне благополучной Земле люди ещё используют варварство, как способ разобраться со своими проблемами, а их ещё хватает...

-

   Возвращались они уже после обеда в сопровождении двух гвардейцев, но говорить можно было спокойно, не опасаясь, что подслушают. Разговор по странным законам этого мира не переводился на имперский язык.
  -- Ну, и что можешь сказать об императоре?-- спросил Жан.
  -- Он довольно образованный человек. Знаешь, что мне показалось странным: они уже знали о нас,-- сказал Андрей.
  -- Кто-то был на Земле?
  -- Нет, сомневаюсь. Он сказал, что это всё легенды.
  -- И ты ему поверил?-- усмехнулся Жан.-- По-моему они говорят меньше, чем знают.
  -- Нет, я не знаю, во что верить, а во что нет. Но в любом случае, здесь есть что-то ещё. Не из-за одного же мифа, он принял нас за тех, кто мы есть.
  -- Да-а, что-то не так,-- остановил Фрэнк.
  -- Это очевидно.
  -- Хочешь узнать моё мнение?-- спросил Жан, когда Андрей кивнул, ответил:-- Не нужно забивать голову этим.
  -- Позвольте не согласиться. Здесь должна быть отгадка, почему люди находятся здесь, а не только на Земле. Я это чувствую, что именно в этом корень проблемы.
  -- Помнится, что-то ты говорил о своей печёнке...
  -- Ага, у меня экстрасенсорная печёнка. Улавливает неприятности.
  -- И что за неприятности?
  -- Мы сюда попали. Считаешь, что этого мало?
  -- Мне лично хватит на всю оставшуюся жизнь. Но всё же... мы же сделали великое открытие. Разве не так?
  -- Я рад за тебя, Жан, что ты видишь позитив, но я помню, чем заплатила за это Кейт. И для неё ещё всё не кончено,-- друг кивнул, а Андрей спросил:-- Где вы были всё это время? Я вас не видел?
  -- Обменялись парочкой слов с Ирником,-- начал Фрэнк.
  -- Он рассказал кое-что о принципах формировании армии,-- дополнил Жан.-- Насколько я понял, она очень напоминает Римскую Армию перед правлением Августа: много войск. Очевидно, часто вспыхивают волнения, плюс угроза войны.
  -- Помнится, он остановил продвижение границ, да?-- спросил Фрэнк.
  -- Август? Да,-- ответил Андрей.-- Что ты скажешь о нём?
  -- Об Августе?
  -- Да нет же, об Мариусе.
  -- Да и тот тоже был Императором,-- отметил Жан.-- Не знаю, у меня нет сформировавшегося впечатления. Видно, что он человек военный. Думаю хороший семьянин. Человек не глупый. Я бы сказал, мудрый...
  -- Ого,-- остановил его Андрей,-- а ты говоришь: "нет сформировавшегося впечатления". А что о дочери?
  -- Не знаю. Она с нами не говорила.
  -- Ты заметил, как она на тебя смотрела?
  -- Она продолжала так смотреть до нашего ухода, но это ничего не значит. И вообще, это не важно. Она же ещё ребёнок. Мало ли на кого смотрит.
   Андрею оставалось лишь пожать плечами.
  -- Симпатичная, не находишь?-- усмехнулся Фрэнк.-- И принцесса.
  -- Забудь,-- отрезал Жан.-- И даже не вспоминай. Кто я, по-твоему?
  -- Ладно, я же так.. шутя.
   Они уже подошли к дому, и гвардейцы, откланявшись, оставили их. Лемла уже стояла у входа. Наверное, заметила приближающихся хозяев из окна.
  -- Прикажете подать обед?-- спросила она.
  -- Спасибо, мы плотно позавтракали.
   Служанка поклонилась, пропуская их вперёд. Андрей поднялся наверх, остальные последовали за ним. Первым делом он заглянул в комнату Кейт. Саша сидел на стуле. По всей видимости, друг уже более-менее пришёл в себя. Андрей прочитал это по взгляду.
  -- Привет, Саш. Всё так же? Как дела?
  -- Как сажа бела...
   Андрей кивнул. Девушка "спала". Никаких видимых изменений он не заметил, но на всякий случай потрогал лоб рукой. Температура была столь же высокой, как и раньше.
  -- Всё так же,-- почти шепотом сказал он.
  -- У нас действительно больше нет ничего?-- спросил Саша.
  -- Есть одно очень сильное средство, но я бы не хотел его применять. Это может навредить её здоровью, и не обязательно поможет.
  -- А-а...
  -- Первым делом Император спросил о здоровье Кейт.
  -- Ну, надо же. Они нашли виновного?
  -- Да. Это Лори, Префект 48 Легиона, и тот толстопуз Вэкки. Их лишат всех званий и посадят в тюрьму на десять лет. Они многое успеют переосмыслить.
  -- Но это ничего не меняет.
  -- Наша лояльность для них дороже одного командира. Я думаю, они всё сделают, как сказали. В другом случае они бы отговорились, что расследование идет, и тянули бы его до нашего ухода.
  -- Как прошли переговоры?
  -- Я получил бесценный опыт дипломатии,-- ответил Андрей и, взяв стул, сел рядом.-- Ожидал сложности, но, похоже, они предложили подписать договор о мире и вообще вели с нами так, как будто мы их спасители.
  -- Не понял.
  -- Я, честно говоря, тоже,-- Андрей коротко изложил разговор.-- Всё это очень странно. Сомневаюсь, что одних легенд достаточно, чтобы в нас увидеть послов или просто людей Федерации, даже после того, что мы устроили.
  -- Да, ты прав, странно всё это...
  -- Ещё я обещал, что продемонстрирую наше оружие.
  -- Зачем?
  -- Пускай увидят нашу силу. Это укрепит их в мысли, что дружить лучше.
  -- Смотри, тебе виднее.
  -- Саш, насколько я тебя знаю...-- начал Андрей, но друг перебил:
  -- Да-да, я понимаю. Наверное, эта история вывела меня из себя. Но это временно... закоротило... с кем не бывает.
  -- Не оправдывайся, все мы люди. Я просто хотел сказать, чтобы ты не думал и больше не винил себя. Непоколебимых не бывает.
  -- Откуда ты знаешь? Я тебе не говорил.
  -- Слова созданы для обмана, глаза -- для правды. Поэтому не нужно слов,-- улыбнулся Андрей. Люди для него уже давно стали открытой книгой. Ещё в детстве он пытался понять, почему они поступают так, а не иначе, постепенно он стал понимать, что изучив себя, поймёт и других. С тех пор прошло много лет, не стало родителей, но посыл, идущий откуда-то с детства, постоянно толкал его к самопознанию.
   Они молчали. Саша обдумывал какие-то мысли, видимо, пришедшие к нему в то время, когда остальные находились на приёме у Императора, поэтому Булдаков ждал, когда друг заговорит.
  -- Всё, что здесь произошло и происходит, выглядит очень странно. И я не только Императора имею в виду. Ты не находишь?-- Андрей кивнул в согласие, а друг продолжал.-- У меня давно возникло подозрение, что всё это неслучайно. Это похоже на хорошо управляемый спектакль. Чем больше я думаю об этом, тем больше утверждаюсь в своей мысли.
  -- Да, может быть. Ты уже говорил что-то, когда мы плыли на корабле. Но вопрос в другом: зачем?
  -- Может это как-то связано с гипердвигателем?
  -- Не вижу связи.
  -- Это лишь предположение. Я вот прикинул все наши действия и события, и пришёл к выводу, что нас пытаются разделить. Подумай сам. Мы попадаем в мир, разбросанные по большой площади...
  -- Законы физики, не более. Так сказала Кейт.
  -- Кейт не была уверена, что это так. Она высказывала лишь предположения.
  -- Как и ты,-- парировал Андрей.
  -- Да, как и я,-- согласился Александр,-- но не вижу в этом ничего плохого.
  -- Я тоже не вижу ничего плохого, но наше убеждение в чьём-то умысле может помешать найти ответ. Саш, я хочу, чтоб ты понял: я не противник твоей идеи. Я лишь хочу, чтобы мы смотрели шире, не замыкались на одной. У меня есть предложение: соберёмся все и обсудим эту проблему.
  -- Хорошо. Да, так будет правильно. А к этому времени, я разберусь в своей теории, попробую найти лучшую формулировку.
  -- Ну, вот, я снова узнаю Александра Соколова.
   Андрей одарил его искренней улыбкой. Её дополнило дружеское рукопожатие...

-

   Военный совет состоялся сразу после приёма послов. За большим столом сидели военный советник, командующие регионами и Префекты семи легионов, дислоцированных на юге Империи, и, конечно, его любимый сын, Ирник, который, как наследник, всегда присутствовал на советах, чтобы знать не только что и как, но и быть в курсе последний событий.
   Император прибывал в лучшем расположении духа нежели утром, когда на него навалилось сразу столько проблем. И главная из них, проблема Симирии и Долераса, до сих пор висела в воздухе. Появление нового мощного, в чём можно было не сомневаться, игрока на мировой арене изменило расстановку сил. Если Федерация Северных Государств будет сотрудничать с Хевимской Империей, то агрессоры не посмеют совать свой смердящий нос в Пернию.
   Ох, эта загадочная Федерация не давала покоя Императору. Не то, чтобы она была как заноза, но его манило сочетание мощи и пацифизма этих людей. Если б только получить их оружие, Империи нечего было бы бояться. Её будут бояться все!
   Император сел на трон и объявил заседание открытым. На этот раз руководить заседанием будет Анриус, имя которого как нельзя лучше подходила военному, ведь как поведали с древне-имперского языка это слово переводилось как "меч". Император пошёл на такой шаг, чтобы показать своё уважение и доверие военным. Но всё же он управлял речью Анриуса короткими репликами, обозначающими тему, поэтому фактически его роль не изменилась. Основные новости он уже знал и хотел, чтобы генералы знали не меньше его.
  -- Итак, начинайте, генерал,-- произнёс Император.
  -- Сегодня утром поступило известие,-- начал Анриус,-- о том, что в некоторые Симирийские порты начали поступать большие партии продовольствия и оружия. По всей видимости, они решились на активные действия. Это единственно возможное объяснение происходящему.
   В зале повисло молчание. Всё уже давно ждали этой новости, но всё же она прозвучала в большей степени неожиданно.
  -- Сколько оружия? Вы можете оценить, сколько Симирия может отправить солдат для начала войны?-- спросил Император. Эту новость сообщили, когда он представлял послам свою семью.
  -- Да, мы сделали оценку. По нашим расчётам это около двадцати - тридцати тысяч человек.
  -- Неужели они так уверены в себе? Для войны это было, конечно, мало,-- произнёс Префект 27 Легиона.
  -- Возможно, где-то в других регионах идёт мобилизация, но мы об этом ничего не знаем.
  -- Как себя ведёт посол Симирии?-- спросил Император у советника по иностранным делам.
  -- По нашим данным, никак,-- ответил Неукри.-- Мы наблюдаем за ним, но действия с его стороны абсолютно нормальны.
  -- Может, это дезинформация,-- высказался один из командующих округов.
  -- В этом есть смысл,-- признался Император.-- Они могли проводить приготовления скрытно, и наши шпионы не заметили этого. Такое возможно?
  -- К сожалению да, мой Император. У нас мало людей, они не в состоянии контролировать всю обстановку в Симирии.
  -- Понимаю,-- несмотря на мягкий тон, он был зол на своего советника, хотя понимал объективные причины: слишком мало времени прошло, чтобы развернуть мощную сеть разведки.-- Но ежели это все войска, как вы оцениваете шансы на вторжение?
  -- Практически нулевые.
   Император улыбнулся: приятная оценка.
  -- А почему не нулевые?
  -- Есть ничтожная вероятность. Вся проблема в их оружии. Оно гораздо совершеннее нашего. Они не пользуются мечами, но их воинам не приходится заряжать мушкет каждый раз. К нам попали два образца -- шпионы не сидят на месте. Сейчас инженеры изучают конструкцию. Позже мы сможем запустить их в производство.
   "Позже. Это "позже" может и не наступить. О, Смотрящий С Неба!.."
  -- Когда мы сможем запустить новые мушкеты в производство?
  -- Инженеры уверяют меня, что потребуется около двух месяцев для изучения, и ещё столько для внедрения.
  -- Иначе, начать перевооружать армию мы сможем только не раньше чем через полгода?! Полгода! Вы представляете себе, что может произойти через полгода?!-- прокричал Император. Анриус побледнел, но нашёл в себе силы ответить:
  -- Мой Император, конструкция этих мушкетов на порядок сложнее. Применяются совершенно незнакомые нам материалы и технологии.
  -- Где эти образцы?
  -- Один здесь. Его доставили сегодня. Второй изучают в Хевиме.
  -- Пускай принесут образец. Мы все должны знать, с чем нам придётся иметь дело,-- произнёс Император. Известие Император получил перед самым открытием собрания и не успел осмотреть новинку.
   В зал вошли трое гвардейцев. Один из них нёс оружие, которое передал Императору. Поклонившись, солдаты удалились.
   Императору ещё не удавалось видеть оружие Симирии. Оно оказалось приблизительно такой же длины, что и мушкет, но калибр был заметно меньше. Конструкция казённой части совсем не походила на знакомые ему образцы -- что-то принципиально новое. Патрон не представлял собой обыкновенный свинцовый шарик, а состоял из нескольких частей, был заострён с одной стороны, с другой -- затуплён.
  -- Каковы преимущества этого мушкета?-- спросил он, передавая оружие советнику. Тот принял его.
  -- Прицельная дальность порядка тысячи шагов,-- ответил Анриус, военные возбуждённо загудели. Невероятный цифры!-- Скорострельность: двадцать выстрелов в минуту.
  -- Смотрящий С Неба...-- Император был потрясён. Он знал, что преимущество врага огромно, но не порядок же!-- Продемонстрируйте его нам,-- дождавшись кивка военного советника, Мариус поднялся с трона и направился к выходу в сад. За ним последовали и остальные.
   Они вышли на небольшую полянку, которая находилось за Резиденцией. Здесь уже поставили мишени. Стояли и несколько гвардейцев. Анриус дал одному из них оружие. Тот достал какую-то маленькую металлическую коробочку, вставил её в казённую часть и, дёрнув за какой-то рычажок, прицелился. Раздался выстрел -- оружие выплюнуло облачко дыма, и в мишени образовалась дырка. Стрелок снова передвинул рычажок -- раздался ещё выстрел. Рядом с отметиной появилась вторая. Ещё одно движение -- выстрел. Гвардеец опустил оружие. Демонстрация закончилась.
   Император подошёл к мишени и потрогал дырочки на деревянном макете, которые лежали в чёрном круге. Оружие оказалось не только скорострельным, но и точным.
  -- Впечатляет,-- он говорил правду.-- Если они пользуются таким оружием, то наша пехота против них бессильна. Придётся использовать много кавалерии. Нам нужно много лошадей.
   Он осмотрел застывших в окаменении Префектов. Они были удивлены. Такое оружие может нанести поражение Империи. Теперь все почувствовали свою уязвимость.
  -- Ясно, что нам придётся разрабатывать новую тактику боя,-- сказал Император.-- Этим мы сейчас и будем заниматься. Давайте вернёмся в зал и продолжим. Хотя подождите,-- внезапно возникла идея.-- Принесите мне подарок.
   Несколько солдат скрылись.
  -- Зачем вам подарок, Мой Император?-- спросил Анриус.
  -- Хочу проверить, не врут ли наши гости.
  -- Вы им не доверяете?
  -- Доверие -- слишком большая слабость,-- заверил его Император,-- тем более, в политике.
  -- Вы, как всегда мудры, Мой Император.
   В этот момент подошёл гвардеец и протянул подарок.
  -- Как он назвал это?
  -- Бронежилет,-- ответил генерал.
  -- Повесь его на макет,-- приказал Император гвардейцу.
   Солдат побежал к мишени и надел его на доску как на человека, и отошёл. Стрелок снова передёрнул рычажок и выстрелил. Сквозь дым можно было разглядеть, как доска сорвалась с места и отлетела. В ту сторону мгновенно побежал гвардеец. Спустя несколько ударов сердца он вернулся с бронежилетом. Поклонившись, он передал подарок Императору. При осмотре выяснилось, что бронежилет практически не пострадал: небольшой след в области, закрывающей сердце, говорил о попадании в это место.
   Посланец не обманул. Император представил неуязвимых воинов, идущих в бой, разящих врагов. Картина завораживала. Ему нужно заполучить их оружие и доспехи! Любым способом! Любым! Иначе война будет проиграна ещё не начавшись!..

-

   Вечер выдался на редкость тёплым, поэтому Андрей попросил принести ужин на веранду. Лемла передала указания слугам. Часом раньше Фрэнк и Жан отправились в гостиницу, чтобы забрать вещи, и вот-вот должны были вернуться.
   Андрей поднялся к Саше, чтобы спросить будет ли он принимать участие в ужине. Тот согласился лишь, когда друг предложил, чтобы с Кейт посидела Лемла. С самого начала у них с Андреем завязались доверительные отношения. Наверное, никто не говорил с ней на равных, всегда свысока, поэтому Лемла питала к нему вполне логичное уважение. Она была хорошим и ответственным человеком, что Булдаков сразу почувствовал, и не зря командовала слугами в Резиденции.
   Спускаясь по лестнице, он встретил её.
  -- Лемла,-- остановил он, хотя этого не требовалось. Она сама искала его.
  -- Что-то ещё, хозяин?
  -- Я же просил тебя называть меня по имени.
   Она кивнула и улыбнулась.
  -- У меня будет к вам просьба: присмотрите за девушкой. Она в тяжёлом состоянии, а Саше нужно немножко отдохнуть.
  -- Конечно. Можете на меня положиться,-- радостно ответила она, и тут Андрея пробило! Он понял, что взгляд женщины далёк от равнодушного. В глазах читалось восхищение. "Боже мой, ещё этого не хватало".
  -- Спасибо,-- сказал Булдаков и пошёл дальше, думая о её взгляде. "Кажется, с ней никто не разговаривал на равных..." Он перевёл мысли на такое более важное направление, как отношения с Императором.
   Всю вторую половину дня он занимался изучением документа. Андрей не имел опыта в таких делах. Документ казался безупречным, но какое-то сомнение всё же имелось. Наверное, из-за того, что всё это впервые. Или всё дело в голосе Неукри? Слишком скользким типом он казался.
   "Что ж, положено по должности",-- подумал Булдаков и снова вернулся к документу. Здесь он безусловно рисковал. Если будет допущена ошибка, на Земле его ждёт не очень приятная встреча...
   Жан и Фрэнк вернулись спустя минут двадцать. Они поднялись наверх, положили вещи и, позвав Александра, вернулись. В это время слуги накрыли стол по приказу Булдакова.
   За ужином Андрей вернулся к теме, затронутой другом днём:
  -- Саша предложил очень интересную теорию.
  -- Андрей, ты преувеличиваешь. Я не претендую на лавры.
  -- Ещё нужно доказать,-- улыбнулся Андрей.
  -- Спасибо, но это возлагает большую ответственность.
  -- А о чём речь?-- поинтересовался Фрэнк.
  -- Я думаю, все события, которые нас привели в эту Резиденцию отнюдь не случайны. Кто-то очень умело ведёт нас с самого начала пути.
  -- Очень интересно...-- скептически отозвался Жан, запивая мясо вином.
  -- Я проанализировал весь наш путь в этом мире и пришёл к выводу, что нас пытались разделить. Причём довольно причудливым образом. Наш враг, назовём его так,-- уточнил Саша,-- старается отделить именно Кейт...
  -- Алекс, но это бред,-- перебил его Жан.-- Почему Кейт? Если этот гипотетический кто-то, или враг, как ты назвал, хотел покончить с нами, он бы нас просто убил. Зачем разделять нас, придумывая такие сложные комбинации? Слишком проблемно, слишком много всего нужно учесть.
  -- В том-то и дело, что ему не выгодна наша гибель. Но подумайте сами. Мы появляемся на этой планете разбросанные по большому радиусу, причём Кейт находится на другой стороне реки. Это раз. Во второй раз на нас напали, оказалось так, что Кейт снова оказалась одна.
  -- Это ничего не доказывает. Трагическая случайность,-- стоял на своём Жан.
  -- А сбои в работе сканера. Тоже случайность?
  -- Сбой в работе. Такое случается. Техника иногда подводит. Аборигены могли повредить его, когда бросали. Наверняка они не следили за сухостью. Был дождь. Я тебе могу назвать ещё массу причин.
  -- Ха! Жан, сканер защищён от влаги. Это вмешательство. Причём целенаправленное.
  -- Не поверю,-- отмахнулся Шэрэн.-- Притянуто за уши.
  -- Подожди, здесь что-то есть,-- остудил их Андрей.-- Знаете, как говорят: "Надейся на лучшее, готовься к худшему". Не будем так просто отбрасывать теорию. Саш, лично я не знаю способов влияния на i-лучи, насколько я знаю, науке они тоже не известны, но, возможно, есть. И если это так, то вы понимаете, какой он обладает силой? Причём настолько большой, что мы можем судить о его действиях только по косвенным признакам.
  -- Может, он умеет предупреждать события...-- наконец, отозвался Фрэнк.
  -- Скорее влиять на них,-- все замолчали, обдумывая предложение Александра. Если всё это так, то противник действительно грозен. Невидимка может каким-то образом повлиять на Императора, и положение резко ухудшится.-- И действия Императора в таком ключе очень легко объясняются. Вы сказали, что он говорил о легендах, но я сомневаюсь, что в легендах есть указание на современное политическое устройство. Когда там, на арене, он подошёл к нам, он сказал, что мы из Федерации. Вы не обратили внимания?
  -- Обратил,-- ответил Андрей.
  -- Нет, вы не правы. Всё это вполне могло произойти случайно,-- нарушил молчание Шэрэн.-- Мне кажется, самый простой ответ и является правильным.
  -- Да, есть такой принцип. Когда невозможно доказать ни один из вариантов, выбирается самый простой,-- подтвердил Андрей.-- Но будет ли он верным? Это действительно сложный вопрос.
  -- Эндрю, ты мыслишь, как обыватель, когда попадается факт, который не укладывается в их картину,-- продолжал Жан,-- Ты пытаешься объяснить всё влиянием потусторонних сил или действием врага... м-м-м... не знаю, кого ещё, всем чем угодно. Не нужно искать ответы где-нибудь в запределье, когда они близко. Всё это смахивает на ветряные мельницы Дон Кихота.
   Снова затянулось молчание. Теперь заговорил Андрей, так получилось, что он играл роль судьи на этих дебатах.
  -- Ну, как? Саш, ты согласен?
  -- Нет.
  -- Я тоже,-- поддержал он.-- А ты, Фрэнк?
  -- Мы, кажется, не на голосовании,-- успокоил азарт американец.
  -- Ну да, ты прав,-- кивнул Булдаков.
  -- Но если отвечать на вопрос: я не знаю. Единственное, что может как-то внести ясность, это пробуждение Кейт,-- дополнил Фрэнк.
  -- Да,-- в один голос согласились остальные.
  -- Саш, если всё это так, почему выбор пал именно на Кейт? Из-за её способностей?-- спросил Андрей.
  -- Возможно.
  -- Насколько я знаю, она не является выдающейся в этом роде. Уровень её пси-способностей относительно низок.
  -- Я тоже многого не понимаю. Узор головоломки начинает приобретать очертания, но я не вижу смысла всего происходящего.
  -- Алекс, Эндрю, ну неужели вы действительно думаете, что кто-то мог спланировать такую "операцию" и провести её?-- снова заговорил Жан.-- И главное: зачем? Кому нужно таскать нас по этому миру? Кэтрин просто очень не повезло. Попала на другой берег из-за разброса. Лори обратил внимание на неё. Ну я сомневаюсь, чтобы он посмотрел на меня, если с его ориентацией всё в порядке. А Император вполне может знать о нашем мире. Вероятно, здесь есть какой-то естественный портал между нашими мирами, ведь промежуточная точка, как говорила Кэтрин, не случайно оказались именно здесь.
   Они уже покончили с едой, и слуги унесли пустые тарелки, оставив только вино.
  -- Логично,-- кивнул Фрэнк.
  -- И главное: просто,-- добавил Шэрэн.
  -- Не знаю, мне кажется здесь без чьего-то вмешательства не обошлось. Всё-таки вероятность того, что с мы придём на арену именно в нужный момент бесконечно мала, а неполадки со сканером задержали,-- сказал Саша. Андрей прислушался к своей интуиции и почувствовал, что она солидарна с Александром.
  -- Вы будете спорить бесконечно,-- сказал Фрэнк.-- Давайте остановимся.
  -- Давайте,-- согласился Андрей и налил себе вина.-- Я не понимаю: почему они пьют только вино и разбавленное вино, ещё что-нибудь есть?
  -- Не знаю. А что, пьянеешь?-- улыбнулся Жан.
  -- Нет,-- ответил тот и пригубил.
  -- Вино дезинфицирует,-- ответил на его вопрос Саша.-- Вообще его из-за этого брали в походах и добавляли в воду. Это спасало от инфекций.
  -- Спасибо,-- кивнул Булдаков и решил перейти к своей проблеме.-- У меня есть проблема: я несколько раз перечитывал наш договор с Империей, но так и не понял подвоха.
  -- Может, его и нет?-- спросил Фрэнк.
  -- Может, и нет,-- выдохнул Андрей,-- но прочитайте внимательно. Если мы что-нибудь пропустим, то последствия могут быть ужасными.
  -- А как ты прочитал, если не знаешь их письменности?-- спросил озадаченный Жан.
  -- Здесь то же самое, что и с речью. Начинаешь читать и сразу понимаешь. Очень странная система.
  -- М-да,-- промычал Саша.
   Андрей положил экземпляр на стол, чтобы все могли прочитать.
  -- Хочешь разделить ответственность?-- улыбнулся Фрэнк.
  -- Хочу, чтобы не было ошибки.
  -- Дипломат...-- улыбнулся американец.
  -- Лучше бы не затевал эту игру с бумажками,-- проворчал Саша.
  -- Без них никуда. Нам нужно доказательство существования тени Земли, а Императору нужна гарантия, что мы оказались здесь с определённой миссией. Контакт установлен, больше от нас они требовать не могут. Впрочем, как и наши.
  -- Хитрый ты, Эндрю...-- произнёс Жан и приступил к изучению.
   Они ещё около двух часов сидели и разбирали каждое слово договора, но всё выглядело настолько безупречно, что ни приписать, ни убрать. Видно было, что текст готовили профессионалы.
   Изменений внесено не было, и Андрей с лёгким сердцем свернул договор в свиток. Все темы были исчерпаны. Остальные разошлись по комнатам: Фрэнк и Жан -- в свои, Саша вернулся к Кейт.
   Булдаков ещё некоторое время сидел один, держа в руках свиток. Александр высказал очень интересную мысль. Версия не на шутку разволновала его. Андрей подумал, что, если отбросить некоторую фантастичность, то она вполне имела право на жизнь. Но Жан задал очень правильный вопрос:
   "Но где же смысл? В этом должен быть какой-то смысл".
   Его взгляд снова скользнул на свиток, затем на Луну. В последние дни она горела особенно ярко.

Глава 2

   День тридцатый.
   Резиденция Императора, г. Эрения, Хевимская Империя.
   Утром следующего дня Андрей заглянул к Саше и улыбнулся: картина повторилась. Друг спал, его голова лежала на кровати, правая рука держала девушку за кисть. Он словно постоянно следил за пульсом.
   Кейт до сих пор не пришла в себя, что не могло не волновать. Может, её состояние сродни летаргическому сну? Действительно, так похоже на сон, что эта мысль напрашивалась первой. Если это так, то пробуждения можно будет добиться только на Земле. Но всё же, что-то подсказывало, что здесь происходит нечто большее, чем пси-ловушка сознания, каковой являлся летаргический сон...
   С такими далёкими от дипломатии мыслями он направлялся к Императору. Его сопровождал только генерал Анриус, который прибыл, чтобы сообщить время встречи, а на деле предупредить, что Император уже ждёт. Вероятно, он не привык, чтобы кто-нибудь распоряжался хотя бы временем встреч и всегда следовал только своим нуждам. Это дало некоторую информацию к размышлению о характере. Однако кардинальных изменений в оценке Императора не произошло, скорее наоборот: Андрей убедился в правильности своего мнения.
   Император встретил его обманчиво-добродушной улыбкой и протянул руку со словами:
  -- Так это, кажется, делают у вас.
   Андрей улыбнулся в ответ и пожал руку. Мариусу удалось перенаправить его мысли в нужное русло.
   Кроме самого государя, здесь присутствовали советник по внешней политике, Неукри, и ещё несколько гвардейцев, которые несли свой пост.
  -- Присаживайтесь,-- попросил Император. Когда все сели, Император продолжил:-- Вы рассмотрели договор?
  -- Да,-- ответил Андрей, наблюдая за реакцией Неукри. Если в бумаге какой-то подвох, то его состояние могло выдать, но тот казался совершенно невозмутимым.
   О причинах подобной безмятежности можно было строить гипотезы и целые психологические теории. Этот человек оставался для него загадкой. Обычно Андрей с лёгкостью понимал характеры людей, но здесь произошёл явный прокол. Вдобавок, казалось, что для этого человека сам Андрей является открытой книгой, настолько всепроникающим был взгляд.
  -- И к какому вы пришли выводу?-- спросил Император.
  -- Не вижу препятствий.
  -- Отлично,-- улыбнулся Император.-- Подпишем сейчас.
  -- Но нужно два экземпляра. Один -- вам, другой -- нам.
  -- Конечно, мы позаботились об этом. Копии сейчас принесут,-- Император хлопнул в ладони, и как по волшебству в зале появился гвардеец, который и передал ему свиток, потом, поклонившись, удалился.-- Вы проверите текст второго?
  -- У нас говорят: "Доверяй, но проверяй".
  -- Верный принцип,-- Император передал свиток Андрею.
   За полдня, которые ушли на изучение договора, он запомнил его наизусть, поэтому оставалось лишь прочитать. Текст полностью совпадал, вплоть до знаков препинания, что тоже немаловажно.
  -- Я готов подписать,-- наконец, произнёс Андрей.
  -- Тогда остаётся только поставить печать,-- улыбнулся Император.
  -- Да, конечно.
   Император взял свитки и достал печать. Мгновение, и на экземпляре уже лежало красное изображение символа Империи. Смысл, скрытый в пересечениях линии и фигур, остался для него загадкой, всё было переплетено до такой степени, что даже что-то выделить не представлялось возможным.
  -- Теперь ваша очередь,-- прервал его наблюдения Император.
  -- У меня нет печати, мы ставим свои подписи.
  -- Хорошо,-- понял он и крикнул в сторону.
   Вошёл слуга в роскошном одеянии и поднёс чернила и пишущие предметы, большие похожие на обыкновенные палочки со слегка изменённым концом. Андрей внимательно осмотрел их.
  -- Что-то не так?-- спросил Император.
  -- Нет, нет, всё в порядке, я не привык к таким вещам. Мы пользуемся другими.
   Андрей поставил рядом с печатью свою подпись, подтверждая факт контакта. Они обменялись экземплярами.
  -- Предлагаю отпраздновать. Это великий день для Империи и Федерации Северных Государств.
   Андрей кивнул, и Император приказал слуге принести выпить. Тот поклонился и удалился...
   Всё празднование заняло около часа. Андрей, Император и его советники, которые, наконец, включились в разговор, говорили на все темы, кроме политики. Император живо интересовался жизнью в Федерации, а Анриус высказал пожелание, чтобы демонстрация состоялась сегодня. Андрею показалось, что генерал говорил от имени Императора, чтобы не казалось, что он слишком напирает на посла.
  -- А кто глава государства?-- спросил Неукри, советник по иностранным делам.
   "Кажется, это выработанная тактика скрытого давления",-- отметил Булдаков и ответил:
  -- Мы выбираем нашего президента каждые пять лет. Хотя это происходит косвенно, через депутатов в парламенте. Я уже говорил, что он фактически не имеет власти, а выполняет представительские функции. За всю дипломатическую работу у нас отвечает отдельный человек: министр иностранных дел Федерации. Думаю, именно он отправится к вам.
  -- Я так понял, что Федерация -- объединение государств.
  -- Да, именно поэтому фактическая власть принадлежит премьер-министру и парламенту, в который входят равное число депутатов от всех стран.
  -- Принцип равноправия?-- предположил Император.
   Андрей кивнул:
  -- Совершенно верно. Мы стараемся во всём его поддерживать.
   Именно из-за этого основной силой стал парламент, чтобы ни одной из сторон не возникло желания злоупотребить властью в обход других. При формировании ветвей власти учитывался опыт Евросоюза и Североамериканского Альянса. В перспективе Федерация должна стать всемирным государством, как ООН является всемирной организацией. Но это пока мечты. Будущее покажет состоятельность идеи.
  -- Очень интересная система, равновесная,-- признался Император.-- Я так понимаю, что у вас каждый человек в парламенте отвечает за определённую область?
  -- Нет. Парламент служит для принятия законов. Люди, отвечающие за ту или иную область, входят в кабинет министров.
  -- Кабинет?-- не понял Мариус.
  -- То есть группа,-- уточнил Андрей.-- Над ними стоит премьер-министр, который следит за выполнением работы.
  -- А по науке. У вас есть тоже специальный человек?
  -- И по науке и по образованию. Это одна должность.
  -- Понятно. Интересная система. Но неужели наследное право у вас нигде не практикуется?-- удивился Император.-- Признаться, я удивлён, что всё, что вы описали работает. Государству всегда нужна сильная централизованная власть.
  -- Да,-- кивнул Андрей,-- для этого существует премьер-министр. Он назначается страной-председательницей на год и задаёт программу действий.
  -- Понятно, но всё равно громоздко, хотя справедливо,-- отметил Император, а Андрей ещё раз поразился гибкости мировоззрения Мариуса. Казалось, он говорит с современником.-- Как себя чувствует Кейт? Она уже поправилась?-- сменил тему собеседник.
  -- Нет, к сожалению, её состояние не изменилось.
  -- Может, мой знахарь сможет вам помочь?-- спросил Император.
  -- Сомневаюсь...
  -- Он очень хороший лекарь. Спас моего сына от болезни, когда остальные отказались. Его имя -- Немиус. Не слышали о нём?
  -- Нет, к сожалению...
   Андрей подумал, что его помощь вряд ли будет полезной при таких обстоятельствах, но согласился:
  -- Да, наверное, попробовать стоит.
   Император кивнул:
  -- Я лично распоряжусь,-- и спросил.-- Когда вы хотите провести демонстрацию?
  -- После обеда. Вас устроит?
  -- Вполне,-- подумав, сказал Император.-- Я пришлю к вам Анриуса.
  -- Хорошо. На том и договоримся...

-

   Когда Андрей вернулся, Лемла встретила его ослепительной улыбкой. Он отметил, что женщина готовилась к его приходу особенно: приоделась в чистые одежды, заплела волосы,-- сделала всё, чтобы понравиться послу, каковым он на самом деле не являлся. Хотя, как посмотреть... Конечно, в его полномочия входили возможные переговоры в крайних случаях, но всё же никто его сюда не направлял. Судьба распорядилась ими довольно оригинально.
   "Жаль будет разочаровывать её. Лемла хороший человек и одинокий... Впрочем, как и я".
  -- Здравствуйте,-- улыбнулась служанка.
   Андрей подумал, что, возможно, здесь всё не так чисто, и для неё это шанс продвинуться, уехать из Империи в новую страну, или ещё хуже: понимая, что речь не подслушать, Анриус или сам Император приказали ей разговорить посла. Андрей не испытывал по этому поводу иллюзий, помня известную римскую формулу: "Ни мира, ни войны".
  -- Привет, Лемла. Что-то случилось?
  -- Нет, ничего, я распорядилась приготовить вам обед. Переговоры были тяжёлыми?
  -- Нет, всё прошло хорошо. За обед благодарю, но я буду есть вместе с остальными.
  -- Хорошо.
   Андрей вошёл в холл, отмечая движение сзади, это следом за ним шагнула Лемла.
  -- Что-то ещё?-- спросил он и повернулся.
   Она смотрела на него одновременно с восхищением и злостью. Это не могло быть игрой.
  -- Ничего, хозя... э-э-э... Андрей.
   Он улыбнулся и направился наверх, к Александру. Подойдя к двери, тактично постучал. Оттуда донеслось: "Входите".
   Андрей неуверенно вошёл, обдумывая причины, по которым Император предложил услуги своего знахаря. Вряд ли из-за заботы о Кейт. Булдаков, как ему казалось, довольно хорошо смог разглядеть Мариуса и понимал, что этот человек никогда не упустит выгоды.
  -- Ты что?-- спросил Саша без предисловий.
  -- А что я?
  -- Как не родной. Словно крадёшься.
   Андрей улыбнулся и, закрыв за собой дверь, подошёл к Кейт, хотя сразу понял, что никаких изменений не происходит. Убедившись в этом, он сел на стул.
  -- Совсем плохо,-- мрачно спросил Саша.
  -- До сих пор высокая температура... Саш, я думаю это летаргический сон.
  -- Нет, при летаргическом сне температура падает, насколько я знаю.
  -- Точно, что-то я это упустил из виду. Но другого я предположить не могу. В любом случае, было бы неплохо доставить её на Землю...
  -- Как? Она единственная, кто знает, как запустить гипердвигатель.
  -- Тут ты прав. Мы в тупике. И выхода из него нет: замкнутый круг.
   Друг грустно кивнул. Андрей непроизвольно посмотрел на Кейт, как будто ожидая её пробуждения. Лучи дневного светила уже ворвались в комнату и падали на её лицо, рисуя причудливые тени. Булдаков невольно залюбовался красотой девушки. "Она спит... Как же она прекрасна..."-- промелькнуло в голове.
  -- Как прошла встреча?-- отвлёк его голос Александра.
  -- Нормально,-- ответил Андрей, снова переключаясь на друга.-- Подписали бумажку, поговорили о делах, ничего нового. Расспрашивал о структуре нашего правительства. Открытая информация в принципе...
  -- Ясно,-- изрёк, Саша по окончании рассказа.-- Это всё?
  -- Да.
  -- Тогда, что тебя гнетёт?
   Друг заметил его задумчивое состояние. Андрей решил прислушаться к себе и понять, что же в нём происходит, но тут же решил оставить это до возвращения и ответил:
  -- Ничего.
   Саша кивнул, понимая, что лучше ничего не спрашивать, и Булдаков был ему за это благодарен.
  -- Знаешь, а Лемла, похоже, положила глаз на тебя.
  -- М-да, я заметил. Что-то быстро она.
  -- Она восхищается тобой...
  -- С чего бы это?..
  -- И что ты собираешься делать?
  -- А что я могу сделать? Буду вести себя соответствующе послу. Она приходила сюда?-- догадался Андрей.
  -- Да. Расспрашивала о тебе.
  -- А что именно?
  -- Спросила: не женат ли ты. Что любишь? Попросила рассказать о тебе.
  -- И что ты рассказал?
  -- Ничего...
  -- Мне кажется, не следует уделять этому какое-нибудь внимание.
  -- Каждый сам кузнец своей судьбы. Я просто хотел предупредить тебя: она может работать на Империю. Ты понял, в каком смысле.
  -- И ты снова прав, но об этом я уже подумал. Все они, так или иначе, работают на Императора. Кто-то шпионажем, кто-то просто уборкой помещений,-- Андрей помолчал, потом сказал:-- Сегодня Императору будем показывать оружие. Нам-то, в принципе, выгодно, но, как считаешь, зачем ему это?
  -- Трудно ответить,-- Саша почесал подбородок.-- Мы уже демонстрировали оружие на стадионе. Я не могу ответить. Хотя... может, он хочет убедить своих военачальников в силе, выставляя нас как союзников. Этим он подбодрит их.
  -- Возможно, но не слишком ли быстро? Он же должен понимать, что мы не экспонат, чтобы нас показывать.
  -- Возможно, есть другая причина, о которой мы и не догадываемся?
  -- Может, он хочет продемонстрировать силу Симирии или Долерасу?
  -- Насколько я знаю, здесь же нет их посла или дипломата...
  -- ...или шпиона,-- добавил Андрей.-- Император уверен, что у него завелась крыса и хочет показать ей силу. А шпион передаст информацию.
  -- Вряд ли.
  -- А почему бы и нет?-- загорелся Андрей.
  -- И что мешало ему, то есть шпиону, увидеть наше представление на стадионе?
  -- Это возможно в том случае, если Император точно знает шпиона и уверен, что тот не был на стадионе.
  -- Если он знает его, то почему не арестует?
  -- Вероятно, именно для того, чтобы он увидел нас и передал. Как тебе идея?
  -- Возможно. Нужно будет подумать на досуге. Я не уверен, но иного варианта я не вижу.
   В дверь постучали.
  -- Кто там?-- спросил Саша.
  -- К вам пришёл знахарь,-- донёсся голос Лемлы.
   Саша удивлённо посмотрел на Андрея, тот пояснил:
  -- Я согласился на уговоры Императора. Если мы ничего не сможем сделать, то может быть знахарь сделает. Может, это что-то специфическое для этого мира, а он знает. В любом случае, мы ничего не теряем.
   Саша кивнул и сказал Лемле:
  -- Впусти его.
   Дверь открылась, и в комнату вошёл человек лет пятидесяти с таким умным видом, что у Андрея, как часто бывает, невпопад вспомнил фразу: "Морщины на лбу ещё не признак мыслей". Но он тут же заставил отнестись ко всему серьёзно. Если этот человек сможет помочь Кейт, то слава и вечная хвала ему.
  -- Немиус,-- представился знахарь, когда вошёл.
  -- Меня зовут Саша, его -- Андрей,-- представил Соколов и повернулся к Лемле.-- Выйди, пожалуйста, и закрой дверь.
   Служанка бросила взгляд на Андрея и выполнила приказ.
   Знахарь подошёл к кровати и посмотрел на Кейт, потрогал лоб и... отдёрнул руку.
  -- Что случилось?-- спросил удивлённый Саша, а Андрей понял и ответил за Немиуса:
  -- Слишком высокая температура. У нас разные нормы,-- потом повернулся к застывшему знахарю.-- У неё немного повышенная температура. Для вас она кажется очень высокой, у нас -- повышенной.
   Знахарь кивнул, принимая информацию к сведению, и принялся осматривать Кейт. Саша шепнул, хотя в этом не было смысла:
  -- Он может быть шпионом.
  -- И что он узнает? Ничего,-- отмахнулся Андрей.
  -- Долго она спит?-- спросил Немиус.
  -- Она не спит, но это длится уже вторые сутки,-- ответил Александр.
  -- Со дня происшествия?
  -- Да.
   Немиус стоял в задумчивости, что подтверждало предположения: он не знал, что происходит.
  -- Вынужден признать, что я не в силах, что-либо сделать. Я могу оставить лишь питательные травы, но она сможет принимать их только, когда проснётся. Я не знаю, как назвать это. Я такого ещё не встречал. Это очень интересный феномен. Я могу понаблюдать?..
  -- Нет,-- отрезал Саша.
  -- Простите, я не хотел вас задеть,-- смущённо произнёс Немиус и уже с порога добавил.-- В этом случае остаётся уповать только на Бога. Всего вам хорошего.
  -- Лемла,-- позвал Александр. Она тут же оказалась рядом,-- проводите господина знахаря.
  -- Слушаюсь,-- сказала она и увела Немиуса за собой.
   Когда они скрылись, Андрей спросил:
  -- Как он тебе?
  -- Обычный человек.
   Соседняя дверь открылась, и из неё вышел Фрэнк и Жан.
  -- Кто это был?-- спросил Шэрэн.
  -- Знахарь.
  -- Помог?
  -- Ах, если бы...
   Фрэнк покачал головой, потом сказал Андрею:
  -- Я и не слышал, как ты пришёл. Есть какие-нибудь новости?
  -- После обеда идём на шоу.
  -- Какое шоу?
  -- Твоё, Жан.
  -- Спасибо, Андре,-- усмехнулся француз.-- Может быть, им ещё танки продемонстрировать?
  -- Кто знает, чего они заходят в дальнейшем...-- задумчиво ответил Андрей, а затем грустно усмехнулся.-- Мы, как всегда, в руках судьбы.
  -- Я не верю в судьбу, Андре,-- сказал француз.-- Человек сам определяет своё будущее.
  -- Вот здесь я с тобой соглашусь, дружище...-- кивнул Булдаков и, вспомнив Сашину гипотезу, спросил себя: "Или нет?"

-

   Казалось, здесь собрались все военные Империи: такое количество людей собралось. Присутствовал сам Император и его сын.
   Совершенно очевидно, что Мариус хотел что-то получить из этого представления, но что, Андрей не знал, он мог только догадываться и делать предположения. Предположение о присутствии шпиона Долераса или Симирии выглядело вполне вероятным, что бы там не говорил Саша. Пока версия не имела подтверждений, но если есть преступление, доказательства найдутся, как говорят некоторые. Пока Жан показывал оружие, Андрей искал эти "доказательства"... искал среди присутствующих людей. Внимательно осматривал каждого, следил за реакцией. Безусловно, на военных Империи оружие должно произвести сильных эффект, поэтому шпион мог выдать себя спокойствием или, по крайней мере, не высокой заинтересованностью к новинкам. На это Андрей и надеялся. Другого способа подтвердить свою версию он не видел.
   Возможно, на это рассчитывал и Император. Если он не знает, кто точно, то вполне может выделить небольшой круг подозреваемых и проследить за ними после демонстрации, выяснив, не побежал ли кто из них докладывать послу Симирии новую информацию о вооружении Федерации.
   Толпа обступила их, слушая рассказ Жана. Он не был спецом в оружии, как погибший Дмитрий, но и некомпетентным его тоже назвать было трудно.
  -- ...Магазин на сорок патронов; скорострельность: 1574 выстрела в минуту; система противоотдачи, гасит до 90% энергии; начальная скорость пули: 1351 м/с; прицельная дальность стрельбы: два с половиной километра,-- Жан нажал кнопку -- у мушки мгновенно выросла система ночного видения.-- Система "Ночной глаз" позволяет вести огонь ночью. Два режима ведения огня: одиночные и очередь...
   На самом деле Жан и сказал и не сказал ничего одновременно. Вся эта информация не могла принести вреда. Имперские оружейники не смогут произвести это оружие. Они даже не смогут близко подойти к принципам его организации. Что же касается тактических данных, то все видели, как испарилась лестница от лазерного луча, и понимали, что пулевое оружие не менее эффективно. Скорее, наоборот, демонстрация принесёт пользу: лишний раз показать силу. Что не говори, а в дипломатии это тоже имеет значение, и далеко не последнее.
   Несколько выстрелов и последовавшая за ними очередь привела военных в восторг. Андрей оставил Жана и отошёл, чтобы всё основательно обдумать.
   Он следил за реакцией, и ничего, чтобы как-то подтверждало его версию, не заметил.
   "Может, я пытаюсь подогнать задачу под решение?"-- спросил себя Андрей.-- "Император, возможно, хочет узнать характеристики вооружения? Нет, он их знает. Может быть, он просто хотел лишний раз убедиться. В чём? В чём убедиться? В очевидном?"
   Слишком много вопросов и слишком мало ответов. Андрей почувствовал, что теряется. Это уравнение имело слишком большое количество переменных. Булдаков чувствовал, как усталость понемногу завладевает им. Нервное напряжение давало о себе знать.
   "Что ж, придётся оставить эту задачу на время. Если здесь есть агент Симирии или Долераса, то он может выйти на нас сам"

-

   Все эти дни Саша не отходил от Кейт и всё время думал о девушке, засыпая под шёпот тяжёлых мыслей. У неё по-прежнему не спадала температура. Не мог объяснить всё и Андрей. Саша понял, что его друг, пропадавший почти на год, а потом внезапно объявившийся, что-то скрывает. Он знает гораздо больше, чем говорит. В частности о психологии людей с пси-порогом больше четвёртого.
   Булдаков рассказал о своей жизни в этот год, но чувствовалось, что он был откровенен не до конца. О многом оставалось только догадываться, но Саша не видел ничего угрожающего, потому что причиной этому могла послужить командировка в какую-нибудь опасную зону или обучение в секретной школе "Безопасности", всё, что угодно. Если ему нужно, расскажет. Нет, значит, не следует знать.
   Однако его настораживало то, как он ведёт переговоры. В тактике Саша не сомневался. Вопрос был в том, что он делает это. Андрей не может не понимать, что все его действия будут рассматриваться на Объединённой Комиссии. Он так уверен в себе, или у него есть особые инструкции на этот счёт? Если первое, то это только его проблема, но если второе, то это означает, что Андрей был приставлен к Александру с самого начала, потому и обладает особыми полномочиями.
   "Конечно, это бред. Андрей не мог так поступить".
   Саша всячески отметал свои мысли по поводу двойной игры, потому что друг ни за что бы не согласился на такую грязь. А Андрея Соколов знал хорошо, как самого себя и знал, что на этого человека можно положиться. Вспомнилась народная мудрость: "Не трудно за друга отдать жизнь, но трудно найти такого друга". Саша был уверен, что Андрей являлся таковым, как и он сам для него.
   Расследование на Объекте 156 -- первое крупное дело, на которое Саша рассчитывал, но вся эта последующая история, больше похожая на дурной спектакль, не имела под собой логического объяснения. Он понятия не имел, что напишет в отчёте.
   Такие мысли порой приходили в голову, но всё равно, о чём бы он ни думал, всегда возвращался к Кэтти. Перед его взором встала картина их встречи.
   Она была одной из тех, кто встречал их вертолёт на Исследовательской Базе. До встречи Саша представлял её именно такой: с глазами полными жизни, излучающей энергию. Семёнов, его помощник Роберт Балкер и генеральный конструктор проекта Сергей Дмитриевич Перетлёв стояли рядом, держа сдуваемые порывом ветра шапки. Саша сошёл с вертолёта и направился прямиком к группе встречающих.
  -- Рад вас приветствовать, Александр Сергеевич,-- пожал руку Семёнов и повернулся к Кэтрин и Ивану Алексеевичу.-- Это Александр Сергеевич Соколов, он будет третьим человеком в охране. Если что, то через него можно будет связаться с Робертом и со мной...-- он представил своих людей.
   Александр поочерёдно знакомился с каждым, но как только подошёл к Кейт, по нему словно пробежал электрический разряд. Тогда же он понял, что это было взаимно, хотя они ещё совсем не знали друг друга...
   ...Саша посмотрел в окно. На этой планете сутки короче на четыре часа. Взгляд снова упал на Кэтрин. Как хотелось, чтобы она проснулась! Как он мечтал об этом!
   "Увы, не всё зависит от нас..."
   Он разрывался. Это безделье могло убить кого угодно! И самое ужасное, что он действительно ничего не мог поделать! Настоящий страх приходит, не когда осознаёшь угрозу, а когда понимаешь, что ты против неё бессилен. А он очень боялся за жизнь девушки, ставшей ему дорогой, дороже всех на свете. Как он хотел провернуть плёнку назад и внести коррективы...
   Дверь открылась: на пороге стояла Лемла.
  -- Ужинать будете?-- спросила она.
  -- Да, пожалуйста, принесите сюда.
   Женщина кивнула и ушла, оставив его наедине с мучающими мыслями. Она вернулась так скоро, что Саша невольно подумал, что ужин уже был готов и стоял за дверью. Вместе с ней пришли и слуги, которые, поставив маленький столик, удалились.
  -- Лемла, почему ты меня спрашивала об Андрее?-- Саша решил уточнить. Почему именно сейчас? Наверное, хотел отвлечься от своих мыслей.
  -- Он хороший человек. Мне он нравится. Вы ему рассказали?
  -- Нет,-- солгал Саша.
  -- Мне нравится, что он разговаривает со мной как с человеком, а не как со служанкой,-- пояснила она.
  -- А я? Разве я говорю с тобой, как со служанкой?
  -- Нет, извините. Я не хотела ничего...
  -- У нас это норма.
  -- У вас нет рабов?-- удивилась Лемла.
  -- Нет.
  -- Но кто же тогда работает?-- удивилась она.
  -- Мы все работаем. Рабство у нас считается преступлением,-- Саша принялся за еду. Ему не хотелось споров со служанкой. Вообще она резко контрастировала с теми слугами, которых он видел в тренировочном лагере. "Не думаю, что она рабыня. Слишком разный подход к жизни. Скорее всего, она наёмный рабочий".
   Лемла ещё некоторое время сидела, потом спросила:
  -- А кто эта девушка?
  -- Кейт, она наш научный сотрудник.
  -- Ваша жена?
  -- Нет,-- удивился вопросу Александр.
  -- А я думала, что жена. Простите, мне здесь не место,-- Лемла встала.-- Вы меня отпускаете?
  -- У меня только один вопрос: вы же... вольный человек?
  -- Да, иных в Резиденции нет. Кому охота иметь дело с животными.
  -- Да, конечно...-- ответил он, обдумывая новую информацию об общественном устройстве.-- Иди, Лемла, спасибо тебе.
   Она с улыбкой поклонилась и вышла. Саша снова подумал о себе и Кэтрин. Если он её потеряет, то жизнь перестанет иметь смысл. Он не мог больше представить, как будет жить без улыбчивой и каждое мгновение разной Кэтти.
   Через полчаса вернулся Андрей, он был задумчив, и Саша спросил его:
  -- В чём дело?
  -- Всё в порядке, но Император попросил продать имеющееся у нас оружие.
  -- Надеюсь, ты отказал?
  -- Разумеется...
  -- А он?
  -- Ответил, что понимает, и не будет настаивать. Я до сих пор не понял Императора: что он от нас хочет? У меня складывается впечатление, что ему нужно лишь наше оружие.
  -- Возможно. Почему бы и нет? Ты же сам говорил, что у них проблемы с Симирией и Долерасом.
  -- Слишком узко.
  -- Почему? Вполне достаточно. Внешняя угроза довольно сильна. Ему нужна гарантия безопасности, а её может дать только оружие,-- ответил Саша и замолчал. Было видно, что Андрей хочет что-то сказать и не может, поэтому Саша спросил:-- Что-нибудь ещё?
  -- Нет, я просто устал. Пойду, отдохну.
   Андрей вышел, и Александр снова один. Друг явно о чём-то промолчал. Ну да ладно, если нужно, расскажет. Саша снова посмотрел на Кэтти...
   "Боже..."-- только и промелькнуло в голове...

-

   Разговор между военным советником и Императором состоялся сразу после разговора с посланцами Федерации и проходил в императорских покоях. Сам глава государства сидел на диване и время от времени прикладывался к чарке с вином. Анриус же стоял в напряжении. Ситуация в последнее время складывалась не в пользу Империи.
  -- Слышал? Они отказали продать нам образцы даже для моей личной охраны,-- произнёс Император.-- Хотя я предложил сумасшедшие деньги. Мне хочется узнать: что ты об этом думаешь?
  -- Они никогда не дадут нам оружия, даже если мы будем их ближайшими союзниками.
  -- Не доверяют?
  -- Да. Причина в этом.
   Император задумался, потом сказал:
  -- Садись.
  -- Благодарю,-- кивнул Анриус и сел на кресло, находившееся рядом.
  -- Доспехи, я так понимаю, они тоже не дадут?
  -- Да, мой Император.
  -- У тебя есть предложение?
  -- Увы, мы не можем никак повлиять на Федерацию.
  -- Да-а, в этом ты прав,-- Император с досады захрустел пальцами и, немного помолчав, продолжил.-- Меня интересует ещё один вопрос: почему Симирия начала готовиться к войне именно сейчас?
  -- Это должно было когда-нибудь случиться.
  -- Нет,-- отрезал он.-- Я думаю, прибытие послов Федерации сыграло решающую роль.
  -- Вы считаете, они как-то связаны с этим?
  -- Косвенно. Федерация изменила геополитическую расстановку сил. Совершенно естественно, что Симирия боится. Она тоже не всесильна. И там понимают, что если у нас завяжутся дружеские отношения, что они останутся в меньшинстве. Поэтому им приходится форсировать события.
   "Их глаза зорки, а наши слепы",-- думал Император.-- "Как же мало информации!"
  -- Но могут пострадать и посланцы,-- заговорил Анриус.-- Они же начинают войну, не мы. Тогда это отрицательно скажется на их отношении с Федерацией.
   Император кивнул, но добавил:
  -- Да, в этом положительный аспект ситуации, но это только в том случае, если Андрей сказал нам правду.
  -- Что вы хотите сказать? То есть у них уже есть отношения, и складываются они... точнее не складываются.
  -- Да. Именно поэтому они так лояльно относятся к нам. Им нужно здесь закрепиться. Найти друга. Иначе будет гораздо сложнее выстраивать отношения. Дело не в их пацифизме.
  -- Но они не могут не понимать, что это провоцирует Симирию.
  -- В таком случае они ответят, что мы лишь устанавливаем дипломатические отношения. Только и всего.
  -- ратор.--.
  -- Но зачем им говорить неправду, Мой Император?
  -- Они не хотят афишировать свою связь с Симирией. Сбивают нас с толку. Они не совсем искренны с нами.
  -- Лично мне они сразу не понравились,-- поддержал Анриус.
  -- Возможно, а их открытость -- притворство, попытка запудрить мозги,-- добавил Император и отпил немного вина..
  -- И что мы будем делать? Усилить наблюдение?
  -- Да, но это вряд ли что-нибудь даст. Ты мне говорил, что они общаются на своём языке.
  -- Да, а со слугами сразу же переходят на имперский.
  -- Интересно, где они узнали наш язык. Когда успели его выучить?-- Император снова отпил немного вина и посмотрел на Анриуса, ожидая ответ.
  -- Вы видели, что было на стадионе. Их возможности довольно велики. Возможно, они сначала учили язык, а уж потом...
  -- И кто же их тайный учитель?
  -- Это мог быть кто угодно: крестьянин, знатный человек, любой подданный Империи. Очевидно, их агенты уже давно среди нас, Мой Император.
  -- Не вяжется,-- подумав, сказал Мариус и поставил позолоченную чарку на стол.-- Если бы кто-нибудь их учил, неужели бы он не сказал, где находятся представители власти? Они бы имели возможность сразу связаться.
  -- Но тогда получается, что они и не планировали вступать в контакт с нами!-- воскликнул генерал и нервно заёрзал на кресле.-- Они хотели забрать девчонку и уйти. Это был их провал, а не успех. Нам повезло, что они не учли нашего присутствия на арене.
  -- Нелогично. Зачем проводить операцию в столь людном месте? Можно было освободить её без шуму. Нет, они специально провели эту операцию у нас перед носом. Это была демонстрация силы, либо... у них не было выбора. В любом случае мотивы нам неизвестны.
   Нависло молчание, оба хорошо понимали, что это значит. Федерация вовсе не то пацифистское государство, за которое выдаёт себя. Тогда вся эта дипломатия -- ширма.
  -- Если Мой Император прикажет, я...
  -- Нет, мы всё оставим как есть,-- перебил его владыка.
  -- Но, Мой Повелитель, враги здесь, в Резиденции.
  -- Будем ждать. Усилим охрану в четыре раза, заменить слуг солдатами. Вооружить. Если "посланцы" спросят, почему так много солдат, ответим, что это ради их безопасности,-- он улыбнулся, потом спросил:-- Как там девчонка?
  -- Знахарь сказал, что она лежит без сознания. Он не знает, что с ней.
  -- А я думал, что он компетентен.
  -- Он говорит, что никто и никогда не встречался с такими странными проявлениями. И, учитывая, что произошло на стадионе, я ему верю.
  -- Мы можем воспользоваться этим,-- твёрдо заявил Император.-- Совершенно очевидно, что они останутся здесь до того, пока она в таком состоянии. Андрей сказал мне, что она -- ученый, а, следовательно, она знает, как делается оружие.
  -- Верится с трудом. Женщина -- учёный,-- военный советник улыбнулся. Действительно, звучало как анекдот.-- Они пытаются нас обмануть и здесь.
  -- Здесь нет обмана, я уверен.
  -- Почему?
  -- Нет смысла. Я бы хотел, чтобы слуги в Резиденции следили за её состоянием. Как только она проснётся, нужно попросить устроить научную конференцию. Женщины -- глупый народ. Возможно, она сможет рассказать нам некоторые секреты или хотя бы указать нам направление,-- сказал Император, обдумывая, ничего ли не упустил из виду.
  -- Мой Император как всегда на высоте.
  -- Положено по званию, как и вам, мой советник,-- улыбнулся он.
  -- Значит, тюремное заключение Лори и Вэкки мы отменяем?
  -- Нет, пусть потешат своё самолюбие. Один человек ничего не стоит. Незаменимых людей нет. Да, Анриус? Я прав?
  -- Вы всегда правы, Мой Император,-- в голосе генерала прозвучала нотка испуга. "Пускай боится, это тоже необходимо".
  -- Мы будем притворяться, что верим им, но и будем всегда на стороже.
  -- Конечно, Мой Император.
   Властелин четверти континента снова выпил, подумал о чём-то отстранённом, осмотрел украшения бокала и вернулся к насущным проблемам:
  -- Вы думали над тактикой боя? Если мы не получим оружия, то выиграть войну будет сложно. Будем исходить из худшего.
  -- Да, я говорил со всеми Префектами и командующими. Мы выработали стратегию.
  -- И какую?
  -- Единственный вариант: оборона.
   Императора эта фраза задела, и он закричал:
  -- Смотрящий С Неба! Мы что, будем отсиживаться, пока эти бандиты грабят поселения?!
  -- Мой Император,-- Анриус сглотнул, в глазах промелькнул ужас.-- Иного выхода нет. Мы измотаем их в обороне, потом нанесём ответный удар. Их оружие стреляет довольно далеко, и нам придётся подпускать их поближе. Это возможно лишь в случае, если наши солдаты будут защищены стенами. В ближнем бою все равны, но так как у нас войск по количеству больше, то они останутся в проигрыше. После того, как они потеряют значительную часть своей армии, им потребуется передышка, тут-то мы их и уничтожим,-- Анриус хлопнул кулаком по ладони, словно показывая, как.-- Уничтожим одним мощным ударом и выиграем войну.
   Император молчал. Его военный советник сидел спокойно, но спокойствие было лишь внешнее. Он серьёзно боялся за свою карьеру, если повелителю тактика придётся не по душе, то это чревато последствиями. А Император думал, казалось, целая вечность прошла, пока он не сказал:
  -- Да, это единственный вариант. Но видит Смотрящий с Неба, мне он не по нутру.
   Советник мысленно выдохнул. Одному только ему было известно, что он пережил в эту минуту, однако это ещё было не всё.
  -- Насколько я понимаю, единственной возможностью бороться с их войсками является конница.
  -- Да, мой Император. Её нужно максимально облегчить.
  -- Что вы имеете в виду?
  -- Снять доспехи. В данном случае они будут только помехой.
  -- Вы хороший советник, Анриус. Хороший военный. Дайте указания о мобилизации. Нам нужно как можно больше лошадей. У вас всё?
  -- Нет, мой Император, пришли новые данные из Симирии о флоте.
  -- И каковы соотношения сил на море?-- насторожился Император.
  -- Здесь довольно сложная ситуация. Дело в том, что у нас деревянные суда, в то время как Симирия частично перешла на металлические. Наши орудия пробить их защиту не смогут.
  -- Печально,-- тихо произнёс Император. Действительно, поводов для радости не было. Кто владеет морем, тот владеет миром. Теперь эта истина была понятна и ему, но Империя слишком поздно поняла это. Сотни лет без войн ослабили её. "Теперь мы пожинаем плоды собственного безучастия",-- подумал он.-- "О Смотрящий С Неба..."
  -- К тому же, их корабли гораздо быстрее,-- продолжал советник.-- Они больше полагаются на ветер, чем на гребцов. Гребцы -- рабы. В сражении мы будем иметь противника и у себя, в тылу. Опасная ситуация.
  -- Да, ситуация не из лёгких. Но что вы уже исправили? Я вас просил об этом.
  -- Мы перевооружаем наши галеры, ставим на них новые пушки. Наши инженеры трудились над этим несколько лет...
  -- Короче,-- поправил Император. Подробности их создания его не интересовали. Важен сам результат.
  -- Новые пушки стреляют металлическими ядрами.
  -- Их аналоги превосходят наши?
  -- Увы, да, раза в два-три по всем характеристикам, а то и больше. Многое нам не известно.
  -- Вам вообще ничего не известно!-- закричал Император, но тут же успокоился, понимая, что не Анриус был причиной отсутствия информации, а недостаток времени и грамотных людей. Конечно, он предполагал перевес, но такое значительное превосходство очень опасно.
  -- Сколько они могут выставить кораблей?
  -- Этого мы точно не знаем, но наши шпионы насчитали тридцать семь тяжёлых, десять металлических и семьдесят малых кораблей.
   Император открыл рот, но потом проглотил удивление и рявкнул:
  -- И ты об этом молчал?!
  -- Информация пришла сегодня, когда проводилась демонстрация.
   Император нервно отпил из бокала и со стуком поставил его на стол. Жидкость вылилась на скатерть, и он выругался.
  -- Мы работаем, Мой Повелитель. Мы делам всё, что можно.
  -- Значит надо делать больше!-- Император начал себя успокаивать, через некоторое время он добавил:-- Я понимаю, не всё в наших силах. Сколько пушек на их кораблях?
  -- На самом крупном около сотни. Больше мы ничего не смогли узнать. У нас мало людей.
  -- Сколько мы можем выставить кораблей?
  -- Около ста сорока галер. Через месяц -- сто шестьдесят. На каждой нашей галере планируется установить около двадцати пушек.
  -- Этого мало.
  -- Но больше не позволяет конструкция. Мы и так максимально утяжелили её. Если поставить ещё несколько пушек, то корабли начнут тонуть и без помощи Симирии.
  -- Но тогда они не смогут идти в наступление!
  -- Если мы не вооружим их должным образом, то мы не сможем и обороняться,-- пояснил Анриус.-- Мой Император, я хочу, чтобы мы выиграли время. Это единственный шанс. Мы должны сдержать первый удар, тогда инициатива будет у нас в руках.
  -- Да-да, отсидеться в обороне. Я помню,-- Император зло выдохнул.-- Да, ты абсолютно прав, но Империя никогда не терпела поражений, даже в обычном бою.
  -- Но у нас не было раньше такого мощного противника, Мой Повелитель. Видит Смотрящий С Неба, мы делаем всё возможнее и победа будет за нами.
  -- Я уже понял, что мы не можем противостоять им на море,-- тяжело вздохнул Император и почесал лоб, как будто пытаясь ускорить движение мыслей, которые приведут его к верному решению.-- Когда они могут оказаться у наших берегов?
  -- Через полмесяца, если они будут идти все вместе, то есть с металлическими судами: они ходят медленнее. Через месяц, если стартуют без них прямо сейчас.
  -- Но эта информация уже устарела. Она почти месячной давности.
  -- Эта информация шла к нам две недели,-- уточнил Анриус.-- Переплыть океан -- задача не из лёгких.
  -- Значит, они могут прибыть через две недели,-- задумчиво произнёс Император.-- Стоп, кое-что не сходится. Скорее всего, Симирия начала подготовку недели две назад, но тогда послы ещё не появились у нас. Прошло всего два дня. Значит причина не в них.
  -- Если только агенты Симирии не знали, что послы Федерации уже в Империи.
  -- Ве-ерно, действительно, вероятность есть,-- задумчиво произнёс Император и помолчал, обгладывая эту мысль.-- Вернёмся к флоту. Я понимаю, что средств борьбы с металлическими судами у нас нет.
  -- Да, мой Повелитель.
   Император снова задумался. Если стандартных приёмов нет, тогда нужно идти другими путями.
  -- Значит, только абордаж. Как вооружены их корабельные команды?
  -- Мы не знаем.
  -- Значит, нужно выдать бомбы морякам.
  -- Они называют это гранатами.
  -- Не важно, как они это называют. Если мы хотим брать корабли на абордаж нам нужно много оружия. Очень много оружия. Выдавайте им по два пистолета и мушкет. Не жалейте ничего, выдайте им всё оружие, которое у нас есть. В руках моряков сейчас судьба всей Империи! Мы не должны позволить высадится вражеским войскам на нашей территории!
  -- Да, Мой Император.
  -- Усильте патрулирование на всём восточном берегу. Дайте указания усилить прибрежную оборону. Мы должны встретить их готовыми.
  -- Я уже отдал приказ, Мой Повелитель. Все лёгкие суда прочёсывают прибрежные районы.
  -- Это все новости?
  -- Да, Мой Император,-- поднимаясь, ответил советник.
  -- Плохие же вести ты мне принёс сегодня,-- Император на несколько ударов сердца закрыл лицо рукой и помолчал.-- Ладно, ступай. Мне необходимо подумать. Собери военный совет завтра.
  -- Да, Мой Повелитель,-- поклонился генерал.
  -- И ещё: я выступлю перед народом. Они должны быть готовы к войне. Мне хотелось бы, чтобы посланцы Федерации присутствовали при этом. Нужно понаблюдать за их реакцией, после этого мы поговорим с ними начистоту.
  -- Как прикажете, Мой Император, но если мы им не доверяем, то не лучше ли оставить это.
  -- Если они в этом замешаны, то обо всём знают, хуже уже не будет, если нет, то мы выиграем от этого благодаря их неведению. Всё!
   Анриус поклонился и вышел, а Император с ужасом подумал, что если срочно не менять расстановку сил, то Империя обречена на поражение, а все заверения военных, это только желание ему угодить: всего лишь грубая лесть. Он оставался один на один с этой угрозой.
   "Вот так выглядит великая страна накануне её крушения,-- уныло подумал Император.-- О Смотрящий С Неба, почему ты оставил нас? Льстящиеся советники и Префекты, Проконсулы, набивающие себе карманы. И повсюду лжецы, шпионы, убийцы. Повсюду ложь, одна только ложь!"
   Теперь он знал, что бездействие, это то, что погубит Империю. Сотни лет прозябания, никакого движения вперёд. Это оказалось самой страшной ошибкой. Если б только возникла возможность исправить! И ведь только сейчас он ощутил, у какой пропасти находится Империя, и каким слепым и развращённым властью он был.
   "Но, может быть, всё не так, и есть шанс. Дай нам сил, Смотрящий С Неба! Теперь всё в руках твоих..."

-

   Андрей действительно устал. Не только потому, что общение с местными людьми отнимало энергию, но и ввиду объективных причин. Ему необходимо было отдохнуть, поэтому он и не задержался у Александра.
   Булдаков вошёл в свою комнату и развалился на кровати, надеясь вздремнуть. Однако сон не шёл, тело стонало от напряжения, сказывалось нервное перевозбуждение. Понимая, что заснуть не удастся, он встал и вышел на балкон.
   На двор уже опустились сумерки. Лучи лилового солнца скользили по верхушкам деревьев сада. Если присмотреться, то слева можно было увидеть, как они играют с водой, создавая необыкновенный рисунок, словно набросанный мазками кисти художника. Пахло свежестью и надвигающимся дождём. С юга, насколько было видно, наплывали тяжёлые, полные влаги, тучи, чуть смазанные снизу: там шёл дождь. Ночью он придёт и сюда. Дождливая и холодная планета.
   Андрей бросил взгляд на Резиденцию Императора. Там было необычно много солдат. Он позволил себе задуматься над причиной этого. Возможно, Император решил устроить военный совет, хотя не очень-то похоже. Высшие имперские чины одевались соответственно своему званию, а здесь в основном были гвардейцы.
   В дверь постучали.
  -- Входите,-- обернулся он, отвлекаясь от мыслей.
   На пороге стоял гвардеец.
  -- Что случилось?-- спросил Андрей.
  -- Господин посол, у ворот стоит какая-то женщина. Она хочет с вами поговорить.
   Булдаков искренне удивился: "Кто может прийти, кроме посыльного Императора? Ладно, посмотрим".
   Они спустились во двор и прошли несколько метров, отделяющих Резиденцию от ограды. У ворот действительно стояла женщина лет сорока, одетая в столу, поверх которой был накинут плащ. Дорогие украшения наводили на мысль о принадлежности к аристократическому классу. Неподалёку стояла богато украшенная карета. Но Андрей не мог её вспомнить, он с ней не встречался.
  -- Добрый вечер. Кого вы хотели видеть?
  -- Я бы хотела поговорить с посланцем Федерации.
  -- Да, это я,-- Андрей подал знак гвардейцам, чтобы те открыли ворота. Женщина вошла, и Андрей спросил.-- Можно мне узнать ваше имя?
  -- Фрея.
  -- Моё имя -- Андрей.
  -- Я знакомая Кейт. Она должна меня знать.
  -- Боюсь, вы не сможете с ней поговорить,-- Булдаков подумал, что если она знает Кэт, то может рассказать подробности.-- Если вам есть, что сказать, вы можете поговорить со мной.
   Фрея кивнула, принимая приглашение.
  -- Пойдёмте,-- предложил Андрей, и они направились в сторону Резиденции.
  -- Вы хорошо были знакомы с Кейт?
  -- Да, в каком-то смысле. Я ей помогала. Я жена Лори.
   Андрей на секунду остановился. Теперь он понял, зачем она пришла сюда: просить за мужа.
  -- Если вы пришли просить, то эти вопросы решаю не я.
  -- Я понимаю,-- кивнула она.-- Лори -- ужасный человек, и получил то, что заслужил.
  -- Но чего же вы от нас хотите?
  -- Я не хочу, чтобы его лишали заслуг. Он многое сделал для укрепления Империи.
  -- Вообще-то, это внутренние дела Хевимской Империи. Я не имею права чего-либо требовать от Императора. Если вы хотите что-то исправить, то нужно обращаться к нему, а не ко мне. Скажите, а ваш муж знал о том, кто она?
  -- Нет. Я хотела объяснить ему, но он не стал меня слушать.
   Они вошли в Резиденцию.
  -- Садитесь, пожалуйста,-- предложил Андрей и позвал.-- Лемла,-- служанка очень быстро оказалась рядом, настолько быстро, что он подумал, что она следила за ним.-- Лемла, угости гостью,-- потом повернулся к Фрее и сказал.-- Я сейчас вернусь.
   Та понимающе кивнула, и Булдаков пошёл наверх, к Александру. Вошёл в комнату и сказал:
  -- Саш, там пришла жена того самого Лори. Не желаешь ли поговорить?
  -- И что ей нужно?-- в голосе друга прозвучали нотки ненависти. Он слышать не мог имя этого человека.
  -- Она говорит, что помогала Кейт. Я подумал, что тебе будет интересно.
  -- Приведи её сюда.
  -- Ладно.
   Андрей пошёл обратно. Лемла уже принесла кое-что приятное на вкус, и Фрея не упустила случай полакомиться.
  -- Пойдёмте со мной,-- попросил он.-- Сейчас вы её увидите.
   На её лице отразилось удивление, но всё же женщина последовала за ним.
   К тому моменту, как они вошли в комнату, Саша уже поставил стулья так, чтобы все смогли сесть полукругом.
   Гостья, войдя в комнату, первым делом бросила взгляд на Кейт. О чём она думала, гадать можно было бесконечно, но это длилось недолго: она обратила внимание на Сашу.
  -- Александр Соколов,-- представился тот.-- Можно просто Александр.
  -- Фрея,-- представилась она, и все сели.
  -- Почему вы пришли?-- спросил Саша.
  -- Я хотела поговорить с Кейт. Я помогала ей.
  -- Почему?
   Андрей подумал, что Саша настроен излишне воинственно. Возможно, эта женщина ни в чём не виновата. Хотя с другой стороны... Всё зависит от того, как посмотреть.
  -- Расскажите нам, что произошло?-- попросил Булдаков.
   Он присматривался к ней. Женщина, безусловно, любила власть и имела высокое мнение о себе. Наверняка, в интригах ей нет равных. Такие, как она, весьма опасны. Но Фрея нервничала (или только делала вид?), поэтому её рассказ оказался рваным.
  -- Мне очень жаль её. Честно говоря,-- начала гостья,-- я сразу заметила, что она очень способная, поэтому хотела направить её способности в интересующее её русло. Кейт сказала, что интересуется всем, и я подумала, что лучшим местом для неё будет библиотека. Я старалась обеспечить её всем, чем могла. Конечно, Кейт мне рассказала, что она не из Империи. Хотя я это поняла сразу, она совершенно не похожа на тех, которых привозят из леса. Она сказала, что из Федерации, но я не поверила. Только потом я уже поняла, что она мне говорит правду, и стала ей помогать.
  -- Почему же она оказалась... в таком положении?
   Фрея рассказала прелюдию этих событий. Когда она дошла до того момента, как Лори начал свои похотливые игры, Андрей заметил, как друг сдал кулаки, но Фрея говорила о ней восторженно и смеялась над своим мужем. Булдаков сначала думал, что она его просто недолюбливает, но теперь понял, что женщина его просто ненавидит. И эта ненависть пропитывала её до самых дальних глубин души.
  -- ...Это нужно было видеть! Префект был уложен с одного удара. Это его так злило! Он был вне себя от ярости. Тогда я решила поговорить с Кейт, и она сказала, что из Федерации,-- повторилась Фрея.-- Я не поверила, и решила поговорить завтра, когда она успокоится, но случилось по-другому. Кейт попыталась сбежать. Я её понимаю, она испугалась, но её поймали. Лори ничего не предпринимал, только потом, когда он сказал, что мы едем в Эрению, я поняла, что он хочет не только отомстить, но и использовать её в своих целях. Я приказала охраннику помогать ей в пути, хотя фактически не имел права командовать охраной. Вмешался Лори, я ничего не могла сделать. Я пыталась его вразумить, но он меня не послушал. Когда... на стадионе,-- она опустила глаза,-- всё произошло, мы находились рядом с Императором. Лори сказал ему, что это его подарок,-- Фрея скрыто улыбнулась, но Андрей почувствовал это и не преминул отметить.-- Потом, когда вы показались, я поняла, что вы пришли за ней, и сказала Императору.
  -- И он вам поверил?
  -- Конечно,-- удивилась Фрея.-- Я ему сказала, кто эта девушка и откуда у неё способности. Император был поражён тем, что произошло. И, честно говоря, я тоже. Все мы... Иного объяснения просто нет. Да и легенды говорят о людях из другого мира.
  -- Легенды?-- переспросил Андрей, вспомнив, что Император тоже говорил о них.
  -- В народе есть легенда о посланцах Богов, которые умеют повиливать животными. Незадолго до её побега наш сторожевой пёс начал меняться. Он полюбил Кейт и пошёл с ней. Теперь я уверена, она сама его позвала. И она смогла остановить тигра, куса, как называют этих животных местные дикари. Думаю, легенды всё-таки имеют отношение к реальности,-- задумчиво закончила Фрея. Многое стало на свои места.
  -- Как вы поняли, что мы -- это мы? Что мы из Федерации?
  -- Кейт мне рассказывала. Она говорила, что вы следите за ней и вмешаетесь, когда будет необходимость.
   "Она надеялась, надеялась и ждала,-- думал Андрей,-- а мы опоздали". В Сашиных глазах он прочитал ту же мысль.
  -- Хочу выразить вам благодарность,-- проговорил Андрей, а она снова улыбнулась.-- Поэтому вы просите, чтобы Лори не лишали званий?
  -- Да.
   "Услуга за услугу. Ох и хитра же ты, Фрея. Воспользовалась ситуацией, смела с помощью Императора Лори и теперь пришла к нам... ох и хитра",-- думал Андрей и посмотрел на Сашу. Решать будет он.
  -- Вы должны понимать, что мы не можем влиять на этот вопрос. Простите, мы ничего не можем для вас сделать,-- фактически друг отказал ей, но в мягкой форме.
   Фрея сокрушённо кивнула:
  -- Я понимаю,-- развела руками и встала.-- Это всё, что мне нужно. Я ведь так много сделала.
  -- Простите, мы действительно ничем не можем помочь. Я вас провожу,-- встал Андрей, и они вышли, оставив Сашу одного.
   То, что он сказал, было правдой. Приходить к Императору и выдвигать новые требования непозволительно. На первый взгляд Фрея казалась хорошим человеком, а хамелеонов Булдаков чувствовал. Такие всегда добиваются своего.
   Они спустились на первый этаж молча, уже в холле она сказала:
  -- Знаете, я благодарна судьбе за появление у нас Кейт.
  -- Правда?-- удивился Андрей.
  -- Да, она изменила меня и моего сына. Она открыла мне глаза.
  -- Я искренне рад, что это случилось,-- они остановились, и Андрей посмотрел ей в глаза, но прочитать, о чём она думала, не сумел. Была ли она искренна в этот момент, осталось для него тайной за семью печатями. Оставалось надеяться, что она говорит правду. В противном случае все усилия Кэтрин оказались напрасными.

-

   Саша расставил стулья по местам и сел. На улице послышалось цоканье копыт и скрип экипажа: Андрей уже проводил гостью.
   Его взгляд упал на Кейт. Который раз он уже смотрит так, с надеждой, но она не просыпается. Они продолжают общаться с людьми из этого мира, что говорит о том, что Кэтти в сознании. Но тогда что же на самом деле происходит?
   Саша встал и вышел на балкон. Уже стемнело. Ночной сад шумел. Ветер-дирижер руководил хором звуков. Вскоре стал накрапывать дождик, и звуки ударов капель слились в одну большую музыку дождя. Они барабанили, словно тысячи маленьких молоточков, по листьям, стучали по крыше и стекали вниз по стенам. Саша протянул руку, и вода стала собираться на ладони. Послышались шаги, это Андрей возвращался в свою комнату. Откуда-то издалека донёсся рокот грома.
   "Кажется, идёт гроза",-- решил Саша и, вернувшись в комнату, закрыл все окна, чтобы ветер не разбил стёкла, да и сквозняк был бы некстати. Затем снова сел на стул рядом с кроватью.
   Сердце заливала тоска, как сейчас дождь поливает Эрению. Саша взял руку Кейт, она была горячей. Ничего не менялось, вот уже который день. Уже который день...
   Александр и не заметил, как уснул. Может, шум дождя, бьющего по стёклам, подействовал как снотворное. Это уже не казалось важным...
   Он шел по каменистому берегу неспокойного моря, один в дождливый вечер. Грянул гром -- свинцовые тучи вздрогнули, охваченные ярким пламенем. Трава на склоне холма, сгибаемая ветром, клонилась к земле. Здесь было неуютно, но всё же он не уходил, чего-то ожидая. Чего?
   Примерно в шагах ста, бросая камешки, сидела девушка, одетая в белое платье, обуви на ней не было. Как только он не заметил? Она повернулась и улыбнулась. Хоть лицо не удавалось рассмотреть, он чувствовал, что она улыбнулась. Внезапно огромная волна накатила на берег, и девушка исчезла, не оставив даже следа на прибрежном песке. Девушка словно растворилась в ней! И только сейчас он понял, что это была Кейт; понял, когда потерял. Она снова уходила.
   Раздался весёлый женский смех -- он обернулся -- по ступенькам наверх бежала... Кейт. Да, да, это была она. Девушка уже поднялась и скрылась за холмом.
   Он бросился догонять, как вихрь взлетел по ступенькам наверх, но её здесь уже не было.
   "Играет, играет со мной".
  -- Кейт! Кэтти!-- прокричал он. Но никто не отзывался. Здесь никого не было... и нечего не выделялось на фоне голой равнины. Выжженная пустыня, по которой носился сухой ветер. Почему он не звучит? Почему не перекатываются песчинки? Неестественная тишина давила со страшной силой.-- Кэтти!!!-- снова прокричал он.
  -- Я здесь,-- раздался её голос, совсем рядом. Он мгновенно развернулся.
   Девушка стояла в нескольких метрах. Улыбчивая, с такими живыми и ласковыми глазами. Белое платьице развивалось на ветру, обводя стройную фигуру. Он сделал шаг, но не приблизился. Нет, Кейт не убегала, девушка стояла на месте и загадочно улыбалась. Он сделал ещё шаг -- ничего не изменилось, словно создавалось пространство между ними. Это начинало злить. Чтобы он ни делал, не мог подойти к ней.
  -- Кэтти! Кейт!!!-- и кинулся в панике, но расстояние не сокращалось.-- Кейт!..
   Девушка протянула руку...
   Саша проснулся. Дождь по-прежнему хлыстал по окнам, его музыка обещала звучать долго. В комнате было очень темно: царствовала глубокая ночь. Он лежал на стуле, держа девушку за руку.
   Сон казался столь реальным, что поверить в происходившее не составляло никакого труда. Он уже проходил через подобное: на базе, в пещере у аборигенов. Все эти сны в той или иной мере сбывались или, по крайней мере, отражали суть происходящего. Что произошло сейчас, он не понимал, но надеялся, что это добрый знак.
   Саша посмотрел на Кэтрин. Глаза девушки по-прежнему были закрыты, грудь медленно поднималась и опускалась: она дышала спокойно. Только сейчас заметил что-то неуловимое, буквально на грани сознания. Александр попытался понять, что же привлекло внимание, и понял: температура спала! Он же всё это время держал её руку. Саша улыбнулся и позвал:
  -- Кейт.
   Дыхание участилось. Или это только показалось? Александр сел на кровать и наклонился к ней.
  -- Кейт. Ты слышишь меня?
   Она открыла глаза. Через мгновение в них прекрасных, глубоких как ночь, отразилось понимание. Она улыбнулась и сказала:
  -- I hear you... Я слышу тебя.
   У Саши даже на секунду перехватило дыхание. Боже, как в эту секунду хотелось обнять Кэтти! Взгляд жадно ловил каждое её движение. Девушка попыталась приподняться. Он поспешил помочь и, больше не сдерживая себя, обнял так нежно как никого и никогда. Кэтти медленно, как будто стесняясь, положила руки ему на плечи, а потом и голову. Саша чувствовал тепло её тела, слышал дыхание. Чувствовал в ней жизнь. Его переполняла такая большая радость, которую он когда-либо мог представить и пережить.
   Неизвестно сколько они сидели в таком положении. Время изменило своё течение. Он полностью погрузился в ощущения, растворился в тепле чувств и тела, ощущая прикосновения рук и биение сердечка.
   Знать, что она рядом и жива -- это всё, что ему было нужно.

Глава 3

   Время неизвестно...
   Место неизвестно...
   ...Тьма окутывала с ног до головы, ни единого лучика света не мелькало в ней. Всюду непроглядная ночь и оглушающая тишина, давящая на психику.
   Сначала Кейт не поняла, что произошло. Мир в одно мгновение исчез, и первая появившаяся мысль говорила о том, что её час настал, но она гнала её прочь. Кромешная тьма... Здесь не существовало ничего кроме неё. Девушка по-прежнему ощущала себя в теле, но находилась будто в невесомости. Не удавалось увидеть ни ноги, ни руки. Абсолютная тьма. Но ни паники, ни страха в ней не было, скорее наоборот: возник какой-то интерес.
   Казалось невероятным, но "ночь" стала сгущаться. Кейт не видела, а чувствовала, хотя казалось, всё оставалось неизменным, свершаясь на каком-то ином уровне восприятия, внутри, а не вне. Неизвестно откуда появился белый туман, и вскоре Кейт смогла увидеть себя парящей в нём. Каждая мельчайшая частичка светилась блеклым светом. Потом марево стало сгущаться, всё быстрее и быстрее. Кейт попыталась приглядеться и понять, из чего он состоит: как мука, вот только не оседал на одежду. Крупинки стали сливаться, образуя хлопья.
   "Словно снег".
   В хаосе начала проглядываться упорядоченность. Белые хлопья кружились вокруг Кейт, словно она находилась в центре смерча, но что удивительно: ни движения, ни ветра, заставляющего их приходить в движения не чувствовалось, словно ничего и нет.
   Подул "ветер", хотя она поняла это только по ускоряющемуся движению частиц, по-прежнему не ощущая их. Хлопья двигались всё быстрее и быстрее, они улетали и исчезли где-то там, во тьме бесконечности. Напор спадал, вскоре их стало настолько мало, что сквозь хоровод можно было увидеть очертания берега и дома.
   Кейт стояла на берегу моря. Чувство волнения переполняло её. Девушка находилась там, где провела детство. Это был её дом. Дом!
   Она стояла на тропинке, ведущей по краю обрыва к коттеджу. Солнце уже склонилось к горизонту: надвигался вечер. Справа плескались волны моря, оттуда же прилетал свежий бриз и покачивал траву. В небе проплывали птицы. Слева, за редкими деревьями просматривались дома соседей. Как давно она не возвращалась сюда, но всё было как в памяти!
   Кейт сделала шаг в сторону дома. Камешки, зашуршавшие под ногами, указывали на реальность происходящего. Она почему-то посмотрела вниз, потом на себя, и с удивлением отметила, что изменилась: на ней -- вечернее белое платье. Они снова стали модными в последнее время. На ногах босоножки. Девушка невольно улыбнулась. Всё здесь напоминало о детстве. Сюда она возвращалась в своих снах.
   Сейчас ей тринадцать лет. Несмотря на то, что всё это произошло много лет назад, она помнила каждый миг этого дня. Она возвращается из клуба, где проходил выпускной бал по случаю окончания "Школы для одарённых детей им. Н. Теслы". Пойдёт к дому, там её встретят мама и папа. Отец покажет брошюрку из России и предложит подумать, где продолжить обучение, но ей не хочется сейчас думать об этом. Ей хочется хоть ещё немного побыть ребёнком. Это желание было сильнее желания вернуться в дом, но нужно идти. К чему стоять на месте? Движение -- жизнь. Полное понимание этого придёт лишь несколькими годами позже, когда гипердвигатель остановится на полпути, не довершив работы. Но это произойдёт ещё не скоро.
   Кейт направилась по тропинке, прислушиваясь к звукам шуршания травы, ударов волн по камням берега -- звукам её детства. Она никак не хотела расставаться с ними, не хотела уезжать в незнакомую страну, где люди говорят совсем на другом языке. Кейт уже знала немного русский, его преподавали в школе, но для полноправного разговора со сверстниками этого, конечно, не хватало. Придётся доучивать язык. Да и как воспримут её там люди, которым уже почти двадцать, девочку, которая только должна начинать изучать естественные науки. Однако всё сложится даже лучше, чем маленькая Кейт могла себе представить: она поступит в университет, а по окончании МГУ ей предложат продолжать обучение в аспирантуре, после чего она будет участвовать в проекте по разработке гипердвигателя. А через два года на базу прибудет группа пополнения. Один из прибывших представится как новый руководитель охраны уровня, но Кейт заметит, что всё не так просто. Позже, когда симпатии станут явными, она решит пригласить его к себе в надежде, что он расскажет, что же всё-таки происходит, но так и не успеет ничего расспросить.
   Но всё ещё впереди... А сейчас...
   Кэт шла к дому, в памяти вспыхивали различные эпизоды жизни, совершенно хаотично, никак не связанные друг с другом: картинки, эмоции, сны, мечты...
   Она остановилась. Здесь ничего не изменилось. От калитки ко входу вела дорожка, выложенная из белого камня. По обе её стороны -- цветы: орхидеи и розы. Мама любит разводить цветы. Хобби матери передалось и ей: цветы были её страстью наряду с наукой.
   Девочка прошла мимо всего этого великолепия, поднялась на крыльцо, но никто не выходил. Она отчётливо помнила, что только она поднимется, откроется дверь и...
  -- Пап, мам,-- позвала Кейт, но никто не отзывался.
   Она открыла дверь и вошла в дом. От порога до гостиной разлёгся длинный палас голубого цвета. Кэт сняла обувь и прошла в гостиную. Здесь никого не было. Подошла к лестнице.
  -- Мам! Я вернулась!-- крикнула она в надежде, что родители наверху и просто её не слышат.
   "Где же они?"
   Кейт почувствовала некоторое беспокойство. Как-то слишком тихо. Непривычно. Словно она одна во всём доме.
   Кэт направилась на кухню. Мама решила побаловать дочку вкусностями и приготовила шикарный ужин на троих. Он стоял на столе, дожидаясь своего часа. Бифштексы были ещё горячими, только что приготовленными. Казалось, ещё мгновение и мама крикнет: "Доченька, неси всё это в гостиную. У нас праздник!"
  -- Мам!-- голос прозвучал уже обречённо. Куда же все подевались? Становилось страшно. Казалось, что здесь никого и нет. Она выглянула на улицу: никого. Почему только сейчас она заметила, что здесь нет людей? Совсем одна, даже птицы куда-то исчезли. Все исчезли в момент её появления, не осталось ничего живого.
   Паника потихоньку начала овладевать мыслями.
   Кейт вышла из кухни и остановилась около зеркала. Холодная волна страха пробежалась по телу. Теперь она выросла: ей двадцать два. Одежда тоже сменилась. Теперь на ней была та одежда, которую ей предоставили в Тени.
   Девушка быстро направилась к лестнице, ведущей на второй этаж. Поднимаясь, она ощущала мягкость ковра на ступеньках, знакомое ощущение немного успокоило. Здесь всё так привычно...
   Кейт бросила несколько коротких взглядов на картины, висевшие на стенах, и заглянула в комнату родителей. Как и ожидалось: пусто. Все вещи аккуратно расставлены, постель заправлена. Кейт закрыла дверь, подавляя эмоции. Хотелось услышать хоть что-то. Чей-то крик, шум проезжающей машины, хоть что-нибудь! Зловещая тишина оглушала своим присутствием.
   Девушка подошла к двери в свою комнату и остановилась, не понимая почему. Она стояла, словно боясь заглянуть внутрь и увидеть что-то страшное. Набравшись решительности, Кейт открыла дверь и осмотрела комнату.
   Здесь было все как в тот день восемь лет назад: столик с компьютером у окна, шкафчик с одеждой напротив входа, справа -- кровать, где лежало голубое платье, которое она примеряла перед выпускным, слева от входа -- тумбочка. Кэт вошла, закрыла дверь и села на кровать. Волна воспоминаний захлестнула её. Сколько счастливых и тяжёлых моментов из жизни она пережила в этом доме, их не счесть. Она здесь выросла... Это её дом...
  -- Джейн,-- произнесла имя компьютера Кейт, но тот не отозвался.
   "Мёртв",-- почему-то пришла мысль.
   Кэтрин и не ожидала услышать голос машины. Страх немного отступил, когда пришло понимание происходящего: всё, что находилось вокруг, являлось лишь имитацией, крохотным осколком мира, составленным из воспоминаний.
   Она взяла платье, встала и приложила к себе. Странно, но оно оказалось впору, хотя прошло почти десять лет. Так захотелось сбросить с себя ту грязную жёсткую одежду, что была на ней. Она не стала противиться желанию и быстро переоделась. Подойдя к зеркалу, Кэтрин придирчиво осмотрела себя. Платье безупречно сидело на ней. Его синие оттенки играли проникающими в окно лучами солнца.
   "Говорят синий -- цвет благородный",-- подумалось ей, разглаживая подол. Кэтрин не так часто занималась своей внешностью, как другие девушки, на это требовалось слишком много времени, но всё же любила поразить своей красотой. Что ни говори, а это естественное желание.
   Кейт подошла к шкафу, открыла: там видела одежда разных цветов и форм, но не это её интересовало. Она опустилась на колени и вытащила ящик, стоявший в углу.
   Крышка поддалась легко. Внутри лежали мягкие игрушки, различные зверюшки, но она искала только одну: мишку со встроенным голосом и программой, имитатором интеллекта. Он лежал на самом дне ящика. Девушка мягко улыбнулась, доставая его, села на кровать и провела рукой по искусственной шёрстке. Знакомое ощущение детства приятно разлилось в душе. В любом бы другом случае мишка заговорил бы, вспомнив хозяйку, но это была лишь мёртвая копия. Увы, но это ничего не меняло. Как Кейт любила мишку... Его подарили, когда исполнилось шесть лет, с тех пор они стали неразлучны. Девочке всегда было интересно и весело разговаривать с общительной игрушкой, знавшей много интересного и умеющей преподнести знания в игровой форме. Девушка вспоминала, как проводила время, сидя на качелях и разговаривая с ним.
   "Качели. Есть ли они на заднем дворе?"-- и тут же ответила.-- "Конечно, они там".
   Девушка вспомнила то ощущение полёта и радости, когда она, будучи совсем малышкой, взмывала в небо. Правда мишка иногда ворчал на неё, предупреждая об опасности, но маленькая Кэтти не обижалась на друга. Главное, чтобы маме не ябедничал, чего он, конечно, не делал...
   Шум работающей электропилы во дворе стал ярким контрастом тишине и заставил оторваться от мыслей. Сначала Кэтрин подумала, что показалось. Какой может быть шум, если никого нет, но потом, прислушавшись, поняла, что это не галлюцинация.
   Донёсся хруст, а затем звук падающего дерева.
   Она положила мишку на кровать, подбежала к столу и выглянула в окно.
   В саду работали люди в форме сотрудников департамента природоохраны. Они бесцеремонно срезали деревья, выдёргивали цветы, бросая их в кучу. Злость начала вскипать. Неизвестные люди вероломно вторгаются в дом и уничтожают всё, что создавалось таким тяжёлым трудом!
   Кейт открыла форточку и прокричала:
  -- Что здесь происходит? Кто вы такие? Прекратите немедленно!
   Но никто даже не обратил на неё внимание.
   В гневе она вылетела из комнаты, уже на лестнице услышала скрежет ещё одного падающего дерева. Эти варвары уничтожали её дом! Её дом!!! Кейт, даже не надев прогулочные сандалики, босиком вылетела во двор, где кипела работа, впрочем, в такой же степени, как и её ярость. Большинство клумб уже успели уничтожить, перепахать. Почти все деревья оказались вырублены. И это произошло за то время, пока она спускалась по лестнице?! Так быстро?!
   Хоть всё и являлось иллюзией, но Кейт чувствовала желание защищать её так же, как если бы это всё происходило наяву.
  -- Что вы делаете?! Прекратите немедленно!
   Никто не обращал внимания, как будто её здесь и не существовало. Это привело в бешенство. Она подбежала к ближайшему рабочему, который допиливал деревце. Схватив его за ворот, Кейт резко развернула его к себе.
  -- Прекра!..-- начала она, но замолчала, увидев лицо рабочего. Это был...-- Фэви?
  -- О, мисс Уилкс, рад вас видеть!-- приветливо улыбнулся он, откладывая электропилу. Кейт краем глаза отметила, что все рабочие остановились и теперь с интересом наблюдали за разговором.
  -- Что ты здесь делаешь?-- опешила Кэтрин.
  -- Это же я могу спросить и у тебя. Мой ответ будет очень прост: то же, что и ты. Я существую здесь наравне с тобой.
  -- Не понимаю.
  -- Вот видишь, я же тебе говорил, что ты не готова принять правду.
  -- О какой правде идёт речь?-- наконец, опомнилась Кейт.-- Не заговаривай мне зубы! Что вы делаете в моём доме? На каком основании вы вторгаетесь и уничтожаете мой дом?
  -- Закон, девочка. Таков закон,-- тихо сказал он и деловито взялся за пилу.
   "Он игнорирует меня!"
   Фэви уже хотел продолжить, но Кейт схватила его за руку и попыталась отвести электропилу от дерева, но оттолкнула его. Тот спокойно отошёл в сторонку и внимательно посмотрел на девушку.
  -- О чём ты говоришь, Фэви?
  -- Неужели ты действительно не понимаешь?-- с удивлением спросил он.
  -- Чего не понимаю?
  -- Самого древнего закона природы. Почему ты не хочешь его принять? Это же так просто.
  -- Я не понимаю тебя. Перестань говорить загадками! Отвечай и уводи своих бандитов отсюда!-- ярость звенела в её голосе, а он казался спокойным и уверенным в себе.
  -- Выживает сильнейший.
  -- Какое отношение это имеет ко мне и к моему дому?
  -- Прямое,-- ответил он и повторил,-- самое прямое,-- а затем внимательно осмотрел разрушенный двор.-- Мне здесь не нравится. Я хочу всё переделать.
  -- Если не нравится, вали отсюда и больше не появляйся! Вон отсюда!!!
   Он посмотрел таким жутким взглядом, что по телу пробежали мурашки. Кейт мгновенно остыла:
  -- Да кто ты такой, чёрт тебя побери?
  -- Теперь я -- это ты. Ты понимаешь, где мы находимся? В твоём сознании. Ты же знаешь, что я в тебе.
  -- Это ты заставил меня бежать со стадиона?-- внезапно осенило её.
  -- Да.
  -- Но зачем?
  -- Я уже отвечал на этот вопрос.
  -- Зачем тебе это нужно?!-- Кейт снова стала выходить из себя. Мало того, что разрушает её сознание и перестраивает по своим прихотям, он не считает нужным даже объяснить почему!
  -- Право сильного. Ваши учёные экспериментируют с животными. По какому праву? По праву сильного. Ещё один фундаментальный закон природы. Всё честно.
   "Он играет со мной, как кошка со своей добычей".
  -- Нет, здесь ты неправа. Игра -- для низших существ.
   "Он читает мои мысли!" -- с ужасом подумала она.
  -- А что в этом плохого? Не вижу ничего дурного,-- произнёс он и снова осмотрелся.-- Мне здесь не нравится, я хочу всё переделать.
  -- Я не позволю!
  -- Интересно, и как ты мне помешаешь? Пойми, всё, что я делал, это цветочки по сравнению с тем, что могу сделать. Не сопротивляйся. Я не собираюсь уничтожать тебя полностью.
   "Какое циничное равнодушие!"
  -- Отойди,-- сказал он.
  -- Никогда!
   Дом мгновенно рухнул на её глазах. Без взрыва, пыли и грохота. Он просто начал оседать и исчез в земле, оставив только груду развалин.
   "Он уничтожает силой мысли!"-- промелькнуло в голове.
   Солнце пропало, хотя от этого темнее не стало. Небо окрасилось в багровые тона. Кейт огляделась: рабочие уже засаживали какие-то уродливые угловатые растения неестественных цветов.
   Всё это являлось своеобразным переплетением сна и реальности. Она понимала, что это образ, но образ отражающий происходящие в сознании изменения. Дом и мир вокруг, цветы и деревья, солнце и ветер -- всё это он хотел уничтожить. И вместе с этим уничтожить её как личность! Хотя нет, не уничтожить, а изменить, подстроить под себя, сделать её послушной куклой без воли и разума, что в принципе и означало смерть. Теперь Кэтрин знала, как можно защититься. Она представила, как дом восстанавливается, обретает форму, и чудо: словно невидимый великан начал поднимать обломки стен и составлять из развалин дом. Когда всё восстановилось, она посмотрела на Фэви. Он даже не стал мешать. Может, просто не мог? Если так, то положение не такое ужасное, как представлялось. Он смотрел на новый дом с интересом, потом перевёл взгляд на неё и сказал:
  -- А вы действительно быстро учитесь.
   Он обратился к ней на "вы", но почему-то казалось, что это всё же не обращение, а что-то другое: обобщение.
  -- Всё-таки без дома лучше,-- бросил он, и в небе стал образовываться торнадо. Неестественно быстро стихия набрала силу, и обрушилась на дом, в мгновение ока снеся его. Кейт в ужасе молчала. Фэви говорил, что она не готова. И оказался прав, сто раз прав. Он видел её насквозь!
   Кейт представила, как всё возвращается на свои места, но воздушная волна сбила её с ног.
  -- Не пытайся меня остановить, это невозможно,-- проговорил Фэви зловещим голосом, от которого сердце на мгновение перестало биться. Страх захватывал сознание. Он хотел, чтобы она боялась. Снова по телу пробежался тот самый жуткий и знакомый холодок, который она почувствовала на стадионе, и Кейт поняла, что за ветерок тогда почувствовала: смерть. Он был воплощением смерти.
   Но Кейт не собиралась так легко сдаваться! Да, силы неравны, но она готова биться, несмотря ни на что!
   Девушка толкнула Фэви, используя все мысленные силы, но ничего не произошло: удар словно наткнулся на невидимую стену. Он повернул голову так, что его профиль чётко вырезался на грязном небе, разорванном тучами.
  -- Тебе не следовало бросать мне вызов,-- прозвучал могильный голос.
   Она видела, как мощная воздушная волна несётся на неё, словно искривляя пространство. Мощный удар и тьма -- таким был его ответ.
   Кэтрин ощутила себя в бурном потоке воды горной речки. Её мощные потоки бросали девушку из стороны в сторону. Она усиленно гребла руками и всплывала. Воздуха хватало. Ещё немного, и вот голова оказалась над поверхностью бурлящей воды. Теперь Кейт могла оглядеться: её несло к водопаду. В нескольких метрах от обрыва из воды выделялся камень. Она понимала, что всё это образ, но интуиция подсказывала, что смерть в виртуальном мире была вполне реальной. Фэви бросил её сюда, чтобы не мешалась, как надоевшую мошку. Выберется -- хорошо, нет -- ещё лучше.
   Кейт смогла ухватиться за кочку. Мир в прямом смысле свернулся на глазах, и она ощутила себя стоящей около Фэви. Местность было трудно узнать. Лишь некоторые части ландшафта указывали на то, что здесь когда-то находилось.
   Мир сумрака...
   Тёмное небо сотрясалось от звуков молний. Море высохло, теперь его место заняли деревья, опутанные лианами, с толстыми, ссохшимися от старости стволами. Жёсткая трава покрывала пустыню, как фольга. Её металлическое шуршание создавало впечатление искусственности нового мира. Здесь не было место жизни, по крайней мере, для земной жизни. Всё кричало о своей чуждости!
  -- Как тебе мой новый мир?-- спросил Фэви, повернувшись, словно ожидал её появления. Он снова был в плаще и капюшоне, таким, каким являлся во сне.
  -- Он отвратителен.
  -- Почему же?-- с усмешкой спросил он, словно уже зная ответ. Фэви предвидел каждый её шаг, предугадывал каждое действие, каждую мысль.
  -- Здесь нет жизни.
  -- Здесь больше жизни, чем ты думаешь. Это идеальный мир. Обрати внимание на деревья: их клеточная структура позволяет жить в тяжёлых условиях: от избытка ультрафиолета до температур больших, чем температура кипения воды. Они прочнее обычных деревьев в четыре раза. Они накапливают влагу, что позволяет пережить засушливые сезоны. Они размножаются и растут в семь раз быстрее, чем обычные деревья...
  -- Они искусственны. В них нет жизни.
  -- Что ты знаешь о жизни?!-- воскликнул он.-- Ты ничего не знаешь о жизни! И что такое жизнь?! Ответь мне, глупая девчонка! Ты судишь по ним только по внешнему виду. А ваши селекционные растения, разве они не являются искусственными? Почему их ты не называешь искусственными?
  -- В них есть частица нашей души...
  -- А я? Ты хочешь сказать, что у меня нет души? У меня больше жизненной энергии, чем у всех вас вместе взятых.
   Фэви снова оказался прав! Но... какое отвращение вызывали эти растения. Они казались такими противоестественными... Почему?
  -- Фэви, кто ты? Ты не с Земли и не из этого мира. Кто же ты?-- спросила она.
  -- Я -- есть жизнь! Я -- есть разум! А ваш разум -- тонкий налёт, который я могу смахнуть, как пыль. Я могу в один миг уничтожить его.
   И тут он был прав. Кейт с ужасом вспомнила, с какой лёгкостью он выбросил из сознания, из её сознания, и только спасительная кочка, за которую удалось зацепиться, позволила восстановить себя, не дать быть уничтоженной, но спокойствие Фэви говорило о том, что он знал, что Кэтрин сможет ухватиться за кочку и вернуться. Он всё знал наперёд, и теперь она знала, что нужна ему! Но... какой нужно обладать силой, чтобы так легко справиться с человеком, чьи пси-способности в пятнадцать раз превосходят обычные? Даже самый сильный человек с трудом бы смог проникнуть в сознание homo sapiens. А здесь!
  -- Ты возомнил себя Богом. Сними капюшон, я хочу увидеть твоё лицо.
   Кейт буквально кожей почувствовала, как он улыбнулся.
  -- Что ж смотри. На этот раз ты готова.
   Но ничего не произошло. Фэви выглядел таким же, как и в реальности. Девушка поняла, что собственные страхи мучили её. Это и имел в виду Фэви, когда говорил: "Смотри и ужасайся". Он уже тогда знал... Теперь, когда Кейт многое осознала, она могла смотреть на него. И ничего удивительного, что у него было обычное человеческое лицо. Таким его рисовало подсознание, как и всё вокруг. Всё представляется таким, каким ты хочешь это видеть.
   "Наши страхи сковывают нас. Мы не должны ничего боятся".
  -- Страх позволяет выжить. Разумный страх, не паника,-- уточнил её мысли Фэви.
  -- Верни всё на место.
  -- Нет, этот мир совершеннее. Смотри,-- сказал он и указал пальцем в сторону леса.
   Кейт бросила туда взгляд и увидела Алекса. Он шёл вдоль ряда мощных деревьев, высматривая чего-то или кого-то, потом резко остановился, глядя в пустоту.
  -- Что происходит?-- спросила Кейт, увидев, как он начал нервно оглядывать, словно в поисках кого-то.-- Что ты с ним делаешь?
  -- Я, ничего,-- спокойно ответил Фэви.-- А ты? Почему ты его мучаешь?
   Тем временем Алекс выбежал на пригорок, где когда-то находился её дом, и стал осматриваться, а Кейт судорожно искала смысл в словах, произнесённых Фэви. "Он действительно ничего не делал. Алекс -- пленник своих желаний",-- думала она и потом добавила,-- "...и моих".
  -- Он наконец-то смог нащупать ниточку и пробраться к нам,-- еле слышно произнёс Фэви, показалось даже, что слегка удивлённо.-- Неспроста...
   Кейт прочитала по губам, что Алекс постоянно произносит её имя.
   "Он ищет меня и не видит",-- подумала девушка и, не колеблясь, бросилась к нему. Кейт не понимала, как такое возможно. Многое сейчас обрело смысл, многое так и осталась тайной, а кое-что перевернулось с ног на голову, но сейчас всё перестало волновать: так хотелось подойти к нему и сказать: "Я здесь, я слышу тебя".
   Кейт приблизилась на расстояние вытянутой руки, но Алекс по-прежнему не замечал её, выкрикивая имя.
   "Почему же он меня не видит? Я здесь".
  -- Я здесь.
&;nbsp;  Взгляд Алекса сфокусировался на ней. Он заметил! И протянул руку.
   Мир мгновенно исчез, затягиваясь белыми хлопьями, туманом, а затем и тьмой -- всё так же, только в обратном порядке. Последнее, что она осознала, находясь в нём, ухмылка Фэви. Он снова смеялся над ней. Или может не над ней?..
   Кейт выплыла из сна и первое, что она услышала, был голос Алекса:
  -- Кейт, ты слышишь меня? Кэтти.
   Она открыла глаза, боясь, что всё это лишь очередной сон, но Алекс был рядом.
  -- I hear you, -- по-английски произнесла она и повторила уже по-русски: -- Я слышу тебя.
   Он схватил и прижал её к себе так сильно, что на мгновение перехватило дыхание.
   "Сколько прошло времени?"
   Кейт не могла сейчас думать ни о чём кроме той ирреальной встречи, что сейчас произошла. Только увидев Алекса, она смога вернуться. Неужели он помог ей? Или всё происходящее звенья одной цели плана Фэви?
   "Как он сказал? "Он наконец-то смог нащупать ниточку и пробраться к нам"? Алекс помог мне..." Теперь она точно это знала. И та теплота, с которой он прижимал её к себе, говорила о многом. Она чувствовала себя такой бодрой и отдохнувшей, но неужели встреча с Фэви прошла бесследно? Так хотелось верить...

-

  -- Эй, ребята!!-- разбудил Андрея Сашин голос. Сначала он подумал, что произошло что-то страшное, но потом, когда вбежал в комнату и увидел, как Александр обнимает Кэтти, осознал произошедшее чудо.
   Руки девушки обвились вокруг шеи друга. Голова склонилась на его плечо. Булдаков смотрел на представшую его взору идиллию. Это не могло не вызвать волны тёплых чувств. Андрей был искренне счастлив, что Саша нашёл того человека, который так близок душой, но, как это часто бывает в жизни, что-то глубоко в груди ныло. "Неужели я завидую?.."-- тогда подумал Андрей и улыбнулся: эту серую сторону человеческой души он считал у себя искоренённой.
   Сзади послышались шаги: подоспели Жан и Фрэнки. Большие улыбки расплылись по их лицам, когда они увидели происходящее.
   Кейт повернула голову к вошедшим и улыбнулась:
  -- А-а-а, Эндрю! Фрэнк, Жан! Как я рада вас видеть!
  -- Ты не представляешь, как мы рады тебя видеть в добром здравии!-- ответил за всех француз.
   Они подошли поближе. Саша, наконец, отпустил девушку. Лицо друга сияло от счастья.
  -- Как ты себя чувствуешь, Кэтти?-- спросил он.
  -- Хорошо. Спасибо вам всем,-- эта очаровательная улыбка могла растопить любое ледяное сердце.-- Сколько я проспала?
  -- Двое суток,-- мгновенно ответил Жан, словно ожидая этого вопроса.
  -- Двое суток,-- задумчиво произнесла она.-- Я, наверное, многое пропустила,-- Кейт осматривала помещение, где они находились.-- Где мы? Последнее, что я помню, это стадион.
  -- Мы в гостях у Императора,-- ответил Фрэнк.
  -- Я действительно много пропустила.
  -- Лишь один раунд переговоров,-- уточнил Андрей.
   И тут на Кэтрин обрушилась лавина новостей. Саша принялся рассказывать в подробностях всё, что произошло за эти два дня: начиная разговора с Императором и кончая последними переговорами. Фрэнк и Жан дополняли его короткими вставками, а Андрей просто молчал и смотрел на её живое улыбающееся лицо, но, несмотря на всеобщую радость, он заметил, как смотрит Кейт. Что-то изменилось во взгляде девушки, что-то не передаваемое ни словом, ни изображением, то, что мог почувствовать только человек.
  -- Ты действительно хорошо себя чувствуешь?-- спросил Андрей, когда все последние новости были переданы.
  -- Как будто заново родилась,-- взгляды Булдакова и Кейт встретились. "Что же изменилось?"-- думал он.
  -- Отлично!-- воскликнул Саша, но они продолжали смотреть друг на друга.-- Кейт, сможешь встать?
  -- Да, наверное,-- не отрывая взгляда и как-то отстраненно, произнесла она. Улыбка спала с лица девушки, на нём осталась лишь печать глубоких раздумий.
  -- Есть хочешь?-- спросил Саша.
  -- Да,-- Кейт, наконец, оторвала взгляд.-- Алекс, можно я?..
  -- Да, мы сейчас выйдем. Я позову служанку, она поможет тебе.
   Все вышли. Саша поспешил спуститься вниз. Пока друг отсутствовал, Андрей оценивал свои подозрения. Кейт не отрывала взгляд -- она что-то скрывает. Конечно, девушка прошла через многое, но он чувствовал, что здесь было что-то ещё. Послышались шаги -- возвращался Саша, за ним следовала Лемла и несколько служанок с чистыми одеждами. Прислуга вошла, а друг остался. Не хотелось вносить ложку дёгтя в бочку мёда, поэтому Андрей решил промолчать о своих мыслях.
  -- Я приказал ещё принести ужин. Лемла удивилась, узнав о выздоровлении,-- произнёс Александр.
  -- Да, похоже на чудо,-- сказал Жан.
  -- Когда ты скажешь, что мы уходим?-- поинтересовался Фрэнк у Андрея.
  -- Завтра,-- ответил тот. Действительно, больше ничего здесь не держало.
  -- Отлично. Кейт, похоже, в хорошей форме. Я поражён. Когда, думаешь, мы сможем уйти?
   В эту секунду Андрей осознал, что стал истинным главой их отряда, а Саша даже этого и не заметил. За последнее время его друг открыл себя с совершенно другой стороны. Он знал, что Александр человек эмоциональный, но всё-таки ему всегда удавалось сдерживать себя, а здесь не смог... Впрочем, ситуация действительно из ряда вон выходящая...
  -- Через пару деньков, если с Кейт всё будет в порядке. Не хочу, чтобы наш уход казался поспешным.
  -- Верно,-- согласился Саша.
   Лемла и остальные служанки показались только через полчаса. Когда все вошли в комнату Кейт, то сразу замерли: девушка сильно изменилась. Щёчки чуть порозовели, улыбка сияла на устах, она была одета в белоснежно чистые одежды.
   "Божественна",-- это всё, что пришло в голову Андрею. А Кейт, увидев поражённые лица мужчин, смущённо рассмеялась. Вот только смех был каким-то иным, не тем, который раньше слышал Андрей. Словно какая-то тонкая струнка лопнула, и, несмотря на то, что музыка по-прежнему звучала, уже чего-то в ней не хватало.
   В этот момент вошёл слуга с подносом. Он поставил его на стол, полонился и ушёл.
  -- Голодна, как волк,-- произнесла она, садясь за стол.-- Простите меня за невежество: манерам не обучена,-- хихикнула Кэтрин и принялась уплетать за обе щёки.
   "Она хочет, чтобы мы думали, что ничего не произошло. Она хочет казаться прежней, такой, какой мы её знали..."-- подумал Андрей. Он не сомневался в свой правоте.

-

   День тридцать первый.
   Резиденция Императора, г. Эрения, Хевимская Империя.
   Утром следующего дня пришёл посыльный Императора. Об этом и доложила Лемла.
   Андрей спустился на первый этаж, где его уже ждали: посыльный сидел на диване и, услышав шаги, поднялся.
  -- Рад приветствовать вас.
  -- Я тоже рад вас видеть,-- обменялся любезностями Андрей.
  -- Император высказывает ... м-м-м... свою радость по поводу выздоровления Кейт.
  -- Мы принимаем.
  -- Он высказывает пожелание, чтобы госпожа Кейт приняла участие в съезде Ассамблеи,-- сказал посыльный.
  -- Ассамблея?-- спросил Андрей, он никогда не слышал об этом.
  -- Да, там соберутся самые светлые умы Империи. Это будет через два дня.
  -- Боюсь, я вынужден Вам отказать. Вы должны понять, что мы обеспокоены её здоровьем. Такое не проходит за пару дней. Ей нужно отдохнуть перед предстоящим отъездом,-- тактично отказал Андрей, одновременно прощупывая почву для будущего разговора.
  -- Конечно, понимаю,-- закивал посыльный.-- Вы считаете, что уже время уезжать?
  -- Я считаю, что сделал всё возможное для установления контакта между нашими странами.
  -- Конечно, Император не в праве задерживать вас, но останьтесь, пожалуйста, хотя бы на два дня. Послезавтра Император хочет выступить перед народом, и желает, чтобы вы тоже присутствовали на этом выступлении.
   Андрей задумался. Он не видел ничего страшного в присутствии на выступлении, скорее даже наоборот, но возникшие подозрения остановили его ответить сразу. Скорее всего, Император хочет использовать их присутствие, как сигнал своим врагам: "У меня мощные союзники, не лезьте", а быть "грозящим пальцем" не очень приятно, хотя и вторично отказать уже не мог, тем более, на основании только одних подозрений.
  -- Для нас это большая честь,-- ответил Андрей.-- Передайте Императору, что мы обязательно будем присутствовать на его выступлении.
  -- У меня всё,-- посыльный поклонился. Булдаков вежливо кивнул, и разговор завершился.
   Андрей сразу направился наверх, сообщить новость и свои соображения насчёт неё. Он по очереди обошёл все комнаты, чтобы попросить всех собраться у него, последней на очереди оказалась Кэтрин. Булдаков не знал, нужно ли говорить с Кейт о проблемах, но потом, поразмыслив, посчитал, что если не вводить её в курс происходящих дел, то девушка может почувствовать себя изгоем.
   На предложение Кейт отреагировала с азартом, ответив на его вопрос, что полностью здорова, и никогда не чувствовала себя лучше. Оставалось только поблагодарить судьбу, если она говорила правду.
   Через несколько минут все уже были в его комнате и ждали объяснений.
  -- Итак, заседание "Совета Пятерых" объявляется открытым,-- заявил Андрей.
  -- Довольно помпезное начало,-- заметил Фрэнк.
  -- Ладно, у меня две новости: хорошая и плохая. Впрочем, звучат они как одна...
  -- В самых худших традициях жанра,-- послышался голос Жана. Андрей, отметив, что настроение у всех приподнятое, изложил последний разговор с посыльным Императора.
  -- Не вижу ничего плохого,-- подумав, сказал Фрэнк.
  -- Нет, Фрэнк, ты не прав,-- сказал Саша,-- не просто же так они хотят, чтобы мы присутствовали. Они чего-то хотят.
  -- Я тоже об этом подумал. У меня есть предположение, что нас хотят использовать, чтобы отпугнуть противника, но есть и второе предположение...
  -- Лично мне без разницы,-- сказал Фрэнк, не дослушав.-- Пускай используют наш статус. Главное, что мы скоро покинем этот мир. Нас это, в общем, уже не касается, мы скоро уедем, а расхлёбывать всю местную кухню придётся не нам.
  -- Надоела робинзонада?-- спросил Жан.
  -- Не то слово...
  -- Нет, Фрэнки, и здесь ты ошибаешься. Нас и дома не оставят в покое. Ты подумай: это же контакт! Хоть и не в том смысле, который вкладывают в это слово люди из "Дальнего космоса". Они будут спрашивать на каждом шаге: "Почему?" и "Зачем?"...-- подправил Андрей.-- К тому же я не озвучил второе предположение.
  -- Какое?-- насторожился Биккилс.
  -- Есть предположение, что они нас разоблачили.
  -- Эндрю, почему ты видишь в каждом камушке булыжник?-- спросил американец.-- Может быть, всё не так плохо. У тебя нет причин так думать.
  -- Слово не осязаемо, но способно убивать. Я видел усиление охраны, я видел взгляды слуг.
  -- Стандартная тактика,-- отозвался Жан.-- Они пытаются следить за нами, потому что не доверяют. Я бы на их месте поступал бы так же.
  -- Не буду исключать ошибки. Я хотел, чтобы мы были настороже, и в случае чего всегда могли сорваться с места.
  -- А я всегда считал тебя оптимистом,-- наконец высказался Александр.
  -- Я -- реалист-оптимист. Кейт?
  -- А?
  -- Они хотели, чтобы ты присутствовала на Ассамблее. Ты знаешь, что это такое?
  -- Что-то вроде высшего научного учреждения...
  -- Они хотели, чтобы ты присутствовала. Знаешь почему?
  -- Может, хотели, чтобы я подтолкнула их в физике?-- неуверенно предположила она.
  -- Возможно. Ты что-нибудь говорила им о нашей науке? То, что могло бы их заинтересовать.
  -- Нет, абсолютно ничего.
  -- Ну, значит всё нормально,-- произнёс Андрей.
   Булдаков хотел расспросить Кейт, но боялся, что это может навредить. Несмотря на все заявления, он чувствовал изменения в ней, поэтому решил, что лучше сначала поговорить с Сашей и желательно сделать это поскорее, поэтому Андрей попросил его остаться, когда все уже собирались уходить.
   Оставшись с ним один на один, Булдаков долго молчал, он думал, как лучше начать, чтобы не задеть чувства друга.
  -- Андрей, ты объявил минуту молчания? У нас траур?-- улыбнулся Саша, но тот молчал, и друг спросил прямо уже серьёзно.-- Есть проблема посерьёзнее, чем подозрения?
  -- Да. Дело в Кейт.
  -- В Кейт? Но, по-моему, она полностью здорова.
  -- Прости, Саш, но... ты видел её глаза?
  -- Я не понимаю, о чём ты?
  -- Я бы и сам хотел это знать. Мне, кажется, вся эта история со стадионом...
  -- Короче, ты сомневаешься в её психическом здоровье,-- ответил за него Саша.
  -- В общем, ты прав.
  -- Как только мы вернёмся, сделаем обследование. Здесь мы ничего не можем сделать...
  -- Мы можем с ней поговорить, откровенно. Точнее, ты можешь. Я твой друг, и никогда не посоветовал бы плохого,-- сказал Андрей, на что Саша заметил:
  -- Знаешь правило: лучше никогда не советовать?
  -- Да, знаю. И всё же я советую. На свой страх и риск.
  -- Ну... ты игрок, ты любишь риск. Я не хочу об этом с ней говорить. Она и так многое перенесла. Зачем теребить рану, когда она ещё не зажила? Это всё?
  -- Да.
  -- Я подумаю, Андрей, но и ты меня должен понять,-- поднимаясь, сказал Саша.
  -- Да, я всё отлично понимаю, вот только боюсь, что с ней придётся поговорить на эту тему.
  -- Ладно, не будь таким мрачным, а то с таким настроением ты всю дипломатию себе порушишь,-- усмехнулся Александр.
  -- Давай, иди. Не трогай моё проклятие,-- усмехнулся Андрей. Вскоре за другом захлопнулась дверь, и он остался наедине со своими мыслями.

-

   Все эти долгие дни Кэтрин думала лишь об одном: как бы поскорее вернуться домой. Мысли об Алексе тоже часто посещали её во время пленения. По-другому она не хотела это называть, и более того: считала, что это было именно пленом.
   Сегодня наконец-то появился свет в конце туннеля. Она ликовала: мечта последних четырёх недель сбывалась, но что-то глубоко в душе говорило, что до конца ещё далеко. Им ещё придётся отведать "сюрпризов". И связаны эти предположения были с наличием в ней сознания другого, более сильного существа, с которым она не могла совладать.
   Теперь стало совершенно очевидно, что именно Фэви устроил эксперимент с ними, подстраивал им "случайности", которые сводились к одному моменту и месту: арена центрального стадиона Эрении. Вот только зачем Фэви потребовалась такая сложная комбинация, не понятно. Ведь, обладая такой силой, он мог бы сделать проще. Загадка...
   Кэтрин посмотрела на горизонт, окрашенный в багровые тона, и внезапно почувствовала приближающуюся опасность, но не для неё. Девушка поняла, что ощущала какие-то планы этого существа. Теперь, когда Фэви был внутри, его мысли иногда удавалось "почувствовать". Она попыталась вчувствоваться, но кто-то резко закрыл доступ и ощущение опасности исчезло. Происходящее походило на войну, в которой у Кейт не было ни единого шанса на победу...
   Кэтрин отошла от окна и взяла компьютер, следовало проверить некоторые догадки. Этот компьютер был подарком матери на двадцатилетие. Дорогая девушке вещь, почти талисман, с которым она редко расставалась. Сколько тяжёлых дней и ночей они провели за работой. Как же Кейт радовалась тогда, что компьютер нашёлся! Чудо, что он сохранился после всего, что произошло!
   Кейт нажала кнопку. Через секунду микрокомпьютер загрузился, и на дисплее засветилась приветствующая вставка.
  -- И тебе привет, Джонни,-- сказала Кейт, садясь на кровать.
  -- Рад вас снова видеть,-- ответила машина.
   Почему-то этот голос вызвал у неё улыбку. Может быть, голос компьютера напомнил о родине.
  -- Джонни, мне нужна информация о расчётах для гипердвигателя. Необходимо рассчитать, сколько потребуется энергии компьютеру, чтобы задать функции прыжка, сфера радиусом десять метров.
   На экране возникли графики и цифры. Её первая догадка подтвердилась: нехватка энергии стала причиной тому, что они оказались здесь, а она уже начала подозревать, что Фэви приложил руку и к этому. "Значит, всё-таки это сбой в работе компьютера",-- решила она.
   Судя по графику, ожидаемое отклонение от координат составляло около двух метров.
   "Около двух метров",-- повторила Кейт мысленно.-- "Нас разбросало на несколько километров. Не ты ли помог, Фэви?"
  -- Это всё, Джонни. Спасибо.
   Компьютер послушно выключился.
   "Неужели всё он придумал уже на ходу?.."
  -- А вот здесь ты права,-- голос прозвучал так неожиданно, что Кейт вздрогнула и вскочила. Фэви сидел на кровати и улыбался.
   "Почему он постоянно улыбается?"-- подумала она и ответила:
  -- Я догадалась, что верно догадалась. Мог бы и не приходить. Одно твоё присутствие уже для меня невыносимо. Убирайся!
  -- О, смело, но эта смелость от неведения,-- произнёс он.
  -- Не пугай, я уже устала бояться.
  -- Нравится тебе это или нет, но я всегда буду с тобой.
  -- Ты слишком самонадеян. Мы найдём способ избавиться от тебя. Я и так дала тебе завышенную оценку. Скорее всего, ты человек, который достиг некоторых способностей, хотя и высоких.
  -- Это скромная оценка. Ты никогда не сможешь понять до конца, кто я есть на самом деле, если будет оперировать лишь известными тебе символами. Человеку свойственно всё объяснять любыми понятиями, уже ему знакомыми.
  -- В этом и состоит способ познания мира,-- отметила Кэтрин.
  -- Неверный способ.
  -- Ты знаешь другие?-- усмехнулась девушка.-- Ничто не происходит из ничего, даже Теория Эйнштейна, которая перевернула мировоззрение, не возникла на пустом месте. Этому предшествовали столетия. Таков фундаментальный закон природы.
  -- В мою задачу не входит тебя переубеждать...
  -- Тогда зачем ты пришёл?
  -- Сообщить одну новость, приятную, надеюсь.
  -- Как же! От тебя дождёшься приятных новостей. До сих пор ты нёс только одни беды, экспериментатор. Или лучше с большой буквы: Экспериментатор?
  -- Неважно. Это всего лишь слова. Они не меняют сути. Ты слишком эмоционально на всё реагируешь... Вам придётся взять ещё одного человека с собой.
  -- Вот это уже вряд ли. От нас это будет зависеть, а не от тебя. Или ты решил нам внушить?
  -- Этого делать я не собираюсь, но поверь мне. Мои прогнозы всегда сбываются.
  -- Ты -- предсказатель?
  -- Нет, я -- Творец. Проведём ещё один эксперимент. Вот сейчас по лестнице будут подниматься Алекс и Андрей, между прочим, они говорят о тебе. Они зайдут и спросят: "Кейт, с кем ты разговариваешь?"
  -- Почему ты так думаешь?
  -- Это можно посчитать. Я знаю их местоположение, я знаю, о чём они разговаривают. Имея многие исходные данные можно узнать будущее, то есть просчитать. Как говорил ваш Ферран: "Человеческий ум может судить о будущем не иначе, как обдумывая прошедшее".
  -- Ферран имел в виду совсем иное,-- бросила Кэтрин, но всё-таки задумалась над сказанным.-- То есть, имея начальные данные Вселенной, можно вычислить её историю? Идея идёт ещё из XIX века.
  -- Я не это имел в виду. У Вселенной нет начала.
  -- Она существует вечно?
  -- Есть третий вариант, который является совокупностью двух других. Истина, как всегда, посередине. Приведу пример: тогда, в гостях у аборигенов, ты сказала, что существует третий вариант. Ты сказала, что вы на Земле и нет.
  -- Цикличность?
  -- В некотором роде, да. Смотря как посмотреть...
  -- Похоже, ты любишь загадки, Фэви,-- произнесла Кэтрин.
  -- В любом случае всё развивается в соответствии с заданным планом. Каждое действие уже предрешено, нравится тебе это или нет.
  -- Кем?
  -- Можешь назвать это Судьбой.
  -- Мне не нравятся идеи, в которых отсутствует свобода выбора.
  -- Я знаю. Позже ты сама всё поймёшь. Свобода лишь иллюзия, не более того. Будущее так же легко читается, как и книга... если ты, конечно, умеешь читать,-- добавил он и улыбнулся.
  -- Что ты там говорил про Эндрю и Алекса?-- решила прервать этот спор Кэтрин.
  -- С вероятностью девяносто восемь процентов они захотят поговорить с тобой, но так как, подходя, услышат твой голос, а они знают, что никого постороннего здесь нет, то спросят об этом. Вероятность того, что прозвучит именно эта фраза,-- девяносто пять процентов. Посчитай вероятность.
  -- Девяносто три процента.
  -- Девяносто три и одна десятая процента,-- поправил он.
  -- И о чём же они говорят? Может, ты знаешь подробности?
  -- Обсуждают тебя-меня. Твою-мою проблему. Говорят, что ты-я очень изменилась.
  -- Твоё всеведение может только поражать, но чему оно служит, Фэви? Зачем тебе это нужно? Зачем ты подстраивал нам "случайности"?
  -- Я изучал ваше поведение.
  -- Что?!-- взорвалась Кейт, но Фэви повторил:
  -- Я изучал ваше поведение. Я приходил к тебе и изучал твою реакцию. Ты же сама назвала меня Экспериментатором.
  -- Ради своего Эксперимента ты представился конюхом? Но это же смешно!..
  -- Успокойся,-- мягко поправил он.-- Ты слишком возбуждена.
   Кэтрин поймала себя на мысли, что Фэви говорит правду. Действительно, злостью тут не поможешь, как бы она не ненавидела его. Действительно, следовало бы сдерживать эмоции. В любой момент Фэви может надоесть разговор, и тогда он уйдёт, а вопросов накопилось много...
   "Интересно, почему он вообще до сих пор тут? Он ещё чего-то хочет".
  -- Но зачем, если ты можешь читать мысли?
  -- Снова приведу наглядный пример: у тебя есть радио, но чтобы слушать его, ты должна его настроить.
  -- Все эти люди твои марионетки?
  -- Отнюдь, но иногда я им помогаю... а иногда они мне,-- ответил Фэви и стрельнул глазами на неё.-- Мы -- взаимовыгодный симбиоз.
  -- А зачем было разделять нас в самом начале?
  -- Сначала я хотел проникнуть внутрь тебя сразу, но потом передумал.
  -- И чтобы проникнуть ты хотел использовать того зверя?
  -- Да, его атака заставила бы высвободить большую энергию из тебя. В этом случае мне было бы легче.
  -- И поэтому позже ты использовал арену...-- догадалась Кейт.
  -- Верно, но после я подумал, что это подождёт, и навёл на тебя аборигена.
  -- И он об этом, конечно, не догадывался?
  -- Конечно, нет. Для него это было чистой случайностью. Он был так счастлив. Странное это состояние,-- сказал Фэви.-- Я свёл аборигенов и посмотрел за твоей реакцией.
  -- Свёл два племени? Ты чуть не убил его. Если бы он погиб, ты бы списал на необходимую жертву Эксперимента?
  -- Да, но признаться, я не ожидал от тебя такой реакции.
  -- И что же ты решил?-- Кэтрин действительно был интересен вывод.
  -- Я отметил, что ты предпочла более слабого. Тогда я задумался: "Почему?" Это нелогично. Математически неверно.
  -- Не уверена, что ты до конца это понял.
  -- Да, я тогда не понял твоего решения, признаю. Ты действовала нелогично.
  -- И через него ты задавал свои вопросы?
  -- Да, но он и сам хотел это знать, поэтому моя роль оказалась минимальной. Я стал слушателем. Остальные люди из вашей группы оказались довольно расторопными, поэтому мне пришлось строить ловушку. Рабовладельцы -- люди более сильные и влиятельные. Я посчитал, что они смогут удержать вас порознь, пока я провожу свой эксперимент.
  -- И что же ты решил, наблюдая за мной?-- спросила Кэтрин и добавила.-- Знаешь, неприятно чувствовать себя мелкой букашкой, которую разглядывают через микроскоп.
  -- Неважно, что я решил. Может, тебе удастся что-нибудь узнать. Вся информация у тебя в голове, но тебе придётся потрудиться, чтобы добраться до неё,-- лукаво улыбнулся Фэви.
  -- Это тоже часть твоего Эксперимента?-- спросила Кэтрин.
  -- Можешь считать, что да.
  -- Ты бездушное чудовище!-- с омерзением произнесла она.-- Тебе вообще известно такое понятие как мораль?
  -- Я действую по законам Природы,-- невозмутимо ответил Фэви.-- Она не знает, что такое мораль. Всё это лишь отзвуки вашей культуры. Мораль, как ты видишь, меняется. Тысячи лет назад добродушие считалось недостойным. Слабых младенцев сбрасывали в пропасть, и это считалось нормальным.
  -- Это ужасно.
  -- Относительно для вас, но не здесь или тогда! Заметь, что в этом мире люди считают рабство нормой. Выживает сильнейший. В этом смысл законов природы. Естественный отбор.
  -- Мы пытаемся быть выше этого. Мы видим в каждом человеке личность, способную творить и...
  -- Да, гуманизм,-- прервал Фэви.-- Я знаю. И этот ваш гуманизм привёл к демографическому взрыву. Планета перенаселена, а сколько из этих людей здоровы? Вы уже сейчас вырождаетесь. Пытаясь спорить с природой, вы роете себе яму, из которой не сможете выбраться. Таковы законы природы. А я её Хранитель, я-то уж знаю.
   Слова, сказанные Фэви, оказались страшными, но девушка надеялась, что он ошибается. Всё естество бунтовало против такого прогноза. "Может быть, мы все, действительно, наивны и идём в пропасть, но мы не можем поступать иначе".
  -- Только что ты называл себя по-другому,-- произнесла Кэтрин.
  -- Всё едино. В моих словах нет ошибки. В вашем словаре нет таких слов, чтобы объяснить моё предназначение.
  -- И в чём же оно?
  -- В том же, что и твоё, что и каждого животного, человека... Всё в тебе, ищи ответ, если хочешь. Это твоё право. Я и так много сказал. Вы придумываете мораль, культуру, но всё это ложь. Всё временное -- ложь, а ваша культура меняется, и даже в одно время на разных континентах существует разные критерии.
  -- Но существует ценность жизни!
  -- Спроси это у хищника, который выслеживает добычу.
  -- Но это же ужасно...-- прошептала Кэтрин. Она не находила доводов, чтобы возразить, но чувствовала, что он не прав! Или, может быть, Фэви всё-таки прав?
  -- Это естественно. Я здесь не для того, чтобы раскрывать очевидности.
   Кэтрин поняла, что большего от него не добьёшься, и поэтому спросила о другом:
  -- Почему именно я?
  -- Из всех ты оказалась самой сильной, поэтому я выбрал тебя. Порог пси-возможностей у тебя самый высокий. И ты это знаешь.
  -- Но зачем тебе было нужно нападение в лесу? Ты мог остановить аборигенов, и никто бы не пострадал.
  -- Мог.
  -- Но почему ты этого не сделал?
  -- Вы справились. Опасности не было. Всё, что мне нужно, я получил при первой встрече.
  -- Мерзкий эгоист!..-- выпалила Кейт. Как ей хотелось ударить этого бездушного монстра! Но он даже нематериален, а то, что она видит, лишь проекция сознания!-- Тебе плевать на жизни людей! Какое ты имеешь право рассуждать о Жизни, если ты не усвоил её ценность?! Как?!-- Фэви молчал.-- У тебя всегда на всё есть ответ. Почему ты молчишь? Где твоя хвалёная всеобъясняющая логика? Куда она подевалась, а? Где она?
  -- Ты сама сейчас найдёшь ответ.
   "Всё у него по логике! Конечно! Энергии зря не тратить! Зачем?! Это нелогично!"-- не успокаивалась она, не заметив, как сбылось его предсказание.-- "Откуда тебе знать, бездушная жестянка. Машина".
   Так продолжалось с минуту, потом она села на стул и как можно более спокойным голосом спросила:
  -- Перевод языков, тоже твоя уловка?
  -- Да. Признаюсь, твоя идея была очень оригинальна: возмущение информационного поля. Свежая мысль.
  -- Физика -- это мысль и идея, а не формулы.
  -- А вот это верно,-- кивнул Фэви.
  -- Император действительно знал, что существует Земля, или ты ему тоже "помог"?
  -- Здесь это многие знают, но я ему напомнил об этом. Фрея помогла мне в этом.
  -- Ещё одна каста посвящённых? Одни думают, что планета имеет один материк, другие осведомлены о наличии других стран за океаном, а третьи...
  -- Это естественно. На Земле племена поклоняются идолам, которые для вас -- анахронизм. Разве не так?
  -- Фрея твой сообщник?-- решила вернуться к проблеме Кэтрин, посчитав вопрос риторическим.
  -- В каком-то смысле, да. Все люди на этой планете -- мои сообщники,-- его рот искривился в ужасной, свойственной только ему полуулыбке.
  -- Зачем тебе изучать нас? Разве ты не мог проследить за людьми, которые живут тут?
  -- У вас немного другие принципы.
  -- И в чём же это проявляется?
  -- Неужели тебе жалко тех четырёх дикарей, которые напали на вас?-- вопросом ответил он.-- Одна стрела чуть не убила тебя...
  -- Это жестоко. Мы другие.
   Собеседник не ответил: он словно ничего не знал о чувствах. Его разум -- машинная логика, такими же стали и люди на этой планете, и Кейт считала, что не без его участия. Она смотрела на Фэви и думала: "Неужели можно жить и ничего не чувствовать?" Ответ перед глазами.
  -- А неполадки со сканером ты тоже устроил?
  -- Сканер работал нормально.
  -- То есть?-- опешила Кэтрин.-- Ты, что? Ты менял мировые параметры?!!
  -- Это не так сложно, поверь.
   Кейт медленно села на стул, ноги начали подкашиваться. То, что он сказал, было совершено невозможно, но факт оставался фактом: он способен на изменение мировых констант!!!
  -- Господи...-- прошептала она.
  -- А что здесь такого феноменального? Вы же используете гипердвигатель, а это фактически и есть изменение параметров мира. Сканер, который у вас есть, является пассивным прибором, он только считывает информацию, а гипердвигатель ещё и переписывает её. Он активен.
   Девушка смотрела на него немигающим взглядом. Кейт была потрясена: одно дело переписывать матрицу, другое -- изменять мир с помощью своего разума, только одним усилием мысли.
  -- Вот и они. Сейчас постучат. Уже на лестнице, убедись.
   На одно мгновение пространство искривилось, смывая очертания образа Фэви, и он исчез.
   А Кэтрин сидела и думала. Если он столь могущественен, что способен на перестройку мира по своему желанию, то, что он может сделать с Землёй, если попадёт на неё? И тут её посетила ужасная догадка: именно она, Кэтрин Уилкс, оказалась тем звеном, которого не хватало Фэви, чтобы перебраться из этого мира на Землю! Именно этого он добивался всё время, с той самой секунды, как гипердвигатель не свершил завершающего действия и очутился вместе с ними в этом мире.
   "Я -- троянский конь. Господи... Я -- троянский конь!"
   Стук в дверь прозвучал как удар в колокол, но Кейт уже знала, кто там и не стала поворачиваться. Мысли были очень тяжёлыми.
  -- Входите.
   Дверь открылась, и они вошли, сзади прозвучал удивлённый голос Эндрю:
  -- Кейт, с кем ты разговариваешь?
   Этот вопрос полосонул словно нож, именно тем, что Фэви с такой лёгкостью может предсказывать, или просчитывать. Или голосом Эндрю говорит он?
  -- Кэтти, что случилось?-- спросил Алекс.
  -- Нет-нет... н... ничего,-- Кейт повернулась к ним. Оба смотрели на девушку с неприкрытым волнением.
   "Им нужно рассказать, им нужно рассказать. Фэви, , ты, наверняка, предвидел такой исход, поэтому и говорил со мной. Но... но я лишь только средство, как и дорога на Землю тоже только промежуточная цель. Чего же ты добиваешься?".
  -- Кэтти, что с тобой?
   Девушка обнаружила, что рядом с ней сидит Алекс и держит её за руку.
  -- Мне нужно кое-что рассказать.
  -- Рассказывай, конечно. Мы тебя выслушаем.
   Внезапно стало страшно. Что если Алекс оттолкнёт её, узнав о случившемся? Паника снова начала подкрадываться.
  -- Ты не бросишь меня?
  -- Нет, конечно, ну ты что! Я никогда больше не брошу тебя.
  -- Хорошо, тогда слушайте...-- и Кейт рассказала им всё с самого начала, с того момента как они встретились с Фэви. Лица Алекса и Эндрю стали меняться. Оба хорошо понимали, что всё это значит. Где-то в середине рассказа Алекс обнял её. Стало легче.-- В общем, он не человек. Он изучает нас,-- закончила Кейт и вздохнула, отстранившись от него,-- как мух за стеклом. Бросил в реку и смотрит, как мы будем выбираться. Думаю, он собирается проникнуть на Землю вместе со мной. Этого нельзя допустить.
  -- Кейт,-- начал Эндрю, но замолк, подбирая слова,-- в общем, ты знаешь, как предотвратить это?
  -- Только оставив меня здесь,-- ответила Кейт, но Алекс сразу же отверг её предложение:
  -- Кэтти, о чём ты думаешь?! Разве можем мы так поступить. Ты чего?! Всё будет нормально. Мы найдём способ.
  -- Надеюсь,-- прошептала она и снова прильнула к Алексу.
  -- У него машинная логика, я поняла это из разговоров. Вы должны знать, что он способен на многое. Он может менять параметры мира.
  -- Разве это возможно?-- засомневался Эндрю.
  -- Да, возможно. Именно поэтому у вас были проблемы со сканером. Он знает всё наперёд. Каким-то образом он просчитывает будущее, и точно знает, что произойдёт в следующий момент.
  -- Похоже, дело серьёзнее, чем мы ожидали.
  -- Именно, поэтому мы опоздали на секунды?-- спросил Алекс, он хорошо помнил тот момент на арене и сбои в работе сканера.
   Скорее всего, сначала этот Фэви мешал работе "Искателя", чтобы они опоздали. Эта догадка, как нельзя лучше подходила под его математическую логичность: для того чтобы опоздать достаточно одной секунды, разница времени не имеет значения. Такой короткий отрезок времени даже более приемлем: необходимо, чтобы местные жители не сумели опомниться и приняли их за посланцев. Алекс думал точно так же, и Кейт подтвердила его предположение.
  -- Ну, тогда, это говорит, что он не всесилен. Он уже ошибся однажды, когда мы ушли от дикарей,-- сказал Эндрю. Вывод был приятным, но пользы от него никакой.-- И кстати, тот факт, что он оперирует вероятностями, тоже о многом говорит: ему известны не вся мотивация поведения.
  -- Да, Фэви мне в этом признался. А ещё сказал, что с нами уйдёт один человек,-- добавила Кейт.
  -- Он нас отпускает, как мило.
  -- Он не сказал, кто именно?-- спросил Алекс.
  -- Нет.
  -- Может, намекнул?
  -- Нет. Я была так поражена, что не спросила его...
  -- Не ему решать, кого мы возьмём, а кого нет. Вряд ли его "предсказание" сбудется,-- убеждённо проговорил Эндрю.-- Кейт, мы вернемся, и врачи тебе помогут. Может быть, он не сможет перенести прыжка.
  -- Надеюсь, это правда,-- неуверенно произнесла девушка.
  -- Честно говоря, Кейт, мы уже предполагали нечто подобное,-- признался Эндрю.
  -- Да?-- удивилась она.
  -- Да, это была Сашина идея. Жан в неё не верил. Я подумал, что это интересная идея, но всё же не воспринимал её всерьёз. Знаешь, Кэтти, если бы на нашем месте были другие люди и не видели всего того, что видели мы, то они бы не поверили. На стадионе был такой толчок, что Сашу сбило с ног...
  -- Да?-- снова удивилась Кэтрин.
  -- Мы тут долго голову ломали. Теперь многое сходится. И эти неполадки со сканером...
   Эндрю продолжал говорить, но Кейт его уже не слушала. Почему-то на душе стало легче. Может быть, оттого что Алекс обнимал её? Теперь девушка точно знала, что всё будет хорошо. Эти мысли были ещё одной загадкой для Фэви -- всё происходящее иррационально, а значит непонятно. Мысленно Кэт представила, как он ломает голову над этим вопросом, и ей стало даже немного смешно.
   "Ничего, Фэви, мы сможем тебя выгнать. Медицина шагнула далеко. А меня они не бросят",-- блаженно размышляла она, прижимаясь к Алексу.-- "Ещё пару дней... Всего пара дней..."

-

   День тридцать второй.
   Резиденция Императора, г. Эрения, Хевимская Империя.
   Утром Жан снова решил выйти пробежаться. На Земле каждое утро, если не было срочных дел, он начинал день с физкультуры, что позволяло поддерживать тело в нужном тонусе, однако в последнее время эта традиция была нарушена. Теперь, когда ситуация стала более-менее стабильной, он решил возобновить пробежки, чтобы не потерять форму.
   Маршрут пролегал вокруг Резиденции. Свежий ночной воздух, ещё не успевший нагреться местным солнцем, выветривал остатки сна. Заканчивая четвёртый круг, он заметил, что у ворот стоит лошадь.
   "Кого привело так рано?"
   Подгоняемый этим вопросом, он поменял маршрут, немного приблизившись.
   Две лошади были привязаны поводьями к дереву. Из-за того, что солнце ещё не взошло и слабо освещало местность, и из-за шикарных кустов, вторую он не заметил. Два человека стояли около и переговаривались. Всё это озадачивало, тем более что обе фигуры оказались женскими.
   "Что они здесь делают в такую рань?"
   Жан, подбегая ко входу, думал, следует ли подойти или нет. Как расценят его вопросы две женщины? Лучше не подходить... от греха подальше, но какое-то детское любопытство подталкивало Шэрэна. В итоге его размышлений он решил пробежать ещё один круг и посмотреть за поведением гостий.
   Заворачивая за угол, боковым зрением Жан отметил, что они заметили его и о чём-то переговариваются.
   "Кто же они?"
   Жан искал ответ на этот вопрос весь следующий круг. Завершая, его он отметил, что у ворот уже никого нет, что огорчило. Хотя, наверное, не это, а то, что он так и не узнал, кто эти незнакомки. Шэрэн повернул на финишную прямую, и тут его ждал сюрприз: обе утренние гостьи стояли у входа. Увидев приближающегося Жана, они повернулись. Казалось, женщины только и ждали его.
  -- Доброе утро,-- приветливо улыбнулся он, и тут же отметил, что одна из них была Диной, дочерью Императора. Вот это новость! И добавил, поклонившись:-- принцесса Дина, рад вас видеть.
   Девочка улыбнулась и слегка наклонила голову в приветствии. Она не была красавицей, но её глаза светились огнём, что приятно удивило. Огромная редкость для этого мира, тем более странно, что дочь Императора. Естественным было предположить, что она избалованная девочка. Так он и думал до этого момента, но признал, что ошибался..
   "А эта женщина, похоже, служанка. Скорее всего, нянька",-- решил Шэрэн.
  -- Я проезжала мимо и увидела вас. Позвольте узнать, что вы делаете?
  -- Бегаю,-- просто ответил Жан. Он не знал как вести себя, но решил не ломать голову и вести себя просто, но с достоинством.
  -- Зачем?-- улыбнулась она.
  -- Утренние пробежки настраивают на рабочий лад и хорошо сказываются на здоровье,-- улыбнулся Жан.
  -- Интересно, никогда не слышала об этом. Вы любите рано вставать?
  -- Я в какой-то степени жаворонок.
  -- Что? Простите, я не поняла,-- девочка чуть наклонилась вперёд.
  -- Жаворонком у нас называют человека, который всегда встаёт ни свет, ни заря,-- пояснил он, отмечая во взгляде очередной вопрос, и улыбнулся.-- А позвольте узнать, что вы делаете здесь так рано?
  -- О, это бестактный вопрос,-- однако выражение её лица не указывало на это. Глазки искрились.-- То же самое, что и вы. Дышу свежим воздухом.
   Жан кивнул.
  -- Мне сказали, что вы послезавтра уезжаете,-- продолжила Дина.
  -- Да, на следующий день после выступления Императора. Он нас пригласил... Хм...-- он понял, что говорит ерунду. Она, конечно же, знает об этом. Чего же она хочет?-- Вы не хотите, чтобы мы уезжали? Посетили ещё одно мероприятие?
  -- Нет, дело не в этом. Сейчас Империя переживает тяжёлый период...
  -- Да, времена далеко не лучшие,-- признал Жан.
  -- Я... это лишь моя инициатива. Я хотела спросить: Вам понравилось у нас? Я была бы счастлива, зная, что, несмотря на недоразумение, наши страны будут друзьями.
  -- Мы не делаем врагов из-за ошибки,-- заявил Шэрэн.
  -- Рада это слышать. Приятно было пообщаться,-- сказала она и поклонилась на прощание. Ему пришлось сделать так же, хотя он предпочел бы сказать "до свидания".
   Принцесса удалилась вместе со своей служанкой. В нём крепло убеждение, что пришла она сюда специально и не за тем, чтобы задать вопрос, на который уже дан ответ.
   Пожав плечами, Жан вошёл в Резиденцию. Здесь Лемла уже накрывала на стол, скоро уже должен быть завтрак.
  -- Доброе утро, Лемла.
  -- Доброе утро,-- откликнулась она.
  -- Остальные уже встали?
  -- Да.
  -- Пожалуйста, накрой стол. Будем завтракать.
   Жан направился наверх, размышляя над причиной столь раннего визита. Он подумал, что Дине с её воспитанием довольно трудно переступить через себя. Она знала, что он бегает по утрам, и пришла против всех норм поведения. Дина была независима, энергична и самое главное, она оказалась исключением из всех правил. Принцесса не смотрела на всех людей свысока своего положения. Она в корне отличалась от глупых светских куриц, которые видели смысл жизни в дешёвых интрижках и прочих недостойных человека делах. Дина была чиста и смотрела вперёд, ища свой собственный путь. Девочка, без сомнения, ему нравилась. И он чувствовал, что это взаимно, но она же ещё совсем ребёнок... совсем ещё ребёнок.
   "Хотел бы я иметь такую дочь..."-- мягко улыбнулся он, приближаясь к своей комнате.

-

   День тридцать третий.
   Центральная площадь у Резиденции Императора, г. Эрения, Хевимская Империя.
   Андрей выглянул в окно и посмотрел на площадь. Казалось, здесь собралось всё население Империи или, по меньшей мере, Юга. Площадь была полна народом. И все эти люди ждали только одного: увидеть кумира и бога, своего Императора.
   Сам правитель не собирался выходить сейчас. Все, в том числе и Кэтрин, присутствовали в Большом Зале Резиденции. Несмотря на протест Саши, она тоже решила поехать, сказав: "Я и так уже засиделась". Ей подобрали выходную одежду, и теперь, по мнению Лемлы, она выглядела ещё лучше, хотя все молча признали, что в вечернем она смотрелась бы более эффектно, но местные жители не приняли бы столь явного противопоставления их моде.
   Здесь, в Большом Зале Резиденции, где несколько дней назад проходило знакомство послов с семьёй Императора, присутствовали множество уже знакомых им лиц, таких как советник Неукри и генерал Анриус. Пока снаружи собиралась толпа, внутри Резиденции стоял говор, и все темы разговоров сводились к одному: к войне. Причём все оценки сил сводились к единодушному мнению: Симирия не сможет выдержать натиска имперских войск.
   Для Андрея новость о предстоящей войне не стала крупной неожиданностью. Внутренне он был готов к такому повороту событий. Но почему они узнают это только на выступлении? Скорее всего, Император и сам толком ничего не знает. Разведка на таком уровне развития государства дело не настолько распространённое, если сравнивать с современностью.
   Андрея до сих пор смущал тот факт, что они так мало знают о Симирии и Долерасе. Информация об этих странах оказалась бы крайне важна. Как можно больше информации он попытался выудить из разговоров. Выходило, что две страны тоже враждуют между собой и по его оценкам находятся на уровне развития середины-конца XIX века. Теперь Андрей понимал причины нападения Симирии: этот период характеризуется огромным ростом промышленности, естественно для этого нужны ресурсы, по всей видимости, Симирия решила, что таким ресурсом должна стать Империя. Булдаков не высказывал своих мыслей имперским военным, тем более что такая позиция им не импонирует. Однако мир не выбирают...
   Узнав всё необходимое, Андрей отправился искать Сашу и Кейт. Они затерялись где-то в толпе, поэтому поиск занял несколько минут, однако нашёл он только Кэтрин. Девушка разговаривала с Фреей. А Андрей даже и не мог предположить, что жена человека, который унизил Империю, может пользоваться любезностями Императора. Или здесь скрывается что-нибудь неизвестное, скрытое? Логичным было бы предположить, что Мариус приблизил эту женщину как после разоблачения мужа.
   "Да, Фрея никогда не упустит своего. Теперь точно добьётся освобождения мужа, если действительно захочет. Ох и умеет же она повернуть всё в свою пользу".
   Булдаков отошёл немного в сторонку, разумно решив, что встревать в разговор стало бы верхом неприличия, и посмотрел на Кэтрин. Девушка внешне очень сильно изменилась за прошедший день. Болезненная бледность отступила, но худоба по-прежнему указывала на то, что её пришлось пережить. Да, сейчас она выглядела намного лучше. Андрей остановил себя на мысли, что пристально смотрит на неё, и отвернулся...
   Кэтрин и Фрея встретились совершенно неожиданно для обеих. Девушка удивлённо смотрела, пытаясь понять, не померещилось ли ей.
  -- Кейт! Не ожидала тебя увидеть здесь!-- воскликнула Фрея вместо приветствия. Кэтрин только кивнула, она не знала, кем считать её в свете открывшихся истин. Врагом -- неоправданно, другом -- это чересчур. А ещё Кейт пыталась догадаться, кто перед ней стоит: человек или проекция Фэви, или, может быть, она зря так думает?-- Не рада меня видеть?-- настороженно спросила женщина.
  -- Не в этом дело... впрочем, не важно. Мне передали, ты приходила.
  -- Да.
  -- Зачем тебе это было нужно?
  -- Лори, конечно, подлец, но наказание чересчур суровое.
  -- Ты так считаешь?
   Фрея не ответила.
   Кейт поняла, что всё-таки этой женщине важнее, чтобы муж оставался на своём месте. Наконец, она поняла, что рубила сук, на котором сидит, но уже поздно: Лори разжалован и посажен в тюрьму. Теперь поздно что-либо менять. Хотя нельзя не отметить, что женщина всё же осталась при дворе и при случае сможет добиться освобождения.
  -- Раньше ты говорила, что он получил по заслугам. Надеюсь, впредь ты будешь более осмотрительной. Каждый сам выбирает себе дорогу,-- сказала Кейт.
  -- А рабство, разве ты его выбирала?-- в этом Фрея была верна себе.
  -- Я выбрала свободу, и я её получила. И, как видите, я стою здесь. Разве вы могли подумать такое неделю назад? Посмотрите вокруг... Помните, что я сказала? Вы выбрали рабство своих мыслей. Освободите себя, вам это под силу. Сделайте, если не для себя, то для сына.
   Собеседница долго молчала. Что-то сложное прокручивалось в её голове, разрушая старое и созидая новое мировоззрение. Отныне существовало две Фреи: до и после этого момента. Кэтрин удалось совершить почти невозможное. Жаль только, что для этого пришлось заплатить такую высокую цену.
  -- Ты права. И спасибо тебе.
  -- За что?-- не поняла девушка.
  -- За сына, мне кажется, он стал более осмотрителен.
  -- Он очень умный мальчик. У него всё впереди.
  -- Теперь и я буду более осмотрительна.
  -- И ещё... я бы посоветовала вам уволить Учителя.
  -- Как?!-- удивилась Фрея.-- Но кто же его будет учить?
  -- Он проповедует ложные истины. Помогайте своему сыну дойти до всего самому, и он вырастет великим человеком. Эрди должен стать первым человеком, который сделает шаг вперёд и поведёт остальных по своему пути.
   Женщина кивнула, принимая её правоту.
   "Наставь юношу в начале его пути: он не уклонится от него, когда и состареет",-- вспомнила Кэтрин библейское изречение.
  -- А где сейчас Рокбах?-- спросила она.
  -- Рокбах? Это кто? А, ну да, он уволился и хочет купить дом на те деньги...
  -- Я поняла,-- сказала девушка, приятно было осознавать, что хоть таким способом, но она помогла и ему. Он хороший человек, несмотря на то, что стал помогать только ради денег. На глазах он из охранника, смысл жизни которого были деньги, выпивка и война, превратился в человека, посвятившего отпущенное время жизни, а не смерти.
  -- Мы уезжаем, Фрея. Завтра утром,-- сказала девушка.
  -- Да прибудет с вами благословение Смотрящего С Неба.
   Фрея повернулась и скрылась из виду в толпе. Последние слова женщины заставили Кэтрин задуматься. "Смотрящего С Неба?-- переспросила она себя. В голове всплыла история сотворения мира.-- "Какие там были последние слова? "И теперь каждый раз, когда Он смотрит с Луны на нас". Ну надо же... Значит, они поклоняются Луне! Да, религия наоборот как-то получается. У нас в древности всегда солнцу поклонялись".
   Не заметив никакой другой цели, Кейт направилась к Андрею, тот уже стоял с двумя бокалами. Один из них он подал ей, когда девушка приблизилась, и спросил:
  -- Будешь?
  -- Нет.
   Андрей пожал плечами и с энтузиазмом опустошил оба.
  -- О чём разговаривали?
  -- О днях минувших,-- ответила Кейт.
   Булдаков отметил, что Кэт чем-то встревожена и решил спросить:
  -- Что-то случилось?
  -- Нет.
  -- Я же вижу, Кейт. Что произошло?
  -- Уф-ф...-- тяжело вздохнула она.-- Вопрос не верный. Что может произойти? Так точнее.
  -- А что может произойти?
  -- Не знаю,-- Кейт улыбнулась. Ответ был явно не тот, который ожидал он.-- Причина в том, что я чувствую настроения Фэви. Сейчас он что-то снова затевает.
   "Или не он, а Кэтти просто чувствует опасность через него. Может быть, я был прав и Император нас подозревает..."
  -- По крайней мере, теперь мы будем готовы. Для нас это не будет неожиданностью. Во всём есть положительные стороны. Как считаешь?
  -- Оптимист,-- вздохнула Кэтти. Андрей признался, что задумчивое состояние её красит. Она такой ему нравится.-- Смотри, Эн.
   Андрей просто расцвёл, такое обращение ему импонировало. Он посмотрел, куда она указала. В той стороне разговаривали Жан и Дина. Удивительно, он считал себя внимательным, а их не заметил. Да, Кейт отвлекла его внимание.
  -- Интересно, о чём они говорят?
  -- О нашем мире. Жан рассказывает ей о нашем мире. Она не верит. Говорит: "Летающие животные? Этого не может быть! Ты, наверное, шутишь". Дина так восторженно смотрит на Жана...
  -- Откуда ты знаешь, о чём они говорят?
  -- Он мне говорит.
   Он перевёл взгляд на неё.
   "Господи, как же ей должно быть тяжело!"
   Это было горькой правдой. Несмотря на некоторую непринуждённость, с которой она сказала последнее, трудно на её месте не впасть в апатию.
  -- Интересно, почему здесь нет птиц?-- спросил Андрей.
  -- Я не знаю. Может, эволюция так пошла на этой планете.
  -- Нет, думаю. Дело не в эволюции. Этим можно объяснить любую несуразность. Кейт, ты говорила, что Фэви пытался перестроить твой внутренний мир и способен за изменение физических законов...
  -- Я поняла твою мысль,-- перебила она.-- Сомневаюсь, чтобы он вмешивался в развитие этого мира. Зачем ему это?
  -- Не знаю, но меня и это не удивит. Знаешь, я сейчас вспомнил: Саша рассказывал мне, что в тот момент, когда он очнулся в этом мире, он увидел птицу. Ещё он мне сказал, что слышал их пение, но потом всё куда-то подевалось. Больше птиц он не видел.
  -- Правда?
   Андрей кивнул, Кэтти выглядела озадаченной.
  -- Не понимаю.
  -- Чего?
  -- Связи. Я не вижу связи. Почему он видел птиц только, когда очнулся? Не понимаю.
  -- Не забивай себе голову. Может быть, Фэви сможет ответить?
  -- Он молчит,-- прошептала девушка и на мгновение отвернулась, словно увидела кого-то.
  -- Скажи, Кейт, почему он делает это?
  -- Что именно?-- не поняла Кейт.
  -- Изучает нас, здесь же полно людей. Насколько я понимаю, их логика не должна отличаться от нашей.
  -- Он мне сказал, что мы другие.
  -- Да? А мне кажется, он соврал.
  -- Соврал?
  -- Да, просто соврал.
  -- Он не способен на ложь,-- Кейт заявила это с такой уверенностью, как будто Фэви был правдив и постоянен в этом, как закон Ньютона.
  -- Почему ты так считаешь?
  -- Я просто знаю. Нет... чувствую...-- она повернулась к нему.-- Ты же, Эн, первым заметил, что со мной что-то не так.
  -- Да. Насколько я понимаю, его цель достигнута. Почему он продолжает свою работу?
  -- Не знаю. Я не могу спросить.
   Булдаков почувствовал в её словах страх.
  -- Значит, мы знаем не всё о его целях,-- Андрей немного помолчал, а потом добавил.-- Я думаю, он не врёт, но и правды не говорит. Он умышленно путает нас, это вполне в его стиле игры.
  -- Возможно. Сейчас трудно делать какие-либо выводы,-- пожала плечами Кейт и немного помолчала.-- Спасибо тебе. Ты так много для меня сделал, даже спас меня два раза, а я даже тебя не поблагодарила.
  -- Да не за что,-- отмахнулся он, чувствуя разливающееся тепло в душе.-- А где Саша?
  -- А вот он идёт,-- указала она.
   "М-да, в наблюдательности ей не откажешь",-- снова признался Андрей, убедившись, что в той стороне, пробиваясь через толпу гостей, пытается добраться до них Саша.
  -- Где ты был?
  -- Пытался достать хоть грамм информации о Симирии.
  -- Достал?
  -- Да.
  -- Похоже, мы действуем параллельно,-- улыбнулся Булдаков.
  -- В данном случае это хорошо,-- сказал друг и спросил.-- О чём вы разговаривали?
  -- Да так, ни о чём,-- отмахнула Кейт.
  -- Кстати о птичках. Саш, ты мне говорил о них. Ты их видел, а вот местные жители об их существовании даже не догадываются.
  -- Да?-- удивился Саша.-- Я об этом и не догадывался. И что вы об это думаете?
  -- Ничего,-- ответил Андрей.
  -- Сомневаюсь, что это важно.
  -- Зря,-- наконец, высказалась Кэтрин.-- В мире нет ничего лишнего, равно как и недостающего. Мир -- понятие равновесное.
  -- Думаешь, в птице есть смысл?
  -- Смысл есть во всём, только порой он бывает невиден...
   Разговор прервал Император. Он собственнолично попросил посланцев Федерации последовать за ним. Такое почтение не могло не отразиться на лицах присутствующих вельмож, те не могли припомнить, когда такое случалось в последний раз.
   Под звуки оваций и восторженных криков они последовали за Императором наверх, к трибуне, где уже по стойке "смирно" выстроились гвардейцы, призванные защитить своего великого господина. Рядом находились места, где уже расположились Неукри и Анриус. Эти советники были постоянными спутниками Императора.
  -- Рад вас приветствовать,-- поклонился Андрей. Советники встали и ответили поклоном, однако он отметил, что Анриус очень настороженно на них посматривает. "Кажется, я не ошибся в своих предположениях. Да... И Кэтрин чувствовала какую-то опасность. Следует быть настороже".
   Все сели, а Император поднялся на трибуну, и площадь взорвалась шумом тысяч голосов. Казалось, этот гром способен разрушить стены. Гул толпы, которая увидела своего кумира, долго не могла стихнуть. Андрей уже подумал, что так не долго и оглохнуть. Децибелы били по ушам с огромной энергией.
   Император поднял руку, и восторженные крики в мгновение ока прекратились.
   Выступление началось.
  -- Граждане Империи, настали дни великих испытаний...
   Андрей продолжал его слушать, одновременно следя за реакцией народа и советников. Если первые были в ужасе, то вторые сидели спокойно, значит, эту новость они уже знали. Вся речь Императора сводилась к одному положению: будет тяжело, но Империя выстоит под натиском вражеских орудий. Но, похоже, что он сам не очень-то верит в победу. В речи этого не чувствовалось, но Андрей знал, что Мариус человек неглупый и понимает, что рано или поздно Симирия или Долерас добьют государство, если только не случится чудо. Однако, какова бы не была ситуация, главе государства прежде всего нужно сохранять самообладание.
   Андрей посмотрел на советников, пытаясь выудить ещё хоть немного информации о положении. Их лица были угрюмы, значит, дела шли хуже плохого.
   Народ воспринял информацию без всякого воодушевления. Радость мгновенно улетучилась, и теперь над площадью гремел только один величественный голос. Напряжённая тишина в моменты его молчания говорила о том потрясении, который испытывал народ.
  -- Сейчас,-- прошептала Кейт. Андрей повернулся на голос.
   Одновременно с этим он отметил резкое движение в районе трибуны: Император падал -- вдалеке раздался хлопок -- площадь закричала тысячами голосов. Один из гвардейцев подхватил тело, остальные закрыли Мариуса собой и обнажили мечи, но всё уже произошло: в выступлении Императора была поставлена кровавая точка.

Глава 4

   День тридцать третий (четыре часа спустя).
   Резиденция Императора, г. Эрения, Хевимская Империя.
   Убийство Императора на глазах тысяч жителей могло означать только одно: начало войны с Симирией. Невозможно оценить, какой огромный моральный ущерб был нанесён народу. У него опустились руки. А когда народ подавлен морально, он не может сопротивляться. Удар в самое сердце Империи был просчитан идеально...
   Сейчас, вечером этого же дня, Андрей направлялся в Резиденцию, туда, куда уже несколько раз ходил и беседовал с Императором. И вот этого человека уже нет в живых... Снова и снова перед глазами вставала эта картина: падающее безвольное тело, глаза людей, полные ужаса, глаза Кэтрин наполненные болью, и вопрос в них: "Почему? Во имя чего?" Бессильная злость советников. Ярость гвардейцев... И крики, крики, полные отчаяния... "Император мёртв! Убили!! Его убили!" Страшная давка. Сколько же людей погибло в ней?..
   Андрей хорошо помнил, что среагировал мгновенно. Первым делом необходимо было уйти с линии обстрела. Он и Саша, закрыв собой застывшую Кэтрин, увели её. Жан и Фрэнк уже закрывали их. Раздавались крики: "Ложись!" Девушка не реагировала, уже после она объяснила, что целью снайпера являлся только один человек. Но всё же... если бы неизвестный снайпер выстрелил, выбрав уже иную цель, или промахнулся, кого-нибудь из друзей можно было не досчитаться...
   Андрей подошёл к гвардейцу, стоявшему на страже, и заявил:
  -- Мне нужно срочно переговорить с советником Неукри.
   Тот слегка повернул в голову и ответил:
  -- Сожалею, но мне не велено вас пускать.
  -- Не велено пускать?! Кем не велено?
  -- Императором,-- спокойно ответил стражник.
   Андрей опешил и чуть не спросил: "Каким Императором? Его же убили!" Булдаков почувствовал, что чего-то не понимает.
  -- Объясните мне, что происходит.
  -- Теперь власть перешла к его сыну. Император жив. Праздник в честь посвящения состоится через четыре дня.
   "Вот это дела. Как же у них всё быстро. Но почему он не хочет нас видеть? Может быть, он считает, что мы виновны в убийстве Императора? Но он же ещё совсем зелёный! Как он может управлять государством, тем более в кризисе?"
  -- Вы можете передать Императору, что с ним хочет поговорить посол Федерации?-- спросил Андрей.
  -- Увы, простите, но я не имею права покидать свой пост. Таковы правила.
  -- Нарушите их. Неужели вам не ясно, если я не погорю с ним, ситуация может ещё осложниться.
  -- Я не имею права.
  -- Но Император здесь?
  -- Да, Император здесь.
  -- Почему вы один?-- неожиданно для гвардейца задал вопрос Андрей.
  -- Я не обсуждаю приказы.
  -- От кого шёл приказ на ослабление охраны?-- поинтересовался Булдаков. Его терзали неприятные мысли. Очевидно, выстрел произвели из снайперской винтовки, поэтому внутреннюю борьбу Андрей исключил сразу. А может, зря?
  -- На этот вопрос я не имею права отвечать,-- резко произнёс охранник и добавил.-- Советую вам не задавать такие вопросы и не пытаться проникнуть в резиденцию Императора.
   Булдаков сделал шаг в сторону входа -- гвардеец перегородил мушкетом путь, отмечая серьёзность своих намерений, но Андрей был готов к такому повороту событий.
  -- Вы будете стрелять в меня, в посла дружественной страны?-- спросил он, проверяя настрой оппонента.
  -- Я...-- гвардеец судорожно сглотнул, очевидно, осознав ситуацию.-- Я не имею права вас впускать.
  -- Это дело государственной важности. Если бы было иначе, я бы не стал беспокоить Императора...
   "Хоть на прорыв иди!"-- возмутился Андрей, но внешне сохранял спокойствие. Гвардеец лихорадочно думал, затем сказал:
  -- Хорошо. Я пойду с вами.
   "Ну, слава Богу!"-- подумал Андрей, быстрым шагом преодолел холл и вошёл в зал. Сзади послышались спешные шаги гвардейца. Булдаков вспомнил, откуда выходил Император, и направился к той двери. За ней оказалась большая комната, в центре которой стоял прямоугольный стол. Тут находились генерал Анриус, советник по внешней политике Неукри и Элон, отвечавший за финансовые дела Империи. С последним Андрей пересекался лишь однажды на приёме. Там они были представлены друг другу, и не более того. Естественно, имея такие большие ресурсы в руках, советник имел не меньшее влияние. По всей видимости, они только что о чём-то говорили, но визит посла прервал их спор.
   Андрей отмерил скромный приветственный поклон и спросил:
  -- Почему я не могу получить аудиенцию у Императора? Я уже несколько минут стою у крыльца, и меня не хотят впускать, даже доложить о том, что пришёл.
  -- Такова воля самого Императора,-- ответил Неукри, своим тихим, но подлым голосом. "Если он скажет ещё одно слово, у меня будет несварение",-- Андрей не переносил его голоса.
  -- Когда я смогу встретиться с Императором?
  -- Он пришлёт кого-нибудь,-- ответил Элон. Генерал пока молчал, но Булдаков заметил, что он не просто не включается в разговор, а обдумывает ситуацию.
  -- Но завтра мы должны покинуть Резиденцию,-- напомнил Булдаков.
  -- Тогда вопрос будет решать следующая делегация.
  -- Вы прекрасно понимаете, что следующей уже может и не быть.
   Анриус, до этого момента молчавший, хотел что-то сказать, но сдержал себя, потому что в этот момент в комнату вошёл Император Ирник, поправляя на себе новую одежду, которая соответствовала его статусу, но не по размеру. Взгляд юноши изменился, став серьёзным и озлобленным, что, в общем, не удивительно, учитывая последние события.
  -- Что случилось? Я же просил не беспокоить меня!
  -- Император,-- произнёс Андрей и поклонился,-- я...
  -- Этот человек,-- перебил Неукри,-- ворвался в Резиденцию Императора.
  -- Мне необходимо обсудить некоторые проблемы с Императором, в противном случае ситуация может осложниться,-- твёрдо заявил Булдаков.
   Глаза военного советника недобро блеснули. Андрей с удивлением отметил в них улыбку.
  -- Проходите, мы тоже хотели задать парочку вопросов,-- неожиданно сказал тот и кивнул гвардейцу, который до сих пор стоял сзади, как статуя, не смея ни пошевелиться, ни вздохнуть. Когда охранник скрылся, закрыв двери, генерал продолжил.-- Проходите, садитесь,-- Андрей машинально отметил, как ведут себя эти люди: раскованно, они уже чувствовали себя здесь хозяевами. Необходимо срочно спасать молодого Императора, иначе ему недолго находиться на престоле. Хотя с другой стороны, какое ему дело до чужого государства, в котором проповедуются варварские законы?
  -- Я хотел поговорить с Императором лично. Если он, конечно, согласен,-- сказал Андрей с вызовом. Или молодой повелитель примет его условия, или потеряет лицо. Булдаков надеялся, что честь поможет ему выбрать первое.
  -- Выйдите,-- произнёс Император не без некоторого напряжения.
   Советники переглянулись, на их лицах читалось недоумение, но всё же открыто спорить не стали. Андрей, молча, проследил за удаляющимися спинами советников и как только те вышли за дверь, посмотрел на Императора.
   "М-да, парню не повезло. Угроза войны, смерть отца, алчные советники... Очень не повезло".
  -- Император, вопросы чрезвычайной важности и срочности интересуют меня, иначе я бы не стал приходить столь поздно.
   Юноша кивнул:
  -- Сядем.
   Когда они сели за стол, Андрей начал, говорил он медленно, взвешивая каждое слово, чтобы ненароком не задеть чувства Ирника:
  -- Я сейчас буду говорить не как посол, а как человек. Должен признать, вы достойно перенесли потерю отца. Примите мои искренние соболезнования. Я считаю, что он был великим человеком и сделал многое для Империи. Это ужасная потеря. Невосполнимая. Для нас его убийство было полной неожиданностью...
  -- Да?-- совершенно недипломатично прервал его Император.-- Мои советники утверждают, что вы были готовы.
  -- Что вы имеете в виду?-- насторожился Андрей.
  -- Вы так быстро ушли, как будто знали, что сейчас произойдёт,-- в устах юноши звучала обида, горечь и злость.
  -- Все мы бывшие военные, у нас неплохая подготовка.
  -- Сейчас я вам кое-что покажу...-- Император крикнул в сторону и через секунду в комнате появился гвардеец с длинным свёртком. Положив его на стол, солдат удалился.-- А что вы скажите на это?
   Андрей пододвинул к себе свёрток, развернул его и остолбенел. Это была снайперская винтовка с электронным прицелом! Не нужно быть гением, чтобы понять: таким оружием Симирия не располагает, и, очевидно, оно появится у него не скоро. Именно этой логике следовали и военные Империи.
  -- Вы знакомы с таким вооружением?
  -- Да. Снайперская винтовка С-568М. Не новая, но надёжная. Ума не приложу, как она могла оказаться здесь,-- Андрей говорил правду.
  -- А я догадываюсь. Вы по-прежнему утверждаете, что Федерация не имеет никакого отношения к убийству моего отца?
  -- Больше, чем уверен. Мы на этой планете около месяца. До нас здесь никого не было из официальных представителей. И честно говоря, не понимаю, как она могла оказаться здесь, устройство, которое позволяет преодолевать большие расстояния, было изобретено около месяца назад. Я не понимаю...
  -- А я считаю, что всё прекрасно понимаете. Не морочьте мне голову!
  -- Это обвинение?
  -- Да,-- твёрдо заявил Император.
   "М-да, похоже, дело совсем туго. Как же его убедить? Кажется, кто-то хочет нас подставить.... Но откуда же взялась эта чёртова винтовка?!! Будь она трижды неладна".
  -- Не советую вам обвинять без доказательств.
  -- Без доказательств?-- вспыхнул Император.-- Они у вас перед глазами!
  -- Эту винтовку мог доставить любой человек.
  -- Есть ещё одно подтверждение моих слов. Перед самым выстрелом ваша...-- кулаки юноши напряглись,-- спутница произнёсла одно слово. После этого вы резко повернулись к ней... Она знала, что произойдёт. Надеюсь, это вы не будете отрицать?
  -- Как она могла знать? Она лежала без сознания двое суток,-- попытался защититься Андрей.
  -- Без понятия, но сомневаюсь, что Анриус мне соврал. Он всё видел!
  -- Итак, у вас больше ничего нет? Ваши предположения не основаны на достоверных фактах, а лишь представляют ряд предположений. Если позволите, я вам расскажу, какой вижу эту ситуацию я.
  -- Ну давайте,-- без особого энтузиазма бросил Император. Андрей признался, что всё же парень держится молодцом и, несмотря на состояние, готов выслушивать противоположное мнение. Вообще, в этом молодом человеке поразительно сочеталось искренняя убеждённость в своей правоте и одновременно способность слушать собеседника. Как часто последнего недостаёт людям!..
  -- Симирия готовится к войне. Однако накануне вторжения появляется Федерация, которая начинает налаживать отношения с Империей. Прекрасно понимая, что вторжение будет воспринято нами негативно, Симирия нашла способ выкрасть винтовку и доставить её сюда с целью вбить клин между нами, и одновременно серьёзно ослабив армию и подоврав дух народа.
  -- Опять же, как вы говорите, домыслы,-- на этот раз Император не был так уверен в своих обвинениях, как прежде.
  -- В ситуации, когда нет фактов, приходится размышлять логически. Но чем моя версия хуже вашей? Она вполне реальна.
   Тем не менее, Андрей сам не верил, что такая страна, как Симирия, с её техническим уровнем способна изобрести гипердвигатель. "М-да, бредовая идея". И тут как назло Император спросил об этом:
  -- Вы считаете, что Симирия способна перемещаться в пространстве, так же как и вы?
  -- Да,-- соврал Андрей,-- поверьте, это не так трудно. Можно догадаться о принципе работы за пару лет, а можно и размышлять веками.
   Видно, что Император сомневается, но Андрею удалось главное: изменить настрой юноши, поэтому он продолжил:
  -- Имея против вас какие-нибудь замыслы, стали бы мы разговаривать с вами? Мы бы уже давно уехали, а Симирия принялась за своё чёрное дело. Тот факт, что я здесь перед вами, уже должен о многом говорить.
   Император закивал:
  -- Да, простите, вы, конечно, правы. Наверное, я в каждом вижу своего личного врага.
  -- Все мы люди. Хорошо, что разобрались. Император, кто ослабил охрану Резиденции?
  -- Генерал Анриус.
  -- Зачем?
  -- Он считает, что уже ничего не случится, а гвардейцам нужно отдохнуть. День выдался тяжёлым,-- ответил он и спросил.-- Вы боитесь за свою безопасность?
  -- Нет, но мне не ясна его логика. Сейчас, наоборот, нужно усилить охрану,-- сказал Андрей и тихо спросил.-- Вы ему доверяете?
  -- Да, полностью. Анриус профессионал своего дела. Отец ему доверял, как самому себе. А что?-- с прищуром спросил Ирник.-- У вас есть сведения, которые говорят против него?
  -- Нет.
   Андрей не собирался забрасывать молодого Императора своими мыслями. Ему не нравился ни Анриус, ни, тем более, Неукри с Элоном. От этой банды то и дело веяло заговорами. Однако одного намёка было достаточно. Ирник сам разберётся.
  -- Что вы сейчас собираетесь делать?-- после длительной паузы спросил Император.
  -- Это зависит от нескольких факторов.
  -- Например...
  -- Мы планировали завтра уехать, но обстоятельства... Где сейчас находится посол Симирии?
  -- В Хевиме. Вы хотели бы с ним переговорить?
  -- Да. Всё-таки мы -- нейтральная сторона. Я хочу избежать конфликта. Нам не нужна война.
  -- Если удастся создать равновесие сил, то её удастся избежать,-- намекнул Император.
   Андрей его понял. "Неужели нет иного выхода? Полицейскими наши точно не захотят становиться..."
  -- Уверен, вопрос можно решить дипломатическим путём и без поставок оружия,-- сказал он.
   Император закивал головой и разочарованно вздохнул.
  -- Вы можете остаться, но я не представляю, когда можно будет устроить встречу, до Хевима много дней пути.
  -- Понимаю,-- кивнул Андрей.-- Думаю, что уже нашего присутствия будет достаточно, чтобы не начинать войны.
  -- Вряд ли, они убили моего отца. Они не перед чем не остановятся, дьяволы!-- юноша так сильно сжал кулаки, что захрустели пальцы. Булдаков подумал, что ему очень тяжело держать себя в руках, но помочь ничем не мог.
  -- Ну, как знать... Можно встречный вопрос?
  -- Какой?
  -- Что собираетесь делать вы?
  -- Готовиться. Что нам ещё остаётся? Завтра Анриус введёт меня в курс дела.
  -- Когда состоятся похороны?
  -- Послезавтра. Вы хотите присутствовать на них?
  -- Да, тогда у меня больше нет вопросов. Признаюсь, я очень удивлён вашим самообладанием. Ваш отец мог бы гордиться вами.
  -- Это лучшая похвала за этот вечер,-- Ирник улыбнулся, но в его глазах таилась всепоглощающая боль.
  -- Пусть ваше правление будет долгим, плодотворным и полным успехов.
  -- Спасибо. Сейчас это самое главное. Меня учили не жалеть об ушедших. Я стараюсь следовать этому правилу.
  -- Но их нужно помнить,-- поправил Булдаков.
  -- Да, вы правы.
   Андрей встал и, попрощавшись, вышел. Вечер уже сменился ночью. Булдаков в очередной раз не заметил её наступления. Бросив взгляд на гвардейца, который старательно вытягивался по стойке "смирно", он спустился по лестнице и медленным шагом направился по вымощенной камнем дорожке. В этот момент основной проблемой было то, как сообщить новость остальным. Конечно, они поймут, но так рассчитывали на возвращение, особенно Кэтрин. Отправляясь сюда, он ни словом не обмолвился о вероятности задержки. Всё произошло так неожиданно...
   Его отвлёк звук приближающихся шагов, которые как удары раздавались в ночной тишине. Андрей оторвал взгляд от мерклого камня дорожки и посмотрел вдаль, туда, где шла небольшая группа людей. Среди остальных Андрей увидел и принцессу Дину.
   Девушка приблизилась и, поклонившись, спросила:
  -- Вы только что от Ирника?
  -- Да,-- ответил Андрей, одновременно осматривая её свиту, состоявшую из шести женщин. Дина была подавленна гибелью отца. Это отчётливо читалось по глазам девушки.
  -- Говорят, Федерация стоит за убийством. Это правда?
   "Дурные слухи распространяются, как всегда, с пугающей быстротой".
  -- Безосновательные слухи. Мы бы никогда такого себе не позволили.
  -- Я вам верю,-- казалось, она даже вздохнула с облегчением.-- Вы не похожи на тех людей, которых видела прежде. О чём вы договорились?
  -- Я хочу поговорить с послом Симирии. Может, удастся решить вопрос.
  -- Сомневаюсь,-- неожиданно резко сказала Дина.-- Симирия понимает, на что идёт. Уже поздно. Они сделали шаг и не отступятся.
   Оставалось только признаться, что она права. Симирия перешла точку невозвращения. И откуда в этой девочке столько сил и здравомыслия?
  -- Но тогда, на что вы рассчитываете?
  -- На понимание того, что война ни к чему хорошему не приведёт.
  -- Я рада, что вы за мир,-- Дина чуть приблизилась и спросила.-- Можно с вами где-нибудь поговорить?
   Андрей был заинтригован:
  -- В любом удобном для вас месте и в любое удобное для вас время.
  -- Хорошо.
   Дина отправила служанок и сказала:
  -- Давайте поговорим у вас, сейчас.

-

   Тогда, на приёме она впервые обратила внимание на Жана. Он был таким сильным и уверенным в себе человеком, а глаза! В них просматривалась целая вселенная. Добрые, они источали нечто притягивающее.
   Почему именно Жан особенно понравился ей, она не знала. Люди Федерации были похожи именно этим: отсутствием гнева и особым внимательным взглядом, который, казалось, проникал во всё. С первого взгляда, ещё в тот момент, когда послы выходили с отцом, она поняла, что хочет побывать там, откуда они.
   Долгий спор с нянькой окончился победой принцессы, она уговорила Рэну встать пораньше и поговорить с Жаном во время его пробежек утром. Когда он бегает, она уже знала. Сделать это было несложно: шпионская сеть отца в рядах слуг работала превосходно. Недавно она узнала, что у людей из Федерации имелась кроме имени и фамилия, а Дина, когда они представлялись, решила, что все имена парные. Удивительны традиции другой страны.
   Впечатления от того утреннего разговора остались двоякими. С одной стороны было приятно, что он не считает её глупой маленькой девчонкой, с другой -- не воспринимает её как взрослую. Это не отражалось в речи, но чувствовалось. В душевных мучениях она провела сутки, пытаясь понять, почему он нравится. Итогом стала встреча с Жаном перед выступлением Императора.
   Дина решила произвести на него впечатление. Одевшись в самые лучшие наряды, она подошла к нему, но чуда, на которое надеялась, не произошло. "Похоже, он вообще не воспринимает меня, как женщину",-- тогда подумала она.-- "А ведь мне уже шестнадцать. Мне уже замуж скоро". Ей очень не хотелось на старости лет сидеть на веранде дома, и, несмотря на обилие людей рядом, чувствовать себя одинокой и бесцельно прожившей жизнь...
   Мариус не был отцом, он был Императором. Всё его время занимала работа. Он редко встречался с детьми и был бесконечно далёк от них, особенно от дочери. С Ирником он встречался, когда проходили советы, поэтому смерть отца, которого она видела всего несколько раз в год, не особо тронула, что саму удивило. Нельзя сказать, что она была бессердечной. Наверное, Дина уже свыклась с мыслью, что его рядом нет, есть только мать, марионетка в руках Мариуса.
   Теперь её брат стал Императором. Удивительно, как порою быстро меняется жизнь. Сразу же стали ходить слухи, что каким-то образом в убийстве замешана Федерация. Дина не верила, считая их безосновательными бреднями. Несмотря на то, что она увидела впервые этих людей всего несколько дней назад, принцесса знала их достаточно хорошо. Ей вообще казалось, что она знала их всю жизнь, представляя, какими должны быть люди. И Жана знала...
   За час до встречи с послом Андреем она пришла на ужин. Мама не явилась, смерть Императора надломила её. Вряд ли Инилия любила Мариуса. Скорее, причина была в жалости, которую она теперь испытывала к самой себе. Всю жизнь пробыв его женой, она так и не испытала ни одного момента истинной нежности, которая дарит любовь. Она служила, как это ни жестоко говорить, способом продолжения рода и вещью, которую выставляют напоказ заморским гостям. Будучи Императрицей, она была ничем. И Дине не хотелось повторить судьбу своей матери! Именно в тот момент она поняла, что ненавидит свою жизнь, ненавидит всё, её окружает: рабы, слуги, советники, тысячи подданных. Это не то, для чего она появилась на свет. Не то! Не здесь её место.
   На последней встрече Жан стал довольно разговорчивым, многое рассказал об их мире, о его чудесах. Теперь побывать у них стало заветной мечтой, но не об этом она хотела поговорить с послом Андреем...
   Поев, Дина сказала служанке, что пойдет, прогуляется перед сном на этот раз одна.
   Принцесса вышла из-за стола и, надев плащ, направилась в сторону входа. Проходя мимо приёмной отца, она невольно остановилась. Теперь кабинет должен пустовать, но оттуда почему-то доносились голоса.
   "Наверное, это брат берётся за работу",-- решила она, но то были голоса трёх человек, Ирник, если он и был там, молчал.
   Она прислушалась.
  -- ... нет, нет, нет. Дело совсем не в том, чтобы удержать власть в наших руках,-- доносился голос Анриуса.-- Сегодняшняя ночь станет последней для Империи, хотим мы этого или нет.
  -- Что вы имеете в виду?-- спросил Неукри.-- Мы должны сдать Симирии нового Императора? Вы это предлагаете? Он, конечно, мальчишка и выполнит всё, что нам нужно, но...
  -- Они сами за ним придут,-- перебил генерал.
  -- Кто они?
  -- Симирия. Что бы мы ни предпринимали, Империя рухнет. Она уже обречена.
  -- Я согласен с вами,-- сказал Элон, советник по финансам.-- Сейчас нужно позаботиться, прежде всего, о народе, чтобы вторжение не привело к большим жертвам.
  -- Скажите, как вы считаете, что сделает Симирия, когда установит здесь свой режим?
   Произошла короткая пауза. Дина с нетерпением ожидала ответа. В её душе кипела злость: они что-то затевают у нас за спиной, плетут свои грязные интриги в то время, когда страна так нуждается в них!
  -- Ну, не знаю,-- сказал Неукри. Он-то точно знал, только не хотел говорить раньше времени, боясь раскрыть свои мысли.
  -- Первым делом, они уничтожат всех его последователей,-- ответил на свой вопрос Анриус.
   Похоже, он высказал их потаённые мысли, потому что Неукри сказал:
  -- Да, ты прав, но как же Император?
  -- Императора убили сегодня вечером.
   Дина была в ярости, она уже была готова ворваться в кабинет, но остановила себя, задав себе вопрос: "Не лучше ли об этом сообщить Ирнику?"
   Но поступила принцесса иначе...
  -- ...В общем, я решила сначала поговорить с вами,-- сказала Дина, пристально глядя на Андрея.
  -- Почему именно я? Почему бы ни сказать сразу самому Императору.
  -- Понимаете,-- она опустила голову.-- Ну... Вряд ли вы поймёте.
   Однако слова последующие слова посла пояснили, что она ошибается.
  -- Он безоговорочно доверяет министрам, потому что они были всегда с его отцом, и может не поверить вам?
  -- Да.
  -- Хотите, чтобы я поговорил с Императором?
  -- Да, если можно.
  -- Почему вы считаете, что он послушает меня, а не вас?
  -- У вас большой опыт в переговорах,-- сказала она и вымученно улыбнулась.
  -- Вы сказали, что решили прогуляться в одиночку, но я вас видел со спутницами. Что-то ещё произошло?
  -- Да. Меня заметили. Меня увидел солдат и передал, что я хожу одна, Анриусу, поэтому он приставил ко мне служанок. Вы считаете, что следовало бы отказаться?-- заметил посол.
  -- Нет, если бы вы сделали это, то он мог бы догадаться.
  -- Спасибо, что пришли, вы правильно всё сделали. Я попытаюсь что-нибудь придумать.
  -- И вам спасибо,-- она немного помолчала, явно хотела задать вопрос, но думала, стоит ли.
  -- У вас что-то ещё?
  -- Я могу поговорить с Жаном?
  -- С Жаном?-- удивился Андрей.-- Можно, я сейчас его позову.
   Он встал и направился в сторону лестницы, оставив Дину одну. Думала она сейчас о материях далёких от политики и интриг. Жан ей очень нравился, может быть, у них что-нибудь получится. Хотя он, конечно, намного старше её, но здесь Дина не видела ничего предосудительного.
   Послышались шаги -- она обернулась. Спускались двое: Жан и Андрей.
   "Что же мне ему сказать?"-- судорожно думала она.
  -- Вы хотели меня видеть?-- спросил Шэрэн, подойдя.
  -- Да,-- только этим ответила Дина.
  -- Я пойду, а вы тут поговорите,-- сказал Андрей.
   "Он всё понял, они уже всё знают!"-- Дина покраснела. Её поведение было далеко за рамками приличия.-- "Хотя я же всё-таки принцесса, мне можно".
  -- Так о чём вы хотели поговорить?-- снова спросил Жан, когда Андрей скрылся. Он сел рядом.
  -- Сегодня многое произошло,-- сказала она.-- Я... в общем, я... я хотела, чтобы вы взяли меня с собой.
   Дина заметила, что у Жана округлись глаза, и отвисла челюсть. Она улыбнулась: такой сильный человек чувствовал, что его застали врасплох.
  -- Э-э-э... Я несколько ошарашен,-- произнёс он.-- Почему вы не спросили об этом Андре?
  -- Кого?
  -- Андрея. Мы из разных стран, у нас есть некоторые предпочтения при произношении.
   Она пожала плечами, не в силах объяснить, почему поступила так. Ей казалось, что договориться с Жаном будет проще, но поняла, что поступила глупо.
  -- Не знаю,-- наконец, ответила Дина.
  -- Это из-за смерти отца?-- спросил он.
  -- Ну, в какой-то степени.
  -- Кто-нибудь знает об этом?
  -- Нет, я никому не говорила.
  -- Вы представляете последствия?
  -- Простите, я об этом не подумала,-- её руки нервно теребили уголок одежды.-- Мне просто хотелось побывать у вас.
  -- Может в следующий раз,-- осторожно высказался Жан.
  -- Да, как-нибудь потом,-- грустно ответила она и робко, глянув на него, встала, уже зная, что следующего раза не будет.-- Я, наверное, пойду...

-

   Андрей и Жан поднимались по лестнице, собираясь заглянуть к Саше с Кэтрин. Француз коротко рассказал о том, что хотела Дина. Булдаков улыбнулся, прекрасно всё понимая.
  -- ...Она хотела уехать с нами, но я отказал,-- закончил свой рассказ Жан.
  -- Юношеский романтизм,-- ответил Андрей.-- И ещё испуг, вполне ожидаемо. Хотя она умница, конечно. В столь сложной ситуации приняла верное решение.
  -- Мне её жалко. Честно. Девочка совсем потеряла голову из-за отца.
  -- Да.
  -- Правит здесь уже эта тройка,-- подвёл итог Андрей.-- Безусловно, теперь Анриус знает, что Дина зачем-то побывала у меня. Вскоре, он догадается, что мы знаем о заговоре. Что тогда будет с ней, нетрудно представить.
  -- Неприятная ситуация.
  -- Попробуем её обсудить сегодня.
   Они подошли к комнате Кэтрин, откуда доносилась музыка. Жан и Андрей переглянулись.
  -- Заглянем. У меня есть новость, но, к сожалению, хорошей я назвать не могу.
  -- Обнадёживающе,-- усмехнулся Шэрэн.
   Булдаков постучал и вошёл.
   Кроме Кейт здесь находился ещё и Саша, а тихая музыка лилась из микрокомпьютера. Увидев гостей, девушка нажала кнопку и вопрошающе посмотрела на них.
  -- Не помешали?-- спросил Жан.
  -- Нет,-- ответил Саша.-- Удалось найти Неукри?
  -- Более того, я говорил с Императором. Трон автоматически перешёл к его сыну. Я переговорил с ним.
  -- И как он?-- Саша был несколько ошеломлён скоротечностью событий.
  -- Ничего, парень он нормальный, практики бы ему да наставников хороших. Держится феноменально. Думаю, нам следует остаться. Если мы уйдём, то начнётся война. Мы не можем этого допустить.
   Возникла короткая пауза. Все прекрасно понимали Андрея и соглашались с ним.
  -- Не получится,-- сказала Кейт, выглядела она задумчивой и погружённой в себя.-- У него совершенно другие планы. Мы должны уходить.
  -- Это он тебе сказал?
  -- Да, сейчас сказал. Симирия начинает действовать. Скоро она нанесёт удар.
  -- Куда?
  -- Нет, не знаю,-- Кэтрин схватилась за голову, словно её пронзила острая боль. Саша подскочил к девушке и дотронулся до её рук. Все насторожились: такого с ней ещё не происходило.--А?!-- Кейт оглядела всех непонимающим взглядом, через секунду он стал осмысленным.-- Что такое?
  -- Кэтти, ты сейчас говорила, что мы должны уходить, и Симирия готовит удар.
  -- Я ничего не говорила,-- во взгляде читался испуг. Она вскочила и выбежала на балкон, закрыв за собой стеклянную дверь. Саша на секунду замешался, и хотел направиться к ней, но Андрей остановил его, схватив за руку:
  -- Подожди, может так и лучше.
  -- Я боюсь оставлять её одну в таком состоянии.
   Саша вырвался и подбежал к двери, тихо открыл её и подошёл к Кейт.
  -- Пошли, Жан. Лучше будет, если мы уйдём. Оставим эту тему до лучших времён,-- произнёс Андрей, и они вышли. Только он захлопнул дверь, Шэрэн спросил:
  -- Что это было?
  -- Фэви через Кейт передавал свои указания,-- Андрей прислонился к противоположной стене.
  -- Это значит, он полностью подчинил её себе?
   Булдаков ответил молчанием, он не знал, что это значит. Его терзали неприятные предчувствия, но он решил не высказывать их...

-

   День тридцать третий (четыре часа спустя).
   Резиденция Императора, г. Эрения, Хевимская Империя.
   Кусты качнулись, и из-за них появилась голова солдата. Теперь его можно было рассмотреть. Полная луна и свет окон хорошо освещали искажённое ненавистью лицо. На голове виднелась истёртая временем каска глиняного цвета. Через секунду он, пригибаясь, перебежал дорожку и спрятался в тени дерева. В руках солдат сжимал какую-то допотопную винтовку, больше похожую на музейный образец, чем на реальное оружие.
   Он махнул рукой. Из кустов появился ещё один человек, второй, третий... Их было много. Как саранча расползались они по саду, захватывая всё новые и новые зоны.
   Донёсся громкий хлопок со стороны города. Затем ещё один, раздалась короткая очередь, и ухнул взрыв... Там уже разгоралась битва, пылали жилые дома, часто с не успевшими проснуться горожанами. Свет огня блестел в черных зрачках солдат. И гром битвы приближался...
   Саша открыл глаза, но того, чего ожидал, не случилось: тишина обволакивала его комнату. Он встал и резким движением руки распахнул окно. В комнату ворвалась ночная прохлада, отгоняя ночные фантасмагорические образы. Шум листьев призывал к умиротворению.
   Саша вышел на балкончик и посмотрел на мирно спящий город. Его снова мучили эти странные сны. Ощущение неизбежности, неотвратимости наступления того будущего, которое он видел, нахлынуло на него снова. Слова Кэтти только усиливали это ощущение. Этот город будет частично уничтожен в одну из предстоящих ночей.
   "Но в какую?"
   Кэтти говорила, что они должны уходить немедля, сегодня, сейчас. Они восприняли это, как указание Фэви, но он никогда не был их союзником, поэтому не доверяли ему.
   Опыт показывал, что эти "сны" сбывались через несколько часов.
   "Может быть, этой ночью?"
   Саша глянул на звёзды, сверкающий серпантин, вспоминая сегодняшний разговор с Кэтрин на балконе...
   Ей было, несомненно, тяжело. Когда он подошёл к ней, девушка безучастно смотрела вниз, на тени деревьев, облокотившись на перила. Длинные волосы закрывали лицо.
   Саша не торопился что-либо сказать. Он пристроился рядом и ожидал, что же она скажет, но Кейт молчала.
  -- Кэтти, я понимаю твоё состояние, но поверь мне: нет ситуации, из которой нельзя выйти,-- Саша старался говорить как можно мягче.
  -- Выход есть, только мне бы не очень хотелось, чтобы у меня был такой конец,-- она посмотрела на него. В этом взгляде была непередаваемая боль обречённого человека. Сердце резануло ножом. Саша бросил взгляд в комнату -- Андрея и Жана там уже не было, они предусмотрительно ушли, справедливо полагая, что сейчас их присутствие может только навредить.-- Мне порой кажется, что я не выдержу, сорвусь. Я боюсь переступить черту безумия, Алекс,-- девушка тяжело вздохнула.-- Бог не даёт больше испытаний, чем человек может вынести. Это верно. Наверное, мне всё это было ниспослано судьбой. Я продержалась...-- она снова на мгновение замолчала,-- и держусь. Знаешь, сейчас, оглядываясь назад, я понимаю, что была не готова. Я видела этот мир сквозь розовые очки. Я отказывалась верить. Я была девчонкой, маленькой, глупой, наивной, но я повзрослела, Алекс. Я стала другой. И я это уже не я, а лишь одна из личин Фэви! Всего лишь марионетка!..
   Глаза Кэтти стали наполняться влагой. Она ещё мгновение сдерживала себя, но больше не могла. Слёзы прорвались. Девушка упала на Сашину грудь лицом и разрыдалась. Он осторожно обнял её и сказал:
  -- Что-то меняется, но что-то остаётся. Не правда, Кэтти, ты осталась такой же. Просто ты увидела ту сторону жизни, которая успела забыться нами всеми, уйти в историю.
   Она молчала, продолжая всхлипывать.
  -- Знаешь, Кэтти. Я прекрасно понимаю тебя.
  -- Если хочешь, я расскажу тебе.
  -- Это тоже связанно с Фэви?
  -- Не знаю. Это сны, которые преследуют меня.
  -- Сны?-- она посмотрела ему в глаза. В глазах мелькнул огонёк.
  -- Да, сны. Они столь реальны, что кажутся явью, и они всегда сбываются.
  -- Ты мне не рассказывал об этом. И давно это началось?
  -- Ещё в день нападения на базу. Я видел эту планету. Видел её луга. Понимаешь, я видел всё это. И я видел, что будет нападение.
  -- Ну, надо же...-- прошептала Кейт.-- Это связанно как-то с нашим проникновением сюда,-- Саша улыбнулся, ему удалось отвлечь её от тяжёлых мыслей: теперь она снова ищет объяснения.
  -- Но как? Впервые сон случился ещё до того, как мы попали сюда.
  -- На самом деле не столь важно. Прошлое и будущее связанно, а сон -- момент взаимодействия с информационной матрицей. Поэтому люди видят будущее во снах. Так называемые вещие сны не вымысел. Но только такая большая концентрация...
  -- Побочный эффект гиперпрыжка?
  -- Возможно, а возможно и нет.
  -- Теперь я вижу будущее,-- усмехнулся Саша.-- Просто Нострадамус.
  -- Знаешь, Алекс, этот мир -- странное искажение нашего. Ты не заметил?
  -- Да, здесь всё как-то пародийно, гротескно.
  -- Увы...
  -- И, Кэтти, я не могу себя простить... В этом есть доля моей вины. Ты прощаешь меня за то, что я оставил тебя там?-- все эти несколько недель Саша проклинал себя.
  -- Я верила, что всё образуется. Здесь нет ни твоей вины, ни кого-либо из нас. Всё подстроил Фэви. Они бы убили и тебя и остальных, он не остановится не перед чем,-- вздохнула Кейт и отстранилась.-- Не стоит винить себя в том, что от тебя не зависело.
   Молчание затянулось.
  -- Тебе нужно отдохнуть,-- тихо произнёс он.
  -- Да, наверное,-- неуверенно произнесла она, а потом добавила уже с твёрдостью в голосе.-- Алекс, мы должны уехать сегодня. Фэви говорит, что чем больше мы здесь остаёмся, тем большей опасности подвергаем себя.
  -- Я не верю ему.
  -- А я верю,-- сказала она, снова смотря на него. Саша убрал руку и спросил:
  -- Почему?
  -- Я не знаю. Я чувствую... чувствую, что он не врёт. Он вообще не способен на ложь. Для него это табу,-- Саша ничего не ответил, а девушка продолжала.-- Я не знаю, как поступить. Похоже, теперь у нас общая цель.
  -- Общая цель?-- Саша и представить не мог, чтобы у них было что-то общее после всего происшедшего.
  -- Он действительно хочет, чтобы мы ушли отсюда целыми и невредимыми.
  -- Естественно,-- горько усмехнулся Саша,-- тогда его старания пропадут даром. Кэтти, давай обсудим это завтра. Сейчас мы ничего не решим: все уже ушли спать. Утро вечера мудренее.
  -- Да, ты прав.
   Кейт вернулась обратно в комнату. Саша бросил последний взгляд на ночное небо и тенью последовал за ней...
   ...И сейчас он стоял на балкончике и смотрел вверх, на чёрное полотно, покрытое алмазами звёзд, и размышлял над тем же вопросом.
   "Может, она права. Наверное, не следовало так открещиваться от её слов".
   Захотелось пить, и он решил направиться в столовую, которая располагалась на первом этаже. Закрыв балконную дверь, Саша вышел из комнаты и остановился, потому что заметил краем глаза, что у окна в конце коридора стоит человек.
  -- Не спится, Саш, да?-- прозвучал голос Андрея.
  -- Как и тебе, я погляжу.
   Александр направился к нему. Как только он подошёл, друг обернулся и улыбнулся.
  -- А я вот стою, любуюсь звёздами.
  -- Увы, не нашими.
  -- Да,-- с печалью согласился Андрей, снова глядя на небо.-- Совершенно незнакомый набор созвездий. Почему не спишь?
  -- Этот вопрос должен был задать я.
  -- Но я был первым.
  -- Ерунда, а ты?
  -- Я не могу найти ни одного знакомого созвездия. Ты ж знаешь, в детстве я увлекался астрономией, знаю их все. Так странно видеть над собой другое небо. Где же мы находимся.
  -- Немного запоздалый вопрос, но до сих пор актуальный. Но ведь тебя волнует не это. Так?
   Андрей улыбнулся:
  -- Да, верно. Не даёт покоя вечерний случай. Помнишь?
  -- Да.
  -- Я не знаю, что думать.
  -- Я разговаривал с Кейт, когда вы ушли.
  -- Что она тебе сказала?-- Андрей снова повернулся к нему. Луна отражалась в глазах друга. Взгляд был немного напряжённым, словно он опасался, что худшие подозрения начнут сбываться. Ничего не тая, Саша выложил ему всё, о чём они говорили. Андрей слушал внимательно и ни разу не перебил, только взгляд его становился всё более беспокойным.
  -- М-да, интересное кино получается. А как ты считаешь?
  -- Я бы не стал придавать всему этому большое значение, если бы не сны?
  -- Сны?-- с таким же удивлением, как и Кейт, спросил Андрей.
   Саша, наконец, выложил причину, по которой он не спал.
  -- Считаешь, это произойдёт сегодня?-- спросил друг, словно прочитав мысли.
  -- Да, в течение нескольких часов. Так случалось всегда.
  -- А если ты ошибаешься?
  -- Я был бы только рад.
  -- И я тоже,-- тихо сказал Андрей.-- Похоже, мы больше не хозяева своей судьбы. Этот Фэви манипулирует здесь всем. Мне кажется, он натравил Симирию на Империю именно тогда, когда здесь оказались мы. Посуди сам: по времени всё сходится.
  -- Но зачем? Я не вижу в этом смысла.
  -- И я тоже,-- задумчиво произнёс Андрей,-- вероятно, что-то скрыто от нас. Как считаешь?
  -- Вполне возможно. Если Фэви обладает здесь такой большой властью, то мог сделать всё, что угодно. Не исключено, что ты прав. Но даже, если это так, что нам это даёт? Ничего.
  -- Ничего,-- эхом ответил Андрей.
  -- Давай спустимся вниз, пить хочется, если честно,-- вспомнил Саша о своём желании.
  -- Что ж, пошли.
   Они направились в сторону лестницы.
  -- Я тебе говорил, что Дина хотела отправиться с нами?-- спросил Булдаков, когда уже спустились на первый этаж.
  -- Нет,-- Саша сопоставил новую информацию с тем, что говорила Кейт о человеке, который якобы отправится с ними.-- Это выглядит очень странным. Действительно, с чего это вдруг, а? Думаешь, Фэви управляет ею.
  -- Не думаю. Нельзя всё сваливать на одного него. Есть вполне объективные причины.
  -- Какие?-- спросил Саша, открывая дверь столовой. Они вошли.
  -- Например, смерть отца.
  -- Если Фэви здесь не причём, то почему она доверятся первым встречным людям?
  -- Ей Жан нравится.
  -- Новость, а я не знал,-- удивился Саша.
  -- Ну, ты был далековато отсюда, чтобы знать.
   Он не ответил, признав правоту друга, и стал искать, чем бы утолить жажду. Кувшин с чистой родниковой водой нашёлся быстро. Александр достал кружку и наполнил её.
  -- Будешь?-- спросил он.
  -- Нет,-- мягко ответил Булдаков, а потом спросил, когда тот опустошил кружку одним залпом.-- Как считаешь? Дина та, о ком говорил Фэви.
  -- Не знаю, Андрей. Мы же не собираемся брать её с собой?
  -- Конечно, нет. Ты представляешь, что будет с ней, когда она увидит город? Хорошо, если она ещё не сойдёт с ума.
  -- Да, каждый человек принадлежит своей эпохе.
  -- Знакомые слова... Откуда они?
   Саша не мог вспомнить автора и ответил просто:
  -- Слышал.
   Он снова обыскал кладовые столовой и нашёл кувшин с вином, понюхал его и налил себе немного, буквально на два пальца. Андрея больше не спрашивал. Саша признался себе, что в душе царит абсолютный хаос. Сейчас он думал о Кэтти, она мучилась и тщательно скрывала это за завесою улыбок. Ему было тяжело видеть, как девушка страдает. Положение выглядело абсолютно беспросветным, безнадёжным. Даже, если они вернутся, то где гарантия, что Фэви покинет её разум, добившись своих целей? Да и цель ли его попасть на Землю?
  -- О чём задумался?-- спросил Андрей.
  -- Да, так...-- Саша залпом выпил вино, даже не ощутив его вкуса.-- Пошли отсюда.
  -- Как скажешь,-- пожал плечами друг, и они направились наверх. Уже поднимаясь по лестнице, Саша спросил:
  -- Ты не задумывался, почему этот мир так похож на Землю?
  -- Тень Земли -- так назвала Кейт это место. Тень... Отпечаток чего-то на что-то. Отпечаток Земли на... на что?
  -- Информационная матрица... Не всё нами познано, но я думаю, объяснимо,-- ответил Александр и замолчал, снова вспоминая тот разговор с Кэтрин.-- Она сегодня сказала мне, что чувствует себя марионеткой.
  -- Ей тяжело,-- с такой всеобъемлющей грустью сказал Андрей, что Саша невольно глянул на него, ощущая с какой искренней болью были сказаны эти слова...

-

   Сон отступал медленно и неохотно.
   "Просыпайся..."-- звучал, словно шуршание, женский голос, смутно знакомый, словно она где-то его слышала, совсем недавно.
   Дина открыла глаза. В комнате было тихо, только ветер слегка колыхал занавески и поигрывал листьями деревьев.
   "Вставай. Быстрее, у тебя мало времени",-- отчётливо прозвучал голос, но в комнате никого не было. Дина даже привстала, чтобы убедиться в этом.
   "Наваждение",-- подумала она, списав всё на тяжёлый день.-- "Я просто ужасно устала".
   Принцесса снова легла и закрыла глаза.
   "Вставай быстрее! Времени очень мало!"
   Дина буквально подпрыгнула от испуга. Спальня, насколько она видела, была по-прежнему пуста, но голос звучал отчётливо, словно человек сидел рядом, на стуле. Принцесса посмотрела туда -- никого.
   "Я схожу с ума".
   Она опасливо, словно затравленный зверёк, осматривала спальню. То, что она увидела через секунду, заставило похолодеть от ужаса. Дверца шкафа под действием неведомой силы открылась. Дина, закрывшись одеялом, словно щитом, смотрела на свои одеяния, как на привидения, которые вот-вот взлетят и закружатся в сумасшедшем танце.
   "Приведения... у нас завелись приведения".
   "Одевайся быстрее",-- сказал Голос.-- "Ты в опасности. Я помогу тебе выбраться".
   Подумалось, что призрак отца пришёл предупредить её, но говорила женщина. Дина почувствовала, что её трясёт. Всё происходящее было настолько ирреально, что походило на сон, кошмар, бред ночи. Она тихонько ущипнула себя, боль оказалась реальной.
   "Я не сплю".
   Голос сказал, что ей грозит опасность, не стоит пренебрегать предупреждениями, тем более что он не сделал ничего плохого.
  -- Отчего ты хочешь спасти меня?-- тихо спросила она
   "Я тебе покажу".
   Детское любопытство взяло верх над страхом. Дина встала с кровати, почему-то отметив холод пола. Подойдя к шкафу, она внимательно осмотрела -- там естественно никого не оказалось. Принцесса схватила плащ и накинула его, отскочив от шкафа, как от прокажённого.
  -- Я готова,-- произнесла она, надевая сандалии, и. опасливо оглянулась.
   "Иди к брату",-- сказал Голос, не пояснив больше ничего.
   Дина бросила прощальный взгляд, чувствуя, что больше не вернётся сюда. Никогда. На чём было основано это ощущение, она не понимала. Сейчас сработало как раз то иррациональное зерно, присущее людям.
   Предчувствие.
   Что-то сейчас должно измениться, раз и навсегда.
   Принцесса отбросила все посторонние мысли, забыв о своих сомнениях. Интерес толкал её вперёд, одновременно страх гнал прочь.
   Она выглянула из комнаты, инстинктивно оглядев коридор, и, убедившись, что тот пуст, вышла.
   Покои Императора Ирника располагались на втором этаже, как и её, но только в другом крыле здания. Идти было недалеко, но сейчас путь растянулся в вечность. Дина не шла, она кралась, боясь разбудить кого-нибудь, постоянно оглядываясь назад и останавливаясь, прислушивалась к каждому шороху.
   "Похоже на побег",-- сознание воспринимало происходящее, как игру. Дина, мягко ступая, как кошка, приближалась к спальне Императора, дверь в которую была приоткрыта.
   Слабый сдавленный всхлип заставил остановиться. Раздался звук падающего тела.
   Сердце ёкнуло, на лице выступил холодный пот. Дина стояла, замерев от ужаса, понимая, что произошло непоправимое. Не в её силах было поверить в происходящее. Каким-то невероятным усилием воли она заставила себя сдвинуться с места и заглянуть в комнату. Увиденная картина потрясла до глубины души. Тошнота тут же подступила к горлу.
   Ирник лежал на полу, жадно хватая воздух губами. От крови пол поблескивал чёрной жижей. Рядом с ним стоял и равнодушно смотрел человек с кинжалом в руках.
  -- Пошли дальше, Анриус,-- спокойно произнёс он, вытирая орудие убийства о штаны.-- Кто у нас следующий по расписанию?
  -- Дина.
   Девочка слабо всхлипнула, услышав своё имя. Ноги больше не держали её -- убийца повернулся на звук и холодно посмотрел на неё. Принцесса сделала шаг назад, чувствуя, что сейчас потеряет сознание, но крик вернул к реальности:
  -- Вот она!
   Солдат с оружием в руках вышел из комнаты Императрицы.
   Ноги понесли сами. Грохнул выстрел -- осколки мрамора взметнулись со стены и ударили по рукам, но она не ощущала этого.
   Щелчок, перезарядка, снова выстрел. На этот раз Дина успела уйти с линии огня, завернув за угол. Теперь девочка уже бежала к выходу...
   В этот момент к солдату вышел убийца и выкрикнул:
  -- Ты чего всех поднял?! Мозги отсохли? Ты знаешь, кто в соседнем доме?-- он отвернулся от побледневшего солдата и позвал.-- Анриус!-- тот быстро оказался рядом.-- Насколько я понимаю, это все, кто претендовал на власть?
  -- Да, сержант,-- глаза экс-советника бегали. Он только что сознательно отдал Империю в руки Симирии и прекрасно понимал это. Тело его бывшего повелителя, того, кого он сегодня вечером, ещё пару часов назад, называл Императором, лежало в нескольких метрах от него.
  -- Отлично, вы нам больше не понадобитесь.
   Нож сверкнул сталью, и военный советник рухнул рядом с Императором.
  -- Никогда не любил предателей,-- хладнокровно изрёк убийца и повернулся к солдатам, которые сбежались на выстрел. Всё они были облачены в форму гвардейцев, но теперь в руках у каждого имелась по длинноствольной винтовке.-- Её нужно найти,-- приказал он и улыбнулся: "Теперь некому принять власть".
   Во всём доме не осталось больше ни одного живого подданного Хевимской Империи, государства, которое в эту ночь перестанет существовать.

-

   Андрей и Саша стояли у окна и смотрели на небо. Каждый думал о своём и ничего не говорил. Так приятно иногда просто постоять в молчании, чувствуя плечо друга. Александр посмотрел на Булдакова. Да, большое спасибо ему. Андрей смог обеспечить Кэтрин покой и сделал, казалось бы, невероятное. Вот только будущее казалось слишком уж определённым, словно сценарий. Или у них всё-таки есть шанс исправить положение. Как хотелось на это надеяться!
   Где-то неподалёку раздался хлопок.
  -- Ты слышал?-- спросил Андрей.
  -- Да-а,-- ответил тот.
  -- Что это было?
  -- Похоже на выстрел...
  -- Очень пригодился бы бинокль...
  -- У нас его нет. Могу, конечно, снять прицел с автомата...
   Они то присматривались к теням деревьев, пытаясь разглядеть хоть что-нибудь, то смотрели за горизонт, боясь увидеть пылающую гавань.
  -- Может быть не выстрел,-- произнёс Саша, не веря в свои слова.-- Я никого не вижу.
  -- Странно, совсем никого. Даже охраны не вижу,-- произнёс Андрей.-- Хотя постой! Кто-то бежит.
  -- Где?
   Друг указал пальцем и пояснил:
  -- От центрального входа.
  -- Вижу.
  -- Я спущусь, проверю,-- бросил Булдаков.
  -- Беги, я послежу.
   Андрей помчался по коридору в сторону лестницы, перемахнул через перила, мгновенно оказавшись на первых ступеньках, и, преодолев холл, выбежал на улицу. Он хорошо помнил, куда бежал человек, поэтому решил пойти на опережение. Беглеца он увидел спустя мгновение. Одет он был в плащ и нёсся прямо на него.
  -- Стой. Подожди.
   Андрей схватил его за руку и повернул к себе. Каково же было его удивление, когда увидел Дину! Выглядела она ужасно: бледная, как смерть, растрёпанная, глаза, полные ужаса. Она кричала, дёргалась, не осознавая, кто перед ней. Булдаков пытался вразумить её:
  -- Это я, Андрей. Дина!-- он похлопал по щёкам, чтобы девочка пришла в себя.-- Дина, что случилось? Объясни мне.
   Она безвольно осела, ревя и бросая ужасные проклятия. Если бы Андрей не держал её, то принцесса упала бы на камни.
  -- Дина. Что случилось? Дина! Ответь мне.
  -- Они...-- сквозь всхлип донёсся её голос.-- Они убили всех... О, Боги... они убили всех. Все-ех...
   "Неужели началось..."-- успел только подумать он, как раздался выстрел, знакомый свист пули раздался совсем близко. У Андрея похолодело в груди...
   Александр видел всё, что происходило на улице. Он видел, как из резиденции Императора выбегают вооружённые люди. Его мысли полностью совпали с мыслями Андрея: "Началось..."
   Саша крикнул, но его не слышали. Да и было уже поздно: грохнул выстрел.
   Он сорвался с места и влетел в комнату, достал автомат и помчался обратно, стуча по дверям остальных. Объяснять времени не было. Саша на ходу снял оружие с предохранителя, переводя в боевой режим.
   Хлопки выстрелов звучали одни за другим. Саша оказался у окна, система "Ночной глаз" уже функционировала. В перекрестье прицела были видны разбегающиеся фигурки. Андрей успел уйти, что настраивало на оптимизм: значит, он и беглец уже в здании.
   Тонкий свист оповестил, что пуля пролетела рядом -- на стене отпечаталась небольшая воронка -- куски мрамора полетели в разные стороны. Саша инстинктивно пригнулся, нажимая на гашетку. Автомат хладнокровно выплюнул три пули, отбрасывая отработанные раскалённые гильзы в сторону. Земля в местах попадания вспыхнула маленькими фонтанчиками грязи и травы. Нападающие спешно скрылись за деревьями.
   "Отлично, это их задержит".
   Сердце колотилось с бешеной скоростью. Адреналин, выброшенный в кровь, подгонял его.
   Нависла зловещая тишина. Солдаты Симирии, в чём уже отпали всяческие сомнения, замешкались, внезапно обнаружив источник сопротивления. В этой тишине было слышно, как открывается дверь и взбегает по лестнице Андрей, неся на руках Дину. Кто бы мог подумать! Только что очнувшийся Жан с ужасом осмотрел коридор и, поняв происходящее, ринулся в комнату Фрэнка, чтобы поторопить американца.
  -- Они убили всех, Саша!-- кричал Андрей, его глаза зло блестели. Друг только что разминулся со смертью, но она по-прежнему была рядом.-- Убили всех, кто был связан с Императором. Это война!
  -- С ней всё в порядке?
  -- Она в шоке.
   Саша снова высунулся из окна, чтобы осмотреть двор. Солдаты уже полностью основались на территории. Отдавать приказы не было времени, как и смысла: ребята сами понимали ситуацию и уже доставали оружие, которое ещё пару часов назад казалось лишним.

-

   Андрей отнёс Дину в свою комнату. Девочка была бледнее мела, а губы дрожали. Выстрелы раздавались всё чаще, и он не мог больше находиться с ней. Скорее всего, атакующие возьмут в кольцо здание. Если это произойдёт, выбраться станет совершенно невозможно. Булдаков, достав автомат и пистолет, проверил боезапас и одним щелчком снял оружие с предохранителя.
   Начинался бой, в котором они были в меньшинстве, но Андрей жил не для того, чтобы погибнуть в неизвестном месте за чуждую ему страну. Взгляд упал на перепуганную девочку и сокрушённо покачал головой.
   Дина поймала взгляд. В этот момент пуля ворвалась в комнату, пробив дверь, -- она взвизгнула, отскочив к противоположной стене. Он попытался успокоить, взяв её руку:
  -- Не волнуйся: всё будет хорошо. Мы выберемся, только не выходи на балкон. Сейчас к тебе придут.
   Андрей вышел.
   В коридоре Жан надевал на себя бронежилет. Француз стоял в полном обмундировании, уже сменив одежду на земную: в ней было удобнее. Пробегая мимо комнаты Фрэнка, он отметил, что тот тоже одет.
   Дверь перед его носом отворилась, оттуда выглянула заспанная и перепуганная девушка. Несмотря на всё, Андрей даже успел отметить, что это украшает её.
  -- Эн, что происходит?!-- спросила Кэтрин.
  -- Нападение. Собирайся, быстрее. Собери наши вещи. Мы должны быстрее уходить. И надень бронежилет. Там, в моей комнате, сидит Дина. Помоги ей.
   Кейт кивнула и спешно скрылась в комнате. Действовать надо было быстро. Оставлять предметы чужой технологии нельзя ни в коем случае.
   Последним, что сделал Андрей до того как вступить в бой, это зашёл в Сашину комнату, взял пистолет и бронежилет. Затем побежал к другу, чуть не столкнувшись с Фрэнком.
  -- Я возьму вход,-- бросил Биккилс, спеша к лестнице.
   Булдаков оказался около Саши, подавая обмундирование.
  -- Одевай быстрее!
  -- Давай лучше ты.
  -- Некогда пререкаться! Одевай!
  -- Почему?
  -- Ты знаешь почему. Что я скажу Кейт, если тебя убьют?
   Их взгляды встретились, пронимая друг в друга. Эта брошенная в пылу сражения фраза осталась в памяти Александра навсегда, до самой смерти. Андрей знал, как дороги друг другу Кейт и Саша и беззаветно предлагал перенаправить угрозу в свою сторону. Не это ли настоящая дружба?
   Такие друзья попадаются раз на миллион. Их нужно ценить, отдавая всё, не прося ничего взамен.
   Саша взял бронежилет и произнёс:
  -- Спасибо.
   Андрей встал у окна, пуская короткие очереди в атакующих солдат. Один из них попытался перебежать расстояние, что отделяло его от ближайшего дерева, но был скошен метким выстрелом. Одного автомата было недостаточно, чтобы создать необходимую плотность огня.
   Донеслись выстрелы с первого этажа. Булдаков понял, что они уже окружены. Не успели, слишком поздно...
   Саша тут же вступил в сражение. Теперь можно было не выпускать солдат из укрытий, но патронов, к сожалению, осталось немного. Ни у кого из них не было запасной обоймы, кроме той, что лежала в его комнате. Приходилось прибегать к жесточайшей экономии, переводя на полуавтоматический огонь...

-

   Когда в комнату Андрея пронырнула Кейт, она увидела девочку, обычную перепуганную девочку, не принцессу. Кэтрин подошла к Дине и присела на колени. Она и сама была очень напугана, но пыталась не показывать своего страха. Больше всего сейчас хотелось очутиться далеко-далеко: там, где ветер поднимает волны, и птицы вторят его гласу. Но это ещё далеко, а напуганная девочка совсем близко. Она здесь, на расстоянии вытянутой руки.
   Кейт осторожно коснулась её руки. Дина посмотрела на неё большими глазами.
  -- Успокойся.
   Кейт почувствовала, что рука девочки дрогнула, в глазах мгновенно отразился испуг и интерес. Почему она так отреагировала?
  -- Ты спасла меня...-- так тихо произнесла Дина, что Кейт еле услышала.
  -- Мы спасём тебя.
  -- Голос...-- заворожено смотрела на неё девочка.
  -- Какой голос?
  -- Твой голос, он разбудил меня и... ты спасла меня...
   Кэтрин сразу поняла, что произошло: "Господи, проклятый Фэви, что на этот раз он задумал? Почему он говорил с ней моим голосом? Привязать её ко мне хочешь?"
   Кэтрин не знала, что делать, ей и самой было тяжело чувствовать, осознавая себя пешкой в руках Фэви, который в очередной раз показал, кто здесь хозяин. Им пришлось взять ещё одного человека, но как выбраться?..

-

   Жан нажал на спусковой крючок -- автомат произвёл один выстрел в ночную черноту и защёлкал.
  -- У меня кончились патроны. Нужно отходить.
  -- Куда?!-- сквозь хлопки выстрелов кричал Фрэнк. Он, как и Шэрэн, только что скрылся за лестницей. Выстрелы звучали близко, крошка со стен и перил летела на них, покрывая пудрой.
  -- Наверх, нас тут прижали!..
  -- Держи пистолет.
   Жан принял оружие, доставая второй.
  -- На счёт "три". Раз...
   Шэрэн перевёл оба пистолета на режим автоматического ведения огня.
  -- Два...
   Пистолеты щёлкнули, оповестив о своей готовности.
  -- Три!..
   Они появились из-за укрытия одновременно, как можно быстрее двигаясь по лестнице. Фрэнк нажимал на спуск, приложившись к прицелу, стараясь стрелять наверняка. Его идентификатор боезапасов показывал "13"... "12"... "11"...
   Жан вёл одновременно огонь из двух автоматических пистолетов, не заботясь о точности, его задача была отпугнуть атакующих, что удалось, на первых порах, но всё же они не успели. Уже взбегая по лестнице, вдогонку начался ураганный обстрел, словно во дворе засели не семь человек, а целый батальон. Осколки, оторванные пулями, подскакивали у ног, но всё равно они продолжали бежать. Удары сердца отдавались в висках, сливаясь с барабанным боем выстрелов. Пуля зацепила ногу Шэрэна уже в ту секунду, когда казалось: ещё момент и им удастся уйти.
   Дикая боль указала на рану -- Жан упал. Фрэнк услышал крик, остановился и, схватив ругающегося француза за руку, взвалил на себя. Шэрэн что-то прошипел. Андрей заметил их и понял, что зона лестницы не защищена. Он оторвался от окна и помчался к ним.
  -- Я донесу... Лестница открыта!-- перекрикивал выстрелы Биккилс, но Андрей и сам понимал это.
  -- В мою комнату...-- коротко бросил Булдаков.
   Он встал так, чтобы можно было накрыть огнём максимальную площадь, а самого видно снизу не было. Его руки сжимали перегретый автомат, ожидая появления противника.
   Индикатор боезапаса показывал "10".
   Десять патронов...
   Ни единого права на промах...
   Мозг уже бил тревожные нотки о поражении, и спасти их могло разве что чудо. Пуля одинаково бесстрастна к человеку из XXII столетия и к аборигенам...
   Топот сапог оповестил, что солдаты уже занимают холл. Андрей пожалел, что у него нет вакуумной гранаты. Как бы она здесь пригодилась...
   Он прильнул к электронному прицелу, поймав в перекрестье промелькнувшую форму.
   Спуск... Выстрел... Донёсся крик боли: кому-то прострелило руку...
   "Не так быстро... Спокойно!"-- с остервенелой злостью мысленно крикнул он, пуская в холл очередную пулю...

-

   Когда Биккилс положил Шэрэна на кровать, Кейт уже спешно доставала аптечку. Дина смотрела на Жана большими детскими глазами.
  -- Я оставляю его вам,-- бросил Фрэнк, принимая от раненого свой пистолет, и спешно скрылся за дверью, где громыхали выстрелы и сыпались осколки со стены.
   Кейт осмотрела рану. Нога Жана была в крови. Пуля прошла навылет в районе икры.
  -- Я не медик, но, похоже, кость не задета. Тебе повезло.
  -- М-да уж, очень...-- прошипел тот.
   Кейт достала обезболивающее и вколола его.
  -- Я смогу чем-нибудь помочь?
   Голос был таким слабым, что Кэтрин еле услышала его.
  -- Чего?-- переспросила она.
  -- Я могу помочь?
  -- Да. Возьми из аптечки белый свёрток.
  -- Этот?-- Дина подавала бинт.
  -- Да, молодец.
   Перевязывая ногу Жану, девушка подумала, что всё же этой девочке самообладания не занимать. Только что на её глазах расправились с семьёй, рухнуло государство, рухнуло всё, а она ещё находит в себе силы, чтобы помочь постороннему человеку. Кейт не знала, что даёт силы Дине: именно ранение Жана, как не странно, вывело девочку из состояния апатии, как слова солдата в Резиденции, когда принцесса стояла, глядя безумными от ужаса глазами на убитого брата, осознавая конец всего и неотвратимость произошедшего. Теперь у неё появилась новая цель, что для любого человека являлось главной опорой в жизни...
   Жан поморщился, Кэтрин старалась перевязывать так, чтобы ему не было больно, но не удавалось. Впрочем, боль можно и стерпеть. Он перевёл взгляд на Дину и не смог понять, о чём она думает. Рядом грохнул выстрел -- она непроизвольно пригнулась, как и Кейт.
   Лежать на кровати и прислушиваться к грохоту, делая предположения о вероятности победы, в то время, когда друзья плясали под пулями, было невыносимо.
   Краем глаза Жан заметил какое-то движение в районе балкона. Посмотрев туда, он увидел, что к ним перекинута "кошка". Вниз уходила верёвка. Всё это означало, что атакующие, осознав трудность положения, чтобы не нести большие потери, сделали ход конём, нанеся удар в тыл. Появилась каска, а потом уже можно было разглядеть лицо.
  -- Пригнитесь!-- крикнул он, наводя пистолет на солдата. Дина, сидевшая на кровати рядом с ним, реагировала очень медленно, поэтому он схватил её и резким движением прижал к себе, чтобы не закрывала противника.
   Жан нажал на гашетку -- гром нескольких выстрелов заполнил комнату. Одна из пуль попала солдату в каску, и тот улетел вниз.
   Он посмотрел на Кэтрин. Девушка прижимала уши ладонями. Оторвав Дину от себя, Шэрэн заметил, та слегка оглушена. Пистолет, в отличие от винтовки не имел в комплекте глушителя, поэтому звуки выстрелов, многократно отражённые от стен были чрезмерно громкими.
  -- Что случилось?!-- в двери мгновенно появился Саша, его лицо местами покрывала белая пудра.
  -- Они уже хотели забраться на балкон. Нужно срочно что-то делать.
  -- Мы можем воспользоваться их верёвкой, но это рискованно.
  -- Нас перестреляют тут же, едва мы высунемся на балкон.
   Казалось, выхода из данной ситуации не существовало, но тут помощь пришла с совершенно неожиданной стороны. Дина закончила прочищать уши, пытаясь избавиться от звона, и прокричала:
  -- Есть потайной ход.
  -- Где?
  -- На первом этаже. Он находится под нами.
  -- Мы не можем отбить первый этаж,-- сказал Жан.-- Он уже занят.
   Подбежал Андрей и, убедившись, что все в порядке, спросил у Саши:
  -- Где ещё одна обойма?
  -- В моей комнате,-- Булдаков мгновенно исчез, и Саша бросил уже вдогонку.-- Это последняя, береги каждый патрон,-- затем он обратился к Дине.-- Ты точно знаешь, где находится ход?
  -- Да, конечно, эти здания все одинаковые. У каждого есть потайной ход. Он в кладовом помещении.
  -- Да, действительно это под нами,-- в его голове уже выстраивался план действий.-- Я придумал! Кэтти, собери все наши вещи...
  -- Я уже...
  -- Отлично, мы не должны им ничего оставить. Мы сделаем дырку в полу и спустимся вниз.
  -- Каким образом?
  -- Лазер,-- напомнил Саша, указывая на ярко-красный светящийся глазок под дулом автомата.
  -- Стоит попробовать. А куда потом?-- просил Жан.
  -- Дина, куда ведёт ход?
  -- К казарме, она около лодочной станции. Туннели вырыты для солдат, чтобы они могли быстро оказаться в любом здании.
  -- Мы можем воспользоваться кораблём?
  -- Корабль должен быть...-- неуверенно ответила принцесса.
  -- Если они их не сожгли, конечно,-- напомнил Жан, его слова позвучали как согласие.
  -- Хорошо, это лучший план, который у нас есть. Я сообщу остальным,-- с этим словами Саша скрылся.
   Жан остался прикидывать. План дерзкий, но у него есть довольно большой шанс быть исполненным.
   Саша вернулся через пять секунд.
  -- Я прорежу здесь, отойдите и отвернитесь, излучение довольно мощное.
   Он подождал, когда все выполнят его указание, и включил лазер. Пол поддался неожиданно легко. Послышалось шипение, и через пару секунд образовался круг, который никак не хотел обрушиваться вниз. Саша толкнул его ногой и чуть не свалился -- раздался грохот.
  -- Проход открыт,-- заявил он, всматриваясь в темноту первого этажа, и мысленно добавил: "Будем надеяться, что солдаты не услышали. Вроде бы никого".-- Кэтти, я сейчас спущусь, подай мне вещи, хорошо?
  -- А остальные?
  -- Фрэнки и Андрей сейчас придут. Я им сказал.
   Саша спрыгнул вниз, стараясь не шуметь. Через секунду на него упала самодельная сумка с одеждой. Он успел заметить, что Кейт сделала её из тряпок таким образом, чтобы можно было использовать как рюкзак.
  -- Спускай Дину. Только осторожнее: края ещё горячие.
   Саша принял девочку.
  -- Где ход?
  -- Там,-- указывая на стеллажи, сказала она.
   Соколов отодвинул один из них и заметил круглую дверь.
  -- Но у меня нет ключа,-- произнесла принцесса.
   Саша чуть не взорвался. Как он мог не догадаться: дверь наверняка заперта! В порыве радости совсем забыл о такой возможности.
   "Ладно, будем действовать грубо".
  -- Отвернись!
   Лазер всколыхнул ярким светом -- перерезанный замок упал. Саша толкнул ногой дверь и посмотрел во тьму уходящего вдаль коридора.
  -- Он выведет нас к порту?
  -- Нет, его выход около лодочной станции, до неё ещё придётся идти...
  -- Ничего, пробьёмся, не впервой,-- сказал себе Саша, доставая сканер из импровизированной сумки, и посмотрел наверх.-- Кэтти, сейчас Андрей и Фрэнк начнут отходить. Они спустят нам Жана. Спускайся сначала ты, здесь есть выход.

-

   Андрей и Фрэнк отошли к комнате, но солдаты, у которых имелись потери, не решили сразу прорываться к ним. Эту спасительную минуту стоило использовать. Пока Биккилс смотрел за лестницей, Андрей помог Жану спуститься вниз, а затем спрыгнул и сам. Фрэнк остался последним. Солдаты пока ещё не рисковали, очевидно, накапливая силы перед последним штурмом. Булдаков, бросив оценивающий взгляд в коридор, спрыгнул вниз.
   ...Казалось туннель уходит в бесконечность. Саша шёл впереди, постоянно посматривая на сканер, который выдавал перемещения противника в реальном времени. За ним следовала Кэтрин, держа Дину за руку. Чуть отстав, шёл Фрэнк, он помогал Жану передвигаться на одной ноге. Искры боли терзали Шэрэна, но он продолжал двигаться. Завершал процессию Андрей, который прикрывал всех от удара с тылу.
   Выход показался через три минуты. Туннель закончился закрытой дверью. Саша ещё раз внимательно посмотрел на "Искатель", надетый на руку как часы. На экране сканера отражалось хаотическое движение точек, словно он засёк муравейник, виднелась также цепочка -- это солдаты Симирии уже вошли в туннель и теперь следуют за ними, судя по скорости движения, они шли медленно, опасаясь ловушек, поэтому появления следовало ожидать минуты через две.
   За выходом находилось несколько человек. Саша знаком показал, чтобы все отошли, и направил лазерный луч на замок. Заряда в накопителе осталось только на один импульс. Мощный толчок сорвал дверь -- он оказался в конце коридора.
  -- Казарма,-- донёсся голос Жана.-- Пришли.
   "Но тогда где солдаты?"-- подумал Саша и посмотрел на сканер. На мониторе "Искателя" отображалось несколько точек, которые с большой скоростью двигались к ним. Вскоре он услышал, как хлопнула дверь, -- в коридоре появилось трое гвардейцев, вооружённые мушкетами и двумя пистолетами.
  -- Стой, где стоишь!-- прокричал один из них, поднимая оружие.
  -- Свои, успокойтесь,-- бросил Саша.
  -- Нрес,-- окликнула Дина.
  -- Принцесса? Что вы здесь делаете?-- на лице гвардейца проступило недоумение.
  -- Эти люди спасли меня.
  -- На разговоры нет времени,-- произнёс Саша.-- За нами следуют солдаты Симирии. Нам нужно срочно попасть на корабль.
  -- Мы хотели отбить Резиденцию и освободить Императора.
   Напоминание о гибели семьи ранило Дину в самое сердце, она отвернулась и зарыдала. Кейт прижала её к себе и успокаивающе погладила по голове.
  -- Там некого спасать,-- прокомментировал Саша, поймав вопросительный и одновременно удивлённый взгляд Нреса.
  -- Не понимаю...
  -- Императора убили сегодня и всех, кто там находился.
   Гвардейцы изменились в лице: для них это означало конец Империи. Государство, которое они были призваны защищать, рухнуло у них на глазах, в одночасье. Империя оказалась Колосом на глиняных ногах.
  -- Тогда всё бессмысленно,-- тихо произнёс Нрес, опуская мушкет.
  -- Вы ещё можете выполнить свой долг, спася принцессу. Разве не достойная цель.
  -- Да, да, вы правы,-- закивал убитый горем гвардеец,-- пойдёмте. Я собрал людей. Простите, принцесса, мы ничего не смогли сделать.
  -- Нас предал Анриус,-- донёсся сквозь рыдания голос Дины.
   Кулаки Нреса сжались от злости так, что захрустели костяшки пальцев.
   Саше решительно надоела эта возня. На хвосте были солдаты Симирии! Он озвучил свою мысль.
   Нрес кивнул и сказал:
  -- Пойдёмте...
   Действительно, около казарм расположилось человек двадцать, вооружённых до зубов. Конечно, для штурма было маловато, но для защиты вполне достаточно.
   На этот раз Нрес действовал с завидной поспешностью. Он собрал людей: пятнадцать гвардейцев должны были прикрывать отход, оставшись здесь, пять шли впереди. Андрей помогал Фрэнку, и теперь они несли Шэрэна, что существенно сказалось на скорости. Саша поглядывал на сканер, чтобы ненароком не напороться на засаду, но путь был свободен. Вскоре сзади послышались выстрелы -- это оставленная группа вступила в бой с симирийцами.
   Уже в парке, через листву деревьев можно было увидеть корпус галеры. Атмосфера становилась напряжённее с каждым шагом, он подспудно ждал подвоха, как это случалось не раз, но Фэви на этот раз решил, что их цели совпадают, однако, Саша не знал, до каких пределов.
   Галера была небольшой, но способной пересечь расстояние между материком и островом Эртикноу.
   Первыми на корабль забежали гвардейцы и уже принялись проверять трюмы, но Саша остановил их:
  -- Здесь никого нет. Корабль пуст.
   Нрес подозрительно недоверчиво покосился на него:
  -- Откуда такая убеждённость?
  -- Вам придётся поверить. У вас нет времени на проверку. Нужно отшвартовываться, быстро. Я вижу,-- он посмотрел на сканер,-- наша группа справилась с погоней, они будут здесь через минуту, но у них на хвосте восемь симирийцев.
  -- Хорошо, я поверю вашему...-- Нрес показал на "Искатель" и повернулся к гвардейцам, которые застыли в ожидании приказа.-- Готовить корабль к отплытию! Быстрее!
  -- Мы прикроем группу.
  -- Сколько их осталось?-- наконец, поинтересовался начальник охраны, уже бывший начальник.
  -- Шестеро.
   Лицо Нреса помрачнело, но гвардеец не стал бездействовать и принялся раздавать приказы.
   Саша остался один. Андрей и Фрэнк спускали Жана вниз, Кэтти и Дина скрылись с палубы. Оставалось надеяться, что случайная пуля никого не зацепит.
   Послышались шаги, Булдаков прибежал обратно, за ним следовал Фрэнк. Саша коротко обрисовал ситуацию и взглянул на сканер: гвардейцы уже близко, но отступающих теперь преследовало двенадцать человек. Симирийцы действовали слаженно и быстро. Остальные группы тоже начинали подтягиваться к станции. Если они ударят, то не останется даже призрачного шанса.
  -- Похоже, нас ждёт ещё один жаркий час. Скоро здесь будут все их силы.
   На их лицах друзей появилось сосредоточенно-деловое выражение. Все были готовы принять на себя основной удар.
   Гвардейцы появились, когда Нрес и оставшаяся группа почти покончила с тросами, удерживающими корабль у берега. Оставались только два.
  -- На корабль!-- крикнул начальник, но бегущим не нужно было приказывать. Они в панике неслись к галере.
   Андрей поймал в перекрестье электронного прицела первую фигуру симирийца и нажал на спуск. Автомат выбросил пулю, которая попала точно в цель -- солдат упал, взлетев над землёй, остальные, мгновенно среагировав, спрятались за деревьями.
   Гвардейцы уже достигли трапа и взбегали по нему. Грохнул выстрел -- последний упал, но никто не остановился, чтобы помочь ему. Саша заметил стреляющего, прицелился и выстрелил, но поздно: солдат уже скрылся за деревом. Однако ранение было не серьёзное, идти гвардеец смог: он встал, придерживая простреленную руку, и всё же вбежал на корабль.
   Последний трос был разрублен, и галера начала отдаляться от берега. Гвардейцы, которые сейчас стали играть роль гребцов, старались изо всех сил. Но не только от них зависела жизнь находившихся на борту.
   Андрей, Саша и Фрэнк, тратя последние патроны, вели интенсивный огонь по парку. Оттуда им отвечали. Иногда пули пролетали совсем близко, срывая часть обшивки. Саша разрядил лазер -- веер лучей ударил по деревьям и кустам, освещая ночь, и на берегу начинала вставать стена огня, которая должна была в дальнейшем прикрывать их. Огонь разгорался, захватывая новые деверья, взбираясь по ним в жажде новой пищи. Вскоре пламя стало столь интенсивным, что из-за сплошной стены бушующей плазмы нельзя было различить контуров удаляющегося корабля...

-

   Убийца последнего Императора смотрел на разгорающийся огонь спокойно. Победа. Для него это не было поражением. Он поднёс к глазам бинокль и посмотрел на парусник. Губы растянулись в ухмылке.
  -- Сэр, они сумели уйти,-- раздался голос солдата, и убийца оторвался от созерцания.
  -- Ничего страшного. Передайте в штаб, что мы выполнили задание.
   Солдат вопросительно уставился на него:
  -- Выполнили? Но принцесса ушла, сэр.
  -- Никуда она не денется. И вообще, это не важно. Она не имеет никакого права на престол.
  -- Как прикажете, сэр,-- солдат явно боялся офицера разведки, поэтому решил, что лучше быстрее уйти, пока тому не показалось, что он выступает против его мнения. Прения с такими людьми могут быть очень опасны.
   Солдат скрылся, а убийца снова остался наедине со своими мыслями. Правота этого человека была непоколебима. Принцесса, никогда не сможет занять трон. Все, кто что-либо мог изменить, погибли сегодня ночью.
   "Блестящая операция!"
   Он снова посмотрел в бинокль на удаляющийся корабль. Три фигурки на палубе обнимались.
   "Празднуют победу, которой не было",-- мысленно прокомментировал убийца, доставая рацию. Сквозь километры пространства до него донёсся знакомый голос:
  -- Ты сделал?
  -- Да.
  -- Отлично, мы знаем, где они должны появиться. Истинный указал мне на место в устье реки на острове Эртикноу. Координаты тебе передаю на компьютер.
  -- Я буду ждать их там.
  -- Да, поступай, как знаешь. Воля Истинного -- закон. Не подведи.
  -- Я всегда действую во благо...
  -- Не подведи нас,-- как заклинание пропел коммуникатор и отключился. Он сказал всё, что нужно.
   Снова на лице убийцы появилась полуулыбка. Его взгляд теперь переместился в сторону порта, где скоро должны появиться корабли Симирии с оккупационным контингентом численностью в двадцать тысяч человек.
   Победа снова была за ним.
   Империя рухнула!

ЧАСТЬ 5

Дорога

   На скользкой дороге так же опасно отступать назад, как и продвигаться вперёд...
   Бенабен

Глава 1

   День тридцать четвёртый.
   Пролив между о. Эртикноу и материком Перниа.
   Сны -- место встречи настоящего, прошлого и будущего. Здесь пересекаются наши воспоминания, переживания, мечты. Там, где человек может чувствовать себя в безопасности, но, увы, Кэтрин теперь не имела возможности хоть на время уйти от реальности.
  -- Фэви! Фэ-эви! Где ты?
   Она стояла у входа в разрушенный дом, который когда-то принадлежал только её памяти. Многое изменилось с тех пор, когда в этом мире поселился незваный гость. Угадывался только ландшафт, и то с трудом. Море исчезло, вместо него было одно большое болото, уходящее за горизонт. Массивные жилистые деревья устремлялись в тёмное тяжёлое небо. Повсюду фиолетовая трава с тем же неповторимым металлическим блеском. Иррациональный пейзаж...
   Здесь изменилось всё, словно поработал сумасшедший художник. И Кейт знала его имя.
  -- Фэви!
   Он не откликался, как будто его здесь и нет, но его присутствие чувствовалось кожей, каждой клеточкой тела, хотя всё вокруг происходило лишь в её воображении.
   Кэтрин знала, что он рядом. Взгляд, тяжёлый и суровый, пронзал этот мир.
   "Раньше ты был более общительным. Что же случилось?"
   Эта противная тишина начала выводить из себя. Фэви, надменное существо, которое возомнило себя Богом... Или же просто псих, который ведёт свою сумасшедшую игру. Игра ради игры! Обман ради обмана!
   "Сейчас ты сам придёшь!"-- мысленно бросила вызов Кэтрин.-- "Я заставлю тебя выйти!"
   Она представила, как ветер разгоняет свинцовые облака, с неба падает первый луч солнца. Стало значительно светлее, но ненадолго: кто-то ударил по голове. Кейт упала, но больше боли не чувствовалось. Это было кратковременное воздействие.
  -- Ты рушишь чужие дома,-- раздался голос сзади. Она поднялась, но не стала оглядываться.
  -- Это ты называешь домом?
  -- А чем он плох?
   Тучи начали затягиваться, пожирая солнце. Кэтрин смотрела на происходящее не без отвращения.
  -- Это ад.
  -- Ты сама рисуешь мир таким.
   Кэтрин обернулась. Хотелось взглянуть в глаза... хотя и глаз-то у него не было, как и не было души. Всё сплошная имитация. Фэви мог бы предстать перед ней хоть в обличие дерева. Каково же настоящее его лицо?
  -- Зачем ты сделал это, Фэви?
   Он прекрасно понимал, о чём идёт речь, читая сознание девушки, но молчал.
  -- Считаешь, что мне незачем знать? Зачем ты уничтожил Империю?
   Фэви, как показалось Кейт, с яростью посмотрел на неё, и мир исчез в ослепительных вспышках. Боли не было, ощущение невесомости заполнило всё, и она осознала себя лежащей в кровати.
   Кэтрин открыла глаза. Переборки корабля поскрипывали. Было слышно, как плещется за бортом морская вода. Движение ощущалось в каждом звуке. Они возвращались, но девушка думала сейчас не об этом. Фэви бесцеремонно выбросил её в реальность, не позволив оказать ни малейшего сопротивления. Такое отношение выводило из себя, но девушка ничего не могла поделать.
   Кейт встала. Нужно отправиться к Жану и раненому гвардейцу. Так получалось, что она становилась медсестрой в критические моменты.
   Взгляд упал на одежду. На этот раз она приняла решение переодеться в земную. Скоро они вернутся, и это единственная хорошая новость этого утра. Но что сделает Фэви?.. Чем-то он увлечён... Для неё это было самой большой загадкой. Все всякого сомнения, что он каким-то образом принимал участие в уничтожении Империи. А как иначе объяснить его ответ на вопрос? Неизвестно, для чего ему потребовалось уничтожать государство, но во всех действиях прослеживалась чёткая линия, увы, никак не удавалось предположить, куда она ведёт. Он следовал строго намеченному плану, зная наперёд, что произойдёт. Нельзя было предположить, какова конечная цель его действий. Все решения Фэви не имели ни единого изъяна, и он никогда и ничего не делал просто так.
   "Какова же его цель?"-- с этим вопросом Кейт не расставалась ни на секунду.
   Она взяла джинсовые штаны и критично осмотрела их. Выглядят даже неплохо, несмотря на пару пятен... Немного запачканная футболка, помятая джинсовая безрукавка... На одежде словно отпечатывался её путь.
   "М-да, много воды утекло с тех пор".
   Кэтрин совершенно неожиданно наткнулась на шоколадку во внутреннем кармане.
   "Ух ты!.. Ничего себе, она до сих пор там! И надзиратели не просматривали одежду. Надо же..."
   Она потратила некоторое время, чтобы оттереть пятна. Грязеотталкивающий материал позволил справиться с этой задачей относительно быстро. Кейт оделась, не без удовольствия отмечая знакомое ощущение мягкости родной одежды, и направилась в соседнюю каюту.
   Жан дремал, и, как только дверь открылась, он приподнялся. Раненный гвардеец, который лежал в другом углу, никак не отреагировал, по всей видимости, спал.
  -- Как ты себя чувствуешь?-- шёпотом спросила она, подойдя к Жану.
  -- Неплохо, рана уже затягивается.
  -- Но это не значит, что тебе можно ходить,-- заметила девушка, видя, что Шэрэн хочет подняться.-- Нужно ещё один день полежать. Нельзя трудить ногу.
   Он кивнул и спросил:
  -- Кэтрин, ты неплохо разбираешься в медицине.
  -- Ну не настолько хорошо, как может показаться. Не лучше, чем остальные. Так... немножко... Как сосед?
  -- Спит, я с ним не разговаривал.
  -- Хорошо... Посмотрю...
   Кейт встала и тихо, чтобы ненароком не разбудить, подошла к гвардейцу. Он действительно спал. Девушка осторожно осмотрела рану. Та уже затягивалась, скоро парень сможет начать разрабатывать руку. Воистину медицина творила чудеса.
   Кэтрин вернулась к Жану и сказала:
  -- Медикаменты у нас закончились.
  -- Это ничего, я дотяну,-- ответил он.-- Но это не то, что тебя сейчас волнует, верно?
  -- Ничего...-- почему-то очень не хотелось говорить о сне.
   Дверь открылась. На пороге стоял Саша, Андрей и Фрэнк. Все как один сменили одежду Империи на земную. Видеть их в таком обличии было несколько необычно. За без малого месяц все привыкли к другой.
  -- Доброе утро,-- поздоровался Жан.
  -- И вам не хворать,-- ответил Булдаков, подходя к кровати.-- Скоро мы причалим. Где-то через час.
  -- Дальше пойдём пешком?
  -- Да. Как ты?
  -- Отлично, но Кейт не позволяет мне вставать.
  -- Это верно. Мы тебя понесём на носилках.
  -- Меня?!-- воскликнул Шэрэн, как будто в этом было что-то отвратительное и из ряда вон выходящее.
  -- Естественно, а ты хотел идти сам? Мы уже плывём вдоль берега острова Эртикноу, выгрузимся в устье реки, затопим корабль и пойдём вдоль берега. К вечеру мы достигнём гипердвигателя, если поторопимся, и вернёмся назад. Хотя, наверное, до вечера не успеем...
  -- Великолепно.
   Настроение было приподнятое у всех, кроме Кейт.
  -- Что скажешь, Кэтти?
  -- А что я могу добавить?
   Саша пожал плечами. Он не знал, что сказать.
   Кэтрин держалась от остальных немного в стороне. В который раз она почувствовала себя угрозой, словно заражённой проказой, а сочувственные взгляды друзей почему-то действовали с обратным эффектом.
  -- Что случилось, Кэтти?-- наконец, спросил Саша.
  -- Я не хочу об этом говорить.
   Девушка вышла из каюты. Мужчины переглянулись. Тяжело понять то, чего никто из них никогда не ощущал.
   Кэтрин выбежала на палубу, где гвардейцы уже несуществующей Империи работали вёслами. Она пронеслась мимо, не замечая их взгляды, пускаемые украдкой. В душе царил ад. Сердце сжигала боль. В этот момент она смотрела на волны, разрезаемые носом корабля. Существуют три вещи, на которые человек может смотреть бесконечно. Вода одна из них. Кейт усилием воли заставила себя перестать думать о настоящем, устремляя свои мысли в прошлое и вспоминая тонкую полосу родного берега. Шум воды, бьющейся о борта, помог ей в этом. Очень скоро она окажется там, но...
  -- Кэтти, от реальности не убежишь,-- прозвучал голос Андрея. Его слова вернули Кэтрин, и это очень не понравилось.-- Да, это жестокая истина,-- признал он,-- тем более от неё нельзя уходить. Нужно исправлять... вместе. Только вместе мы что-либо можем изменить, Кэтти. Ты... я... Жан... Саша... Фрэнк...
  -- Это только мой груз, Эндрю. Жизнь как-то слишком уж круто повернулась.
  -- Часто, когда жизнь размеренно течет, и мы не замечаем пролетающих дней, кажется, что так будет всегда. Каждый принимает как данность, нечто постоянное и само собой разумеющееся, но стоит произойти лишь одному событию, и всё становится с ног на голову. В такие моменты мы чувствуем, что были недостаточно открыты близким, а непреодолимое желание вернуться в безмятежное состояние не даёт покоя. Мы сходим с ума, ищем спасения, но, что самое главное, в такие критические моменты всё расставляется на свои места, отделяя чёрное от белого. Пройдя этот своеобразный акт очищения, человек по-новому видит, а значит, ему доступны новые горизонты. И это вселяет надежду... Разве нет?..
  -- Возможно...
  -- Горшки не Боги обжигают, и мы способны на большее, чем думаем. Предела нет, кроме того, которого мы ставим.
   Кэтрин чувствовала правоту Эндрю, но никак не могла побороть свой страх. "Со стороны всегда всё кажется не таким. Главное: возьми и сделай. Герои не ведают ни страха, ни сомнений. Они идут намеченной свыше дорогой. Нет, это далеко не так..."
  -- Ты веришь мне?-- спросил Эндрю.
   "Верю ли?"
  -- Конечно, верю, Эн.
  -- Позволь мне помочь тебе. Что случилось, Кэтти? Он что-то тебе сказал?
  -- Нет, в том-то и дело, что ничего. Он даже не хотел разговаривать. Сначала он не хотел даже появляться,-- Кейт замолчала на полуслове, прикусив губу.
  -- Но ты его заставила?-- догадался он.
  -- Да, пришлось прибегнуть к некоторым ухищрениям,-- с неохотой ответила она.
  -- Но это же победа, Кейт. Маленькая, но победа! Ты заставила его поступить не так, как он хотел!
  -- Да, пожалуй ты прав,-- на душе стало гораздо легче. Эндрю был действительно прав: она заставила его появиться!
  -- Одерживая маленькие победы, мы учимся совершать большие. Помнишь, как сказал Нил Армстронг: "Маленький шаг человека -- огромный скачок для человечества"... И где мы сейчас?
   Кейт даже улыбнулась краешком рта. Да, Эндрю умел найти нужные слова...
  -- Эн, ты психолог?
  -- Я -- безопасник.
  -- А-а-а... И этим всё сказано. Умеешь ты любую безнадёжную ситуацию обратить в праздник.
   Они немного помолчали. Девушка отходила от своих переживаний. "Интересный человек Эндрю",-- подумала она и пристально посмотрела на друга. Он поймал взгляд, и почему-то смущенно улыбнулся. Почему? Девушка не смогла понять...
   Андрей смотрел на Кэтти, и жалость переполняла его сердце. Внезапно нахлынувший порыв нежности не удивил его, но Булдаков умел контролировать себя. Что-то происходило, и тенденция ему не нравилась. Но как она устала... Да, девушке пришлось пережить ужасные моменты, и Андрей искренне надеялся, что скоро всё останется позади. Они возвращались, что не могло не радовать.
   "Что ж, скоро всё решиться",-- подумал Булдаков и спросил:
  -- О чём вы с Фэви разговаривали?
  -- Мы не разговаривали. Он просто вышвырнул меня. Впрочем, это и было ответом... но я многое почувствовала и поняла: каким-то образом Фэви связан с покушением на Императора и гибелью Империи. Ума не приложу, зачем ему это потребовалось.
  -- Может, он хотел нас просто выкурить?
  -- Даже для него это было бы чрезмерно жестоко. Нет. Какой смысл стрелять из пушки по воробьям?
  -- Значит, он параллельно решал свои задачи.
   Раздались шаги: к ним подошёл Нрес.
  -- Я не помешаю?-- спросил он.
  -- Нет, чего вы хотели?
  -- У меня очень важный вопрос. Что будет с принцессой?
  -- Какие права на престол она имеет, как член императорской семьи?
  -- Никаких. Престол передаётся только по мужской линии.
  -- Не предусмотрительно с вашей стороны...-- отметил Андрей.
  -- Что?--удивился гвардеец.
  -- Да нет... ничего... Так чего вы хотите? Мы не можем взять её с собой. Существует масса причин, и главное из них то, что она не сможет жить в нашем мире.
  -- Но и здесь она жить тоже не сможет,-- возразил Нрес.-- Её убьют сразу, как только узнают, кто она.
  -- Ваш долг защищать принцессу,-- напомнил Андрей.-- Значит, вы не должны допустить, чтобы кто-нибудь узнал, кто она.
   Нрес тяжело посмотрел на него и убито сказал:
  -- Я вынужден признать, что мы не в состоянии защитить её. Симирия выиграла эту войну. Принцессу ждёт только смерть. Мне бы этого не хотелось.
  -- Она победила лишь в вашем уме. История насчитывает десятки примеров, когда сопротивляющийся народ выбивал свободу у непобедимого завоевателя. Война проиграна только тогда, когда народ опускает руки, как сейчас делаете вы.
  -- Империи больше нет,-- упрямо твердил собеседник. Похоже, он много думал в эту ночь и пришёл к весьма странному выводу.
   Андрей сжал кулаки. Нрес его не слушал -- не хотел слушать. Он считал, что отдельно взятый человек не способен влиять на историю. Самое жестокое заблуждение этих людей заключалась в этом. Народ сам способен творить сам свою Историю. Порою бездействие -- самое ужасное, что может сделать человек.
   Андрей вспомнил капитана судна, который доставлял их на материк, вспомнил из рассказа Кейт и раба, которого вели на смерть, а он, словно кукла, даже помыслить и не мог о сопротивлении. Только теперь... только теперь он полностью осознал их психологию. И она была до безобразия проста: не сопротивляйся чужой воле, следуй любому приказу, исходящему сверху, и неважно, кто перед тобой. Такая идеология являлась весьма странным извращением идеи стоицизма, которая была распространена в Древней Греции. Она основывалась на двух принципах: максимально гуманное отношение к людям во внешней сфере жизни и душевное спокойствие, граничащее с безразличием к жизненным трудностям. В результате дальнейшей эволюции ушла идея помощи, а крепость внутреннего мира превратилась в чёрствость и равнодушие. Кэтти удивлялась, почему эти люди так легко воспринимают чуждые им мысли, позволяя рушить их уклад жизни. А ответ был так же прост, как и сложен... С самого раннего детства людям прививался этот уродливый мутант идей. Единственное, что осталось неизменным -- это отношение к жизни: это игра, от которой, если надоест или перестанет нравиться, всегда можно отойти. А вот Дина выглядела некоторым исключением из правил...
   Андрей разрывался на части. Ситуация складывалась сложная: с одной стороны они действительно не могли взять девочку на Землю, с другой -- здесь она, скорее всего, погибнет.
   Конечно, самый простой путь: забыть обо всём и возвращаться, но как жить с мыслью, что ты бросил человека, по сути, ещё ребёнка, когда он нуждался в помощи? Булдаков до сих пор помнил ту бойню в Камеруне...
   Андрей посмотрел на Кейт, на её лице отражалась та же забота, и посмотрел вдаль, за горизонт, где над морем висело облако мягко-розовых очертаний.
   "Чёртов, Фэви. Ты всё просчитал. Просчитал каждое движение, наши мысли, мысли Нреса. Всё. Ты, конечно, всё это предвидел",-- мысленно бросил он куда-то далеко, где ещё властвовала ночь, и с осторожностью дипломата ответил Нресу:
  -- Хорошо, мы обсудим этот вопрос.

-

   День тридцать четвёртый.
   Устье Реки, о. Эртикноу, Тень Земли.
   Долгожданный берег показался только спустя два часа.
   На борту находилась лишь одна шлюпка, и пришлось сделать множество рейсов, чтобы отвести на остров семнадцать человек. Остались только двое, которые должны были уничтожить корабль, взорвав скудный запас пороха для пушки, стоявшей на ростре галеры.
   Саша и Андрей смотрели на корабль. Он вот-вот должен был сгинуть в морской пучине. На шлюпку спешно спустилась последняя пара гвардейцев и стала грести в сторону берега. Прошло секунд пятнадцать, прежде чем они остановились и оглянулись в предвкушении фейерверка.
   Взрыв не заставил себя долго ждать, однако он оказался гораздо мощнее, чем ожидалось, наверное, они обнаружили не все запасы пороха. Практически одновременно с хлопком, из трюмов корабля вырвалось оранжевое пламя. Взрывная волна подбросила в воздух некоторые куски обшивки, и теперь множество балок, кружась, летели прочь от взрыва. Вскоре они стали падать в море, порождая фонтаны различных размеров. Огонь пожирал деревянные перекрытия с завидным аппетитом, быстро проглатывая всё, что попадалось на пути, пока погружающийся корабль не стал представлять собой один пылающий факел.
   До берега докатилась волна, омыв ноги людям, следившим за последними секундами жизни галеры, с которой уходила целая эпоха жизни гвардейцев и принцессы.
  -- Следы уничтожены, теперь они вряд ли нас найдут,-- сказал Саша, когда корабль погрузился наполовину.
   Андрей кивнул, признавая правоту, но подспудное ощущение, что ещё не всё позади, оставалось и сейчас. Он осмотрелся: Кейт и Жан сидели под деревом, глядя на пылающий остов корабля, впрочем, как и большинство людей. Только Фрэнк казался равнодушным к происходящему. На его лице застыла улыбка мечтателя, мысленно он уже вернулся на Землю к любимой жене и детям. Дина смотрела на пламя. По щекам девочки сбегала слеза, для неё здесь сгорала вся прошлая жизнь. Что будет дальше, оставалось нерешённым.
   К берегу, наконец, причалила лодка с двумя гвардейцами. Саша оторвал взгляд от далёкого факела и направился к Кейт. Андрей посмотрел ему вслед, отметив некоторую нервозность, но не придал этому значения. Его больше волновало, как они понесут Жана. Необходимо быстро соорудить носилки. Несмотря на то, что Шэрэн мужался, самостоятельно идти он, конечно, не мог.
   Андрей подошёл к Нресу и коротко описал проблему.
  -- Две палки мы срубим, но где взять материю?-- спросил тот.
  -- Можно взять наши тоги.
  -- А как будем перевязывать? Верёвок у нас нет.
   В этом и состояла главная проблема, и тут Андрей вспомнил первый день их пребывания на остове, когда они сооружали плот.
  -- Нам приходилось использовать лианы с деревьев, как верёвки. Они очень клейкие. Думаю, вполне сойдёт за верёвки.
  -- Великолепная идея. Мои люди быстро всё соорудят.
  -- А две палки даже не нужно, можно просто взять вёсла с лодки.

-

   Они шли вдоль берега. Саша вглядывался в монитор сканера, но "Искатель", настроенный на полукилометровый скан-радиус, не отмечал ничего хоть отдалённо похожего на человека. Попадались животные, но не крупные, остальные предпочитали держаться подальше от группы людей, что было верно с их стороны.
   Монотонно шли часы. Лиловое солнце уже давно перешло полуденное положение и теперь медленно, но неуклонно, опускалось, предвещая скорый вечер.
   Остановку пришлось сделать спустя пять часов утомительного пути. Солдаты развели костёр и готовили тот скудный запас еды, что был взят с галеры. Видимо, он лежал на крайний случай.
   Пока от костра доносились разговоры гвардейцев, перемешанные с запахом еды, Андрею предстояло совместно с друзьями принять важное решение, касающееся дальнейшей судьбы Дины. Нрес слагал с себя ответственность, признавая поражение.
   Сейчас все находились рядом с Жаном.
  -- Кэтти,-- позвал Булдаков.
   Девушка оторвалась от Шэрэна и подошла к нему.
  -- Что?
  -- Мне нужно, чтобы ты увела Дину на некоторое время.
  -- Ясно.
   Кейт всё поняла, вспомнив утренний разговор с Нресом. Её острый взгляд стрельнул по Андрею.
  -- Тогда я понял, что ты не против?-- спросил он.
  -- Думаю, у нас нет другого выбора, как взять её с собой,-- согласилась девушка.
  -- Выбор-то есть, но он бесчеловечен.
  -- Ты прав, Эн. Я возьму её с собой, прогуляемся по окрестностям.
  -- Только будь осторожна.
  -- Конечно,-- Кейт улыбнулась и позвала Дину.
   Девочка сидела неподвижно. Её мучила депрессия. Безразличный взгляд был устремлён в землю, лишь изредка она посматривала на Жана.
   Кейт и Андрей переглянулись, каким-то неизвестным способом он понял её, и кивнул.
   Девушка направилась в сторону Дины. Приблизившись, она стала о чём-то говорить с девочкой, вскоре та встала, и обе направились в сторону леса.
   Андрей подошёл к ребятам, когда Саша уже хотел последовать за ними.
  -- Они не уйдут далеко,-- остановил Булдаков друга.-- Мне было нужно, чтобы принцесса здесь не присутствовала.
  -- Почему?
  -- Нужно поговорить. О Дине,-- Андрей дождался, пока все не повернутся к нему.-- Нрес больше не хочет отвечать за её безопасность. Он отказывается от своих полномочий.
  -- Но почему должны отвечать мы?-- спросил Фрэнк.-- Кто скажет нам что-то, если мы просто уйдём? Это не наша забота.
  -- Я понимаю,-- сказал Саша.-- Ты считаешь, что её нужно взять с собой?
  -- Да, я принял такое решение.
  -- Но совсем недавно ты говорил, что Дину ни в коем случае нельзя брать на Землю.
  -- Да, нужно решить. Если хотя бы один будет против, она останется здесь.
  -- Но она погибнет,-- сказал Жан.
  -- Да, погибнет,-- признал Булдаков.-- Поэтому перед нами и встал этот вопрос.
  -- Сомневаюсь, что я смогу жить спокойно, осознавая, что бросил Дину здесь,-- сказал Саша.-- А как Кейт?
  -- Она согласна взять её.
  -- А ты, Жан?
  -- У меня есть очень сложная причина. Дина -- хорошая девочка. Когда семья погибла, она смогла найти силы, чтобы помочь мне. Помогала Кейт перевязывать рану. Неужели я не смогу отказать ей в праве жить? И потом...-- Жан на секунду замолчал.-- Знаете... я всегда мечтал о дочери или сыне, но судьба ничего не дала мне. Жена ушла. Тяжело не видеть мужа неделями...-- он снова замолчал, слушая свои чувства.-- Я мог бы удочерить её. Дина мне нравится... она слишком рано повзрослела, я хочу дать ей детство, и я это могу сделать.
   Шэрэн вывернул свою душу наизнанку, показав её раны. Тридцатисемилетний человек без семьи, у которого есть только работа, а большая часть жизни уже позади. Он поступал так, как говорило его сердце.
   Фрэнк молчал, его сомнения были очевидны.
  -- Дина может занести на Землю неизвестных микроорганизмов... и... она не сможет привыкнуть к нашей жизни. Слишком много проблем. И как мы объясним, откуда появилась Дина? Как?
  -- Мы скажем правду,-- сказал Андрей.
  -- Эндрю, правду? Какую правду?! Что мы попали в какое-то там параллельное измерение или ещё куда? Что какой-то маразматик манипулирует этим миром, преследуя свои непонятные цели? Скажем, что девочку мы взяли из-за жалости, а она -- принцесса государства, которое развалилось у нас на глазах? Нам не поверят, а лгать мы не сможем. Нет, конечно, мы можем провести генетическую экспертизу. Наверняка выяснится анормальность Дины, и тогда что с нами будет? Может быть, она вообще не человек. Как мы сможем оправдать свои действия? Нас посадят и будут правы. Потому что мы создаём угрозу всем людям, живущим на Земле. И потом: почему мы должны быть марионетками в руках Фэви? Он, по своим загадочным причинам, хочет, чтобы мы взяли Дину с собой, а я не хочу, не хочу быть его куклой, безвольно исполняющей приказы. Вам не кажется подозрительным, что гвардейцы так быстро сдались? Я -- свободный гражданин свободной страны, а не вещь. Я не хочу, чтобы мною манипулировали, как заблагорассудится.
   Фрэнк был прав. Слишком много обстоятельств накладывалось на их решение. Возможно, он являлся единственным здравомыслящим человеком из всей группы. Биккилс следовал не голосу чувств, а словам разума.
  -- Ты против, Фрэнки?-- спросил Саша.
  -- Чёрт! Я не знаю. Не думайте, что мне наплевать, но... но... Я не хочу быть судьёй и решать, кому жить, а кому умереть. Я не могу взять на себя такую ответственность. Вы можете? Тогда давайте... Решайте без меня, но помните, что интересы Фэви кардинально разнятся с нашими,-- Биккилс резко встал и сказал.-- Пойду, прогуляюсь. По всей видимости, мы не успеем дойти до ночи. Наверное, стоит здесь заночевать, а завтра встать пораньше и закончить этот путь. Слишком уж он затянулся.
   Андрей проводил американца взглядом, понимая, что единственное, что хочет сейчас этот человек: вернуться домой без всяких осложнений. Последний месяц они ходили по краю бездны, периодически заглядывая в неё.
   Только сейчас Булдаков осознал, насколько они все изменились. Незаметно, понемногу, они становились совсем другими людьми. Мир влияет на человека, и человек -- на мир. Всё неизбежно движется вперёд, проносясь секундами со световой скоростью фотонов. И нам дано лишь остановить ускользающее мгновение в своей памяти, чтобы осознать происходящее, чтобы потом так же, не оглядываясь, мчаться вперёд и вперёд, в будущее, где время будет так же мерно крутить колесо истории.
  -- Итак,-- сказал Булдаков.-- Решаем голосованием?
  -- Да. Я за,-- ответил Жан.
  -- Я тоже,-- чуть поколебавшись, сказал Саша.
  -- Значит, при одном воздержавшемся... решение принято.
  -- Вот только как бы мы за него не поплатились,-- сказал друг.
  -- Время всё расставит по своим местам. Нужно сообщить новость Дине.
  -- Когда они вернутся...
   Кэтрин и Дина вернулись через полчаса. Девочка выглядела бодрее, чем до прогулки. Сейчас ей так не хватало внимания. Несмотря на ту силу, которая чувствовалась в ней, принцесса всё же была ребёнком, и поддержка оказалась как нельзя кстати.
  -- Итак, что вы решили?-- приблизившись к мужчинам, спросила Кейт.
  -- Мы берём девочку с собой. Жан хочет удочерить её,-- ответил Саша.-- Кейт, ты можешь поговорить с Диной?
  -- Я?.. Это будет трудно. А Жан? Жан, почему ты сам не скажешь?
  -- Я скажу, но позже. Я хочу, чтобы ты подготовила Дину. Мне, кажется, тебе удастся лучше, объяснить,-- произнёс француз.-- Из меня не самый лучший рассказчик.
  -- Но ты же до службы работал в Международном Космическом Агентстве и проводил экскурсию,-- вспомнил Андрей.
  -- Да, было дело однажды, но это совсем другое. Я могу рассказать о чём-то группе людей, но у меня никогда не получалось вести речь другого плана. Я думаю, что ты сможешь найти нужные слова, чтобы подготовить её. Я поговорю с ней вечером,-- повторил Жан.-- Сначала она должна понять, какой мир будет её окружать, а, если согласится, я всё расскажу.
  -- Хорошо. Попытаюсь... Надеюсь, у меня получится...

-

   Лиловое солнце клонилось к горизонту, его лучи уже не грели остывающую поверхность земли и воздух, её окружающий, было прохладно.
   Они шли по берегу реки, такие разные и одновременно ставшие близкими, как никогда. Обе потеряли что-то в этом злополучном мире.
   Кейт остановилась, глядя на бегущие волны. Всего неделю назад эта река предала её. Теперь девушка снова находилась здесь, чтобы уйти.
   Только сейчас Кэтрин задалась вопросом, что будет делать, когда вернётся. Исследовательской базы больше нет, нет и людей, с которыми она работала последний год. В последнее время было как-то не до этих вопросов. Скорее всего, предложат какую-то аналогичную работу, но надеяться на случай -- не лучший способ. Сейчас больше всего она хотела увидеть свой дом, почувствовать запах маминых цветов, пройтись босиком по песчаному берегу, увидеть родителей и сказать, как сильно она их любит...
  -- Что ты хотела мне показать?-- голос раздался совсем близко, но был как будто из другой реальности. Кейт отрешённо посмотрела на Дину, мысли летали далеко. Вопрос снова прокрутился в голове в поисках смысла.
  -- Присядем,-- наконец произнесла она.
   Они подошли к поваленному дереву и сели.
   Кейт совершенно не знала, как вести себя. Теперь судьба девочки была в их руках. Нормальные человеческие чувства взяли верх над расчётом. Алекс сообщил коллективное решение: они берут Дину с собой. Теперь нужно было сообщить ей об этом, и Кэтрин жалела, что согласилась, но как гласит древняя русская пословица: "Назвался груздём -- полезай в кузовок".
   "Да, Эндрю бы лучше справился с этой миссией",-- подумала она и сказала:
  -- Я хотела показать тебе вот это,-- перед лицом изумлённой девочки возник серый безликий квадрат.
  -- Что это?
  -- Компьютер.
  -- Коль-ю-тэрь?
   Кейт улыбнулась. Дина, со свойственным детям любопытством, смотрела на прибор, не понимая смысла его существования.
  -- Это машина для вычислений. Сейчас я покажу тебе, как им пользоваться. Нажми на эту кнопку.
   Дина выполнила требуемое действие. Её глаза округлились, когда экран окрасился в приветствующие краски.
  -- Эта машина, механизм,-- Кейт пыталась объяснять проще,-- который понимает слова. Ты можешь с ним говорить. Спросить о чём-то. В памяти содержится много информации. Не бойся, он совершенно безвреден.
  -- А что он может мне рассказать?
  -- Спроси его.
  -- Его?-- Дина замотала головой.-- Он меня видит?
  -- Нет. Джонни, покажи земную природу.
   На экране появилась картина лета. Память компьютера не была сильно ограничена из-за его размеров, но вполне могла вместить помимо рабочих материалов несколько сотен слайдов и фильмов.
   Девочка восхищённо посмотрела на экран и ткнула в него пальцем. В месте прикосновения краски на мгновение поползли, но тут же вернулись на своё место.
  -- Это похоже на окно.
  -- Это экран. Такая меняющаяся картинка.
   Просматривая снимки, снятые с разных концов света, они провели вместе около получаса. Девочка с интересом просматривала каждый кадр. Кэтрин вынуждена была признаться себе, что девочка нравится ей. Чем? Своей тягой к знаниям? Нет. Скорее своей независимостью от обстоятельств и желанием не останавливаться. Да, девушка впервые встретила такого человека в этом мире. Просто удивительно. Из всякого правила бывают исключения.
  -- Почему ты показываешь мне это? Вы хотите взять меня с собой, на Землю?-- спросила Дина, впрочем, ожидаемо. Кейт надеялась, что девочка сама задаст этот вопрос. Так и случилось.
  -- А ты бы хотела этого?
   Дина бросила взгляд на застывший кадр природы и тихонько ответила:
  -- Да.
  -- Почему?
  -- Здесь меня больше ничего не держит. Ни отца, ни матери у меня не было. Меня воспитали служанки, рабы, Учителя,-- в голосе звучала обида и горечь.-- Я всегда хотела жить, как другие люди, просто и спокойно. Просто жить. Я всегда чувствовала, что здесь не моё место. Я всегда была с родителями... и как будто далеко от них,-- она немного помолчала.-- Нет, я не буду жалеть об ушедшем. Здесь у меня только боль.
  -- Если мы попадём на Землю, возникнет много проблем. В частности гражданства и твоего статуса. Ты это понимаешь?-- спросила Кэтрин, откладывая компьютер.
  -- А что с моим статусом?
  -- Сколько тебе лет?
  -- Шестнадцать.
  -- Ты ещё ребёнок.
  -- Я не ребёнок,-- с вызовом ответила девочка.
  -- Совершеннолетие достигается в возрасте восемнадцати лет.
  -- Я не ребёнок. Я уже взрослая!
  -- Тебе нет восемнадцати. Это здесь ты -- взрослая и можешь решать, а у нас немного по-другому. После восемнадцати тебе выдадут документ, он называется "паспорт", и ты сможешь начать самостоятельную жизнь.
  -- У меня тогда будут слуги, рабы или...
  -- Дина, ты должна понимать, что в нашем обществе все люди равны. Это ты должна усвоить сейчас. Нет никаких привилегированных сословий, нет рабов, есть только гражданин. Ты понимаешь меня?
  -- Да,-- похоже, только сейчас Дина начинала понимать, сколь существенно отличается два общества, прежде всего, своими моральными основами.
  -- Права ты получить только через два года. Тебе будет нелегко. Я понимаю. Но тебе придётся изменить своё мировоззрение. Никто не будет считать тебя выше, чем ты есть. В нашем обществе каждый делает себя. Каждый человек -- кузнец своей судьбы, и каждый должен доказать, что достоит того, что имеет. Тебе предстоит измениться, многое осознать, выучиться. Это трудный, но необходимый шаг. У тебя на это будет два года.
  -- Я училась. Меня учили лучшие Учителя Империи.
  -- Да, Дина, я это знаю. Ты умная девочка, но те знания, которые преподносились тебе Учителями либо неверны, либо устарели. Дина, мы ушли на тысячу лет вперёд. Это колоссальная разница. Ты увидишь мир, который сначала покажется тебе сумасшедшим, возможно даже чудовищным,-- девочка смотрела на неё непонимающими глазами. В её мировоззрении, Земля -- место прекрасных лугов и зелени.-- Да, Дина. Наш мир многолик, как и всё сущее. Люди порою жестоки и так же глупы, как и беспощадны. Мы не ушли далеко от пороков, несмотря на технологический прогресс. Многие внутри всё те же существа с копьями и топорами.
  -- Но я видела. Вы же совсем другие. Вы не хотели войны, когда могли просто захватить власть. Вы не сделали этого. Вы чище. Я же видела.
  -- Да, Дина, это так, некоторые, я бы сказала, многие, из нас научились слушать голос разума, может быть, даже многие, гораздо больше, чем сотню лет назад, но большинство людей до сих пор живёт с мифологическим сознанием. Разум -- его налёт. Он выстраивается веками. Может, пройдёт ещё тысяча лет, прежде чем мы сможем, наконец, назвать себя действительно разумными. Мы не Боги, Дина. Мы -- люди.
   В памяти девушки вставали звуки стрельбы, криков и боли. Она снова ощущала себя в замкнутых помещениях исследовательского Центра. Летящие рядом пули, звуки выстрелов, рвавшие застоявшийся воздух помещений и... стеклянные глаза Дмитрия. Это был тот момент, когда на её руках впервые умер человек. Совершенно незнакомый, но человек. Он успел лишь узнать её имя... В голове крутилась фраза: "Алекс, он умер... умер..." Да, он умер. А Серж? Он тоже погиб, хотя этому парню не было ещё и двадцати пяти. Во имя чего он погиб? Даже не за идею, нет. За них. Чтобы оставшиеся жили.
  -- Почему ты говоришь мне это?-- с какой-то детской обидой спросила Дина.
  -- Я хочу, чтобы ты это понимала, прежде чем принять окончательное решение. Я хочу, чтобы ты видела мир таким, какой он есть, со своими плюсами и минусами. Тебя уже однажды отстранили от мира. Ужасно, если это случится вновь. Я хочу, чтобы ты была готова встретиться лицом к лицу с реальностью. Это действительно трудно, тем более всего за два года, но тебе придётся пройти этот путь от начала до конца.
  -- Кейт, но вы ведь не бросите меня там одну,-- Дина умоляюще взглянула на Кейт.
  -- Господи! Ну, конечно же, нет!
   Девочка улыбнулась, впервые за время их знакомства, свободно, без ужимок.
  -- Спасибо. Я поняла. Все люди разные. В том числе и у вас. Спасибо тебе, наверное, после твоих слов мне станет легче влиться в ваше общество, если вы... возьмёте меня. Возьмите меня, пожалуйста!-- Дина с такой искренней чистотой посмотрела в глаза Кейт, что та чуть ли не смеясь, произнесла:
  -- Конечно, возьмём. И всё будет хорошо.
  -- Спасибо,-- девочка обняла её и с теплом добавила.-- Но я всегда знала, что вы другие. Да... я знала...

-

   Саша проснулся от странного чувства, ощущения, что происходит что-то непредвиденное. Он приподнялся и осмотрелся. На первый взгляд ничего не изменилось. Все мирно спали. При свете луны можно было пересчитать людей, но отчего же такое чувство, что кого-то нет. Солдаты ночевали у потухшего костра, остальные здесь, рядом. Саша пересчитал: "Раз... два... три... четыре... пять... Все на месте. Стоп! Не все! Теперь должно быть шесть!"
   "Кого же нет?"
   Догадка кольнула прямо в сердце.
   "Кейт!"
   Он едва сдержался, чтобы не позвать её. Что-то ему подсказывало, что кричать и будить всех не стоит. Она не могла далеко уйти.
   Саша пододвинул к себе сканер. Отколовшаяся точка находилась сейчас в сантиметре, то есть девушка в ста метрах от лагеря, у реки.
   "Что она там делает?"
   Саша тихо поднялся, стараясь не шуметь, надел на руку "Искатель" и направился в сторону реки. Всё это походило на какой-то глупый сон или чью-то постановку. Сначала по непонятной причине Кейт уходит одна, теперь он идёт, не предупредив никого. По меньшей мере, опрометчиво. Может быть, всё-таки стоило?
   "Нет, Кэтти, наверняка, ушла от людей, чтобы побыть в одиночестве. Надеюсь, я поступаю правильно".
   Саша тихо шёл по берегу, поглядывая на монитор сканера. Под ногами шуршал песок, волны почти беззвучно наплывали на берег, обтекая мелкие камни, изредка попадающиеся то тут, то там. Больше никаких звуков, даже деревья молчали. Опускался туман. Всё это производило впечатление, что ты находишься в Англии у берега Темзы, а сзади, если присмотреться, должен возвышаться старинный замок времён крестоносцев, с обитающими в нём приведениями...
   Из-за тумана видимость заметно ухудшилась, но всё же разглядеть можно было многое, благо полная луна светила ярко своим лиловатыми лучами. Он непроизвольно отметил, что полнолуние длится не одни сутки, уже больше недели, но задумываться над этим не стал. Если бы его мысли не занимала девушка, то это бы насторожило. Как любой образованный человек, он бы догадался, что такое положение вряд ли возможно: не может же луна, которая находится приблизительно на таком же расстоянии, как в системе Земли, так медленно вращаться вокруг планеты.
   Неясную тень Саша заметил издалека. Это была Кэтти. Девушка сидела у берега реки, как и показывал сканер, и кидала в неё камушки, которые по прихоти времени разбросало по берегу. Кейт встала и, найдя ещё один блинчик, запустила его в воду. Камешек несколько раз отскочил и пропал в темноте воды.
  -- Семь,-- сосчитал Саша.
   Кейт вздрогнула и обернулась:
  -- Ты меня напугал.
  -- Прости, ты меня тоже.
   Саша подошёл к ней поближе.
  -- Мне ничего не угрожает, Алекс. Поверь.
  -- Я не склонен доверять Фэви.
  -- Пока я нужна, он будет защищать меня.
  -- Но я волнуюсь за тебя, Кэтти...
   Она смущённо улыбнулась и подобрала камешек.
  -- Не спится?-- спросил он.
  -- Да. Снятся кошмары.
  -- Что именно. Можешь рассказать?
  -- Хм... ну, не знаю,-- Кейт посмотрела на него и, немного помолчав, сказала.-- Мне снится, что мой дом сгорел, а я бегу в страхе и не знаю, что делать. У меня больше никого нет. Я одинока. Одна на всём земном шаре. Это так ужасно... чувствовать, что никого нет.
  -- Это как-то связано с Фэви?
  -- Всё связанно с ним...
  -- Хочешь об этом поговорить?
  -- Нет, я устала от его присутствия. Он постоянно со мной,-- призналась Кейт и запустила очередной блинчик.-- Десять! Рекорд. У меня получалось только девять.
  -- В детстве я пускал до двадцати четырёх.
  -- А мне редко доводилось тренироваться. Всё детство я провела на уроках. Порой я жалею об этом.
  -- У тебя не было детства,-- сочувствующе сказал Саша.
  -- Да,-- Кейт присела, накинув на себя материю своей старой одежды.-- Наверное, я просто устала.
  -- Всё скоро закончится.
   Кейт отрицательно замотала головой.
  -- Нет, Алекс. Это только начало.
   Саша аккуратно присел подле неё. Сзади возвышались валуны, которые словно отделяли это маленькое пространство от остального мира, создавая ощущение уюта и умиротворённости. Однако мысли двух молодых людей сейчас не отмечали этого.
  -- Но ты не можешь утверждать стопроцентно.
  -- Алекс, ты так ничего и не понял. Порою я чувствую, чего он хочет. Сейчас я чувствую, что назревает что-то сложное. У него воистину грандиозные планы. Вернувшись на Землю, мы лишь сделаем очередной ход, уже просчитанный им.
  -- Я уверен, что есть возможность вырваться из этого круга. Рано или поздно мы найдём лазейку и воспользуемся ею.
  -- Алекс, как? Он прочитывает на сотни ходов вперёд. Я не знаю, с чем мы связались, но сил у него гораздо больше, чем мы можем себе представить. Не вижу выхода из сложившейся ситуации...
  -- Если что-нибудь пойдёт не так... он может уничтожить Землю?
  -- Не знаю. Вот уже второй день он хранит молчание. Я несу опасность всему миру. Прошу, Алекс, больше не надо об этом. Хорошо?
  -- Да-да, конечно.
   Кейт снова подобрала камушек и запульнула его. Тот попрыгал четыре раза, оставляя круги на воде, и утонул. Она вздохнула, раздосадованная неудачей.
   Саша не стал спрашивать о причинах её отлучки. Всё действительно казалось очевидным. Он встал и, немного поискав, выбрал самый плоский камушек и запустил его, подобрав нужный угол. Блинчик проскакал раз пятнадцать и крылся в тумане. Плеск воды ещё слышался долго.
  -- Как у тебя получается?-- спросила Кейт.
  -- Когда я был ещё пацаном, мы с ребятами проводили соревнования. Я жил на берегу реки, так что практики было много. Время уходит -- мастерство остаётся.
   Кэтти улыбнулась, всматриваясь в черты его лица, словно ища что-то.
  -- Где ты провёл детство?
  -- Великий Новгород,-- садясь, ответил Саша.-- Река Волхов.
  -- Исторический город. Древний.
  -- Да, красивый. Соборы, кремль.
  -- Кремль?
  -- Да, похож на московский, но сейчас он в плачевном состоянии.
  -- Вот бы побывать там...
  -- Это не проблема. Вернёмся, я тебе покажу... если ты, конечно, хочешь.
  -- Ага,-- подул ветер, Кэтти поёжилась, закутываясь в материю, и устало зевнула.
  -- Холодно.
   Она хмыкнула, вспомнив то утро на ПИЦе. Саша прижал её к себе. Теперь он чувствовал, как бьётся её сердце. Спокойно, равномерно. Она положила голову на его плечо. Саша сидел, слушая дыхание и ощущая всем телом тепло.
  -- О чём ты думаешь?-- спросил он.
  -- Ни о чём,-- просто ответила Кэтти.
  -- Тебе надо немного поспать.
  -- Да,-- зевнула она.
  -- Хочешь, я спою тебе колыбельную?
   Кэтти устало засмеялась:
  -- Не думаю, что я готова пойти на такую жертву с твоей стороны.
  -- А я готов.
  -- У тебя такие хорошие вокальные данные?
  -- Нет, увы, певец из меня как из грузила дирижабль,-- улыбнулся Саша.-- Хотя знаешь, меня хотели отдать в хор. Раньше у меня был голос.
  -- Да?
  -- Я пел лучше всех в классе,-- заметив, что она сомневается в его словах, Саша добавил.-- Правда, правда. Я серьёзно. Был такой случай: мы все хором, я имею в виду класс, взяли ноту и тянули её, а я непроизвольно икнул... в самый неподходящий момент. Представляешь?
   Кэтти снова улыбнулась.
  -- Было весело, да?
  -- Да, забавный случай. Смеялись долго.
   Саша лёг на песок. Теперь для него существовали только она и звёзды. Кэтти тоже прилегла, укутавшись. Он подложил под её голову руку и обнял. Девушка не была против. На самом деле сейчас, как никогда, она нуждалась в помощи и поддержке. Несмотря на всю её силу, она была ранима, как бутон цветка. Одно неосторожное движение могло оторвать лепесток, и уже ничто не вернёт его на место. Саша это прекрасно понимал.
  -- Забавно, меня всегда тянуло к звёздам. В детстве я мечтал, что стану космонавтом, и буду открывать новые планеты, летать от звезды к звезде.
  -- Многим детским мечтам не суждено сбыться, верно?-- Кейт повернула к нему голову. Их взгляды встретились. Саша почувствовал, как взволнованно забилось его сердце. В эти минуты он забыл обо всём.
  -- Ты права, Кэтти. Но они всегда остаются с нами, навсегда. И порою движут, хоть мы этого и не замечаем.
  -- Да...
  -- А о чём ты мечтала?
  -- О чём?-- тихо, словно эхо, повторила она и неуверенно сказала.-- Я хотела стать учёным. Приносить пользу людям. Двигать их вперёд
   Саша не понял причины такого сомнения и не стал спрашивать. Он пытался увести её от переживаний в мир идей.
  -- Хорошая мечта. А в детстве я перечитывал много книжек. Читал фантастику XIX, XX и XXI века. Жюль Верн... Стругацкие... Азимов... Кортымов, если брать уже современных. Они многое сделали для нас. Мне, кажется, они помогают нам мечтать, подняться чуть выше, заглянуть за горизонт. Тебе интересно?
  -- Да-да, конечно.
  -- Знаешь, я понял, что они не только пытались предсказать будущее, но и помогали следующим поколениям в развитии. Например, Айзек Азимов сформулировал три закона, которые сейчас лежат в основе робототехники. Уникальные люди. Они пытались предсказать непредсказуемое... историю. Некоторые идеи овладевали умами учёных, двигая их вперед...
  -- Это уж точно...
  -- Хотя... и многие заблуждения передаются от писателя к читателю.
  -- Например?-- тихо спросила Кейт, почти шёпотом. Саша бросил взгляд на неё, глаза девушки были закрыты, но всё же она слушала.
  -- Например, про космический холод... многие люди и до сих пор уверены, что если что-то выбросят в космос, то это мгновенно заморозится. Забавные заблуждения. Космический холод... его нет. Я прав?
  -- Да,-- сонно ответила она.
  -- Всем нам свойственно заблуждаться. Мы торопим историю, а она действительно непредсказуема. Например, некоторые люди из шестидесятых годов XX века полагали, что к началу следующего столетия люди уже побывают на Марсе. Наверное, мы слишком торопимся жить. Как считаешь?-- Кейт промолчала, слышно было только её ровное дыхание. "Боже мой, какие глупости я говорю",-- ему стало даже смешно, глядя, как они лежат в каком-то неизвестном мире и размышляют над такими вопросами, хотя должно волновать совсем другое. Но почему бы и нет?-- А "Проблема Луны" закрыла дальние полёты почти на пятьдесят лет. Кто мог ожидать такое? До сих пор загадка "Аполлона" лежит на полках. Полвека, только представить себе. Полвека мы боялись приблизиться к Луне. Есть ещё масса заблуждений. Например, Миллениум. Его отмечали в 2000 году, а перемена тысячелетий произошла в 2001. В принципе, невинная ошибка, ни к чему не обязывающая. Я читал, тогда было вывешено большое табло, которое отсчитывало время до начала нового тысячелетия. Вот только не помню где. В Нью-Йорке, что ли. Не знаешь?
   Кэтти не отвечала. Саша повернул к ней голову и только сейчас понял, что уже с минуту слышит её ровное дыхание. Девушка спала. Спала впервые спокойно, за прошедший месяц, с улыбкой на устах. Ей больше не снились кошмары. Проклятые проблемы на несколько часов покинули эту прекрасную головку.
   Саша поправил материю тоги, которой она укрывалась, и улыбнулся. Его сердце радостно билось. Он чувствовал каждой клеточкой своего тела её состояние. Кэтти спала и была счастлива. Вот о чём девушка мечтала всю свою сознательную жизнь.

Глава 2

   День тридцать пятый.
   Побережье Реки, о. Эртикноу.
   Кэтрин проснулась от какого-то настойчивого писка. Этот звук проникал сквозь сон, мешая его спокойному течению. Она с трудом открыла глаза. Уже разгорался рассвет.
   "Что это за звук?"-- вертелась в голове мысль, и тут же с женской непосредственностью переключилась на то, что лежит рядом с Алексом, ощущая умиротворённость.
   "Кем он стал для меня?"
   Ещё тогда, при знакомстве он показался очень интересным молодым человеком с какой-то грустинкой в глазах. Чем это вызвано, Кейт узнала в то роковое утро, когда, задав неосторожный вопрос, сорвала лавину воспоминаний об Африке. А сейчас Алекс поддерживал её. Он был в тот момент, когда она очнулась ото сна, и помог выбраться из кошмарного мира Фэви. Он был с ней всегда в последнее время, и вчера ему удалось отвлечь от хмурых мыслей. Как мило, что он вчера пришёл, и так было приятно уснуть под звуки его голоса...
   Кэтрин посмотрела на него: Алекс спал. "Как ребёнок",-- почему-то добавила девушка. Вчера они вели себя как дети, и всё же это казалось таким приятным и близким, как никогда ранее.
   А проклятый писк не хотел умолкать, путая и без того бессвязные мысли...
   "Неужели я люблю его? Хотя... чего я испугалась?"
   Странное было ощущение: одновременно счастье, какая-то необъяснимая эйфория и волнение...
   Она попыталась разобраться в чувствах, но это оказалось слишком сложно. Что же было в этом человеке, чего не было в других? Молодой, хотя уже повидавший жизнь, увидевший её тёмную сторону, он имел больше опыта, чем она. Да, Алекс видел смерть, но он не стал чёрствым, равнодушным, его душа по-прежнему оставалась живой, мечтательной. Иногда сам мир топчет ростки добра, но только от нас зависит, вырастут они или нет. К счастью, Алексу удалось их прорастить.
   Приятно чувствовать плечо, которое в любой момент поддержит тебя, что бы ни случилось. Алекс всегда относился к ней, как к равной себе, слушал, пытался понять её чувства. Но тот эпизод с захватом... ему было очень тяжело принять решение, но принял, и оно оказалось верным, единственно верным...
   У этого чувства не было и не могло быть одной причины, это комплекс, который формируется у нас, у каждого, в подсознании.
   "Слишком сложно... сложнее теории прокола пространства".
   Что-то пропищало в очередной раз, совсем рядом...
   "Господи, откуда этот звук?"-- раздраженно подумала Кейт и покрутила головой в поисках источника, но не нашла, хотя чувствовала, что тот находится совсем близко. Она приподнялась, пытаясь действовать как можно тише, чтобы не разбудить Алекса. Он что-то пробурчал во сне, отчего девушка улыбнулась. Только сейчас Кейт заметила сканер. Прибор уже несколько минут пищал, мигая красным светом, предупреждая об опасности, а она сидит и размышляет о высоких материях!
   Если верить голограмме, то за ними, на поляне, находилось три существа: два с массой около ста тридцати килограмм, а один -- семьдесят три. В голове почему-то сразу же нарисовалась жуткая картина: семейство гигантских кошек.
   Кэтрин выключила сканер, чтобы звук не привлекал животных. Алекс почувствовал движение, приоткрыл один глаз и сонливо спросил:
  -- Зачем?
  -- Тише,-- шепнула она, пододвинулась к полуметровым валунам, которые закрывали их, и выглянула на поляну. К тому, что увидела, она оказалась не готова. Девушка замерла от удивления. Там не было ничего ужасного из того, что рисовало сознание.
  -- Кэтти?
   Кейт, выглядывая из-за укрытия, с открытым ртом смотрела на сюрреалистическое зрелище. На поляне действительно находились три существа, но похожи они были на огромных обезьян, даже немного напоминали на людей, но покрытых густой коричневой шерстью. Руки свисали до ног. Две взрослые особи высотой более двух метров, детёныш -- около полутора. Вне всякого сомнения, это семья существ, которых она никогда не встречала, но видела по телевизору и слышала о них там, на Земле. И Кейт узнала их:
  -- Бигфут,-- с содроганием произнесла она.
  -- Кэтти, какой бигфут? Ты о чём?-- Алекс до сих пор не очнулся ото сна. Сейчас он включал сканер, производя тестирование.-- Зачем ты выключила сканер?
  -- Это невозможно... Господи... Это же Бигфут!
  -- Бигфут?
   Смысл слова стал доходить до него. Алекс словно прокручивал в голове знакомое слово, но никак не мог понять его. Это длилось одно мгновение, затем Саша вскочил и посмотрел на поляну. Открытие, сделанное совершенно случайно, тоже поразило его до глубины души.
   "Вот она, награда за все испытания. Ради этого стоило пройти столько миль",-- Кейт заворожёно следила за движением этих существ, ища связь между их появлениями на Земле и существование здесь.-- "Значит, они заглядывают в наш мир... а это значит... где-то есть портал... действующий. Есть действующий портал естественного происхождения! Господи! Ну надо же..."
   Догадка соответствовала реальности: многие люди видели снежных людей и даже снимали на видео, но загадка оставалась, а остальные не желали верить. Не верила и она... до этого момента. Порою жизнь шутит над нами. И дай Бог, чтобы эти шутки не были злыми.
   Кейт вышла из-за укрытия и направилась в их сторону.
  -- Ты куда?! Стой!
  -- Алекс...-- отдёрнула она.
   Существа обернулись на голос. Три пары чёрных глаз уставились на них. И в их взгляде читалось... понимание, что наводило на мысль об их разумности, или, по меньшей мере, полуразумности. Девушка отметила, что мышцы йети были напряжены, но они не уходили. Похоже, им было интересно...
   Алекс достал пистолет и сказал:
  -- Кэтти, вернись! Это опасно.
  -- Всё в порядке. Они не причинят мне вреда. Видишь, они не уходят,-- ответила Кейт, краем глаза отмечая, что он, держа оружие наготове, приближается к ней.-- Что ты делаешь?! Убери оружие. Они понимают.
   Алекс не слушал, он просто подошёл и схватил её за руку.
  -- Это безумие.
  -- Это шанс. Я смогу узнать о них.
  -- Ценой жизни?
  -- Да, что ты такое говоришь? Глупости... Просто поверь мне и всё, пожалуйста,-- взмолилась она.-- Убери пистолет. Они понимают.
  -- Никуда я тебя больше не отпущу,-- отрезал он, утягивая Кэтрин обратно.-- Я и так чуть не поседел, каждый день, думая о тебе.
   Кейт заметила, как самое крупное существо, по всей видимости, отец отломил толстую ветку. Ей стало страшновато: один удар такой дубиной мог лишить человека жизни, но тем и отличается человек от животного, что способен преодолеть свой страх, опираясь не на эмоции, а на разум.
  -- Алекс, отпусти мою руку. Я смогу остановить их. На арене мне ничего не угрожало. Фэви это знал, поэтому и использовал момент, и я не могу упустить такой случай.
   Хватка ослабилась, но он всё ещё сдерживал её.
  -- Кэтти, я боюсь за тебя. Это того не стоит.
  -- Со мной всё будет хорошо, если ты уберёшь оружие. Алекс, я чувствую, что ничего не произойдёт. Это не объяснить, но я просто чувствую. Отпусти меня.
   В душе Алекса кипела борьба. С одной стороны, она понимала его, с другой -- надоело пререкаться. Он боялся за неё больше, чем следовало бы. Кейт вспомнила, как Алекс рисковал жизнью ради неё, дерясь с Сехом. Теперь он стоял и не хотел, чтобы она рисковала.
   "Удивительно. Жизнь не лишена некоторых закономерностей".
  -- С твоим согласием или без, но я пойду к ним,-- с металлической твёрдостью в голосе сказала Кейт.
  -- Л... Ладно,-- с сильным напряжением сказал он, отпуская руку.-- Только умоляю, будь осторожна.
  -- Конечно, но если что у меня есть ты, верно?
   Алекс сдавленно улыбнулся и убрал пистолет, с опаской глядя на три застывшие в ожидании фигуры, но чувствовалось, что он уже мысленно проклинал себя за содеянное. Воистину, разум -- самое сильное оружие. Против него и горы мускулов бессильны.
   ...Кейт сделала очередной шаг. Два существа были напряжены. Их беспокойные взгляды метались от девушки к Алексу, словно они пытались предположить, что произойдёт в следующий момент. Но о чём на самом деле думали трое йети, оставалось только гадать. Кэтрин приближалась, чувствуя что-то величественное и мистическое в этих застывших фигурах. Чем ближе она подходила, тем явственнее проступало их волнение.
   "Ты зря делаешь это",-- прозвучал внутренний голос.
   "Почему?"
   "У тебя не получится".
   "Они нападут?"-- в ответ было молчание, он никогда не говорил ничего лишнего.-- "Откуда такая уверенность? Ты всегда оперировал вероятностями. Сейчас стопроцентная вероятность?"
   "Это зависит от твоих действий".
   "Но ты ведь знаешь, что я сделаю. Или нет? Я могу избежать фиаско?"
   "Вероятность ничтожно мала".
   "У меня получится, но ты же сдержишь их?"
   "Мне проще отпугнуть их сейчас".
   "Тогда не вмешивайся. Я не хочу, чтобы ты мешал. К тому же, это сэкономит тебе энергию".
   "Мне нет до этого никакого дела".
   Со стороны диалог не был слышен, но все участники действа отметили секундную задержку в её движении. Что стояло за этим, осталось скрыто от их глаз.
   Теперь даже мировой апокалипсис не смог бы остановить Кэтрин. Она сделала ещё один шаг, чувствуя, как внутри поднимается волна предвкушения чего-то нового. Теперь их уже разделяло метров десять, и подняла руки, раскрыв ладони.
  -- У меня ничего нет. Я лишь хочу вас угостить. Шоколадкой. Вы никогда такого не видели, верно?..-- она продолжала говорить, медленно доставая батончик. К счастью вакуумная упаковка гарантировала сохранность продукта на несколько лет. Теперь шоколад должен сыграть роль дара. "Как хорошо, что я её не съела!"-- обрадовалась девушка.
   "Похвально, но это не поможет",-- снова встрял Фэви.
   "Тогда может, поможешь ты?"
   "Не вижу причин помогать".
   Кейт достала шоколадку и освободила её от обёртки.
  -- Ничего страшного. Видите?-- обратила Кэтрин к взрослым, которые с сомнением смотрели на неё.-- Иди сюда, малыш. Не бойся,-- она откусила сама и, присев на корточки, протянула кусочек детёнышу.-- Иди, иди, не бойся.
   "Малыш", который был ростом не меньше её, сделал робкий шаг, но один из взрослых, в котором она безошибочно определила отца, задержал ребёнка: одну руку он положил ему на плечо, другой по-прежнему сжимал импровизированную дубину. Большое существо осторожно подошло к ней, словно девушка действительно могла нанести какой-то вред. Боковым зрением Кэт отметила, что Алекс потянулся к пистолету. Её сердце заскакало в бешеном ритме. Йети обошёл застывшую, словно статую, Кэтрин.
   "Ты прав, Фэви. Я поступила неосмотрительно",-- запоздало испугалась она.-- "И Алекс прав. Только бы не ударил!.."
   Кейт понимала, что нужно менять ситуацию, но не знала как. Он настроен агрессивно, несмотря на демонстрируемую дружественность действий. В любую секунду может обрушиться удар, но что его сдерживает?
   "Фэви, это ты?"
   "Нет".
   "Я поняла! Любопытство! Мы сыграем на этом!"
   Теперь она знала, как действовать.
   Кейт нарисовала пальцем на песке круг. Он наклонил голову, пытаясь понять смысл рисунка.
  -- Итак, окружность -- нет вершин.
   Она нарисовала треугольник и пояснила:
  -- Треугольник -- три вершины.
   Дальше настала очередь квадрата, пятиугольника и шестиугольника. Её задумка была проста: своеобразный тест на наличие разума, способности творчески и логически мыслить. Интеллект у них имелся, что уже не вызывало сомнений.
   Предлагалась простейшая задачка: сопоставить число и количество объектов, причём таких абстрактных объектов, как вершины, которые нельзя потрогать, а только представить.
   Девушка положила три камушка напротив треугольника, около окружности поставила еле заметную точку, четыре камня легли у квадрата. Указывая на метки, она поясняла, одним пальцем указывая на них, а пальцем другой руки -- на фигуры, словно это существо могло понять человеческую речь. Так Кейт пыталась объяснить, какие понятия должны ассоциироваться друг с другом.
   Закончив с последней фигурой, она посмотрела на йети. Его рука опустила дубину, в чёрных глазах виделся поток мыслей. Он думал, силясь понять, но, похоже, топтался на месте. На самом деле задача не была столь проста, как казалась. Конечно, для человека, даже для маленького ребёнка, это вовсе не проблема, но как понять, что от тебя хотят, если перед тобой ставится задача, не имеющая аналога в жизни. Человеку помогает логика, разум. Похоже, для разума йети, если он есть, задача была слишком сложна.
  -- Хорошо, давай по-другому.
   Кейт смела свои пояснения и окружность и поискала палочку. Взгляд наткнулся на тонкую веточку: "Сойдёт!" Она чувствовала, как в душе снова разгорается огонь, страх куда-то исчез. Её захватил азарт первооткрывателя. Не существовало ничего больше, кроме неё и снежного человека.
  -- Та-ак... Упростим задачку.
   Кэтрин разломила палочку на три части и сложила из них треугольник для наглядности.
  -- Раз, два, три,-- сосчитала она и выложила из треугольника три полоски.-- Раз, два, три. Три стороны -- три палочки. Понятно?
   Кейт посмотрела прямо в глаза. Кажется, он, наконец, стал понимать, чего от него хотят. Она мельком взглянула на оставшихся в стороне бигфутов, но этого короткого мига хватило, чтобы заметить их любопытство. Они подошли немного ближе, чтобы посмотреть фигуры, позабыв об осторожности.
   "Какие у меня шансы, Фэви? По-прежнему что-то около нуля?"
   "Я предвидел такую находчивость от тебя, но это ничего не меняет. Ты только оттягиваешь это мгновение. Конечный результат от тебя не зависит".
   "Посторонний фактор?"-- догадалась она, но Фэви не ответил.
   Очень тяжело осознавать, что от твоих действий ничего не зависит. Или может быть всё таки зависит?
   В это время глава семьи подобрал ветку и разломил её на четыре равные части. Он выложил их в форме квадрата, а затем разложил в ряд и вопросительно посмотрел на неё.
  -- Молодец!
   Сердце ликовало: они были разумны! Конечно, не гениально умны, но всё же!..
   Кейт сильно волновалась. Впервые удалось наладить контакт с йети. Она ещё сама не осознавала полностью ценность своего открытия и не знала, как относиться к нему. Было слишком много эмоций, чтобы трезво оценить факты. Как Кэтти жалела, что у неё нет фотоаппарата.
   "Кто мне поверит?"
   От мысли, что все труды тщетны, стало невыносимо горько, но она не собиралась отступать, несмотря на предупреждения Фэви.
  -- Та-ак... Перейдём к более сложной задаче.
   Девушка убрала палочки, поставила три точки рядом с треугольником и выжидающе посмотрела на йети. Тот, слегка склонив голову, с прищуром смотрел в карие глаза человека. Он наклонился и поставил четыре точки около квадрата, пять рядом с пятиугольником и правильно определил число сторон у шестиугольника. Кейт заворожено смотрела, как крепкая рука, покрытая шерстью, оставляет на песке следы.
  -- Отлично!
   Девушка внимательно посмотрела в глаза снежного человека. В мыслях был разлад: с одной стороны, она радовалась встрече с такой загадкой, как бигфут, с другой -- не отпускало ощущение предрешённости, которое навязал Фэви.
   Кейт встала, в полный рост девушка была едва по грудь снежному человеку. Йети напрягся. Сейчас он не понимал цели и инстинктивно ждал атаки, а девушка внимательно рассматривала его, пытаясь запомнить как можно больше деталей: длинные руки до ног, мощный корпус и лицо... лицо человека, скрытое густой коричневой шерстью, шрам... Кэтрин заметила шрам на шее. Жизнь этих существ была полна борьбы.
   Девушка протянула руку, чтобы потрогать его, но йети отшатнулся.
  -- Почему ты боишься меня?-- она говорила медленно и тепло. Любое существо восприняло бы такую речь однозначно, так же случилось и на этот раз.-- Я не сделаю ничего плохого. Я просто посмотрю, ладно? Хорошо?
   Кейт сделала робкий шаг навстречу, краем глаза отметив, как взволнован Алекс, который сжимал рукоять автоматического пистолета. Девушка коснулась шерсти, отмечая лёгкую дрожь, пробежавшую по телу йети. Рука продолжила движение. Он смотрел на неё, словно на ползущую змею, которая вот-вот закончит свой танец и вопьётся зубами-иглами. Ладонь коснулась шрама. Кейт почувствовала, как биение его сердца отдаётся пульсом.
   "Такой большой и боишься меня. Почему?"
   Мысль была передана. В этот момент что-то изменилось в поведении йети. Он со страхом, резко, отступил на один шаг и замахнулся рукой -- Кейт отскочила, чуть не споткнувшись. Но дальше угрозы дело не пошло. Он резко повернулся и немедленно направился в сторону леса. Двое остальных уже почти скрылись в том же направлении.
  -- Стой! Подожди!-- крикнула Кэтрин и побежала догонять.
  -- Кейт!-- прозвучал голос Алекса. В ту секунду, когда девушка отпрыгнула, он уже бежал к ней и сейчас догнал её и остановил, схватив за руку.
   Йети обернулся, бросив прощальный, как показалось девушке, взгляд и пошёл дальше. Она ещё долго смотрела, провожая ему вслед...
  -- Кэтрин, это было безумие!-- прокричал Саша.
  -- Да,-- улыбнулась она и повернулась к нему. Глаза блестели.-- Алекс, просто невероятно. Это же подарок судьбы! Эх!-- она взмахнула рукой.-- Знаешь, Алекс, со мной творится что-то очень странное. Мне хочется прыгать и скакать.
   Он смотрел на девушку с нескрываемым удивлением, а она лишь засмеялась и отступила на шаг. Карие глаза светились энергией и смехом.
  -- Думаешь со мной что-то не так?-- спросила она.
  -- Нет, почему же...
  -- Не знаю, ты так на меня смотришь...
  -- По-моему как раз сейчас с тобой всё в порядке,-- ответил Саша и рассмеялся: перед ним снова стояла та девушка, которую он знал на Исследовательской Базе. Снова тот же смех и тот же прищур, те же лучистые глаза. Эмоции захлёстывали её, но это не было нервным срывом. Ей удалось сделать то, чего не смог ни один человек. И Кэтти было просто легко и светло, словно сквозь плотную завесу туч пробивался лучик.
   Саша снова улыбнулся и прошептал, запоминая каждое её движение:
  -- Ты самая удивительная из всех.
  -- Что?
  -- Разрешите пригласить вас на танец,-- внезапно для самого себя сказал он и протянул руку.
  -- Но у нас нет музыки.
  -- Она есть в компьютере.
  -- Ах да...
   После недолгих манипуляций полилась спокойная музыка, располагающая к медленным танцам. Алекс взял её руку и положил себе на плечо, а затем обнял девушку.
  -- Романтик,-- усмехнулась Кэтти.
  -- Есть такой недостаток...
  -- Какими глупостями мы занимаемся,-- прошептала Кэтти.
  -- А ты не думай об этом. Сейчас мы одни. И нет никого рядом,-- ответил он и подумал: "Должно быть, действительно, глупо мы выглядели бы со стороны", но тут же отбросил эти мысли, наслаждаясь коротким мгновением проблеска той девушки, которую встретил, но которая уходила, как секунды времени. Секунды, в которых растворилось всё. Внешний мир перестал иметь значение. Кэтти была естественна, и этим прекрасна.
   Она снова улыбнулась, и они погружались в мир музыки и танцев, в хороводе нот и переливов, не замечая одинокую фигуру на опушке леса. Этот человек стоял уже несколько минут, он видел общение с йети и сейчас смотрел на пару, кружащуюся в танце. Всё его внимание занимала смеющаяся девушка и улыбающийся Саша, его друг... его лучший друг.
   И какая-то горечь стояла в душе. Он развернулся и направился в лагерь сообщить, что всё-таки нашёл пропавших. Он возвращался, не понимая, почему его мучает такая беспричинная ревность...
   Звуковая дорожка закончилась. Кэтрин улыбнулась и посмотрела на Алекса. Их взгляды встретились. Он снова вглядывался в бездонные глаза, словно хотел найти в них что-то ещё. Похоже, это её смутило -- она отвела взгляд.
   Кэтти выключила компьютер и тихо сказала:
  -- Пора возвращаться. Нас могут искать...
  -- Да, ты права. Все уже, наверное, проснулись...
   Девушка улыбнулась. Саша отпустил её и добавил:
  -- Но ты не хочешь возвращаться.
  -- Нет,-- ответила девушка.
  -- И я почему-то тоже...

-

   Саша и Кейт возвращались молча. Настроение у девушки не упало, но она стала несколько серьёзнее. Он мог только догадываться о причинах таких резких перепадов, скорее всего, это было особенностью психологии.
  -- О чём ты думаешь, Кэтти?
  -- Я? Да так... думаю, что нам никто не поверит.
  -- Да, это проблема.
  -- Не поверят даже сейчас, когда мы скажем.
   Саша кивнул головой и поймал её одновременно весёлый и настороженный взгляд.
  -- Но я-то тебе верю.
   Кейт засмеялась:
  -- Странно, если было бы наоборот. Трудно отрицать, что видел собственными глазами.
   Уже, когда они подходили к лагерю, Саша отметил, что костёр потушен. Значит, все уже собираются уходить. Он изложил свою мысль девушке, но та лишь пожала плечами.
  -- Эй! Алекс! Мы вас заждались,-- раздался издалека голос Фрэнка. Соколов посмотрел в ту сторону -- Биккилс уже направлялся к ним.
  -- А я уж думал, вы решили уйти без нас,-- сказал Саша, когда тот поравнялся с ними.
  -- Нет, конечно. Когда мы проснулись, вас не было, и мы отослали несколько групп на поиски. Они недавно вернулись.
  -- Плохие из вас сыщики, если вы нас не нашли.
  -- Нет, почему же, нашли.
  -- Не понял,-- ответ явно не вязался с реальностью.
  -- Вас Эндрю нашёл. Не знаю, почему вернулся один, но, наверное, так надо было,-- осёкся Фрэнк, словно взболтнул что-то лишнее.
  -- Да?-- удивился Александр. Что ж, кажется, друг видел всё, поэтому и не стал мешать. Большое ему спасибо за понимание.
   Саша проводил взглядом удаляющегося американца и сказал Кэтти:
  -- Андрей всё видел.
  -- Значит, нас уже трое. Это хорошо,-- улыбнулась она.-- Только не знаю, как всем рассказать, что произошло.
  -- А может быть, не рассказывать?
  -- То есть? Оставить всё в тайне? Нет, Алекс, я так не могу. Это выше моих сил. Ты же меня знаешь.
  -- Ну, что я могу поделать,-- развёл он руками, на что девушка улыбнулась и сказала:
  -- Ничего. Ладно, я пойду к Дине и Жану.
   Саша остался один. Трудно сказать, о чём он думал в этот момент: всё перемешалось в голове. Соколов отыскал глазами Андрея и направился к нему. Друг встретил его весёлым приветствием:
  -- Доброе утро!
  -- Доброе,-- ответил Саша и замолчал, он не знал, что сказать, помог сам Андрей:
  -- Прости, я всё видел и хочу попросить прощения. Я искал вас и нашёл в неподходящий момент. Так получилось. Честное слово. А потом я просто не мог оторвать глаз.
  -- Ладно, я тебе верю. Ты же мой друг,-- Саша по-братски похлопал его по плечу.
  -- Спасибо, мне стало гораздо легче,-- без иронии, искренно сказал Булдаков.
  -- Ты видел йети?
  -- Да,-- задумчиво ответил друг.-- Метох кагли...
  -- Что?
  -- С тибетского языка переводится как снежный человек.
  -- Ты знаешь тибетский?
  -- Я похож на монаха?-- усмехнулся друг.
  -- Ну если нарядить, глаза подправить...-- посмеялся Александр. Андрей поддержал его.
  -- Просто невероятно, Саш. Это же уникальный случай! Один на миллиард.
  -- Только жаль, доказательств нет.
  -- Доказательства...-- протянул Андрей, словно ища в этом слове скрытый смысл.
  -- Почему люди не могут просто верить?
  -- Мы слишком рассчитываем на разум, да и не очень любим менять устоявшееся. Это часть нашей сущности, и в каком-то смысле противоположность любопытству.
  -- Не буду ни спорить, ни соглашаться... Вопрос был чисто риторическим,-- сказал Саша.
  -- Я как раз думал о доказательствах. Их можно добыть.
  -- Каким способом? Что нужно делать?-- Александр был изумлён. Он не видел выхода, а Андрей говорил убеждённо, словно все подтверждения уже были у них.
  -- А ничего не надо делать.
  -- То есть?!
  -- Сань, ты слышал о генетической экспертизе?
  -- Да, конечно. Но не понимаю, к чему ты клонишь?
  -- В общем, идея проста: Кейт же прикасалась к йети, верно?
  -- Да.
  -- Тогда у неё на руках должны остаться клетки этого существа.
  -- Как всё просто. Андрей, ты гений!
  -- Ты мне это уже говорил, но всё равно: "Спасибо".
  -- Слушай, это же просто переворот! Сенсация! Только как убедить, чтобы провели экспертизу?
  -- А вот это тоже не проблема.
  -- Выкладывай,-- Саша чувствовал нетерпение.
  -- У меня есть знакомый человек. Я могу попросить его, но только ему никто не поверит.
  -- Почему?
  -- По той же самой причине, что и нам.
  -- Но потом мы можем просто потребовать повторной экспертизы, и тогда все сомнения развеются,-- догадался Соколов.
  -- Именно так,-- поддержал его друг, щелкнув пальцами.
  -- Пойду, рассказу план нашего разговора Кэтти,-- Саша встал и направился к девушке, которая в этот момент о чём-то разговаривала с Жаном.

-

  -- Доброе утро. Как ты?-- донесся со стороны голос Кэтрин.
   Шэрэн посмотрел на девушку и отметил, что сегодня она не в пример бодрее и веселее, чем прежде.
  -- Я думаю, мог бы уже идти пешком.
  -- Сомневаюсь.
  -- Нет, правда,-- Жан приподнялся намереваясь доказать свои слова, но Кейт придержала его, взволнованно сказав:
  -- Ты что? Нельзя так халатно относиться к своему здоровью!
   Похоже, эти слова разбудили спавшую до этого момента Дину. Девочка открыла глаза и посмотрела на Кейт:
  -- Что случилось?
  -- Жан решил прогуляться.
   Девочка перевела вопросительный взгляд на француза, но ничего не сказала. Слова застряли в горле, но они хорошо читались по глазам.
   В этот момент подошёл Алекс. Он был так же весел, как и Кэтрин. В чём крылась причина такой всеобщей эйфории, Шэрэн не догадался, но спрашивать не стал.
  -- Кэтрин, Андрей всё видел. У него возникла гениальная мысль... насчёт доказательств.
   Девушка удивлённо посмотрела на него.
  -- У него есть знакомый, который может провести генетическую экспертизу. Ты касалась йети и на руках должны остаться следы, хотя бы несколько клеток.
  -- Точно!-- воскликнула она, достала из кармана какую-то тряпочку и старательно стала вытирать руку.-- Сделаем вот так...
  -- Э-э-э...-- встрял Жан, понимая, что что-то ускользнуло от его внимания.-- Я не хочу перебивать, но что происходит?
  -- Мы видели снежного человека,-- ответила Кейт и снова обратилась к Алексу. Лицо девушки озаряла улыбка.-- Но тогда доказательства буквально у меня в руках.
  -- Да, точнее на твоих руках.
  -- Вы шутите?-- недоверчиво спросил Шэрэн.
  -- Абсолютно серьёзно! И более того, нам, то есть Кэтрин, удалось поговорить с ними!
  -- Как?!-- Жан замахал руками, как будто хотел отогнать информацию, которая внезапно обрушилась лавиной на него.-- Нет, если это шутка, то признайтесь сейчас же.
  -- Мы серьёзно. Андрей тоже видел. Кейт удалось заинтересовать йети логической задачей. Ты понимаешь, что это значит, Жан? Это значит, они обладают разумом.
  -- О ком вы говорите?-- вступила в разговор Дина, которая до этого момента сидела и внимательно вслушивалась, но, по всей видимости, не понимала сути разговора.
  -- Дина, тебе что-нибудь известно о человекоподобных существах, покрытых шерстью?
  -- М-м-м...-- девочка задумалась, вскрывая кладовые памяти. Через несколько секунд она ответила.-- Да... что-то слышала. Они выше человека, большие...
  -- Да. Что ты о них слышала?
  -- Ничего серьёзного. Есть легенда, что они сотворены богом в момент создания мира, когда людей ещё не было, но я больше ничего не слышала. Понимаете, этот остров плохо изучен. Здесь много дикарей, а это проблема. Мы не проводили исследований из-за этого.
  -- Что даёт нам легенда?-- спросил Алекс.
  -- Ничего,-- ответила Кэтрин.-- Возможно, это лишь фантазии. Я в библиотеке читала книгу о сотворении мира. Там много всяческих мифов, но мне они не кажутся похожими на реальность.
  -- Они очень хорошо переплетаются с реальностью,-- не согласилась Дина.
  -- Что ты имеешь в виду?
  -- Мир был сотворён примерно десять тысяч лет назад. С тех пор Смотрящий С Небес отрывает свой взор только ночью.
  -- Луна?-- прищурилась Кэтрин, о чём-то догадавшись.
  -- Подождите,-- произнёс Александр.-- Луна висит неподвижно, вы не заметили.
  -- Луна?-- спросила Дина.-- Что вы под этим словом подразумеваете?
  -- Тот шар, что висит ночью,-- пояснил Жан, отмечая, что Андре подошёл и внимательно слушал их разговор.-- Он крутится вокруг планеты, а мы находимся на её поверхности.
  -- Нет, всё не так,-- заявила принцесса.-- Да, мы на шаре, но он окружён небесной сферой, луна -- глаз Смотрящего С Неба. На самом деле днём он никуда не уходит, просто его не видно из-за солнца.
  -- А солнце вращается вокруг шара,-- дополнил Алекс.
  -- Да,-- согласилась Дина.
  -- Всё не так, как вы думаете. Мир сложнее.
  -- Это доказано,-- обиженно произнесла принцесса.-- Всё звёзды находятся на одном расстоянии от нас.
  -- Дина,-- начал Жан.-- Я в своё время работал в Федеральном Космическом Агентстве и знаю много о том, что там,-- он показал наверх пальцем.-- Солнце -- тоже звезда. Она, как и многие другие крутятся вокруг одной точки. Если внимательно смотреть, то это движение можно заметить. У вас, наверное, просто нет таких приборов.
   Дина ничего не ответила, лишь пожала плечами. Да, девочке предстоит многому научиться и пережить трансформацию мировоззрения. Это сложно. Хорошо, что Кейт провела подготовку, и он смог вчера поговорить с Диной и всё объяснить ей.
  -- Если йети способны появляться в нашем мире,-- сказала Кейт,-- тогда напрашивается вывод: существует связь, возможно портал, между нашими мирами.
  -- Вы что, хотите найти этот портал?-- наконец вступил в разговор Андре.
  -- Нет, это задача аналитического отдела. Они мастера в головоломках, вот пусть и разбираются в вероятности его существования. Ладно, я всё сказал.
  -- Мы вам оставили немного от завтрака перед тем, как потушить костёр,-- сказал Жан.
  -- Кэтти, ты идёшь завтракать?-- спросил Алекс.
  -- Да!
   Жан проводил взглядом удаляющуюся пару и задумался. Если всё сказанное правда, то это значительно усложняет картину мира. Кто и зачем связал их миры таким странным способом. Оказывается их связь не только в промежуточном пункте гиперпрыжка, но и в чём-то ещё...
  -- Да, сложновато мне с вами придётся...-- сказала Дина и хихикнула.
   Жан улыбнулся, а затем и рассмеялся. Эти искренние и смешные слова так зацепили душу. Он прижал её к себе. Эта девочка неожиданно, в один миг, стала значить для него гораздо больше, чем работа, хотя раньше, он и помыслить не мог о таком. Жизнь в определённые моменты может резко поменять своё направление, такое случается, случилось и с Жаном.
   Он отметил её улыбку: Дина была спокойна, и Шэрэн понимал её. Прожить всё детство, не испытав даже малой толики любви, которую получает каждый ребёнок. Что может быть сильнее боли брошенного ребёнка при живых родителях? Естественно, она как мотылёк на свет тянулась к нему.

-

   Путь был продолжен только спустя час. Саша шёл с приподнятым настроением: до гипердвигателя оставалось километров семь - восемь. Скоро его метка должна появиться на мониторе "Искателя", скан-радиус которого был установлен на пять километров.
   По его расчётам, они должны прийти к гипердвигателю через три-четыре часа, учитывая, что нести раненого Жана быстро не получалось.
   Саша снова посмотрел на монитор: всё спокойно. Батареи должно хватить... если Фэви не поможет.
   Он взглянул на Кэтти. Девушка была задумчива, казалось, она полностью отгородилась от мира, на самом деле в эти минуты в ней шёл диалог...
   "Фэви, ты знал, что йети боятся передачи эмоций?"
   "Да".
   "Ты знал, что я воспользуюсь этим?"
   "Знал".
   "Тогда почему ты не сказал мне?"-- удивилась Кейт.
   "Зачем?"-- вопрос чувствовался не только в интонациях, но и в слабом отголоске эмоций, выходящих из него.
   "Мне, кажется, ты бы ничего не потерял".
   "Но ничего и не приобрёл".
   "Твоими действиями всегда руководит целесообразность?"-- спросила Кэтрин. Девушка продолжала смотреть на дорогу, не видя её. Она просто шла вслед на остальными.
   "Да. В противном случае, зачем их совершать?".
   "Почему ты не разговаривал со мной?"
   "Я был занят".
   "Однако сейчас ты очень даже словоохотлив".
   "Теперь я освободился",-- пояснил Фэви.-- "Ты задаёшь глупые вопросы".
   Кэтрин подумала, что нужно побольше расспросить у него, пока это существо не ушло. Со стороны прилетела усмешка. Он читал мысли и знал все вопросы наперёд.
   "Фэви, ты вообще что? Живое или мёртвое?"
   "С твоей точки зрения ни то и не другое. Меня нельзя отнести к какому-либо разряду. Я -- третье".
   "Ты смесь? Живая машина?"
   "Будь я машиной, смог бы я слиться с тобой?"-- усмехнулся он. У Кэтрин была ещё одна догадка...
   "Сложный вопрос, Фэви. Ты сам сказал, что мы многого не знаем о Вселенной. Ты нематериален?"
   "В том же роде, что и ты..."
   "Так кто ты?"-- спросила она конкретно.
   "Ты задаешь этот вопрос почти каждый раз, когда говоришь со мной, и я отвечаю тебе, пытаясь передать смысл понятиями наиболее близкими твоему пониманию. Ваша речь слишком бедна. Я задавал тебе этот вопрос, но ты не желала отвечать. Почему я должен отвечать тебе иначе?".
   "Судья, Хранитель Этого Мира, Бог, Смотрящие С Неба? Это ведь ты Смотрящий?"
   "Да, это я. И я сотворил этот мир".
   "Я догадывалась..."-- теперь стало ясно, как он мог менять мировые параметры. Он здесь Бог! Но...-- "Но мне это по большому счёту ничего не говорит".
   "Я знаю",-- усмехнулся он. Кажется, Фэви умел чувствовать, или всё-таки нет? Трудно ответить. Хотя тогда почему он испугался собаки, если обладает здесь полным контролем.-- "Испугался? Нет. Мне бы пришлось раскрыть своё инкогнито",-- ответило существо на незаданный вопрос.
   "Знаешь, что я думаю о тебе, конспиратор?"
   "Конечно, я же вижу каждую твою мысль".
   "Ты -- существо без души, вооружённое разумом и холодной логикой".
   "Как знаешь, но ты ошибаешься. Твои суждения субъективны. Будь у меня только логика, я бы попробовал бы проникнуть в другое существо, более слабое".
   "Да-а... похоже, ты поступил нелогично, но может быть ты хотел просто узнать больше. Тогда ты логичен",-- размышляла Кэтрин. Диалог всё больше стал походить на игру.
   "Верно рассуждаешь".
   "Значит, только логика?"
   "Зачем мне отвечать на твои вопросы, когда ты скоро сама найдёшь ответ?"-- ответил Фэви. Кэтрин удивилась, но если он так сказал, значит так и будет, не стоит торопить время.
   "Фэви, что ты забыл на Земле? Я так понимаю. Твоя конечная цель -- Земля. Я -- лишь та, кто должна тебя доставить туда. Я права?"
   "Ты сама ответила на свой вопрос, когда говорила с Алексом".
   "А что я сказала?"-- спросила Кейт, пытаясь вспомнить. Не получилось.
   "Алекс, ты так и ничего не понял. Порою я чувствую, чего он хочет. Сейчас я чувствую, что назревает что-то сложное. У него воистину грандиозные планы. Вернувшись на Землю, мы лишь сделаем очередной ход, уже просчитанный им".
   "А ты жесток... Очень жесток".
   "Ты считала так и раньше, но замечу, что ты ошибаешься".
   "Фэви Справедливый... Фэви Благородный... Фэви Добрый... Так мне тебя величать?"
   "Никто не бывает ни злым, ни добрым. Таких понятий не существует. Всё это лишь ваши условности. Я поступаю так, как считаю нужным. Любой имеет право".
   "Право сильного... я помню",-- ответила Кэтрин и мысленно скривилась.-- "У тебя такая грандиозная цель, что тебе наплевать на жизнь разумных существ?"
   "Скажи, как ты относишься к муравьям?"
   "Мы не муравьи".
   "Но и не ровня мне. Кэтрин, не думай, что я не считаюсь с вами".
   "Как мило с твоей стороны. Вы очень любезны".
   "Не нужно колкостей, они меня не задевают",-- спокойно ответил Фэви.-- "Что ты сделаешь, если на твоём пути станет муравейник?"
   "Обойду его".
   "Да, я сделал то же самое, но, обходя его, ты неизбежно раздавишь несколько насекомых".
   "Можно, обойти подальше, тогда никто не пострадает".
   "Можно, но ты ведь не будешь обходить за несколько километров, потому что потеряешь время, к тому же есть вероятность, что там обнаружится ещё один муравейник. А тогда придётся выбирать наименьшее из зол. Я действовал из принципа наименьшего зла".
   "Ты мог просто вступить в контакт, и я бы..."
   "Отказала",-- перебил Фэви.-- "Подумай сама, как бы ты восприняла моё предложение".
   Кэтрин прислушалась к себе. И действительно, Фэви был абсолютно прав. Ни один человек в здравом уме не захочет играть роль скорлупы. Но всё-таки...
   "Мы не муравьи. Мы -- люди, разумные существа, которые смогли выйти в космос и достичь соседних планет. Разве этого не достаточно, чтобы уважать хотя бы нашу жизнь? Я уже не говорю о нашем мнении".
   "Муравьи строят колонии, но ты же не станешь восторгаться их архитектурой".
   "Муравьи стоят города по заложенной в них программе..."-- начала возражать Кейт, но он снова перебил её:
   "А вы? Нет? Ты в этом так уверена? Да и ты поступила точно так же как и я".
   "Ты про йети, Фэви?"
   "Да, ты же хотела понять их. Чего плохого, если я хочу понять вас?"
   "Плохо то, что ты не спрашиваешь нашего разрешения".
   "Ты не спрашивала его у йети, и я не обязан это делать. Я тоже подчиняюсь некоторым законам, Законам Природы. Каждый вид выполняет свои задачи, свою функцию, заложенную Богом. Такова цель. Люди этого мира выполняют заложенную в них программу. Вы -- свою. Я -- свою. Каждый из нас. Таков Закон. Неужели ты думаешь, что кто-то из нас может поступить как-то иначе? Иллюзия, не более,-- Фэви на секунду замолчал. Кэтрин даже испугалась, что он куда-то пропал, но его голос снова зазвучал в голове.-- "Вы, люди, до сих пор пользуетесь этим. Яркий пример: США, твоя родная страна, начала XXI века".
   "Да, я помню. А ты попытался провести аналогию?"
   "Мне конец империализма не грозит".
   "Ха!.. У тебя даже есть зачатки чувства юмора. Ещё немного и я буду принимать тебя за человека. Но, Фэви, мы, люди, сейчас отходим от этого. Реалии нашего дня требуют не разобщённости, а сплочённости. Ты не находишь, что мы в этом плане ушли дальше тебя?"
   "Мне не с кем и незачем объединяться. Я вижу ваши достижения, но пока вам рано хвастаться. Вы по-прежнему алчны, вы убиваете себе подобных из-за того, что те всего лишь принадлежат другому племени. А объединение, о котором ты говоришь, достигнуто лишь в редких случаях".
   "Ты знаешь, сколько государств в Европе? Очень много. По-моему такой союз уже достроен уважения, а?"
   "Союз лишь внешний, но внутри идёт всё та же грызня, хоть и не в таких масштабах, как раньше".
   "И всё-таки ты чувствуешь",-- сделала вывод Кэтрин, обдумывая его слова. Эмоциональная окраска Фэви почти всегда оставалась нейтральной.-- "Чувствуешь, но скрываешь это. Почему?"
   Усмешка существа проскользнула в её голове.
   "Или слившись со мной, ты взял что-то от меня?"-- высказала она вторую мысль.
   "Ты слишком слаба, чтобы оказывать на меня влияние. Пороговая теория... Знаком такой принцип?"
   "Да, до определённого уровня воздействия система сама способная вернуться в сходное состояние".
   "Могла бы и не говорить. Я вижу твои мысли".
   "Не напоминай мне об этом".
   "Да, ты чувствуешь дискомфорт, когда я говорю так. "Кэтти, от реальности не убежишь. Да, это жестокая истина, тем более от неё нельзя уходить".
   "Чего это ты стал цитировать?"
   "Так убедительнее. Цитата -- один из способов убедить вас. Я правильно решил?"
   "Да, Фэви, ты добился больших результатов. Но это действует лишь тогда, когда тот человек, которого цитируешь, -- авторитет".
   "Для тебя он является авторитетом, иначе бы ты так не реагировала на слова. Ты бы его не слушала",-- добавил Фэви.
   "Я не хочу, чтобы ты копался во мне",-- ответила Кэтрин, но собеседник не ответил. Она поняла, что ему свойственна любопытность, иначе бы он выбрал другого носителя. Девушка снова нашла ответ сама, как и говорил Фэви.
   "Назовём это жаждой знаний".
   "А в чём разница?.. В эмоциональной окраске?"
   "Ты очень догадлива и умна",-- Кэтрин почувствовала какую-то улыбку в этих словах.
   "Да, конечно, куда мне до тебя..."-- ответила девушка.
   "Хорошо, что ты это понимаешь",-- "кивнул" он.
   "Знаешь, ты больше походишь не на Бога, а на Дьявола".
   "Разве Дьявол способен создавать миры?"-- с усмешкой ответил Фэви. Кэтрин не могла ответить. Возможно, он во всём прав, а она сопротивляется только из-за субъективизма, но девушка не могла приняться такие правила! Не могла!-- "Раз так, тогда больше не будем возвращаться к этой проблеме. Я здесь не для того, чтобы давать ответы".
   "Слишком поспешно уходишь, Фэви",-- сказала она ему, но связь уже порвалась или он просто молчал.-- "Значит, я близко подошла к чему-то. Фэви! Фэви!"
   Кэтрин продолжала идти машинально, не замечая ничего вокруг, её разум тщетно пытался найти решение, но видимо час ответа ещё не пришёл.
   "Ничего, Фэви. Я же знаю, что ответ у меня в голове. Если ты способен читать мои мысли, я тоже смогу найти способ читать твои. Ты сам признал, что мы очень быстро учимся. Ты вполне можешь и ошибаться. Ты создавал этот мир и уверовал в непоколебимость своих законов, но Земля может быть иной. Нет, она иная",-- почему-то Кэтрин была убеждена в этом. Возможно, лишь воспитание и культура не давали ей принять слова Фэви, но она не могла. Всё её существо сопротивлялось признать предопределённость мира.
  -- Так! Отлично!-- сквозь мысли услышала она восторженный голос Алекса.-- Я засёк гипердвигатель он в пяти километрах от нас. Всё чисто! Похоже, там никого нет! Путь открыт!
   Кэтрин взглянула на лиловую звезду этого мира и повторила слова Фрэнка, которые она никогда не слышала: "Пора закончить этот путь. Слишком уж он затянулся".

-

  -- Вот он!
   Сейчас Александра переполняла вполне объяснимая эйфория. Взгляд перепрыгивал с одного лица на другое, всюду Соколов отмечал то же ожидание одного мгновения, ради которого они, по большому счёту, жили последний месяц.
   У берега реки стоял на алюминиевом диске диаметром в десять метров знакомый силуэт каплевидной формы. Обтекаемый корпус гипердвигателя поблёскивал отражаемым светом лиловой звезды, что придавало ему мистический вид.
  -- Здесь что-то не так,-- внезапно сказала Кейт.
  -- Что именно?-- задал вопрос Андрей. Саша тоже насторожился. Девушка пребывала в задумчивости и ответила не сразу.
  -- Не знаю. Я просто чувствую... Что-то здесь не так.
  -- Фэви?-- догадался Саша.
  -- Да. Хотя, нет... не знаю... не уверена.
   Он посмотрел на монитор. "Искатель" отмечал только скопление растительности, лишь вдалеке отмечал группу каких-то животных массой около шестидесяти килограмм. Полного доверия к сканеру больше не было, учитывая способности Фэви, поэтому Соколов сейчас больше полагался на Кэтрин.
  -- Эх, как бы сейчас пригодился бинокль,-- всматриваясь вдаль, произнёс Андрей.-- Ничего мы отсюда не увидим, слишком далеко.
  -- Кэтти, можешь приблизительно сказать, что произошло?-- спросил Саша.
  -- Нет, я лишь уловила общий фон мысли, но как только я это сделала, Фэви заблокировался.
  -- Может, он специально организовал "утечку"?-- предположил Андрей.
  -- Не знаю. Не вижу смысла. Я почувствовала, что здесь кто-то был до нас.
  -- И видимо не случайно...-- задумчиво произнёс Саша. Сканер ничего не отмечал. Может, те, кто здесь были, уже ушли, но почему?
  -- Думаете, засада?-- спросил Андрей, поворачиваясь к остальным.-- Кэтрин?
  -- Не знаю, может, я ошиблась,-- девушка недоумённо пожала плечами.
  -- Проверить всё равно необходимо.
  -- Нрес,-- негромко, чтобы не производить лишнего шуму, позвал Андрей. Гвардеец быстро подошёл, пригибаясь, словно они вторгались во вражескую зону, но, конечно, меры предосторожности были не лишними.
  -- Да?
  -- Можешь послать своих парней проверить окрестности?-- спросил Саша.
  -- Да, конечно.
   Нрес уже отошёл к гвардейцам и объяснял им задачу. Те, молча, кивнули и разошлись в разные стороны. Вскоре некоторые скрылись в лесу, другие наоборот вышли и направились в сторону гипердвигателя.
   Саша наблюдал за разбегающимися точками на мониторе. "Нрес избрал тактику приманки",-- мысленно констатировал он. Гвардейцы двигались таким образом, чтобы взять берег в клещи, не позволив потенциальному противнику ускользнуть.
   Андрей следил за кустами на противоположной опушке леса.
  -- Что-то мне подсказывает, что здесь никого нет,-- сказал друг.
  -- Всё рано, нужно проверить,-- сказал Фрэнк, но Булдаков и не спорил.
   Гвардейцы уже преодолели расстояние от подлеска до капсулы гипердвигателя и с сомнением ступили на металлический пол. Держа мушкеты наготове, они осторожно обошли "каплю" и остановились, готовые отразить любое нападение, но его не последовало. Через минуту из леса стали выходить остальные гвардейцы. Всё говорило о том, что сканер не лжёт, и здесь действительно никого нет. Кэтрин ошиблась.

-

   Нрес смотрел на светящийся корпус гипердвигателя с нескрываемым восхищением и даже, как показалось Саше, со страхом. Да, этот серебристый обтекаемый корпус производил большое впечатление особенно на тех людей, которые не видели столько металла сразу. Нетрудно было догадаться, о чём думали гвардейцы. Саша взглянул на Дину. Девочка смотрела на "каплю", которая словно застыла в момент кристаллизации.
  -- Как мы попадём на Землю?-- спросила она у Жана. Тот слегка улыбнулся и ответил:
  -- Видишь пол?
  -- Да.
  -- Мы встанем на него и мгновенно окажемся у нас.
   Она молчала, с нескрываемым волнением глядя на громаду. Все её мысли нашли отражение в следующих словах:
  -- Кейт была права, когда говорила, что наши миры очень отличаются.
  -- Ты даже не можешь представить насколько.
  -- Теперь могу...
   Саша присел на край того, что когда-то было полом лаборатории, поражаясь ровностью краёв. Он провёл пальцем по срезанной части: ни единой шероховатости. Так, пожалуй, не смог бы сделать и лазер.
  -- Ну, вот мы и добрались,-- выдохнул Андрей, вступая на алюминиевый круг. Звук его шагов разнёсся над застывшей группой людей. Друг подошёл к гипердвигателю и провёл по нему рукой, стряхивая грязь, которая уже успела накопиться за месяц.
   Саша глянул на Кэтрин. Девушка стояла чуть в стороне, но недалеко. Что-то не давало ей подойти, словно она ждала подвоха.
  -- Что случилось, Кэтти?-- спросил он, поднимаясь.
  -- Не знаю. Здесь что-то не так. Я просто чувствую.
   Все слышали её слова, и скрытая тревога передалась и остальным.
  -- Это опасно?
   Кейт пожала плечами и подошла к утолщённой части гипердвигателя, видимо девушка что-то твёрдо решила про себя, но не стала высказывать мысли вслух. Она нажала невидимую кнопку, и оттуда выполз терминал. Гвардейцы напряглись, словно перед ними появилось нечто опасное и непредсказуемое. В каком-то смысле так оно и было.
   Кэтрин набирала код доступа и вводила информацию.
  -- Сейчас я проведу тестирование всех систем,-- сказала она. Пальцы девушки бегали по клавиатуре, что говорило о количестве проведённых часов за терминалом.
  -- Ты считаешь, наш гость мог что-то изменить в настройках?-- спросил Саша.
  -- Вряд ли. Это невозможно, если у него, конечно, не было такого же доступа, как и у меня. Я хочу убедиться, что всё работает. Не хочу больше сюрпризов.
  -- А энергии хватит?
  -- Вполне. Энергия же тратится только на работу компьютера. Сейчас я должна вручную сделать то, что не доделал компьютер лаборатории.
   Саша отошёл к Андрею, который стоял у края "пола", чтобы не мешать, и спросил у друга:
  -- Что ты об этом думаешь?
  -- Сомневаюсь, что кто-то смог перенастроить гипердвигатель. Судя по следам на полу, здесь никого не было.
   Саша опустил взгляд вниз, отмечая, что все, кто ходил, оставляли шлепки земли, а когда они пришли, было чисто. Безусловно, это могло являться доказательством, но при одном условии:
  -- Гость мог замести следы.
  -- Но тогда бы на полу было бы меньше грязи, чем на самом гипердвигателе,-- отметил Андрей.
  -- Да, действительно,-- признал Александр.-- Тогда Кэтрин ошиблась? Ты так считаешь?
  -- Если нет, то этот человек был здесь, но не подходил к гипердвигателю.
   Саша усмехнулся. Для него здесь была явная неурядица:
  -- Но я не вижу смысла.
  -- Я тоже. Может, стоит поискать?
  -- Ты прав, нужно поискать следы,-- Саша щёлкнул пальцами, словно это отмечало идею, и направился к Нресу.
  -- Вы чего-то хотели?-- оторвался от созерцания гвардеец.
 &;nbsp;-- Здесь, возможно, был человек. Нужно поискать следы.
  -- Что именно? Только отпечатки обуви?
  -- Нет. Он мог что-нибудь оставить, уронить. Любые вещи, предметы... Всё, что угодно.
  -- Хорошо.
   Пока Нрес передавал остальным гвардейцам, что от них требуется, Саша, Фрэнк и Андрей преступили к поискам. Они медленно, пытаясь не пропустить ни одного квадратного сантиметра, просматривали окрестности.
  -- Что вы ищите?-- раздался голос Жана.
  -- Следы или что-то необычное,-- ответил Фрэнк.
  -- Я им помогу,-- вызвалась Дина. Очевидно, девочка засиделась, и ей не терпелось размяться.
   Вскоре окружающее пространство прочёсывали все, кто мог передвигаться. И только Шэрэн смотрел за медленно передвигающимися людьми, а Кэтрин совершала непостижимые манипуляции ещё менее понятным для остальных устройством. Всё, что Саша знал о гипердвигателе, сводилось к простому описанию принципа действия, но по большому счёту это были лишь слова, а что стояло за ними, оказалось за гранью понимания. Впрочем, как он признался себе, как и большинство произошедшего здесь. От мыслей отвлёк торжествующей голос Дины:
  -- Я нашла! Нашла! Нашла!!!
   Девочка подбежала к Саше, неся в руках что-то маленькое. Он взял и рассмотрел.
  -- Это голографический проектор,-- сказал Соколов, вертя в руке небольшой круг с утолщением в центре.-- Как он здесь мог оказаться?
  -- А как здесь могла оказаться винтовка?-- спросил Андрей.-- Может быть, кто-нибудь использует естественный портал для перемещения из нашего мира в этот и обратно?
  -- Возможно...-- пожал плечами Саша и положил проектор на край "пола".
  -- Отойдите. Сейчас покажем кино,-- попросил Андрей. Все расступились.
  -- Будет картинка, не пугайтесь. Это всего лишь обман зрения,-- пояснил Саша гвардейцам, нажимая на небольшую кнопочку сбоку устройства.
   То, что произошло в следующее мгновение, чуть не заставило его потянуться к пистолету. Гвардейцы мгновенно схватились за оружие.
   В конусе неяркого света возникла фигура в чёрном балахоне. Его лицо скрывал капюшон, что наводило гнетущее впечатление. Голограмма стояла спокойно, словно статуя, но напряжение в рядах не пропадало, а наоборот усиливалось. Через две секунды голограмма шевельнулась, и показала лицо человека, когда он снял капюшон. Самое ошеломляющее было то, что все без исключения знали этого человека.
   Это был Макс!
   Он застыл видимо при записи, понимая какой эффект произведёт его появление. Дина осела на землю, в её глазах читался ужас, лицо стало бледнее мела. Макс даже слегка улыбнулся. Саша краем глаза отметил, как округлились глаза Кэтрин.
  -- Не думайте, что вам удалось уйти, гипердвигатель останется у меня,-- воспроизвёл слова проектор и, издав лёгкий щелчок, задымился. Макс постарался, чтобы информация была уничтожена, хотя какое это могло иметь значение?
   Короткая запись закончилась, но эффект произведённый ею, ещё долго властвовал над умами людей. Молчание говорило о том потрясении, которое сейчас все испытали.
   У Саши в голове возникло множество вопросов: "Как он здесь оказался?" "Почему так самоуверенно утверждает, что им не удастся уйти?" "Как он намерен вернуть гипердвигатель, если они сейчас уйдут?" "Как Макс связан с происходящим?" И ещё множество различных загадок.
   Неизвестно, как долго молчали бы люди, но всех вывели из замешательства слова Дины:
  -- Это он убил Императора.
   Саша отметил, как мгновенно загорелись яростью глаза Нреса, но его эмоции растворились так же быстро, как и начались.
   "Скорее всего, это Макс пользовался снайперской винтовкой". Но опять же возникал вопрос: какую роль он играет во всём этом театре абсурда?
   "Какая связь между нападением на Исследовательскую Базу и убийством Императора?"
   А в голове всё кружились слова девочки: "Это он убил Императора... Это он... убил полковника Семёнова. Но где связь?!"
   Не было даже и намёка на ответ. Скорее, наоборот, здесь читалось явное противоречие: если нападение на Объект 156 было совершено с целью захвата гипердвигателя, то почему он остался тут, в открытом поле, и простоял больше месяца нетронутым, хотя любой желающий мог увести его в любом направлении, даже имея только лошадь и повозку?
   Создавалось такое впечатление, что их просто отпускают, но тогда к чему такие слова: "Не думайте, что вам удалось уйти".
   Саша окончательно запутался. Он даже не мог дать приблизительную оценку произошедшему, что случалось уже во второй раз за месяц.
   Его отвлёк голос Жана, который успокаивал Дину. Девочка уже пришла в себя. Слова, которые она произнесла, были словно сигнал:
  -- Теперь меня точно больше ничего не держит здесь. Даже память бунтует. Давайте уйдём отсюда скорее.
   Жан вопросительно посмотрел на Кэтрин.
  -- Я провела тестирование всех систем. Они работают нормально,-- ответила девушка.
   Саша подобрал обуглившийся круг проектора и спросил:
  -- Мы можем телепортироваться?
  -- Да, Алекс. В любой момент. Опять же, мне нужно лишь настроить таймер.
  -- Тогда чего мы ждём?-- спросил Фрэнк, подталкивая всех к последнему шагу.
   Соколов рассматривал проектор, ища намёк на фирму-производителя, но обнаружил лишь смазанную надпись и стёртый номер.
   "Трудно будет установить производителя",-- с досадой подумал он, убирая его в карман.-- "Да, Макс, ты подготовился хорошо. Как тогда, так и сейчас. Но не думай, что я это так просто оставлю. Я найду и уничтожу тебя, где бы ни был, где бы ты ни прятался. Ты поплатишься за все страдания, которые принёс в мир. Наказание найдёт тебя".
  -- Нрес,-- обратился он к гвардейцу. Отведи своих людей подальше и не удивляйтесь ничему, что произойдёт.
   Тот лишь кивнул и попросил всех отойти на сто шагов.
  -- Радиус по-прежнему десять метров?
  -- Да, Алекс.
   Саша проводил взглядом удаляющиеся фигуры гвардейцев и попытался понять, что они чувствуют в этот момент. Сейчас завершалась страница в их жизни и закрывалась книга истории Империи, их родины. Что теперь их ждёт? Неизвестность. Этот мир круто изменил свою историю.
   Он повернулся к Жану.
  -- Ты сможешь перенести телепортацию?
  -- А почему бы и нет? Как же по-другому?-- улыбнулся Шэрэн.-- Ради общего дела я готов на всё.
  -- Фрэнки, помоги мне.
   Соколов и Биккилс приподняли Жана, и перенесли на диск "пола". Француз слегка застонал: боль давала о себе знать. Шэрэн сел, облокотившись на каплю гипердвигателя, и поблагодарил.
   Саша посмотрел на Дину, но она оказалась не одна. Около девочки стоял Андрей и что-то говорил. Блёски слёз уже пропали. Она даже смогла улыбнуться его шутке. Кэтти уже что-то набирала в терминале.
  -- Насколько ставить таймер?-- спросила она.
  -- Подожди секундочку. Андрей и Дина ещё не подошли,-- ответил Саша и позвал.-- Андрей!
  -- Мы идём,-- донеслось в ответ.
   Друг встал и, держа девочку за руку, направился к ним.
  -- Я ставлю на тридцать секунд, Алекс,-- сказала Кейт, когда они подошли.
   Время потекло...
   Саша отметил своё волнение, словно всё происходило в первый раз. В его голове мгновенно возникло сомнение: вдруг гиперпрыжок перенесёт их не на Землю, но он заставил себя не думать об этом. Александр посмотрел на Кейт и на остальных: Дина переживала, для неё многое из происходящего было в новинку. Впрочем, к такому не привыкают. Саша попытался представить, что мог такого сказать Андрей, чтобы вывести девочку из цикла однообразных мыслей о Максе и смерти родных и подготовить её, но не смог. Булдаков был очень сложным человеком, и только он мог одной фразой, подбирая правильные интонации, вывести человека из ступора.
   Все ждали только одного момента. Каждая секунда тянулась, как вечность, но компьютерный мозг вёл свой беспристрастный отсчёт. Как и тогда, в Исследовательском Центре, гипердвигатель стал производить вибрацию, словно его колотило мелкой дрожью. Послышался и характерный гул. Саша понял, что ещё мгновение и обратный отсчёт закончится...
   Мир снова стал замедляться и растворяться. Запахло жаром и песком. Жар и песок... запах пустыни. Время меняло свой ход. Было видно, как застыл в падении листок, замерла трава, гвардейцы застыли в ожидании этого мига. Но лишь одно, то, что появилось в мгновение свёртки пространства, двигалось всё с той же скоростью, нарушая все законы: точка на фоне сиреневого неба. Это была одинокая птичка, которую он видел месяц назад. Откуда она взялась и куда направляется, оставалось для него загадкой. В памяти возникла та синегрудая пташка, которая наблюдала за ним в момент появления.
   Кто ты? Кто ты, пронзающая небо? Кто ты, летящая, как стрела времени, презирающая законы физики?
   Они уходили, а пташка оставалась. Вместе с ней остались и загадки этого странного мира, затерянной планеты в неизвестном пространстве, где-то в Тени. Здесь они не нашли ответы, здесь были только вопросы.
  

Эпилог

   В это же время.
   Километром южнее, тридцать метров ниже уровня суши.
   Сюда не пробивался ни один лучик солнца, не доносился ни один звук природы, здесь даже не играл ветер. В этом помещении не было ничего, кроме каменных стен и одинокого стола, который никак не вписывался в окружающую обстановку. Помещение больше напоминало пещеру, любой наблюдатель назвал бы комнату так, если бы только не явные рукотворные попытки выровнять стены и пол.
   Сейчас здесь находилось лишь два человека, облачённые в чёрные балахоны. Их настоящих имён не знал никто, кроме них самих.
   Две фигуры, которые освещал лишь монитор сканера нового поколения, привели бы в ужас любого нормального человека, ибо они походили на бесплотных призраков, чьё ледяное спокойствие нарушал лишь еле слышный гул вентиляторов, доносящийся из соседнего помещения. Вскоре с ним смешался одинокий звук приближающихся шагов. У входа появилась ещё одна фигура.
   Двое прекрасно знали, кто это, поэтому даже не стали поворачиваться.
  -- Мало того, что гипердвигатель ушёл буквально у тебя из-под носа, ты ещё упустил и их,-- донёсся равнодушный басистый голос одного из призраков, от которого у любого человека по телу пробежали бы мурашки, но казалось, вошедший даже не придал никого значения этим словам. Он спокойно подошёл к работающему сканеру и посмотрел на карту местности, где мгновение до этого находился гипердвигатель.
  -- Как ты объяснишь свои действия? Мы доверяли тебе, а ты отпустил врагов и гипердвигатель, который непосредственно угрожает нашей безопасности. Ты был там?
  -- Да, Великий.
  -- Значит, ты отпустил их. Отпустил вместе с технологией, которую должна забыть Земля!
  -- Так и будет, Великий. Так и будет.
  -- Надеюсь, ты знаешь, что делаешь. Помни, я доверяю тебе, как Истинному. Ты -- член нашей семьи. Наше благо -- твоё благо. Мы всегда должны помнить об этом.
  -- Они никуда не уйдут, Великий, но мне кажется, вы не до конца осознаёте происходящее, иначе бы вы поняли меня. Я действую во благо.
  -- Во имя чьего блага, Макс? Во имя чьего? Истинный не прощает ошибок!
  -- Ошибки нет. Всё случилось так, как и должно было случиться.
  -- Что ты имеешь в виду? Ты слышал глас Истинного?
   Вошедший ничего не ответил, а лишь снисходительно улыбнулся. Он молчал достаточно долго, чтобы вопрос смог растворить в тишине и тьме пещеры. Макс, не поворачивая головы, посмотрел сначала на одного призрака, затем на другого, но никто из двоих не заметил, как блеснули его глаза, и сказал:
  -- С этого момента начинается новая эпоха в истории наших миров...
   И лишь ему был понятен истинный смысл этих слов.


Популярное на LitNet.com Е.Флат "Присвоенная невеста"(Любовное фэнтези) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) М.Юрий "Небесный Трон 4"(Уся (Wuxia)) А.Ефремов "История Бессмертного-2 Мертвые земли"(ЛитРПГ) O.Vel "C176345c"(Антиутопия) Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) К.Кострова "Кафедра артефактов 2. Помолвленные магией"(Любовное фэнтези) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика) Т.Мух "Падальщик 3. Разумный Химерит"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Институт фавориток" Д.Смекалин "Счастливчик" И.Шевченко "Остров невиновных" С.Бакшеев "Отчаянный шаг"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"