Тайрен: другие произведения.

Истинный мир 2: Тёмный лорд

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Приключения продолжаются. Герои движутся вперёд и, исследуя новый мир, стараются стать как можно сильнее. Но путешествие не станет для них лёгкой прогулкой, ведь континент под завязку набит монстрами, и каждый шаг может стать последним.

 []
  

Арка III-1: Кровавая охота

  
  Момент восемьдесят пятый: Зов крови
  
  Кровь брызнула на его лицо. Одним движением Гровер выдернул свой клинок из шеи только что убитого человекоподобного существа. Туша его жертвы камнем рухнула на землю. Кажется, эта тварь и впрямь оказалась единственной, промышляющей в округе. Удивительно, что такой слабый монстр смог навести столько шороху в окрестностях города. Как ему рассказал человек из гильдии, на это задание уходило уже человек десять, и никто так и не вернулся. У этого неуловимого монстра даже появилось своё прозвище - "Иссушитель". И это неспроста. Оставленные им трупы находили в таком состоянии, что их даже невозможно было опознать. Выглядели мертвецы жутко, как будто из них вытянули всю жизнь, перед тем как умертвить.
  
  И вот этот Иссушитель лежит под ногами, проживая свои последние секунды. Гровер вытер кровь с губ. Похоже, немного даже попало в рот. Почему-то ощущения, создаваемые капельками красной жидкости во рту, становились с каждой секундой всё приятнее. Раньше, ему приходилось пробовать кровь животных, но тот вкус и рядом не стоял с тем, что он испытывал сейчас. Не может быть, чтобы кровь этого похожего на человека клыкастого монстра могла быть настолько вкусной.
  
  Желание попробовать ещё немного этой странной вкусной субстанции накатывало всё сильнее. Но Гровер не собирался поддаваться этому необузданному влечению. Слишком уж странными казались эти ощущения во рту, как будто неестественными. Будь то человеческая кровь или кровь монстра, они не должны быть такими приятными. Внутри него что-то противилось этим ощущениям. Он знал, что не должен больше пить это красное вещество. Но зов крови манил его, заставляя отбросить мысли и просто сделать хотя бы один глоток.
  
  - Не в этот раз, - Гровер воткнул собственный клинок себе в ногу. Отрезвляющая боль прокатилась по всему телу. И пока жажда не успела возобновиться, он быстрыми движениями отрезал клыкастую голову монстра и убрал её в отдельный мешок. Без этого трофея крайне проблематично будет доказать, что он и вправду убил цель, указанную в листовке.
  
  После этих событий охотник ещё долгое время думал о том, что вообще это было за существо, и почему его кровь такая притягательная. К вечеру рана на ноге, оставленная собственным оружием, уже затянулась, не оставив даже шрама. С учётом, что раньше такого скоростного заживления не наблюдалось, Гровер решил, что это как-то связано с кровью монстра, которая оставалась на клинке, в момент удара по самому себе.
  
  В течение следующей недели его преследовали странные ощущения. Как будто что-то было не так. Очень странное, необъяснимое чувство. Вроде всё нормально, но что-то всё-таки постоянно гложет тебя. И вроде бы он не сомневался в правильности сделанного выбора, но всё же его что-то беспокоило. Он был как не в своей тарелке, не в своём теле. Где-то внутри его тело начало меняться, при этом, никак не влияя на внешний облик. Даже любимая охота не помогала отвлечься от непонятных ощущений.
  
  Сегодня ему удалось подстрелить оленя. Ничего особенного, просто обычный олень. Но сам процесс показался ему невероятно скучным. Никакого азарта, лишь рутина. Почему так случилось? Настроение полностью отсутствовало. Добравшись до умирающего от стрелы животного, Гровер перерезал ему горло. Обычное завершение обычной вылазки в лес. Но всё изменили несколько капель крови, попавших ему на руки. Каждая капля обжигала его кожу, как если бы их температура зашкаливала бы за сто градусов. Они шипели и растворялись как на сковородке, оставляя после себя лёгкие ожоги. Набрав странной крови во флягу, и закинув оленя на шею, Гровер побрёл обратно в город.
  
  Толкнув ногой приоткрытую дверь, красноволосый вошёл внутрь.
  
  - Здорова! Очередной олень? - в небольшом зале магазина под названием "Охотничий", у дальней стены за прилавком стоял мужчина средних лет. Его виски уже тронула седина, но судя по физической форме, он хоть сейчас мог схлестнуться с медведем врукопашную и выйти из этой битвы победителем.
  
  - Да, - как всегда кратко ответил вошедший.
  
  - Заноси в подсобку, там есть свободное место.
  
  Гровер скинул тушу в соседнюю комнатку, вход в которую располагался рядом с прилавком, и вернулся обратно в зал.
  
  - Что-то ты в последнее время неважно выглядишь. Приболел?
  
  - Я не знаю. Странное что-то со мной происходит.
  
  - О чём ты?
  
  Гровер достал из сумки флягу и капнул маленькую капельку оленьей крови на стол:
  
  - Прикоснись.
  
  - Это кровь? С ней что-то не так?
  
  - Пока не знаю. Пойму больше, когда прикоснёшься.
  
  - Ну хорошо, - владелец магазина аккуратно ткнул в каплю пальцем. - Так, а теперь что?
  
  - Ничего не чувствуешь?
  
  - Я чувствую, что у меня палец испачкался. Так к чему всё это было?
  
  Гровер молча сжал руку в кулак и капнул немного крови сверху. Жидкость зашипела и испарилась, оставив после себя маленький красноватый след на коже.
  
  - Ого, вот это фокусы. Это ты чем-то кожу смазал? Или что вообще сейчас произошло?
  
  - Со мной творятся странные вещи с тех пор как я убил Иссушителя.
  
  - Иссушителя? Так это ты его грохнул? Хотя чему я удивляюсь, никто кроме тебя в этом городе вообще на такое не способен.
  
  - Да, он оказался лёгкой добычей. Но с тех пор я чувствую себя странно. Во время убийства мне в рот попало несколько капель его крови, и я никак не могу избавиться от желания попробовать ещё. Это как наваждение. Не могу спать, не могу охотиться, всё вокруг кажется каким-то странным и чужеродным... - Гровер оборвал свою речь, удивляясь тому, что он вдруг так сильно открылся перед кем-то. Пусть даже с Гектором он знаком уже больше месяца и видится с ним почти каждый день, это всё равно было странно. Похоже, что сил держать всё в себе уже не оставалось.
  
  - Попробовал его кровь, значит... - мужчина слегка задумался, а затем достал из-под прилавка небольшую карту. - В двух днях к югу отсюда есть одна деревня. Как я слышал, там живут матёрые охотники на монстров, и именно они сдерживают натиск целой толпы таких же существ как Иссушитель. У этих тварей там логово вроде. Не уверен в правдивости этих баек, но это всё, что мне известно. Ты бы съездил к ним, может у них там лекарство есть от твоей болезни, а то ты так скоро копыта откинешь.
  
  - Завтра отправлюсь.
  
  
  
  Момент восемьдесят шестой: Охотники на вампиров
  
  Как и сказал Гектор, путь верхом занял два долгих дня, в течение которых необъяснимое наваждение продолжало мучить Гровера. Поселение, в которое он прибыл, и правда, оказалось небольшой деревней, а не укреплённым крупным городом, как большинство других мест, где ему доводилось бывать. Но некая защита всё же присутствовала. Где-то это был деревянный частокол, поставленный в несколько рядов, а где-то такой же деревянный, но уже забор высотой всего около двух метров. Вход охранял один единственный страж, облачённый в лёгкую кожаную броню и экипированный коротким мечом и луком.
  
  - Мне сказали, что у вас обитают монстры, питающиеся кровью. С кем мне можно поговорить, чтобы узнать подробности? - обратился Гровер к скучающему стражнику.
  
  - О, ещё один новобранец пожаловал. Хочешь присоединиться к нашей великой миссии?
  
  - Я хочу поохотиться в этих краях, и я надеялся, что мне расскажут, откуда лучше начать.
  
  - Заезжай. Через сто метров слева будет казарма, как зайдёшь туда, спроси Сергея, он наш командир.
  
  Гровер кивнул и въехал в небольшие двустворчатые ворота. Внутри не нашлось ничего примечательного. Простые одноэтажные дома шли один за другим вдоль улицы. На задних дворах виднелся домашний скот. Вместо заборов стоял двусторонний частокол. Длинное здание казармы сильно выделялось на фоне всех остальных сооружений. Около него расположился солидный участок под тренировочную площадку, оснащённую большим количеством манекенов и стрелковых мишеней.
  
  - Мне нужен Сергей, - сходу заявил Гровер, войдя в единственную обнаруженную дверь.
  
  Сидящий за одиноко стоящим столом мужчина, с некой толикой скепсиса посмотрел на вошедшего человека:
  
  - Вот бумаги, садись и заполняй.
  
  - Я приехал поохотиться, и мне нужна информация о местных монстрах, я не собираюсь присоединяться к вам.
  
  Мужчина убрал листок обратно под стол.
  
  - Не хочешь, не надо. Но бюро консультаций у нас нет. Пришёл охотиться, иди и охоться, - его голос выражал явное безразличие к судьбе стоящего перед ним человека.
  
  - А хотя бы направление я могу узнать, где чаще всего их видели?
  
  - Да повсюду. Отойди от деревни в лес на километр и готовься быть высушенным досуха.
  
  Гровер развернулся и молча вышел из не гостеприимного места. Уже вечерело, а потому отправляться на охоту не имело смысла. Гостиницей служило единственное двухэтажное здание в деревне, располагавшееся на противоположной от казармы стороне дороги. Старый трактирщик, получив пару серебряных, вручил Гроверу ключ и отправил его на второй этаж.
  
  Как оказалось, завтраки в заведении приносят прямо в комнату. И делал это не кто иной, как тот самый пожилой невысокий мужичок. Похоже, он полностью отвечал за всех постояльцев, которых здесь, в общем-то, и не наблюдалось.
  
  Следующим утром Гровер вышел из деревни через южные ворота, находившиеся на противоположной стороне деревни. Сразу за стенами начинался лес. Вглубь вела одна единственная тропинка, которая уже метров через двести полностью растворилась меж плотно растущих деревьев. Густые кроны отбрасывали бесконечную тень, не давая маленьким кустикам и шанса увидеть солнце.
  
  Монстров долго искать не пришлось. Уже после получасовой прогулки, откуда-то с дерева на Гровера спрыгнуло нечто, похожее на человека. Но засада не удалась. Приземлившись на ноги, существо обнаружило в своей груди два клинка, через секунду пригвоздивших его к ближайшему дереву. Монстр шипел и брыкался, пытаясь освободиться.
  
  Вид хлещущей крови начал сводить Гровера с ума. Он аккуратно прикоснулся к вытекающей из клыкастого получеловека красной жидкости, дабы убедиться, что она не будет пытаться прожечь его кожу. Но вышло даже интереснее. Несколько капель, оказавшихся у него на пальцах, не только не жгли, но и как будто впитывались внутрь прямо через кожный покров. Вот по руке перекатывались несколько капель, а через несколько секунд их уже и нет. Но это событие явно не пошло на пользу. Жажда только усилилась. Вытекающая кровь стала единственным объектом, на котором он мог сфокусировать свой взгляд. Чувства усилились. Он услышал, как бьётся сердце всё ещё живого существа. Он увидел, как пульсируют его вены, перенося вкуснейшую субстанцию из одного места в другое. Сдерживаться больше он не мог. С силой прижав шипящую голову к дереву, Гровер выдернул из тела один из клинков, и слегка порезав им шею своего обеда, с жадностью стал втягивать в себя багровую амброзию.
  
  - Эй ты! Отойди от него!
  
  Сразу за этими словами в него полетела стрела, от которой он еле успел увернуться, спрятавшись за деревом.
  
  - Я человек, только что убил этого монстра, - Гровер аккуратно вышел из-за укрытия. По его подбородку все ещё стекала кровь. Охотники начали переглядываться, но оружие не опускали.
  
  - Ты выпил его кровь? - человек, стоявший впереди всех с луком на изготовке, начал говорить.
  
  - Это уже не первый, чью кровь я попробовал. Не могу ничего с собой поделать. Она вкусная, - пожал он плечами.
  
  - Неужто это...? - хотел что-то сказать один из группы, но тут же замолчал, увидев на себе взгляд капитана.
  
  - Убедитесь, что вампир мёртв, а этого... - он кивнул в сторону человека с окровавленным ртом - ...отведём в деревню, пусть командир сам разбирается.
  
  Конечно, Гровер мог бы с ними разобраться и продолжить свой путь, как ни в чем не бывало, но по их реакции стало ясно, что они что-то знают о его болезни. Возможно, теперь Сергей соизволит рассказать ему что-нибудь интересное. Пока они возвращались, за Гровером постоянно присматривали. Двое из отряда шли сзади, двое по бокам, а капитан шёл впереди. Похоже, его оцепили в кольцо, на случай если он попытается сбежать.
  
  "Ну, хоть не связали", - думал красноволосый, наблюдая за напряжённым состоянием охотников.
  
  Как и в прошлый раз, мужчина сидел за столом и вчитывался в многочисленные бумаги, лежавшие перед ним. Первым в комнату вошёл капитан, затем подтолкнув Гровера внутрь, двое других заблокировали своими телами выход, а последние остались снаружи.
  
  - Командир, мы нашли этого человека в лесу. Он пил заражённую кровь. Говорит, что делал это уже не впервые.
  
  Похоже, эти слова немного заинтересовали Сергея, так как тот наконец-то отвлёкся от бумажек и перевёл взгляд на побеспокоивших его людей.
  
  - И как давно начал пить вампирскую кровь? - кажется, он даже не узнал Гровера, а может, просто не стал придавать этому значения.
  
  - Больше недели назад.
  
  - Часто с тех пор пил?
  
  - Сегодня был второй раз, - честно признался начинающий кровосос.
  
  Мужчина, задумавшись, откинулся на спинку стула, периодически посматривая то на Гровера, то на капитана, который привёл его.
  
  - А он что из фляги кровь пил?
  
  - Нет, мы застали его, когда он присосался к шее вампира.
  
  - И по дороге вы его не умывали?
  
  Капитан непонимающе посмотрел на Сергея:
  
  - Нет, мы прямиком направились в деревню, а как пришли, сразу привели его к вам. А что такое? - в этот момент он перевёл глаза на задержанного и замер от удивления. На лице Гровера не осталось и следа крови, в то время как после трапезы всё его лицо ниже носа было багрово-красным.
  
  - Челюсть подбери, а то потеряешь. Похоже, всё сходится. Ведите его к деду, пусть он сам разбирается. У меня тут и так дел полно.
  
  - Понял.
  
  Гровера вывели из здания, и, держа в кольце, отправились с ним в сторону южных ворот. Там, на окраине города ему указали на один из домов.
  
  - В этом доме живёт старейшина этой деревни. Про вампиров он знает намного больше других.
  
  - Вы туда со мной не пойдёте? - замечая странное изменение в лицах охотников, спросил Гровер.
  
  - Эм... - капитан слегка запнулся. - Старейшина не любит когда к нему приходит много людей, так что пойдёшь один.
  
  - Один так один, - с этими словами он уверенным шагом направился к двери немного покосившегося дома.
  
  
  
  Момент восемьдесят седьмой: Странный мужичек
  
  Криво закрытые ставни и толстый слой пыли на мебели придавали дому антураж абсолютной заброшенности. На полу лежал слой грязи вперемешку со щепками, листвой и ещё неизвестно чем. Не похоже, что в этом месте вообще кто-то жил. Прихожая, первая комната, затем вторая - никого. На кухне тоже пусто. Гровер даже начал сомневаться, не обманули ли его. Уже направляясь к выходу, откуда-то послышались странные звуки.
  
  "Под землёй?" - красноволосый начал всматриваться в пол, пытаясь понять, с какого направления идёт звук.
  
  Поиски привели его обратно во вторую комнату, где мусора валялось меньше всего. Обнаруженное около ножки кровати непримечательное кольцо оказалось ручкой от люка, ведущего под землю. Маленькая неудобная лестница вывела его в некий проход, стены которого были оббиты уже давно состарившимися досками. В воздухе витал странный запах, а звуки стали значительно громче. Казалось, что кто-то варит суп на максимальном огне, да так, что тот неистово бурлит, в попытках выплеснуться из кастрюли. Короткий туннель закончился большой комнатой, у одной из стен которой стоял длинный стол, забитый всякими склянками и пробирками разнообразных форм и размеров. Невысокий худощавый мужичек бегал с места на место, хватая щипцами то одну колбу, то другую, при этом на ходу разливая их содержимое в другие склянки.
  
  Не желая мешать работе человека, Гровер стоял на месте, осматривая помещение. Кроме стола в зале находился небольшой настил из высушенной травы, предположительно предназначенный для сна, а также маленький столик со стопкой книг и стул, стоявший подле него. Так же из комнаты выходил ещё один проход, ведущий неизвестно куда. Под столом, рядом с которым работал мужичек, расположилось огромное множество тары, наполненной травами, порошками и жидкостями.
  
  В какой-то момент, мужичек всё же заметил гостя.
  
  - Что стоишь?! Помогай давай! - он говорил спиной, не на секунду не прекращая работу.
  
  - Как?
  
  - Да... Мозгами тебя матушка земля обделила. Вон, видишь, колба почти полная, хватай её, ставь туда пустую, а эту выливай в квадратные формы на том конце стола.
  
  Гровер немного опешил. Но этот старик был единственной ниточкой к избавлению от непонятной болезни.
  
  - Ты ещё и тормоз что ли? Быстрее!
  
  Охотник сорвался с места, одним движением схватил пустую колбу и мгновенно подставил её на место переполненной. Следующие минут пятнадцать они уже теперь вдвоём продолжали бегать около стола, переливая содержимое посуды из одной тары в другую. Постепенно комната заполнялась всё большим количеством странных запахов от кипящих на огне неизвестных субстанций. Единственным спасением от концентрированной вони являлась дыра сантиметров в двадцать диаметром, зиявшая прямо над рабочим столом. Если бы не она, то за это время в комнате вообще бы не осталось нормального воздуха.
  
  Когда они закончили, мужичек потушил все свои горелки. В итоге у них получилось три подноса с маленькими формочками, наполненными какой-то слегка малиновой жидкостью.
  
  - Хватай поднос, и смотри не разлей. Поможешь мне донести всё до морозилки.
  
  Гровер послушно взял поднос и пошёл следом. Он не знал, что такое морозилка, но спрашивать не стал, понимая, что сейчас он всё увидит. По коридору, который оказался значительно длиннее предыдущего, они пришли в комнату, вход в которую перекрывали аж две толстые деревянные двери, стоящие одна за другой. Как и в коридоре и в комнате со столом, новое помещение освещалось с помощью некоего кристалла, сантиметров десять в длину, подвешенного за края с помощью двух цепочек прямо в центре потолка. На задней стене, слегка поблескивая голубым светом, висел примерно такого же размера другой кристалл. Вся поверхность в метре вокруг него была покрыта белёсым инеем.
  
  - Ставь сюда. И давай дуй за следующим. И только попробуй мне разлей хоть грамм, следующую партию сам готовить будешь!
  
  Пока Гровер нёс поднос, он задумался, а зачем он это всё делает?
  
  "Ах да, лекарство", - мысль привела его в чувство, и он быстро водрузил последний поднос на указанное место.
  
  - Отлично, - мужичек, будучи ростом значительно ниже своего помощника, поднял глаза вверх, рассматривая его. - Ладно. Пошли, поговорим.
  
  
  
  Момент восемьдесят восьмой: Легенда крови
  
  - Ну и кто ты такой, и зачем пришёл? - они вернулись в основную комнату и мужичек устало упал на единственный стул.
  
  - Гровер. Мне сказали, я смогу узнать здесь про вампиров, - он слегка облокотился на стол с пробирками.
  
  - Ты там на стол особо не налегай. Синяя жидкость прямо за тобой, прожжёт тебе руку до костей за пару секунд.
  
  Красноволосый резко отпрянул от стола, а мужичек при этом слегка усмехнулся.
  
  - Ну, наверно ты смог бы здесь это узнать, но желания рассказывать, у меня совершенно нету. Приходи завтра.
  
  Не желая откладывать разговор, Гровер решил сразу выдать свой козырь:
  
  - Я пью вампирскую кровь. Уже дважды пил. Я слышал, что она заражена. Первый раз я попробовал её неделю назад, и желание выпить ещё всё не проходит. Сегодня я попробовал её снова, и... - он прервался, думая стоит ли рассказывать о том, насколько невероятные ощущения он испытывал от процесса поглощения этой невероятно вкусной жидкости. Но продолжить ему всё равно не дали.
  
  - И тебе показалось, что она стала ещё вкуснее, чем была в первый раз, да? - мужичек ухмыльнулся.
  
  - Да, - с некой долей удивления произнёс Гровер.
  
  - Значит, это Сергей тебя сюда послал. Всё с тобой ясно. Не ожидал, конечно, встретить в этом мире человека с иммунитетом к вампирской крови.
  
  - Иммунитет? Что это?
  
  - В твоём мире нет такого слова? - Красноволосый покачал головой. - Ладно, объясню. Иммунитет, это когда ты не восприимчив к какому-то вирусу. Эм, то есть к болезни. Ты же знаешь что такое болезнь? - увидев кивок в ответ, он продолжил. - Ну так вот, если ты выпьешь кровь вампира, то сам станешь вампиром. У тебя вырастут клыки, значительно уменьшится слой подкожного жира, станешь сильнее, быстрее, будешь лучше видеть, а так же обострятся все твои чувства. Вроде ничего страшного, но всё же тут есть серьёзная проблема. Это жажда. Жажда человеческой крови.
  
  - Но я ведь не пью человеческую кровь.
  
  - Я же сказал - иммунитет. В нашем мире у всех людей с невосприимчивостью к вирусу болезнь проявлялась практически одинаково. Их тело тоже менялось, но не так сильно. А жажда была направлена на своих создателей. Знаешь, у нас даже есть одна легенда, про воина древности, который смог поглотить кровь сотни вампиров, обрёл невероятную силу и полностью избавился от жажды.
  
  - То есть надо убить сто тварей, выпив их кровь, и я излечусь?
  
  - Эм... Нет, не излечишься. От этой болезни нет лекарства. Вирус навсегда останется в тебе. Твой организм подавляет его, но не до конца. А легенда про воина - всего лишь легенда.
  
  - Там, где я жил, тоже было множество легенд о древних охотниках, побеждавших сильнейших тварей. И я уверен, что все эти истории абсолютно правдивы. Если другого варианта нет, я просто буду убивать всех вампиров и пить их кровь, до момента пока жажда не прекратиться, - договорив это, Гровер уже собрался покинуть комнату, но мужичек его остановил.
  
  - Стой ты. Легенда может быть и сказка, но всё же она имеет под собой неплохое основание. Я читал несколько статей, в которых говорилось, что в каждом вампире живёт свой собственный штамм вируса. Ну, то есть он немного отличается от одного к другому. Над одним из иммунных даже проводилось исследование. Ему вводили кровь разных вампиров, и с каждой новой дозой, вирус в крови подопытного менялся, эволюционируя в нечто более совершенное, чем был до этого, - мужичек прервался, посмотрев в глаза собеседнику, который внимательно его слушал. - Так что легенда легендой, а наука не врёт. Есть неплохой шанс, что после какого-то момента, твоя болезнь станет настолько совершенной, что жажда крови больше не будет тебя преследовать. Шанс выздороветь у тебя есть. Не полностью, но всё же. И... Я советую тебе не особо торопиться. Не стоит заваливаться в логово вампиров, вырезая их десятками. Каждое изменение вируса будет приводить к изменению твоего организма. Если ты выпьешь за день десяток разных штаммов то, есть вероятность, что твоё тело не выдержит такой нагрузки, и ты бесславно умрёшь. Я бы советовал убивать не больше одного в день.
  
  - Слишком медленно. Я не собираюсь оставаться тут так долго.
  
  Мужичек повернулся к маленькому столику, рядом с которым сидел, и вытащил из-под книг сложенную карту.
  
  - Вот. Я пометил три гнезда вампиров. Можешь пойти туда и всех их убить хоть сегодня. В каждом гнезде примерно по двадцать или тридцать особей. Может даже больше. Но я гарантирую, что назад ты уже не вернёшься, так как, ещё не уничтожив и половину первого гнезда, ты помрёшь от дикой боли, разрывающей твоё тело на части.
  
  Гровер с интересом посмотрел на протянутую ему карту. Закончив изучение маршрутов до гнёзд, он протянул её назад.
  
  - Какие у меня варианты?
  
  - Кровь твоя конечно горяча, но хотя бы мозги у тебя есть. Во-первых, я могу сделать тебе зелье, которое поможет организму быстрее восстановиться после принятия очередной порции крови. Во-вторых, у меня есть пробирки, в которые ты можешь набирать кровь убитых, чтобы выпить её позднее. И в-третьих, если хочешь получить от меня зелье и пробирки, тебе придётся на меня поработать.
  
  - Я могу их купить, у меня есть монеты, - Гровер начал снимать походный мешок, дабы подтвердить свои слова.
  
  - Деньги - пыль. Их у меня более чем достаточно. А вот помощников у меня нет ни одного. Так что откупиться у тебя не получится.
  
  
  
  Момент восемьдесят девятый: Охота на вампиров
  
  Прошло уже две недели с тех пор как Гровер начал работать на Шимона, именно так звали старосту деревни охотников на вампиров. Как оказалось, практически единственным источником денежных средств, на которые закупалось снаряжение и оплачивалась работа ополчения, являлась продажа зелий, сваренных старостой. Но никто из местных просто не мог выдержать бешеного ритма работы и обилие острых слов, извергающихся на них ежедневно, а потому алхимик большую часть времени работал один. Но красноволосый охотник просто не мог позволить себе уйти. Он нуждался в помощи Шимона, иначе процесс выздоровления мог затянуться на очень долгий срок. А время у Гровера - ограничено. На самом деле нет, но он считал иначе. В этом мире он повстречал человека, из-за которого ему даже удалось забыть ненависть к своему отцу. Он больше не думал о том, как превзойти своего родителя, все его мысли были направлены на то, чтобы обогнать своего нового соперника в лице Тайрена. Последняя заварушка около Ньюполя показала, что человек, не имевший до этого никаких выдающихся способностей, за полгода смог достичь огромных высот и сравняться с ним по силе. С тем, кто тренировался с самого детства, охотился изо дня в день на протяжении всей своей жизни. И такой огромный разрыв ему удалось преодолеть за такой короткий срок. И поэтому Гровер торопился. Он хотел избавиться от болезни как можно быстрее и направиться дальше вглубь материка, так как именно там по слухам проживали самые сильные твари. Он и так задержался слишком долго в прошлом городе, восстанавливая силы после той тяжёлой битвы с нежитью.
  
  Но Шимон его не отпускал. Или скорее болезнь его не отпускала. Каждое утро, вставая с кровати, Гровер вновь и вновь ощущал жажду. Ту самую необузданную жажду вампирской крови, которая затмевала собой все остальные желания. Не утолив это чувство хотя бы единожды за день, у него начиналась жуткая ломка. Он не мог есть, не мог спать, не мог помогать старосте с зельями. Тело требовало крови. А уйти на восток, набрав с собой про запас красной жидкости, казалось слишком рискованной затеей. Как говорил Шимон, вампирам очень сложно выбраться из этого места. Ближайший лес находился на расстоянии где-то в двух днях пешего пути, а этим монстрам очень не нравился солнечный свет. Их зрачки всегда расширены, это даёт им хороший обзор в темноте, а вот яркий свет вызывает сильное жжение в глазах. А белая как мел кожа, крайне чувствительна к ультрафиолету, содержащемуся в солнечных лучах. В итоге, если они выйдут из леса, то, скорее всего, умрут по дороге до следующего. Когда Гровер рассказал ему о вампире, убивавшем людей в соседнем городе, Шимон крайне удивился, а затем завис чуть ли не на полчаса, что-то бормоча себе под нос, и рассматривая карту окрестностей.
  
  Староста был алхимиком. И как говаривали жители деревни, очень даже неплохим алхимиком. Абсолютно все его зелья без остатка отлично продавались на рынках близлежащих городов. Не удивительно, что этих денег с лихвой хватало на содержание военной мощи деревни. Правда, Шимон не любил этот титул. Ему больше нравилось звание химик, ну или на крайний случай зельевар. Он любил говорить, что занимается наукой, а не магией. Ведь нет ничего магического в том, чтобы зная свойство растения, усилить его и превратить в напиток годный для употребления. Но не только напитки готовил местный мастер. Те малиновые желешки, получившиеся после заморозки, оказались очень мощной приманкой для волков и медведей. Стоило их разломить, повредив затвердевший верхний слой, как выделялся резкий запах, который могли учуять местные хищники на расстоянии в несколько километров. Шимон говорил, что сделал эту приманку из обычных ягод, которые любят употреблять в пищу плотоядные животные. Немного поработав над усилителем запаха, он получил невероятное средство, пригодное для использования любым охотником. Ну, не совсем любым. На вампиров средство не работало, всё-таки ягоды это не то, чем они любят перекусывать в голодное время.
  
  Но Гровер вполне справлялся и без приманки. Первое время ему даже днём удавалось встретить одного или двух вампиров, блуждающих по лесу в надежде подкрепиться хотя бы местным зверьем. А учуяв человеческую кровь, они с радостью неслись в объятья смерти. Странно, что они по-прежнему видели в нём человека. Ведь, по словам Шимона, с каждым выпитым штаммом, вирус в его теле становился всё сильнее и всё дальше отдалял его от человека. Через некоторое время вампиры, кажется, стали замечать смерти сородичей, и перестали выходить на охоту в течение дня. Конечно, гулять ночью по лесу было не самым приятным времяпровождением, но других вариантов не оставалось.
  
  Как показалось красноволосому, сила тварей в ночное время несколько возрастала. И двигались они быстрее, и засады у них получались значительно лучше. Как будто он сражался с совершенно другим видом существ. Но визуально никаких отличий он не замечал. Всё те же клыки, всё та же белёсая кожа, всё те же худые тела и лица. Похоже, сама тьма давала им силы, значительно расширяя их возможности. Но охотнику было плевать, шанса на выживание ночные твари всё равно не имели. Кровь вампиров изменила его. Все имеющиеся у него чувства стали острее. В ночной тишине он за сотню метров мог распознать крадущуюся к нему добычу. Более того, ему даже нравилось играться с ничего не подозревающими монстрами. Делая вид, что ничего не замечает, он слегка сбавлял темп и продолжал идти туда куда шёл, подпуская мешок с кровью поближе. А когда до цели оставалось несколько метров, первый нападал на горе-охотника, обезглавливая его и пополняя запасы багровой жидкости.
  
  Один раз Гровер даже решился организовать вылазку в одно из гнёзд этих тварей. Шимон его, конечно, отговаривал, но смертельная опасность бывалого охотника нисколько не пугала. Охотничий азарт пылал в нём ярко как никогда. Слабые одиночки уже не могли утолить его жажду. Жажду хорошей битвы с сильным противником. А потому, вооружившись десятком разнообразных лечебных и смертоносных зелий, которые он приготовил собственноручно лишь с небольшой помощью мастера, он на рассвете отправился через весь лес, в одно из мест обитания вампиров. Конечно, он не забыл и про пустые пробирки. Аккуратно завёрнутые в ткань, ценные стекляшки лежали в сумке. В лаборатории, так называл Шимон место, где стоял его стол, нашлось свободных аж двадцать штук, чего должно было хватить на всю добытую кровь. Конечно же, парочку первых монстров Гровер попробует на вкус сразу, ведь хороший день должен начинаться с правильного завтрака.
  
  
  
  Момент девяностый: Пещера смерти
  
  А вот и первые жертвы. Прямо у входа в пещеру бродило два клыкастых охранника, выставленные защищать покой всех остальных. Так как на дворе уже стоял день, чутьё вампиров сильно ослабилось, что дало возможность охотнику застрелить обоих, сидя в кустах буквально в десяти шагах рядом с ними. Глотнув освежающей багровой жидкости из тел своих жертв, он вошёл внутрь. Воняло, конечно, в пещере знатно. Чем глубже он заходил, тем сильнее становился аромат зловония. По дороге он нагнал ещё двоих, вероятно возвращавшихся с охоты. Первый лишился головы, а когда шедший перед ним товарищ развернулся, то тут же упал на землю со стрелой в глазу. Самое интересное, что стрела его не убила. Похоже, из-за неё он только кратковременно потерял сознание, а когда Гровер надрезал ему шею, дабы наполнить пробирку, очнулся и попытался укусить своего обидчика. Но не успел. Длинный кинжал пробил его сердце насквозь.
  
  Чем дальше Гровер шёл, тем сильнее доносился шум из глубин пещеры. Да и трупный запах становился всё более и более омерзительным. С его обострённым чутьём хотелось просто забыть, как дышать, настолько сильно давил на его обоняние местный воздух. За следующим поворотом охотник наконец-то увидел свою цель. Или скорее цели. Несколько десятков целей. Целая толпа клыкастых тварей, собравшаяся вместе и слушающая своего вожака, слегка возвышающегося над всеми. Гровер пригляделся. Говоривший вампир стоял на огромной куче человеческих тел, как на трибуне. В руках он держал несколько верёвок, концы которых вели к детишкам лет семи. Два мальчика и две девочки вели себя как дикие собаки. Они стояли на четвереньках, огрызаясь и шипя.
  
  - ...они наше будущее. Сейчас они всё ещё дикие, но всего несколько литров человеческой крови смогут сделать из них полноценных членов нашего общества. А теперь ещё одна радостная новость. Сегодня наконец-то из разведки вернулся Томас. И хоть ему и не удалось найти Мэтьюза, само его возвращение для нас значит многое. Проход открыт господа! Слишком долго мы томились в этом лесу, слишком долго мы голодали и прятались от этих охотников. Но теперь пришло наше время. Сегодня на закате мы отправимся в путь. Хорошо отдохните, ведь с этого вечера начнётся эра вампиров!
  
  Зал взорвался бурными возгласами. Но тут же замер, когда в груди их лидера неожиданно появилось две стрелы.
  
  - Никуда вы не пойдёте. В этой пещере только один выход и никто из вас не пройдёт мимо меня!
  
  Не дожидаясь пока на него ломанётся вся толпа, Гровер вытащил из ячейки в поясе пробирку с двухцветной жидкостью, с силой щёлкнул по ней пальцами, резко встряхнул и кинул её прямо в центр толпы. Слегка не долетев до предполагаемого места, пробирка громко хлопнула, и на ошарашенных вампиров полились потоки огня. Пятёрка горящих вопила, стонала, махала руками, в надежде получить помощь, но остальные просто разбежались в стороны, наблюдая за происходящим.
  
  - Что встали как истуканы! - прозвучал громче прежнего голос оратора с "трибуны", который уже успел вытащить из груди стрелы, и стоял, как ни в чем не бывало. - Это тот охотник, что убил больше десятка наших братьев! Порвите его на части!
  
  Слова лидера благотворно подействовали на ошарашенную толпу, и взгляды с горящих собратьев переметнулись на обозначенную цель. Полу-крича, полу-шипя, монстры всей оравой устремились к узкому входу в пещеру. Гровер же и не намеревался выходить вперёд, более того, отбежав на несколько метров вглубь туннеля, он вытащил ещё одну стекляшку с жидкостью и разбил её о каменный пол пещеры. Разлитая субстанция зашипела, образовав плотный слой слегка зеленоватого тумана, полностью перекрывая собой вход. Зажав нос, он вылил в рот ещё какую-то мутную жижу из очередной стеклянной тары и, сделав ещё несколько шагов назад, вновь достал лук.
  
  В тумане слышалось шипение, крики, звук падающих на землю тел. Как только в туннеле начали показываться первые силуэты, Гровер тут же приступил к массированному обстрелу приближающихся противников. Из зеленоватой дымки монстры выходили с красными слезящимися глазами, кашляя и задыхаясь. У кого-то тряслись руки, кто-то спотыкался, разбивая себе лицо о твёрдый пол. Самые живучие же получали кто в голову, кто в сердце парочку хорошо заточенных стрел. Постепенно яд начал рассеиваться, поднимаясь к своду пещеры.
  
  За расступившимся туманом показалась целая гора мучающихся в предсмертной агонии вампиров. Кто-то из них уже не двигался, а кто-то из последних сил всё же пытался доползти до ненавистного охотника. Но это был не конец. Как минимум десяток тварей спокойно стояло недалеко от туннеля, терпеливо ожидая окончания жуткой бойни. Конечно, Гровер надеялся, что они все помрут в этой ядовитой дымке, но как оказалось, некоторые из них были значительно умнее других. Перешагивая через трупы, и на всякий случай вонзая клинок каждому в грудь, он снова вернулся в пещеру.
  
  - Так и будете стоять и смотреть, как ваши товарищи умирают? - он убрал лук, стрел для которого всё равно не осталось, и вытащил второй кинжал, приготовившись к сложному бою.
  
  - Охотник! Твои дни сочтены! Ты не покинешь этой пещеры! - крикнул оратор.
  
  - Вообще-то это мои слова.
  
  Резкий рывок к ближайшему вампиру, и вот его голова уже катиться по полу. Остальные из группы вздрогнули и тут же всей толпой навалились на Гровера. Понимая, что если он будет сражаться с девятью врагами одновременно, ничего хорошего не случиться, красноволосый отбивая атаки, которые обрушивались на него со всех сторон, потихоньку отступал обратно к узкому туннелю. Интересно, что даже такой безумный шквал ударов длинными когтями, не доставлял ему серьёзных неудобств. Обострённые до невероятного для человека уровня чувства позволяли предугадывать атаки, идущие со всех сторон. В свободные от нападений мгновения ему даже удавалось полосовать клинком то одного, то другого вампира. Серьёзных повреждений им это не причиняло, но их пыл от этого явно уменьшался.
  
  Перемещаясь спиной, он аккуратно, можно сказать на ощупь, перешагивал трупы существ умерших от яда, как вдруг его нога за что-то зацепилась. Или нет. Похоже, его кто-то схватил рукой, с силой удерживая на месте. На мгновение обернувшись, дабы окончательно добить неизвестно как выжившего монстра, он почувствовал сильную боль в районе шее. Видя заминку охотника, вампир всадил в него свои длинные клыки, с силой всасывая в себя его кровь. Но не успел Гровер отреагировать, как существо, харкнув кровью, отпрянуло в сторону. Остальные, застыв на месте, наблюдали за происходящим. Вампир скрючился, его начало тошнить, несколько когтей на руках отвалилось, а порез на груди неистово закровоточил. Взяв себя в руки, вампир выпрямился, и посмотрел вперёд. Гровер увидел, как глаза монстра вдруг закатились, и тот недвижимый, рухнул на спину.
  
  Теперь заминкой воспользовался уже красноволосый, одним движением перерезав сухожилия, у державшей его руки, он подскочил к всё ещё ошарашенным монстрам и с двух рук разом перерезал два горла. Первый пришедший в себя вампир, попытался располосовать когтями вражескую грудь, но не успел. Гровер уже стоял впритык к нему, насаживая его тушку на оба клинка. Так как в туннеле места было немного, и одновременно против Гровера могло сражаться только двое, он быстро расправился с оставшимися клыкастыми.
  
  Он вновь вернулся в вонючую пещеру.
  
  - Последний? А мне говорили лезть в логово вампиров самоубийство. А я даже не разогрелся, - он решил немного раззадорить оставшегося без своего войска лидера.
  
  - Ты поплатишься за это человечишка! - практически шипя, проорал последний вампир. - Фас, детки!
  
  Ах да, ещё же осталось четыре ребёнка-вампира, которые в таком состоянии и за людей то принять сложно. Передвигаясь какими-то странными короткими прыжками, эти дети-вампиры двигались, используя все четыре конечности, периодически переходя на бег. Длинные клыки, жуткие когти и белая кожа, всё говорило о том, что они больше не люди. Гроверу было несколько неприятно сражаться с детьми, но враг есть враг, и тут либо он их убьёт, либо его съедят заживо. Увернувшись от прыжка первой твари, он полоснул пролетающее мимо тело девочки, оставив глубокий порез на боку. Четвероногая тварь заскулила и осталась лежать на месте где приземлилась.
  
  Ещё двое напрыгнули на охотника с двух сторон, но быстрый кувырок оставил мальчиков-вампиров не удел. Как только он вышел из кувырка, он увидел, как прямо в лицо несётся последняя тварь. Выхватив ещё одну пробирку с пояса, Гровер кинул её прямо в пасть прыгнувшей на него девочки. Раздался звук хрустнувшего стекла, и вот монстр пролетает мимо вопя от дикой боли, при этом выплёвывая на землю кровь, зубы и то, что осталось от языка.
  
  Ребята же, будучи ещё в строю, вновь попытались окружить свою жертву. Но Гровер решил не давать им такую возможность, и первый подлетел к одному из мальчуганов, пройдясь клинком тому по глазам. Дикий вопль огласил пещеру. Второй уже прыгнув на спину охотника, вцепился зубами в левую руку, практически повиснув на ней. Но глотнув странной крови, а также получив несколько ударов в живот, существо разжало челюсти, отпрыгнув в сторону, и непонимающе скуля, упало замертво. Быстрый удар в шею, всё ещё дезориентированному ослепшему парню, и тот тоже падает без чувств.
  
  Оставшиеся в живых девочки держались в стороне, и как-то с неохотой шипели на идущего к ним красноволосого. Удар ногой по подбородку прошёл с такой силой, что девочка аж на мгновение потеряла сознание, упав на спину. Быстрый шаг вперёд и вот уже в груди монстра красуется рукоять длинного кинжала. Последняя, оставшаяся в живых, что-то не очень-то хотела умирать. Она шипела и потихоньку пятилась назад, не подпуская к себе охотника. Понимая, что так гоняться за шустрым монстром он будет весь день, он развернулся и пошёл в сторону выхода. Атака не заставила себя долго ждать. Чувствуя приближающуюся угрозу, Гровер развернулся и выставил клинки вперёд, на которые через мгновение насадилась летящая на него тушка девочки-вампира.
  
  Стряхнув кровь с оружия, он повернулся к лидеру.
  
  - Вот теперь точно последний. Будешь сражаться или нет?
  
  Из горла вампира раздался громкий рычаще-шипящий звук, а его глаза налились кровью:
  
  - СМЕРТЬ! - практически рыча, крикнул он, стремительно приближаясь к человеку.
  
  Но Гровер был рад такому исходу событий. Сражаться с обезумевшим противником намного проще, чем с тем, кто находиться в здравом уме. Движения вампира были быстры, но предсказуемы. Ловко парируя атаки, охотник искал лазейку в движениях врага, дабы нанести смертельный удар. Но хоть и разъярённый, вампир не давал и шанса для контратаки. Через несколько минут смертельной дуэли монстру удалось слегка поцарапать кисть своего оппонента. Красноволосому всё труднее и труднее было поддерживать невероятный темп их битвы. Обескровленная четвероногим существом рука, всё хуже и хуже слушалась команд, передаваемых мозгом. Вот ещё один порез уже на другой руке. Если ничего не сделать, то бой закончится явно не в его пользу. Видя, как слабеет противник, вампир наседал всё сильнее.
  
  Решив пойти ва-банк, Гровер сделал рывок вперёд, насадив врага на клинки. Внизу что-то закололо. Вампир так же всадил ему в живот все десять когтей, ехидно ухмыляясь.
  
  - Смешно, да? А вот так тебе смешно? - стоя в упор, охотник с силой вонзился зубами в белую шею своей жертвы, прокусывая тонкую кожу и с жадностью всасывая багровую жидкость.
  
  Вампир зарычал, и вонзил свои клыки в оказавшуюся так близко шею человека. Секунд тридцать они стояли неподвижно, поглощая кровь друг друга. Вампир ощущал, что с этой кровью что-то не так. Он чувствовал как с каждым глотком его внутренности всё сильнее и сильнее начинает разрывать на кусочки. Он уже ничего не видел, глаза неистово кровоточили, так же как и рана, в которой всё ещё торчало два кинжала. Но он не сдавался. Он продолжал пить эту противную кровь, в надежде осушить человека раньше, чем умрёт сам. Да, он знал, что умрёт. С самого первого глотка он чувствовал, как проклятая кровь разливается по его венам, обжигая их огненной болью. И вот, через тридцать секунд его сердце остановилось, глаза закатились, и он замертво обрушился на землю.
  
  Гровер остался стоять, как стоял. В его животе виднелись отломанные длинные когти, а неестественно белое лицо не высказывало никаких эмоций. Лёгкие безостановочно гнали огромный объем воздуха, не гнушаясь здешним зловонием. Ещё через полминуты охотник наконец-то пришёл в сознание. Аккуратно вытащив чужеродные элементы из своего живота, он достал ещё одну пробирку. Половина содержимого сразу ушла в рот, а другая половина досталась кровоточащей ране.
  
  Он осмотрелся по сторонам. Пятеро полностью обугленных вампиров лежали посреди комнаты. Главарь валялся рядом с ним. "Четвероногие" оказались разбросаны кто где. И целая гора дохлых монстров пребывала на входе. Понимая, что в таком состоянии он до деревни не доберётся, Гровер снова решил рискнуть. Рана на животе всё не затягивалась, а значит, нужно было выпить побольше вампирской крови. Конечно, это вполне могло бы его убить, но в его состоянии оставалось всего два варианта. Либо он сейчас напьётся разной крови и усиленный ей вирус залечит его раны, либо после этого действия его просто убьёт невыносимая боль, о которой не единожды упоминал Шимон.
  
  Была не была. Ещё одно зелье ушло в горло. Им стало то самое, которое он принимал каждый день для укрепления тела, то самое, которое позволяло ему пить больше одной вампирской крови в день. Он очень надеялся, что мастер не соврал, и варево и правда работает. Собравшись с силами, первыми он осушил сгоревших тварей. Он впервые пил кровь монстров, которые умерли уже некоторое время назад. Багровая жидкость текла с неохотой, и её с силой приходилось высасывать из тела. Закончив с первой пятёркой, он сразу почувствовал что-то неладное. Как будто сами кости в его теле начали шевелиться. Странно, что боли это не вызывало, только лишь странный дискомфорт. Как будто кто-то внутри него решил заняться перепланировкой и двигает с места на место мебель.
  
  Дальше ближайшими целями оказались "четвероногие". Их кровь Гроверу показалась очень странной на вкус. Терпкая, с некой кислинкой, как неразбавленный компот из смородины. Ему не понравилось. Вообще он с некой толикой презрения относился ко всем фруктово-овощным блюдам. Но сейчас отсчёт шёл на минуты, и времени на выбор не оставалось. Допив последнего детёныша, он, медленно шаркая ногами, поплёлся к основной куче. Жидкость в венах как будто начала бурлить. Капая кровью из огромной раны на животе, ему наконец-то удалось добраться до большей части монстров.
  
  Сознание угасало. Присасываясь то к одному телу, то к другому, он отчаянно глотал попавшие ему в рот капли. Он уже не шёл. Он полз по трупам, в поисках открытых ран, так как клинки он оставил в убитом главаре, а кусать дохлых монстров ему абсолютно не хотелось. Ещё один. И ещё. Тьма перед глазами застилала ему обзор. В голове неистово гудело. Он ничего не видел и не слышал, и только запах вёл его к цели. А чёрная пелена накрывала сознание всё сильнее. Он изо всех сил боролся за свою жизнь. Одна лишь сила воли поддерживала в нём маленький огонёк сознания, двигавший его вперёд. Как настоящий воин, как истинный охотник, он будет бороться за свою жизнь до конца. Пока в нём есть хоть капля жизни, он будет держаться за неё и сделает всё, чтобы эта капля не пропала. Но тьма была неумолима. Накатив огромной волной боли, ей всё же удалось потушить последний лучик света, сиявший в нём. Сознание померкло, и Гровер остался лежать посреди убитых им созданий.
  

Арка III-2: За гранью

  
  Момент девяносто первый: Путешествуя пешком
  
  "Ты ещё не передумал?" - голос Дарки прозвучал в голове.
  
  - Нет, - ответил он ей вслух.
  
  "Мы не так далеко ушли, можем вернуться и взять лошадь".
  
  - Я понимаю, что ты часть меня, и эта часть совершенно не желает переться к следующему городу пешком, но я так решил. Да долго, да скучно, но это элемент тренировки. После той потасовки около города новичков я проспал два дня! Моей выносливости явно недостаточно для подобных сражений. А если враг будет ещё сильнее? Эта нежить была всего лишь ходячими манекенами. После пары десятков трупов я даже не вспотел. Но кто знает, что нам встретиться в дальнейшем. Мы даже до центра материка не дошли, а что уж будет нас ждать в его восточной части, я и представить себе не могу.
  
  "Думаешь, тебе поможет простая ходьба? Почему тогда не двигаться бегом?"
  
  - Ну, во-первых я жутко не люблю бегать.
  
  "Так ты же бегал, когда тренировался у Хары", - справедливо заметила девушка.
  
  - Это было критически необходимо. В тот момент я был так слаб, что если бы резко не поднял свою выносливость, то вообще бы не смог продолжить тренировки с мечом.
  
  "А сейчас такой острой нужды нет?"
  
  - Нет. Сейчас всё более-менее нормально. К тому же я не сказал про вторую причину. Если бы не она, то вероятно я бы смог себя пересилить и старался бы пробежать весь путь от города до города. Так вот, вторая причина в том, что я не хочу быть уставшим, когда по дороге мы встретим какую-нибудь опасную тварь, которая попытается нас убить.
  
  "Я тебя прикрою".
  
  - Я знаю. Но всё же. Лучше перебдеть, чем недобдеть.
  
  "И всё-таки ты думаешь, что ходьба сможет развить твою выносливость?"
  
  - Думаю да. Как минимум я на это надеюсь. Мы ведь ещё ни разу не ходили пешком на такие расстояния. Сколько там говорили до следующего города? Пять дней, да?
  
  "Угу".
  
  - Ну вот. Попробуем идти туда без остановки, с перерывами только на туалет и на сон. Есть буду на ходу. Думаю, за четырнадцать часов ходьбы с минимальными перерывами я чего-нибудь да добьюсь.
  
  "Похоже на план".
  
  - А то!
  
  Тайрен шёл по редколесью, ориентируясь на магический компас. На самом деле эта вещь не была компасом, в том значение, к которому он привык в старом мире. Эта, похожая на карманные часы, вещь являлась скорее навигатором, указывающим на заранее вбитые в неё координаты. Да и не совсем координаты. То, что ему рассказали в лавке зачарователя, звучало примерно так:
  
  - Стрелка улавливает магические волны, идущие от источника, на который был настроен предмет. Во множестве городов установлен специальный кристалл, который и посылает эти волны. От каждого источника исходит уникальный сигнал, а потому компас можно легко перенастроить на интересующий город.
  
   Правда у этого навигатора имелись и недостатки. Если ты не специалист-зачарователь, то настроить компас на нужную волну самому не получиться, а переключаться между ранее настроенными городами невозможно. Да и волны от источников не могли распространяться через весь материк, а значит, чтобы путешествовать, нужно от города к городу каждый раз заново зачаровывать предмет. Но все эти недостатки Тайрена не волновали. Он всё равно путешествует так, чтобы посетить все существующие города на континенте.
  
  Где-то справа на расстоянии в двести-триста метров послышался крик. Голос явно принадлежал молодой девушке. Парень повернул голову в сторону, пытаясь разглядеть сквозь редкие деревья источник звука, вздохнул и, не меняя курс, пошёл дальше.
  
  "Мы не пойдём ей помогать?" - странно, что Дарки вдруг решила кому-то помочь.
  
  - Ну нахрен. Я что-то устал. Не хочу заморачиваться на спасении незнакомых мне людей.
  
  "Уже месяц прошёл с той битвы, а мы с тех пор ни разу ещё не сражались", - так вот какие у неё мотивы.
  
  - Я не брал миссии, так как брать то было нечего. Задания седьмого ранга мне не интересны. А денег у нас достаточно, чтобы добраться туда, где я смогу заняться чем-нибудь увлекательным.
  
  "А как же приключения? Разве мы не ради них путешествуем. Я ведь чувствую твои эмоции и знаю, что тебе скучно шататься без дела по этим лесам".
  
  Тайрен снова глубоко вздохнул.
  
  - Ладно, уговорила. Пойдём, посмотрим, что там. Может, хоть немного разомнусь.
  
  Наш герой сменил курс, и довольная собой Дарки появилась рядом с ним.
  
  
  
  Момент девяносто второй: Зверолюди
  
  - Что за хрень? - прошептал парень, аккуратно крадясь сквозь кусты.
  
  Меж деревьев просматривалась целая толпа полуголых людей. Ярко горел огромный костёр - на таком можно и целую лошадь зажарить. Пятеро аборигенов в странных масках танцевали вокруг костра, исполняя крайне необычные движения. В нескольких метрах от огня стояла девушка, привязанная к дереву, крик которой вероятно и услышали наши герои. Солнце уже начало потихоньку заходить, а потому Тайрен не сразу смог разглядеть странности в образе людей. Большинство из них имели звериные уши или хвосты, а их тела полностью или частично покрывала шерсть. Танцующие так и вовсе обладали вытянутыми звериными мордами, которые издалека выглядели как маски. Привязанная девушка, в отличие от остальных, имеющих только часть звериных признаков, обладала полным перечнем одновременно. И острые уши, торчащие из головы, и хвост, болтающийся между ног, и шерсть, покрывающая всё тело с ног до головы, говорили о том, что с ней что-то не так. Не хватало только лисьей морды, как у танцующих, и комплект был бы завершён.
  
  - Неужто зверолюди? Помнишь того медведя, с которым я сражался? Вроде консультант тогда сказал, что это был одичавший зверочеловек, - спросил Тайрен, продолжая сидеть в кустах, и наблюдая за происходящим.
  
  - Тот самый медведь, который сломал тебе руку и чуть не отгрыз ногу? - немного ехидно произнесла девушка.
  
  - Блин, ну и зачем ты вспомнила... У меня не самые лучшие ощущения остались после того боя.
  
  - Ты сам вспомнил про него.
  
  - Да...
  
  - А вот позволил бы мне в тот раз тебе помочь, не пришлось бы два дня отлёживаться в гостинице.
  
  - Ну, я его сам хотел убить. Этот мишка стал для меня хорошим опытом как-никак.
  
  - И чуть не убил тебя.
  
  - Да ладно, всё было под контролем.
  
  - Перекусанная нога тоже входила в твои план?
  
  - Не входила, конечно... Но если бы он меня тогда не схватил за ногу и не стал трепать, я бы не смог вонзить меч ему в глаз. Всё вышло не так уж и плохо.
  
  - А с этими, что будем делать? - она кивнула в сторону аборигенов.
  
  - Они не выглядят очень уж сильными. Думаю, выйду к ним, узнаю, что за кипишь, а ты пока побудь тут, если что подстрахуешь.
  
  - Могу развоплотиться и побыть с тобой.
  
  - Не, лучше сиди тут. Взгляд со стороны не повредит, может, увидишь, что не увижу я. Да к тому же, ты всё равно можешь мгновенно ко мне перенестись.
  
  - Повторное воплощение тратит прорву сил.
  
  - Ладно, неважно. Я пошёл.
  
  Тайрен вылез из кустов и направился прямо к костру, где находилось больше всего народу. Несколько стоявших по периметру вооружённых зверолюдей заметили его и что-то прорычав, бросились к незваному гостю.
  
  - Эй! Спокойно! Я только поговорить хотел, - только и успел сказать парень, перед тем как в него прилетело копье, от которого он легко увернулся.
  
  - Может, хватит, а? - ему пришлось ещё несколько раз уклониться от брошенных в него заострённых объектов.
  
  - Ну всё, достали уже, - стоявший вблизи воин неожиданно шустро пырнул его в бок, слегка порезав жилетку. Недолго думая, Тайрен вырвал из рук копье обидчика и отправил его в нокаут с одного удара его же оружием. Второй, стоящий рядом с ним, тоже отхватил рукояткой по лицу. К этому времени уже целый десяток зверолюдей с оружием сбежались на звуки боя.
  
  - Поговорим? - он с силой бросил копье в землю, так, что то воткнулось рядом с одним из валяющихся защитников поселения. Но, кажется, остальные распознали этот жест как объявление войны и с рыком побежали на посягнувшего на их место человека.
  
  - Да чтоб вас! - он выхватил меч и метнулся в сторону, дабы не быть затыканным со всех сторон длинными палками с металлическими наконечниками. Избежав направленного на него острия, Тайрен долбанул рукояткой меча по виску атакующего, из-за чего тот мгновенно упал, потеряв сознание. Следующим повезло меньше. Отклонив атаку мечом, он с силой толкнул воина ногой назад, так, что тот, пытаясь удержаться на ногах, попятился и наткнулся спиной на копье собрата. А второй, заходящий со спины, лишился головы быстрее, чем успел что-то сделать.
  
  Для нашего героя враги не представляли большой угрозы. По силе их даже близко нельзя было ровнять с тем безумным одичавшим медведем. Да и сражались они почему-то как люди, а не как звери. Среди нападающих просматривались представители как мужского, так и женского пола, что Тайрена немного удивило. У него в памяти начали всплывать сюжеты про дикие племена, которые он видел по телевизору. Жёсткое профессиональное разделение по половому признаку являлось для тех основой общества. Мужчины охотятся и сражаются, а женщины сидят дома и заботятся о хозяйстве. А тут прямо всё небольшое поселение встало под ружье, в попытках защитить свой обитель от злостного врага.
  
  Минут через десять потасовка закончилась. Хоть Тайрен и старался особо не распыляться, но как минимум треть от всех покусившихся на его жизнь зверолюдей он убил или смертельно ранил. Остальным повезло чуть больше.
  
  "Пошли, поговорим с пленницей", - он мысленно позвал свою спутницу.
  
  - Что-то ты долго, - сказала она вслух, отряхивая с себя листву.
  
  - Я, конечно, не люблю, когда меня пытаются убить, но честно сказать, пока я с ними сражался, я не чувствовал в них злобы. Как будто они просто хотели себя защитить от неизвестного врага.
  
  - Жалко их стало?
  
  - Немного. Я пришёл в их дом, начал что-то требовать. Правда, странно, что они не поняли моих слов. То ли они совсем глупые, то ли переводчик дал сбой.
  
  Привязанная к дереву девушка, чью талию прикрывала небольшая повязка, а вполне себе человеческую грудь и вовсе ничего кроме рыжей шёрстки не скрывало, в страхе заёрзала, заметив, как к ней приближаются незнакомцы.
  
  - Всё нормально, мы тебя не тронем, - Тайрен решил первым начать беседу. - Мы услышали крик, вот и пришли на помощь. Тебе же нужна помощь?
  
  Девушка ещё сильнее вжалась в ствол дерева, пытаясь как можно дальше отдалиться от говорившего с ней человека.
  
  - Кажется ей не нужна помощь, - он посмотрел на Дарки.
  
  - Похоже на то, - согласилась девушка.
  
  - Ну, тогда оставим её тут. Наверняка она сама захотела, чтобы её привязали и потом тыкали в неё острыми предметами, - на теле девушки просматривалось несколько неглубоких порезов.
  
  - Угу.
  
  - Не будем ей тогда мешать, пошли.
  
  Они синхронно развернулись и направились прочь из поселения. Когда они уже отошли метров на пятьдесят, сзади послышался голос:
  
  - Помогите!
  
  - Я уж думал, не сработает. Ну, хоть где-то диплом по психологии пригодился.
  
  Наши герои вернулись обратно к дереву.
  
  - Так значит тебе всё-таки нужна помощь?
  
  Девушка кивнула. Страх в её глазах полностью испарился, а лицо высказывало надежду на спасение.
  
  - Тогда рассказывай, почему тебя привязали?
  
  - Меня. Можно освободить сначала? - с неким надрывом начала говорить зверолюдка.
  
  - Нет. У меня тут над головой висит предсказание, о том, что я как-то буду связан с великим злом. Вдруг это ты? Не хотелось бы стать тем из-за кого мир будет уничтожен.
  
  Девушка непонимающе подняла взгляд чуть выше головы Тайрена, пытаясь понять, что же там такое должно висеть.
  
  - Тебя же связали не просто так, может ты совершила много зла и тебя хотели казнить, а я не собираюсь освобождать преступника. Так что если не расскажешь, что тут происходит, останешься привязанной. Твои друзья уже начинают потихоньку просыпаться, - он отошёл в сторону, дабы открыть обзор на шевелящихся побитых зверолюдей.
  
  - Я. Не такая, как все. Меня. Хотели принести в жертву богу лисы, - немного смущённо произнесла полуголая девушка, говоря рваными фразами и необычно выделяя местоимения.
  
  - Что в тебе особенного?
  
  - Я. Сильнее остальных слилась с духом.
  
  - Да по тебе заметно. А как же те с лисьими мордами? Мне кажется они ещё сильнее похожи на животных чем ты.
  
  - Они. Могут вернуть человеческий облик, когда захотят. Я. Нет.
  
  - Последний вопрос. Зачем ты нужна богу лисы?
  
  - Он. Жертвует нам своих детей. Мы. Используем их души, чтобы получить звериную силу. Я. И такие как я. Должны вернуть долг богу своими душами. Мы. Слабейшие в клане становимся жертвами, ради остальных.
  
  - Да, вам не позавидуешь, - за этими словами последовал один взмах меча, после которого верёвки, привязывающие зверолюдку к дереву, упали на землю. - Ты свободна, можешь идти, куда глаза глядят.
  
  - Я. Благодарна, - она сложила руки на груди и слегка поклонилась.
  
  - Ага. Удачи.
  
  Спустя пару часов прилично стемнело. В сон ещё не клонило, а потому наши герои продолжали путь. Магический компас по-прежнему указывал нужное направление и, ориентируясь по нему, можно было идти даже после захода солнца.
  
  - Какая же всё-таки странная эта раса зверолюдей. Приносят в жертву животных, чтобы поглотить их души, а затем жертвуют своими же членами общины, дабы угодить некоему богу. Если бы своими глазами не видел их звериные конечности, ни за что бы не поверил в такую байку. А ещё речь этой девушки такая странная. Как будто она заставляет себя говорить на нормальном языке. Пока дрался с её племенем, так там вообще никто и словом не обмолвился. Все только и делали, что рычали, - он замолчал на несколько минут, обдумывая только что сказанные слова. - Конечно, хотелось бы побольше про них узнать, а то как-то всё слишком поверхностно она рассказала.
  
  - Можешь спросить её снова, - Дарки всё ещё шла рядом с ним.
  
  - Ну её. Не хочу возвращаться.
  
  - Она идёт за нами.
  
  - Да ладно? - Тайрен обернулся, но никого не увидел. - Не вижу.
  
  - Держится на расстоянии и прячется за деревьями. В очках ты её вряд ли заметишь.
  
  - Мде... Надеюсь, не придётся с ней ещё и едой делиться.
  
  - Еда? - произнёс женский голос буквально в десятке метров позади него.
  
  - Вот блин! - с неимоверной досадой пробурчал наш герой.
  
  
  
  Момент девяносто третий: Тиси
  
  - Хватит там прятаться, выходи, давай.
  
  Немного неуверенно девушка вышла из-за дерева.
  
  - Ну, что за...? Ты когда уходила из своей деревни, хоть бы одежду с собой захватила.
  
  - Одежда? - она опустила голову вниз, внимательно осматривая саму себя. - Я. Одета.
  
  - Нет, ты не одета. Вот она... - он указал пальцем на свою спутницу, платье которой, выглядело точно так же как и в первую их встречу, - ...одета. Я, тоже одет. А ты бегаешь по лесу практически, в чем мать родила. Эту тряпку на твоём поясе даже близко нельзя назвать одеждой.
  
  Девушка виновато потупила глаза вниз.
  
  - Мне то всё равно как ты ходишь, да хоть нагишом! Но если ты собираешься пойти со мной, то я не собираюсь позориться перед людьми, сопровождая полуголую девку, - Тайрен тяжело выдохнул. - Ладно. Ты же есть хотела. Иди, собери хворост для костра, остановимся здесь на ночь.
  
  Зверолюдка, услышав про еду, резко повеселела и скрылась за деревьями.
  
  - Сколько же геморроя с лишними спутниками, всё-таки как хорошо путешествовать одному.
  
  Он похлопал себя по груди, проверяя наличие предметов в карманах жилетки. Эта девка от него всё равно не отстанет, а значит, придётся хоть немного прикрыть её прелести, перед тем как заходить в город. Жаль, у него с собой нету лишних штанов, и жилет это единственное, что он может снять с себя. После этого на Тайрене останется только рубашка из плотной ткани и кожаные штаны с ботинками. Ну и, конечно же, накидка, которую он не при каких обстоятельствах не намерен отдавать. За этот необычный предмет ему пришлось отвалить аж 6000 монет, из которых 3000 ушло на уже готовую вещь, сотканную из усиленных магией нитей, 2000 было потрачено на баночку демпудры среднего качества, и ещё тысячу он отдал за создание пространственного кармана, в который легко влезал бы его двуручный меч. Удивительно, что мастер взялся делать такое зачарование за такую не очень-то существенную плату, ведь людей, владеющих пространственной магией очень и очень мало. И тот дедок, согласившийся на эту работу, был чуть ли не единственным специалистом с такой необычной способностью во всей западной части материка.
  
  Вытащив из жилета несколько электрумных и серебряных монет, Тайрен увидел дыру на боку, и выругался. После битвы под Ньюполем, вся его верхняя одежда пришла в полную негодность. Там даже зашивать то было нечего, а потому, он попросил ткача Валеру, сшить ему новенький комплект одежды. И вот, уже после первого же боя приходится зашивать совершенно новую вещь. Хорошо хоть плащ сделан из каких-то очень качественных нитей, которые крайне сложно повредить обычным оружием. Как ему говорили в магазине при покупке, накидка полностью защищена от колющих ударов. Нет, хозяина она от них не защищает вообще. Всё дело в особом плетении из магических нитей, которое при сильном механическом воздействии просто расступается в стороны, позволяя режущему предмету легко пройти насквозь, а затем нити, как ни в чем не бывало, возвращаются в исходное положение. С одной стороны, это совершенно глупая и бесполезная технология, из-за которой вещь не даёт никакой защиты своему владельцу. Но с другой стороны, если ты хочешь сохранить предмет в целостности как можно дольше, подобное плетение просто идеально.
  
  Фактически, этот дорогущий предмет служит нашему герою всего лишь как ножны для его двуручного тяжёлого меча, которым он, кстати говоря, практически не сражался. По большей степени, он достаёт это громоздкое оружие только на тренировках. В бою же меч он обнажил впервые как раз в битве с армией нежити. Слишком уж сложно орудовать таким массивным предметом. Более того, полагаясь только на физическую силу, Тайрен и минуты не продержит его в руках. Лишь невероятная сила воли, подпитываемая ненавистью, позволяет пользоваться этим мечом более-менее продолжительное время.
  
  "Хм... А может мне ещё и мечом махать, во время прогулки до города? Убью двух зайцев одним выстрелом", - он непроизвольно покачал головой, отвечая на свои мысли. - "Не, я так и километра не продержусь. Сначала надо понять насколько тяжело мне даются прогулки длиной в пять дней, а затем уже думать, как тренироваться дальше".
  
  Он убрал очки в походную сумку, достав оттуда нитку с иголкой, и приступил к зашиванию дыры от копья.
  
  "Когда я уже накоплю достаточно денег, чтобы приобрести что-нибудь, что не будет рваться в каждом бою?" - сейчас у него в запасе находилось около полутора тысяч монет в виде электрума и серебра. Все кредиты же ушли на магические ножны. Да ещё и компас обошёлся в 1400 монет, без покупки которого, путешествовать на своих двоих было бы крайне затруднительно. Одно хорошо - его сразу же к тому же и бесплатно настроили на нужный город.
  
  За всё своё путешествие, помимо тех двух демонических кроликов, он так ни разу и не встретил других рогатых зверей. Не удивительно, что цены на демпудру такие огромные. Даже если с одного демона можно добыть пару килограммов пудры, проблема всё ещё остаётся в том, чтобы как минимум найти этих монстров. А их ещё и убить надо. Конечно, Тайрен был уверен в своих силах, но слухи, которые он слышал от консультантов в гильдии, придавали толику скептицизма. Так вот, из того, что ему довелось узнать, демонические звери средней категории вполне могли в одно рыло раскидать группу из пяти подготовленных бойцов 7-го ранга. Но существовали твари и послабее, которых вполне можно завалить и в одиночку. На текущий момент, наш герой имел 6-й ранг гильдии и, даже не выполнив ни одного задания 6-го ранга, до 5-го оставалось немногим больше половины пути. Всё же слишком просто подниматься по ранговой лестнице. Удивительно, что при такой простой системе, с каждым городом всё меньше и меньше желающих брало высокоранговые поручения. Даже на задания 8-го ранга народ собирался в группы из нескольких человек. А чтобы кто-то кроме него взял задание 7-го ранга в одиночку, он вообще ни разу такого не видел.
  
  - Ты бы ещё весь лес с собой притащила, - зверолюдка вернулась с огромной охапкой хвороста в руках. - Мы же не собираемся ничего готовить, зачем нам столько дров?
  
  - Мы. Будем есть сырое? - она сбросила ветки неподалёку от Тайрена, рассевшегося под кроной высокого дерева.
  
  - Нет, мы будем есть вот это, - он протянул девушке кусочек вяленого мяса.
  
  - Что это?
  
  - Мясо.
  
  С недоверием приняв непонятную еду, рыжеволосая обнюхала выданное ей багровое нечто, а затем, аккуратно откусив маленький кусочек, поморщилась и выплюнула откушенное на землю. А затем вопросительно посмотрела на Тайрена, который зашивая жилетку, потихоньку пожёвывал большой кусочек точно такого же мяса.
  
  - Если тебе не нравится, добывай еду сама, у меня ничего другого нет.
  
  Девушка, выбросив оставшийся кусок в сторону, встала на четвереньки, навострила уши, и неожиданно начала превращаться. Её лицо вытянулось в длинную морду, а ноги и руки, слегка укоротившись, превратились в звериные лапы. С учётом, что по всем остальным параметрам она и так выглядела, как лиса, превращение получилось не очень-то впечатляющим, но Тайрена оно всё равно удивило. Не каждый же день удаётся встретить зверочеловека, и тем более увидеть его трансформацию. Как только процесс завершился, животное сорвалось с места и умчалось куда-то в темноту леса.
  
  - А мясо можно было и не выбрасывать, а вернуть где взяла... - пробурчал парень себе под нос.
  
  Когда лисица вернулась, он уже успел развести огонь. Кроме компаса, для этого похода пришлось прикупить ещё и огниво, состоящее из кремня и кресала. Вообще, он планировал обойтись и без разжигания огня на ночь, но решил на всякий случай перестраховаться. До этого момента, он никогда не ночевал под открытым небом, и не знал, хватит ли его одежды, чтобы не переохладиться во время ночного сна. За пару тысяч монет в городе можно было приобрести специальный магический предмет для разведения костра, выплёвывающий маленькое пламя на несколько сантиметров вперёд, но для не слишком-то уж нужной вещи такая цена казалась непомерно большой.
  
  В зубах лиса держала за шею убитого кролика. Подойдя поближе, она положила свою жертву около костра и посмотрела в глаза человеку, который в это время, укутавшись в накидку, сидел всё под тем же деревом.
  
  - И что смотришь? У меня своя еда, у тебя своя. Хочешь пожарить, прошу, костёр у нас общий.
  
  Секунд за десять лисица снова обернулась человеком, если конечно это её состояние можно так называть. Самое интересное, что из-за того, что кроме длины конечностей её размер в целом не сильно изменился, тряпка, слегка прикрывавшая бёдра, так и осталась на ней даже после охоты. Этому событию Тайрен крайне обрадовался, а то пришлось бы вести её в город в форме зверя, и неизвестно пропустили ли его вообще тогда внутрь.
  
  "А может она и не собирается покидать лес? С чего это вдруг я так уверен, что она хочет пойти со мной? Спросить что ли", - подумал Тайрен и, не найдя причин, из-за которых такое не стоило бы спрашивать, всё-таки задал вопрос.
  
  - Слушай, а почему ты за мной увязалась? Лес тут достаточно большой. Ушла бы подальше от своих сородичей, и никто бы тебя не нашёл.
  
  - Мне. Одиноко. Вы. Единственные, кто смотрел на меня как на нормальную, - она вдруг встрепенулась, принюхалась, поводила головой из стороны в сторону и спросила. - Где она?
  
  - Она? Ты про мою спутницу? Она отдыхает.
  
  Девушка ещё несколько секунд поводила головой из стороны в сторону.
  
  - Где?
  
  - Ты говорила, что в вас живёт дух животного. Можешь её тоже считать духом, который живёт внутри меня. Только вместо превращения, она может проявляться в материальном мире и помогать мне.
  
  - Странный дух. Я. Не знала, что человек может поглотить дух другого человека.
  
  - Я никого не поглощал. Скажем так, это мой собственный дух разделился на две части. Одна часть это я, а вторая это Дарки.
  
  - Дарки?
  
  - Её так зовут. Кстати, а тебя как зовут?
  
  Девушка, в это время уже приступившая к разделыванию кролика, немного задумалась и произнесла:
  
  - Тиси.
  
  - Меня зовут Тайрен. Так что Тиси, ты собираешься путешествовать вместе с нами?
  
  - Можно? - её взгляд излучал надежду. В эту секунду она выглядела такой милой и беззащитной, что просто хотелось её обнять как плюшевую игрушку.
  
  - Я не против. На какое-то время, - он на несколько секунд задумался, перед тем как продолжить. - Воины в твоём племени не смогли со мной справиться, даже с учётом, что я старался их не сильно ранить. Ты должна понимать, что я не собираюсь держать при себе нахлебницу, которая ничего не умеет.
  
  - Я. Умею охотиться! Моё. Племя сильное! Но... - она немного запнулась, продолжая заниматься кроликом. - Но, во время ритуала нельзя принимать звериную форму.
  
  - Звериная форма делает вас сильнее?
  
  - Да! Намного! Мы. Проходим обряд посвящения в возрасте пяти лет и всю жизнь тренируемся, пытаясь обуздать силу дарованного нам духа.
  
  - Я так понимаю, ты контролируешь своего духа хуже всех?
  
  - Да. Я. Не могу стать полностью человеком. Зверь поглощает меня. Если не провести ритуал, то я... Он. Захватит моё тело. А я. Одичаю.
  
  - Тот самый ритуал, в котором тебя убьют и скормят твою душу вашему богу?
  
  - Да.
  
  - Да уж. Твоё будущее не выглядит радужным.
  
  Некоторое время они молчали. Тиси приступила к жарке кролика, а Тайрен смотрел на огонь, погрузившись в свои мысли. Он не хотел связываться с кем-то, кто ни с того ни с сего мог напасть на него со спины во время битвы. Она ведь для него никто, просто случайный человек, которого он встретил в лесу. К тому же он и так ей уже помог, с чего бы ему снова помогать ей? В этом сотрудничестве он не видел никакого смысла. Прагматизм, который стоило бы оставить дома, никуда не делся, а потому, в любом взаимодействии, Тайрен по-прежнему пытался найти выгоду. Но при этом, бросать на произвол судьбы девушку, тоже не хотелось.
  
  - Держи, - он протянул ей свой жилет.
  
  - Мне?
  
  - Тебе, тебе. Надень его и застегнись, иначе дальше ты не сможешь идти со мной.
  
  - Я. Буду беречь его, - она прижала жилет к груди, как будто Тайрен дал ей что-то очень ценное.
  
  - Эм... Это не подарок. Как придём в город, куплю тебе нормальную одежду, а жилетку вернёшь мне.
  
  - Поняла.
  
  - Одевай, давай. А то я уже устал лицезреть тебя нагишом.
  
  Вскоре кролик начал подходить к состоянию готовности, и Тиси приступила к поглощению пищи.
  
  - Ты. Угостил меня своим странным мясом. Бери, - она протянула ему поджаристую лапку.
  
  - Спасибо, я уже наелся.
  
  - Вкусное, - процедила она, отрывая зубами очередной кусок.
  
  - Мясо, что я тебе давал, тоже было вкусное. А ты его выплюнула и выбросила. Так что пока мы в пути, тебе самой придётся думать над тем, что ты будешь есть.
  
  Тайрен посильнее закутался в накидку, прикрыл глаза капюшоном и отвернулся в сторону. Перед тем как уснуть он ещё много о чем думал. Зачем он вообще согласился взять её с собой? Что он будет делать, если она одичает и нападёт на него? Хватит ли у него духу убить человека, с которым, возможно, он к тому моменту успеет сблизиться? Почему он не отказал ей сейчас, когда была возможность безболезненно расстаться? Зачем ему всё это? Неужто он устал путешествовать один? А может он подсознательно хочет телесной близости со зверолюдкой? Не, не может быть. Только не он. Он уже очень давно ни с кем не имел серьёзных отношений, а беспорядочные связи просто не переносил на дух. Но нельзя отрицать, что эта рыженькая очень даже милая, а её звериные ушки и хвостик только добавляют ей особого шарма.
  
  "А остаются ли у неё человеческие уши, когда она в женском обличии? Надо будет спросить. Или может получиться как-нибудь невзначай глянуть? Хм... Как бы там ни было, я точно хочу узнать ответ на этот вопрос".
  
  А ещё Тайрен хотел бы узнать, как долго его новой спутнице осталось до момента, когда она больше не сможет себя контролировать. День? Неделя? Месяц? Может, у них получится совместными усилиями найти выход из этой ситуации? Самое простое решение, которое приходит в голову - улучшение самоконтроля и контроля над духом зверя. Ведь если она станет сильнее, то дух не сможет её так просто захватить. И даже если этот вариант не устранит проблему полностью, то даст достаточно времени, чтобы найти обходной путь. Что вообще это за люди такие, которые в своих детей помещают духи животных?
  
  - Дикари... - похоже, он сказал это вслух, так как Тиси, свернувшаяся калачиком в форме лисы у костра, повела ухом в его сторону.
  
  Теперь Тайрену придётся ещё и свои, честно заработанные, деньги тратить на лишний рот. И одежду нужно ей купить. И комнату ей снимать. Слишком жирно выходит. Может пусть спит на полу около кровати? Наверняка ей не привыкать спать на земле. Вон как сейчас, уткнёт нос в бок и заснёт без проблем. 25 медяков на дороге не валяются. Непонятно ещё как она сильна в бою. Хоть она и сказала, что в звериной форме её племя намного сильнее, но что-то как-то не особо верится. В сравнении с тем медведем, во-первых тот был одичавший, что, скорее всего, прилично накидывало ему силёнок, во-вторых его размеры превышали лисьи раза в три. Понятно, что главное для лисы скорость, а для медведя сила, но всё же.
  
  "Как выдастся возможность, надо будет обязательно проверить, на что эта рыжая способна", следующая мысль заставила его глубоко вздохнуть. - И надеюсь, что я не пожалею о том, что позволил ей идти вместе со мной.
  
  
  
  Момент девяносто четвёртый: Цель - Фризеренд
  
  - В смысле, не нужны наёмники? Ты что поедешь через "Гнилой Лес", а затем ещё через "Перевал Лютой Смерти" без наёмников? У тебя что, лишняя жизнь что ли есть? - Тайрену крайне не понравился ответ этого барыги.
  
  - В том смысле, что твои услуги меня не интересуют, я уже нашёл четверых ребят. И они выглядят посолиднее, чем ты.
  
  - Да кого ты там нашёл? Бомжей каких-то наверно подобрал с улицы!
  
  - Бомжей не бомжей, а двое седьмого и двое восьмого. Как тебе такие бомжи?
  
  - Ни о чем. Я уже шестого ранга, и скоро перейду на пятый. Выкидывай двоих и бери меня и мою спутницу.
  
  - На низкоуровневых заданиях ранг себе набил и гордится, тоже мне боец невидимого фронта. Хочешь в Фризеренд, плати как все. У меня осталось свободное ВИП ложе в дилижансе. Если точнее, там как раз повозка на двоих. С каждого по двадцать пять серебряных и доберётесь до города как истинные дворяне.
  
  - У тебя кошелёк не лопнет от такого?
  
  - Ты обо мне не беспокойся. Если нет денег, иди вон лошадь сними за пару серебряников, - с этой фразой пухлый мужичек как-то неестественно ухмыльнулся.
  
  Через три минуты Тайрен снова стоял напротив купца, выторговывая своё место в его караване.
  
  - Знаешь, что мне там ребята сказали? Какой-то, говорят, низкий лысый мужик с огромной харей у них всех лошадей полчаса назад забрал. Кто бы интересно это мог быть?
  
  - Ну, точно не я, по описанию совсем не похож, - его круглое лицо вновь озарила неестественно страшная улыбка. - Ты, конечно, можешь и не принимать моего предложения, ты же наверно не особо туда торопишься? Через две недели сюда мой коллега заглянет, ему точно будут нужны такие серьёзные ребята как ты. Хотя о чем это я, ты же почти пятый ранг, чего тебе стоит пройти пешочком через "Гнилой Лес", а затем перебраться через "Перевал Лютой Смерти". Дней пять и ты во Фризеренде.
  
  Тайрену невыносимо хотелось двинуть со всей дури этому пройдохе, чтобы больше не лыбился, как придурок. Но, похоже, сделать ему этого всё-таки не удастся. Этот мерзкий тип является самым быстрым способом добраться до нужного ему города. А что же там в этом самом Фризеренде, что туда нельзя попасть пешком? На самом деле, дойти на своих двоих вполне возможно. Но проблема крылась в другом.
  
  Днём ранее Тайрен и Тиси прибыли в город. Они попали в не очень крупное, но всё же окружённое трёхметровым каменным забором, поселение, расположившееся посреди леса. Им удалось разместиться в одной из гостиниц, где за комнату с двумя футонами с них взяли 30 медных монет. За скромный завтрак на двоих пришлось отдать ещё 8 меди. Не так уж дорого и вышло, но для нашего героя платить за обыденные вещи больше обычного, было как-то непривычно. Когда он отдавал деньги за завтрак, он мысленно поблагодарил Дарки за то, что ей не нужны ни койко-место, ни тарелка с едой. Вообще, проживание в этом мире нельзя назвать шибко дорогим. Один человек вполне может существовать на 40 монет в день. 25 за жилье и по 5 за завтрак, обед и ужин. С учётом, что за одно задание 7-го ранга можно получить от 200 до 400 монет, затраты на основные нужды выглядят ничтожно маленькими. Но с другой стороны, каждое подобное задание несёт реальный риск для жизни, и Тайрен тут не исключение. Плюс ко всему нельзя забывать, что экипировка раз за разом подвергается серьёзным испытаниям на прочность, и чем сильнее враг, тем больше вероятность превратить свои вещи в мусор. И поэтому наш герой очень трепетно относился к имеющимся деньгам, ведь каждая монетка была получена потом и кровью, не говоря уже про временные затраты. Несколько раз, выходя на миссию, ему даже приходилось ночевать в лесу, так как путь до места расположения неведомой жуткой твари мог длиться до шести часов и проходить по скалистой или лесной местности, из-за чего на лошади туда добраться просто не представлялось возможным. В итоге, иногда само перемещение до цели доставляло во много раз больше хлопот, чем уничтожение врага, находящегося в конце этой сложной дороги.
  
  Готовые тканевые шорты, выбранные специально с расчётом под трансформацию в зверя и, сделанная из тех же материалов, рубашка без рукавов, обошлись ещё в сотню монет. Как ни странно, но местные жители как-то не особо бурно отреагировали на получеловека. Похоже, что в здешних краях подобные существа не такая уж и редкость, но при этом, сколько бы Тайрен не всматривался в прохожих, ему так и не удалось заметить хотя бы ещё кого-то кроме его спутницы, имеющего звериные черты. Сразу после покупки, чтобы не терять время зря, они отправились прямиком в местное отделение гильдии свободных наёмников. Но там нашего героя постигло очередное разочарование. Ни одной листовки 6-го ранга на доске не висело.
  
  - День добрый. У вас тут вообще бывают задания шестого ранга? - он обратился к очень молодому консультанту, стоящему за стойкой.
  
  - Здравствуйте. Бывают, но крайне редко. И, по правде говоря, мы каждый день молимся о том, чтобы их не было вовсе.
  
  - А в чем проблема? Город у вас хоть и не большой, но авантюристов на улице просто немеряно. Неужто эти задания такие сложные?
  
  - В последний раз на нас напала стая диких птиц, каждая не меньше метра в длину. А когда спустился их вожак, он одними лишь взмахами крыльев снёс крыши у близстоящих домов.
  
  - Мне кажется, что для подобного шестого ранга как-то маловато, разве нет?
  
  - Согласен, но нам пришлось так сделать. Задание исходило от мэрии, и тех денег, что нам выделили, хватало лишь на шестой.
  
  - Да уж. Город, которым они управляют, был под угрозой разрушения, а они пожидились выделить больше средств на устранение причины проблемы. Уже не впервые сталкиваюсь с подобным.
  
  - Вот так вот. Нам приходится работать с тем, что есть.
  
  - Слушай, я так понимаю, большинство остальных заданий тоже идёт от управляющих городом?
  
  - Как минимум треть.
  
  Тайрен хмыкнул:
  
  - Не удивлюсь, если тут задания восьмого ранга такие сложные, что в других городах им дают на ранг или на два повыше.
  
  - Тут я вам ничего не скажу. Я родился в этом городе, и больше нигде не был.
  
  - А что, авантюристом стать не хочешь? Дорога приключений и всё такое.
  
  Паренёк немного помедлил, а затем ответил:
  
  - Нам не так уж плохо платят, да и работа не пыльная. К тому же, слишком уж коротка жизнь тех, кто выбрал этот путь. По статистике, на каждом пятом задании группа теряет хотя бы одного члена. По мне так это слишком опасно. Лучше я мирно проживу свою жизнь, чем буду рисковать собой каждый день.
  
  - Хех, каждому своё. Ну, раз нормальных заданий нет, пойду в следующий город, может там будет поинтереснее.
  
  Тайрен подозвал к себе Тиси, всё это время рассматривающую разные побрякушки на витринах, и уже было хотел выйти из здания, как его окликнул консультант.
  
  - Подождите, я совсем забыл. Нам же недавно листовку из соседнего города прислали. Там опытные наёмники собирают рейд на некоего гиганта, облюбовавшего какую-то пещеру.
  
  - Собирают рейд? Что же это за гигант такой? И какого ранга задание? - его явно заинтересовала невиданная до этого момента сложность поручения.
  
  - Задание пятого ранга. Людей берут от седьмого. Я так понимаю, если вы хотели взять задание шестого ранга, то в составе рейда вам и это будет по силам, - паренёк положил на стол листовку и слегка пододвинул её поближе к противоположному краю.
  
  - Так. Фризеренд. Гигант. Пятый ранг. От десяти до двадцати человек, - Тайрен читал вслух основную информацию с бумаги. - Награда полторы тысячи монет на всех. Даже на десятерых это всего по сто пятьдесят. Не густо.
  
  Бегая глазами по тексту, он обнаружил ещё одну интересную фразу:
  
  - В пещере гиганта возможно наличие других ценных предметов, которые будут разделены поровну между участниками, - он задумался. - Хм... Ладно, беру. Хрен с ней, с наградой. Опыт участия в рейде многого стоит.
  
  - Только вам нужно поторопиться. По информации, которую нам прислали, в рейде уже собралось десять человек, и если за четыре дня они не найдут ещё людей, то отправятся таким составом.
  
  - А сколько туда добираться?
  
  - Два дня на лошади, три дня на повозке. Пешком идти дней пять. Но честно сказать, я бы не советовал вам туда идти без поддержки. Через десять километров начинается "Гнилой Лес". Мы часто отправляем туда людей, для зачистки, и всегда выставляем для этих миссий седьмой ранг. Там очень опасно. Местные животные часто нападают группами, а их укусы оставляют страшные следы на теле, которые не заживают месяцами. Поэтому в команде желательно иметь лекаря, иначе после первого же боя, даже если вы победите, вы уже будете не в состоянии отбить новое нападение.
  
  - Спасибо, учту, - только Тайрен хотел развернуться к выходу, как консультант, что-то вспомнил, и снова начал говорить.
  
  - Да, и ещё. Ближе к Фризеренду вам придётся преодолеть "Перевал Лютой Смерти".
  
  - Ого, говорящее название.
  
  - Вы наверно не знаете, но Фризеренд расположен в долине между гор, и чтобы добраться от нас к ним, надо преодолеть этот перевал. Вот. И в этом перевале всегда дует невероятно холодный ветер, спускающийся с гор. В той местности и так не жарко, а на этом участке дороги так вообще можно вусмерть замёрзнуть, если не подготовиться. Пешком это место крайне сложно преодолеть. Самый простой способ - использовать артефакты с защитой от ветра. Ну, или на крайний случай, с защитой от холода. Вторые не так эффективны будут, но всё же лучше, чем ничего. Сейчас в ту сторону направляется караван одного торговца, - паренёк неожиданно нырнул под стойку и через десять секунд вылез обратно. - Вот листовка. Человек надёжный. Его караван всегда оснащён кучей защитных амулетов. С ним у вас не будет никаких проблем с пересечением перевала, - его глаза вдруг неожиданно забегали, как будто он чего-то испугался. - Если конечно... Не нападут на вас големы.
  
  - Серьёзно? Ещё и големы?
  
  - Да, - молодой парень кивнул.
  
  - Похоже, это будет самый опасный путь, из всех, что мне доводилось проходить. А не в курсе, откуда там эти големы взялись? Разве эти существа не рукотворны? Чтобы создать жизнь из ничего, нужна же целая прорва энергии.
  
  - Я подробностей не знаю. Есть только слухи и догадки.
  
  - Буду не прочь их услышать. Даже в самых невероятных историях может быть зерно правды.
  
  - Говорят, всё дело в не упокоенных душах людей, замёрзших там насмерть. Они почему-то не могут покинуть то место и, пытаясь воскреснуть, ищут для себя новые сосуды. Но, как бы они не старались, в людские тела им дорога закрыта. А потому они вселяются в камни, собирая из них для себя новое тело.
  
  - Но если это бывшие люди, то зачем они нападают на проезжающих мимо?
  
  - Да кто ж их знает, слухи они такие, всю правду из них не узнать.
  
  - Я понял, спасибо за информацию.
  
  - Обращайтесь. И поторопитесь, караван должен отбыть где-то в течение часа.
  
  После этого разговора парочка сразу же выдвинулась к выходу из города, где десяток повозок готовились к отправке. Хотелось бы ещё зарегистрировать Тиси в гильдии, но времени на это явно не хватало. Поспрашивав у снующих туда-сюда рабочих, нагружающих телеги всевозможным грузом, удалось найти человека, владеющего всем этим богатством. Именно с ним у Тайрена и возникли разногласия в цене поездки.
  
  - Ну, может, хоть скидку сделаешь? Пятьдесят серебра за двоих это чистой воды грабёж.
  
  - С чего это вдруг я должен скидывать? Вы вдвоём поедите на шикарной крытой повозке, с удобной мебелью. Несколько защитных амулетов уберегут вас от любой непогоды. А у нашего каравана ещё и охрана будет, - торговец вновь ехидно улыбнулся.
  
  - Да-да, невиданные условия всего лишь за пол сотни серебра. Хорошо. Держи, - Тайрен достал из мешка 5 зеленоватых монеток и вложил их в пухлую руку мужчины.
  
  - Добропочтенные господа, прошу, садитесь, ваша карета третья от конца, - манера речи торговца сразу поменялось, как только монеты оказались у него.
  
  - Когда отправляемся?
  
  - Минут через двадцать.
  
  - А кормить в дороге будете?
  
  - Еда в счёт не входит. Ещё один электрум и вас обеспечат яствами на всю дорогу.
  
  - Да чтоб тебя! - Тайрен было хотел пойти набрать сухпайка на три дня, как вспомнил, что Тиси не переносит сильносолёную пищу. - Держи. Надеюсь, еда будет шикарной.
  
  - Конечно-конечно. Для особых клиентов всё по высшему разряду.
  
  Наш герой отвернулся в сторону и, прихватив с собой Тиси, быстрым шагом пошёл к обозначенному дилижансу. Смотреть на эту довольную рожу больше не было никаких сил. Ну, хотя бы про качество повозки барыга не соврал. Всё выглядело очень пристойно, как снаружи, так и внутри. Два широких, отделанных кожей дивана, расположенных друг напротив друга, вполне могли служить отличными спальными местами в долгих поездках. А столик посередине позволял расположить на себе достаточное количество тарелок, чтобы наестся до отвала. Оставалось надеяться, что и про еду мужик не соврал.
  
  Тиси никак не могла усесться на месте, постоянно елозя по дивану.
  
  - Что ты никак не успокоишься?
  
  - Мягко. Так мягко, - диваны и впрямь были хороши.
  
  - Ну-ка, подвинься, - Дарки появилась из дымки прямо рядом с рыжеволосой. - Сиденья как сиденья, могло быть и получше.
  
  Раньше Дарки могла воплотиться не далее как на расстоянии в один метр от нашего героя. Но чем сильнее становился Тайрен, тем сильнее расширялась область, в которой его спутница могла возникнуть. На данный момент это расстояние составляло уже около трёх метров, что открывало огромные возможности для неожиданных атак на противника. Конечно, создание материального тела тратило много сил, но потенциал у атаки, совершенной в полете или из-за спины был просто огромен и окупал любые потери энергии. К тому же не обязательно воплощаться целиком. Например, проявив только оружие, Дарки могла двигать им как угодно, при этом, никак не уменьшая его убойную силу. Правда три метра для таких манипуляций не так уж и много, но никто и не говорит, что это предел возможностей.
  
  К тому моменту как они выехали за ворота, солнце уже высоко поднялось над горизонтом. Они ехали молча. Тиси прилипла к окну и, не отрываясь, смотрела на убегающие назад деревья, периодически принюхиваясь к новым запахам. Дарки перебралась на диван к Тайрену и, положив голову ему на колени, уснула обычным человеческим сном. А наш герой в то время обдумывал, что же ему делать дальше. Обычно, он не занимался продумыванием своих действий далеко вперёд. Но сейчас на повестке дня стоял очень важный вопрос - как помочь Тиси не потерять саму себя. С тех пор как он взял её с собой, эта проблема стала для него самой актуальной. Путешествовать рядом с бомбой, которая может в любой момент взорваться, было как-то не спокойно. Да и терять своего нового компаньона не особо хотелось. Правда за эти несколько дней так и не удалось проверить, насколько она сильна, так как по дороге до города им не встретилось ни одного крупного зверя. Но он знал, что возможность ещё появится. Да и как-то не очень-то сильно он в ней сомневался. Последние месяцы в нём стало зарождаться некое новое чувство. Чем больше он сражался, тем отчётливее оно становилось. Как будто в нём пробудился новый орган осязания мира, который раньше спал глубоким сном. И этот неизвестный орган позволял ему ощущать других существ вокруг себя. Если точнее, то позволял не только ощущать их присутствие, но и их силу. Чем могущественнее перед ним стояло существо, тем активнее отзывался новый орган, трезвоня об опасности. В начале, Тайрен просто думал, что всё дело в возросшем опыте, который позволял определить силу врага одним лишь взглядом. Но после сражения под Ньюполем всё изменилось. Маленькое чувство беспокойства или так сказать тревожности, переросло в абсолютное понимание того, насколько силен тот или иной человек или зверь. С тех пор он практически не сражался, а потому проверить правдивость нового ощущения так и не удалось. И потому, он не мог понять, правда ли, что эта миленькая хвостатая девчушка не многим слабее нашего героя, или же это просто случайное наваждение.
  
  
  
  Момент девяносто пятый: Внутренний мир
  
  И всё-таки, что же делать с этой зверолюдкой? За время своих путешествий, Тайрен довольно неплохо научился контролировать свою ненависть. Не то чтобы он плохо контролировал её раньше, но теперь это взаимодействие перешло на новый уровень. Нынче он мог разжечь огонь внутри себя в любой момент, когда это только могло понадобиться. Нужно лишь мгновение, чтобы погрузиться внутрь себя и раздуть светящиеся угольки. И сразу за этим, разгорающееся чёрное пламя снимает всю усталость, нивелируя боль и заглушая лишние мысли, а огромный поток энергии насыщает тело своей силой, делая кости прочнее, а мышцы крепче. У этого эффекта правда есть один серьёзный недостаток. Когда бой заканчивается, и огонь ненависти гаснет, приходит невероятная по своей силе усталость. Она настолько сильна, что невозможно себе представить ситуацию, чтобы в обычных условиях кто-то смог бы себя довести до такого состояния. Это чувство ощущается никак иначе, как желание просто лечь на землю и сдохнуть прямо тут. Руки не двигаются, ноги не ходят, каждый вздох даётся с огромным трудом. Как будто это неистовое пламя просто сжигает все доступные ресурсы. Резервы, резервы резервов, и вообще всё до чего только оно сможет добраться, превращается в чистую энергию, дабы помочь хозяину справиться с трудной ситуацией. После того памятного боя, наш герой не только проспал двое суток, но ещё и похудел разом килограмм на пять. Не понятно, что именно ушло с этим весом - жиры или мышцы, но когда он проснулся, жрать хотелось так, будто он не ел уже пару веков.
  
  Имея такой богатый опыт в самоконтроле, Тайрен надеялся обучить Тиси нескольким приёмам, которые, возможно, помогут ей справиться с её собственной "тьмой". Проблема заключалась ещё в том, что знать что-то это одно, а научить кого-то этому - совсем другое. А когда речь заходит не просто о том, чтобы научить другого владению чем-то материальным, типа меча, а нужно рассказать о том, как познать самого себя и постичь свой духовный мир, и вот тут начинаются ещё большие сложности. Каждый человек уникален и воспринимает мир вокруг себя немного иначе, чем кто-то другой. Если мы видим один и тот же мир по разному, то, что уж говорить о мире внутреннем, который сам по себе уникален и неповторим. Но даже если так, этих двоих кое-что всё же объединяет, и этим чем-то являются существа живущие внутри них. Пусть причины появления этих сущностей и разные, но последствия очень даже похожи. И Тайрен и Тиси с раннего возраста старались контролировать то, что жило внутри них. Да, в нашем герое тьма зародилась несколько позднее, но последствия этого были не менее разрушительны. Если бы он в то время не смог совладать сам с собой, то, скорее всего, просто сошёл бы с ума от невыносимого желания уничтожить всё живое вокруг. А сейчас от этого чувства уже больше ничего не осталось. Имея силу поквитаться с любым обидчиком, он стал относиться к людям немного проще, да и ненависть раз к разу получает возможность вырваться наружу, разрывая врага в клочья. Плохо только одно, пока Дарки находится в осязаемой форме, часть этой силы остаётся недоступной, и потому частенько приходится выбирать, иметь ли в напарниках сильного бойца, или же самому использовать эту огромную мощь. Есть ещё вариант, сначала использовать напарницу отдельно, а затем, объединившись, надавать врагу по щам с удвоенной силой. Но само воплощение тоже съедает прорву энергии, а потому, тактику в сложной битве лучше продумывать заранее.
  
  - Тиси, скажи мне... - он всё-таки решился хотя бы попытаться что-то сделать.
  
  Девушка отвлеклась от окна и перевела взгляд на Тайрена.
  
  - ...а как ты тренировалась в контроле духа зверя? Вас же должны были этому обучать в детстве.
  
  - Я. Сражалась.
  
  - И всё? Просто сражалась?
  
  - Я. Сражалась в форме зверя, стараясь не потерять контроль над собой во время боя.
  
  - А медитацию не пробовала?
  
  - Медичтоцию?
  
  - Медитация. Это состояние, в котором ты отрекаешься от внешнего мира, уходя вглубь себя. С помощью неё можно постигнуть самого себя, улучшить контроль над собственным телом, разобраться в собственных мыслях и открыть скрытые внутри способности.
  
  Тиси повернула голову набок, вопросительно смотря на говорящего.
  
  - Проще говоря, ты сможешь пообщаться как со своим внутренним я, так и с духом лисы. И если у вас получится достигнуть понимания, то сущность внутри тебя больше не будет пытаться захватить твоё тело.
  
  - Я. Могу поговорить с духом зверя?
  
  - Ты можешь попробовать это сделать.
  
  - Как?
  
  - Хорошо, давай попробуем. Слушай, что я говорю, и старайся следовать моим инструкциям. Во-первых, сядь поудобнее и расслабься, - девушка, немного поелозив по дивану, нашла самую удобную точку и откинулась на спинку. - Теперь закрой глаза и сконцентрируйся на своём дыхании. Дыши медленно и равномерно. Не обращай внимания на всё происходящее вокруг. Просто расслабься и спокойно дыши. Слушай, как бьётся твоё сердце. Успокой его. Пусть его удары будут неторопливыми, но равномерными. Здесь есть только ты и твоё тело. Вокруг пустота. Почувствуй саму себя, убедись, что ты это ты и больше никто. От пальчиков на ногах, до кончиков ушей на голове - всё это принадлежит тебе и никому больше. Попробуй найти то, что мешает тебе стать самой собой. Попробуй найти там, в глубине кого-то ещё. Кого-то, кто не является тобой...
  
  Уже какое-то время Тиси находилась в прострации. Она больше не ощущала тряски от едущего дилижанса, не чувствовала запахов, проносящихся за окном, не слышала звуков, идущих из леса, и только чей-то голос на периферии сознания всё ещё доносился до неё, с каждой секундой затухая всё сильнее. Ей казалось, что она висит в абсолютно пустом пространстве, где-то посреди великого ничто. Вокруг отсутствовали какие-либо объекты, только она и пустота. Неожиданно для себя, она поняла, что её кожа больше не покрыта рыжим мехом, а её лисьи уши и хвост, к которым она уже так привыкла, куда-то пропали. Здесь она выглядела как человек, которым была когда-то давно. Её собственное родное тело казалось таким лёгким и чистым, свободным от всего лишнего.
  
  Уже прошёл почти час, с тех пор как Тайрен помог зверолюдке уйти в транс. Со стороны казалось, что она просто заснула, но так как её поза совершенно не изменилась с тех пор, парень предположил, что она всё же медитирует, а не спит.
  
  - Жаль я не могу залезть ей в голову, и посмотреть, что там происходит, - прошептал он себе под нос.
  
  - Это её путь, и она должна пройти его сама, - Дарки подняла голову с его колен и уселась рядом, наблюдая за застывшей в одной позе Тиси.
  
  - Я понимаю, но как-то боязно за неё. Общение с самим собой это тебе не шутки шутить. Если ей придётся сражаться, и она вдруг проиграет этот бой, то может уже не вернуться. Мысль о том, что я ускорил смерть её сознания не даёт мне покоя.
  
  - Если бы не ты, то не только её сознание, но и её тело погибло бы несколько дней назад. Так что, как по мне, ты вполне вправе распоряжаться её жизнью как тебе вздумается.
  
  Он вздохнул. Как же его напрягает, когда Дарки озвучивает его собственные потаённые мысли, от которых он со всем усилием старается отмахнуться. Но как бы там ни было, она права. Он спас девушку от неминуемой смерти, одел, накормил, дал новую цель в жизни. С одной стороны, он, конечно, может делать с ней всё, что хочет, а с другой, огромным грузом висит ответственность за жизнь человека. Теперь он отвечает за неё, и если она умрёт, это будет на его совести. А кроме этого, где-то в уголке сознания таилась эгоистичная мысль о том, что ему совершенно не хочется терять помощника, в которого он вложил столько сил, времени и денег. И чем дольше они будут путешествовать вместе, тем больше будет становиться вклад, и тем ценнее будут ощущаться инвестиции. Так же как с той девочкой, дочерью барда, в которую он вложил 1 золотой. В нём теплилась надежда, что когда-нибудь он вернётся в Филермун и встретит там повзрослевшую девочку, выступающую в лучших заведениях города, и естественно сможет насладиться её прекрасным голосом в полной мере.
  
  "Вот жеж блин! Я забыл спросить, как её зовут! Чёрт, потом ищи её свищи по всем музыкальным площадкам города. Эх... Дырявая башка".
  
  Неожиданно Тиси дёрнулась и резко посмотрела на свою правую руку. Похоже, она не очень понимала, где находится, в страхе осматривая всё вокруг и принюхиваясь к запахам. Заметив Тайрена, удивлённо смотревшего в её сторону, она немного успокоилась, приходя в себя.
  
  - Ну как прошло?
  
  - Я. Лис. Дух. Страшный, - она как будто забыла, как нужно формировать предложения, выплёвывая слова по одному.
  
  - Я ничего не понял. Тиси, это всё ещё ты или нет? - он прищурился, пытаясь понять, изменилась ли она как-то.
  
  - Я. Это я.
  
  - Сделай глубокий медленный вдох, и такой же медленный выдох. Что бы там не произошло, оно осталось там. Здесь тебе не о чем беспокоиться.
  
  Рыжеволосая послушалась и несколько раз медленно и глубоко вдохнула и выдохнула.
  
  - Лучше стало?
  
  - Да.
  
  - Рассказывай, что произошло.
  
  - Лис. Укусил меня. Я. Была в темноте. И я. Выглядела как человек! Я. Даже забыла, как это быть человеком! Потом я. Увидела его. Большой. Страшный. Он. Рычал на меня! Я. Хотела с ним поговорить, как ты сказал. Но он. Не подпускал меня. Когда я. Подошла поближе, пытаясь его погладить. Он. Куснул меня за руку. Было очень больно. И я. Проснулась.
  
  - Так. Хорошо, что ты всё-таки вернулась. Но в следующий раз будь осторожнее. Не подходи к нему. Попробуй с ним поговорить. И не только говори сама. Я уверен, что дух тоже захочет тебе что-то сказать, послушай его. Тебе не нужно переделывать это дикое существо под себя. Вам нужно прийти к пониманию друг друга. Нельзя заставлять его подчиняться, нужно договориться. Медитируй каждый день, и возможно, однажды, ты проснёшься без хвоста и лишних ушей. И после этого никто и в жизни не догадается, что в тебе живёт дух зверя.
  
  - Я. Постараюсь.
  
  
  
  Момент девяносто шестой: Внеплановая остановка
  
  Шёл второй день в дороге. И хоть тот торговец и оказался шибко ушлым и втюхал Тайрену поездку за 600 монет, но хотя бы ни в чём не соврал. Дилижанс отличался повышенным комфортом, а подаваемая еда практически не отличалась от того, что он ел в обычных забегаловках, что собственно не являлось недостатком. Во время остановок на улицу вытаскивалось несколько металлических плиток на ножках. На нижней стороне такой установки располагался крупный магический кристалл, зачарованный на увеличение окружающей его температуры. Так же доставались раскладные столы, на которых и нарезалось все мясо перед жаркой. И как оказалось, повара готовили не для всех. Похоже, кто не был готов заплатить 5 серебра за еду, перебивался сухпайком. Четверо охранников, среди которых находилось три мужчины и одна женщина, тоже принимали участие в трапезе, так как обычно, в задание по сопровождению входит и оплата еды охраняемой стороной.
  
  Как сказал кучер на одной из таких остановок, "Гнилой Лес" уже почти закончился, и даже удивительно, что им удалось проехать без каких либо происшествий. По его словам, за одну поездку бывает до четырёх нападений, и то, что им никто не встретился по дороге, даже как-то подозрительно. На его памяти за несколько лет поездок, такого ни разу ещё не случалось, хоть раз да нападали. А с учётом, что до выезда из леса осталось всего ничего, то вряд ли что-то вообще случиться. На окраинах монстры почти не водятся. Именно поэтому они сделали остановку, ведь опасности тут уже нет никакой.
  
  Ох уж эти затяжные переезды между населёнными пунктами. Сидишь в повозке, погружённый в свои мысли. Делать абсолютно нечего. По большей части спишь, по меньшей - наблюдаешь за уходящими вдаль деревьями. Слушаешь стук копыт, вдыхаешь ароматы леса. Ощущается некая безмятежность и идиллия. И скука. Голову совсем нечем занять. Только и остаётся, что спать, да ворон на деревьях считать. Таких крупных ворон, лазающих вертикально по стволу дерева, как заправские альпинисты. Чёрные, большие, страшные. Хорошо хоть им нет никакого дела до проезжающих мимо людей. Сражаться с быстрыми летающими монстрами как-то совсем не охота.
  
  Резкая остановка отвлекла Тайрена от раздумий. Он высунул голову в окно, пытаясь разглядеть, что происходит впереди.
  
  - Говорят, дерево на дорогу упало, - кучер ответил, до того как ему успели задать вопрос. - Сейчас быстро уберут, и снова поедем, не выходите.
  
  Прошло пять минут. Затем десять. И двадцать минут уже минуло.
  
  "Интересно, в их понимании быстро, это сколько?"
  
  "Хилые там наверно рабочие, может сходишь, покажешь, как на самом деле надо убирать деревья?" -- женский голос прозвучал в его голове.
  
  "Чет не шибко охота мне понтоваться перед этими убогими. Пусть сами разбираются. Не будут же они там полдня возиться. А даже если так, всё равно у меня ещё есть время".
  
  В передней части каравана послышались какие-то звуки.
  
  - Что там происходит? - Тайрен снова высунул голову из окна.
  
  - Господин, не высовывайтесь, кажется, на нас напали бандиты.
  
  - Да мы у черта на куличках находимся! Какие тут бандиты?!
  
  - Не беспокойтесь, наша охрана справится.
  
  - Ну-ну, - он уселся обратно на диван, - те бомжи и собаку с дороги согнать не смогут. Какие уж там бандиты...
  
  Минут через десять дверь дилижанса неожиданно распахнулась, и какой-то одноглазый мужик направил арбалет на находящихся внутри людей.
  
  - Богатенькие, вылезайте давайте.
  
  - Мне кажется, ты дверью ошибся, иди, гуляй дальше, - Тайрен потянулся к двери и с силой захлопнул её обратно, в процессе смотря в одинокий недоумевающий глаз.
  
  Мужик на мгновение опешил от такой дерзости, после чего снова дёрнул дверь:
  
  - Быстро вылезли из повозки, пока я в вас лишних дыр не наделал!
  
  - Вот геморрой то, - наш герой растолкал Тиси, которая как ни в чем не бывало, спала на соседнем диване, переваривая недавний обед. - Пошли, у нас тут неожиданные приключения вырисовываются.
  
  Еле продрав глаза, девушка поднялась, и вслед за Тайреном покинула дилижанс. Вдоль всего каравана стояло этак с десяток мужчин, вооружённых как разнообразным оружием ближнего боя, так и арбалетами. Ещё несколько человек осматривали повозки, заглядывая внутрь. Где-то в районе второй телеги собралась уже целая толпа, и туда же вели наших героев. По дороге выяснилась судьба нанятых охранников, трупы двоих валялись истыканные стрелами, а девушка и один из парней, сильно помятые и порезанные, но всё ещё живые, сидели привязанные друг к другу спинами. Жалкое зрелище. Да, но справиться с напавшими из засады организованными людьми, та ещё задачка. Возможно, Тайрену повезло, что барыга не взял его в охрану, получить неожиданную стрелу, вылетевшую из чащи леса, то ещё удовольствие. Хотя, рассматривая местных разбойников, не ощущалось ни малейшего чувства опасности. Этот одноглазый даже не заметил меч, висевший у "богатенького" пленника на поясе. Когда появится возможность, разобраться с этой толпой не составит особого труда. Единственные, кто могут представлять опасность это стрелки. Увернуться от простой стрелы это одно, а вот увернутся от стрелы, летящей в спину, это совсем другое. А потому, пока их вели к основной группе, он осматривал и запоминал расположение всех возможных врагов.
  
  - Босс, эти двое ехали в карете.
  
  Немного пожилой мужчина, экипированный в хорошую кожаную броню, с короткими клинками, висящими на поясе, отвлёкся от выдачи тяжёлых пощёчин владельцу каравана, и перевёл взгляд на обозначенную пару.
  
  - Ты шутишь что ли? Где ты откопал этих заморышей? Совсем ослеп уже? Карету с телегой для нищих спутал?
  
  "Неужто я так плохо одет? Как уже достало, что меня никто даже близко сильным не считает. Ну, они ещё поплатятся за такое пренебрежение противником", - мысленно пообещал себе Тайрен.
  
  
  
  Момент девяносто седьмой: Разборки
  
  - Осмотри их и кидай к остальным.
  
  Одноглазый послушался и приступил к прохлопыванию карманов. Тиси с интересом смотрела на мужчину, который лёгкими шлепками прошёлся по её телу. Когда очередь дошла до Тайрена, мужик было отшатнулся, увидев меч, но тут же спохватился и наставил на него арбалет.
  
  - Вытаскивай его и клади на землю.
  
  - Тебе нужно, ты и вытаскивай.
  
  - Тебе что, жить надоело? Может мне эту зверодевку пристрелить? - он направил арбалет в сторону Тиси, которая продолжала с интересом наблюдать за происходящим.
  
  - Спокойно, если хочешь, чтобы я сам вытащил, пожалуйста, сейчас вытащу.
  
  Тайрен потянулся к мечу.
  
  - Только медленно.
  
  - Конечно, - и как только его рука коснулась рукояти, в следующую же секунду арбалет одноглазого развалился на несколько составляющих. Тайрен же стоял в стойке после взмаха, медленно переводя меч в новое положение для удара, при этом с удовольствием наблюдая за удивлённой рожей бандита. Шаг вперёд, ещё удар и голова легко отделяясь от тела, отправляется в новое путешествие.
  
  - Ну что там у тебя? - недовольно произнёс глава бандитов, снова отвлекаясь от своего благородного дела по выпытыванию какой-то информации у лысого мужичка. В этот момент его глаза округлились, а руки непроизвольно потянулись к оружию. - Тревога! - прокричал он, вытаскивая из ножен кинжалы. Но воспользоваться он ими так и не успел.
  
  - Брось, - Тайрен, преодолев несколько метров за пару мгновений, приставил к его шее меч, слегка надавив на кожу. - Не бросишь оружие, твоя голова полетит туда же куда и того одноглазого.
  
  Бандит же, разжав вытянутую вперёд левую руку, так, что кинжал начал падать прямо мечнику под ноги, резким движением швырнул второй кинжал в сторону, в надежде отвлечь своего противника, а затем, увидев возможность, кувыркнулся в сторону кинутого правой рукой оружия. Финт, конечно, удался, ведь на мгновение Тайрен и правда, отвёл глаза на падающий к его ногам клинок. Но разница в скорости сыграла свою роль. Как только командир разбойников, выйдя из кувырка, потянулся к воткнувшемуся в землю ножу, на его горле вдруг снова очутилась прохлада закалённого металла.
  
  - Крутой приём. Я его обязательно запомню. Правда, не думаю, что мне когда-нибудь пригодиться подобное. Давай вставай и теперь уже без выкрутасов. Голова всё же у тебя одна, если отрежу, новая не вырастет.
  
  - Тебе не выпутаться из этой передряги живым, - вставая, произнёс мужчина. - Оглянись вокруг, на тебя направлено пять арбалетов, один мой приказ, и ты станешь ёжиком.
  
  - Ёжиком? Как мило. Ну, давай, попробуй отдать приказ. Посмотрим, сумеешь ли выжить ТЫ в этой передряге.
  
  - И что ты думаешь делать? Ну, убьёшь меня, а потом что? Ты уже нежилец.
  
  - Да помолчи ты уже. У меня есть дела поважнее, - не отводя взгляд от своего заложника, Тайрен крикнул. - Ей! Уважаемый владелец каравана, не хотите ли вы нанять к себе на службу новых охранников? А то я смотрю, старые как-то плохо справляются.
  
  Лысый мужичек с опухшим лицом в это время сидел на земле, связанный по рукам и ногам. От того количества ударов, что он успел получить, один его глаз слегка заплыл, а сознание, похоже, блуждало где-то далеко отсюда.
  
  - Тиси! Приведи в чувство этого лысого! - Тайрен обхватил главаря за шею, прижав того к себе, и указал рукой с мечом на отрешённого от мира мужичка.
  
  Рыжеволосая отвлеклась от рассматривания приближающихся новых людей и подошла к сидящему на земле избитому человеку.
  
  - Вставай, - она потрясла его за плечо.
  
  - Не просыпается, - она немного виновато, посмотрела на Тайрена.
  
  - Буди активнее. Он нам сейчас нужен.
  
  - Вставай! - в этот раз она начала трясти его уже за оба плеча.
  
  Торговец вдруг очнулся, резко распахнув рабочий глаз, и застонав, попытался отползти назад, но упёрся спиной в других заложников.
  
  - Нет! Не трогайте меня! У меня ничего больше нет! Пожалуйста!
  
  - Приди в себя уже! Тебя никто не бьёт. Как минимум пока что, - наш герой помахал мечом, дабы привлечь внимание очухавшегося мужика.
  
  - Что? - кажется, торговец начал приходить в себя. Осматривая людей вокруг, он, похоже, понял, что происходит.
  
  - Я предлагаю тебе сделку. Ты нанимаешь меня и Тиси на работу, и мы поможем тебе справиться с нападением бандитов.
  
  - Хорошо, по две сотни монет каждому, если вы их всех перебьёте!
  
  - Да это даже дорогу не окупит! Тебе жизнь совсем не мила? Сначала нанимаешь каких-то немощей для защиты, а теперь хочешь отмазаться за четыре сотни?
  
  - Двести пятьдесят!
  
  - По пять сотен каждому. Иначе я отпущу этого парня, и он продолжит калечить твоё прекрасное аристократическое личико.
  
  - Это грабёж! Да ты ничем не лучше этих разбойников!
  
  - Именно. Мне всё равно, кто из вас выживет. Моя цель - добраться до Фризеренда как можно быстрее. Если я смогу при этом ещё хорошо заработать, это будет несомненным плюсом.
  
  - Но у меня нет таких денег! Я всё потратил на закупку товаров!
  
  - Пацан, этот торгаш тебя за нос водит, - подал голос главарь банды.
  
  - Пфф, да я и сам знаю. Он содрал с меня за поездку шесть сотен, а теперь тут сопли разводит, будто совсем нищий.
  
  - Я честный торговец! Все дела веду по совести. Я разве обманывал тебя, когда говорил, что поедешь в шикарной повозке? Или может я обманул тебя о качестве еды? Тебе что, не понравилась готовка моих поваров? Всё было выполнено, как и обещано. Ты сам согласился ехать за эту сумму!
  
  - Ага, согласился. Выбора то не было. Собственно как и у тебя сейчас. Либо платишь по пятьсот монет на нос, либо остаёшься без каравана, и возможно, без жизни.
  
  Торговец немного задумался. На его лице одно за другим сменялись разные эмоции, как будто он прогонял в голове все возможные варианты выхода из ситуации и никак не мог решиться не на один из них.
  
  - Пацан, забей на этого хрыча. Хочешь заработать и добраться до Фризеренда? Без проблем. Выделим вам две лошади, сумку с провизией и парочку защитных амулетов. "Перевал Лютой Смерти" проскочите - не заметите.
  
  - А заработок?
  
  - Всё просто, пацан. Ты думаешь, мне в удовольствие было избивать эту мерзкую тушку? По нашей информации этот торгаш всегда имеет при себе солидную сумму от пяти тысяч монет и больше. Деньги спрятаны где-то в тайнике, в одной из повозок. Даже если он не расколется, мы разберём этот караван на щепки, и то, что найдём, поделим поровну.
  
  - Уважаемый владелец каравана, вы слышали? Мне поступило заманчивое коммерческое предложение от этого джентльмена. И с учётом того, что мне немного лениво сражаться с этой толпой, думаю я приму его, если вы не предложите мне что-то поинтереснее. - К этому времени уже абсолютно все разбойники сбежались к месту действия. Несколько человек попытались зайти сзади, из-за чего Тайрену пришлось прижаться спиной к телеге, продолжая прикрываться главарём.
  
  - У меня есть ответное предложение. Вы когда-нибудь задумывались о том, чтобы научиться колдовать? - мужчина, выйдя из ступора, посмотрел на нашего героя с серьёзным лицом.
  
  - Не особо. Но начало мне нравится, продолжайте.
  
  - У меня есть особое кольцо, поднимающее магический потенциал владельца до небывалых высот.
  
  - Так и? Оно ценное?
  
  - Я планировал выставить его на аукцион с начальной ставкой в пятнадцать золотых. Там одни только материалы стоят больше десяти тысяч монет. А зачарование сделано профессионалом высокого уровня с использованием самой качественной демонической пудры. Это уникальный предмет, такого больше нет на всём континенте. Любой начинающий маг, получив это кольцо, сразу сможет освоить заклинания как минимум третьего круга. А человек, добравшийся до пятого круга, надев это кольцо, станет самым выдающимся колдуном во всём мире.
  
  - Звучит заманчиво...
  
  - Пацан, если отпустишь меня, то после того как прочешем все повозки вдоль и поперёк, колечко будет твоим.
  
  - Хм... и снова интересное предложение от этого товарища.
  
  - Они не смогут найти это кольцо. Чтобы определить свойства большинства артефактов, что я перевожу, нужен мастер оценщик. Среди этого быдла я что-то такого не наблюдаю. И если он сейчас тебе ещё предложит отправиться к ним в логово, где их ожидает человек, который сможет определить ценность всех предметов, то не стоит забывать, что их логово - это пасть льва, и тебя добровольно зовут в неё залезть.
  
  - Не, в их укрытие я точно не попрусь, у меня дела поважнее есть. Давай тогда по пятьсот монет мне и моей спутнице, и плюс колечко. Если согласишься, то я на твоей стороне.
  
  - Согласен, только этого человека, которого ты сейчас душишь, в живых оставь, он мне понадобиться.
  
  - Договорились.
  
  Не успел Тайрен произнести последнее слово, как разбойник в его руках, выкрикнул:
  
  - Убейте зверодевку! - и, попытавшись дёрнуться в сторону, получил рукояткой меча в висок и вырубился.
  
  В Тиси одновременно полетело несколько арбалетных болтов, но ловкая девушка увернулась от всех, неожиданно встав на четвереньки. Ещё секунда и она, будучи по-прежнему в человеческом обличии, но, уже начав превращаться в лису, несётся к ближайшему мужику. Сбив того с ног, она впивается острыми клыками ему в горло, отрывая от него куски и брызгая кровью во все сторону.
  
  Пока Тайрен опускал на землю обмякшее тело главаря, он чуть не лишился головы. Ловкий молодой парень, не теряя времени, подскочил к нашему герою и попытался ударить в шею. Но, неожиданно появившаяся из воздуха чёрная коса, заблокировала удар.
  
  - Я тут справлюсь, помоги Тиси.
  
  Материализовавшаяся девчонка ошарашила молодого разбойника ещё сильнее, чем взявшееся перед этим не пойми откуда оружие. Но прийти в себя ему никто не дал. Режущий удар мечом, и от плеча до середины груди образовалась глубокая кровоточащая полоса. А последующий удар рукоятью косы в нос полностью выбил из парня сознание.
  
  Освободив путь, Дарки преобразовала косу в длинный меч и устремилась к толпе арбалетчиков, пытавшихся застрелить юркую лису. Но крупная рыжая бестия была не так слаба, как могло бы показаться на первый взгляд. После того как она загрызла первого, одним большим прыжком она сиганула на второго, в полёте заканчивая свою трансформацию. Мужчина успел сделать шаг назад, из-за чего зверю не удалось придавить его всем своим весом. Но зацепившись за руку чуть ниже плеча, лиса вырвала огромный кусок плоти вместе с одеждой, от чего мужчина заорал истошным голосом, выронил оружие и, пытаясь другой рукой остановить фонтанирующий поток крови, стал пятиться назад. Рядом с рыжей воткнулся болт, по касательной поранив той бок. Животное зарычало, выплюнуло зажатое в челюстях на землю шмотье с ошмётками плоти и повернулось к обидчику. Ухмыляющееся выражение лица мужчины сменилось недоумением, когда его арбалет упал на землю. Упал вместе с рукой, которая его держала.
  
  - Сожри их всех. Я прикрою, - Дарки подоспела вовремя, ещё двое мечников подходило со стороны, но увидев нового противника с крупным мечом, переключились со зверя на девочку.
  
  Тайрен в это время тоже не мешкал. Около него полукругом стояло пятеро вооружённых мужчин, готовых покромсать его на кусочки. Первым напряжения не выдержал тип с деревянной палицей в руках. От замаха, которым нападающий планировал сходу снести голову, наш герой уклонился, поднырнув вниз. Невероятно острый меч прорезал сразу несколько слоёв кожаной одежды, оставив на животе неприятеля кровоточащую рану. Второго замаха мужчина сделать уже не смог, так как получил удар ногой и упал на подходившего сзади товарища.
  
  Острая боль в районе почек неожиданно поразила Тайрена, заставив обернуться. Он не успел рассмотреть лицо нападающего, из-за того, что голова этого парня отвалилась от удара мечом с разворота, быстрее, чем сознание успело понять, кто это был. Времени же вытаскивать нож из спины ему никто не дал. Ещё один разбойник, чьё лицо исполосовывали многочисленные шрамы, метнул в него небольшой топорик. В последнее мгновение, успев увернуться от пролетающего мимо лица оружия, Тайрен инстинктивно подставил меч под новый удар, замеченный буквально краем глаза.
  
  Дарки же в это время яростно махала мечом, заставляя двух нападавших на неё отступать. Даже двое крупных мужчин не могли справиться с неистовым натиском маленькой девочки, чьи удары чуть ли не вышибали оружие у неприятеля из рук, не давая тем и шанса на ответную атаку. Бандиты держались из последних сил, пытаясь, то обходить с разных сторон, то, отступая и резко возвращаясь в бой. Но силы были неравны. С каждой их уловкой, напор Дарки становился только яростнее, подавляя противника невиданной им ранее мощью.
  
  Вновь раздался оглушительный крик, ознаменовавший получение крайне ужасной раны. Тиси вцепилась зубами прямо в промежность одному из арбалетчиков и стала трепать его с такой силой, что тот даже не смог удержаться на ногах и упал на землю, отключившись от настигнувшей его боли. Последний оставшийся стоять стрелок, разрядил последний болт в цель, промахнулся, и отправил туда же своё оружие, которое вместо лисы, угодило в голову укушенному за пах товарищу. Нож, который вытащил из ботинка разбойник, больше походил на зубочистку, чем на оружие, но это был единственный оставшийся острый предмет в его арсенале. Зверь зарычал и метнулся в сторону врага.
  
  Тайрену не часто приходилось сражаться с живыми людьми. Большинство заданий, которые он брал, не имели никакого отношения к бандитам. Часто встречались поручения на защиту знатных мужей во время важных встреч, при которых особо ничего и не происходило. Иногда попадалось что-то поинтереснее, вроде того лайфоманта или одичавшего зверочеловека, ставшего медведем. Несколько раз пришлось зачищать логова каких-то тварей, принадлежность к животному миру которых он так и не смог определить. Конечно, ему всё же доводилось несколько раз убивать плохих парней, и даже сражаться сразу с несколькими одновременно. Но навыки тех людей были далеки от совершенства, и бой зачастую заканчивался до того, как враг успевал что-либо предпринять. И хоть наш герой и не чувствовал серьёзной угрозы от каждого из тех, с кем он дрался сейчас, их командная работа он оценил довольно высоко. Пока один отвлекал его дуэлью на мечах, второй норовил зайти сзади и сделать в нём лишнее отверстие. Бой выдался невероятно сложным. Кинжал, торчащий из нижней части спины отдавал болью и мешал активно двигаться, а несколько порезов в разных местах тела говорили о том, что не стоит снижать бдительности.
  
  Вспоминая бой с армией нежити, Тайрену казалось, что то было лишь лёгкой прогулкой. Медленные и очевидные движения воскрешённых скелетов не шли ни в какое сравнение с быстрыми и неожиданным выпадами профессиональных бойцов. Всего лишь пять человек заставляют его выкладываться сильнее, чем тысяча оживших трупов. Любая малейшая ошибка или недосмотр приводили к появлению новой болящей раны. На одну лишь концентрацию на действиях противника уходило так много сил, что ему казалось, что он дерётся уже целый час, а не три минуты. Конечно, врагам тоже доставалось. Тот мужик с палицей, решившись атаковать вновь, лишился руки, и уже больше не пытался вступить в бой. Другой же, дольше всего продержавшийся в дуэли против нашего героя, просто упал на землю, белея и пуская кровь из десятка полученных ран. Ещё парочка зашедших сбоку для неожиданной атаки, так же неожиданно лишились своих голов.
  
  - Гадская железка! - наконец-то настало время вытащить кинжал, который на небольшой срок стал частью его тела. Резкая боль достигла сознания, заглушая окружающие звуки. - Ну хоть от потери крови не сдохну.
  
  На поле боя из стоячих остались только он, Дарки и Тиси. Несколько валяющихся на земле разбойников ещё были живы, и стонали, корчась от боли. Тайрену удалось зарезать восемь человек. Троих убила девочка с мечом, и четверых загрызла лиса. По хорошему, если бы Дарки не игралась с теми двумя, то она смогла бы записать на свой счёт гораздо больше. Но для неё это был первый бой за долгое время, и упускать возможность развлечься она не хотела. А Тиси всё ещё стояла в боевой стойке, принюхиваясь, и рыча в сторону леса.
  
  - А давно так стемнело? - Тайрен заметил, что небо затянуло странной чёрной пеленой. Это даже не было похоже на обычные тучи, как будто кто-то просто щёлкнул выключателем и поменял время на ночное. За деревьями, в сторону которых рычала лиса, начали проглядываться фиолетовые вспышки. - Да вы шутите?
  
  
  
  Момент девяносто восьмой: Надежда на новую встречу
  
  Тайрен уплетал уже третью порцию куриных ножек. Его живот раздулся до необъятных размеров, но голод всё не проходил. За его столом сидели Фелия и Гровер. Они уже давно поели и просто ждали, пока их товарищ закончит свою трапезу.
  
  - Мы же хафели обфудить проифошедшее? Так дафайте обфуждать.
  
  Фелия заулыбалась:
  
  - Черноглазик, я ничегошеньки не поняла, что ты сказал.
  
  Он проглотил последний кусок курицы:
  
  - Говорю, я готов обсуждать.
  
  - И что ты думаешь это было? - поинтересовалась девушка.
  
  - Да откуда мне знать? Похоже, какой-то некромант взбунтовался и решил сровнять Ньюполь с землёй.
  
  - Зачем ему это? Тут же классно! Тут я встретила вас двоих!
  
  - Да кто его знает. Мож, когда он попал сюда, его обидел кто. А парень оказался злопамятный, научился магии и решил отомстить. Но честно сказать, с такой силой он мог бы подмять под себя и любой другой город. Добавить к его армии батальон стрелков и пару групп магов с заклинаниями по площади, и можно идти захватывать весь континент.
  
  - А по мне, это была толпа бесполезных слабаков. Такими и деревушку не захватишь, - Гровер вставил своё слово.
  
  - Мне кажется, ты преуменьшаешь возможности тысячной армии. Если бы нас тут не было, то даже подобной толпы манекенов хватило бы, чтобы перебить в этом городе всех до последнего.
  
  - Значит и город защищают одни слабаки, - буркнул красноволосый.
  
  - Так и есть. Сильные не будут торчать в начальном городе днями напролёт. Я уверен, что есть люди, для которых и мы лишь грязь на ботинках, но таких тут не бывает. Я слышал, что далеко на востоке обитают такие монстры, которым мы лишь на один зуб будем. А ещё я слышал про людей, добравшихся до первого ранга в гильдии наёмников, и что эти ребята раскидывают таких монстров на раз-два.
  
  - О! Я тут вспомнила одну историю. В центре материка есть город! То есть был город... А сейчас это место называют цитаделью тёмного лорда! Этот тёмный пришёл в то место и убил там всех до единого! А потом он всех воскресил, превратив в нежить. А тех, кто был посильнее, он сделал демонами, и теперь они служат ему как верные командующие его армии.
  
  - Тёмный лорд? Почему ты не начала наш разговор с этого?
  
  - Черноглазик, я это только что вспомнила, когда ты рассказал про сильных людей. Ведь тот человек должен быть очень силён! Он в одиночку уничтожил целый город!
  
  - Да, он явно не из слабых. Центральный город это вам не Ньюполь, где люди с крысами справиться не могут.
  
  - Вот именно! Может это он напал на нас?
  
  - Ну, если ты не слышала больше никаких историй про других сильных некромантов, то будем считать этот вариант рабочим.
  
  - Город в центре материка? Если этот человек так силён, то я должен с ним сразиться, - Гровер, похоже, нашёл для себя новую цель.
  
  - Не торопись. Из того, что рассказала Фелия, ясно, что та толпа, что мы перебили, это всего лишь маленькая толика его силы. Армия, что собрана в его цитадели, вероятно, в разы сильнее. И даже если тебе каким-то чудом удастся уничтожить всю его армию и вырезать всех командиров, не забывай, что этот парень уничтожил целый город. Мы не готовы к такому. И не думай, что я струсил. Будь я уверен в своих силах, я бы прямо сейчас сорвался бы с места и отправился напрямую в цитадель зла. Я тоже люблю хорошие битвы, но бессмысленно умирать мне не охота.
  
  - И что ты предлагаешь, черноглазик?
  
  - Предлагаю тренироваться дальше. Не знаю, как вы, а по моему плану я должен буду приблизиться к центру только через полгода, всё-таки моя основная цель это повидать мир, а не навалять сильнейшим мира сего. Хотя это тоже есть в моем списке дел.
  
  - Хочешь встретиться ещё через полгода? - Гровер слегка скривился, показывая своё отношение к этой идеи.
  
  - Да. Но если ты собираешься подешевле отдать свою жизнь, можешь идти хоть сейчас. Но я всё же надеюсь, что мы снова объединимся и совместно завалим этого говнюка.
  
  - Черноглазик, я согласна! А где встречаемся?
  
  Тайрен попросил их подождать. Он вышел на улицу, быстро помыл руки после жирной курицы и вернулся в зал.
  
  - Пойдёмте ко мне, покажу на карте.
  
  - Вот тут, - он ткнул пальцем в небольшой город, расположившийся сильно южнее руин какого-то неподписанного места. - Я так понимаю, эти руины и есть наша цитадель зла. На карте видно, что город расположен в горах, и единственный маршрут ведёт как раз из этого места.
  
  - Лайтек. Ясно, - Гровер прочитал вслух название города.
  
  - Да, встретимся там где-нибудь в феврале. Точных дат назначать не будем, всякое может случиться. В городе есть отделение ГСН, у них есть платная возможность внести себя в реестр находящихся в городе наёмников. Стоимость пять серебряных. Приходите, регистрируетесь, и после этого вам предоставляется полный список тех, кто тоже зарегистрировался через эту систему. Обязательно заполните поле, где остановились жить. Так мы сможем найти друг друга. И... Если кто-то из нас до конца февраля не появиться, считаем того мёртвым. Согласны?
  
  - Да.
  
  - Конечно! Но я надеюсь, мы сможем снова встретиться.
  
  - Я тоже надеюсь.
  
  
  
  Момент девяносто девятый: Ненавистные фиолетовые вспышки
  
  Из леса послышался треск ломающихся веток.
  
  "Неужто он нашёл меня и теперь будет мстить за уничтоженное войско?" - звук приближающейся толпы становился всё сильнее. - "А я ведь только вчера думал о том, что мои приключения стали слишком простыми и предсказуемыми. Накаркал, блин".
  
  - Эй вы! - Тайрен повернулся к всё ещё связанным пленникам. - Спрячьтесь где-нибудь за повозками, если помрёте от шальной стрелы, сами будете виноваты.
  
  - Ты бы хотя бы развязал нас! - впервые заговорила девушка, ещё час назад охранявшая караван.
  
  - Лови, - он поднял один из коротких клинков с земли и аккуратно бросил его в сторону связанных, - сами развяжетесь. Ваша жизнь теперь в ваших руках.
  
  - Да пошёл ты! - оружие угодило ей прямо в лоб, неприятно стукнув рукояткой.
  
  - Если я уйду, то вместо миновавшей вас лёгкой смерти от рук разбойников, вас будет ждать вечное рабство в виде воскрешённой марионетки. Уж даже и не знаю, что хуже.
  
  Первые скелеты вывалились из леса. По увеличивающемуся шуму, становилось ясно, что эти пятеро белых чудиков - это только начало. Тиси не выдержала первой. Громко рыча, она напрыгнула на ближайшего врага, сбив того с ног всем своим весом.
  
  - Голову! Оторви ему голову! - Тайрен в это время расправлялся с двумя ближайшими к нему скелетами. А Дарки, недолго думая, уже превратила меч обратно в свою любимую косу и за один замах вынесла своих оппонентов.
  
  Прорываясь сквозь кусты и огибая деревья, на наших героев двигалась целая толпа оживших мертвецов. Скелеты нескончаемым потоком вываливались на дорогу, чтобы в следующие несколько секунд распрощаться со своей второй жизнью. Дарки, просто вращая косой, разрубала врагов в случайных местах, разбрасывая кости в разные стороны. Лисица, рыча, отрывала ноги выбегающим на неё скелетам, опрокидывая тех на землю, и перекусывала у жертвы позвоночник в районе шеи. А Тайрен... Он просто стоял на месте и лениво рубил белые манекены. Для него эти ребята не представляли никакого интереса. Его тело всё ещё сковывала ноющая боль, разбредавшаяся по телу от многочисленных порезов. Сражаться совсем не хотелось. Вот он отрубил руку с оружием, увернувшись от атаки с другой стороны. Вот эти двое уже лишились совершенно не нужных им голов. Вот из леса вылезло ещё двое. Скучно.
  
  За спинами восставших уродцев вдруг засверкал рыжевато-красный свет. Возникший где-то за деревьями, он становился всё ярче, на огромной скорости приближаясь к дороге.
  
  "Ну, хоть посветлее стало. Да и теплом почему-то повеяло", - глаза Тайрена вдруг расширились.
  
  - Все в рассыпную! - прокричал он, отталкивая назойливого скелета и делая рывок в сторону, дабы побыстрее отдалиться от настойчиво приближавшегося света.
  
  На дорогу хлынула огромная волна пламени, испепеляя попавшихся на пути скелетов. Одну из повозок не только подожгло, но даже откинуло к другой стороне дороги. Неожиданно поредевший лес открыл обзор на небольшую группку скелетов-магов в сильно поношенных балахонах. Четверо стояло позади, выстроившись в одну линию, а один находился перед ними. Все из заднего ряда замерли в одной позе, опустив головы на грудь, и сложив вместе костяные руки. Выглядело так, будто эти скелеты кому-то молились. А тот, что стоял впереди, постоянно размахивал руками. Он выглядел как пафосный художник, рисующий на невидимом холсте. Перед ним раз за разом вспыхивали искры, а его мёртвый взгляд пустых глазниц был направлен прямо на пленников, которые до сих пор ещё не успели полностью развязаться.
  
  "Да чтоб его. Если этот барыга сдохнет, то кольца мне не видать", - Тайрен сорвался с места и, по ещё слегка горящей тропинке, побежал к кучке опасных магов. Его обдало сильным жаром. - "Чёрт. Не успеваю. Похоже, пришло время проверить анти-магические свойства этого меча. Хара, если ты соврал, я и после смерти буду преследовать тебя. И даже не надейся на спокойную старость".
  
  Он взял меч покрепче и сосредоточился. Ноги продолжали нести его вперёд по выжженной земле, делая источник невыносимого жара всё ближе. Крупная искра сорвалась с рук скелета-мага, не предвещая ничего хорошего. Ещё несколько секунд и из рук нежити вырывается невероятный поток пламени. Не останавливаясь, Тайрен занёс меч для удара. Всё или ничего. Его жизнь решится в этот короткий миг. Он не хотел умирать. Это был не тот противник, от руки которого не жалко погибнуть. Тупая пешка лорда тьмы, не сможет забрать его жизнь. Не должна. Нестерпимо горячий поток окатил его со всех сторон. Как будто он нырнул в лаву в полной экипировке. Одежда на боках воспламенилась и сгорела. Воздух был настолько горяч, что пытался загореться прямо в лёгких, испепелив их изнутри. Но ноги всё ещё двигались, а рука продолжала неистово махать оружием перед собой, в попытках разрубить огненную стену. Десяток секунд, проведённых в этом аду, показался ему вечностью. Но тут что-то изменилось. Меч наткнулся на какой-то твёрдый объект, разрубив тот на части. Ещё взмах, и снова что-то коснулось меча. Жар немного поутих, но Тайрен всё ещё боялся убрать руку от лица, ожидая повторной атаки. Но ничего не происходило. Почувствовав присутствие сбоку, он, не раздумывая атаковал. Меч, хоть и слегка замедлился, но всё же спокойно прошёл насквозь неизвестного врага. Теперь сзади. Разворот, шаг вперёд, удар. Похоже, их больше, чем он ожидал. Убрав руку от глаз, он ещё некоторое время не мог привыкнуть к окружающей его темноте. Нежить обступила его со всех сторон.
  
  "Дарки, пришло наше время", - позвал он мысленно свою спутницу.
  
  "Я уже давно тут", - в его голове послышался такой приятный ему голос.
  
  "Молодчинка", - в руке, заведённой за спину уже начал проявляться полутораметровый широкий меч.
  
  - А теперь... ПОРВЁМ ИХ! - его крик разнёсся эхом по лесу.
  
  Первый же удар скосил целую пачку скелетов, среди которых был один из выживших магов, который к этому времени опомнился и пытался произнести какое-то заклинание. Но безуспешно. Меч поделил того на две части, не дав ему и шанса закончить начатое. Ещё взмах. Белые кости разлетелись в разные стороны. Удар. За ним ещё один. И так далее. Тайрен махал мечом, преодолевая дикую боль, разрывавшую его тело. Бока, плечи, левая рука, ноги - всё пострадало от действий огня. Некоторые куски кожи прожарились до хрустящей корочки, и отдавали новой, невиданной до сего дня болью. Каждое движение и каждый вздох, распространяли боль по всему телу. Даже ненависть не могла погасить неистовый напор новых ощущений. Но зато, она могла питаться ими. Каждый новый импульс боли, добежавший до мозга, всё сильнее раздувал чёрное пламя. Руки сами рубили существ, пытавшихся подойти поближе. Скелеты, кусты, деревья - всё ощущалось лишь как трава, которую наш герой неустанно скашивал, махая мечом как сумасшедший. Его разум начал застилать чёрный туман. В глазах стояла тёмная пелена, мешающая обзору. Но появившееся не так уж давно чувство присутствия, продолжало направлять его. Удар. Ещё один. И ещё. Сколько времени он уже сражается? Всё как в тумане. Что им движет? Зачем он здесь? Ответов на эти вопросы не существует. Здесь и сейчас тут есть враги, которые всё продолжают наступать, и есть он сам, продолжающий рубить неизвестных ему оппонентов. Он лишь знает, что это враги. Толпы врагов. Они пытаются убить его, а потому, он не может отступить. Ведь он тоже хочет убить их, всех до единого. Здесь должен остаться только он. Интересно, а здесь, это где? Где он сейчас? Темно, ничего не видно. Только боль и вес тяжёлого меча в руках подсказывают ему, что он всё ещё жив. Какой-то кусок отрывается от поверженного врага, попадая ему прямо в лицо. По ощущениям, похоже, что его голова совсем ватная, а жёсткий объект будто бы отпружинил в сторону, принеся за собой только небольшое неудобство. Что вообще здесь происходит? Почему врагов так много? Как долго ему ещё сражаться? А теперь что-то изменилось. Где все? Буквально секунду назад враги ещё были, а теперь вокруг уже никого. Тишина. И только буйствующее сердце в груди не даёт насладиться полным отсутствием звуков. Бум-бум, бум-бум. Как локомотив, спешащий к следующей станции, оно долбится в его груди. Бой точно закончился? Вот бы глаза работали. Чувство опасности молчало, но Тайрен всё ещё не доверял ему в полной мере. И всё же, вокруг так тихо. Наверно, он всё-таки победил. Или нет. Кто-то приближается. Но сил поднять меч, больше нет. Он как будто стал в десять раз тяжелее, пытаясь притянуть своего владельца к земле. Не поднять.
  
  "Ну и хрен с ним", - рука разжалась. Под ногами что-то захрустело, ломаясь под весом падающего меча. Он всё ещё может сражаться. Вдох, выдох, вдох, выдох. Он с силой втягивает ноздрями воздух, дабы прийти в себя. Некто становиться всё ближе и ближе. Рука уже на рукояти катаны. Разве раньше её было так сложно вытащить? Ну же! Достал. Эта тоже слишком тяжёлая. Но он может её держать. Тяжело, но можно. С кем же ему придётся сражаться в этот раз?
  
  "Я что-то слышу. Что-то знакомое. Не могу понять, что это. Сердце слишком громко бьётся, ничего не слышно из-за него. Надо успокоиться. Кто бы это ни был, у меня пока есть время. Снова этот звук. Не могу вспомнить. Бесит. Хватит так громко стучать! Достало уже! Так, спокойно. Вдох-выдох. Вдох-выдох. Кажется, стало немного тише. О, снова услышал знакомый звук. Где же я слышал его раньше? Хм... И почему глаза не работают? Они же открыты? Или нет? Не понятно. Звук исходит от приближающегося ко мне существа. Странно, я не чувствую угрозы. Меня хотят обмануть? Никто не смеет играться со мной! Я не отдам вам свою жизнь! Это, наверное, их главный. Он хитёр, раз скрывает свою жажду убийства. Но меня такими трюками не взять. Уже близко. Чёрт, опять этот звук. Хватит! Не мешайся мне! Я первый атакую, и эта тварь не сможет застать меня врасплох. Всё. Время пришло. Вперёд!"
  
  Тайрен почувствовал, как что-то мягкое прикоснулось к нему. Он как будто упал на шелковистое одеяло. Так приятно. Странно, он же всё ещё стоит. Одеяло как будто обхватило его и затягивает в свои приятные объятия. Что это? Враг? Слишком уж мягкий враг... И запах знакомый. ТИСИ? Не может быть. Нет. Это не она. Это враг. Глаза всё ещё ничего не видят. А где меч? Он всё ещё в руке. Надо убрать его подальше, чтобы не поранить её. Странно, но он почему-то не двигается.
  
  "Я должен увидеть, что происходит! Глаза, МАТЬ ВАШУ, РАБОТАЙТЕ! Ну же!"
  
  Сердце вновь встрепенулось, реагируя на зов владельца, и начало неистово качать кровь. Быстрые, но в то же время глубокие вдохи и идущие за ними выдохи, чередовали друг друга, в попытках накачать тело кислородом. И тут как будто прорвало плотину, которая отделяла нашего героя от реального мира. Чувство боли, исчезнувшее где-то посреди боя, вновь окатило тело. Лёгкий ветерок обдувал его обгоревшие участки тела, оставшиеся без одежды. Запахи леса защекотали нос, заставив поморщиться. А пушистое одеяло, обнимавшее его, начало принимать какую-то форму. Тёмная пелена перед глазами расступилась, наконец-то открыв ему обзор на реальный мир.
  
  Тиси обнимала его, а по рукам Тайрена текла её горячая кровь.
  
  
  
  Момент сотый: Неизбежная смерть
  
  "Тиси умерла. Она и так была сильно ранена после боя с бандитами и нежитью. А я добил её... А ведь когда я побежал на магов, она осталась на дороге, дабы защитить этого алчного торговца. Она оказалась смышлёнее, чем я думал. Из неё вышел бы отличный напарник. Гадство. Мы знакомы всего несколько дней, так почему же я так скучаю по ней? Почему я так сильно к ней привязался? Какое же хреновое у меня сейчас настроение. Прямо сейчас пошёл бы и грохнул кого-нибудь. Да и какого вообще она побежала ко мне? Неужто почувствовала, что со мной что-то не так. Её появление, конечно, помогло мне очнуться от того странного состояния, но, думаю, я бы и сам с этим справился. Да чтоб её! Ещё эти слова, что она сказала перед смертью: "Извини. Я. Не смогу отплатить тебе большим". Из-за них мне ещё хуже! Ты мне была ничего не должна! Я не просил тебя идти за мной! Я не просил тебя жертвовать своей жизнью! А теперь ты лежишь в сырой земле, в могиле у дороги. И из-за этого я чувствую себя виноватым. Я был ответственен за твою жизнь и оборвал её своими же руками... Это тебе нужно было опасаться того, что моя ненависть выйдет из-под контроля, и я одичаю, а не наоборот. Какой же я слабак... А ещё думал, что хорошо себя контролирую... Ну-ну", - Тайрен продолжал стоять над могилой девушки, размышляя о всяком и коря себя за непоправимую ошибку. И даже 10 электрума не могли сгладить боль в его душе.
  
  - Вот ваша награда, - торговец передал ему маленький мешочек с зелёными монетками.
  
  - А кольцо?
  
  Мужчина невольно сделал шаг назад, увидев чёрные как ночь глаза своего собеседника.
  
   - Да, вот оно, - он стянул с пальца, на вид простенькое, с маленьким желтовато-зелёным камушком колечко.
  
  Взгляд Тайрен скользнул по невзрачному предмету, а затем устремился прямо на владельца каравана, как будто пытаясь вытрясти из того душу.
  
  - Не сомневайтесь, это то самое кольцо. Сделано из очень редкого метеоритного железа высшей пробы. А вставленный камень - это берилл. Он идеально подходит для магических зачарований вроде этого, так как и сам по себе значительно улучшает поток мыслей.
  
  - Если это кольцо усиливает магию так, как ты говорил, то почему ты им не воспользовался? - наш герой, недоверительно посмотрев на торговца, взял с его ладони колечко.
  
  - Вот именно, что оно УСИЛИВАЕТ магию. Если усиливать нечего, то оно только и делает, что слегка ускоряет мыслительные процессы. Так что если захотите им воспользоваться - сначала научитесь колдовать, - только сейчас Тайрен заметил, что торговец почему-то обращается к нему в уважительной форме.
  
  - Понял. Когда отправляемся?
  
  - Ещё несколько минут и будем готовы, можете уже занимать своё место.
  
  Бросив в последний раз взгляд на могилу, парень не торопясь поплёлся к своему дилижансу. Кольцо он сразу водрузил на один из свободных пальцев. На мгновение показалось, что мир вдруг слегка замедлился, как будто всё двигалось в плотном желе. Но эффект быстро пропал, и всё вернулось к нормальному состоянию. Мыслей в голове больше не было. Думать хоть о чем-то ему совершенно не хотелось. Пустая голова вторила опустевшему сердцу. Хотелось только лечь и забыться. Когда он уселся на диван, рядом с ним появилась Дарки, прижавшись к нему поближе. Тайрен обнял её и откинулся на спинку дивана.
  
  "Как хорошо, когда есть кто-то, кто понимает тебя без слов", - единственное, что пронеслось у него в голове, перед тем как мозг вырубился, почувствовав возможность отдохнуть.
  
  
  
  Момент сто первый: Подготовка к рейду
  
  Тайрен проснулся, когда его разбудил кучер. Как оказалось, его сон продлился практически сутки, и караван, недавно преодолев перевал, приближался к своей цели. Впереди замелькали небольшие деревенские домики, и чем дальше продвигался дилижанс, тем кучнее становилась застройка. Дорога же проходила вдоль реки, непонятно откуда появившейся - десять минут назад её не было, а сейчас в воде уже вовсю плещется рыба. Путь же от момента появления редких домов, до въезда в огороженную стеной часть города занял не меньше часа.
  
  - Удивительно, что люди не боятся жить так далеко от городских стен, - произнёс вслух парень, с интересом выглядывая в окно.
  
  - Так регион достаточно безопасный. Слева горы, справа горы. Попасть сюда можно либо по воде, либо через перевал, потому разбойники тут не орудуют, слишком рискованно отсюда добро вывозить, - в словах кучера чувствовался богатый опыт.
  
  - А монстры?
  
  - Всякая нечисть с перевала в долину не высовывается. А в горах с этой стороны особо никто опасный и не водится. Бывает, конечно, забредает дикая кошка, или ещё какой хищник, но это всё мелочи. По сравнению с "Гнилым лесом" тут просто курорт.
  
  - А мне поручение выдали, там группу собирают на некоего пещерного гиганта, что-нибудь знаете о нём?
  
  - Слышал немного. Монстр хоть и опасный, но сам по себе ничего плохого людям не сделал.
  
  - Интересно, а зачем тогда на него задание выписали?
  
  - За противоположной стеной города, есть лес. В отличие от этой стороны, там зверья ого-го как много. Так вот с месяц назад всё зверье как взбунтовалось, начало на поля выходить, людей пугать. Говорят, даже кого-то загрызли. Ну, вот охотники собрались, да стали лес прочёсывать, чтобы понять, кто зверье то спугнул. Ну и нашли логово этого гиганта. А в километре вокруг его пещеры ни птицы не пели, ни белки по деревьям не шастали. Пусто. Лес как вымер. Похоже, после этого задание то и вывесили.
  
  - Ясно, спасибо за историю.
  
  - Не за что. Если б не вы, мы бы давно уже на обочине в канаве лежали. Или того хуже. Но, господин, будьте осторожнее, говорят, гигант выглядит очень сильным. Охотники там чуть ли не на месте штаны обмочили, как этого уродца увидели.
  
  - Хах. Приму к сведению.
  
  Караван наконец-то добрался до городской стены, но заезжать внутрь не стали, остановив повозки метрах в ста от ворот. Похоже, торговый квартал располагался прямо тут. Огромное количество повозок, шатров, на скорую руку собранных прилавков, и толпы снующих туда-сюда людей - так выглядел местный рынок. Пока Тайрен шёл по дороге к воротам, он раз десять пожелал смерти всем этим мерзким людишкам, которые всё время толкались и что-то орали. В какой-то момент ему в затылок даже прилетело яблоко. Проходя мимо стражи, он даже накинул капюшон на голову и опустил глаза, дабы его не попытались заколоть на месте, как черноглазого демона. А ведь так хотелось тут всех прирезать. Или хотя бы посмотреть стражнику в глаза, и спросить - "Хочешь сдохнуть? Если нет, то пропускай". А после этого насладиться ужасом в его глазах. Но Тайрен сдержался. Его даже никто не проверял, так как кроме него ещё целые толпы людей то входили за стену, то выходили наружу.
  
  - Так. Первым делом в гильдию, - пробормотал он себе под нос, дабы удержаться от соблазна пройтись по всем местным пекарням и заглянуть в каждый магазинчик с магическими товарами, коих тут стояло видимо-невидимо. - Всё равно денег нет...
  
  В небольшом помещении гильдии за стойкой расположился всего один консультант. Это был мужчина средних лет, по исписанным шрамами рукам которого, явно просматривался бывалый вояка, который решил завязать с жизнью наёмника и осесть в мирном городе на стабильном окладе. Напротив него стояло двое людей, на первый взгляд сын с отцом, и что-то втроём обсуждали. Тайрен постоял с минуту, но его никто не заметил.
  
  - Я по объявлению в рейд на гиганта, - громко произнёс он, дабы его точно услышали. - Набор ещё ведётся?
  
  Все трое повернулись, оценивая нового собеседника.
  
  - Какой ранг? - первый заговорил мужчина, одетый в толстые кожаные штаны и лёгкую кольчугу.
  
  - Шестой.
  
  Лицо мужчины искривилось в лёгкой издевательской улыбке, которую он даже не пытался скрывать:
  
  - Карточку показывай.
  
  - Смотри, - Тайрен вытащил карту и поднёс её к лицу мужчины, так, чтобы тот точно увидел, то над чем лыбиться.
  
  - Ну-ка... - он попытался вытащить карточку из рук, но та была крепко зажата между большим и указательным пальцами. - Да, дай сюда.
  
  - Плохо видно, что ли? Могу ещё поближе поднести.
  
  - Проверить надо, вдруг фальшивая, - похоже, что сильно помятый образ нашего героя не внушал совершенно никакого доверия.
  
  - Да успокойся Вандрил. Я отсюда вижу, что она настоящая, - вступился за Тайрена консультант.
  
  - Ладно, - мужчина сдался, отпустив карточку. - Значит, в рейд хочешь вступить?
  
  - Да.
  
  - И что умеешь?
  
  - Неплохо владею мечом.
  
  - Этим что ли? - мужчина в кольчуге покосился на выступавшую из-под лишь чудом уцелевшего плаща рукоятку катаны.
  
  - И этим тоже.
  
  - А почему щита нет?
  
  - Я не танк.
  
  - Кто-кто?
  
  - Я имею в виду, что не готов на себя отвлекать врага, пока вы его будете лупить. К тому же у меня ещё есть с собой двуручный меч, - он занёс руку за спину, - его вместе со щитом использовать крайне неудобно, - появившийся в руке меч, он поставил вертикально перед собой.
  
  - Откуда ты его сейчас вытащил? - глаза мужчины слегка округлились.
  
  - Ну не из задницы же. Откуда вытащил, оттуда вытащил. Какая вообще разница? Если тебе не нужен мечник шестого ранга, то так и скажи, я к гиганту без вас схожу.
  
  - И станешь его очередной закуской?!
  
  - А это уже будет не твоё дело, кто для кого закуской станет.
  
  - Отец, давай возьмём его, - обратился к мужчине, до этого молчавший паренёк. И затем продолжил чуть тише, - он сильнее, чем выглядит.
  
  Мужчина прищурился.
  
  - Хорошо. Мы берём тебя. Нам бы ещё один лекарь не помешал, но лучше так чем совсем никак. Меня зовут Вандрил, а это мой сын - Ванло.
  
  - Меня зовут Ливец, я тоже буду участвовать в рейде, - консультант протянул руку.
  
  - Тайрен, - он крепко пожал руку будущему сопартийцу. - Когда выступаем?
  
  - Завтра на рассвете. До пещеры часа четыре топать, не забудь с собой провизию взять.
  
  - Встречаемся завтра здесь? И во сколько? - расплывчатое словосочетание "завтра на рассвете" его абсолютно не устроило.
  
  - Да, подходи к семи часам. Нас ещё обязали членам рейда амулеты выдать на время выполнения задания, так что не опаздывай, а то ничего не достанется.
  
  - Буду к семи.
  
  На следующий день Тайрен еле продрал глаза. Он уже забыл, когда в последний раз вставал в такую рань, и случалось ли подобное в принципе. Умылся, позавтракал, и направил свою всё ещё немного сонную тушку к зданию гильдии. Все заготовки он сделал ещё вчера - купил сухпаёк, набрал воды, убрал всё в сумку. Плюс к этому ещё пришлось купить новую рубашку и очередной жилет, так как старый комплект основательно подгорел. За оружием же он особо не следил. Двуручный меч выглядел как большой кусок металла, который скорее сам стену проломит, чем сломается, а катана и вовсе становилась день ото дня только острее.
  
  В здании уже кипела жизнь. Ливец, сверяясь с каким-то списком, выкладывал на стойку разнообразные амулеты и кольца. Вандрил, что-то настойчиво втолковывал здоровому мужику, в плечах раза в полтора большему, чем он сам. Две девушки в кожаных одеждах приценивались к сверкающим побрякушкам на столе, и что-то активно обсуждали.
  
  - Нас шестеро. Ещё не все пришли? - посчитал присутствующих Тайрен.
  
  - Да, с тобой должно быть одиннадцать, - не отрываясь от своего дела, ответил консультант.
  
  - Кольца с амулетами уже можно начинать выбирать?
  
  - Да, можно взять одно кольцо с камнем и один амулет из когтя или зуба. Но не сейчас. Как закончу, скажешь, что выбрал.
  
  - А не боитесь, что вот выдадите вы кому-нибудь артефактов тысяч на десять, а он возьмёт и свалит с ними после рейда?
  
  - Да пусть катиться с ними куда хочет. Я как выписывать их буду, так всю их стоимость с карты и вычту. В таких случаях как этот, мы имеем право опускать остаток кредитов на карте в минус. А пока ты в минусе, половина награды за любое задание в гильдии будет уходить на покрытие долга, даже если ты такой ушлый и будешь пытаться брать её в монетах.
  
  - Я гляжу, тут всё продумано.
  
  - За время существования гильдии тут всяких повидали, и каждый раз, когда попадались подобные прохиндеи, появлялось новое правило, закрывающее обнаруженную лазейку. Так что сейчас вряд ли ещё остались способы, с помощью которых получилось бы своровать у гильдии.
  
  Выбор Тайрена пал на следующие два предмета. Первым стало кольцо, ускоряющее нервную деятельность, а вторым - амулет из когтя орла, улучшающий наблюдательность. Другие варианты оказались тоже достаточно интересными, но выбор именно этих можно вполне себе обусловить текущими задачами. Они идут сражаться с неизвестным сильным врагом 5-го ранга. До сих пор наш герой даже существ 6-го ранга не видел, а потому, бой обещает быть крайне непредсказуемым. Соответственно этому, дабы не сдохнуть от первой же неожиданной атаки, были выбраны предметы, позволяющие шустрее реагировать на действия монстра, которые не получится предсказать заранее. В итоге с него списали аж 11,000 кредитов. Предметы, конечно, хороши, но если они есть в гильдии, то их вполне реально купить у какого-нибудь местного мастера дешевле как минимум на треть, а то и в половину, в зависимости от того, как договоришься.
  
  Пока происходила раздача предметов, в гильдию подтянулось ещё четверо. Сын Вандрила, экипированный в тёмные кожаные одежды с капюшоном, больше напоминал ассасина, чем охотника. На его поясе с обеих сторон свисали длинные охотничьи ножи, а грудь крест-накрест перекрывала перевязь с небольшими метательными кинжалами. Нижнюю часть лица второго парня закрывала чёрная маска, а на глаза падала тень от капюшона, из-за чего он прямо излучал ореол таинственности. Оружие он либо вообще не носил с собой, либо умело прятал то под накидкой. Двое других выглядели как обычные мужчины-охотники средних лет - достаточно простая одежда, лук с колчаном стрел, нож на боку. Хотя в них и не проглядывалось какой-нибудь особенной фишки, от них прямо веяло огромным опытом, нажитым за долгие годы.
  
  Ещё один человек так и не появился. Вроде как, это должен был быть какой-то парень из местной стражи. Почему он не пришёл, выяснять не стали, Вандрил решил, что десятерых будет вполне достаточно. Ещё не наступило восемь часов, как вся группа выдвинулась к месту дислокации противника. По дороге Тайрен пытался понять, насколько эффективны полученные от гильдии подарки. То снимая, то надевая амулет, он присматривался к местному лесу, в попытках заметить хоть какую-то разницу в восприятии. И то ли амулет не работал совсем, то ли его эффективность оказалась не так уж высока, потому что разницу наш герой так и не смог найти. А вот кольцо давало вполне различимый эффект. В момент, когда его надеваешь на палец, по всему телу проходит некий электрический разряд. А в течение нескольких минут после этого он чувствовал себя крайне необычно, как будто он вселился в чужое тело, но при этом мог пользоваться им лучше, чем своим родным. Через какое-то время наступало привыкание, и всё становилось как прежне. Но вот если кольцо вновь снять, то происходил жёсткий откат. Тело становилось ватным, плохо слушалось, и для любого движения приходилось применять гораздо больше усилий, чем обычно. Но и как при надевании, эффект рассеивался через несколько минут.
  
  А группа всё продолжала путь.
  
  
  
  Момент сто второй: Грозный великан
  
  Четыре часа тянулись необычайно долго. Группе приходилось продираться сквозь густые заросли огромного леса. Хотя лидером их объединения номинально назначили Вандрила, путь показывал один из мужчин-охотников, который как раз и участвовал в поисках причин переселения зверей в лесу. Тот плечистый мужчина, с которым спорил Вандрил, оказался единственным лекарем группы - магом жизни. Но при знакомстве он сразу обозначил, чтобы его называли друидом, так как маги жизни бывают всякие, а про друидов никто ничего плохого никогда не слышал. Тайрен даже его имени не запомнил, как собственно и всех остальных. Первые десять минут он всё же отчаянно пытался удержать это знание у себя в голове, но через пару часов осознал, что кроме Вандрила, он не помнит имя даже консультанта. В его голове постоянно крутилось слово "Липецк", но он на сто процентов был уверен, что имя звучало как-то иначе. Так что про себя он всех называл либо по ролям, которые они должны будут выполнять в бою, либо по специализации. В итоге их группа состояла из танка в лице Вандрила, который поверх кольчуги нацепил ещё небольшой нагрудник и доукомплектовался щитом; из четырёх стрелков, в виде двух лучниц и двух лучников; одного лекаря, который носил застиранную светлую рубаху и под стать ей штаны, удерживаемые на поясе простой верёвкой; двух бойцов ближнего боя - Тайрена и консультанта, взявшего с собой двуручный меч; ассасина, который вообще непонятно как собирается сражаться с великаном; и мага огня, того самого в чёрной маске. Как по секрету рассказал сын лидера, маг носит маску потому, что спалил себе почти всю нижнюю челюсть, пытаясь обуздать новое заклинание.
  
  В итоге группа получилась неплохая, но не очень сбалансированная. По-хорошему им бы не помешал ещё один лекарь, да и запасной танк тоже бы пригодился. И магического урона в целом как-то маловато. Кто знает, может у монстра кожа прочнее стали, и пока маг будет в одиночку пытаться его вынести, гигант успеет положить всю группу. А умирать как-то не хотелось бы. Почему-то именно сейчас Тайрен особенно много думал о смерти. 5-й ранг это вам не 7-й, и стресс от встречи с таким сильным существом не отпускал нашего героя всю дорогу. Возможно, всё обойдётся, и десять сильных наёмников разберутся с этой тварью играючи. А может и нет. Может гигант вынесет их всех один за одним играючи, и даже не вспотеет. Тут же нет ни одного человека 5-го ранга, да и шестых всего четверо - он, консультант, лидер и маг. И только лидер единожды выполнял задание шестого ранга и то в составе группы из пяти участников. А когда Тайрен попытался узнать, что же там за задание такое было, Вандрил сказал одно единственное слово - "сложное". От этого легче естественно не стало.
  
  Подошли к пещере они уже ближе к двенадцати часам, когда солнце стояло в самом зените. Так как путь выдался не из простых, решили сделать привал в нескольких сотнях метров от места проживания монстра. Как и рассказывал кучер, в этой части леса стояла абсолютная тишина. Казалось, что даже ветер побаивается шевелить кроны деревьев, чтобы не издавать лишних звуков. С одной стороны вроде бы идиллия, а с другой, каждый шорох заставлял вздрагивать, отвлекая от приёма пищи.
  
  После небольшого отдыха и быстрого перекуса компания выдвинулась к своей цели - огромной дыре в земле, горизонтально уходящей под массивный кусок скалы, непонятно откуда взявшийся посреди леса. Высота потолка в проходе начала многих наводить на жуткие мысли, ведь если гигант тут ходит во весь рост, то он раза в четыре выше любого из их группы. Как вообще можно защититься от ударов такого монстра, не говоря о том, чтобы убить его? Да его ступня должна быть размером с человека. Одно неверное движение и тебя уже можно соскребать с пола. Жутко. А ещё эта вонь, идущая из глубины, как будто там разместилось полсотни шахтёров, мывшихся последний раз в прошлом году. Да ещё и шли все в полумраке. Лидер решил, что раскрывать себя светом будет слишком рискованно, и можно потерять инициативу, которая в подобных боях всегда играла значимую роль. Поэтому единственным источником света служила маленькая лучина, дающая света ровно столько, чтобы не споткнуться о какой-нибудь корешок, торчащий из земли. Тайрена отсутствие нормального освещения особо не волновало, так как очки он снял ещё на входе, но сильное чувство тревоги всё равно не прекращая давило на него, пытаясь заставить развернуться назад. Впереди что-то было. Что-то непонятное. Такое, чего он не чувствовал раньше. В его сознании оно выглядело как огромное размытое пятно, излучающее огромное количество силы. И с каждым шагом это пятно становилось всё ближе, а давление на сознание всё возрастало. Ощущение опасности вовсю трубило, заранее разгоняя сердце, на случай, если владелец тела всё же захочет свалить куда подальше. Но он даже и не помышлял о подобном. Сбежать сейчас, когда до врага оставались считаные метры, было бы слишком глупо, да и как-то шибко позорно. Но даже если бы сюда он пошёл один, то всё равно продолжил бы свой путь. Да, враг силён, но и он не лыком шит. Нужно как минимум попытаться принять бой, а отступить, всегда успеется. Это же не игра, и комнату с боссом не закроет какая-нибудь особо крутая непреодолимая магия. В этом мире всё по-настоящему. Его тело живое и дышит, а его навыки он выработал сам, усердно сражаясь со всякими гадами. У него всего лишь одна жизнь, и он не хочет терять её зря.
  
  Когда туннель начал расширяться, лучину погасили. Из-за поворота, буквально в нескольких десятках метров от группы доносились какие-то звуки. Один из охотников аккуратно выглянул за угол.
  
  - Похоже, он ест, - повернувшись к группе, прошептал мужчина. - Там есть несколько источников света, но если пойдём по краю, думаю, сможем подкрасться поближе. Только держите дистанцию.
  
  Больше никто ничего не говорил. Все уже знали свои роли и перед боем лишний раз разглагольствовать никто не захотел. Двигались они на расстоянии вытянутой руки, один за другим. В одной из стен пещеры зияла приличная дыра, давая достаточно света, чтобы не пришлось сражаться в потёмках. На месте, освещённом лучше всего, сидел сам гигант и, отвернувшись к стене, активно пожирал то ли лань, то ли косулю. Непропорциональное тело монстра вызывало небольшой диссонанс. Огромное раздутое пузо, на котором лежало убитое животное как на столе, на фоне которого длинные и крайне накаченные руки, аж бугрящиеся мышцами, казались чем-то совершенно не логичным. Что уж говорить про ноги, которые выглядели просто спичками, по сравнению с остальным телом.
  
  "Интересно, он вообще ходить может? Хотя о чем это я, косулю то он как-то поймал. Не на руках же за ней гнался", - в голове Тайрена тут же вспыхнул образ бегущего на руках гиганта, от чего он даже покачал головой, пытаясь погасить это жуткое видение.
  
  Кто-то особо сильно шаркнул ногой, вследствие чего монстр остановил трапезу и прислушался. Все замерли. В данный момент они стояли в тени, а монстр сидел к ним спиной. Да даже если он повернётся, есть хорошая вероятность, что всё равно никого не заметит. Но гигант не поворачивался. Он просто сидел и слушал.
  
  Следующее событие произошло моментально. Существо схватило сломанное небольшое деревце, почему-то лежавшее рядом с ним, и с разворота метнуло его в сторону группы прямо параллельно земле. Сила броска была просто невероятна. Тайрен еле успел среагировать, перепрыгнув летящий снаряд кувырком. Те, кто шли подальше, тоже смогли отскочить в сторону, а вот девушке, идущей следом, повезло меньше. Не успев среагировать на опасность, она так и осталась стоять на месте, из-за чего, кинутое дерево перебило ей ноги чуть ниже колен, прижав её к стене. Крик от невыносимой боли разнёсся по пещере, а гигант спокойно развернулся, чтобы посмотреть на плоды своих трудов. Наблюдая за довольной рожей великана, у Тайрена неожиданно зародилась мысль о том, что тот с самого начала знал, что они пришли, и просто ждал пока добыча отойдёт подальше от выхода, дабы уменьшить шансы на побег.
  
  - Не спим! Действуем по плану! Альвас, не дай ей умереть, - Вандрил быстро привёл всех в чувства своим криком.
  
  - Не умрёт. Но в этом бою она нам уже не помощник, - голос друида был спокоен, как будто и не прилетало в них никакого сверхзвукового бревна.
  
  Гигант тоже начал готовиться к бою. В одну руку он взял что-то похожее на строительную балку метра в два-три длинной и демонстративно смял место, за которое держался, как будто оружие сделано не из металла, а из пластилина. В другой руке уже находилось нечто, скрученное, наподобие каната, но тоже состоящее из металла. При этом, один из краёв плетёнки был сточен, образуя режущую кромку.
  
  "Интересно, зачем на таком оружии вообще лезвие, один удар и любой, кто не увернулся - труп. А ещё эта строительная балка... Где он её достал?" - рассуждал про себя наш герой, пытаясь вытеснить страх и получше понять с кем предстоит сражаться.
  
  Лидер уже вышел вперёд. Консультант же вытащил меч из-за спины и, держась чуть подальше, стал заходить сбоку. Тайрен решил не отставать и пошёл по дуге с другой стороны. Друид, держа раненую лучницу за подмышки и беззвучно шевеля губами, оттаскивал её подальше от места боя, дабы никакие случайно летящие объекты не задели и без того завывающего от боли человека. С рук мага в маске уже некоторое время капал жидкий огонь, оставляя чёрные следы на земле.
  
  - Атакуем! - прокричал Вандрил и вместе с двумя другими бойцами ближнего боя побежал к гиганту.
  
  В монстра бесконечным потоком полетели стрелы. Два лавовых шара не заставляя себя ждать, тоже устремились в цель. Гигант же вёл себя вальяжно, как будто вокруг ничего и не происходит. Первые попавшие стрелы, даже не смогли проткнуть плотную кожу и просто упали на землю. А оба пылающих шара он отбил одной вертикальной атакой, заодно чуть было не пришибив лидера, который в последнее мгновение успел отскочить в сторону. Похоже, неудача лучников слегка покоробила, и те немного зависли, обдумывая следующий шаг. А вот мага это никак не остановило. Воспламеняя руки одну за другой, он метал огненный шары с периодичностью раз в две-три секунды. Тайрен и Ливец, атакуя с разных сторон, попытались отрубить ноги неприятеля, но безуспешно. На своих тоненьких, но жилистых ножках великан вертелся как юла, размахивая длиннющим оружием, и не давая подойти на расстояние удара. Но совместная атака всё же дала результат. Несколько пылающих сфер разбилось о кожу гиганта, прилично подпалив тому волосы на груди. Взвыв, толстяк бросил балку прямо в мага. Неожиданно, того спас друид. За пол мгновения вырастив из своей руки лиану, он обхватил мага растением и резко отдёрнул того с траектории полёта снаряда. Всё это произошло буквально за секунду, и по глазам отлетевшего в сторону мага, становилось ясно, что он до сих пор ещё не осознал, что случилось.
  
  Тем временем девушка уже перестала плакать от боли и мирно спала на выросшей под ней мягко светящейся траве. Похоже, так выглядело одно из заклинаний друида. Непонятно, могло ли оно восстановить лучнице ноги, но как минимум крики боли больше не мешали бою. Кстати, ассасин до сих пор так и не принял участия в битве. Он по большой дуге обходил вражину, но вступить в бой не решался. Может быть оно и правильно. Бойцов ближнего боя вблизи находилось достаточно, а так как гигант стоял недалеко от стены, зайти с четвёртой стороны не представлялось возможным. А уж если стрелы это существо не берут, то понапрасну разбрасываться метательными ножами точно не стоит. Так что парень просто ходил вдалеке, выискивая слабое место у грозного противника.
  
  А великан всё продолжал размахивать своим смертельным оружием. Даже оставшись всего с одной железкой в руках, он ничем не уступал нападавшим на него противникам. До сих пор ещё ни одна физическая атака его не достигла. Лучники уже какое-то время назад опомнились и продолжили выпускать стрелы, стараясь попасть в глаза, но слишком шустрое для своих размеров существо, постоянно двигаясь, не давало им и шанса на успех.
  
  Тайрен в этой бешеной пляске уже как минимум десяток раз пытался отрезать великану его тонкую ножку, но каждый раз атака чуть было не оканчивалась мгновенной смертью. Он пытался подобраться и так и эдак, но противник каждый раз как будто чувствовал, что ему грозит опасность, и либо отмахивался своей огромной железякой, либо норовил просто пнуть ногой. Пару раз нашего героя спасла Дарки, своевременно материализуя косу, она давала ему несколько дополнительных мгновений, дабы убраться подальше от длинной дубины. С самого начала боя он использовал катану, так как решил, что возможность быстрее увернуться от атаки лучше, чем в два раза более длинное оружие. Как минимум пока что. В первую очередь он планировал освоиться, привыкнуть к темпу битвы, а когда он сможет предугадывать движения противника, тогда и возьмётся за более рискованный двуручный меч. Но даже сейчас, когда прошло уже несколько минут с начала боя, атаки гиганта по-прежнему кажутся слишком быстрыми и непредсказуемыми. Вот как выглядит настоящая разница в силе. Интересно, сколько бы он продержался, если бы пришёл сюда один? Минуту? Две? Или помер бы от второго же взмаха, пытаясь уклониться от первого?
  
  "Блин, да я как будто сражаюсь с трёхэтажкой. Даже шея начала затекать от того, что постоянно смотрю наверх. Какой неудобный бой... А для него мы, наверное, как тараканы. Но только не те, что быстро бегают, а те, что нанюхались нафталина и еле ворочают свои лапки. Надеюсь, тот маг ещё в состоянии сражаться, и у него в запасе есть что-то покруче этих шариков", - сражение шло настолько интенсивно, что даже чтобы немного поразмыслить, приходилось отходить в сторону, давая нервной системе небольшую передышку. А стоя рядом, даже моргать было страшно - на пол мгновения начнёшь позже уклоняться и спокойно можешь лишиться какой-нибудь конечности.
  
  - Все в сторону! - вдруг донёсся сзади голос мага. Он уже какое-то время сидел на коленях, приложив ладони к земле. На его руках проступили сияющие оранжевым светом вены, а пальцы светились как гирлянды.
  
  После его слов с огромной скоростью по земле побежали две крохотные огненные волны, достигнув великана примерно за секунду. Все кто стоял вблизи, тут же отпрыгнули подальше, понимая, что сейчас что-то случиться. Волны же, добравшись до цели, разделились и, создав вокруг монстра круг, объединились в одно целое, замкнув кольцо.
  
  - ОГНЕННЫЙ СТОЛБ! - проревел сквозь маску маг.
  
  Пяти метров оказалось явно не достаточно, для того чтобы Тайрена не окатило сильной волной жара. Внутри очерченного огнём круга поднялось огромное пламя, полностью закрыв собой тело гиганта.
  
  "Охренеть! Да его там до хрустящей корочки прожарит. И почему этот тип сразу не воспользовался этим заклинанием? Хм... Может, тоже хотел сначала оценить врага, так же как и я?"
  
  Но не прошло и пяти секунд, как пламя пошатнулось, и из его недр в сторону заклинателя вынеслась огромная туша. Лидер среагировал моментально, встав на пути несущейся крепости. Гигант же, похоже, даже не заметив препятствие, откинул Вандрила в сторону и продолжил свой бег вперёд.
  
  - Великий рост, - спокойно произнёс друид, стоявший рядом с магом, который всё ещё пребывал в лёгком трансе после произнесения заклинания.
  
  Из земли стали вырываться толстые стебли прямо на пути движения монстра, значительно замедляя его. Тайрен и второй мечник практически сразу за гигантом сорвались с места и уже догоняли того, в надежде покромсать беззащитную спину существа. В смысле беззащитные ноги, потому что дотянуться до спины не представлялось возможным. Друид же стоял на месте, слегка прикрыв глаза. Его губы шевелились, а руки и ступни слегка сияли приятным зеленоватым светом. Стеблей становилось всё больше, защищая хозяина непроходимой гигантской стеной. Ближайшие к нему выросли, по крайней мере, метра на четыре, и толщиной не менее десяти сантиметров.
  
  Раздался жуткий хруст. Похоже, пока гигант пытался прорубиться сквозь заросли, он так далеко замахнулся, что задел подходящего со спины консультанта, сломав тому плечо и отбросив его на десяток метров. А обрубки стебля продолжали разлетаться в разные стороны. Выращенная стена явно не могла долго удерживать разъярённое существо.
  
  - Ты меня уже бесишь трёхэтажка! - двуручный меч ещё не успевает полностью сформироваться в руке, как Тайрен уже подпрыгивает и рубит гиганта по спине. Интересно, когда это он научился так высоко прыгать? Неважно. Пришло время показать этому переростку, кто здесь охотник, а кто жертва. Атака сработала. На спине великана появилась длинная царапина. И не успел наш герой отбежать в сторону, как гигант ударил его с разворота, отбросив на несколько метров. Хорошо, что он успел подставить под удар меч, иначе бы остался без руки. Кувыркнувшись в полете спиной назад, Тайрен быстро вскочил на ноги.
  
  - Иди сюда ублюдок, сейчас я тебя укорочу немного! - если предыдущая часть боя ощущалась, как тренировка, то теперь пришла пора сражаться всерьёз. Пламя бушевало внутри с такой силой, что меч в руках казался пушинкой. Движения монстра больше не выглядели такими уж быстрыми. Тайрен вполне мог уследить за ними, и более того, отвечать на атаки в том же темпе.
  
  "Быстрее, ещё быстрее!" - он махал мечом как безумный, периодически то парируя, то блокируя атаки врага. Со стороны эту битву даже сложно было разглядеть, и только лязг металла говорил о том, что сражение идёт полным ходом. Удар за ударом Тайрен продолжал попытки нанести повреждения гиганту, но и тот не сдавался. Удивительно как такой маленький человек, мог противостоять мощи такого огромного существа.
  
  И тут время как будто замедлилось. Пытаясь заблокировать очередную атаку, Тайрен увидел, как в мече образуется трещина, и заострённая дубина начинает проходить сквозь оружие, продолжая движение к его шее. Не отпрыгнуть, не уклониться. Острие неизбежно приближается, и он ничего не может сделать. Он видит, как рядом появляется чёрная дымка от рукояти косы. Но уже слишком поздно, она не успеет затвердеть достаточно сильно, чтобы остановить удар. Мир вокруг начинает вращаться, а потом замирает. Он видит со стороны, как его обезглавленное тело падает на землю, с огрызком меча в руке. Темнота затягивает сознание.
  
  "Не так я хотел умереть..." - последнее, что пронеслось в его голове.
  
  
  
  Момент сто третий: Абсолютное желание
  
  Он очнулся на полу. В комнате было всё так же темно, и только свет монитора не давал ей увязнуть во мраке. Смерть пришла слишком неожиданно. Подвело то, что никогда не должно подводить воина - его оружие. Металлическая скрученная дубина оказалась прочнее тяжёлого двуручного меча. А может он неправильно им сражался? Может, не стоило блокировать все атаки подряд? Теперь уже не важно. Хоть он и не умер, в привычном понимании этого слова, но вернуться назад уже не сможет. Ему придётся продолжать жить в этом унылом мире, лишь ностальгируя о своих былых приключениях.
  
  - Это даже хуже, чем смерть. Гадство! - он сел на колени и с силой ударил кулаком в пол. От руки побежала резкая волна боли, а из костяшек потекла кровь. Давно он уже не видел собственной крови. Она продолжала течь, окрашивая кисть в красный цвет. А сильно он долбанул, ничего не скажешь. Там он привык не сдерживать себя, зная, что внутренняя сила укрепляет его тело, и как бы он сильно не ударил, навредить себе не сможет.
  
  - Черт. Кажется, ещё и запястье повредил... - он снова лёг на пол. От его прежних возможностей ничего не осталось. Это другой мир, здесь действуют другие законы и правила. Ощущения грусти и отчаяния накатили со всей силой. Из глаз непроизвольно потекли слёзы. Но он и не хотел их сдерживать. Больше не имеет смысла быть сильным. Здесь он никто, всего лишь рыбёшка в огромном океане. Всё чему он научился и чего достиг, больше не имело значения. У него отняли сам смысл жизни. Всё, чего он желал больше всего, было вырвано с корнем и выброшено в окно. О какой вообще жизни может идти речь? О скучной и унылой, как раньше? Нет. Он лучше сдохнет прямо здесь, чем продолжит работать на какого-то там дядьку.
  
  Он закрыл глаза, и в мыслях пронеслось одно единственное слово - "Дарки..."
  
  "Я с тобой", - знакомый женский голос, неожиданно всплывший в сознании, мгновенно привёл его в чувство, прервав поток отчаяния.
  
  "Ты правда тут?" - он не верил в то, что слышал.
  
  "Тут. Но я не могу появиться. Источник сил в твоей душе закрыт от меня. И я слишком слаба, чтобы пробиться к нему", - констатировал удручающий факт женский голос.
  
  "Источник сил?"
  
  "Угу. Это как батарейка, от которой питается твоё тело. Когда мы попали в тот мир, я почувствовала огромный всплеск энергии, как будто кто-то снял замок, позволив распоряжаться всеми внутренними резервами. А сейчас этот замок снова на месте. Единственная энергия, что у нас есть сейчас, это та, что генерирует твоё тело. Но её очень мало".
  
  - Вот же хрень то... - произнёс он вслух. - Гадство. Какого вообще кто-то смеет блокировать доступ к моей собственной силе? Что здесь происходит? Да и как так вообще получилось, что пробыв так долго в том мире, я вернулся в тот же момент времени, из которого прибыл?
  
  Тайрен посмотрел на дату в уголке монитора, убеждаясь, что он отсутствовал всего несколько минут, а может счёт шёл и вовсе на секунды.
  
  - Как же меня всё это бесит! Сраные боги! Играются людьми как марионетками! - он снова развернулся лицом к полу и с силой вдарил по тому, и без того окровавленным, кулаком.
  
  - Сука, - а затем ещё раз.
  
  - Блядство, - и ещё раз.
  
  - Чтоб вы сдохли все! - на полу образовалось солидное кровавое пятно.
  
  "Я что-то чувствую", - её голос прозвучал как-то настороженно. - "Дай ещё сил".
  
  - Да без проблем, блять! - он принял упор лёжа и начал неистово отжиматься прямо в луже крови. Сердце, которое и так работало на приличных оборотах, завелось ещё сильнее. Раз, два, три, четыре, пять... он отжимался с такой скоростью, с которой только позволяли руки. Десять... Пятнадцать... Двадцать... Он, не жалея себя, сгибал и распрямлял руки даже после того, как они онемели. Двадцать пять... Тридцать... Он и не помнил, чтобы в этом мире ему удавалось так много отжаться за один подход. В какой-то момент его лицо просто рухнуло на окровавленный пол. Рук он больше не чувствовал. Сердце долбилось так, что начала болеть грудь.
  
  "Ещё. Я чувствую его. Чувствую твоё... Наше тело. Там".
  
  - Моё тело? ТАМ?! - он вскочил как ошпаренный, забыв о том, что секунду назад не мог даже пошевелиться.
  
  - Если ты... Если сможешь вернуть нас назад... Я... - на его глазах снова навернулись слёзы. - Я буду тебе... Да ты и так всё знаешь! Я в лепёшку расшибусь, но дам тебе достаточно сил!
  
  Сердце все ещё неистово работало в груди, в огромном темпе гоняя по телу кровь. Он медленно подошёл к боксёрскому мешку. Глубокий вдох.
  
  - Паршивые боги, я вас достану! - он ударил по груше так, что в плече что-то хрустнуло.
  
  - Ненавижу, - от следующего удара мешок с грохотом впечатался в стену, рядом с которой висел. На боксёрском мешке появлялось всё больше и больше кровавых пятен, пока в какой-то момент потоки красной жидкости не начали сливаться воедино, стекая вниз и капая нескончаемым потоком на пол. А грушу продолжало мотать из стороны в сторону. Боль с каждым ударом всё сильнее и активнее давила на сознание, в попытках прекратить мучения. Но он не останавливался. Он либо умрёт от изнеможения и болевого шока, либо сможет вернуться назад. Других вариантов и быть не может. Он не сдастся. Не остановится. Нет никаких преград. Здесь лишь он и его ненависть. Она снова с ним, как и когда-то давно. Но теперь она выросла, стала сильнее. Изменился и он, так же став сильнее. Не телом, но духом. Он уже привык не отступать и добиваться своего. Ни шагу назад. Есть только одна дорога, и она ведёт его вперёд, к его будущему. Это его путь и он пройдёт его с гордостью, не сожалея ни о чем. Он будет наслаждаться каждым сделанным шагом, каждым вздохом и каждым взмахом меча. Больше ничто не сможет его остановить. Даже смерть.
  
  Неожиданно в чёрное пламя как будто кто-то подлил бензина. Оно вспыхнуло и разлилось по телу живительным теплом. Что-то попало ему в лицо. Похоже это песок. Он начал сыпаться из груши, разлетаясь в разные стороны. Каждый удар просто дырявил боксёрский мешок, заставляя внутреннее содержимое вылетать всё быстрее. Удар за ударом. Тьма застилала глаза и окутывала всё тело, пропитывая Тайрена насквозь. Боль? Какая боль? Вокруг только тьма. Внутри только тьма. И только руки продолжают вгрызаться в остатки боксёрского мешка. Но и эти чувства тоже начали сходить на нет. Он не знал, где находится и что делает. Лишь тьма была ему спутником. И сейчас она для него стала всем. Или это он стал тьмой? Не разобрать. Он знал лишь одно, сейчас ему было хорошо как никогда.
  
  
  
  Момент сто четвёртый: Чёрный демон
  
  Не прошло и десяти секунд, после того как тело Тайрена упало на землю, как из его шеи начал появляться чёрный туман. Он стелился по земле, тонкой струйкой направляясь прямиком к голове, из которой тоже выползла чёрная дымка. Гигант было хотел вернуться к уничтожению зарослей, но это чёрное нечто однозначно приковало его внимание к себе. Когда две дорожки дыма встретились, они объединились в общий поток, который стал потихоньку подтягивать голову к телу. Десять сантиметров, двадцать, метр, два метра... Процесс завораживал и пугал одновременно. В последний момент, голова как будто присосалась к шее, а весь туман полностью скрылся внутри. Наступила томительная пауза. Секунды тянулись, как часы. И вдруг процесс снова продолжился. Вены на теле взбугрились и почернели. Тело резко открыло глаза.
  
  Тайрен поднялся, осматриваясь и пытаясь вспомнить последние события. Да, он всё помнит. И как погиб, и как неистово жаждал вернуться назад. Он снова в этом жестоком мире. Глубокий вдох. Невероятная разница. Воздух прямо насыщен энергией. Ещё один вдох.
  
  - Как же хорошо, - произносит он вслух.
  
  - О, букашка воскресла, - незнакомый голос прозвучал как гром среди ясного неба.
  
  Тайрен поднял взгляд наверх:
  
  - Хах. А ты что думал, отрубил голову и всё? Пффф, такой мелочью меня не убить.
  
  - В следующий раз я тебя порублю на кусочки и пущу на завтрак. Или на ужин. Надо подумать, - уверенная и спокойная речь гиганта звучала немного раздражающе.
  
  - Ну-ну. К то ж тебе позволит то, а?
  
  Гигант посмотрел на своего собеседника так, будто смотрит на муравья. В его глазах даже проскочила некая жалость, к этому насекомому.
  
  - У тебя, букашка, даже оружия нет. Чем будешь сражаться?
  
  Тайрен вытащил катану.
  
  - Этой зубочисткой? Ха-ха-ха, - громогласно рассмеялся гигант. - Может просто постоишь смирно, обещаю убить тебя быстро. Снова убить.
  
  Наш герой посмотрел на меч, ставший ему уже родным. Столько сражений они прошли вместе, стольких врагов порубили... Он не может позволить этому оружие сломаться. Меч, конечно, острый, но не неразрушимый.
  
  "Я помогу", - это был голос Дарки? Он немного изменился, стал несколько глубже, взрослее что ли.
  
  Руки почернели ещё сильнее прежнего. Сквозь кожу начал просачиваться чёрный туман, обволакивая собой дорогой сердцу меч. Застывая на лезвии, дым формировал новый меч, прямо вокруг старого. Получившаяся новая катана оказалась чуть длиннее и немного шире, но при этом ни грамма не прибавила в весе.
  
  - Мне нравится, - кивнул парень сам себе, осматривая финальную форму меча. - Ну что трёхэтажка, готов драться?
  
  - Зубочистка почернела. И это всё?
  
  - Для тебя хватит, - Тайрен тут же сорвался с места, бросив своё тело вперёд. Теперь оно ощущалось как-то иначе. Легче что ли. Ноги несли его к врагу так быстро, что аж дух захватывало. Гигант еле успел подставить свою дубину, дабы отразить удар и не лишиться ноги.
  
  Больше никаких блоков мечом. Только увороты. Удар. Немного не дотянулся, так как пришлось уклониться. Но на тонкой ножке великана всё равно появилась кровоточащая полоса. Странно. А тело такое лёгкое и послушное, как никогда. Неожиданно в голове всплыл бой с Харой, тот самый последний бой. Смотря сейчас, с текущего уровня силы, ему кажется, что его наставник в тот раз поддавался. Нет, бой ни в коей мере нельзя назвать лёгким, тогда Тайрену удалось победить буквально на грани своих возможностей. Но, похоже, всё это было подстроено его учителем. Значит и проигрыш в первой дуэли тоже? Какой у него там ранг? 7-й? Если он так умело смог организовать своё поражение, что наш герой и не заметил, то на сколько же он на самом деле силён? И возможно ли сейчас, будучи на пике своей силы, побить Хару без поддавков? Может быть. Но от мысли, что придётся сражаться с таким "монстром", становиться как-то не по себе. Интересно, ещё пять минут назад ему приходилось на все сто процентов концентрироваться на сражении, а теперь он вспоминает своего учителя, а в это же время дерётся с гигантом. Неужто перерождение сделало его настолько сильнее? Или же это тьма взяла над ним контроль, позволяя разгрузить часть сознания?
  
  "Хватит размышлять, пора прибить этого жирного говнюка. Что там рассказывал Хара про катаны? Оружие лучше всего подходит для режущих ударов. По легенде может разрезать что угодно, включая предметы, сделанные из более прочных материалов. Как-то так это звучало. Попробуем", - он поднырнул под широкий размах дубиной, выставив меч лезвием вверх параллельно движению вражеского оружия, и с силой надавил на катану. Никакого скрежета металла или ярких искр, только звук падающего на землю куска скрученной арматуры. Защищённый дымом меч, прошёл сквозь жёсткое вражеское оружие как сквозь масло. Гигант замер от удивления, и этого оказалось достаточно, чтобы лишить того жизни. Рывок за спину, и следующий за ним режущий удар по сухожилиям. Великан непроизвольно оседает на колени, будучи больше не в состоянии пользоваться ногами. Тайрен же отталкивается от земли, в полете вытаскивая свой старый нож из ножен на задней стороне пояса, и втыкает короткое оружие прямо в огромную спину неприятеля. Подтянувшись одной рукой, он вновь отталкивается уже от ножа и снова летит вверх. Монстр успевает только обернуться, как его массивная голова слетает с плеч, а тело неподвижно замирает, сидя на коленях.
  
  Бой окончен. Чёрная дымка с меча рассеивается, и оружие отправляется в ножны. Но, похоже, бой закончился не для всех. Хоть и раненные, но всё ещё в сознании, лидер и консультант, стоя в боевых стойках, очень медленно начинали окружать нового врага. Ассасина хоть было и не видно, но его присутствие чётко ощущалось где-то в десятке метров за спиной. Маг сложил руки вместе, скрестив пальцы замком, и что-то тихо нашёптывал. Все трое лучников тоже держали свои луки на изготовке. И только друид стоял спокойно, как и всегда, просто наблюдая за обстановкой.
  
  - Ребят, успокойтесь. Я не собираюсь с вами драться, - Тайрен скатился со спины монстра, по дороге вытаскивая свой нож.
  
  - Не двигайся, демон! - Вандрил прихрамывая, подходил всё ближе.
  
  Тайрен осмотрел свои руки. Чернота потихоньку начала исчезать, но так как огонь внутри по-прежнему пылал, его глаза, вероятно, всё ещё были чернее ночи.
  
  - Да не демон я. У демонов рога должны быть. Ты видишь на мне рога? - он на всякий случай провёл рукой по лбу, дабы самому убедиться, что их там нет.
  
  - Хватит заговаривать мне зубы. Ты отсюда не выйдешь.
  
  - Мдааа... - он многозначительно потянул букву "а", чтобы показать, насколько он обескуражен текущей ситуацией. - Я не демон, и никогда им не был. Вы когда-нибудь обо мне раньше что-то вообще слышали? Если так, то расскажите, я послушаю. Вандрил, я, как и ты 6-го ранга в гильдии, а значит, я сделал много хорошего для людей. С чего бы мне сейчас сражаться с вами? А?
  
  - Если ты не демон, значит - тёмный маг. Такие хорошими не бывают априори.
  
  Огонь, который уже почти утих, вдруг разгорелся вновь.
  
  - Скажи мне, ты здесь сдохнуть хочешь? Лежать рядом с этим вонючим гигантом. Это же так здорово, выжить в смертельной битве, а потом отдать богу душу из-за своей тупости. Хочешь умереть, скажи, я это устрою. И даже не думай о том, что вас тут ещё восемь человек. Ты умрёшь первым. Я тебе обещаю. А уж умру ли я, это уже тебя не будет волновать, ты всё равно этого не увидишь.
  
  - Я же сказал, такие не бывают хорошими, - хмыкнул лидер группы.
  
  - Вандрил успокойся, - в разговор вступил друид, - если бы он хотел нас убить, то уже сделал бы это. Ты вообще видел, с какой скоростью он двигался? Ты моргнуть не успеешь, как откинешься. Ты его только провоцируешь. И не забывай, что я маг жизни и потенциально могу использовать свою магию, чтобы воскрешать мертвецов или высасывать жизненную силу и здоровье из своих врагов. У любой магии есть две стороны. Даже наш маг огня, если захочет, может не только сжигать всё дотла, но и останавливать кровотечения прижиганием ран. И на данный момент у нас нет никаких причин говорить, что этот парень наш враг.
  
  - У тебя мозги, что совсем мхом заросли?! Он воскрес из мёртвых! Он воплощение самой тьмы!
  
  - Да успокойся уже, - похоже, консультант тоже встал на сторону Тайрена, - бой окончен, мы победили. Я не хочу тут умирать понапрасну. Хочешь с ним сразиться - пожалуйста. Но я тебе помогать не собираюсь. Нам невероятно повезло, что Тайрен оказался среди нас в этой схватке. Не будь его, нас бы уже фаршировали на ужин. Именно из-за всего этого неоправданного риска я завязал с жизнью наёмника и не собираюсь разбрасываться отведённым мне временем понапрасну.
  
  - Ливец, и ты туда же. Да идите вы все, - уставший, но в то же время немного злобный взгляд прошёлся по всем членам группы. - Если он нас прикончит на обратной дороге, сами будете виноваты, - он бросил щит и оперся на меч, тяжело дыша.
  
  Тем же днём Тайрен сдал дорогие побрякушки обратно в гильдию, и получил награду в 15 серебра. В пещере ничего дельного найти не удалось, а потому поход получился не прибыльным от слова совсем. И меч теперь сломан. Убранный в ножны, он отображался на накидке как две половинки, размещённые друг над другом. Но чинить оружие и не хотелось. Этот рисунок на плаще будет постоянно напоминать ему о том, что он смертен, и через что ему пришлось пройти, дабы вернуться к жизни. Может, когда-нибудь эта рана заживёт, и он отдаст сломанное оружие на перековку. Но не сейчас.
  
  На данный момент в голове слишком отчётливо висела мысль о том, что он невероятно слаб. Да, после этого похода он открыл в себе новые грани собственного могущества, но это далеко не предел. Если тёмный лорд и правда уничтожил целый город в одиночку, то Тайрену даже и думать не стоит о сражении с ним. Шансы настолько малы, что даже смешно. Из-за этих мыслей в голову даже пришла интересная идея - "А не научиться ли магии?". Ведь сейчас, он настолько силён во владении мечом и контроле своей внутренней тьмы, что и не знает как ему дальше тренироваться. Тут нужен крайне опытный наставник, ранга этак 1-го, а иначе его тренировки будут идти черепашьими шагами. Можно, конечно, ломануться на восток, уничтожая всю нечисть на своём пути, но слишком уж сильно рисковать своей жизнью как-то не особо хотелось, особенно сейчас. А тут у него в руках есть кольцо, которое должно значительно повышать магический потенциал, почему бы не воспользоваться им? К тому же, имея в арсенале дальнобойные атаки, можно значительно расширить свои возможности к нападению. Да и в целом, узнать, на что способна магия очень даже интересно. Удивительно, что он задумался об этом только сейчас. Жить в магическом мире, видеть проявления магии на улице, пользоваться магическими предметами, но даже и не помышлять о том, чтобы самому попробовать себя в этом необычном искусстве. Думая об этом, Тайрен даже не поверил в то, как так всё вышло. Как будто кто-то до сего момента, просто превратил знание о существовании магии в обыденность.
  
  Итогом размышлений стала полученная от консультанта информация, что не так далеко от этого места, рядом с соседним городом, располагается башня, в которой могут обучить магическим искусствам. Правда, по его словам, туда принимают только учеников в возрасте до восемнадцати. Но для Тайрена это не имело особого значения. Не захотят принять его, он заставит их силой. Или деньгами. Или просто наберёт из их библиотеки книжек, и научится всему сам. Ему не привыкать. Главное - это желание научиться чему-то новому, а уж этого в нём предостаточно.
  

Арка III-3: Вклад в будущее

  
  Момент сто пятый: Академия магов
  
  За воротами показался огромный двор. Посреди окружённой стенами поляны, стояла та самая массивная башня, которую было видно даже из соседнего города. Относительно старого мира, её высота не являлась чем-то особенным - этажей пятнадцать всего, но в мире, где практически нету высоких построек, она казалась чем-то необычайно величественным.
  
  Во дворе оказалось достаточно людно. Молодые парни и девушки, носившие разноцветные накидки, разбившись на кучки по несколько человек, что-то обсуждали, периодически извергая из рук вспышки света. Дойдя до входа в башню, Тайрен увидел паренька, который отчаянно пытался произнести какое-то заклинание, но за несколько попыток ничего кроме небольшого огонька из его руки так и не вылетело.
  
  - Ничего не выходит?
  
  Паренёк глубоко вздохнул и перевёл взгляд на спросившего.
  
  - Я тренирую огненный шар сегодня уже четыре часа, но максимум чего я добился это воспламенить руку на несколько секунд, - он посмотрел на свою ладонь и снова глубоко вздохнул. - Ну хотя бы я могу развести огонь в лесу без инструментов.
  
  - Оптимизм это хорошо, просто верь в то, что у тебя получиться, и скоро будешь кидаться огнём направо и налево.
  
  - Ага, конечно....
  
  - Может, попробуешь ещё раз?
  
  Паренёк напрягся. Он и без того хотел научиться новому заклинанию, а теперь на него ещё смотрел незнакомец. Ему не хотелось подвести чужие ожидания, к тому же, как представитель академии магов, нужно было показать, на что способны здешние ученики и не постыдить славное имя этого учебного заведения.
  
  Выставив руку вперёд и прицелившись в пустой участок земли в паре метров от себя, маг воскликнул:
  
  - Огненный... ШАР!
  
  Небольшие вихри пламени закрутились в его руке, образовав некое подобие шара, и молниеносно вырвались вперёд. Трава в точке попадания слегка почернела, а радиус поражения получился даже меньше обычного футбольного мяча.
  
  - Неплохо, - Тайрен не стал упоминать о том, что видел, как один маг кидался подобными шарами так непринуждённо, будто для него это было не сложнее чем просто махнуть рукой.
  
  Юный маг вспотел. Он хотел что-то ответить, но сильная отдышка не давала ему такой возможности.
  
  - И что нужно сделать, чтобы так призвать огонь?
  
  - Представить... - паренёк всё ещё пытался отдышаться, - ...его в своей руке...
  
  - Хм...
  
  Наш герой перевернул правую руку ладонью вверх, сосредоточился, представляя в ней пылающий костёр, и произнёс:
  
  - Огонь, - на его ладони загорелся небольшой огонёк, высотой менее десяти сантиметров. Немного посмотрев на пламя, Тайрен стал перебрасывать его из руки в руку, как будто играется с мячиком. Этаким абсолютно невесомым мячиком, ведь перемещаясь из руки в руку, он даже и не думал падать вниз, а летел по прямой в том направлении, куда его кидали.
  
  - Не думал, что использовать магию так легко. Ещё и гравитация на неё не работает.
  
  У паренька замерло сердце.
  
  - Так вы... Вы тоже маг?!
  
  - Нет, впервые использую магию, - Тайрен сжал руку в кулак, мгновенно погасив в ней пламя. - Знаешь, мне кажется, произносить вслух название заклинания, которым хочешь выстрелить - плохая боевая стратегия. Если заклинание не мгновенное, а имеет время полёта, как этот твой огненный шар, враг может успеть среагировать, и либо увернётся, либо отрежет тебе руку, до непосредственного вылета шара из неё. По мне, оба исхода как-то не очень. Я думаю, стоит изначально практиковать вариант беззвучного произнесения заклинаний. К тому же, если случиться так, что тебе отрежут язык, ну или просто заткнут рот кляпом, то ты уже не сможешь воспользоваться своей магией.
  
  - В учебнике по базовым магическим практикам написано, что применить заклинание беззвучно можно либо используя артефакт, либо полностью продумав все аспекты заклинания прямо во время боя. Но начинающим рекомендуют всегда использовать слово или фразу активатор для ещё не изученных заклятий, так легче будет пройти ритуал познания.
  
  - И зачем нужен этот ритуал?
  
  Вы, правда, не знаете? - Тайрен покачал головой. - Он позволяет запомнить уже произнесённое заклинание, чтобы не пришлось его потом заново конструировать.
  
  - А разве есть какая-то сложность в том, чтобы каждый раз представлять себе то, чем хочешь выстрелить во врага?
  
  - Конечно же, это сложно! С тех пор, как я научился создавать пламя в руке, прошла уже неделя, и это был первый раз, когда мне удалось создать огненный шар, а он всего лишь из первого круга! А мне придётся его ещё и повторить для ритуала, и я не уверен, что у меня снова получиться.
  
  - Получилось один раз, получиться и второй, не парься. А кроме огненного шара, других заклинаний не знаешь?
  
  - Я выучил способы произнесения всех заклинаний огненной школы вплоть до пятого круга. Но смысла в этом нет никакого... Мне и огненный шар даётся тяжело, что уж говорить про остальные.
  
  - А из второго круга есть что-то простенькое? Хочу прямо сейчас попробовать.
  
  - Эм, - парень почесал затылок, - ну например, есть огненный поток.
  
  - Так, и как его вызвать?
  
  - Надо выставить руку вперёд, представить, как из неё вырывается пламя, произнеся: "Огненный поток испепели моих врагов", говоря это, он и сам проделал каждый шаг, после чего в его руке вспыхнул маленький огонёчек, по размеру даже меньше, чем тот огненный шар.
  
  - А почему не просто огненный поток, по аналогии с шаром?
  
  - Чем сложнее заклинание, тем длиннее нужна для него фраза активатор. У заклинаний пятого круга фраза-активатор может состоять из более чем пяти десятков слов.
  
  - Ого. Ладно, сейчас попробуем использовать поток.
  
  Наш герой закрыл глаза. Он представил себе пламя. Оно бушевало и разрасталось из маленького огонька в огромное всепоглощающее бедствие. Открыв глаза и выставив руку вперёд, он продолжал видеть и чувствовать жар того пламени, которое бушевало в его фантазии. И тут из руки вырвался огромный поток огня. Слегка захватывая кисть руки, пламя расширилось до метрового радиуса и дальностью, по крайней мере, метров на десять, постепенно удлиняясь.
  
  - Ну как тебе? Вроде не хуже твоего огненного шара, да? - сжав руку в кулак, как и в прошлый раз, он оборвал применение магии практически мгновенно. - Знаешь... Учебники не всегда лучший способ научиться чему либо. Старайся относиться ко всему, что там написано с солидной доли скептицизма. В этом мире тебе не нужны инструкции, чтобы стать лучше. Просто верь в себя и в свои силы. Надеюсь, при следующей встрече это ты покажешь мне что-то, что удивит меня, а не наоборот.
  
  Двор затих. Никто больше не игрался с магией. Все смотрели на огромный участок выжженной земли посреди двора.
  
  Тайрен развернулся и направился в башню.
  
  - Подождите! - юный маг наконец-то пришёл в себя после увиденного. - Я... Я хочу обучаться у Вас!
  
  Наш герой остановился и встал в пол оборота, надеясь, что сможет быстро отвертеться от неинтересного ему разговора.
  
  - О чем ты? Я даже не маг. Это была моя первая попытка использовать магию. Лучше чем в академии, тебя нигде не смогут обучить.
  
  - Я впервые вижу такой огромный поток огня! По силе ваш поток может посоперничать с любым заклинанием из третьего круга. А ещё вы использовали его молча, и я не вижу у вас ни одного аккумулятора магии. Тем более никто не может сделать подобного с первого раза!
  
  - Мне просто повезло, не воспринимай серьёзно, - игнорируя последующие слова паренька, Тайрен распахнул обе створки массивной двери и вошёл внутрь.
  
  
  
  Момент сто шестой: Башня
  
  "А тут просторно", - сразу за дверью расположился большой зал с лестницей у дальней стены и двумя проходами по бокам. Там же, около лестницы стоял полукруглый стол, за которым сидела молодая девушка в сиреневой накидке. Похоже, она тоже являлась ученицей этого заведения. Она уже заметила нового гостя и наблюдала за ним, пока тот не торопясь приближался к столу.
  
  "Так. Что-то я забыл придумать нормальный план. Может просто сказать, что я хочу тут обучаться? Не, я слишком бородат для этого. Да и если б побрился, за восемнадцатилетнего вряд ли сошёл бы. Тот пацан, что навязывался мне в ученики, сколько ему? Лет шестнадцать? Да он на голову меня ниже. Обман с возрастом точно не прокатит. Так, пока делаю вид, что осматриваюсь, а то эта девчонка что-то больно пристально на меня смотрит..." - его мысли неожиданно прервали.
  
  - Добрый день.
  
  - Добрый, - ответил он, понимая, что времени на раздумья больше не осталось.
  
  "Ладно, буду импровизировать".
  
  - С чем к нам пожаловали?
  
  - Я бы хотел встретиться с кем-нибудь из руководства.
  
  - С какой целью? - задала логичный вопрос девушка.
  
  - Натуральный обмен. Мне нужна кое-какая услуга, и у меня есть, что предложить взамен.
  
  - Ректор будет принимать через неделю с двух до шести. Я вас запишу, подходите к этому времени.
  
  - Да до вас часов пять топать. И меня предупредили, что конюшни у вас нет, даже лошадь негде оставить. Может вы с ним свяжетесь и спросите, не мог бы он меня сейчас принять? Я гарантирую, что он не пожалеет.
  
  - У ректора очень плотный график. Я не могу отрывать его от исследований.
  
  - А может можно у вас остановиться? Не хотелось бы мне идти в город ни с чем.
  
  Девушка пододвинула к себе толстую книгу.
  
  - Все гостевые комнаты заняты, - быстро ответила она.
  
  Тайрен смотрел на девчонку, обдумывая дальнейшие варианты. Ему совершенно не хотелось возвращаться в город. Да ещё этот ректор сможет принять его только через неделю. Торчать так долго в местном захолустье он явно не собирался. Не то чтобы там не было совсем работы, так как там даже задания 7-го ранга имелись, а консультант его уверил, что минимум через день выдают и 6-го ранга. Местный лес тут опасный и водятся в нём всякие жуткие твари, так что дела всегда найдутся. Но теперь все его мысли кружились вокруг одной лишь идеи - наконец-то научиться пользоваться магией. И первое чем он планировал овладеть, была пространственная магия. Для бойца ближнего боя, возможность мгновенно сократить дистанцию или поменять свою позицию, атаковав с другого бока - многого стоит. А идея о том, что он сможет мгновенно возвращаться в город после трудного задания, грела его больше всего. Остальная магия конечно тоже интересна, но необходимость выстрелить во врага с расстояния появляется довольно редко. Иногда даже выгоднее подкрасться к противнику и всадить тому меч в спину, чем начинать пальбу издалека.
  
  Так что делать то? Он совершенно не хочет сражаться с детишками, и тем более убивать их. Хотя ненависть к этой девке и начинает воспламеняться, но калечить её он не готов. Тайрен очень редко сражается с людьми, а сражаться, стараясь не убить противника в двойне сложно. Может, ему сейчас не удастся сдержаться, и голова этой девчушки просто взорвётся от обычного удара кулаком. А он не готов убивать невинных. Да и как на это отреагирует ректор? Да его выкинут нафиг из башни и навечно закроют сюда доступ. Может убить и ректора? Хм... А если в здании не окажется нужной ему книги? А тот, кто мог его обучить, будет уже мёртв от его руки? Как тяжело найти приемлемый вариант... Может просто проигнорировать эту мелочь и подняться наверх? И где искать ректора? Башня огромная, ему весь оставшийся день придётся рыскать по этажам, проверяя все комнаты. Вернуться через неделю? Похоже, только это и остаётся.
  
  - А учеников академия принимает?
  
  Девушка оценивающим взглядом пробежалась по лицу нашего героя.
  
  - Только до восемнадцати лет.
  
  - А если я скажу, что мне нет восемнадцати? - он не смог сдержать лёгкой улыбки.
  
  - То я скажу, что вы врёте.
  
  Со стороны лестницы послышались какие-то звуки. Кто-то очень быстро спускался вниз. Секунд через десять рядом со столом стоял мальчишка лет этак восьми и, пытаясь отдышаться, протягивал девушке бумажку. Его лёгкие вздымались так, будто он только что пробежал несколько километровый кросс.
  
  - Ты что так носишься, знаешь же, что по лестнице бегать запрещено, - говоря это, она взяла бумажку из рук мальчугана.
  
  - Это от ректора, просил срочно передать тебе.
  
  Девушка не торопясь пробежала глазами по тексту записки, а затем перевела взгляд на Тайрена.
  
  - Вас ожидают, - её голос стал ещё более холодным, чем до этого. - Вам нужно подняться на верхний этаж, - и, посмотрев на мальчика, добавила, - Клаус проведёт вас.
  
  - Почему это я должен быть провожатым! Сама его проведи!
  
  - Это тебе в наказание, за беготню по лестнице.
  
  - Ладно... - он склонил голову вниз и медленно поплёлся в сторону лестницы.
  
  - Не думал, что сюда принимают в таком юном возрасте, - они уже какое-то время поднимались по длинной круговой лестнице, периодически проходя мимо выходов на этажи.
  
  - Дядя Дроу... в смысле ректор, очень добрый. Он лично выходит в город и выбирает самых одарённых из всех.
  
  - А почему на тебе нет накидки? У всех, кого я видел внизу, такие были.
  
  - Эм... Я... Я ещё не умею колдовать. Впервые накидку выдают, когда ученик постигает нулевой круг магии, хотя бы в одной из школ.
  
  - Ясно. Ну ты не отставай. Я там парня внизу встретил, он говорит, всего неделю назад начал колдовать, а сейчас уже огненные шары метает.
  
  - Зарин? Не может быть. Он же тут ещё до меня появился, и только недавно научился пользоваться магией. Вот же... Теперь только я до сих пор ничего не умею...
  
  - Не переживай. Будешь много тренироваться - это даст свои плоды. Не завтра, так послезавтра у тебя всё получится. Я слышал, в этом мире любой может научиться магии, так что не опускай руки.
  
  - Спасибо... - мальчик резко остановился. - Мы пришли.
  
  - Так это же не верхний этаж, - лестница продолжала закручиваться и дальше.
  
  - Верхний. Дальше только крыша.
  
  - Хорошо, что тебя послали проводить меня. А то бы я вылез на крышу и недоумевал, где же тут ректор.
  
  - Ха-ха-ха, серьёзно? Ха-ха-ха, - мальчик рассмеялся во весь голос. - Вон, дверь в конце коридора, тебе туда.
  
  - Понял, спасибо.
  
  Мальчик, ничего не ответив, бегом умчался обратно вниз.
  
  "Ну что ж, раз меня пригласили, значит, чем-то моё шоу внизу приглянулось местному вождю, надеюсь я смогу договориться. А если нет, то просто буду пытать его, пока не скажет мне, где книга. Черт, каким-то я уж слишком агрессивным стал. Похоже, отсутствие контроля правительства слишком уж сильно сказывается на образе мышления. Надо быть поспокойнее, нельзя убивать всех подряд. Возможно, услуги сильного мага мне ещё пригодятся. Не хотелось бы сжигать все мосты. Нужно обязательно договориться. Вперёд", - собравшись с мыслями, он постучался в указанную дверь.
  
  - Входите, - из-за неё донёсся немного старческий голос.
  
  
  
  Момент сто седьмой: Ректор
  
  Тайрен вошёл в просторный светлый кабинет с окном во всю заднюю стену. Шкафы, стоящие вдоль стены, просто ломились от обилия книг. Седовласый высокий мужчина в чёрной накидке, расшитой золотой вязью по краям, стоял лицом к окну, ожидая пока гость сам скажет первое слово.
  
  "Интересно, а как он мог увидеть шоу внизу, если его окно выходит на противоположную сторону башни?" - это было первым, что пришло в голову в этот момент.
  
  - Здравствуйте, - решил прервать затянувшееся молчание наш герой.
  
  - Приветствую вас путник, зачем пожаловали? - мужчина не торопясь повернулся в сторону вошедшего.
  
  - Не буду ходить вокруг да около, скажу сразу, я хочу обучиться магии.
  
  - Значит, мне показалось, что вы внизу применили поток огня из второго круга? - его приятный голос разливался по комнате, привнося в разговор нотки спокойствия и умиротворения. Как будто разговариваешь с самым добрым дедушкой на свете.
  
  - Не показалось. Тот паренёк внизу, кажется, его зовут Зарин, подсказал мне, как применять магию, я попробовал, у меня получилось. Вот и всё.
  
  - И этого вам не достаточно?
  
  - Конечно же, нет. Знать пару заклинаний и уметь колдовать - это совершенно разные вещи.
  
  - Тут я с вами согласен. Магия это искусство, и за один день его не постичь.
  
  - Именно. Поэтому я надеялся, что меня смогут тут чему-нибудь научить.
  
  - А зачем вам это? От вас исходит такая аура силы, которую не каждый маг сможет достичь за всю свою жизнь.
  
  - Как говорится, нет предела совершенству. На самом деле, мне кажется, я уже достиг своего предела во владения мечом, и подумал, что магия может стать тем, что сделает меня ещё сильнее.
  
  Мужчина ухмыльнулся, погладив чёрную бороду, в которой тоже начала проступать седина.
  
  - И куда вам столько силы? Есть что защищать? Или хотите кому-то отомстить?
  
  - Эм... Даже и не знаю. Хочу добраться до первого ранга в гильдии свободных наёмников. Да к тому же мне нравится путешествовать, а говорят на востоке совсем жара. Монстры там такие, что людей только взглядам убить могут. Если я не буду достаточно сильным, то не смогу там побывать. К тому же, я слышал об одном человеке, который смог в одиночку целый город разрушить, и было бы интересно с ним сразиться.
  
  - Жаждите силы просто для того, чтобы имелась возможность сразиться с сильным противником?
  
  - Да, наверное... А ещё мне просто нравится развиваться и познавать что-то новое. Разве магами становятся не по той же причине? Желание исследовать мир вокруг себя, изучать законы, по которым он работает... Ведь один из способов познать самого себя, это познать мир, в котором ты живёшь.
  
  - И вы в такое верите?
  
  - Да, верю.
  
  - Хах, - мужчина снова отвернулся к окну, уставившись куда-то вдаль. - Я тоже верю.
  
  - Так что, меня примут в академию?
  
  - К сожалению, правила едины для всех. Вы же знаете, что мы принимает только детишек?
  
  - И с чем это связано? Не думаю, что невозможно сделать исключение.
  
  - Это дань уважения тому, кто построил эту башню и основал нашу академию.
  
  - Я так понимаю, возможности поговорить с ним у вас не имеется?
  
  - Высший магистр Разель оставил должность ректора и ушёл на покой. Я даже и не знаю, где он сейчас находится.
  
  - А может вы мне сможете пару книжек выделить? Обещаю вернуть, как только полностью овладею всем, что в них будет написано.
  
  - Хм... И какая же магия вас интересует? - мужчина повернул голову в сторону Тайрена, смотря на того через плечо одним глазом.
  
  - Пространственная.
  
  - О-О-О, какой интересный выбор, - он снова повернулся к гостю лицом. - Если сможете использовать её прямо во время боя, это может стать для вас огромным преимуществом.
  
  - Я тоже так думаю.
  
  - Но пространственная магия, это самый сложный тип магии. Даже заклинаниям из школы жизни проще обучиться, чем перемещению в пространстве.
  
  - И всё же, я хочу попробовать.
  
  - И книги с описанием данной школы крайне редки...
  
  - Но я так понимаю, у вас такие имеются? Вы просто накручиваете цену, да?
  
  - Имеется у нас одна книга, - мужчина ухмыльнулся. - Вон справа от вас, с черно-фиолетовым корешком. Возьмите.
  
  Тайрен быстро нашёл то, о чем говорил ректор. Толстая книга чуть ли не светилась, выделяясь на фоне остальных. На самом деле, он заметил её практически сразу как вошёл, но решил не придавать этому значения. Приподняв очки, он убедился в том, в чем не стоило и сомневаться - как была она фиолетовая в очках, так и осталась таковой без них. Достав книгу с полки, наш герой попытался её открыть, но все страницы как будто слиплись под действием сильного клея. Мужчина, в то же время, с интересом наблюдал за тщетными попытками своего собеседника.
  
  - Ммм, не открывается.
  
  - Так и задумано. Вы же, наверное, уже не раз обдумывали вариант того, чтобы просто убить тут всех и забрать нужные вам книги силой?
  
  - А... - такое заявление ввело его в ступор. - Я даже не хочу спрашивать, как вы пришли к таким выводам.
  
  - А я всё-таки отвечу. Вы не первый, кто приходит к нам с желанием получить некую книгу из нашей библиотеке. Тем более если речь идёт о первом томе основ пространственной магии, существующую в единственном экземпляре, и написанную самим высшим магистром Разелем.
  
  - Тем самым, который основал академию?
  
  - Да, тем самым, - ректор снова слегка улыбнулся. - Поэтому все ценные книги защищены сильным заклятием, которое невозможно снять, не зная ключа.
  
  - И что мне надо сделать, дабы вы сняли это заклятье?
  
  - Правильно мыслите. У меня есть кое-какая работа, которую я не могу выполнить сам, если справитесь, я развею защитную магию с книги и отдам её вам. Можете даже не возвращать.
  
  - Ого, вы отдаёте мне книгу, существующую в единственном экземпляре, написанную вашим дорогим высшим магистром, за выполнение какого-то там задания? Мне кажется, сложность этой миссии будет чрезвычайно высокой.
  
  - Не настолько высокой, чтобы вы не смогли справиться. У нас произошёл один постыдный инцидент, здесь рядом в лесу. Мы потеряли контроль над големами, которых мы создали, и теперь они там бесконтрольно копируют себя.
  
  - Так. И почему же вы не можете справиться сами? Это же академия магов, наверняка тут полно сильных людей, способных уничтожить что угодно на огромной площади.
  
  - Вы правы, сильных магов у нас предостаточно, вот только големы имеют практически полное сопротивление к любому стихийному воздействию.
  
  - А как же гильдия? Подали бы заявку, и с ними бы уже давно разобрались.
  
  - Так вам нужна эта книга или нет?
  
  - Я вас понял. Книга мне нужна, а ответ на предыдущий вопрос - нет. Тогда вот что ещё хотел спросить, каковы условия выполнения? Надо убить всех до единого?
  
  - Нужно уничтожить три первичных образца. А в качестве доказательства принести кристаллы, что являются их сердцами. Ну, или то, что останется от кристаллов, это не важно.
  
  - А как я отличу первичный образец от клона?
  
  - Первичные владеют магией, а остальные такой способности не имеют.
  
  - Мне бы ещё карта не помешала, а то я на местности так себе ориентируюсь.
  
  - Когда спуститесь, попросите Лизочку выдать по моему указанию магическую карту и пометить месторасположение големов. Она вам всё сделает.
  
  - Отлично, - Тайрен поставил книгу на место. - Томик никуда не убирайте, я скоро вернусь за ним.
  
  - Буду ждать хороших новостей.
  
  Наш герой вышел за дверь и направился по круговой лестнице вниз.
  
  "Какой-то странный тип этот ректор. Похоже, он тут занимается некими исследованиями, о которых не хочет рассказывать местным властям. Иначе какой смысл нанимать меня для работы, отдавая в награду такую ценную книгу? Мне даже кажется, что это меня используют для решения своих проблем, а не я использую его для получения книги. Мутный тип. Но говорит красиво, ничего не скажешь. А про этих големов он явно что-то забыл упомянуть, я вот прям нутром чую, что будет какой-то подвох", - раздумывая, он практически дошёл до первого этажа. Всего он насчитал девять пролётов, что не удивительно, так как потолки тут явно выше, чем в обычной квартире.
  
  - Лизочка! - девушка слегка скривилась, повернувшись на голос. - Господин ректор сказал, что ты можешь мне выдать магическую карту и отметить на ней расположение големов. Сделай, пожалуйста, будь добра.
  
  - Сейчас сделаю, и не называйте меня так, - она сняла с шеи ключ и открыла один из ящиков в столе.
  
  - Это не мои слова, так что не стоит обижаться. Как мне сказали, так я тебе и передал.
  
  - Вот, - она поставила крохотный крестик на вынутой из ящика карте.
  
  - Магической картой пользоваться умеете? - она посмотрела на Тайрена глазами полными безразличия.
  
  - Совсем в магии не смыслю, расскажи, что да как, - конечно же, он раньше пользовался магическими картами, но кто знает, может эта особенная.
  
  - Берете в руки, прикладываете палец в этот квадрат, и ваше местоположение начинает отображаться на карте.
  
  - Кратко и доходчиво, спасибо.
  
  - Карту не потеряйте, это собственность академии и её нужно будет вернуть.
  
  - Без проблем, - он на ходу убрал карту в сумку и вышел из башни. Снаружи уже никого не было.
  
  "Может перемена кончилась, и все вернулись на лекции? Это же академия как-никак".
  
  
  
  Момент сто восьмой: Путь до големов
  
  Выйдя за ворота, Тайрен достал карту, дабы понять, куда же ему идти. Центром карты являлась башня, которую он только что покинул. Город же расположился на самом краю слева, в то время как помеченное крестиком место находилось примерно в десяти километрах на северо-восток.
  
  "Не так уж близко. Неважно. Я всё равно решил тренировать выносливость ходьбой. Пофиг, что я сюда шёл пять часов. Ещё два погоды не сделают. Хотя бы ноги уже не зудят, как после того раза, когда я встретил Тиси", - при упоминании этого имени, по его телу пробежала лёгкая дрожь. - "Гадство, и какого я её сейчас вспомнил. Интересно, остальные тоже после смерти возвращаются назад в свои миры, так же как я? Помниться, она упоминала, что её переместили в этот мир вместе со всем племенем, а это несколько отличается от того, как попал сюда я. Хотя, может, и нет никакой разницы? Вырвать душу из одного или сразу из пары десятков. Подумаешь, тоже мне невидаль. Местный божок ежедневно сюда толпами людей закидывает. Да и местные звери вроде как тоже не совсем уж и местные. В чем проблема, чтобы перекинуть сюда два десятка разом? Думаю, нет никакой разницы. Один, десять, сто, сколько захочет, столько сюда и закинет. А это значит, что Тиси сейчас продолжает свою жизнь в своём далёком мире. Надеюсь, у неё всё хорошо. Вроде как решение переместиться в этот мир приняли за всех их старцы. Значит, в отличие от меня, прежний мир её устраивал. Надеюсь на это", - он ещё раз взглянул на карту, немного покрутился вокруг себя, и, выбрав направление, отправился к отмеченному месту.
  
  Пока он шёл к лесу, в голове вертелись разные мысли. Ему очень хотелось поделиться с кем-нибудь информацией о том, что ждёт прибывших сюда после их смерти. Но поговорить было не с кем. С Фелией и Гровером он планирует встретиться ещё только через несколько месяцев, а желание поделиться этой страшной тайной давит на него здесь и сейчас. А рассказать это кому-то ещё, он не решался. Да и какой смысл? Ему всё равно никто не поверит, а если и поверит, то, вряд ли тут же достанет меч из ножен и самоубьётся на месте, ради того чтобы вернуться домой. Инстинкт самосохранения не позволит никому сделать этого, даже если представить неопровержимые доказательства. Только он смог вернуться с той стороны небытия, а слов одного недостаточно, чтобы убедить большинство. Но он был уверен, что его давние знакомые поверят ему. А почему бы и нет? Так же как и он, ни девушка, ни красноволосый не желают вернуться назад. Они такие же безумцы, как и он. Можно сказать родственные души. И хоть они не так уж и долго знакомы, он всё равно им доверяет. А потому и они поверят ему.
  
  "Интересно, Фелия и Гровер попали в этот мир также как и я? Или есть какой-то альтернативный путь? Племя Тиси перебросили полным составом. И животные в лесах тоже бродят целыми стаями. Неразумных-то наверняка никто не спрашивал. Просто взяли за шкирку да перетянули сюда. Хм... А если я снова умру, смогу ли опять вернуться? Блин, от груши, по-моему, ничего не осталось, придётся в следующий раз в стену долбить, дабы также накрутить себя. Хотя, ну в пень такие мысли. Никаких больше смертей. Надо быть аккуратнее и не считать себя неуязвимым. Не хотелось бы снова лишиться головы... Крайне неприятно было смотреть на своё обезглавленное тело со стороны. Зато, теперь убивать людей не жалко. Они всё равно не умрут, а просто вернуться к себе на родину. Правда, резать говнюков мне было никогда не жалко. Стоп. А ведь не все попали сюда из других миров, есть же ещё рождённые тут. Мде... Отстой. Наверняка, если убить местного, то он не воскреснет. А на первый взгляд, местные от прибывших ничем не отличаются. Ну ладно. Тогда придерживаемся изначального плана - валим только моральных уродов".
  
  "Там на дереве что-то есть", - рядом с Тайреном из дыма появилась рука, указывающая куда-то вперёд, а затем сформировалось и остальное тело его спутницы.
  
  - Ты слишком внимательная. Вроде одними глазами смотрим, а всегда раньше меня всякие странные вещи замечаешь.
  
  - Да ты просто в облаках витаешь, а я всегда на страже. И кто если не я?
  
  - Ты права, больше некому. Умереть от шальной стрелы в глаз я бы не хотел.
  
  - Во-во. А я бы вообще умирать не хотела. Знаешь, сколько сил потребовалось, чтобы вернуть нас сюда?
  
  - Ну, явно не больше чем я тебе смог дать. Но ты всё равно молодец. По-моему я тебя за это не благодарил ещё. Спасибо.
  
  - Ты ещё заплачь.
  
  - Ну уж нет. То была секундная слабость, больше я не намерен ни умирать, ни рыдать в пол как девчонка.
  
  - Отлично.
  
  - Ты кстати немного изменилась, подросла что ли? - до этого смотря вперёд, он слегка повернул голову в сторону Дарки.
  
  Девушка опустила голову вниз:
  
  - Что-то ничего не выросло.
  
  - Я бы расстроился, если бы это было так. Или ты хочешь, чтобы у тебя выросли такие же как у Фелии?
  
  - А почему бы и нет?
  
  - По мне так второй размер самое то. Это же не нулёвочка, когда и лифчик носить не надо. К тому же сражаться удобно, ничто не болтается и не мешается. Ты думаешь, почему она затягивает грудь бинтами? Я даже не представляю, как бы она с её подвижностью сражалась бы в обычном лифчике. Для этого мира большая грудь это проклятье, а не преимущество. Да и сейчас ты выглядишь уже вполне себе статно и женственно. Вон у тебя даже твои детские косички превратились в длинный хвост. Ещё твоё платье поменять бы.
  
  - А чем тебя платье то не устроило?! - с вызовом спросила Дарки.
  
  - Да ну его. Ты в нём выглядишь то ли как горничная, то ли как тёмная королева бала. Помнишь, как тот владелец каравана после боя меня допытывался, что это за маленькая принцесса сейчас нам помогала в битве?
  
  - И как бы другой наряд поменял ситуацию?
  
  - Хм... Ну может он бы быстрее поверил, что ты мой помощник, которого я могу призвать на помощь в битве. А так он всё твердил: "Не может быть. Не может быть, как такая прекрасная леди может так сражаться. И куда вы её дели?". И всё в таком духе. Не знаю, как тогда сдержался, чтобы не грохнуть его прямо там. Да и может тебе в обычной кожанке поудобнее будет? - он посмотрел на девушку несколько секунд и добавил. - К тому же, обтягивающая одежда лучше подчёркивает грудь.
  
  После этих слов всё тело Дарки ниже шеи размылось в тумане. Чёрное облако просто плыло рядом с такой же скорость, как шёл Тайрен.
  
  - Так лучше? - её новый образ совершенно отличался от предыдущего. Абсолютно чёрный, не отражающий совершенно никакого света, жилет опоясывал её стройную талию, а белые матовые ремешки надёжно фиксировали эту часть гардероба на владелице. Ниже шли точно такие же обтягивающие и неестественно чёрные штаны удерживаемые белым поясом. А то подобие балеток, что раньше было на ногах, превратилось в маленькие чёрные походные ботинки с белой шнуровкой.
  
  - Смотри сама. Тебе в этом ходить. Но если интересно моё мнение, то смотрится хорошо. Особенно мне нравится игра контраста.
  
  - Я знаю. Ты-то теперь чёрно-белое не носишь. Боишься запачкаться.
  
  - Да... Не проходит и недели как всё становиться одинаково-серым, какого бы до этого цвета оно не было, - Тайрен грустно вздохнул, но тут же дёрнулся от боли. В его плече неожиданно появился дротик. - Что за...? - он вытащил из себя небольшую, хорошо заточенную палочку с оперением.
  
  - С того самого дерева стреляют, - Дарки уже призвала косу и прыгнула вперёд, преграждая собой траекторию выстрела и готовясь отбивать новые атаки.
  
  Тайрен выпучил глаза, видя, как на них из леса выбегает десяток мелких полуголых существ с разноцветными деревянными масками на лицах.
  
  - Это что ещё за толпа ряженых первоклашек?!
  
  
  
  Момент сто девятый: Маленькие бестии
  
  Кучка крохотных индейцев с воплями неслась на наших героев. Ростом не больше метра, они держали в своих ручках малоразмерные копья. Из укрытия на дереве прилетело ещё несколько дротиков, которые Дарки легко отбила своим оружием. Тайрен, всё ещё пребывая в лёгком шоке от того, что творилось у него перед глазами, не торопясь достал меч. Плечо слегка побаливало, что странно, ведь рана вышла не глубокой, и обычно он такие повреждения и вовсе не замечает. А ещё более странным был сам факт того, что такой зубочисткой врагу удалось пробить его кожаный жилет.
  
  - Мы же уже вроде как рядом с тем местом, где должны находиться големы. Что эта мелкотня тут делает?
  
  - Может, охраняют? - она отбила ещё один дротик.
  
  - Големов? Фигня какая-то, - отряд индейцев всё приближался, у-укая и э-экая всё громче. - И как с ними сражаться? Они ж как дети выглядят.
  
  - Они точно не местные, воскреснут.
  
  - Гадство.
  
  Вырвавшийся вперёд индеец попытался обогнуть Дарки, но получив удар черенком косы, отлетел на несколько метров в сторону. Второй явно не собирался учиться на чужих ошибках и улетел в противоположном направлении.
  
  - Что-то они даже не пытаются тебя атаковать. Прямо ко мне мчаться, - он всё ещё стоял за спиной девушки, держа меч наготове.
  
  - Нам же лучше.
  
  - Да, но тогда ты их всех перебьёшь, и мне ничего не останется.
  
  - Тебе разве не жалко их было?
  
  - Да какая разница кто их убьёт? Умрут они от моей руки или твоей, это никак не изменит того факта, что они уже будут мертвы.
  
  - Ну, так иди и бей их, я не мешаю, - двое подбежавших мгновенно лишились голов от одного взмаха косы.
  
  - Да ну их. Мелкие какие-то. Неудобно их мечом рубить. То слишком высокие попадаются, то слишком мелкие... Где баланс то?
  
  - Как знаешь. Мне больше достанется - она сделала выпад косой, как копьём, попав очередному мелкому воину куда-то в район груди. Тот пошатнулся, а из-под маски потекла кровь. Не устояв на ногах, маленький человечек упал на спину.
  
  - А, во-о! Попробую пострелять в того хмыря, что на дереве засел. Я ж теперь магией владею, - найдя глазами небольшое сооружение на дереве, издалека больше смахивающее на гнездо, чем на место для смотрящего, Тайрен вытянул руку вперёд. Не закрывая глаз, он представил в своей руке пламя, которое следуя зову, сразу же вспыхнуло и в реальности. Огонь всё сильнее разгорался, образуя сферическую форму. Выглядело так, будто он держал в руке мяч из ваты. Вата горела огромным пламенем, поднимаясь этак на полметра вверх. Сотворённое заклинание выглядело совсем не так, как Огненный шар у того паренька. Там шар был ровный, как будто огню не давал вырваться наружу некий барьер. А у Тайрена получился лишь пылающий ватный мяч. Но попытка не пытка. Заклинание всё равно казалось на вид довольно мощным, хоть и не могло похвастаться идеальной формой. Волевое усилие, и шар отправляется вперёд. Очень-очень медленно отправляется вперёд.
  
  - Что за? Что это за улитко-шар? - враг, скрывавшийся в ветвях, находился на расстоянии где-то метрах в пятидесяти, а заклинание двигалось со скоростью не более метра в секунду. Не пролетев и половины пути, пылающий мяч сильно уменьшил объем пламени, а потом и вовсе потух. Всё это время Тайрен наблюдал за полётом, тогда как Дарки раскидывала группу копьеносцев.
  
  - Ах ты ж блядское убожество! Я тебя всё равно грохну! - разозлившись из-за своего провала, он вновь создал шар.
  
  - Попробуем по старинке. Лови! - замах рукой, и заклинание отрывается от его ладони, но делает это слишком поздно. Траектория горящего мяча сильно отдаляется от той, что планировалась изначально, и он попадает в последнего, подбегающего к Дарки индейца. Одежда, сделанная из сухих листьев и веток, мгновенно воспламеняется, заставляя истошному воплю вылиться из горла подожжённой жертвы. Малыш кричал, бегал в разные стороны, катался по траве, но всё тщетно. Огонь быстро распространялся, обугливая его тело.
  
  - Я конечно тот ещё садист... Но смотреть на такое было как-то не приятно, - задумчиво сказал Тайрен, рассматривая сожжённое тело маленького бойца.
  
  - Враг - есть враг, - сухо высказала своё мнение девушка.
  
  - Согласен. Но всё же. Я ещё не настолько обезумел, чтобы наслаждаться подобным зрелищем. И даже когда он воскреснет, в его памяти останется эта жуткая смерть.
  
  - Там один ещё шевелится, - Дарки указала на одного из индейцев, валяющегося в стороне.
  
  Тайрен подошёл поближе к маленькому человечку. Тот тяжело дышал, а из его живота лился нескончаемый поток крови. Маска треснула и разломилась, практически полностью открывая лицо умирающего существа. Взрослое мужское лицо немного смутило нашего героя. Он никак не ожидал, что под маской будет скрываться обычное человеческое лицо, без всяких там признаков монстра. Ни клыков, ни шерсти, ни звериных глаз - просто человек. Очень маленький человек. Секунд через десять карлик замер и перестал дышать.
  
  - Неужто это такая раса людей? И вот спрашивается, какого они напали на нас? - пока он говорил это, Дарки превратив косу в копье, резко метнуло его в сторону гнезда на дереве, где сидел стрелок.
  
  - Попала?
  
  - Неа, - копье материализовалось в её руке, снова став косой. - Он спрыгнул с дерева, в тот момент как я кинула.
  
  - Он теперь побежит рассказывать остальным. Чувствую я, договориться нам уже не получится, - Тайрен выудил карту из сумки и приложил палец к квадрату на полях.
  
  - И карта говорит, что нам как раз сюда и надо. Метров двести вглубь леса и мы на месте, - он тяжело вздохнул, убирая карту обратно. - Придётся вместе с големами ещё и эту мелочь вырезать. Чувствовал я, что будет какой-то подвох. Наверняка же ректор всё знал.
  
  Войдя в лес, наш герой неожиданно замер.
  
  - Дарки, ты почувствовала?
  
  - О чем ты?
  
  Он развернулся и сделал пару шагов в обратном направлении.
  
  - Здесь как будто какая-то невидимая стена. Воздух очень плотный, - он снова вернулся в черту леса.
  
  Девушка последовала его примеру, вышла из леса, и затем зашла обратно.
  
  - Ничего не чувствую.
  
  - Может этот барьер ощущают только существа из плоти и крови? Интересно, зачем он тут? Его эти малыши сделали что ли? - он ещё раз прошёл туда-обратно через невидимую стену, дабы убедиться, что ему не почудилось. Но не показалось. Барьер из плотного воздуха и правда существовал. - Ладно, пошли дальше. Потом у ректора спрошу.
  
  Пробираясь через густой лес, через несколько минут они вышли на открытую местность. Посреди большой поляны лежал массивный каменный диск, с начерченными на нём символами, которые наотрез отказывались складываться в нормальные слова. Сколько бы Тайрен в них не всматривался, символы так и оставались просто рисунком на этом странном алтаре. Почему алтаре? Потому что камень от и до был залит, уже давно засохшей, багровой кровью.
  
  - Что-то мне всё меньше и меньше нравятся эксперименты, которые тут проводили господа маги. Что же за заклинания они такое тут сотворяли, что понадобилась кровавая жертва? - он осмотрел землю вокруг камня, её цвет тоже отдавал красноватым оттенком. - И судя по количеству крови, похоже, жертв понадобилось много.
  
  Кусты вокруг поляны зашуршали. Дарки встрепенулась, перехватив своё оружие двумя руками. На поляну со всех сторон начали выходить те самые карлики-индейцы. И в отличие от предыдущего раза их был не десяток. Из леса вылезло не меньше сотни существ в масках, и похоже за деревьями их стояло ещё больше. В кронах тоже что-то начало двигаться. Чуть ли не на каждое дерево, окружавшее поляну, залезло по одному из мелких стрелков. Или лучше сказать, плевателей дротиков? Без разницы. Наши героя стояли на открытом пространстве, окружённые со всех сторон.
  
  - Я не собираюсь с вами драться! - крикнул Тайрен, слегка вращаясь вокруг своей оси, в попытках получше осмотреться. Но, похоже, его слова не возымели эффекта. Маленькие люди приготовили копья и подбирались к центру всё ближе, сжимая живое кольцо.
  
  - Вы меня слышите?! Мне нужны лишь големы, созданные магами! - после этих слов, толпа неожиданно замерла, переглядываясь.
  
  Откуда-то донёсся голос:
  
  - Ууэээых! У-ахаа!
  
  - У-ахааааааа! - поддержала голос толпа, и тут же сорвалась с места, устремившись на всех парах вперёд.
  
  - Вот же... Не такого результата переговоров я ожидал, - с этими словами он скинул сумку на землю и выхватил катану.
  
  Под грозные крики на наших героев посыпался целый град дротиков. И как бы Тайрен не пытался уклоняться или отбивать летящие в него зубочистки, их было слишком много, чтобы получилось избежать всех. Несколько штук воткнулось в спину, один в ногу и два в плечо, на расстоянии в паре сантиметров друг от друга.
  
  - Ненавижу чёртовых стрелков! - каждая рана не только доставляла неудобства, но и прилично болела, подогревая его ненависть.
  
  Меч постепенно начало обволакивать чёрным дымом.
  
  - Мелкие говнюки, не хотите по хорошему, тогда вы тут все сдохните! - говоря это, он встал в стойку, готовый принять удар толпы, как в спину воткнулось ещё два дротика. - Ублюдки!
  
  Стало понятно, что стоять на месте нельзя. Дротики летели со всех сторон, и малоподвижная мишень для них была только в радость. Клинок уже полностью приобрёл новую форму, и Тайрен решил первым атаковать карликовых существ. Рывок вперёд, и первые двое остаются без голов. Их маски, в теории, должны неплохо защищать от подобного вида атак, так как спереди закрывали ещё и шею, но чёрный меч легко проходил как сквозь плоть, так и сквозь дерево. Разница между тем, чтобы рассечь воздух и тем, чтобы рассечь тело врага, практически не ощущалась. Оружие ни мгновения не находилось без дела и резало всё, до чего дотягивалось. До чего не дотягивалось, тоже по какой-то странной причине получало урон. Тайрен вспомнил свой бой с тем гигантом, когда ему показалось, что меч задел врага, хотя по всем правилам не должен был. Похоже, что-то изменилось. То ли новая форма меча на самом деле длиннее, чем кажется, то ли дело в чем-то ещё. И, похоже, что дальность поражения даже слегка выросла по сравнению с прошлым разом.
  
  Дарки, сражавшаяся по другую сторону дисковидного камня, тоже не обошлась без ранений. Парочка дротиков всё же её зацепили, но на скорости её движений это никак не сказалось. Как и раньше она махала косой, раскидывая и разрезая врагов, прущих на неё целой оравой. Маленькие существа сражались отвержено и бросались на девушку совершенно без страха. Их не пугал сильный враг, их не отвлекали смерти родных, им не мешали потоки крови, льющиеся повсюду. Они как один, завывая свой боевой клич, пёрли вперёд. И умирали. Один за другим их тела лишались жизни, не в силах противостоять грозному противнику. Как бы они не старались атаковать, но их копья не имели и шанса дотянуться до девушки с переливающимися черно-белыми волосами, собранными в длинный хвост. Она без устали махала своей косой. Её глаза сверкали, а на лице сияла жестокая улыбка. Кровь, забрызгавшая её лицо, добавляла некоего ужасающего шарма в образ жуткого жнеца смерти.
  
  Спина Тайрена уже была похоже на подушку для иголок. У него не возникало и секунды на передышку. Враги лезли практически со всех сторон. В пылу боя он прилично отдалился от камня, и на прикрытие от своей спутницы рассчитывать не приходилось. К тому же, она тоже сражалась изо всех сил, и если её не отвлекать, то с её помощью бой закончиться значительно быстрее, чем, если бы она только защищала нашего героя. Да и не особо-то ему нужна была помощь. Да, спина жутко болела, а враги то и дело норовили пырнуть копьём, но ведь в этом сам кайф битвы. Да больно, да сложно, да устаёшь. Но всё это перекрывается одним единственным чувством. Адреналин струился в крови огромным потоком, вызывая невероятную эйфорию. Ни жалости, ни сожаления Тайрен больше не испытывал. Только удовольствие. Каждый удар, каждый всплеск крови, только подначивал его двигаться дальше и убивать ещё больше. Последний раз он ощущал подобное, когда сражался с шайкой бандитов в Райзенвале. Биться с живым врагом, это не то же самое как сражаться с воскрешёнными скелетами и зомбями. Убивая тех, кажется, будто дерёшься с бездушными манекенами или может с роботами. Да, ты чувствуешь ажиотаж битвы, но по сравнению с боем против живых существ, это не идёт ни в какое сравнение. Кровь, эмоции, крики. Враги на все сто процентов живые существа. Они сражаются за свой дом, за свою свободу. Этот черноглазый для них лишь захватчик, который пришёл отобрать у них эту самую свободу. Он лишь враг, которого они должны уничтожить во что бы то ни стало.
  
  Волна странных ощущений прокатилась от живота до мозга. Одному из карликов удалось продырявить одежду Тайрена, образовав приличную дырку в теле.
  
  "И как им удаётся этими деревянными ковырялками пробивать мою одежду?" - пронеслось у него в голове, пока он разрубал индейца, держащего то самое копье. Как только острие покинуло тело, рана тут же затянулась чёрной пеленой. Но боль никуда не делась. Она струилась и растекалась по телу не только от этого пореза, но и от каждого торчащего из него дротика. Ощущения были настолько сильны, что даже во время битвы он мог с абсолютной точностью определить, куда воткнулись эти деревянные зубочистки. С каждой минутой раны пульсировали всё сильнее, не позволяя забыть о себе. Меч взлетал и опускался с ужасающей быстротой, только лишь ускоряясь. Каждая секунда имела значение. Похоже, что дротики и копья несли в себе некий яд, или какую-то магию и, оставаясь в теле, всё сильнее отравляли его.
  
  "Нужно поскорее заканчивать с этим, пока я не вырубился от этой невыносимой боли", - после очередного взмаха мечом, он отпрыгнул немного назад, дабы дать себе несколько лишних мгновений. За долю секунды оружие оказалось в ножнах, а руки были выставлены вперёд.
  
  - СГОРИТЕ! - прорычал Тайрен, а из его рук вырвался поток чёрного пламени. Он развёл руки немного дальше друг от друга, и вырывающийся из них огонь накрыл всё пространство перед ним вплоть до ближайших деревьев. Что происходило с существами, попавшими под поток, разглядеть не представлялось возможным. Чёрный дым начал застилать всю поляну, закрывая сражающихся туманом войны. Редкие крики, доносящиеся из огня, быстро затихали, давая понять, что смерть наступала практически мгновенно. Потоки пламени, разросшиеся на несколько метров в ширину, выжигали всё, до чего могли дотянуться. Даже деревья вспыхивали и превращались в угольки, как только до них добирался чёрный огонь. Эта магия не имела ничего общего с той, которую наш герой использовал около дверей башни. Это заклинание не просто поджигало, оно испепеляло врагов в мгновение ока.
  
  Ещё через десяток секунд все крики стихли. Тайрен слегка пошатнулся, и упёрся руками в колени, пытаясь отдышаться и прийти в себя. Кажется, со стороны Дарки бой тоже прекратился. Неужто девушка убила всех быстрее, чем он? Один дротик упал на землю, а за ним ещё один. Необходимо как можно быстрее избавиться от этих противных зубочисток, иначе скоро голова просто взорвётся от испепеляющей её боли. Мысли путались. Боль пыталась заглушить сознание и как будто разрывала всё тело на кусочки. Конечно, он понимал, что это всё действие яда, и скорее всего с ним ничего не случиться. Но мозгу было всё равно. Тот нон-стоп трезвонил о том, что эти мелкие штучки опасны и их надо срочно вытащить. Подчиняясь зову, Тайрен продолжал выдёргивать из себя дротики.
  
  Всё вокруг заволокло дымом. Запах гари застилал окружающее пространство, заставляя глаза слезиться. Даже рука, выставленная вперёд, начинала исчезать в бесконечной чёрной пелене. Как будто сама Тьма спустилась в этот мир, дабы затмить собой свет.
  
  "Интересно, насколько сильно я сейчас похож на ёжика?" - закончив с теми дротикам, что воткнулись спереди, он приступил вытаскивать те, что торчали из спины.
  
  - Не очень похож, - произнесла Дарки, подходя ближе.
  
  - Ты там всех убила?
  
  - Неа. Как этот дым попёр от твоего огня, так они все и разбежались. Похоже, испугались.
  
  - Испугались? Умирать десятками от меча не страшно, а как заклинанием шмальнул, так всё, надо убегать? Странно.
  
  - Тебе помочь?
  
  - Да, пожалуйста. А то самому неудобно со спины их вытаскивать.
  
  Через несколько минут они уже были готовы отправляться дальше. Дым хоть немного и рассеялся, но краёв поляны всё равно разглядеть не удавалось.
  
  - Пошли, найдём наших големов.
  
  
  
  Момент сто десятый: Шаманы
  
  На поиски ушло, по крайней мере, полчаса. За это время Тайрен несколько раз натыкался на невидимую стену из плотного воздуха. В голове зародилась интересная мысль, что стена служит своего рода барьером, не позволяющим созданным тут големам покинуть эту местность. Именно поэтому ректор говорил так уверенно о том, что их создания всё ещё тут. Зафиксировав эту мысль как правдоподобную, он решил не выходить за пределы огороженного магией пространства. Вскоре, наши искатели приключений наткнулись на подозрительную яму в земле. Вниз вела лестница, сложенная из колышков, вбитых в стену, поверх которых строители привязали короткие палки. Спустившись вниз, они обнаружили узкий, вырытый под землёй тоннель. По пути им приходилось постоянно пригибаться, дабы не стукнуться головой о какой-нибудь торчащий из потолка корень. Дарки даже пришлось отозвать косу, так как та периодически задевала за лезущие отовсюду коряги. Самодельный подземный путь явно создавался местными карликами, так как человеку передвигаться по тесным коридорам было явно не комфортно.
  
  Тайрен почувствовал некоторое дежавю. Тоннель перед огромной крысой, размером с собаку, шахта с цветком-монстром, проход в подземную гробницу, где он сражался с лайфомантом, пещера, в конце которой его группу ждал гигант. А теперь ещё вот эта нора, найденная после битвы с карликами-индейцами, явно приведёт его к какому-нибудь жуткому вождю племени. А ведь за прошлый бой он прилично так устал. И дырок в его теле не меньше двух десятков, каждая из которых ноет зудящей болью. Да и сил как-то совсем не осталось. То заклинание выжало из него все соки, и теперь он чувствовал себя жутко уставшим. Хотелось поесть и завалиться спать. По дороге он, конечно, перекусил, но вяленое мясо не могло полностью побороть его гнетущий голод. И почему пламя получилось таким сильным и таким... чёрным? Ведь все предыдущие попытки являли перед собой обычный оранжевый огонь. Неужто на цвет магии повлияла его внутренняя тьма? Если так, то неудивительно, что он так выдохся. Это заклинание вытянуло из него все доступные ресурсы, и если бы после этого бой не закончился, то, скорее всего, пришлось бы развоплотить Дарки, дабы подпитаться энергией, вложенной в неё.
  
  По сложившейся традиции его спутница шла впереди. Кто знает, какие опасности будут ждать их дальше? Если впереди идущий наткнётся на какую-нибудь ловушку, которая станет смертельной, то для Дарки это грозит лишь невозможностью появиться в ближайшие десяток часов, ну или до момента пока Тайрен не восстановит достаточно энергии. А вот для него попадание в яму, заполненную ядом, отрубание головы, поджаривание до хрустящей корочки и тому подобные ловушки, означают неминуемую смерть. И его напарница отправится домой вместе с ним. Она не сможет продолжить путь одна. Они не два друга, решившие жить жизнью наёмников и совместно выполнять задания. Они единое целое. И только один из них обладает настоящим телом, в котором живут оба сознания. Поэтому такое построение являлось максимально рациональным для них обоих. К тому же, нельзя забывать и о том, что ощущение мира у Дарки значительно лучше. Она всегда замечала что-то странное и необычное намного раньше нашего героя. И сейчас она тоже что-то услышала.
  
  -Мы близко, - прошептала девушка.
  
  - Странно, совершенно не чувствую поблизости врагов. Опять какой-то барьер что ли?
  
  Метров через тридцать перед ними открылась просторная подземная пещера. Три карлика, разодетые ещё более ярко и вычурно, чем предыдущие, стояли вокруг небольшого плоского камня, напоминающего тот, что лежал посреди поляны в лесу. Только этот алтарь был несколько меньше, и не такой идеально ровный, как уже виденный. Источниками света в этом месте служили несколько палок воткнутых чуть поодаль от центра. Примотанные к их верхушкам какие-то полупрозрачные кристаллы, похожие на янтарь, тускло светились оранжевым. На камне, который обступила троица, лежало две тушки крупных кроликов. Или зайцев. Тайрен не очень разбирался в животном мире, а потому для него, что одни длинноухие, что другие ничем особо не отличались. Похоже, эти карлики являлись местным магическим сообществом, так как в отличие от виденных ранее, держали в руках палки, украшенные не менее вычурно, чем их наряды.
  
  На выглядывающих из туннеля авантюристов троица не обращала никакого внимания. Похоже, они проводили какой-то ритуал, который заставлял их довольно серьёзно концентрироваться. Верхняя часть палок слегка светилась тёмно-зелёным светом, из-за чего можно было предположить, что в данный момент они используют магию жизни. Карлики что-то у-кали и хэ-кали на своём языке, периодически поворачиваясь вокруг своей оси, то, поднимая, то, опуская посохи. Через минуту подобных танцев из туш кроликов начал подниматься красный пар. Становясь всё плотнее и насыщеннее, пар возвысился над камнем примерно на уровне в один метр и начал активно сжиматься. Тушки кроликов скрючились и высохли, как будто их убили уже как пару лет назад. А из их крови всё продолжало формироваться нечто. Со временем это непонятное облако начало принимать очертания, и ещё через пару минут превратилось в обычного голого карлика. Самым неприятным для Тайрена оказалось зрелище того, как на костях наращивается плоть, а затем на ней сверху начинает появляться ещё и кожа. Зрелище ничем не приятнее того, если бы он смотрел, как кого-то свежуют. Хоть здесь процесс и проходил в обратном порядке, но выглядело это всё совершенно нелицеприятно.
  
  Похоже, ритуал завершился. Или нет? Карлик полностью голый продолжал стоять на камне, совершенно не двигаясь. Один из шаманов, вытащил откуда-то из одежды маленький камушек, немного подержал его в ладони, пока та светилась зелёным, неуклюже забрался на алтарь и, открыв рот новоявленному собрату, засунул туда подготовленный камень. Секунд тридцать ничего не происходило, а затем конечности голого карлика зашевелились, и он открыл глаза.
  
  - Слушай, я вот всё смотрю на него, и мне его лицо кажется жутко знакомым, - Тайрен всё это время внимательно наблюдал за происходящим.
  
  - Это тот из первой десятки, которого мы рассматривали, пока он умирал.
  
  - Они тут что, своих собратьев воскрешают? Это покруче всяких там лайфомантов. Я прямо даже заинтересовался. Не то чтобы мне срочно нужно было кого-то воскресить, но если такая возможность есть, я бы хотел узнать, как они это сделали, - он ещё раз осмотрел всю пещеру. В теории, где-то здесь должны быть големы, которых защищала эта толпа карликов. Не просто же так те застыли, как только Тайрен упомянул их перед боем. Наверняка эти маленькие индейцы поклоняются созданиям магов как каким-то божествам, иначе какой толк им их защищать. Но в пещере кроме трёх шаманов и воскрешённого никого не наблюдалось.
  
  - Где же эти особые големы? Неужто их тут нет?
  
  - Мы на поверхности ещё не всё осмотрели.
  
  - Блин. Не охота возвращаться. Да и вообще ректор вроде говорил, что големы вышли из-под контроля и начали клонировать сами себя. То есть их в этом лесу должно быть много, но мы ещё ни одного не встретили. Как так то? - и тут шестерёнки в голове завертелись. - Да ну нафиг. Не может быть. Что он там говорил ещё? Три оригинальных образца владеют магией, а остальные нет. Плюс могут создавать себе подобных. Неужто эти карлики и есть големы?! Вот же говнюк! Вот никогда бы не смог подумать, что големов можно создать из крови и плоти. Да и называть таких существ големами это какой-то перебор. Ректор что побоялся, что я откажусь, если узнаю, что придётся убивать "живых" существ? Хотя может так оно и есть. Наверняка найдётся куча людей, кто не захочет ни с того ни с сего истребить целое племя карликовых индейцев.
  
  - Они тебя услышали, - за пару секунд до этой фразы все четверо повернули свои головы в сторону выхода.
  
  Тайрен тяжело выдохнул.
  
  - Ладно, дело осталось за малым. Не бросать же задание, когда осталось добить всего троих.
  
  Наши герои вышли из тоннеля. За у-укав, голый карлик соскочил с камня и бросился на незваных гостей. Без одежды, без оружия, без тактики. Похоже, эти мелочи его не волновали. Единственное, что он желал, это уничтожить жутких людей. Но его желанию не суждено было сбыться, так как Дарки разрубила его пополам ещё на подходе. Посохи шаманов, погасшие после окончания ритуала, засветились с новой силой. Первым поднял свою палку карлик, стоявший справа. Он быстро пробормотал что-то на своём странном языке, громко хэ-кнул, и из пола быстро полезли ростки, похожие на те, что использовал друид в рейде на гиганта. Достигнув роста в три метра, растения зашевелились, превратившись в жуткие зелёные тентакли. Всё это время Тайрен спокойно стоял и ждал, пока маг завершит своё заклинание. Почему-то от этих карликов совершенно не исходило никакой ауры опасности. Его чутье говорило, что это простые люди, или может быть даже дети. А потому, он чувствовал особый интерес к тому, на что же способны эти самые големы, если им удалось вырваться из-под контроля магов-экспериментаторов.
  
  Наш герой не торопясь подошёл к извивающимся растениям. Одна тентакля почти до него дотянулась, но он легко увернулся, сделав быстрый шаг назад. Вообще, этот ряд из живых ростков можно было бы и обойти. Они не полностью загораживали весь проход, и около стены можно вполне спокойно пройти дальше. Но это же не интересно. Конечно, умение избегать битвы это тоже хороший навык, но ведь не всегда всё будет так легко. Возможно, однажды ему вновь придётся сражаться с магом жизни, а значит, сегодняшний опыт может вполне пригодиться. Ещё немного поуворачиваясь от нападений агрессивной пятёрки растений, Тайрен таки подловил момент, и отрезал одному из них верхнюю половину туловища. Интересно, что на нижней части это никак не сказалось, и та продолжила попытки атаковать его.
  
  Бой шёл достаточно вяло. После прошлой битвы он так и не восстановился полностью, а потому выкладываться на полную совершенно не хотелось. К тому же и враги не ощущались как очень уж сильные. По хорошему, если бы он захотел быстро прорваться вперёд, то оказался бы рядом с троицей секунд за пять, ну может десять. Но в текущей ситуации он решил немного потренироваться и, уворачиваясь, потихоньку рубил нападавшие на него стебли. Но даже в таком темпе, через минуту от живых растений ничего не осталось, кроме огрызков, торчащих из земли.
  
  - С этим закончили, - сказал он, проходя мимо того, что осталось от заклинания. - Следующий!
  
  Теперь посох вверх вознёс шаман стоящий слева. Со всей пещеры в место перед заклинателем начали стягиваться корешки, камешки, листва, земля, в общем всё, что не было прикреплено. Затем, кучка этого мусора стала увеличиваться в размерах и принимать человекоподобные очертания. Голем. Очередной голем. Только в этот раз не из плоти и крови, а из земли и прочих подручных компонентов. Земляное существо вымахало ростом раза в два выше нашего героя. Шаман же, закончив заклинание, вытащил из одежды очередной камушек, подержал тот в руке, и впихнул его в спину голема. Новоявленное существо ожило и зашагало вперёд.
  
  - О, а этот похож на то костяное чучело-доспех, в которое наряжался лайфомант. Интересно, его тоже нельзя убить, пока не разрушишь камень? - с этими словами, Тайрен перешёл в наступление. Одно быстрое движение и верхняя половина голема отделяется от нижней, падая вперёд. После чего, голем замирает.
  
  - Э? Это всё? - он пнул ногой замершую тушу монстра. Никакой реакции не последовало. - Я ожидал большего. Следующий!
  
  Наступила очередь карлика, стоявшего в центре. Вместе с тем как засиял посох, стены пещеры задрожали. Со стен дрожь перебралась на пол, из-за чего Тайрену пришлось приложить усилия, дабы устоять на ногах. Дрожь всё нарастала, а с потолка даже начался сыпаться песок.
  
  - Что-то не нравится мне это, - решив больше не ждать того, чем закончиться заклинание, он рванул вперёд. Троица на это никак не отреагировала, продолжив смирно стоять на месте. В момент, как голова среднего шамана отделилась от тела, землетрясение прекратилось. Двое других лишь повернулись в сторону своего собрата, как тоже упали замертво, будучи рассечёнными, чуть ли не пополам. В пещере наступила абсолютная тишина.
  
  - Так. Теперь надо как-то вытащить из них кристаллы. Почему это не игра? Почему ради квестовых предметов я должен ковыряться в трупах убитых врагов? Сплошной геморрой. И где интересно в их телах спрятаны эти кристаллы?
  
  - Сердце, - Дарки, до этого стоявшая на входе, решила подойти поближе.
  
  - Мде... Это надо ещё им и грудную клетку вскрывать? Если отрезать голову в первый раз было мерзко, то это ещё хуже, - он вонзил меч в обезглавленного шамана. Внутри что-то хрустнуло. - Бля... Если я только что разломал камень, то придётся его по осколкам вытаскивать.
  
  
  
  Момент сто одиннадцатый: Вода
  
  В итоге, минут через десять они уже шли обратно по низкому тоннелю. Как и подумал Тайрен, сложнее всего оказалось доставать кристалл, после того, как он случайно проткнул его мечом. Двое других карликов и так уже были глубоко порезаны в районе груди, и, зная по первому опыту, где конкретно лежат кристаллы, достать их оказалось не так уж и сложно. Противно, мерзко, но не сложно. Особенно расстраивала невозможность помыть руки после сего действия, так как воды осталось совсем мало, и тратить её на мытье совершенно не хотелось. Он планировал, что как только выберется на поверхность, вытрет руки о какие-нибудь листья, а в башне уже помоет по-нормальному. У них же есть вода? Ещё бы. Как бы они без неё мылись или готовили еду?
  
  - Хм... Вода? А могу ли я создать воду? Я же теперь маг! К тому же у меня есть это колечко. По-моему торговец говорил, что с этим кольцом можно с нуля легко достичь третьего круга. Я конечно представления не имею, что это за круги такие, но по логике, чем выше номер круга, тем сложнее магия, - рассуждал он полушёпотом. - Так. Создать базовый элемент должно быть легко, не так ли? В теории, кольцо должно помочь мне в создании любой простейшей магии. Надеюсь, у меня нет какой-то предрасположенности, из-за которой я не смогу пользоваться ничем кроме огня. Было бы обидно... Ладно. Попробуем.
  
  Он сложил руки вместе и представил, как в них появляется вода. Не прошло и пары секунд, как его ладони начала заполнять абсолютно прозрачная прохладная жидкость.
  
  - Очуметь! Получилось! - он ещё несколько раз наполнял руки водой, пока полностью не отмыл их от крови. А затем, создав воду в очередной раз, на несколько секунд задумался. - Эм... Дарки... А можешь попробовать? Извини, что заставляю тебя быть дегустатором, но я несколько сомневаюсь в своих силах. Кто знает, что за жидкость я только что сотворил. На кислоту конечно не похоже, но с чем черт не шутит, - он протянул ей сложенные вместе ладони с бесцветной жидкостью.
  
  - Давай попробую, - они остановились и Дарки сделала глоток прямо из рук, после чего немного скривив лицо, с отвращением посмотрела на Тайрена.
  
  - На воду то хоть похоже?
  
  - Нет. Эта жидкость совершенно безвкусная.
  
  - Эм...? - он сделал маленький глоток. - Уау! Дистиллированная! Чистейший "аш два о"! - он сделал ещё пару глотков. - Хотя да, ты права, из колодца вода повкуснее будет.
  
  Наконец-то они выбрались из подземного туннеля. Вопреки ожиданиям, на выходе их никто не ждал. Не понятно, куда делись оставшиеся карлики. То ли они и вправду испугались огненной магии, и сейчас забились по норам и сидят трясутся, то ли после смерти шаманов и сами откинули коньки. Тайрен этого не знал, да и знать особо не хотел. Задание выполнено, и ему хочется просто побыстрее вернуться в башню. Может, его даже там покормят? Все запасы мяса он уже доел, а голод всё продолжал напоминать о себе. К тому моменту как он доберётся до башни, солнце уже начнёт садиться, а до города ещё часов пять идти. А спать на улице совсем не хочется. Но в город он под ночь точно не пойдёт. Слишком уж он устал. Кто знает, что за нечисть может появиться в ночное время. Днём то монстры из леса не вылезают, а вот в тёмное время суток случается всякое. Говорят, что даже в местах, где дорога отдаляется от леса более чем на километр, ночью всё равно случаются нападения на торговцев.
  
  Выйдя из леса, Тайрен отпустил Дарки и пошёл назад в полном одиночестве. Чтобы скоротать время он практически весь путь тренировался в использовании магии воды. Он создавал из неё шарики, которыми кидался в разные стороны; пытался делать человекоподобные фигурки; просто пускал воду из пальцев во время ходьбы, поливая и без того пышную траву. По ощущениям, создавать и контролировать воду, было несколько проще, чем делать то же самое с огнём. Похоже, вода являлась более гибкой стихией и позволяла свободнее манипулировать собой. В то же время огонь постоянно рвался вверх, пытаясь вырваться из рук мага. Разница между этими стихиями очевидна. Непонятно только, как сражаться с помощью воды? Неожиданно брызнуть врагу в глаза? Или затопить от и до очередную подземную пещеру, дабы местный обитатель всплыл кверху брюхом? Как ей пользоваться то? Огонь хоть и своенравен, но его убойная мощь не поддаётся сомнению. А вода? Непонятно. Ну, как минимум теперь он не умрёт от жажды, если вдруг у него закончится бурдюк с натуральной колодезной водой. А солнце к тому времени уже начинало клониться к горизонту.
  
  - Надеюсь, мне позволят остаться на ночь, - начал он рассуждать вслух. В радиусе полукилометра от себя он никого не видел, поэтому вряд ли кто-то смог бы его упрекнуть в том, что он разговаривает сам с собой. - Ах да, у них же мест свободных нет. Вообще они какие-то там зажравшиеся. Принимают раз в неделю, остановиться у них нельзя, обучаться после восемнадцати не положено. Что ещё? Может, ещё деньги будут брать за каждый вздох, пока стоишь рядом? Чтоб их. Не позволят заночевать в башне, лягу во дворе. А если будут выпендриваться... Прирезать бы их там всех. Книга уже будет у меня на руках, а значит, эти маги мне будут больше не нужны. Я сейчас не в том настроении, чтобы сюсюкаться с ними. Как же они меня всё-таки бесят. Думают, что знают магию, а значит, могут творить, что захотят? Ещё меня послали разгребать тот мусор, что оставили после себя! Пафосные ублюдки!
  
  Неожиданно вода, которую он то и дело наколдовывал во время движения, почернела, а капли, падающие на землю, зашипели, растворяя под собой траву с листвой.
  
  - Ничего себе. Вот тебе и простая водичка.
  
  
  
  Момент сто двенадцатый: Ещё один раритет
  
  - А где Лизочка? - за столом сидела девчонка в точно такой же сиреневой накидке, как и предыдущая. И только другой цвет волос и причёска помогли Тайрену понять, что перед ним находиться совершенно другой человек. Хорошая память на лица - это точно не про него.
  
  - Сейчас моя смена. У вас к ней дело?
  
  - Нет. Я к ректору, решал проблему с големами. Он у себя?
  
  - Должен быть. Если его там нет, возвращайтесь сюда, помогу вам его найти.
  
  "Интересно, каким это способом она его может найти?" - подумал наш герой, перешагивая первую ступеньку лестницы. - "И почему сразу не воспользовалась этим методом, чтобы не гонять меня по всей башни туда-сюда?" - новая мысль пришла ещё через пару этажей. - "А почему у них нет каких-нибудь артефактов для удалённой связи? Не верится мне, что подобное нельзя реализовать с помощью магии".
  
  Вежливый стук в дверь и с другой стороны раздался знакомый голос, приглашающий войти внутрь. Ректор сидел за столом, заполняя какие-то бумажки. Тайрен решил не начинать разговор первым, а потому, просто стоял и ждал, пока человек закончит со своими делами. Ему жутко хотелось посидеть, но стул, стоящий прямо перед столом, он использовать не решался. Может это всё паранойя, но он понимал, что это задание крайне деликатное, и после того, как он доложит о выполнении, может случиться что угодно. Слишком уж велика возможность того, что этот старик захочет убрать всех свидетелей, и поэтому, дабы иметь больше шансов на ответные действия, лучше оставаться в положении стоя. Наконец-то седовласый мужчина отложил ручку и поднял глаза.
  
  - Вам удалось?
  
  - Да, - сухо ответил Тайрен, подходя ближе и выкладывая на стол два кристалла вместе с осколками третьего.
  
  - О, замечательно. Вам даже удалось сохранить в целости два камня. Хорошая работа. Надеюсь, вы понимаете, что не стоит распространяться о том, что вы там увидели?
  
  - Ещё бы. И я требую компенсации за это, а также за то, что вы забыли упомянуть, как выглядят эти ваши големы.
  
  - Компенсация? - лицо мужчины стало более серьёзным. - Вам мало уникальной книги, существующей в единственном экземпляре?
  
  - Если бы мы всё обговорили заранее, то подобной награды мне бы вполне хватило. Но из-за того, что вы скрыли важную информацию о цели задания, я рассчитываю получить компенсацию за возникшие трудности. А так же с вашей стороны это будет отличным жестом доброй воли, дабы я навсегда забыл о произошедшем.
  
  - И что же вы хотите?
  
  - Что-нибудь не менее интересное, чем книга о пространственной магии. Может есть какой-нибудь сборник с редкой и необычной магией? Я буду не прочь научиться чему-то, о чем кроме меня будет знать только узкий круг людей.
  
  - Ещё один раритет? Не слишком ли большая награда выходит?
  
  - Без достойной оплаты я отсюда не уйду, - Тайрен демонстративно взялся за рукоять меча. - Либо я получу то, что мне положено, и мы расстанемся, будучи в хороших отношениях, либо... ну вы сами понимаете.
  
  - Думаете, у вас есть шанс?
  
  - Думаю это отличная возможность сразиться с сильным противником. Я отлично чувствую вашу ауру и знаю, что победа может достаться нелегко. Но это не имеет значения. Я и так еле сдерживаю себя, чтобы не порубить вас на кусочки за ваши кровавые ритуалы, что вы проводите в лесу. И если вы, задавая свой вопрос, считаете, что сможете легко отделаться в этом бою, то вы меня явно недооцениваете.
  
  - Согласен, - лицо мужчины вновь вернулось в нормально-дружелюбное состояние. - Если мы будем драться, то, боюсь, башня этого не переживёт, - с этими словами он открыл ящик стола и вытащил оттуда небольшой томик. - Есть у меня то, что вы просите. Вещь редкая и существует всего в нескольких экземплярах. Говорят, эту книгу написал человек, попавший в этот мир раньше всех. Людей, знающих хотя бы тройку заклинаний из этого сборника меньше сотни. И я не слышал не об одном владельце копии этой книги, который смог овладеть всей той силой, что в ней описана.
  
  - Звучит многообещающе, - Тайрен вытащил из стеллажа том пространственной магии. - И эту разблокировать тоже не забудьте.
  
  Ректор щёлкнул пальцами.
  
  - Проверяйте.
  
  В этот раз наш герой смог с лёгкостью открыть книгу. Её страницы были исписаны рукописным текстом, который на удивление легко читался. В некоторых местах текст обтекал рисунки, на которых изображались как эффекты от заклинаний, так и движения рук, облегчающие создание той или иной магии.
  
  - Супер. Вторую книгу тоже могу проверить?
  
  - Прошу, - ректор аккуратно положил книгу на край стола.
  
  - Удивительно, что вы так легко расстаётесь с такими уникальными вещами.
  
  - Сам себе удивляюсь. В былые времена, я бы и первую книгу никому бы ни за что бы не отдал, а тут расстаюсь сразу с двумя сокровищами. А с теми, кто мне угрожал, я расправлялся быстро и без сожалений. Но в вас я вижу единомышленника. Того, кто в отличие от меня не будет сидеть в четырёх стенах, в сотый раз перечитывая одни и те же манускрипты. Так что у меня к вам есть ответная просьба, которую, я надеюсь, вы тоже исполните. Когда решите, что увидели всё, что хотели, возвращайтесь сюда. Я с радостью послушаю рассказ о ваших приключениях.
  
  - По рукам, - Тайрен протянул руку, и мужчина, поднявшись со стула, довольный, пожал её. - У меня ещё один вопрос есть. Можно тут остаться на ночь? Я готов заплатить, если это важно.
  
  - Гостевых мест у нас не осталось... - он погладил свою бороду, - но я знаю, где вас можно устроить. Зарин, зайди.
  
  
  
  Момент сто тринадцатый: Ходячая библиотека
  
  За дверью раздался шорох, и кто-то побежал прочь от кабинета.
  
  - А НУ СТОЯТЬ! - голос ректора звучал так громко, что даже стены слегка пошатнулись от волны сильного звука.
  
  - Развернулся и зашёл в кабинет. Быстро! - вторая фраза оказалась не такой громкой, но давила на сознание не слабее первой.
  
  Дверь открылась, и внутрь вошёл слегка трясущийся парень. Его голова была опущена, а глаза в панике бегали из стороны в сторону.
  
  - Успокойся, - и снова этот давящий на сознание голос. Но, кажется, парень не мог ослушаться даже подобного приказа. Глаза перестали бегать, и он вопросительно посмотрел на ректора.
  
  - Зарин, ты же уже знаком с этим человеком? - теперь его речь звучала как обычно.
  
  - Это мой наставник. Я собираюсь отправиться в путешествие вместе с ним, - абсолютно уверенно ответил парень.
  
  - ЧЁ? - Тайрен был шокирован такой дерзостью, и не смог сдержать эмоций.
  
  - Ха-ха-ха, - ректор неожиданно рассмеялся. - Соглашайтесь. Думаю у вас получиться отличный тандем. Зарин за время своего пребывания в академии прочитал все доступные ученикам книги. Более того, он помнит каждую чуть ли не наизусть. Единственное, чего ему не хватает, так это уверенности в себе. У вас же этого качества хоть отбавляй. Думаю, даже простое нахождение рядом с вами сможет подтолкнуть его развитие вперёд. И в то же время иметь под рукой не просто энциклопедию, а целую библиотеку магических знаний вполне удобно, правда?
  
  - Звучит разумно. Если он не будет делать всяких глупостей, я готов взять его с собой, - Тайрен посмотрел Зарину прямо в глаза. - Но он должен понимать, что жизнь наёмников полна опасностей, и быть готовым к тому, что каждая вылазка из города будет битвой за жизнь, а я не тот человек, что будет подставлять себя ради других. Если он не сможет самостоятельно сражаться за свою жизнь, он и недели не протянет.
  
  - Я готов! - крикнул парнишка, пытаясь перебороть страх перед неизвестностью, который охватил его от слов будущего наставника.
  
  - Хорошо, - одобрительно кивнул ректор. - Но мы забыли о самой важной вещи. Нужно же представиться. Высший магистр магии. Член высшего совета магов. Ректор академии магических искусств имени великого магистра Разеля. Дроу.
  
  - Искатель приключений. Свободный наёмник шестого ранга. Мечник и немного маг. Тайрен. - спародировал наш герой ректора.
  
  - А я... Последователь господина Тайрена и начинающий маг, Зарин.
  
  - Теперь, когда мы знакомы, Зарин, у тебя же в комнате есть свободное место да? Господину Тайрену нужен отдых после сложного задания. Покажи ему, где у нас столовая, а затем отведи в комнату. Вы ведь не против перекусить?
  
  - Я настолько не против, что вы двое в моих глазах уже начали превращаться в кусочки жареной курицы.
  
  - Тогда на этом закончим. Удачи в вашем путешествии. Вам обоим.
  
  Тайрен слегка кивнул ректору и вышел из кабинета.
  
  - Спасибо вам! Я этого никогда не забуду, - парень, неожиданно сам для себя, низко поклонился и вылетел за дверь вслед за своим новым наставником.
  
  Пока они спускались в столовую, наш герой пытался уложить в голове все произошедшие события. Ему только что навязали в спутники какого-то пацана. Зачем он согласился? Похоже, усталость просто взяла своё, и спорить уже больше не хотелось. Он и так потратил все силы, дабы выторговать у ректора ещё одну книгу. Боя удалось избежать только чудом. Кто знает, чем бы закончилась их дуэль? Снова умирать как-то не хотелось. Да и сил сражаться то и не имелось вовсе. Конечно, потратив остатки внутренних ресурсов, возможно, он смог бы победить, но какой ценой? Вряд ли он смог бы далеко уйти в таком состоянии. А скорее всего он бы вырубился на том же месте, где закончилась бы их битва. Да и кто знает, что за козыри держит в своём рукаве высший магистр? Тайрен практически ничего не знает о магии. Например, что это было за заклинание, которым ректор заставил Зарина войти в кабинет? Это точно заклинание. Голова до сих пор побаливает от его эффекта. Точно, тут же впереди идёт "ходячая библиотека", может спросить у него?
  
  - Зарин. Можешь рассказать про магию, которой ректор заставил тебя остановиться и вернуться в кабинет?
  
  - Да, наставник. Это магия контроля сознания. Относится к школе разума, вместе с такими заклинаниями как телекинез и телепатия. Круг третий. Очень сложное заклинание. Людей, которые владеют заклинаниями из пятого круга даже больше, чем тех, кто может использовать контроль сознания.
  
  - Если оно такое сложное, то почему всего лишь третий круг?
  
  Зарин даже остановился, развернулся и с удивлением посмотрел на Тайрена:
  
  - Вы не знаете, как классифицируется магия?
  
  - Именно поэтому я и согласился взять тебя с собой. По части теории я полный профан. Но знаешь что, давай про классификацию, ты мне расскажешь завтра, сейчас я хочу лишь поесть и завалиться спать.
  
  После сытного и главное халявного ужина, наш герой уснул в тот же момент, как добрался до кровати.
  
  
  
  Момент сто четырнадцатый: Новый напарник
  
  Тайрен проспал вплоть до обеда. Зарин же проснулся крайне рано. Он жутко нервничал. До этого момента он никогда не путешествовал. Единственное место, где он бывал, так эта башня и близлежащий город, в котором он родился и вырос. В академии же он жил уже как два года. Ректор не преувеличил, говоря, что парень прочитал все доступные книги. Это была истинная правда. Его жажда знаний просто потрясала воображение. И если бы не восемнадцатилетие, которое приближалось семимильными шагами, он бы даже не задумался о том, чтобы начать практиковать магию. Если бы он к выпуску не стал бы полноправным магом, то двери в башню для него захлопнулись бы навсегда, а значит и пропал бы доступ к её огромной библиотеке. Такого расклада Зарин допустить никак не мог, а потому вот уже как некоторое время, не щадя себя, практиковался в магии. Выбор для первого заклинания, пал на огненный шар. Как пишут во многих учебниках, огненная школа самая лёгкая для освоения новичками. Абсолютному большинству поджечь ману намного проще, чем превратить её во что-то иное.
  
  - Я смотрю, ты уже готов, - открыв глаза, Тайрен увидел, как на соседней кровати сидел его новый ученик с огромной заплечной сумкой, набитой до отказа.
  
  - Вы очень долго спали, - пролепетал Зарин, как будто извиняясь за что-то.
  
  - Если во время боя ты выкладываешься по полной, то после должен хорошо отдохнуть, - он повернул ладонь к себе и посмотрел на появившиеся на ней цифры. - Я же не пропустил обед?
  
  - Мы ещё успеваем.
  
  - Отлично. Перекусим и в дорогу.
  
  После сытного приёма пищи, во время которого наш герой умял сразу двойную порцию, они вернулись в комнату за сумками, и пошли к выходу из башни.
  
  - А куда мы отправимся?
  
  - И так. Наши планы на ближайшее время. Сначала вернёмся в город. В последнем бою мою одежду серьёзно повредили, сам такую дыру я залатать не смогу. Плюс нужно набрать припасов. Ты, я гляжу, с собой прилично взял.
  
  - Должно хватить недели на две.
  
  - Две недели это конечно перебор, вряд ли нам придётся так долго блуждать между городами, но пусть будет. Далее мы зарегистрируем тебя в гильдии наёмников и возьмём какое-нибудь задание седьмого ранга. Честно сказать, не знаю, как они будут распределять очки за его выполнение, но это не важно. Нам главное чтобы ты смог оценить всю силу здешней живности. Сражаться на передовой я тебя заставлять пока не буду, но в бою ты присутствовать должен. Там же в лесу попробуем немного потренироваться магии. Думаю, пробудем здесь с недельку, изведём всех местных монстров, и пойдём дальше на восток.
  
  - А что на востоке?
  
  - На данный момент моя цель - Лайтек. Это ближайший город к цитадели повелителя тьмы... - он не успел договорить, как его перебили.
  
  - Вы собираетесь сразиться с тёмным лордом?!
  
  - Как минимум это есть в планах. В феврале я хочу встретиться там со своими... знакомыми. Если всё пойдёт, как задумано, мы втроём атакуем его город, и натянем его тушку на флаг.
  
  - Втроём?! Ваши знакомые настолько сильны?!
  
  - В последнюю нашу встречу, наших сил точно бы не хватило на подобную авантюру, поэтому мы и договорились немного отложить наш поход.
  
  - Но ведь тёмный лорд невероятно силён! Я читал, что к нему посылали целые армии, и никому не удавалось не то что победить, но даже вернуться живым после этого!
  
  - Да-да, а ещё он целый город в одиночку уничтожил. Слышали, знаем. Он же не бог, а значит, смертен, так же как и другие. Кстати, как думаешь, чтобы уничтожить город, он использовал какую-то магию?
  
  - Это точно была магия. По запискам очевидцев, которые я читал, небо над городом пылало огнём, и прямо из горящих облаков на людей сыпались огненные булыжники, самый маленький из которых превышал размеры человеческой головы.
  
  - А самый большой?
  
  - Самый большой полностью уничтожил внутренние ворота. Пишут, что он был размером с дом, но после столкновения, он распался на осколки, потому доказательств не осталось.
  
  - Сильно. И что это была за магия?
  
  - По описанию очень похоже на метеоритный дождь. Комбинированное заклинание школ земли и огня пятого круга. Правда, некоторые считают, что если заклинание создано из двух разных школ, то ему нужно приписывать на один круг выше.
  
  - А ты как считаешь?
  
  - Шестого круга в официальной классификации не существует. Но думаю, подобное заклинание вполне можно отнести к самым сильным из когда либо произнесённых в этом мире.
  
  - Вот так мы плавно подошли к тому, чтобы разобраться с этими самыми кругами магии. Можешь начинать рассказывать.
  
  
  
  Момент сто пятнадцатый: Пять кругов магии
  
  - Я всё ещё не верю, что такой человек как вы, вообще существует, - Зарин шёл, не поднимая головы, боясь смотреть на своего наставника. - Как можно научиться использовать магию с первой попытки? Люди годами тренируются, чтобы достичь третьего круга. Да даже чтобы идеально овладеть первым кругом уходит обычно месяц, а то и больше. Да о чем я вообще? Мне удалось зажечь огонь в руке после пяти дней тренировок! И продержал я его от силы три секунды! А вы так легко зажгли пламя, да ещё смогли добавить в него источник питания, дабы оно не гасло в воздухе. А про огненный поток я вообще молчу! Количество маны, что вы использовали, было просто невероятно! Такого и за полгода не каждый достигнет.
  
  Во время этой тирады, Тайрен немного задумался. Может, стоит рассказать ему про кольцо? Или нет? Не хотелось бы, чтобы он вырос, полагаясь только на магические предметы. Но ведь нужно как-то объяснить, как вышло, что ему удалось так легко воспользоваться магией.
  
  - Я думаю тут дело в том, что ты описываешь людей, которые никогда раньше не сражались. Они, как и ты начинали изучать магию в юном возрасте, и их запасы магической энергии были невелики. Ты вот можешь чувствовать ауру других людей?
  
  - Ауру?
  
  - Вот. Не можешь. Странно конечно, что ты не слышал об этом, но есть такая вещь как аура. По ней можно определить насколько противник, стоящий перед тобой, силён. При этом ауру чувствует только люди, достигшие определённого уровня силы. Поэтому, скорее всего, с твоими навыками в академии информация об этом для тебя была закрыта. Когда мы с ректором впервые встретились, он сказал, что не каждый маг может достичь моей силы ауры. Я честно сказать, не знаю, что это такое и откуда она берётся, но у меня есть предположение, что она отображает доступный человеку объем энергии, который он может потратить. Ну и не только у людей есть аура, у всех живых или частично живых существ она присутствует. Даже у нежити.
  
  - Вы сражались с нежитью?!
  
  - Было дело, и не раз.
  
  - Жуть, - парень слегка вздрогнул.
  
  - Ну так вот, я думаю, что чем больше у человека внутренней энергии, тем проще ему овладеть магией. Произнеся тот поток огня, что ты видел, я даже не почувствовал, что слишком уж напрягся. Для меня это была лишь капля в море. Ты же ни за что не сможешь создать ничего подобного, сколько не пытайся. Из того, что я видел, твоей энергии хватит на два-три огненных шара, а затем, ты, скорее всего, вырубишься.
  
  - И что же мне делать?
  
  - Тренироваться. Очевидно же. Будем путешествовать на своих двоих, сражаться с монстрами, учиться применять магию. Будь готов к тому, чтобы каждый день выкладываться до изнеможения. Чем больше усилий ты будешь прикладывать, тем быстрее сможешь встать с колен.
  
  - Я стою на коленях?
  
  - Именно. С твоей текущей силой, ты ничем не отличаешься от обычных людей. Я бы сказал, что ты даже слабее. Простой охотник из Ньюполя и тот сможет убить несколько низкоуровневых существ. А ты... Да тебя загрызут быстрее, чем ты произнесёшь первое заклинание.
  
  - Я... Постараюсь подняться на ноги. Вы поможете мне?
  
  - Руку я тебе не подам, но посоветовать что-то, это пожалуйста. И мы как-то отошли от темы, что там с кругами магии то?
  
  - У меня с собой есть книга, могу дать вам почитать.
  
  - У меня с собой тоже есть книга, и не одна. Первый том основ пространственной магии и собрание изначального колдовства я уверен поинтереснее будут, чем твоя книга по магической теории или как там она называется. Просто расскажи на словах, в чем смысл такой странной классификации, в которой более сильные и сложные заклинания могут находиться в более низких кругах, чем простые.
  
  - Ну, на самом деле, система кругов основана на том, на сколько человек хорошо может манипулировать маной. Чем выше круг, тем более искусным должен быть заклинатель, дабы иметь возможность хотя бы создать заклинание, не говоря о том, чтобы его контролировать.
  
  - А объем маны имеет значение? Или, может, ещё какие-то факторы учитываются?
  
  - Объем затраченной маны хоть и возрастает от круга к кругу, но в большинстве случаев, не является основополагающим для сотворения заклинания. В теории, если суметь создать крохотный огненный дождь с соблюдением всех условий, то это тоже будет считаться магией пятого круга.
  
  - И какие же условия нужны?
  
  - Чтобы заклинание можно было поставить в пятый круг, оно должно быть произнесено на большом расстоянии от призывателя. Фактически, на этом уровне, маг должен уметь использовать всю ману имеющуюся в воздухе, и генерировать из неё любые заклинания. То есть вы, и может даже я, можем создать огненный дождь и пустить его из своей руки. Но это будет заклинанием первого круга, потому что для его сотворения будет использоваться собственная мана. Чтобы научиться произносить магию пятого круга, человек должен научиться чувствовать окружающую его ману и использовать её для своих целей. Насколько мне известно, это невероятно тяжело. Но если этому научиться, то можно считать себя великим волшебником.
  
  - Я так понимаю, что все заклинания с огромной площадью поражения можно отнести к пятому рангу.
  
  - Да, но не только. Вы упомянули том пространственной магии, в котором должно быть заклинание, называющееся портал. С помощью него можно перемещаться на любые расстояния, если заранее оставить маяк в нужном вам месте. Хоть портал и не является магией массового поражения, но по всем критериям соответствует пятому кругу, так как чтобы его открыть, нужно почувствовать ману вокруг расставленных маяков и создать на месте пространственную дыру, соединив её с дырой около вас.
  
  - Откуда ты так много знаешь о заклинании, которое находиться в одной из самых сокровенных книжек ректора?
  
  - Эм, ну... Мы часто им пользуемся. Обычно мы не ходим пешком в город. Ректор открывает нам портал, и мы оказываемся прямо в городе. А когда закупимся припасами, сигналим рядом с маяком специальным артефактом, и нам открывают путь обратно.
  
  - Теперь я понял, почему у вас нет конюшен. А что насчёт остальной магии? В чем разница между первым и нулевым кругами?
  
  - Владеть магией нулевого круга означает, что ты можешь сделать со своей маной хотя бы что-нибудь. Любое визуальное или тактильное проявление маны можно считать нулевым кругом. Эту магию часто называют элементарной, потому что проще просто не придумать.
  
  - Это понятно. А что нужно сделать, чтобы огонь, выпускаемый из твоей руки, стал считаться первым или вторым кругом?
  
  - Нужно добавить автономный источник энергии. Проще говоря, если ты перестаёшь касаться своего заклинания, и оно не исчезает, то его уже можно причислять к первому кругу. На самом деле это не так уж легко как кажется. Для этого нужно научиться хотя бы простейшему контролю маны. Спрессовать ману в шарик, представить его горящим, закрутить его для большей стабильности, а затем заставить двигаться вперёд - это очень сложный процесс и для большинства, непреодолимое препятствие к становлению магом. У нас даже несколько человек отчислили, так как за пару лет они так и не смогли научиться использовать ни одного заклинания из первого круга.
  
  - Теперь, когда ты описал весь процесс, оказывается, это не так уж легко как выглядит со стороны.
  
  - Да, магия это сложная наука. Поэтому я-то так долго и не решался приступать к практическим занятиям, хотелось сначала полностью освоить теорию. Но теперь я понял, что без практики никуда.
  
  - Слушай, мне вот интересно, я видел, как один парень кидался огненными шарами с обеих рук с промежутком не более двух секунд. Это он так хорошо овладел магией первого круга?
  
  - Возможно. Но скорее всего, он использовал какой-то артефакт, а если точнее, то два артефакта, по штуке на каждой руке. Заклинания ведь не обязательно каждый раз с нуля формировать в голове. Тот человек колдовал молча?
  
  - Вроде как. Как минимум я не слышал от него никаких выкриков в твоём стиле.
  
  - Тогда точно артефакт. Создавать магию так быстро с нуля, практически невозможно. А если бы это заклинание было бы сохранено через ритуал познания, то ему бы пришлось для каждого выстрела произносить фразу активатор. Конечно, он мог её и нашёптывать, но тогда огненные шары появлялись бы лишь в одной руке. Не думаю, что кто-то стал бы сохранять два одинаковых заклинания, для того, чтобы иметь возможность использовать его с разных рук.
  
  - А почему нет? Если скорость атаки возрастёт, почему не, как ты говоришь, сохранить заклинание дважды?
  
  - Во-первых, скорость произнесения не увеличится. Скорость формирования сохранённого заклинания зависит от того, насколько быстро маг может выпускать ману. Например, если бы вы сохранили огненный шар, то могли стрелять им намного чаще, чем раз в две секунды. В вашем исполнение это скорее было бы похоже на нескончаемый поток огня... - Зарин вдруг замолчал, смотря куда-то вдаль.
  
  - А во-вторых?
  
  - А? Извините, я просто представил себе, насколько смертоносным может стать ваш огненный шар... Во-вторых, никто не будет тратить свои внутренние ресурсы, и использовать ритуал познания, сохраняя одинаковые заклинания.
  
  - Внутренние ресурсы?
  
  - Да, существует ограничение на количество сохранённых заклинаний. Честно сказать, этот аспект ещё очень плохо изучен. Ритуал познания достался нам от первого чародея. Магическое сообщество до сих пор толком не знает, как работает эта магия. Единственную связь, которую удалось найти, так это то, что чем больше у мага объем маны, тем больше заклинаний он может сохранить с помощью ритуала. Много лет назад несколько магов пыталось превзойти свой предел, и сохранить сильную магию, когда их пределы ресурсов были на грани. Записей о том эксперименте осталось не много. Известно лишь, что двое из них умерли прямо во время процесса, а ещё один сошёл с ума.
  
  - Серьёзно. С этим ритуалом надо быть аккуратнее. Значит, тот маг использовал артефакты, но я что-то не видел ни разу в продаже браслетов, способных сотворить магию.
  
  - Такие вещи слишком индивидуальны. Различных заклинаний великое множество. Никто не будет переводить дорогостоящие ресурсы, в надежде, что кто-то купит этот артефакт. Так что вероятно их сделали на заказ. А ещё более вероятно, что маг их сделал сам. Чтобы заложить в предмет заклинание, зачарователь должен владеть этим заклинанием, а с учётом, что это всё-таки мирная профессия, вряд ли многие из них владеют боевой магией.
  
  - Ты об этом тоже в книжках прочитал?
  
  Парень слегка замедлил шаг.
  
  - Нет... Мой дед был зачарователем. Я многое узнал от него.
  
  - Я так понимаю, его больше нет в живых?
  
  - Он погиб, защищая город от атаки монстров...
  
  - Ясно. Давай вернёмся обратно к нашим баранам. Что там насчёт второго круга? Чем он отличается от первого?
  
  Зарин не слышал вопроса. Все его мысли блуждали где-то далеко отсюда. Он вспоминал своего деда, строгого, но в то же время, относящегося к нему с большой любовью и заботой. Родители юного мага погибли, когда ему не было и пяти лет. А затем, ещё через пять лет погиб и его дед. Семейную лавку забрал город, а парня определили в приют для бездомных. Если бы не местная библиотека, в которую мог войти каждый, неизвестно смог бы он дожить до этих дней. Книги стали его единственной радостью, прибежищем, в котором он мог найти покой и умиротворение. В четырнадцать его приняли в академию, дали нормальную крышу над головой, и открыли доступ к бесчисленным магическим знаниям.
  
  - Долго ещё собираешься придаваться воспоминаниям? - вот уже минут десять они шли молча, и Тайрена начал напрягать затянувшийся перерыв.
  
  - Что? - Зарин вышел из транса и немного обескураженным взглядом посмотрел на наставника.
  
  - Мы с тобой говорили о кругах магии. Про первый всё ясно, нужен автономный источник. Что насчёт второго?
  
  - Извините, я что-то совсем задумался.
  
  - Ничего, бывает. Ну так расскажешь про второй круг?
  
  - Да. От первого он отличается объёмом вложенной маны. Это единственный круг, завязанный на количестве выпускаемой маны, а не на особенностях управления ею. Например, если создать огненный шар диаметром в метр, то его уже можно будет отнести ко второму кругу. Но достичь подобного не менее сложно, чем овладеть обычным огненным шаром. У большинства начинающих магов общий объем маны не позволяет произнести даже одно заклинание из второго круга.
  
  - Хм... Интересно, что огненный шар одновременно может быть и первого круга и второго. А огненный дождь, как первого, так и пятого.
  
  - Это всего лишь названия. Огненный шар второго круга вполне можно было бы назвать "Огненный метеор", а огненный дождь, пускаемый из руки, "Горящие капли" или что-то вроде того. Чётких спецификаций для подобных изменённых заклинаний не существует, каждый маг волен называть их как угодно. Да и базовые названия заклинаний это только рекомендации, никто тебя не осудит, если ты сохранишь заклинания, поставив на слово активатор что-то вроде "Магия один" или "Магия два". Просто людям привычнее использовать общеизвестные названия.
  
  Тайрен про себя посмеялся над горящими каплями, пририфмовав их к горящим соплям, а вслух спросил:
  
  - А третий круг?
  
  - Тут ещё сложнее. Нужно уметь выпускать ману на расстояние, а уже затем превращать её в заклинание. Если брать школу огня, то примерами могут послужить огненная стена или огненный столб.
  
  - Что-то я не вижу отличий от первого круга. Разве есть разница между тем, чтобы поджечь ману, когда она у тебя в руке, и тем, чтобы сначала кинуть её, а потом поджечь?
  
  - Разница просто огромна. Как и в предыдущих случаях, чтобы продолжать чувствовать свою ману, когда она отдаляется от тела, нужно приложить невероятные усилия. Как только начинающий маг выпускает заклинание из рук, он тут же теряет над ним контроль. А чтобы достичь четвёртого круга, особенностью которого является абсолютный контроль над заклинанием уже после его отделения от мага, нужно сначала научиться чувствовать свою собственную ману на расстоянии. Если не получится её почувствовать, то не получится и превратить в заклинание. Кстати говоря, огненный шар может быть также и третьего круга и даже четвёртого, ну и пятого, конечно же.
  
  - И чем он будет отличаться от предыдущих кругов?
  
  - Ну, например, можно будет сначала выстреливать во врага невидимым сгустком маны, а потом, когда сгусток практически долетит до цели, поджечь его. Таким образом, у врага не будет возможности уклониться от заклинания. А огненный шар четвёртого круга будет самонаводящимся. Ну, или как минимум маг сам сможешь менять траекторию полёта шара, дабы наверняка поразить цель. Ах да, забыл сказать. Четвёртый круг отличается не только возможностью манипулировать уже активными заклинаниями на расстоянии, но и возможностью программировать их на какие-либо действия. Самонаведение как раз и относится к форме программирования. Все магические ловушки также относятся к четвёртому кругу.
  
  - А огненный шар пятого круга это как?
  
  - Если уметь контролировать всю окружающую вас ману, то можно сотворять заклинания вообще в любой точке пространства, до которого только может дотянуться ваше мироощущение. То есть, потенциально можно создать десятки и сотни магических шаров вокруг врага и единовременно отправить их в цель.
  
  - Я так понимаю, после такого не выживают?
  
  - Да, те, кто может манипулировать всей существующей в пространстве маной, невероятно сильны. Поэтому я и был удивлён, когда вы сказали, что собираетесь напасть на тёмную цитадель. Если каждый из вас не будет достаточно силён, чтобы защититься от подобной магии, то вы погибнете даже не успев начать бой... - последние слова он договаривал так тихо, что Тайрен лишь по контексту догадался, что Зарин хотел сказать.
  
  - Ничего. Время у нас ещё есть. Попытаемся выжать из того, что имеем максимум.
  
  
  
  Момент сто шестнадцатый: Первое задание Зарина
  
  Вот уже как минут десять, Тайрен чувствовал на себе тяжёлый взгляд. Нет, это был не юный маг, шедший рядом и погруженный в свои мысли. Что-то страшное и могущественное впивалось в него своими глазами. Хоть в этом месте дорога и проходила на расстоянии в несколько сотен метров от леса, тяжёлая аура доносилась даже до сюда. Существо, ни капли не скрывая своей жажды убийства, продолжало следить за путешественниками, при этом не желая выходить из леса. То ли оно боялось света, то ли имелись какие-то иные причины. Эта жгучая аура так и норовила заставить новоявленного наставника отложить возвращение в город и свернуть в сторону леса, дабы встретиться лицом к лицу с её обладателем. Но если такой сильный зверь обитает так близко к дороге, вероятно на него в гильдии есть задание, с которого можно неплохо срубить деньжат. По уровню силы тварь определённо находилась не ниже шестого ранга. До гиганта ей конечно далеко, но сейчас Тайрен не был на все сто процентов уверен, что "мистера трёхэтажку" можно отнести к пятому рангу. В рейд собралось аж десять человек, в то время как для нормального пятого ранга должно хватать и троих. Лучники, будучи седьмого ранга даже не могли пробить его кожу, когда, опять же, по правилам гильдии пять человек седьмого должны легко проходить задание 5-го ранга. Если б тогда он не смог бы воскреснуть и высвободить ещё больше тёмной энергии, то, скорее всего, вся группа бы тоже отправилась на тот свет. Да и награда совершенно не соответствовала приложенным усилиям. Хоть бы очков больше дали. Но нет, и тут зажали. Как будто очки ранга это что-то материальное и если они отсыпят их чуть больше, то разорятся и закроются. Система явно не совершенна.
  
  - Здравствуйте, - путешественники вошли в зал гильдии свободных наёмников.
  
  - Добрый день. Хотите взять задание? - девушка, стоящая за стойкой, приятно улыбнулась.
  
  - И это тоже. Нам бы этого парня зарегистрировать. И если можно побыстрее.
  
  - К сожалению, наш человек сейчас занят индивидуальным заказом, поэтому карточка будет готова только завтра.
  
  - А сегодня никак? Делов то на полчаса.
  
  - Извините, что так вышло.
  
  - Ну, ёжки-матрёшки, ещё один день впустую. А за звонкую монету ускорить этот процесс нельзя?
  
  - Такая услуга у нас имеется, но сейчас у нас заказ от очень важного клиента и нам бы не хотелось выбиться из графика. Так что ещё раз приношу извинения.
  
  - Ясно. Ладно, регистрируйте его, - Тайрен положил на стол зеленоватую монету. - Во сколько завтра можно забирать?
  
  - После двенадцати.
  
  - М-м-мда-а-а... - многозначительно протянул он. - Зарин заполняй бланк, я пока тут осмотрюсь, подберу нам что-нибудь на завтрашний день.
  
  На доске с объявлениями в самом верху висело задание с городской печатью. По описанию монстр шестого ранга терроризировал в ночное время проезжающих мимо леса торговцев. Тайрену показалось странным, что монстр уже больше месяца мешает спокойной жизни, а задание вывесили только сегодня. Вчера с утра его точно не было. И позавчера тоже. Может, не так уж часто он нападал, что город не хотел тратиться на его убийство?
  
  "Странно. По-моему даже потеря одной доверху гружёной повозки уже серьёзная утрата для города, что уж говорить про пять или десять случаев за месяц. Меня до сих пор удивляет скупердяйство управления местных городов. Лучше потерять пару-тройку торговцев, чем заплатить жалкие восемь сотен за истребление твари. Чудная логика".
  
  Также на доске в ряд расположились три абсолютно одинаковые листовки с поручениями 7-го ранга. Требовалось истребить десяток монстров, обитавших в том же самом лесу. Оплата 300 монет и по 15 монет за каждую голову сверх нормы.
  
  "Звучит как халява. Если тварей там настолько много, что вывесили аж три объявления, то за день можно и полсотни вырезать. Надо взять. К тому же по описанию это там же где водится тот монстр шестого ранга. Стоп. Там написано оплата за десять голов... Не-е-е, полсотни черепушек я с собой точно не утащу. Да и для десяти надо бы отдельную сумку взять, в мою всё не влезет. К тому же пачкать в крови её не охота. Черт, ненавижу собирать головы", - от мыслей его отвлёк Зарин.
  
  - Я закончил.
  
  - Отлично, - Тайрен сорвал обе, понравившиеся ему, листовки и подошёл к стойке. - Подскажите, вы же можете зарегистрировать нас двоих в группе? Ему же не обязательно иметь карточку, чтобы взять задание.
  
  - Не обязательно, все данные о наёмнике мы можем посмотреть через реестр. Но сдать задание он не сможет, так как получение денег происходит только при наличии карточки.
  
  - Ну и отлично, сдадим завтра, - Тайрен положил свою карточку на стол. - Регистрируйте.
  
  - Какое из них?
  
  - Оба.
  
  - Вы разве не в курсе? Мы не выдаём больше одного задания единовременно.
  
  - Что-то я как-то подзабыл про это правило. Кхм... даже и не знаю, какое тогда взять. А подскажите, тут написано, что монстр уже как месяц убивает путешественников на дорогах, почему только сейчас повесили задание?
  
  - Сначала мы думали, что это всё местные звери, а на них мы и так каждый день объявления вывешиваем. Но потом до нас дошла информация, что был уничтожен караван, который считался самым защищённым из всех, что посещали наш город. Несколько человек тогда выжили и рассказали, что видели демона, который крушил их повозки, как будто те были сделаны из соломы. А ещё я хотела бы вас предупредить. Это задание брали уже несколько раз. Две группы так и не вернулись, а те, кто уходили в одиночку, возвращались и, не объясняя причин, отказывались от задания. Так что хоть ваш ранг и позволяет взять это поручение, я советовала бы вам найти ещё желающих, перед тем как отправляться на поиски этого монстра.
  
  - Спасибо за предупреждение, но я сражался с монстрами и пострашнее. Так что если я сегодня не вернусь, можете смело повышать ранг этого задания до 5-го. Я тут подумал, если я просто принесу голову этого монстра, а потом возьму задание на его убийство и сразу же сдам, проблем не будет?
  
  - А почему вы просто не возьмёте сразу задание?
  
  - Да хочу заодно и эту мелочь седьмого ранга поубивать, а то неохота как-то туда-сюда попусту ходить. Вот думаю взять задание на них, а голову главного принесу отдельно.
  
  - Вы, конечно, можете так сделать, но мы не сможем гарантировать, что кто-то кроме вас сегодня не возьмёт это задание. И из-за наших правил, мы не можем записать его сразу на несколько групп.
  
  - Как-то всё криво и косо. А сколько придётся ждать, если кто-то возьмёт задание и так и не вернётся?
  
  - В данный момент стоит ограничение в два дня, а затем мы снова можем вывесить новую листовку.
  
  - Пару дней? Ну, не страшно, думаю, голова не стухнет.
  
  - Значит, записываю на вас задание на убийство десятерых монстров седьмого ранга?
  
  - Да, оформляйте.
  
  Девушка взяла листовку с карточкой и начала что-то записывать в толстом журнале.
  
  - А у меня вот ещё какой вопрос, а обязательно собирать именно головы монстров? Может ушей хватит? Или хвостов? Тащить десяток голов не очень-то удобно, к тому же я подумывал убить их в несколько большем количестве.
  
  Дописав строку в журнале, консультант подняла глаза на Тайрена, смотря на него оценивающим взглядом. Через несколько долгих секунд, она, тяжело вздохнув, всё же ответила, - у нас есть один экспериментальный вариант. Вы хоть и не выглядите как сильный наёмник, но ваш ранг доказывает, что вам стоит доверять. Подождите минутку, я сейчас вернусь.
  
  Мысли нашего героя аж взорвались негодованием:
  
  "Вот сука, "не выглядите как сильный наёмник", что это вообще такое? Как по одному лишь виду она может определить сильный я или нет? Мне что нужно чтобы у меня мышцы на руках аж пузырились, разрывая одежду? Или мне нужен магический доспех, которых будет светиться так, что будет слепить всех своей божественной красотой? Они, блин, все как сговорились. Ну, хоть ранг стал для неё веским аргументом. Нужно будет прикупить что-нибудь максимально пафосное, дабы не походить на бомжа. Черт, надеюсь, у меня глаза не почернели, а то тоже начнёт орать про демона... Так, вдох, выдох, вдох, выдох".
  
  Девушка вернулась с небольшой деревянной шкатулкой.
  
  - Смотрите, - она открыла крышку шкатулки и повернула её лицом к Тайрену, - перед вами новая разработка гильдии - магический уловитель. В данный момент существует только в виде амулета, но в дальнейшем планируются и другие формы.
  
  На мягкой ткани лежало три одинаковых амулета. Каждый из них состоял из простой плетёной верёвки, и прикреплённой к ней небольшой оправы со вставленным внутрь камнем. На абсолютно чёрном полированном камушке виднелись маленькие точки. Смотря на этот камень, Тайрену казалось, что он всматривается в бескрайнее ночное небо, усыпанное бесконечным количеством звёзд.
  
  - Вы, кажется, забыли упомянуть, зачем нужен этот артефакт.
  
  - Не забыла. Ждала, пока вы налюбуетесь. Красивый, правда?
  
  - Под такой камень могли бы и цепочку сделать, а не вешать его на обычную верёвку.
  
  - Я же говорю, это новая разработка, если испытания пройдут успешно, то в дальнейшем появится множество вариантов этого артефакта.
  
  - Ну, так и зачем он нужен? - ему уже поднадоело ходить вокруг да около.
  
  - Магический уловитель - новейшая разработка нашей гильдии, позволяющая сохранять информацию об убитых вами существах. Вы же знаете, как мы отличаем голову сильного монстра от слабого?
  
  - Эм-м, по магической ауре? - Тайрен об этом раньше не раздумывал, но догадаться не составило труда.
  
  - Именно. И именно поэтому мы просим приносить головы, так как в них остаётся самый чёткий магический отпечаток, и его очень просто считать. Этот артефакт работает по тому же принципу. После убийства монстра, вам надо прикоснуться к его голове, а дальше амулет сделает всё сам.
  
  - Я так понимаю, он сохранит как уникальный отпечаток монстра, так и уровень его ауры? А если я прикоснусь к ещё живому монстру?
  
  - Артефакт умеет отличать живых существ от мёртвых, и живого вам не засчитает.
  
  Тайрен взял один из амулетов из шкатулки. Ему приглянулся правый. Почему? Некоторые вещи невозможно объяснить. Они ни чем не отличались, но ему захотелось взять именно тот, что лежал справа.
  
  - Работает автоматически? Никакие слова-активаторы не нужны?
  
  - Артефакт сделает всё сам, не волнуйтесь.
  
  - Я должен буду его вернуть?
  
  - Нет. Считайте это подарком от гильдии. Сейчас мы бесплатно выдаём их наёмникам, достигшим шестого ранга для тестирования. Как только тестовый период закончится, эти артефакты выйдут в продажу по цене не менее двух тысяч за штуку. Так что сегодня вы неплохо сэкономили.
  
  - Вы уже несколько раз упоминали о том, что проходит тестирование. Что-то может не работать?
  
  - Мы не исключаем такой вариант. Но всё же вам не стоит волноваться. Это уже не первый этап тестирования, до вас эти амулеты уже поносили люди из более высоких рангов, и все возникавшие проблемы давно были устранены.
  
  - Ясно. Спасибо за подарок. Задание на меня записали?
  
  - Да всё готово.
  
  - Отлично, завтра вернусь с головой монстра.
  
  - Его отпечаток вы тоже можете сохранить в артефакт.
  
  - Нет уж, если потеряю десяток мелочовки это одно, а вот терять восемь сотен кредитов из-за ошибки артефакта я не намерен.
  
  - Всё будет хорошо. Не волнуйтесь.
  
  - Ладно, посмотрим. Придём завтра после обеда.
  
  - Удачи вам.
  
  Как только они вышли из гильдии, Зарин спросил:
  
  - А вы уверены, что сможете победить того монстра?
  
  - Я шестого ранга, он шестого ранга, вроде всё сходится, разве нет?
  
  - Разве то, что вы одинакового ранга не говорит о том, что любой из вас может одержать победу?
  
  - Никогда об этом не задумывался. Но можешь не беспокоиться, я уже успел оценить его силу.
  
  - Когда?
  
  - Когда мы шли в город, это страшилище пярилось на нас из леса, обильно окатывая своей аурой.
  
  - Э-э-э-э... Пярилось?
  
  - Переводчик не смог перевести это слово? - он усмехнулся. - Я имел в виду, что оно пристально на нас смотрело.
  
  - Наставник, вы его видели?
  
  - Нет, но я чувствовал его ауру, в которой чётко ощущалась жажда убийства.
  
  - И вы не испугались?
  
  - Нет. Даже более того, я сталкивался с существами и пострашнее. Думаю, если не произойдёт чего-то сверхъестественного, то проблем с его убийством не будет.
  
  - Мы уже отправляемся?
  
  - Нет, сначала перекусим. Затем заберём мой жилет из ремонта. И ещё надо бы номер снять, чтобы ты там смог оставить часть своего барахла. А то этот рюкзак чуть ли не с тебя ростом. Я даже удивлён, как тебе удалось донести всё это до города и ни разу не попросить об остановке.
  
  - Так он зачарован же. Нивелирует почти половину веса от всех положенных туда предметов. Правда уменьшает вес не более чем на пятнадцать килограмм. К тому же требует постоянной подпитки маной владельца. Зачарование хоть и плохенькое, но для магов-путешественников самое то.
  
  - Хорошая вещь. Я-то всегда старался много с собой не набирать как раз из-за веса. А тут, оказывается, есть магические сумки для путешествий. Но, похоже, ты всё же слишком много с собой взял. Твоя аура почти в два раза слабее, чем до похода, а мы и полдня пешком не прошли.
  
  - Вы даже можете определить, что моя мана истощилась? Невероятно. Я даже сам не могу точно почувствовать, как много маны у меня осталось.
  
  - Не парься, научишься. Как одолеешь свою первую армию из пары тысяч оживших мертвецов, так чувство ауры и пробудится.
  
  - А-а-армию?! Вы шутите?
  
  - Нет, я собственно так и смог получить этот навык. Наверняка есть и другие способы, например, победить в одиночку монстра пятого ранга. Хотя может и шестого хватит.
  
  - Пятого?! Вы и на такое способны?
  
  - Ну да, было дело. Как-нибудь потом расскажу.
  
  Пока они шли к гостинице, Зарин как будто завис. Он, с абсолютно стеклянными глазами двигался за Тайреном, теряясь в собственных мыслях. Он ни капли не сомневался в том, что его наставник говорит правду. Восторг и удивление перемешались вместе со смятением и страхом. Он пытался представить, насколько же может быть силён 5-й ранг, если этот человек одолел его в одиночку. И насколько на самом деле силен наставник, если смог одолеть монстра 5-го ранга, будучи всего лишь 6-м. И почему он всё ещё 6-й? Сможет ли Зарин когда-нибудь достичь подобной силы? Сейчас он даже и мечтать не мог о подобном. Слишком уж огромной казалась ему тогда мощь человека, идущего впереди.
  
  
  
  Момент сто семнадцатый: Демон 6-го ранга
  
  - А почему мы пошли на миссию, на ночь глядя? Я читал, что многие монстры сильнее в ночное время, а потому после заката никто никогда не охотится, - они уже как полчаса назад покинули город и с самого выхода этот вопрос не давал покоя юному магу.
  
  - Да я тоже слышал эту байку про ночное время. Честно сказать, мне не приходилось никогда охотиться на одних и тех же тварей в разное время суток. Но когда я дрался с монстрами ночью, я как-то не замечал их особой силы. А вот зачем мы пошли ночью, это уже интересный вопрос. Во-первых, не хочу терять ещё один день впустую. После твоего рассказа про магов пятого круга я не намерен больше тратить время и возиться в песочнице. Мне надо стать сильнее как можно быстрее, не хочу опозориться в глазах своих знакомых. А во-вторых, помнишь, я говорил, что чувствовал ауру монстра? Хоть мы и шли не так уж далеко от леса, эта тварь не желала вылезать из-под тени деревьев. К тому же на торговцев она нападала только ночью. Поэтому, если бы мы пошли днём, то пришлось бы сражаться посреди леса, а мой опыт подсказывает мне, что лучше всего драться с врагом на открытой местности. Хоть деревья и могут служить как укрытие, но в данном случае лес достаточно густой, и скорее всего это только будет мешать.
  
  Зарин хотел ещё спросить, а не будет ли мешать сам факт того, что вокруг темно и будет сложно разглядеть действия врага, но решил, что раз его наставник говорит, что это лучше, чем идти днём, то значит, он знает, что делает.
  
  - Давай здесь свернём. Сначала разомнёмся на мелочовке, а затем двинем дальше. В прошлый раз того монстра я почувствовал где-то в паре километров от этого места. Как подойдём к лесу, смотри в оба. Я надеюсь, что смогу заметить монстров заранее, но и ты не зевай.
  
  - Хорошо, наставник.
  
  Ещё несколько сотен метров и они упёрлись в плотную стену деревьев. Так как Тайрен решил, что соваться вглубь леса он не намерен, они повернули в сторону и пошли вдоль преграждающих им дорогу зарослей. Прошло десять минут, но как наш герой не вслушивался в собственные чувства, ему так и не удалось заметить присутствие хоть одного существа. Лес ощущался, как вымерший. То ли всё зверье разбежалось, то ли местные твари хорошо маскируются. Но если судить по их вожаку, который даже не пытался скрываться, можно предположить, что они всё-таки куда-то свалили.
  
  "Сверху!" - его мысли прервал почти кричащий голос Дарки.
  
  Действуя рефлекторно, Тайрен отпрыгнул в сторону. А на месте где он только что находился, уже стояло обезьяноподобное существо, воткнув свои длинные когти в землю. Если бы не его верная помощница, то эти когти сейчас пронзали бы его голову. Монстр с ног до головы покрытый чешуйками начал как-то боком пятиться обратно в сторону леса, при этом, не спуская взгляда со своей выжившей жертвы.
  
  - Ты, что свалить хочешь? Ну уж нет, чешуйчатая ты моя! - как только он сделал рывок в сторону монстра, тот так же быстро развернулся и бросился к деревьям, размахивая своим хвостом, чешуйки на котором поднимались вверх, образуя нечто напоминавшее ёлку. Существо уже запрыгнуло на ближайшее дерево, но наш герой не намеревался сдаваться. Он оттолкнулся от земли и подпрыгнул в воздух метра на два. Удар мечом разрубил сразу и шуструю обезьянку и дерево, по которому она карабкалась. Снова почувствовав землю под ногами, Тайрену пришлось оперативно уклоняться, так как на него чуть было не свалилось древо, которое он своими руками и срубил.
  
  - Фух, - выдохнул мечник, - шустрый же говнюк. Но глупый. Если бы он вместо того, чтобы лезть вверх, побежал бы вглубь леса, хрен бы я его там достал, - он обернулся к Зарину. Парень стоял с каменным лицом, совершенно не показывая никаких эмоций.
  
  - С тобой всё нормально? Видел раньше вживую монстров?
  
  Юный маг поднял ошарашенные глаза на наставника.
  
  - Что это было? - он почти шептал.
  
  - Да кто его знает. Очередное местное чудо-юдо.
  
  - Я не об этом. Как вы смогли увернуться от его первой атаки? Как вы смогли... - его голос становился всё громче, - ...подпрыгнуть так высоко?! Как у вас получилось срубить дерево?! ЧТО ЭТО БЫЛО?! - под конец он практически кричал.
  
  - Да успокойся ты. Эка невидаль подпрыгнуть на пару метров. А срубить дерево так и вовсе... - ему не дали договорить.
  
  - Люди не прыгают на такую высоту! Вы воспользовались магией?! Скажите мне!
  
  - Эм... Нет? Наверное, нет. Я не владею магией, которая бы позволила мне так прыгать. Хоть ты и называешь меня своим наставником, но я не знаю, как я это сделал, и не могу научить тебя. Просто в какой-то момент я знал, что я могу это сделать и у меня получилось. А тебе, в общем-то, не к чему уметь так прыгать. Ты же маг как-никак. Научишься магии полёта и будешь летать, как птица в небесах.
  
  Зарин опустил голову вниз и еле слышно прошептал:
  
  - Вы невероятны.
  
  - Ты мне что-то сказал? - Тайрен уже шарил в ветвях упавшего дерева, пытаясь найти верхнюю половину дохлого зверя.
  
  - Как вы стали так сильны?
  
  - Разве я силен? Я уверен ребята, имеющие первый ранг в гильдии, уничтожат меня одним взглядом. Я ни с кем из них, правда, ещё не встречался, но думаю так и будет. Так что кончай удивляться всему тому, что увидишь в следующие несколько дней. О! Нашёл, - как только Тайрен коснулся головы монстра по его руке как будто пробежал электрический разряд, а амулет на шее слегка засиял. В таком состоянии белые точки на камне стали ещё сильнее похожи на звезды в ночном небе.
  
  - Кажется, эта штука работает, - он махнул рукой, указывая путь вперёд. - Пошли, нам ещё минимум девять таких надо убить.
  
  Следующий монстр был умерщвлён точно таким же способом. Как и до этого, Дарки мысленно предупредила о нападении, что позволило вовремя увернуться от смертельно острых когтей. Но теперь наш герой заранее знал, что произойдёт, и отпрыгнул поближе к деревьям, преграждая чешуйчатой обезьяне путь к отступлению. Та попыталась обогнуть своего противника, но как только она дёрнулась, тут же получила несовместимый с жизнью порез на боку. Третьего Тайрен хотел разрубить ещё в воздухе, но чуть не лишился руки, когда монстру удалось слегка скорректировать свой полёт. Но спастись от меча когтистой макаке не удалось. Как только её конечности коснулись земли, клинок пронзил её сердце.
  
  - Хм... Интересно, а если я дважды прикоснусь к голове? - сразу за тем, как амулет потух, он снова водрузил руку на голову умершего существа. Но ничего не произошло. - Ясно, значит для каждого отдельного монстра магический отпечаток тоже уникальный, как и для людей.
  
  Следующие полчаса ничего не происходило. Тайрен даже начал задумываться над тем, чтобы всё-таки зайти в лес. К этому моменту они уже прошли то место, где в прошлый раз ощущалась страшная аура. Либо монстр спрятался, либо перешёл охотиться куда-то ещё. Оба варианта были не желательны. Блуждать в сумраке до наступления новых суток совершенно не хотелось.
  
  - Черт, куда же он делся? Я точно уверен, что в прошлый раз он ошивался где-то тут.
  
  "Там кто-то едет по дороге".
  
  "Эх, мне бы твою наблюдательность", - мысленно ответил он Дарки.
  
  Далеко впереди и правда, ехали несколько повозок, которые получалось различить в темноте лишь благодаря фонарям, висевшим на них.
  
  "Разве повозки так двигаются?" - такая мысль пробежала в голове, когда маленький огонёк фонаря вдруг резко рванул в сторону. Фонарь второго транспортного средства тоже повёл себя странно, сначала замерев, а затем, делая большую дугу, улетел метров на сто от дороги.
  
  - Зарин!
  
  - А? - он опять витал где-то в своих мыслях.
  
  - Бэ! Не спи. Кажется, наша цель сейчас расправляется с очередным караваном. Бегать умеешь?
  
  - Да?! - не очень понимая вопроса, ответил парень.
  
  - Тогда побежали. Иначе этот перец там закончит, и снова свалит, - Тайрен повернулся в сторону дороги и побежал вперёд.
  
  - Наставник, подождите! - Зарин уже через минуту запыхался.
  
  - Вот же, не думал, что ты настолько быстро устанешь, - он слегка замедлился. - Если из-за тебя мы не успеем, я тебя так начну тренировать, что ты пожалеешь, что вылез из своей библиотеки в тот день.
  
  Угроза расправы повлияла на мага, и тот, выжимая из себя последние силы, немного ускорился. Ещё три минуты спустя, бегунов чуть не пришибло летящей повозкой, когда они уже приближались к практически уничтоженному каравану. Вовремя среагировав на неожиданно быстро приближающийся фонарь, Тайрен схватил Зарина и вместе с ним сиганул в близлежащую траву. Замешкайся он на мгновение дольше и дилижанс переломал бы ему ноги. А не успей он отпрыгнуть вовсе, их обоих впечатало бы в деревянную повозку, летящую со скоростью поезда.
  
  - Вот урод, - не успел наш герой проговорить эти слова, как взыграло чувство опасности. Всё ещё держа своего ученика в руках, он откатился по земле в сторону, а туда, где они только что лежали, воткнулись острые когти уже знакомой твари.
  
  - Так он и мелких с собой привёл? - вскочив на ноги, он первым делом попытался разобраться в ситуации. К ним на полном ходу приближалась какая-то тёмная фигура, размером с гориллу, а вокруг неё толпилось ещё не меньше десятка чешуйчатых мартышек.
  
  - Дарки, прикрывай парня.
  
  - Уже, - на её копье уже распласталась, не пойми откуда взявшаяся, обезьянка.
  
  - Супер. А я разберусь с главным.
  
  Дабы быть уверенным в том, что большая обезьяна не пробежит мимо, Тайрен зажёг в руке огонь и метнул его прямо в надвигающийся тёмный силуэт. Как только пламя сорвалось с руки, он бросился следом за заклинанием, в надежде, что спрятавшись за горящим шаром, ему удастся нанести неожиданный удар противнику. Монстра обдало яркой вспышкой, но, к сожалению, шерсть воспламенить не удалось, а всё потому, что шерсти то и не было. Хвостатую гориллу покрывал слой толстой чешуи. К тому же главарь даже не замедлил темп, продолжая с грохотом бежать вперёд. Но и Тайрен не намеревался останавливаться. Слегка сместившись вправо, дабы избежать столкновения, он занёс меч в левую сторону и с силой чиркнул по массивной руке, проносящегося мимо монстра. В эту же секунду ему что-то попало под ногу, из-за чего пришлось непроизвольно сделать несколько кувырков, чтобы не прочесать носом каменистую дорогу. Как только удалось погасить всю инерцию от бега, он тут же поднялся на ноги и развернулся, одновременно с этим зажигая в руки новый шар. Мускулистая мартышка хоть и снизила скорость бега, но даже не обернулась на своего обидчика. И тут сзади его окатила знакомая аура. От близости с такой внушительной силой по спине пробежали мурашки.
  
  - Так значит, они не нападали, а убегали... - повернувшись в сторону, откуда исходила опасность, он наконец-то увидел владельца той самой жуткой ауры. Трёххвостая чёрная как сама ночь кошка стояла в десяти метрах от него. Её рост в холке доходил до человеческого, а из огромной пасти торчали внушительные клыки.
  
  "С такой легко можно показывать трюк "засунуть голову в пасть". Ей даже и пасть разевать не придётся слишком уж широко", - пронеслась странная мысль в мозгах нашего героя.
  
  Голову зверя украшали тёмные рога, отливающие фиолетовым, и, похоже, как и у кроликов, служившие лишь как декоративный элемент. А три тонких хвоста неистово виляли из стороны в сторону показывая всё раздражение, которое сейчас испытывало животное. Странно, но дикая кошка не очень-то торопилась нападать, только скалясь и всё быстрее виляя хвостами.
  
  "А что, милая кошечка то, будь у меня такая, никто не посмел бы сказать, что не верит в мою силу. Жаль я ничего не смыслю в укрощении животных. К тому же она на меня так смотрит, будто уже съела меня дважды, но и этого ей не хватило. Хм... а что она не нападает?" - он посмотрел на ярко горящее пламя в своей левой руке. - "Боится огня? Да ну, не может быть", - он сжал кулак, разрушив заклинание. И пока он переводил взгляд обратно на чёрную кошку, та уже успела исчезнуть из виду, как будто её никогда там и не было.
  
  - Что за...? - не успел он это вымолвить, как источник сильной ауры вновь появилась где-то сбоку, не далее чем в метре от него. Тело отреагировало быстрее, чем сознание, отпрыгивая от надвигающейся угрозы. Только он приземлился, как чувство угрозы взыграло ещё сильнее, заставив тело сделать длинный кувырок вперёд. Прямо в перекате, Тайрен снова зажёг пламя в руке, и как только ноги обрели устойчивое положение, метнул огненный снаряд туда, где ощущался монстр. Но аура вдруг вновь погасла, не предвещая ничего хорошего. Первый шар ещё не закончил свой путь как в руке воспламенился следующий.
  
  - Подходи мразь! Я тебе твои усы то повыжигаю! - взглядом он шарил по округе, пытаясь понять, где же скрывается враг, и как его вытащить из укрытия. Глаза цеплялись за крупные камни, пробегались по верхушкам высокой травы, останавливались на кусках разбитых в щепки повозках, но так и не могли найти прячущегося зверя. Тут прямо перед ним сверкнули фиолетовым отблеском знакомые рога, и когтистая лапа чуть не оторвала ему голову. Уклоняясь в сторону, он попытался сунуть огненный шар прямо в усатую морду, но рука не найдя цели, прошла насквозь, а заклинание улетело куда-то в небо. Воспламенить повторно руку он не успел, так как по спине прокатилось ощущение разрывающих плоть когтей. Мгновенно развернувшись и махнув мечом, ему удалось разрубить лишь воздух. Монстр же, как и раньше растворился в ночи, не оставив после себя и следа. Хотя наверно следы то остались, но кто их там разберёт в темноте. Боль, ненависть и толика паники от сражения с бестелесным противником стали сливаться воедино. Новый план действий возник незамедлительно. Меч уже спокойно лежал в ножнах, как в его обеих руках загорелось два массивных костра. Не жалея сил, он стал обильно поливать потоками огня всю окружающую его местность.
  
  - Ну? Где ты? Что страшно стало?! - по его лицу расходилась безумная улыбка, а пламя постепенно становилось всё чернее, теряя свой изначальный цвет. Пока он наслаждался пылающей травой, в его сторону метнулась крупная тень. Не делая и шага назад, Тайрен выставил обе руки вперёд, вливая в заклинание ещё больше сил. А затем ему показалось, что его только что сбил автобус. В груди что-то хрустнуло, а тело отлетело куда-то назад. Боль затмила сознание, мешая понять, что же произошло. Перед глазами продолжали летать звёздочки, а грудь что-то сильно сдавливало, затрудняя дыхание.
  
  Открыв глаза, он не сразу понял, на что смотрит. Прямо над ним висела скалящаяся морда с огромными клыками. Кошка всем своим весом давила на него, не позволяя подняться. Но и ей досталось не меньше. Вся её шерсть спереди сильно обгорела, а правое ухо и вовсе сожгло чуть ли не до основания. Кошка тяжело дышала и её грудь вздымалась с невероятной силой.
  
  - И чего ждёшь? Раз начала, то заканчивай, - Тайрен понимал, стоит кошке только выпустить когти на передних лапах, как он сразу лишиться лёгких, и неизвестно смогут ли они зажить после такого повреждения. Но и он не собирался умирать в одиночку. Если тварь захочет его добить, то он прожарит ей живот со всей оставшейся у него силой. И то ли дикая кошка понимала это и не торопилась, то ли... У нашего героя в голове не было ни одного альтернативного варианта, почему ещё его не попытались убить.
  
  И тут произошло совсем уж неожиданное. Монстр растворился в воздухе, и затем вновь материализовался в стороне, неторопливо направляясь к лесу. Раздался громкий то ли рык, то ли мявк, и кошка повернула свою голову в сторону, всё ещё лежащего человека.
  
  - Ты меня зовёшь за собой что ли? - Тайрен совершенно не мог понять, что тут происходит. Поднявшись на ноги, он огляделся. Немного поодаль стояла Дарки, как часовой, высматривая новых врагов. У её ног лежала тушка той самой хвостатой гориллы-вожака, а по поляне были разбросаны останки его приспешников.
  
  "Дарки, бери парня и дуй за мной, мне пантера квест выдаёт", - и сразу за мысленным обращением он, преодолевая боль, не торопясь поплёлся вслед за демонической кошкой.
  
  
  
  Момент сто восемнадцатый: Ещё один новый спутник
  
  - Эм... Когда я сказал брать парня, я не имел в виду, чтобы ты тащила его за шкирку.
  
  - Он упал в обморок и не просыпается.
  
  - Ну ладно, не оставлять же его там на дороге.
  
  Чёрная кошка не торопясь шла к лесу, периодически оборачиваясь, будто бы проверяя, идут ли за ней её гости. Через пару минут животное скрылось среди деревьев, элегантно протиснувшись через кустарник.
  
  - Нам что ли тоже туда идти нужно? - на его вопрос из-за кустов раздался уже знакомый кошачий голос. - Ладно-ладно, идём. Дарки, только поосторожнее с этим парнем, а то мне его умная головушка может ещё пригодиться.
  
  - Хочешь сам понести?
  
  - Не-е-е, я тебе доверяю... - его речь прервала жуткая боль от какой-то коряги, которая впилась ему в грудь, пока он пытался пролезть меж двух близко стоящих деревьев. - Кхе, - от накатившей боли, воздух непроизвольно вышел из его лёгких.
  
  - Кажется, несколько рёбер сломано.
  
  Ещё минут пять ушло на то, чтобы прорваться через плотный забор деревьев, и выйти к небольшой полянке. Под кроной массивного дерева лежала его знакомая пантера, своим шершавым языком вылизывая крохотного по сравнению с ней котёнка. Теперь, когда было время получше рассмотреть мамашу-кошку, оказалось, что её шерсть то там, то тут начала выпадать, оставляя заметные проплешины. Котёнок же, постоянно вырываясь из-под опеки матери, активно исследовал окружающее пространство, пытаясь сожрать то одного, то другого маленького жучка, которые периодически усаживались на закрывшие свои бутоны цветы. Интересно, но почему-то у отпрыска дикой кошки полностью отсутствовали демонические рога.
  
  - И зачем ты привела нас сюда? - Тайрен подошёл поближе и, скрестив ноги, уселся на землю, в паре метров от животных. Он больше не чувствовал той сильной ауры, а потому решил, что его сюда пригласили точно не для того, чтобы закончить начатое.
  
  Кошка, прекратив вылизывать своё дитя, поднялась с места, легонько схватила котёнка за шкирку и пошла вперёд. Опустив своего отпрыска прямо на скрещенные колени Тайрена, пантера улеглась рядом.
  
  - Э? Ты хочешь, чтобы я позаботился о нём? - услышав вопрос, крупная кошка посмотрела ему прямо в глаза. - А сама что?
  
  Как будто отвечая на вопрос, пантера начала вылизывать одну из своих проплешин на боку.
  
  - Она умирает.
  
  - А ты откуда знаешь? - нашего героя удивил ответ Дарки.
  
  - Её жизненная сила на исходе, - девушка опустила Зарина на траву и подошла поближе, положив руку на горячий бок трёххвостой кошки. - Она держится из последних сил. Демоническая энергия разрушает её тело и её разум. Ещё немного и она перестанет быть собой.
  
  - И как ты это всё узнала?
  
  - Почувствовала.
  
  - Да? Я вот что-то ничего не чувствую.
  
  - Демоническая энергия может быть крайне разрушительна, - донёсся голос сзади.
  
  - О, ты проснулся.
  
  Зарин поднялся и, ковыляя, подошёл чуть поближе, усаживаясь рядом с Тайреном.
  
  - Раньше я видел демонических созданий только на картинках. Невероятно, что я могу посмотреть на это существо, находясь так близко.
  
  - Так что ты там говорил про разрушительную энергию?
  
  - Насколько мне известно, демоническая энергия это квинтэссенция зла. Доподлинно неизвестно, откуда она берётся в нашем мире, но контакт с ней крайне нежелателен ни для одного живого существа. Эта сила слишком буйная и непредсказуемая. Постепенно поглощая волю носителя, она изменяет его тело, создавая новое, невиданное до сего момента существо.
  
  - То есть всё же пантера не умрёт? Она просто одичает? Если так можно выразиться.
  
  - Думаю не в этот раз. После того как она заразилась, что-то пошло не так. Её тело отторгает демоническую энергию. Как будто в ней сражаются две несовместимые силы, и ни одна из них не хочет уступать.
  
  - Хм... Слушай, а ты не в курсе, водятся ли тут другие кошки? Вроде же этот лес недалеко от вашей башни, может, знаешь что?
  
  - Насколько мне известно - нет, не водятся. И если мне не изменяет память, то эту зовут "Чёрная ночь". Она здесь жила ещё до моего рождения. По слухам, она является чем-то вроде санитара этого леса. Во времена моего детства, этот лес был абсолютно безопасен. Не было тут никаких жутких обезьян прыгающих на головы простым людям. Опасные твари завелись здесь меньше года назад. Может именно тогда она и заразилась? И после этого ей больше не хватало сил, чтобы справляться с приходящими в этот лес монстрами?
  
  - Чёрная ночь... - услышав своё имя, пантера отвлеклась от вылизывания своей потрёпанной шёрстки и перевела взгляд на Тайрена. - Мне вот интересно, как ты смогла завести потомство, если жила тут совсем одна?
  
  В этот момент Дарки, которая всё это время поглаживала демоническую кошку по её большой спине, замерла и уставилась куда-то в пустоту. Тайрен перевёл взгляд туда же, куда смотрела его спутница, но, как и ожидалось, ничего не увидел.
  
  - Дарки? - девушка продолжала сидеть на месте, как будто её парализовало. - Ты в порядке?
  
  - Наставник, может это не самое лучшее время, но может вы мне расскажите, кто эта девушка? Она, похоже, моя ровесница, но сражалась с монстрами так легко и непринуждённо...
  
  - Да, это явно не лучшее время. Позже, я тебе всё объясню.
  
  Тут Дарки встрепенулась и резко отдёрнула руку от животного.
  
  "Я всё знаю", - раздалось в голове.
  
  "Знаешь, что? И почему ты говоришь мысленно?" - на всякий случай он ей тоже ответил, не открывая рта.
  
  - Она мне всё рассказала, - теперь уже вслух произнесла девушка.
  
  - Ты со мной поделишься?
  
  Дарки встала с места, подошла к Тайрену и взяла с его ног котёнка, который уже успел свернуться калачиком и задремать.
  
  - Это существо - часть неё. Чистая часть, не заражённая хаотичной тёмной энергией.
  
  - Хаотичной тёмной энергией?
  
  - Да, она похожа на ту, что внутри меня... Внутри нас. И эта кошка, она такая же, как мы. Тёмная энергия зарождалась в ней и росла, и в отличие от тебя, ей не нужно было запирать её внутри, чтобы сохранить сознание. Они с ней были едины. Но по незнанию она убила и съела заражённого хаотичной тьмой монстра, впустив в себя эту нестабильную энергию. Её сил оказалось недостаточно, чтобы сделать эту энергию частью себя. Поэтому она создала этого малыша... - Дарки погладила котёнка, - ...который по своей сути немногим отличается от меня. Единственная разница, он может существовать отдельно от своего родителя и не является частью её сознания. Он - полноценное живое существо.
  
  - Интересно... И меня она выбрала, так как почувствовала, что мы похожи. А тогда зачем она на меня напала?
  
  Дарки пожала плечами.
  
  - Может, хотела проверить? Ты же знаешь, что многие по умолчанию не видят твоей силы.
  
  - Хм, даже если такой сильный зверь не смог определить уровень моей силы, то может я владею какой-то невероятной техникой скрытия ауры, о которой сам не знаю? Хотя ректор смог верно оценить меня по первому же взгляду.
  
  - Наш ректор владеет большим спектром редких заклинаний, среди которых, я слышал, есть и магия оценки, - вновь вклинился в разговор Зарин. - Я не знаю, работает ли она на людей, но кто, если не великий магистр может по-настоящему определить вашу силу, наставник.
  
  - Да, если бы даже такой человек, как он, не смог бы верно оценить мои возможности, то сейчас бы мы тут с тобой не разговаривали.
  
  - Почему?
  
  - Эм... я тебе как-нибудь потом расскажу.
  
  В это время, пантера слегка приподнялась на ноги, сделала полшага вперёд, и положила свою голову на освободившиеся колени Тайрена, вновь завалившись на землю. Наш герой положил руку на голову крупной кошке и начал слегка почёсывать за оставшимся целым ухом.
  
  - Мы позаботимся о твоём наследии, не волнуйся. Этот малыш вырастет большим и сильным, как его мама, - он продолжал чесать за ухом, второй рукой периодически поглаживая спину, развалившегося рядом с ним животного. Дыхание пантеры постепенно замедлялось, а минут через пять и вовсе стихло.
  
  - Она решила, что лучше умрёт, чем даст взять над собой верх чужеродной энергии, - пояснила Дарки.
  
  - Да уж. В этом животном было столько силы воли, что не каждый человек готов похвастаться подобным, - когда Тайрен попытался встать, убрав массивную голову со своих ног, он увидел, как по демоническим рогам пошла мелкая трещина, из-за чего те, хрустнув, упали на землю.
  
  - О! Я читал о таком! - не вставая на ноги, юный маг на коленях подполз к разрушающимся на глазах рогам. - Некоторые охотники рассказывали, что после убийства демонического зверя, они не могли собрать с них рога, так как те прямо после смерти монстра тут же разрушались. По большей части это конечно слухи, но я читал исследование одного очень выдающегося мага, записи которого нельзя расценивать как слух...
  
  - Переходи к делу уже. А то нам ещё надо лут собрать и назад в город вернуться.
  
  - Лут?
  
  - По дороге объясню. Так что с рогами случилось?
  
  - А, ну, если кратко, во время боя животное потратило абсолютно все свои силы, в том числе и демонические, из-за чего в момент смерти, в рогах больше не осталось запасов энергии. Ведь рога у демонов вырастают не просто так. В них хранится большая часть запасённой энергии, именно поэтому в руководстве Иллида про охоту на демонов сказано, что самым эффективным способом уничтожить демона является отрубание обоих роговидных отростков.
  
  - Ты даже руководство по устранению демонов читал?
  
  - Да, Иллид был великим охотником на демонов. Да и пишет он интересно. Думаю, наставник вам тоже стоит почитать, там много практических примеров, как лучше справиться с тем или иным монстром демонического происхождения.
  
  - Ага, как только так сразу, - к этому моменту рога уже потеряли свой фиолетовый оттенок и рассыпались практически в труху. - Пошлите уже.
  
  - А мы её так и оставим? - уже уходя с поляны, Зарин обернулся на труп демонической кошки.
  
  - А у тебя есть с собой лопата, чтобы её похоронить?
  
  - Нет, но...
  
  - Вот и всё. Я не знаю, что происходит тут с умершими животными, но её дух уж точно больше не привязан к этому телу. От того, что мы её так оставим, ничего страшного не случиться.
  
  - Мы спать.
  
  - Вы что? - в эту секунд Дарки и котёнок, которого она держала на руках, растворились в воздухе, оставив после себя уже привычную чёрную дымку.
  
  - Э? Ты его что, внутрь меня забрала? Это вообще как? - Тайрен продолжал говорить в пустоту.
  
  "Я же говорила, он такой же, как я. Ничто не мешает ему развоплощаться и находиться внутри тебя", - мысленно ответила ему девушка.
  
  "Знаешь, меня это немного шокирует. Как будто мне одной тебя в свой голове мало было".
  
  "Ты что, хочешь, чтобы он умер с голоду?"
  
  "Он что, тоже моей энергией питаться будет?"
  
  "А как ты хотел?"
  
  "Ну, такой вариант я точно не рассматривал. А ему там вообще нормально будет?"
  
  "Да, тут полно места".
  
  "Из-за твоих слов, мне даже интересно стало, как выглядит место, в котором ты живёшь".
  
  "Тут тепло и хорошо. Как будто лежишь на мягкой кровати, укрывшись пушистым одеялком. Только лучше".
  
  "Хм... Звучит неплохо".
  
  "А на деле ещё лучше".
  
  "Ладно, позаботься там о нём".
  
  "С Чернышом всё будет хорошо".
  
  "Уже успела дать ему имя? Не слишком ли очевидно получилось?"
  
  "Вся в тебя".
  
  "Извини. Я тоже не заморачивался насчёт твоего имени".
  
  "Меня всё устраивает".
  
  "Я знаю", - хоть он и разговаривал мысленно, но после этой фразы, он непроизвольно улыбнулся.
  
  - ...вник, НАСТАВНИК! - Зарин уже практически кричал.
  
  - А? Что случилось?
  
  - Вы вдруг замолчали, и как будто ушли в себя. Я думал, вас кто-то околдовал магией контроля сознания.
  
  - Всё в порядке. Я разговаривал с Дарки.
  
  - А где она?
  
  Тайрен тяжело вздохнул.
  
  - Пошли считать головы мартышек, по дороге всё расскажу.
  
  

Дневник Разеля

  
  Запись первая
  
  Говорят, первая строчка - самая важная. Но когда ты даже не знаешь, не то что о чем писать, но и о том, зачем ты вообще взялся за ручку, написать хорошую первую строку просто невозможно. Зачем я это делаю? Что мной движет? Похоже, я просто боюсь сойти с ума от одиночества. Уже так много времени минуло после смерти Кассии, а я всё цепляюсь за соломинку. Сегодня я опять приходил к ней разговаривать. Как и вчера и, как и день до этого. Как и последние несколько лет. Похоже, я уже давно сошёл с ума, раз разговариваю с полуживым трупом. Уж лучше буду вести дневник, так я хоть может перестану чувствовать себя сбрендившим.
  
  Интересно, прочтёт ли кто-то эту рукопись? Возможно. Но если это произойдёт, то вероятно я уже буду мёртв. Не знаю уж, кто меня убьёт, очередной фанатик света, боготворящий эту отвратительную церковь, или же этот проклятый ангел. Если уж он согласился предать своего бога, то, думаю, предать какого-то жалкого человека вроде меня, ему не составит и труда. Но мы ещё посмотрим, кто из нас жалкий. Сам-то он уже больше века пашет на ненавистного ему бога, боясь тому и слова сказать. Жалкий раб. Я-то хотя бы ни на кого не работаю. Насколько же всё-таки силён тот бог, раз такое сильное существо беспрекословно выполняет все его поручения? Целый континент создать - это вам не скелета поднять. А хотя, мне всё равно. Я просто хочу вернуть свою жену к жизни.
  
  Эх... Кассия... Как же так вышло то? Если бы я мог отмотать время назад, я бы сделал всё совсем по-другому. Но что случилось, то случилось. Даже через сотню лет я не смогу стать достаточно могущественным, чтобы осилить контроль над временем. Даже тот ангел не смеет помышлять о подобных возможностях. Воистину божественная способность. И что мне остаётся? Поддерживаю твоё тело живым, пока наконец-то не смогу вернуть твою душу назад. Надеюсь, за такой срок из неё не высосут все соки. Грязное божество использует души умерших, чтобы подпитывать свой дурацкий барьер. Если он ему так нужен, пусть сам его питает своей собственной силой. А не полагается на других...
  
  А вообще, я соврал. Даже в своём собственном дневнике я не могу быть честен сам с собой. Мне ой как не безразлична судьба местного бога. По силам мне конечно с ним не тягаться, но моих возможностей будет вполне достаточно, чтобы разрушить всё, что он создал. Я уничтожу весь этот материк и сотру с лица земли всё живое. Как только барьер будет разрушен, души будут свободны. Больше никто не будет удерживать их в заточении. А этих несчастных прибывших, я отправлю обратно на родину. Их против своей воли затягивают в эту ужасную игру, не сообщая даже о том, как они могут вернуться назад. Ведь никто и в мыслях не может себе представить, что смерть может стать для них истинным избавлением. Умер - игра закончилась, возвращаешься домой. Это одновременно просто и гениально. Но с другой стороны, ужасает. Даже если я открою людям тайну, никто мне не поверит. Самый сильных страх, заложенный в людях - страх смерти. Даже зная, что они смогут вернуться назад, просто убив себя, вряд ли хоть кто-то осмелиться на такой шаг. Слишком сильно смерть пугает людей. И поэтому, у меня нет иного выхода, как принудительно принести им всем смерть.
  
  А что будет с теми, кто родился тут? Я не знаю. Я думаю, их души освободятся. Когда барьера не станет, больше никто не будет использовать их как живые батарейки. Насколько же надо быть ужасным существом, чтобы додуматься до такой системы? Человеческая жизнь - это вам не какой-то там источник энергии! Отвратительно. Мерзко. Как так можно вообще? Превращать души в рабов, которые будут безвылазно пахать на тебя сотни лет, пока полностью не исчерпают себя. Даже я не опускался до такого. Мои игры с плотью усопших, всего лишь забавы по сравнению с вечными муками в генераторе барьера.
  
  Представляю себе, как им будет хорошо, после того, как я освобожу их. Безмятежный полёт в абсолютной тишине. Паришь себе в воздухе, летаешь по миру, наблюдаешь за живыми. Чувствуешь, что ты всё ещё часть этого мира. Никто не пытается забрать твою честно накопленную за годы жизни силу. Ты можешь распоряжаться ей как захочешь. Она вся твоя. Может, у тебя и нет плотского тела, но ты - это всё ещё ты. Как же мне хочется помочь им. И вернуть свою жену. Кассия...
  
  
  
  Запись вторая
  
  После того как я перестал навещать свою жену, я начал совсем съезжать с катушек. Хорошо хоть вспомнил про дневник. Давненько я тут уже ничего не писал. В последнее время на меня всё сильнее и сильнее накатывают воспоминания. Вчера я чуть не взорвал лабораторию, когда задумался во время варки нового зелья. А неделю назад, я завис прямо в процессе оживления зомби-голема, и пропустил часть заклинания, в которой говорится о контроле над существом. Пришлось пустить в этого гада сгустком тёмной энергии, из-за чего того аж разорвало на части. Похоже, в процессе я пропустил ещё и часть про укрепление целостности тела. В итоге день пошёл насмарку.
  
  Когда этот ангелочек уже примется за работу? Он сказал мне, что ему нужно время, дабы сломать защитную печать на входе в храм. Но сколько уже с тех пор прошло? Полгода? Вот же. Я уже и за временем не слежу. У меня все дни сливаются в один. Встаю, работаю, ложусь спать. Ну, хоть эти придурки меня иногда веселят. Препираются в город, кричат о том какие они крутые, как они меня победят, а сами даже до замка дойти не могут, складываются прямо в городе. Я же специально назвал это место "Цитадель Тёмного Лорда"! Они что, совсем тупые? Хотя, какая разница. Скоро я закончу свой уловитель душ, и эти новоявленные герои начнут пополнять мою новую армию.
  
  Мне кажется, я становлюсь таким же, как и местный божок. Напыщенный бездельник. Думает, что запустил машину, и она будет сама ехать до бесконечности? А вот не тут то было. Я стану тем винтиком, который открутится по своей воле, и сломает твой двигатель! Я каждый день работаю для достижения своей цели, а этот... Да он наверняка родился с этой силой! И палец о палец не ударил, чтобы чего-то достичь. Создал маленький мирок, накрыл куполом и гордиться. Как будто это чего-то стоит.
  
  Как же я устал. После того как мы разошлись с теми оболтусами, мне даже отдохнуть толком не удалось. Долго же мы странствовали... Было весело. Дью, Верес, как у вас там дела? Надеюсь, что вы живы. А если нет, то надеюсь, что ваша жизнь в родном мире наладится. А если вы всё ещё тут, то неплохо, если бы именно вы нашли этот дневник. Кому ещё я могу тут доверять? Простите меня за всё, что я совершил, став тёмным лордом. И за то, что я ещё сделаю. Я просто хочу освободить всех этих людей от гнёта местного бога. Я просто хочу им всем помочь. И вернуть Кассию, мою маленькую Каси.
  
  Мы же так и не встречались ни разу после того дня? Вроде бы нет. Когда мы разошлись, я, как и говорил, решил заняться исследовательской работой. Я построил себе небольшую башенку, в которую стаскивал книги по магии со всего света. И вы не поверите, но я даже сам написал парочку трудов по пространственной магии. Сейчас я уже всё позабыл. Думаю, если увижу собственные книги, то буду читать их как будто впервые. Но я всё ещё помню, как сделать простенький портал. Порталы - это удобно. Такое точно никогда не забудешь. Я на днях пытался открыть дверь в своей комнате, так не смог повернуть ключ в замке. Тот настолько заржавел, что открыть его больше невозможно. А всё из-за чего? Потому что я даже в туалет захожу через портал. Не ровен час, как я разучусь пользоваться дверьми! Да ещё и эта крепость... Она просто огромна! Если бы я по всем своим делам пешком ходил, то моя работа замедлилась бы раз в пять! Порталы - это лучшее чему я научился в этом мире. Если не считать любовь к Кассии.
  
  Знаете, как я её встретил? Она стала моей ученицей! Если бы я сказал вам это в лицо, вы бы, наверное, рассмеялись. Я знаю, мне и самому в это трудно поверить, но у такого как я появились ученики. После того как я стал наведываться в разные библиотеки по всему миру, меня вдруг начали узнавать. А после того, как я написал первый том трактата о пространственной магии, совет магистров нарёк меня "Высшим магистром". Вы представляете? Среди них на тот момент было всего пятеро высших и меня сделали шестым. Честно, я до сих пор не понял, за что мне даровали этот титул. Ничего выдающегося в своём труде я не написал. Основы, не более того. Второй томик вышел, конечно, посолиднее. А теперь я пользуюсь одним лишь порталом. Думаю, если бы я продолжил свои изыскания и дальше, то нашёл бы способ вернуть всех ныне живущих обратно в их родной мир. Но сейчас я всё забыл. И ни первой, ни второй книги на руках у меня нет. А ещё же я начал писать третий том, рукописи которого сгорели вместе с моей женой...
  
  Кассия была прекрасна. Глаза, голубые как чистое небо. Светлые волосы, волнистые как само море. Ой... В этот момент я так сильно вздохнул, что листок, на котором я писал, улетел под стол. Ну, хоть слёзы на глазах не наворачиваются. А то можно было бы записывать меня в размазню. Хотя, вы ребята и так считали меня таким да? Я помню, как ты Дью, подтрунивал надо мной из-за того, что я ходил в робе. Ну-ну, это "женское платье" было поудобнее, чем те железки, которые таскал на себе Верес. Да он даже спал в них! "Так безопаснее". Ага, как же. Если кто захочет тебя ночью убить, ему твой доспех не помешает.
  
  Я снова отвлёкся. Титул высшего открыл мне доступ к ещё большему количеству литературы. К тому моменту я и так не знал куда девать все скопившиеся у меня книги. Мне даже пришлось подземное хранилище вырыть. А ещё, когда я ходил по городу, ко мне стали приставать всякие детишки и просить их научить магии. Хах, научить магии, представляете? Вы же помните? Я рассказывал, как я научился магии. Только упорный труд смог превратить обычного человека в мага. И не счесть, сколько времени я потратил на то, чтобы понять суть магии. А эти детишки просят научить их. Но одному в башне мне жилось как-то скучновато, потому, я решил, что пара лишних помощников мне не повредит. Взял нескольких самых настойчивых и свалил на них всю работу по уходу за домом. Вначале я думал, что неплохо устроился. Даже с учётом, что мне приходилось тратить некоторое количество времени на этих мелких оборванцев, мой график сильно разгрузился, и я стал больше посвящать себя книгам. Но не тут то было. Детишки в городах откуда-то прознали, что я начал брать учеников, и каждый раз как я появлялся в людных местах, меня буквально заваливали просьбами обучать их. И что вы думаете? Я взял ещё учеников... После этого мне пришлось переоборудовать часть башни под учебные павильоны. И матрасами пришлось закупаться... В общем, тот ещё геморрой на мою задницу. Мне даже пришлось в срочном порядке обучать ребят целительству и отправлять их на подработку в разные города. Хорошо, что я, с тех пор как научился портальной магии, во всех городах, в которых мы с вами побывали, оставлял камень возврата. Как же классно быть дальновидным! Тех денег, что они зарабатывали, нам вполне хватало на жизнь.
  
  И в какой-то момент я встретил её. Ещё девчонка, но с горящими глазами. В них читалась необъятная жажда знаний. Кажется, я увидел в ней самого себя. Того самого меня, который ночами на пролёт с залитыми кровью глазами, сидел и читал свежую книгу о магии огня. Эх... Были же времена. А вы знали, что в этом мире дети очень неравномерно растут? Вот вчера она ещё была зелёным бутоном, а уже завтра она станет распустившимся прекрасным цветком. Она повзрослела в одночасье. И уж даже не знаю как, но наши отношения изменились. Я видел в ней прекрасную умную девушку, а она видела во мне... Я не знаю, что она во мне нашла. Но я знаю точно, если бы она не сделала первый шаг, я бы ни за что не признался ей. Кассия, как же я скучаю.
  
  
  
  Запись третья
  
  Мой план провалился. Я не понимаю, как это могло произойти. Всё же было просчитано до мелочей. Это просто невозможно. Я потратил почти полгода на подготовку и всё зря. В это время там не могло находиться ни одного человека, способного справиться с такой армией. Как так вышло? Вот бы этот дневник смог дать мне все ответы! Хотел же послать туда кого-нибудь из демонов, но нет - "Две тысячи ходячих мертвецов и десятка зомби-големов будет достаточно". Вот же я дурак. Чего мне стоило туда ещё лучников закинуть, а? И я ещё называл себя дальновидным. Я даже планировал уничтожить все города! Ну-ну. Город новичков не смог захватить, полководец тоже мне.
  
  А ведь план казался таким простым и одновременно полностью продуманным. Нортик сделал всё, как надо - поднял скелетов в городе, сломал ворота, дал сигнал к атаке. А моя армия даже до города не дошла. Всех порешали в чистом поле! Если бы план сработал, это бы стало первым шагом к тому, чтобы отправить всех этих попаданцев домой. Воскрешённые скелеты и зомби способны существовать без подпитки месяцами. А если в них заложить режим ожидания, то во сне они могут ждать годами. Никакой новичок не смог бы справиться с таким количеством нежити, поджидающей его в момент прибытия. Я бы обрывал страдания прибывших, сразу же отправляя их домой. И это не говоря уже о том, что до полной реализации моего плана ещё ой как далеко, и мне совершенно не хочется, чтобы кто-то из новичков стал достаточно силён, чтобы противостоять мне. Тут ещё с имеющимися как-то надо разобраться.
  
  А может в городе и правда был кто-то первого ранга? Может кто-то, кто связан с Мирабель, приехал её навестить на праздник? Не может быть. К ней одни лишь придурки наведываются, ещё никто из её прошлой команды не приезжал к ней за последние десять лет. Неужто мой план разрушила случайность? Если там был один из её группы, то даже пошли я туда в два раза большую армию, ничего бы не получилось. Эти люди просто монстры. Но мою цитадель им всё равно не взять. Артиллерия, магические ловушки, барьеры, орды нежити и два десятка обученных демонов. А ещё высокие стены и узкий горный серпантин. И зачем я всё это расписываю? Эту крепость не возьмёт ни одна армия, так как пока они будут подниматься, их всех уничтожат. Правда, несколько чудиков всё же добирались до стен города, и то только потому, что на мелкие отряды моя артиллерия не реагирует. Думаете это недостаток? Это особенность! Зачем тратить такие прорвы энергии на группу из пяти человек? Да пусть они хоть трижды первого ранга, никто не сможет пройти через город. Там всё так заминировано, что даже я боюсь там ходить. Ловушки на меня, конечно, не срабатывают, и на моих подчинённых тоже, но разрушающая мощь, которая в них заложена, ужасает даже меня.
  
  И я теперь и не знаю, что мне делать дальше. Тщательно подготовленный план провалился на первом же шаге. Имею ли я право сейчас отступить? Я проделал столько работы, чтобы достигнуть своей цели. Нет, одна ошибка не должна меня останавливать. В следующий раз надо учесть даже появление первого ранга. А может это сама Мирабель защитила город? Прошлой ей это было бы под силу. Невозможно. Нортик сказал, что она выглядит как старая жаба, а такие не могут представлять опасности. Да и из своей избы она месяцами не выходит. Это точно была не она. Надо обязательно узнать, кто это сделал. Возможно, мне удастся переманить его на свою сторону. Эти горячие головы только и любят, что подраться. Кроме того, я могу ещё предложить целую россыпь первоклассных артефактов. Молодёжь слишком падка на мощные побрякушки. А ещё, я могу им открыть глаза на всю подноготную этого мира. Если бы они только знали, что на самом деле могут в любой момент вернуться домой...
  
  И когда уже этот грёбанный ангел закончит с печатью? Если бы Каси освободилась и была бы рядом со мной, то работа пошла бы в два раза быстрее! Её знания, навыки, моральная поддержка, в конце концов, всегда помогали мне в работе. Надеюсь, она не страдает. А когда она вернётся в своё тело, всё будет по-старому. Как же мало мы прожили вместе вне стен той башни. И почему всё так произошло? Может и не стоило покидать башню? Её-то ни один монстр не сможет уничтожить. Если я что-то делаю, то делаю это основательно. Хотя, я слышал, что в этот мир затащило летающего огнедышащего дракона. Может такой твари и удалось бы пробить защиту моего сооружения. Но дракона не каждый день встречаешь. А в тот день... Не хочу даже вспоминать. Хочу побыстрее снова увидеться с Кассией. Я уверен, она поймёт меня и присоединится к моей мести. Вместе мы уничтожим каждый сантиметр земли, которую создал этот жалкий божок. Хотел развлечься, создавая мир, в котором каждый будет не жить, а выживать? Посмотрим, что останется от твоего творения, когда я закончу. Я даже пепла не оставлю от этого места. Тебе придётся создавать всё с нуля! А затем, я снова всё уничтожу! Я стану твоим жутким ночным кошмаром. Играется он тут с людскими душами. Мы ещё посмотрим, кто с кем будет играться. Как только Каси воскреснет, я приду и за тобой.
  

Арка IV-1: Взгляд в прошлое

  
  Момент сто девятнадцатый: Жизнь в Лайтеке
  
  Вечерело. Солнце уже начало склоняться к горизонту, окрашивая верхушки деревьев, оставшихся позади, в оранжевый цвет. Тайрен возвращался с очередного успешно выполненного задания. С "Амулетом авантюриста", а именно так назвали новое изобретение, ему больше не приходилось собирать части тел убитых им монстров. Никакой лишней мороки с отрезанием ушей, хвостов, или каких-то других частей тел. Убил, прикоснулся, можно идти дальше. Удобно. И удивительно, что разработка такой удобной вещи заняла так много времени, ведь гильдии свободных наёмников уже как минимум полвека, а то и больше.
  
  Хоть работа и отняла большую часть дня, наш герой шёл в город довольным. К местным тварям он уже давно привык, и за сегодня ему удалось нарезать мечом более двух десятков. Конечно, по стандарту, ежедневное задание требовало убить только десять монстров, но, как и всегда, за излишек тоже платили. Не так хорошо, как за основную часть, но всё же лучше, чем ничего. За выполнение поручения выдавали 900 монет, и ещё по 45 за каждую голову сверх этого. Вполне себе достойная награда за существ 5-го ранга. А именно такие и жили в лесу близ Лайтека. Наконец-то Тайрен чувствовал, что зарабатывает достаточно для того, чтобы не в чем себе не отказывать. Нормальная гостиница с чистым постельным бельём и мягким матрасом. Магически зачарованный сейф, который, как утверждала хозяйка гостиницы, не сможет взломать даже высший магистр. Разнообразные блюда на завтрак, обед и ужин. И как уже вошло у него в привычку - холодное молоко при каждом приёме пищи. Нет, он не отказывал себе в том, чтобы иногда глотнуть чего покрепче, но обычно делал это только под настроение и не в очень-то больших дозах.
  
  Три недели, проведённые в "новой столице континента", как этот город называли некоторые, не прошли даром. Тайрен скопил достаточно средств, чтобы наконец-то купить себе хороший зачарованный кожаный доспех в серо-чёрном стиле. Он, правда, хотел бело-чёрный, под стать Дарки, но, как оказалось, в текущих условиях, белую краску получить крайне сложно, и за одну лишь раскраску пришлось бы переплатить чуть ли не двойную цену. А потому, решил он, что и серо-чёрный вполне себе сойдёт. Получилось, конечно, не так пафосно, как хотелось, но всё же главное практичность, а всё остальное уже на втором месте. Сам доспех состоял из штанов, рубахи с длинными рукавами и жилетки. Ему предлагали вариант с курткой, но к этому моменту он так привык к обилию карманов, что носить что-то другое просто уже не мог. Так же как и с накидкой, Тайрен предпочёл заказать вещи из самозатягивающихся материалов. В данном случае доспех сделали из пропитанной в собственной крови кожи пещерного тролля, которого к тому же пришлось убить собственноручно. Это существо, очень сильно походило на обычного человека, только ростом метра под три и с лицом таким уродливым, что смотреть противно. Возможно, оно и было когда-то человеком, ведь никто не говорил, что в этом мире энергия может изменять только животных и насекомых. Ну и собственно как можно догадаться, отличительной особенностью этой твари являлась невероятная регенерация тканей. Просто абсурдно сильная регенерация. Те раны, которые Тайрен наносил троллю, пытаясь нащупать слабое место, зарастали в течение нескольких секунд. Даже следа не оставалось. Даже с воткнутым в сердце клинком, монстр продолжал отмахиваться от своего врага огромной дубиной, которая больше напоминала ствол дерева, чем какую-то там палку. Но выход из ситуации оказался достаточно простым. Нет головы - нет проблем. Правда, перерубая толстую шею, Тайрен всё-таки немного сомневался. Ему-то удалось воскреснуть даже после подобного повреждения тела. Но, похоже, тролль так не умел. После этого, единственной проблемой оставалось дотащить громадную тушу этого существа в город. Без повозки. Сюда-то он приехал на лошади, а до города было порядка тридцати километров. В общем, вернулся он назад только через сутки. Злой, голодный, но жутко довольный тем, что теперь он заимеет по-настоящему стоящий доспех. А в качестве бонуса, к тому, что давала кожа, все части экипировки ему усилили сильнейшим из доступных зачарований, которое ускоряло восстановление организма. Как заверил его маг-зачарователь, восстановительные процессы в организме ускоряются не менее чем в два раза, включая в себя избавление от усталости, затягивание ран и срастание костей.
  
  - Главное кушайте побольше, - говорил мастер.
  
  Недостаток? Безусловно! Но преимущества окупали его во много крат. В последнее время Тайрен даже спал в этом доспехе. Не то чтобы он боялся, что его ценную экипировку украдут, нет. Тут дело совершенно в другом. Ложась спать, не раздеваясь, он высыпался значительно быстрее, чем когда либо, а раны, полученные днём, на утро даже шрамов после себя не оставляли. Но жрать после пробуждения хотелось знатно. Ежедневно нося этот доспех, он уже стал забывать, что такое усталость. Правда, вместо неё появилось новое чувство - голод. Он мог возникнуть после любой мало-мальски серьёзной битвы. Сначала просто сосало под ложечкой, потом всё сильнее и сильнее, вплоть до громогласного урчания в животе. Единственным спасением стал рецепт мана-булочек, который он нашёл в "Собрании изначального колдовства". Эту книгу вместе с первым томом "Пространственной магии" он уже изучил вдоль и поперёк. Нет, конечно же, он не овладел всеми доступными там навыками. Более того, книга, содержащая в себе информацию про порталы и иные способы путешествия в пространстве, оказалась настолько заумной, что там даже чёрт ногу сломит. Даже когда Тайрен спрашивал Зарина о том, что имелось в виду в том или ином абзаце, тот уходил в себя минут на десять и только после этого выдавал вариант трактовки, который ему казался более верным. А что там на самом деле имел в виду автор - тайна покрытая мраком. В итоге, в совершенстве удалось овладеть лишь навыком создания порталов в пределах видимости, да и то на это уходило много сил. Когда-нибудь это может пригодиться, если, например, понадобится забраться на какой-нибудь уступ в горах, который будет находиться слишком высоко. А вот в реальных боевых условиях данный навык практически неприменим. Долгое время произнесения и большие затраты сил сыграли свою роль. Из "Собрания" же, он тоже выучил не так уж и много заклинаний. Большинство из них предназначались для ну уж слишком редких случаев или требовали каких-то невероятных реагентов. Например, возможность превратиться в дракона. Требования - зуб дракона за каждую минуту пребывания в этой форме. Вот скажите, зачем кому-то может понадобиться превращаться в дракона? Допустим тебе понадобилось добраться из одного края материка в другой, тогда одного зуба тебе точно не хватит. Тут нужна будет целая пасть дракона. А если даже один зуб не достать, где взять несколько десятков? К тому же если у тебя вдруг окажется целый мешок зубов, то выгоднее будет их продать ремесленникам, а самому найти мага, который тебя просто перебросит куда нужно. Дорого? Да. Но во много раз дешевле, чем мешок редчайших зубов. А если ты собрался превратиться в огнедышащего монстра не ради крыльев, а ради его силы, то это вообще смешно. Если у тебя достаточно сил, чтоб самому справиться со злобным ящером и вырвать у него пачку резцов, то превращение тебя только ослабит. Кому это нужно? Непонятно.
  
  Но "Собрание" содержало в себе и другие интересные вещи, которые можно использовать каждый день. Те же мана-булочки. Созданный с помощью маны хлеб, хоть и тратил твою духовную энергию, но при поедании восстанавливал очень приличный запас сил. А в сытом теле, сытый и дух. Конечно, их вкус оставлял желать лучшего, ну то есть оставалось желать, чтобы хоть какой-то вкус присутствовал. А в купе с магически созданной дистиллированной водой, казалось, что ешь мокрую мочалку. Спасал только запас специй и соли, который Тайрен взял за правило носить с собой. Намного проще взять мешочек приправ, которых хватит раз на двадцать, чем таскать в сумке соответствующее этому количество сухпайка, который к слову тоже не был самым вкусным блюдом на свете.
  
  Ну и, конечно же, нельзя забывать про, наверно, самое важное заклинание, которое Тайрену удалось почерпнуть из сборника. Называется оно "Минимальный обмен". Что делает? Всё просто. Оно уничтожает труп любого существа или магический предмет, превращая его в монеты. Звучит невероятно, да? Как написано в книге, эту магию создал тот самый первый маг, на основе заклинаний которого и был написан этот сборник. Тут конечно есть не только его магические приёмы, но и других именитых волшебников, но не в этом суть. А суть в том, что хоть это заклинание и выглядит очень просто, на самом деле оно настолько могущественно, что и сложно представить. Так сколько же денег можно получить с трупа убитой многоножки 5-го ранга, которых наш герой сегодня зарубил штук пять? Всё сложно. Как гласит описание, количество получаемых денег рассчитывается после анализа реальной необходимости и ценности уничтожаемых реагентов. То есть тело существа разбивается на компоненты, которые в том или ином виде возможно использовать в производстве как предметов так и пищи, а затем оценивается ценность каждой из частей. Заклинание даже берет в учёт рыночную стоимость всех этих материалов и уже исходя из этого, выдаёт нужное количество монет. Но и это не всё. Если вернуться к нашей многоножке, то за развеивание её трупа появится всего лишь пяток серебряных монет. Возможно, на первый взгляд это покажется хорошей прибавкой к тому, что можно получить за задание, но на самом деле это сущие копейки. 5 серебра можно вполне выручить, нацедив из неё литр крови. Ещё столько же можно получить за полный комплект конечностей. А достаточно крупные жвала можно продать и за десяток серебра. Так почему же "Минимальный обмен" даёт так мало? Всё просто. Как гласит легенда, заклинание было создано ради одной лишь цели - наполнить мир достаточным количеством валюты, чтобы попавшим в этот мир не пришлось чеканить монеты вручную. И после того как экономика на континенте встала на ноги, количество получаемых монет с монстров начало резко уменьшаться, и теперь составляет хорошо если четверть от реальной стоимости. Из-за этого заклинания говорят, что великий маг даже как-то связан с самим богом, что сотворил этот мир. Доказательств, конечно, нет, но то количество разных заклинаний, что оставил после себя волшебник, заставляет задуматься, а откуда у него столько знаний и навыков, и не божественного ли они происхождения.
  
  После того как Тайрен обучился этому чудному навыку, его дела пошли в гору. Он и до этого знал, что можно хорошо заработать, если выпотрошить монстров, снимая с них шкуру и выдёргивая клыки. Но, даже понимая это, ему так и не удалось себя заставить заниматься подобной работой. Хороший доход? Да. Приятная работа? Нет. Так же как он не любил задания, где нужно кого-то найти или спасти, так же он и не любил обмазываться в крови, пытаясь выдернуть очередной коготь или срезать кожу. Понятно, что это не тот подход, которому стоит следовать человеку, желающему быстро заработать. Но заработок для него всегда оставался где-то на задних планах, а впереди стояло не что иное, как развитие боевых навыков. Так что дополнительный чистый доход с убийства монстров стал для него настоящим чудом. Можно подумать, что таким нехитрым способом он станет в одночасье богаче, но это не так. На один лишь его новомодный доспех было потрачено 15 тысяч кредитов. Девять тысяч ушло на зачарование с использованием трёх колбочек с пудрой, а оставшиеся шесть пошли на сам пошив. И это он ещё прилично сэкономил. Ведь кожу и кровь тролля, которые являлись основными материалами, из которых состояла новая экипировка, он получил условно-бесплатно. А так бы пришлось ещё сверху тысяч 10 накинуть. Это только еду и жилье в центре материка можно считать достаточно дешёвыми. И то, только отчасти, так как цены тут на повседневные услуги, как минимум вдвое выше, чем на западном крае. Да и статус "новой столицы" просто обязывает задирать цены как можно выше. Хотя, какая к черту столица? Да, Лайтек хороший, можно сказать современный город, но до масштабов "первой столицы" ему ещё невероятно далеко. Да-да, той самой "столицы", которую разрушил некий волшебник, нынче зовущий себя "Тёмным лордом". По рассказам, тот город был что надо. Именно там располагалось главное отделение гильдии свободных наёмников, которое уничтожили вместе со всеми остальными сооружениями. Теперь от ранее величественного места, остались одни лишь руины, и только замок, находившийся на окраине, каким-то чудом уцелел. По одним слухам, помогла защитная магия, по другим, Тёмный лорд изначально планировал его захватить, а потому не стал атаковать тот напрямую. И нынче никто не знает, что на уме у этого безумного колдуна. Единственное, что известно достоверно, так это то, что порча вокруг замка с каждым днём всё разрастается. Вся земля там как будто умирает. На ней не растут цветы, засыхают и падают деревья, а сама почва покрывается чёрным слоем, отдалённо напоминающим золу. Чтобы не происходило в замке, это ведёт к ужасным последствиям, убивая всё живое вокруг.
  
  Конечно же, Тайрен попытался разузнать и о том, а не намеревался ли кто-нибудь сходить и уничтожить то зло, что засело в мёртвом городе. И как оказалось, пытались. И не один раз. Даже рейды туда собирали. Но всё было тщетно. Самой серьёзной проблемой стал сам путь к месту назначения. До города, находящегося на возвышенности, вела спиралевидная дорога, которая опоясывала собой огромный холм. В обычных условиях это не могло бы помешать тому, чтобы спокойно добраться до замка "Тёмного", но, похоже, чародей не хотел, чтобы ему мешали заниматься тем, чем бы он там не занимался, и на подходе он расставил магическую артиллерию, для которой, люди, идущие по дороге, были как на ладони. А ещё, интересным фактом оказалось то, что по неизвестной причине, артиллерия не стреляла по небольшим группкам, размером до шести человек. То ли новый лорд этих земель не считал такие скопления людей опасными, то ли это был какой-то сбой в автономном заклинании. В итоге, нескольким группам всё же удалось проникнуть на территорию городских руин, но обилие нежити и смертельно опасных ловушек, в обоих случаях заставляли авантюристов отступить. Не в полном составе, конечно же. В первый раз вернулось двое. Во второй раз всего один, и тот без руки, после чего он и вовсе умер от какой-то неведомой магической хвори.
  
  Такие истории хоть и не внушали оптимизма в успешность планов Тайрена, но как минимум давали надежду на то, что их малую группу не попытаются расстрелять ещё на подходе. Правда и группы пока что никакой нет. Он, да Дарки. Ни Фелия, ни Гровер до сих пор так и не показались в Лайтеке. Февраль, конечно ещё не закончился, и надежда, что его знакомые всё ещё живы, по-прежнему теплилась где-то в глубине сознания. Если они так и не появятся, он пойдёт в мёртвый город один. Верная смерть? Возможно. Но кто, спрашивается, его остановит? 3-й ранг в гильдии уже что-то да значит. Да и максимум кому он скажет, так это приветливому консультанту из гильдии, с которым он частенько обсуждал последние новости, да серебряноволосой хозяйке гостиницы, которая с первого дня относилась к нему как к ВИП гостю. Возможно, это поведение девушки было наиграно, и на самом деле она его не очень-то и любила, но сервис в заведении всегда оставался на высшем уровне. А уж, что там на самом деле думает о нём персонал - не имеет значения.
  
  Не исключено, что этот поход станет для него последним. Но он не будет ни о чем жалеть. Не оборачиваться назад, смотреть только вперёд, и идти туда, куда глядят глаза. Сейчас его глаза смотрели на цитадель, расположившуюся в полусотне километров от него. Даже отсюда было видно, как почернела местность вокруг проклятого холма. Он не может просто взять и пройти мимо. Как и раньше, его не интересуют жизни других людей, ему нет дела, что собирается сотворить пресловутый "Тёмный лорд". Но это место тянуло его к себе как магнитом. Каждый раз, всматриваясь в возвышающийся на холме замок, он прикладывал неимоверные усилия, дабы тут же не сорваться с места и не отправиться туда прямо сейчас. Но время ещё не пришло. Как минимум именно такими словами он убеждал себя. Месяц ещё не закончился, а значит есть шанс, что к нему на помощь придут его боевые товарищи.
  
  Иногда он даже задумывался о том, а не оставить ли проклятое место в покое. На востоке ещё полно городов, в которых можно остановиться, чтобы поохотиться на ещё более жутких тварей. Сгонять туда, а через полгода вернуться с 1-м рангом и ещё более крутой экипировкой, и уже после этого пойти и навалять этому лорду. Но так же быстро, как эта мысль приходила, так же она и растворялась в странном предчувствии, которое всё это время не давало ему покоя. Почему-то ему казалось, что если он сейчас покинет Лайтек, то уже не сможет вернуться назад. Он не понимал, что это значит, и с чего он вдруг так решил, но и противиться этому пока не собирался. Возможно, "Тёмный" готовит что-то настолько ужасное, что один лишь процесс подготовки отражается в магическом поле континента, заставляя людей пытаться остановить это действие. В один момент, Тайрену даже пришла мысль, что чародей задумал стереть с лица земли вообще всё живое, так, чтобы даже травинки ни одной не росло. Неспроста же та чёрная штука всё дальше и дальше распространяется от города, убивая всю живность вокруг. И хоть подтверждения этим мыслям не было, наш герой намеревался во что бы то ни стало отправиться в мёртвый город и разобраться с проблемой здесь и сейчас, так как есть вероятность, что через полгода от мира, в котором он нынче живёт, не останется и следа.
  
  
  
  Момент сто двадцатый: Встреча в Лайтеке
  
  - Прошу прощения, - какой-то мальчуган врезался в Тайрена, чуть не сбив его с ног.
  
  - Ничего страшного, - он уже давно привык ко всей это мерзкой толпе и абсолютно хамскому отношению людей друг к другу, а потому, если человек извинился, то, скорее всего он это сделал абсолютно искренне. К тому же этот парень ещё и слегка поклонился. Неожиданно.
  
  - Какой у вас хороший меч, - из-под накидки виднелась лишь рукоятка, а потому удивительно, что парню удалось хоть сколько-то его рассмотреть, чтобы судить о качестве.
  
  - Это подарок от моего учителя, - Тайрен отодвинул накидку в сторону, дабы любопытствующий мальчик мог его получше разглядеть.
  
  - Хороший подарок!
  
  - Мне тоже нравится.
  
  - Хара! Давай быстрее! Сколько тебя можно ждать?! - где-то в стороне раздался мальчишеский голос.
  
  - Уже иду! - крикнул паренёк в ответ.
  
  - Всего доброго, - он вновь поклонился и скрылся в толпе.
  
  "Странный тип", - пробежало в голове нашего героя.
  
  "А ещё его зовут так же как твоего учителя", - начала диалог Дарки.
  
  "Ага, вдвойне странно. Впервые встречаю человека с повторяющимся именем. Конечно, я не с таким уж большим количеством людей знаком... Скорее даже наоборот. Я почти никого в этом мире не знаю, но случайно встретить кого-то с именем, которое мне уже известно - это необычно. Хотя, какая разница. Не призывают же в этот мир людей специально с разными именами. Думаю, такого критерия, при выборе кого сюда притащить, не существует".
  
  В животе неистово заурчало.
  
  "Да знаю я, знаю. Не хотелось по дороге в город жрать эту безвкусную хрень. Сейчас же как раз время ужина! Хозяйка говорила, что вечером будет птица по новому рецепту. Не буду же я набивать живот этим фуфлом, когда меня ждёт что-то новенькое".
  
  Отчитавшись в гильдии и забрав заслуженные 1575 кредитов, Тайрен направился прямиком в гостиницу. Сегодня вышел отличный день. С учётом награды за задание и выпавших с трупов денег, он заработал 2800 единиц местной валюты. Если бы ему кто-нибудь сказал, что через год после попадания в новый мир он сможет зарабатывать по 3 тысячи в день, не напрягаясь, он бы не поверил. Правда, не каждый день бывает настолько удачным. А иногда и вовсе нет настроения 8 часов шататься по лесу. Но выходных дней он старался всё равно не делать. Отдыхал он только в двух случаях, либо потому что в гильдии не было нормальных заданий, либо по причине крайне серьёзных травм, которые не успевали зажить за ночь. В последнее же время ни первый вариант, ни второй не случались. В Лайтеке жизнь шла достаточно гладко и размеренно. Хорошая еда, интересная работа, мягкая кровать и обилие увеселительных заведений, что ещё для счастья надо? Насчёт последних тут конечно было не такое раздолье как в Филермуне, но и заскучать "новая столица" не давала.
  
  Зайдя в большое здание гостиницы, Тайрен уже собирался подняться к себе, дабы скинуть лишние вещи, как его окликнули со стороны столовой зоны. Обернувшись на голос, он увидел своих давних знакомых. Фелия и Гровер сидели за столиком, поедая поджаристое мясо крупной птицы. В этот момент у нашего героя как камень с души упал. Он, конечно же, верил, что этих двоих просто так не убить, но верить это одно, а знать, что они живы, это совсем другое. На самом деле, думая над вариантами своего похода, ему приходила мысль о том, что, в крайнем случае, можно собрать группу и отправиться в мёртвый город хотя бы не в одиночку. Но вспоминая свой поход на гиганта, он понимал, что ранги наёмников слишком уж условны, и понять, насколько будут эффективны твои новые товарищи заранее просто невозможно. А вот на этих двоих он вполне может положиться. Да, они не слишком уж много общались, да и про себя он их всегда называл лишь "знакомыми", а не друзьями, но всё же. Ничто не сближает тебя с человеком сильнее, чем его готовность сражаться с тобой плечом к плечу даже под гнётом неминуемой гибели. Битва под Ньюполем сблизила их настолько, что он ни капли не сомневался в том, что эти двое пойдут вместе с ним, и будут биться до самой смерти, выкладываясь на все сто. Он не очень-то понимал их мотивы, и то, что ими на самом деле движет, но этого и не требовалось.
  
  Тайрен, махнув парочке рукой, сказал, что сейчас придёт, и, перескакивая через ступеньку, взлетел к себе в номер, что находился на третьем этаже. Скинув с себя одежду, он быстренько принял душ, и уже через пять минут спускался обратно в столовую. Накидку и сумку он оставил в комнате. А вот с мечом, охотничьим ножом и новеньким кожаным доспехом он никогда не расставался. Кто знает, когда придётся сражаться?
  
  - При прошлой нашей встрече, вы тоже вдвоём были. Встречаетесь?
  
  Гровер аж поперхнулся куском мяса, который он перед этим тщательно пережёвывал, а в этот момент попытался проглотить.
  
  - Не-е, черноглазик, мы с лисёнком случайно встретились в соседнем городе, и вместе доехали сюда с местным торговцем. А что? Ты уже начал ревновать? - она ехидно улыбнулась.
  
  - Нет, просто хотелось проверить догадку. А что это у тебя на голове? Решила стиль сменить? - раньше, когда Тайрен видел Фелию, он ни разу не замечал, чтобы та носила что-то на голове. Сегодня же её длинные волосы покрывал чёрный платок, завязанный на манер пиратской банданы.
  
  - О, ты заметил! Я теперь де... - она оборвалась на полуслове, так как в этот момент к ним подошла официантка.
  
  - Господин Тайрен, у нас сегодня на ужин птица по новому рецепту, вам к ней подать всё как обычно?
  
  - Да, овощной салат с сухарями и молоко.
  
  - Хорошо, через пятнадцать минут будет всё готово.
  
  Провожая глазами девушку, Тайрен вновь перевёл взгляд на Фелию, которой, похоже, прямо аж не терпелось рассказать какую-то новость.
  
  - Так, что ты там хотела сказать?
  
  Она немного поозиралась, и убедившись, что никто за ними не наблюдает, стянула платок с головы.
  
  - Ахренеть! - кажется, он высказался несколько громче, чем сам ожидал.
  
  - Я теперь демон! Так же как и ты! - на её лбу красовалось два, ещё совсем крошечных, но хорошо различимых рога фиолетового оттенка.
  
  - Ну... Я как бы не демон... да и рогов у меня нет... - он даже как-то немного замялся, не зная, что и сказать на подобное заявление.
  
  - Не ври черноглазик! Ты же ел в Ньюполе демонического кролика!
  
  - Так его не только я ел, я думаю, его ещё не менее десятка человек попробовали, - он на мгновение задумался, а затем в его глазах как будто что-то проснулось. - Только не говори мне, что ты съела какого-то сильного демона?!
  
  - В точку!
  
  - Ахренеть... - протянул он, пытаясь успокоить собственные мысли.
  
  Удивлённое выражение лица Тайрена заставило Фелию немного задуматься.
  
  - А что, ты стал демоном как-то по-другому?
  
  - Я не демон. И никогда им не был. Я так понимаю, ты в какой-то момент узнала, что можно стать демоном, если попробовать их мясо? А после этого ты вспомнила мои чёрные глаза, крики того бандита о демонах, и то, что я стал известен, когда притащил в город парочку рогатых кроликов и употребил их в пищу. И части головоломки соединились? Но всё не так. Ты же знаешь, что я попал в этот мир вместе с тобой, и в день, когда мы встретились на дороге, я ещё ни разу не ел демонического мяса. Если тебе интересно, та тёмная сила, что течёт во мне, была со мной и до того, как я попал сюда. Просто только здесь я смог дать ей выйти наружу. Она зародилась во мне и всегда составляла часть меня. Демонами же... - он показал указательным пальцы себе на лоб, туда, где располагались рога у Фелии - ...становятся, поглотив чужеродную для себя энергию. Рога как раз и вырастают из-за того, что эта сила не может найти себе места в твоём теле, и потому создаёт для себя отдельный орган, где она могла бы спокойно находиться.
  
  Когда Тайрен замолчал, девушка не проронив ни слова, вновь завязала платок на голове. На несколько минут воцарилась неловкая тишина. Он понимал, что возможно своими словами расстроил Фелию, но как бы не старался, он не мог придумать что-то, чтобы снять возникшее напряжение.
  
  - Черноглазик, но мы же всё равно одинаковые! Есть рога или нет - не имеет значения!
  
  - О чем ты?
  
  - В нас течёт тёмная энергия. Ну и пусть, что я получила её от кого-то другого... Это ничего не меняет!
  
  - Ну, в каком-то смысле ты права, - он решил не обострять ситуацию, говоря, что хоть и там и там энергия "тёмная", но разница между ними всё же огромна. - Но ты должна понимать, что сила, которую ты в себя пустила, будет пытаться захватить контроль над тобой. Она будет потихоньку подтачивать твою душу, постепенно меняя тебя изнутри. Возможно, лет через пять ты уже будешь совсем другим человеком и даже и не заметишь, что в тебе что-то изменилось.
  
  - Как будто ты через пять лет ни капельки не изменишься!
  
  - Не исключено. И не думай, что я тебя упрекаю. Просто будь осторожна и не теряй над собой контроль. А то я однажды уже поплатился, дав волю своей тьме.
  
  - Расскажешь?
  
  - Нет.
  
  - Ну, черноглазик!
  
  - Это совсем не интересная история. Но у меня для вас есть нечто более занимательное. Вы знаете, что произойдёт с вами, после вашей смерти в этом мире?
  
  После этой фразы Тайрен вкратце пересказал события похода на гиганта, делая акцент на моменте своей смерти и дальнейшем возвращении к жизни.
  
  - Черноглазик - бессмертный! - заключила Фелия, когда он закончил историю.
  
  - Не кричи так. Любую магию, связанную с жизнью и смертью, в этом мире воспринимают не очень-то добродушно. Меня после этого чуть мои же напарники не прирезали. Они, конечно же, не смогли бы это сделать, но факт того, что им этого очень хотелось, никуда не делся.
  
  - Хочешь сказать, что если я здесь умру, то вернусь домой? - это первое, что сказал Гровер за всё время их совместного пребывания за столом.
  
  - Возможно. Но пока толком непонятно. Я знаю ещё как минимум об одном человеке, который попал в этот мир, и его сюда перенесли не в одиночку, а вместе со всей его семьёй. Племенем, если точнее. А раз мой способ попадания в этот мир не единственно возможный, то вероятно сюда можно попасть и другим способом.
  
  Понимая, к чему клонит собеседник, красноволосый начал первым:
  
  - Меня сюда перенёс бог охоты. Я попросил его указать мне путь, а затем очутился здесь.
  
  - А... - Тайрен только хотел открыть рот, чтобы что-то спросить, как его перебили.
  
  - И ещё... - Гровер на мгновенье задумался, о том, стоит ли продолжать фразу, - мой дед со своей женой тоже, скорее всего, попали в этот мир.
  
  - Э-э-э... - наш герой на секунду завис, пытаясь осознать полученную информацию. - А как ты об этом узнал? Они сами тебе сказали?
  
  - И мой дед и его жена пропали, когда уходили помолиться к алтарю бога охоты.
  
  - К тому же алтарю, у которого молился ты?
  
  В ответ он получил лёгкий кивок.
  
  - Это всё в корне меняет. Возможно, что после смерти ты уже не сможешь вернуться в свой мир.
  
  - Почему это, черноглазик? - вместо Гровера, почему-то вопрос задала Фелия.
  
  - Когда я погиб, то очутился в том же самом месте и в то же самое время, как когда меня забрали сюда. То есть, для окружающих в моем мире ничего не изменилось. Сколько бы его родственники не провели бы тут времени, когда-нибудь бы их настигла смерть. Не сегодня так завтра, не завтра так через тысячу лет. Жить мы можем долго, но насильственной смерти тут нам не избежать, как бы мы не старались. А значит, и этой истории про исчезновение его деда не должно было бы быть. То есть, сколько бы они не провели тут времени, когда-нибудь бы они вернулись, и попали бы в точно тот же момент, из которого исчезли. И никто бы даже не узнал, что что-то произошло. К тому же, как я понял, в моем случае переносился только дух, а тело оставалось на месте. Я об этом могу смело судить, так как в этом мире я солидно подкачался, а вернувшись в свой мир, выглядел точно так же как и до отправки. А в случае Гровера, его родственники исчезли полностью вместе со своими физическими оболочками.
  
  Тайрен прервался, так как ему наконец-то принесли ужин. Поблагодарив официантку, и дождавшись пока та отойдёт подальше, он продолжил.
  
  - Так что либо для тебя уже нет пути назад, либо твой дед с женой просто куда-то сбежали, не сказав об этом никому.
  
  - Они точно в этом мире.
  
  - Лисёнок, ты что, встречался с ними?
  
  - В нашем племени существует определённое название для животных, которые значительно выделяются среди своих собратьев за счёт выдающейся силы, ловкости и мощи. Они исключительные и победа над ними сулит честь и славу тому, кто сможет их одолеть. Мы зовём их великими тварями. Когда я попал сюда, я часто использовал это название, расспрашивая местных. И ни раз и не два, кто-то да вспоминал о том, что уже слышал это название раньше. Они говорили, что слышали его от пары путешествующих охотников, мужчины и женщины, которые могли победить любую тварь, какая бы только не угрожала их городу. Я уверен, что эти двое и есть мои родственники.
  
  - Да, звучит достоверно, - кивнул Гроверу Тайрен.
  
  На несколько минут они снова все замолчали, а наш герой, вспомнив, что перед ним стоит ужин, приступил к жадному поглощению пищи.
  
  - Так что теперь, Лисёнок может умереть?
  
  - Ну, до этого вечера вы и не догадывались о том, что возможность воскреснуть вообще существует. Так что, честно сказать, ничего особо и не изменилось, - он воткнул вилку в салат и, закинув в рот то, что удалось насадить на столовый прибор, продолжил. - Фелия, а ты как сюда попала?
  
  - Через портал!
  
  Тайрен чуть не подавился.
  
  - Что?!
  
  - Через портал, говорю.
  
  - Эм, вот так вот прямо взяла, вошла в портал и оказалась тут?
  
  - Да!
  
  - Поподробнее можешь рассказать?
  
  - Ну, он был такой чёрный, как чёрная дыра! А внутри вообще ничего не видно было!
  
  - А откуда рядом с тобой взялся портал?
  
  - Он там стоял.
  
  - Где?
  
  - В лаборатории.
  
  - В какой ещё лаборатории?
  
  - В той, в которую я прокралась, чтобы выкрасть материалы исследований! Черноглазик, что ты такой непонятливый то?
  
  - Ты что, воровка?
  
  - Это всё в прошлом! Я та кто я есть здесь и сейчас!
  
  - Может, расскажешь поподробнее?
  
  - Разве имеет значение, кем я была раньше? Разве новый мир не дал нам шанс стать теми, кем мы на самом деле всегда желали быть? Делать то, что хочется, а не то что заставляют, общаться с теми, кто тебе нравится, а не с теми с кем обязывают! Почему вы решили, что если я воровала, то значит больше нельзя мне доверять?!
  
  - В моем племени воров кидали в яму с крокодилами. Если человек выживал, то считалось, что бог охоты простил его и человек достоин того, чтобы продолжить охотиться вместе с нами. Если нет, то его забывали навсегда, - выдал своё мнение Гровер.
  
  - Новый мир не делает тебя в одночасье другим человеком. С нашей первой встречи мне казалось, что ты вот-вот провернёшь какую-нибудь пакость, и доверял я тебе лишь номинально. Я не знаю, как ты жила в своём старом мире, но попав сюда, твои старые повадки точно никуда не делись.
  
  Фелия понурила голову.
  
  - Я родилась в трущобах, - начала она свой рассказ очень тихо. - Мерзкое место, где чтобы выжить, нужно полагаться только на себя, иначе следующий день ты можешь уже не увидеть...
  
  
  
  Момент сто двадцать первый: История Фелии
  
  ***
  
  - Мама! - девочка в затёртом до дыр платьице вскочила на ноги, заметив приближающуюся к ней женщину.
  
  - Держи, - женщина, слегка дрожащими руками отломила кусочек от на вид не очень-то свежей буханки и протянула его своей дочери. - Не торопись, кушай не спеша.
  
  - Да! - не отрываясь от поглощения хлеба, радостно крикнула девочка.
  
  ***
  
  Мы с моей мамой жили на задворках мира. Трущобы - самое ужасное место, куда попадают все, кто не смог угодить одной из корпораций. Наверное, даже смерть лучше, чем жизнь в таком месте. Сколько себя помню, я с самого начала жила там. Вместе с моей мамой мы укрывались старыми газетами, чтобы согреться ночью, прятались по подвалам от химического дождя, из-за которого могли начать выпадать волосы по всему телу. Каждый день она уходила в сторону торговых районов, чтобы добыть нам хоть немного еды. Чёрствый хлеб, остатки пищи, выброшенные в помойку, протухшие консервы - вот чем мы питались каждый день.
  
  ***
  
  - Фелия, послушай меня.
  
  - М? - прижимаясь к руке своей матери, девочка сквозь сон услышала её голос, и слегка приоткрыла глаза.
  
  - Возможно, наступит день, когда я больше не смогу приносить нам еду. Запомни, что бы ни случилось, ты не должна сдаваться. Твоя жизнь - это единственная ценная вещь, которой ты обладаешь. В мире нет ничего более важного, чем твоя собственная жизнь. Ты должна выжить и стать сильнее. Во что бы то ни стало. Ни на что не обращай внимания. Стань тем, кем захочешь. Это твой путь, твоя жизнь. Сама выбирай себе друзей. Не слушай тех, кто тебе будет что-то навязывать. Ты должна решать всё сама за себя, - женщина немного помолчала, а затем спросила. - Запомнила?
  
  Девочка сквозь сон слегка угук-нула и уткнулась в тёплый бок матери.
  
  ***
  
  Моя мать умерла, когда мне было семь. Какой-то урод воткнул ей в бок кусок грязного стекла, пытаясь отобрать у неё бутылку газировки. Я нашла её в одном из переулков уже мёртвой. Нам даже не удалось попрощаться. Но тот ублюдок недолго прожил. Он даже не удосужился уйти оттуда и начал жрать с трудом добытую еду прямо в десяти метрах от её трупа. В тот день я впервые кого-то убила. До сих пор помню, как это подобие человека захлёбывалось кровью, пытаясь руками заткнуть порез на шее.
  
  Это был самый жуткий день в моей жизни. Тогда, заветы моей матери всплыли у меня в голове, и я решила, что выживу и выберусь из этого жуткого места. Вот вы говорите, что я воровка. И, да, так и есть. То есть так и было. Я этого не хотела. Но мой мир слишком жесток. Либо ты встаёшь с колен и идёшь к своей цели по телам других, либо тебя затопчут более ушлые. Даже в том возрасте я уже понимала это. Я жила так, как заставлял меня жить мой мир. Каждое украденное мной яблоко делало меня на шаг ближе к моей цели. Я хотела освободиться от оков, что сковывали меня с самого рождения.
  
  Когда стала взрослее, я вышла на одну подпольную организацию, которая, как мне тогда казалось, пыталась сделать наш мир лучше. Но как выяснилось позже, я сильно ошибалась. Законы у них ничем не отличались от тех, что действовали в трущобах. И как я узнала впоследствии, весь наш мир подчинялся одному простому правилу - либо ты правишь и живёшь, как король, либо пресмыкаешься и получаешь лишь объедки. Руководители организации помыкали её членами, обещая скорое падение власти корпораций, равенство, мир во всём мире, и прочие блага. А в итоге... Нас использовали для обогащения. Какая же я была наивная. Чем меня только не заставляли заниматься. Я же не только воровала, понимаете? Мне самой противно вспоминать, свою прошлую жизнь. Но тогда я ничего не могла с этим поделать.
  
  Когда я поняла, что за годы пребывания в организации, ни моё положение, ни наш мир, не стали лучше, я покинула то место. Мне пришлось сжечь все мосты, чтобы меня не могли преследовать. Вы же понимаете о чем я, да? С тех пор той организации больше не существует. И раз я не могла изменить мир снизу, я пошла наверх. Подняться по корпоративной лестнице оказалось намного легче, чем я ожидала. Переспала с одним, подставила другого, подстроила несчастный случай у третьего и через пару лет я уже стала помощником директора по безопасности в одной из крупнейших корпораций мира.
  
  Тогда-то со мной и связались наши конкуренты. Мне предложили место на ступеньку выше и не в каком-то там филиале, а в главном офисе. А это совершенно другой уровень жизни и потенциальная возможность наконец-то повлиять на этот загнивающий мир. Но и цена оказалась высока. Как и у других корпораций, у нас имелось несколько лабораторий с секретными разработками, недоступными больше никому другому. И как у человека, ответственного за безопасность, я могла получить доступ к некоторым из них. Меня попросили выкрасть материалы исследований и по возможности унести с собой несколько образцов.
  
  На первый взгляд ничего сложного. Я и не такие вещи проворачивала. В тот день я устроила внеплановую проверку для одного из наших объектов. Имея абсолютный доступ ко всей информации, я разработала идеальный план. Я должна была войти, скачать данные и выйти. Никакие образцы я и не думала брать. Никто бы даже ничего не заподозрил. Но глупо с моей стороны было не учесть человеческий фактор. Кто-то из сотрудников, узнав о незапланированной проверке, которую я устроила лишь для подстраховки, чтобы просто разведать ситуацию, доложил об этом начальству. Те, в свою очередь, вышли на директора по безопасности. А чтобы вы понимали, этому человеку палец в рот не клади. Именно из-за него я решилась на всю эту авантюру. В тот момент моя карьера остановилась, уперевшись в непробиваемую стену. Если бы я ничего не сделала, так бы и осталась помощником до самой старости.
  
  И вот, оказалось, что после той проверки, он устроил за мной слежку. Не знаю уж, догадался ли он о том, что со мной контактировали люди из другой корпорации или нашептал кто, но в день, когда я пошла на дело, меня уже ждали. Зашла я, как и положено по поддельному пропуску. Точнее, меня пропустили. Скорее всего, вся охрана комплекса уже была предупреждена о возможном вторжении и лишь ждала, ради того, чтобы собрать побольше доказательств. Думаю, что новый человек, прошедший контрольный пункт, сразу вызвал у них подозрения. Нет, в обычный день, никто бы даже и не подумал ни о чем таком. Но, если их предупредил сам директор, то, если хоть мышь проползёт в этот день, с них по три шкуры снимут.
  
  В лаборатории я сразу же попыталась скачать нужные мне данные, но, похоже, охрана только и ждала этого. Включилась сирена, двери заблокировались, и я оказалась заперта. Но всё было не так плохо, как могло показаться. Я бы уже давно сгинула в трущобах, если бы не готовилась к подобным вещам достаточно основательно. Я наизусть выучила карту здания, в том числе и систему воздуховода и слива отходов. Итого, я могла выбраться из здания двумя способами. Воздушный канал соединял все комнаты и выходил на крышу. Оттуда на раскладном планере, в который мог трансформироваться мой костюм, я могла улететь километров на десять от этого места и затеряться среди трущоб. Выбираться через слив мне не хотелось, но этот вариант я оставила как запасной. Возникла лишь одна проблема. С включением тревоги система заблокировалась, и скачать данные больше не представлялось возможным. Я перепробовала десяток возможных паролей на снятие блокировки, но ни один не подходил. Похоже, этот ушлый тип заранее поменял все пароли. А уйти с пустыми руками я не могла.
  
  Через воздуховод я добралась до соседней комнаты, где хранились экспериментальные образцы. Там-то я и нашла этот нанокостюм. Точнее, я нашла там браслет. Ну и не удержалась. Любопытно же было! А как я его одела, нанороботы покрыли всё моё тело, съев всю одежду, что на мне была. Вместе со всем снаряжением! Это потом я узнала, что этот функционал можно выключить. Но было уже поздно. План побега через крышу отменялся.
  
  В соседнем помещении, где находился слив, я собственно и обнаружила портал. После включения тревоги все системы заблокировались, а сотрудников в срочном порядке эвакуировали. Наверно им даже не дали выключить оборудование, потому что когда я туда попала, портал уже работал. Ну и я снова не удержалась. Потыкала в него первым, что попалось под руку. Планшет спокойно проходил насквозь и целым возвращался назад. Я заглянула внутрь и увидела красивую зелёную поляну. Знаете, в моем мире, если и остались деревья и трава, то я их всё равно никогда не видела вживую. Я не могла ничего с собой поделать. Зелёный мир как будто звал меня к себе. А как только я прошла насквозь, чёрная дыра позади меня закрылась.
  
  В тот момент я на мгновение испугалась, что не смогу вернуться назад. Но потом я поняла, что мне собственно и незачем это делать. Там у меня не осталось ничего ценного. Ни родственников, ни друзей. А деньги для меня никогда не имели настоящей ценности. Я воровала, чтобы выжить и спасти свой мир, а не для того, чтобы обогатиться за счёт других. Так что я оставила себя прежнюю там, за чёрной пеленой портала. Я жила по законам одного мира, а теперь живу по законам другого. И никакой другой меня, кроме той, что вы видите здесь перед собой - не существует.
  
  
  
  Момент сто двадцать второй: Продолжение беседы
  
  - Сурово... - Тайрен даже старался жевать медленнее, дабы звук хрустящих сухарей не мешал слушать историю.
  
  - Так что лисёнок, ты не будешь бросать меня в яму с крокодилами?
  
  - То были законы старого мира, а теперь мы живём тут. А тут никто никого в яму не бросает.
  
  - Спасибо тебе! - она слегка приобняла Гровера, сидевшего рядом с ней.
  
  - Тогда у нас на повестке дня следующий вопрос. Готовы ли вы пойти вместе со мной к замку тёмного лорда? И независимо от вашего ответа, я всё равно туда пойду.
  
  - Моё решение не изменилось, - как-то более сурово, чем обычно, сказал красноволосый.
  
  - А я не собираюсь вас двоих оставлять! Я с вами!
  
  - Фелия, ты же понимаешь, что, скорее всего, ты после смерти тоже не воскреснешь в своём мир. Переход через портал перенёс сюда и твоё тело, и твою душу. Шанс на продолжение жизни после смерти у тебя ещё ниже, чем у Гровера. Я бы сказал, что он вообще нулевой.
  
  - Не важно. Год в этом мире был лучшим в моей жизни, напичканной грязью.
  
  - Да этот год был потрясающим и для меня. И я чувствую, что сейчас должен отправиться в тёмную цитадель. Но ты можешь продолжить жить тут. Ничто не мешает тебе остаться и не рисковать своей жизнью понапрасну.
  
  - Я следую за своей мечтой, и сейчас мой путь проходит рядом с вашим. И почему ты только меня уговариваешь остаться? А как же лисёнок? Ты что совсем за его жизнь не беспокоишься?
  
  Тайрен перевёл взгляд на Гровера, смотря тому прямо в глаза.
  
  - Его взгляд. Я не смогу его убедить, чтобы я не сказал. Он и без меня давно принял решение, и даже если бы он нас здесь не встретил, то всё равно отправился бы туда в одиночку, - он перевёл глаза на Фелию. - А вот ты одна бы туда не пошла. Ты не такая, как мы. И я тебя не отговариваю. Я настаиваю на том, чтобы ты не шла за нами как слепой котёнок, а принимала решения самостоятельно.
  
  "Кажется, я снова переборщил", - подумал наш герой, наблюдая за тем как у девушки на лице меняются эмоции одна за другой.
  
  Через десять секунд молчания Фелия тихо произнесла:
  
   - Это мой путь. Это я выбрала вас. Это я решила, куда пойду, - её эмоции явно накалились, и она, не в силах их удержать, стукнула по столу. - Не делай из меня дуру! Разве ты меня заставлял что-то делать? НЕТ! Всё что я делала, будучи рядом с вами, я делала по собственной воле! И я знаю, на какой риск иду! И я уверена, что всё делаю правильно!
  
  - Извини. Я слишком честный. Говорю, что думаю. Если ты приняла решение, то никто не будет тебя останавливать. Твоя помощь будет очень кстати. И я буду рад, если ты поможешь нам.
  
  - Конечно, помогу!
  
  Через несколько минут молчания, пока Тайрен доедал свой ужин, Фелия спросила:
  
  - Черноглазик, а откуда ты столько знаешь про демонов и рога? И то, что энергия там скапливается? Я вот такое впервые слышу.
  
  - Я путешествовал с одним парнем. В двух словах - ходячая библиотека. Он об этом мире знал столько, что у меня в голове с трудом укладывается. Что-то про демонов я узнал от него, а что-то из книги одного мужика, который всю жизнь на них охотился. Интересная вещь. Могу дать тебе почитать.
  
  - Спасибо! А что за парень? Вы сюда не вместе пришли?
  
  - М-м-м... Нет, нам пришлось расстаться.
  
  - Ты убил его?
  
  Тайрен в этот раз всё-таки поперхнулся.
  
  - Что?! Нет! Какого ты обо мне вообще мнения, если задаёшь такие вопросы?
  
  - Не знаю. Мне кажется, ты с людьми не церемонишься.
  
  - Да... Но всех подряд то я не убиваю. Да и как ты можешь судить меня по одному единственному случаю?
  
  - Случилось один раз, могло случиться и два.
  
  - В общем, с тем парнем всё в порядке. Мы просто немного не сошлись во мнениях.
  
  - Расскажешь?
  
  - Нет.
  
  - Ну, черноглазик! Я вам тут душу излила, а ты даже о своих приключениях рассказать не хочешь!
  
  - В смысле? А мой поход на гиганта разве не был рассказом о моих приключениях?
  
  - Да ты там только и говорил о том, как умер и воскрес, а про гиганта или свою группу вообще ничего не сказал.
  
  - Каждый сам выбирает то, на чем хочет сделать акцент в своей истории. Ты же наверняка нам тоже не всё рассказала. К тому же про твою жизнь тут я ничего не спрашивал же.
  
  - А стоило бы!
  
  - Ну, вот может, и расскажешь что-нибудь?
  
  - Нетушки! Сейчас твоя очередь!
  
  - Блин, ну это не интересная история.
  
  - Всё равно расскажи, а мы уже решим - интересная или нет.
  
  - Ладно... Наверное, надо начать с того, что, когда я только покинул Ньюполь, ещё в самом начале путешествия, мне пришлось столкнуться с группировкой, которая заправляла в Райзенвале.
  
  - Ты их убил?
  
  Тайрен тяжело вздохнул.
  
  - Да убил. Я не мог, да и не хотел себя останавливать. Эти подонки высасывали из города всю жизнь, и когда они перешли мне дорогу, я не стал сдерживаться. Конечно, тогда я прикрывался моралью, мол, я делаю это ради города, а не потому что эти уроды меня дико бесят. Но ты сама понимаешь, это были лишь отговорки. Позже, меня попытались убить. Но, как видишь, не очень-то у них это получилось. Как мне удалось выяснить, меня заказали клану наёмных убийц. А те ребята просто так не сдаются. Для них не выполнить заказ равносильно огромному позору. Поэтому собственно одной попыткой всё не ограничилось. Хотя, чтобы напасть второй раз, искать им пришлось меня долго. Честно, я даже не знаю, как в этом мире можно кого-то выследить. Но у них это получилось.
  
  - Какой черноглазик живучий! Пережил аж две попытки убийства!
  
  - Да... Если сначала ко мне подослали зелёного новичка, то во второй раз всё оказалось намного сложнее. Тот мужик был профессионалом. Найди он меня месяца на три раньше, и сейчас я бы с вами не разговаривал.
  
  - А с тем парнем, как его там, "ходячая библиотека", вы с ним расстались из-за покушения?
  
  - Ну, можно и так сказать.
  
  
  
  Момент сто двадцать третий: Тренировки с Зарином
  
  - А у тебя уже неплохо получается. Сколько уже удалось шаров подряд кинуть? Пять?
  
  - Шесть, - Зарин не удержался на ногах и упал на колени, тяжело дыша.
  
  - Ты осторожнее там, не переусердствуй. Загонять себя до смерти на тренировках, это не самая почётная смерть для мага. Да и не только для мага...
  
  - Но, наставник, вы же сами говорили... - он сделал несколько глубоких вдохов - ...что чем сильнее я выкладываюсь, тем быстрее будет расти моя сила.
  
  - Всё правильно. Но если ты умрёшь, все усилия будут напрасны. Мёртвым сила не нужна.
  
  - Я вас понял, буду аккуратнее.
  
  - А вообще неплохой результат. На первой тренировке ты смог выстрелить всего лишь трижды, да и то с перерывами. А сейчас и промежутки стали меньше, и количество удвоилось. Может, стоит уже провести ритуал познания?
  
  - Думаю ещё рано. Я хочу сделать мой огненный шар идеальным. Не хочу тратить ресурс своей души на недоделанное заклинание.
  
  - Ну, тебе виднее. А разве нельзя будет стереть заклинание и записать заново? Что-то не верится, что такой возможности не предусмотрено.
  
  - Можно, но в этом нет никакого смысла. Ритуал проводится для того, чтобы конкретное заклинание можно было использовать, не тратя время на формирование его образа. А сейчас от меня в бою всё равно нет никакого толка, так что и смысла сохранять заклинание нету.
  
  - Ну, не принижай свои способности. За шесть выстрелов с твоей силой вполне можно прибить монстра 7-го ранга. Если конечно попадёшь всеми... Если конечно тебе дадут их все произнести...
  
  - Вот именно. Поэтому я буду оттачивать огненный шар до тех пор, пока не буду уверен в том, что лучше уже не сделать.
  
  - Ладно, давай сейчас перекусим и пойдём чуть подальше, а то я уже всю округу обошёл, и нигде нет монстров. То ли их всех уже тут перебили, то ли в задании не правильное место указано.
  
  Несколькими часами позднее, на обратном пути в город, Тайрен вспомнил кое-что, что уже давно собирался проверить.
  
  - Зарин, ты как себя чувствуешь? Силы уже восстановились?
  
  - Это вы мне скажите наставник. Я всё ещё не могу так же хорошо как вы определять запас внутренних сил.
  
  - Хм... Не знаю, вырос ли у тебя предел за эту тренировку, но от старого максимума ты сейчас где-то на половине. И я до сих пор не понимаю, как ты можешь не знать, как много энергии у тебя ещё осталось? Ведь запас энергии напрямую отражается на твоём текущем состоянии, чем более уставшим ты себя чувствуешь, тем меньше сил у тебя осталось. Просто же, разве нет?
  
  - Разве усталость тела и мана связаны?
  
  - А по-твоему нет? Разве тогда после шести выстрелов магией ты бы чувствовал себя как выжатый лимон? Если бы они были не связаны, ты бы мог выстрелить шесть раз, и даже не заметить этого.
  
  - Возможно, вы правы. Но тогда как отличить усталость от бега и усталость от использования магии?
  
  - Вот этого я тебе не скажу. Но сегодня же ты не бегал? А значит вся усталость, что есть, она от магической тренировки.
  
  - Вот вы сказали, что у меня сейчас запас энергии где-то половина от максимума, но я чувствую себя прекрасно. Наверное, даже лучше, чем с утра, когда мой резерв маны был полон.
  
  - Как интересно. В общем, я тебя не просто так об этом спросил. Хочу кое-что проверить.
  
  Зарин вопросительно посмотрел на наставника.
  
  - Клади сумку и отойди от меня шагов на десять. Так. А теперь попробуй выстрелить в меня самым сильным огненным шаром, который ты только сможешь создать.
  
  - Вы хотите оценить мою силу?
  
  - Скорее, свою силу.
  
  - Но, вы же и так знаете, что я намного слабее вас.
  
  - До сих пор мне лишь единожды приходилось сражаться с теми, кто использует магию напрямую для атаки. Тогда я достаточно серьёзно обгорел. Не то чтобы это угрожало моей жизни, но были и последствия. Так вот, я хочу посмотреть, изменилось ли что-то с тех пор. Ах да. И постарайся, чтобы тебя хватило хотя бы на два выстрела.
  
  - Я понял наставник. Готовьтесь.
  
  - Готов, стреляй уже.
  
  Зарин выставил правую руку вперёд, раскрыв ладонь. Второй же рукой он схватил первую в районе кисти, как будто боялся, что ему не хватит сил удержать её. Маленькое пламя загорелось, завертелось и начало разрастаться, образуя достаточно ровный пылающий шар. Тайрен и мечтать не мог о такой идеальной форме. Сколько он не пытался, ему никогда не хватало выдержки превратить пламя в шар. Проще уж влить побольше маны в заклинание и швырнуть во врага огромное горящее нечто, которое полностью уничтожит цель, не давая той и шанса увернуться.
  
  - Огненный шар! - крикнул маг, и заклинание сорвалось с его руки.
  
  Взявшись за рукоять меча, Тайрен приготовился. С того самого дня, он так и не понял, помог ли ему тогда выжить меч, приняв часть удара на себя, или же сработали какие-то другие защитные механизмы, позволив ему не погибнуть в том адском пламени. Мгновение. Ещё одно. Хоть шар и приближался крайне быстро, время как будто замедлилось. Десять шагов не так уж и много. Но этого вполне достаточно, чтобы увернуться. Даже более того, если бы это был настоящий бой, то он смог бы убить вражеского мага, ещё до того как заклинание сорвалось бы с его рук. Но это его ученик такой медленный, а настоящие боевые маги точно не будут тратить по пять секунд на то, чтобы выстрелить жалким заклинанием первого круга. Ещё одно мгновение. Шар уже на расстоянии удара. Резкое рубящее движение снизу вверх и огненная магия распадается на две полусферы, пролетая мимо и быстро теряя свой запал. Он обернулся. Остатки заклинания растворились в воздухе, не пройдя и метра.
  
  - Уау! Что вы сделали?
  
  - А ты что, не видел?
  
  - Всё произошло так быстро, я даже не понял. Вы смогли уничтожить мою магию?
  
  - Я её разрезал. Мечом.
  
  - Никогда не слышал об оружии, которое способно на такое. Это же надо разрушить саму структуру заклинания. То есть, чтобы магия развеялась, вам нужно уничтожить источник маны, который в неё был вложен. И ни один меч на это не способен!
  
  - Как мне говорили, это особенность меча. Но до сих пор мне так и не удавалось это нормально протестировать. Но, знаешь, мне нужно проверить ещё кое-что. Ты же не всю ману слил?
  
  - Нет, наставник, я готов повторить.
  
  - Отлично. И вложи тогда в выстрел всё, что у тебя есть. Без остатка.
  
  - Я постараюсь. Готовьтесь.
  
  - Да-да. Стреляй.
  
  Тайрен убрал меч обратно в ножны. Теперь предстояло узнать ещё кое-что. Даже если меч может разрубать магию, то почему ему не удалось это сделать с тем огненным потоком? Может всё дело в отсутствии источника? Если в огненном шаре источник питания находится ровно в центре, то где он может находиться в непрекращающемся потоке огня? Везде? Или же нигде? В любом случае, температура там зашкаливала, но он каким-то чудом остался жив. Всего лишь немного бока подпалил. Возможно, ответ лежит на самой поверхности. Как его мышцы и кости могут быть укреплены энергией души, так и его кожа может получить защиту от любого внешнего воздействия. Тогда защита сработала неосознанно. Но ведь нельзя всегда полагаться на волю случая. Вскоре ему придётся сразиться с очень сильным колдуном, который, потенциально может убить его всего лишь с одной тычки. А ему очень не хотелось бы проиграть так бездарно. Соответственно, чтобы не умереть, нужно научиться защищаться от магического воздействия, и в этом ему и поможет Зарин. Даже если выставить защиту не получиться, максимум у Тайрена слегка обгорит рука. Поэтому, определившись с жертвенной конечностью, ей к слову стала левая, он вытянул её вперёд. В это время, маг, увидев странные действия своего наставника, слегка опешил, чуть не потеряв контроль над почти сформировавшимся шаром.
  
  - Всё нормально, продолжай. Я не буду в тебя стрелять. Покажи максимум того, на что ты способен.
  
  Эти слова немного парня успокоили, и тот продолжил формировать заклинание. В этот раз у него ушло порядка десяти секунд. Но его никто и не торопил. А Тайрен в это время представлял, как вокруг его руки формируется энергия. Она стягивалась со всего тела, образуя нечто похожее на небольшую подушку. Этой самой подушкой он как раз и намеревался поймать заклинание. Конечно, изначально планировалось представить щит, но в какой-то момент щит размяк и превратился в нечто бесформенное. Но для первого раза это лучше, чем ничего. И вот огненный шар покинул руку мага. Как и в прошлый раз, казалось, что заклинание летит очень медленно. Если Тайрен стал настолько сильнее, что даже время в бою слегка замедляется, то может, и не стоило заморачиваться насчёт всей этой чепухи с защитой? Зачем так напрягаться, концентрироваться, когда можно просто уйти с траектории полёта. А если заклинание будет по площади? Например, размером с футбольное поле? От такого не увернуться.
  
  И момент истины наконец-то настал. Шар долетает до руки и... остаётся висеть в десяти сантиметрах перед ней. Энергетическая подушка полностью погасила инерцию летящего заклинания. Да тут даже жара от огня не чувствуется. А если взять в другую руку? Он аккуратно переложил шар в правую. Ощущения такие же, как если это он только что создал эту магию. Ни капли не жжётся и ощущается полный контроль над магическим пламенем. Мысленное усилие и огонь, вращавшийся в руке, полностью рассеивается.
  
  - Неплохо. Но немного не то, чего я ожидал, - пробубнил наш герой себе под нос.
  
  - Ну, что там встал? Пошли уже домой, - крикнул он Зарину, который стоял с выпученными глазами, и, похоже, пытался вписать в свою картину мира только что увиденное.
  
  - Наставник...?
  
  - Да, это именно то, что ты думаешь. Я поймал твой огненный шар. И даже мог бы кинуть его обратно, если бы собирался тебя убить.
  
  - Вы научите меня?
  
  - А разве в твоих книжках нет ни одного защитного заклинания?
  
  - Полно. Я взял с собой учебник по магическим барьерам. Если мне не изменяет память, там около ста тридцати разных защитных заклинаний на все случаи жизни. Но... Но там нет ни одного упоминания о том, что можно поймать вражескую магию. Я, как придём в гостиницу, конечно, перепроверю, но вряд ли я смог бы забыть о чем-то подобном.
  
  - Думаю, ты ещё не готов к такому. По ощущениям я потратил достаточно много сил, для того, чтобы поймать твой шарик. Да и вообще тебе лучше не заморачиваться сильно. Когда достигнешь моего уровня, такое слабое защитное заклинание тебе точно не пригодится. Это сейчас тебе кажется, что всё, что я делаю - это фантастика. Но потом ты поймёшь, что это лишь детские забавы.
  
  Не это Зарин хотел услышать, но он вполне ожидал чего-то подобного. Наставник редко делился с ним своими секретами, говоря, что ему ещё рано. А потому, он должен стать сильнее. Если ничего не изменится, то его так и будут считать лишь стопкой говорящих книг. Он будет тренироваться. Тренироваться, вкладывая в это все свои силы. Он станет достаточно сильным, чтобы его признали. Когда-нибудь, возможно, он сразится со своим наставником, дабы доказать ему, что он стал достойным его секретов. Когда-нибудь. А пока, ему нужно улучшить свой огненный шар, ведь плотность маны всё ещё не максимальна. Пределы не достигнуты, а значит есть куда развиваться.
  
  
  
  Момент сто двадцать четвёртый: Секрет зачарования
  
  - Зарин, я тут вспомнил, ты говорил, что твой дед был зачарователем. Ты у него чему-то смог научиться? Было бы неплохо зачаровать нашу экипировку, сэкономив на услугах. Пыль, конечно, тоже дорогая, но для начала можно и с дешёвой поэкспериментировать. Может и с ней какой толк выйдет.
  
  - Я уже практически ничего не помню. Если вы не возражаете, то можно было бы купить пару книжек, я даже уже знаю каких, и с помощью них я бы смог восстановить забытые знания.
  
  - Книжки купить... Да так и я сам мог бы сделать. Я просто надеялся, что твой дед оставил тебе какие-нибудь редкие рецепты, которых не найти у обычных среднестатистических зачарователей. А так, то, что делается из дешёвой демпудры, я уже всё видел. Даже пару раз просил, чтобы мне вообще полный перечень показали. Ну, так вот, там вообще тухляк. Чтобы сделать ну хоть что-то стоящее, нужна средняя пудра, всё остальное полный шлак. Только время зря потратим.
  
  - Наставник, возможно, мой дед всё же оставил мне кое-что интересное.
  
  Зарин замолчал минуты на две.
  
  - Так ты собираешься рассказать что это, или будешь до самого города тянуть? - Тайрена уже стали порядком раздражать эти резкие и долгие паузы в их беседах, которые образуются в самые неподходящие для того моменты.
  
  - Да, конечно. Я только сейчас это осознал, и пытался вспомнить, не читал ли я где-то о чем-то подобном.
  
  Снова повисла пауза.
  
  - И так что это?
  
  - Вы когда-нибудь слышали о том, чтобы кто-то накладывал магию на предмет без использования пудры из демонических рогов?
  
  - Не припоминаю такого. А это вообще возможно?
  
  - Сейчас, вспоминая то, чему учил меня мой дед - да, возможно. И думаю я даже смогу это повторить!
  
  - И в чем прикол? Все зачарователи как один требуют пудру, а твой дед мог делать и без неё? Как ему это удавалось? Мне даже более интересно, как ему удавалось сохранять это в секрете?
  
  - А вы знаете, каким образом используется пудра?
  
  - Ей посыпают предмет, чтобы красиво блестело? - съязвил Тайрен. - Представления не имею.
  
  - Демоническая пудра - это своего рода источник огромной энергии. Чем сильнее был демон, тем больше энергии хранилось в его рогах. А с учётом, что рога почти всегда одинакового размера, независимо от размеров самого существа, то у более сильных монстров концентрация энергии в каждом грамме демпудры получается выше. Процесс зачарования же ничем особо не отличается от процесса сотворения магии. По сути, это одно и то же.
  
  После встречи с вами я многое узнал, и теперь все кусочки мозаики, которые хранились в моей голове, встают на свои места. Если зачарователь не является боевым магом, то он не может использовать достаточно энергии, чтобы зачаровать предмет. Собственно для этого ему и нужна пудра. Чтобы зачаровать предмет, маг вкладывает некоторое количество своей маны, которое может позволить себе использовать без вреда здоровью, а остальное нужное количество берет из пудры. Вы же наверняка замечали, что некоторым из них нужно больше пудры, а некоторым меньше, для одного и того же эффекта? Теперь вы понимаете почему.
  
  - Да. Когда я видел подобное, я просто предполагал, что один из них более искусен в этой профессии, чем другой. А оказывается, просто один мог влить в заклинание больше собственной маны, экономя пудру.
  
  - Вот именно. А значит, чисто теоретически, с вашими возможностями, мы сможем, используя лишь слабо заряженную пудру, создавать зачарования среднего класса, а может даже и высокого!
  
  - Звучит, конечно, круто, но что-то подсказывает мне, что у меня могут возникнуть с этим некоторые проблемы.
  
  - Наставник, даже если вы сами не хотите этим заниматься, может, позволите мне?
  
  - Да, пожалуйста. Заодно сможешь тренироваться в управлении маной, даже не выходя из дома. Пойдём в книжный, сегодня шикуем.
  
  - Спасибо!
  
  
  
  Момент сто двадцать пятый: Преследователь
  
  Прошло уже больше месяца с тех пор как Тайрен и Зарин начали своё совместное путешествие. И вот сейчас, как собственно и всегда, они шли пешком к очередному городу. Отправились в дорогу они не так уж и давно, всего два часа назад они вышли за ворота. И всё это время Тайрену не давало покоя странное ощущение присутствия. Периодически оборачиваясь, он шёл сквозь редколесье, вслушиваясь в каждый звук. Гнетущее чувство тревоги заставляло вздрагивать на каждый шорох.
  
  "Дарки", - обратился он мысленно к своей извечной спутнице, - "ты же тоже это чувствуешь?"
  
  "Конечно. Кто-то идёт за нами от самого города".
  
  "Я уж начинал думать, что схожу с ума. Ты его видела?"
  
  "Неа. Он хорошо скрывает своё присутствие. Удивительно, что нам вообще удалось его заметить".
  
  "Что же это за тип такой? Я даже толком не могу понять, с какой он стороны находится. Просто чувствую, что кто-то рядом. Я даже не уверен, насколько он силён. Вообще ничего не понять по этой ауре".
  
  "Если он пытается скрыть свою силу и своё местоположение, значит, ему есть что скрывать. Будь осторожен".
  
  "Да... Чует моя задница, ждут нас новые приключения".
  
  - Зарин, - это уже Тайрен произнёс вслух, - нас кто-то преследует, будь готов к бою.
  
  - Преследует? Кто? - он заозирался. - Где?
  
  - Не знаю. Кто-то, где-то. Кто бы это ни был, но он очень опасен, раз умеет манипулировать своей аурой так, что его сложно выследить.
  
  - Даже вы не можете его обнаружить?!
  
  - Не шуми. Ты каждый раз забываешь, что я не всемогущий. Я и года не провёл в этом мире, и кто знает, какой силы люди нам могут тут повстречаться. Идём дальше, и просто не зевай, когда начнётся бой.
  
  - А вы уверены, что на нас нападут?
  
  - Ну ты прям сама наивность. А зачем он тогда скрывается, если не собирается напасть? Думаешь, он нам сюрприз хочет устроить и поздравить с праздником? А заодно вручить пару крутых артефактов, - Тайрен сделал короткую паузу. - Нас хотят убить. Если точнее, то МЕНЯ хотят убить.
  
  - Из-за чего?
  
  - Да, было дело. Перешёл дорогу особо обидчивым людям.
  
  - Так может, нападём первыми?
  
  - Было бы здорово, но я представления не имею ни где он, ни как далеко. Так что придётся просто ждать.
  
  - А если он нас попытается застрелить издалека?
  
  - Вряд ли. Я думаю, он чувствует мою ауру и понимает, что, такого как я, внезапной стрелой не задеть. Да и от одной стрелы я не умру.
  
  - А как же я?
  
  - Ты тоже от одной не умрёшь. Так что полежишь, подождёшь, пока всё уляжется, а потом мы тебя подлатаем.
  
  - А если в сердце попадёт?
  
  - Вот ты зануда. - Тайрен остановился. - Стой. Давай накину на тебя баф.
  
  Баф - так наш герой называл все защитные и усиливающие заклинания. А в данном же случае он говорил о своей новой магии, которой он научился, пытаясь освоить некоторые заклинания из "Собрания изначального колдовства". Магический навык, использующий комбинацию из двух стихий - света и жизни, должен был останавливать у цели кровотечение, ускорять естественную регенерацию клеток и в целом улучшать самочувствие пациента. Но сколько Тайрен не пытался, ему так и не удалось активировать стихию света, а без неё заклинание получалось неполноценным и то ли вообще не работало, то ли работало через одно место. В итоге, ему на ум пришла мысль заменить энергию света, тьмой. Вы, наверное, сразу подумали, что это глупость, и кто вообще лечит людей тьмой? Но наш герой не заморачивался насчёт предрассудков. О целительной силе тьмы он знал лишь одно - если бы не она, то он давно уже умер бы от потери крови. Возможно, что даже тот бой с крысами стал бы для него последним. Да и его опыт подсказывал, что раны так быстро заживают только у него, а другие люди кровоточат и умирают как обычно.
  
  Так что же у него получилось? Фактически он создал заклинание, которым никто кроме него не мог бы воспользоваться, даже если бы он рассказал, как это сделать. Магия тьмы - очень редкая школа, и в первую очередь это из-за высокой сложности применения. Поджечь ману это одно, а превратить её в нечто, поглощающее весь свет не так уж и легко. А всё потому, что мана легче превращается в то, что вы часто видите и лучше всего понимаете. Вы когда-нибудь видели концентрированную тьму? Что это вообще такое? Как можно сконцентрировать отсутствие света? Эти вопросы не давали покоя и другим юным магам, стоящим перед выбором стихии для использования. К тому же была и другая проблема. Тёмная магия лучше работала ночью, и имела меньший эффект средь бела дня. Какой смысл тратить время на обучение такой сложной стихии, когда есть универсальный огонь? Вот и большинство думало так же.
  
  Размышляя над целительными возможностями тёмной стихии, Тайрен решил, что неважно с помощью чего ты пытаешься помочь человеку - главное это намерения. Воспламенив в душе чёрное пламя, он собрал в своей голове образ того, что хочет получить и перенёс мысленный макет на руку, приложенную к плечу Зарина. Энергия побежала быстрым потоком и начала вливаться в его ученика. Юный маг слегка поморщился. Этот процесс был не то что бы болезненным, а скорее крайне неприятным. Он ощущал, как в него втекает нечто вязкое и противное. Как будто какой-то слизняк заполняет его тело, обволакивая внутренние органы. Не самые лучшие ощущения, которые можно себе представить. Но эффект от бафа полностью перекрывал полминуты мучений. Его наставнику удалось превзойти все целительные заклинания, о которых Зарин слышал.
  
  Так что же делала эта магия? Если коротко - защищала от любого смертельного исхода. Во-первых, кровь переставала вытекать из ран. Точно так же как Тайрен не мог умереть от кровопотери, так и человек, получивший этот баф, не мог лишиться достаточного количества крови, чтобы погибнуть. Во-вторых, как удалось выяснить нашему герою, его внутренняя тьма не только закрывала собой все внешние порезы, но и восстанавливала органы, заменяя повреждённые участки чёрным дымом. Из-за этого свойства, органы могли продолжать работать даже в случаях практически полного разрушения. При этом магия никак не мешала естественной регенерации, и даже её слегка подстёгивала. Так что теперь Зарин мог быть на все сто процентов уверен, что как бы его не истыкали и не изрезали, он всё равно останется жив.
  
  Но и как любое сильное заклинание, это тоже требовало немалых вложений сил. По ощущениям, чтобы наложить магию, Тайрену приходилось отдавать около четверти всего своего запаса энергии. Правда в случае крайней необходимости, баф можно будет рассеять и вернуть оставшуюся в заклинании ману назад. Да и к тому же поддерживать баф не нужно, а значит, начиная с момента наложения, его мана снова начнёт восстанавливаться, стремясь к изначальному пределу. Так что можно сказать, что недостаток не такой уж и большой. А если на них нападут, когда его силы полностью восстановятся, то у него при себе будет на четверть больше маны, чем было бы, не воспользуйся он этой магией. Но тогда, если баф может висеть на цели практически бесконечно, то почему до этого момента Зарин шёл без него? Всё просто. Наш герой боялся, что такая нестабильная стихия как тьма, может проникнуть вглубь души парня и начать менять его изнутри. Кто знает, что с ним может случиться от постоянного контакта с чужеродным элементом. Поэтому он перестраховывался и не использовал это заклинание без явной необходимости.
  
  
  
  Момент сто двадцать шестой: Не очень внезапное нападение
  
  "Стрела!" - кто же, как не Дарки может почувствовать опасность раньше всех.
  
  Похоже, человек, шедший за ними, догадался, что его раскрыли, и решил прервать подготовку своего противника. Но Тайрен уже закончил вливать ману в Зарина, и, оторвав руку от плеча, быстро схватился за рукоять катаны. Глаз мгновенно выцепил среди деревьев, приближающийся мелкий объект. И всё же не зря он решил обезопасить своего ученика. Первый выстрел предназначался именно ему. Толкнув Зарина ногой в бок, он спас его от неминуемой дырке в спине. Хоть тьма и не даст парню умереть, но кто знает, что там за яд намазан на наконечнике. От боли и токсинов заклинание не защищало. А потому, если яд вдруг остановит сердце или начнёт сводить с ума от боли, то тут уже ничего не попишешь.
  
  После пинка юный маг повалился на землю, а стрела со свистом скрылась в кустах. Тайрен обернулся, всматриваясь в деревья. Никого. Может сверху? Он пробежался взглядом по кронам. Нет, пусто. Да и стрела летела параллельно земле.
  
  - За что?! - похоже, пинок оказался сильнее, чем планировалось, и маг прилично ушибся.
  
  - Тш-ш. Не вставай. Тебя чуть не грохнули. Ползи к ближайшему дереву.
  
  - Я могу создать барьер.
  
  - А от зачарованных стрел он спасёт?
  
  - А у него и стрелы зачарованы?
  
  - Представления не имею. А потому, исключать такую вероятность я не стану. Ползи давай отсюда.
  
  Дальше Зарин пререкаться не стал и, не поднимая головы, пополз к ближайшим кустам.
  
  - Эй ты! Вылазь уже давай! Раз начал бой, так чего ждёшь то?-- прокричал Тайрен в пустоту леса.
  
  Тишина. А самое странное, что аура стала ещё более непонятной. Если до этого казалось, что враг где-то сзади, но точно было не разобрать, то теперь ощущения говорили, что противник вообще повсюду. Сверху, снизу, слева и справа. А также спереди и сзади. Опасность давила со всех сторон. Тайрен впервые за долгое время чувствовал себя немного растерянно, не понимая, откуда ждать следующей атаки. Он по прежнему смотрел в сторону, откуда прилетела стрела, ну чувства просто разрывались, заставляя его опасаться удара в спину. Возможно, этого враг и ждал. Он надеялся, что под действием ауры, цель развернётся и потеряет ориентацию. Но наш герой был непреклонен. Он стоял смирно, продолжая рыскать глазами меж деревьев.
  
  - Долго мы так будем стоять?! Либо вылазь, либо стреляй уже!
  
  И снова ничего.
  
  - Ох, зря ты так долго тянул, - в этот раз тихо, себе под нос проговорил наш герой. - Лучше было не выводить меня из себя.
  
  Перед вытянутой вперёд рукой появился небольшой огонёк, постепенно переходящий от оранжевого к чёрному. Ещё секунда и чёрный поток огня вырывается вперёд. Трава, кусты, деревья - ничто не может устоять перед этим разрушительным пламенем. Огонь не то чтобы сжигал все попадавшие в него объекты, а как будто полностью вытягивал из них всю жизненную энергию, обращая в чёрную пыль. Жуткая смерть ждала любого, кто не успел бы выйти из тёмного потока. Всё на расстояние в пятьдесят метров впереди превратилось в пепел. Даже от деревьев практически ничего не осталось. Чёрные обугленные столбы один за другим падали на землю, рассыпаясь в пыль при ударе о почерневшую твердь.
  
  Две стрелы, с промежутком в доли секунды вновь вылетели из-за деревьев. Нападавший уже успел перебраться в сторону, и огонь его совершенно не затронул. Тайрен же, прекратив поливать тьмой, ставшую безжизненной местность, легко увернулся от тандема стрел.
  
  - Ну! Стреляй ещё! Сил у меня ещё много! Если не начнёшь действовать, я тут всё дотла спалю!
  
  На самом деле, он не очень-то любил пользоваться магией. То, что он сделал только что, отъело от него приличный кусок маны. Как бы он не хотел, но сжечь всё вокруг себя в радиусе пяти десятков метров он не сможет. Нет, ну если ему дадут отдохнуть, поспать чуток, то возможно. Но сейчас его сил хватит ещё на два-три повторения, а дальше придётся полагаться только на меч. Да и не будет он трижды пуляться огнём. Сейчас-то он уже чувствовал себя слегка уставшим, и только бешено колотящееся сердце, и буря ненависти к скрывающемуся человеку не давали этой усталости повлиять на его возможности. Оставалась лишь надежда, что его блеф примут за чистую монету и выйдут сражаться в открытую. А уж в сражении один на один Тайрен не проиграет. Как минимум так он себя подбадривал. Кто знает, какими ещё навыками обладает этот человек-невидимка. Сейчас он просто прощупывает почву, оценивая своего врага, а значит он достаточно умён, чтобы не лезть на рожон.
  
  - Мне скучно! Выходи уже! Паренёк не будет мешать нашей дуэли! Ты же за мной пришёл?! А его ты атаковал, так как хотел убрать самого слабого, да?! Так вот считай, что у тебя получилось! Предлагаю отойти отсюда метров на двести и сразиться один на один! Если согласен, выстрели в меня ещё разок!
  
  Ответа Тайрен ждал не меньше минуты. Его это уже так бесило, что он был готов начать выжигать всё вокруг. Стрела вновь прилетела с другой стороны. Уклоняясь, он заметил, что на той привязана какая-то бумажка. Решив, что это сообщение, он попробовал схватить стрелу прямо в полете, дабы не искать ту по кустам. Ускоренное восприятие и реакция сделали своё дело и вот он уже разворачивает привязанную записку. Единственным недостатком такой ловли стрел, оказалась стёртая кожа на ладони. Не то чтобы это сильно мешало, но если бы не только наконечник, но и само древко стрелы было бы покрыто ядом, то сейчас он получил бы в свою кровь приличную дозу токсина.
  
  Записка гласила, что незнакомец готов выйти только в том случае, если Тайрен поцарапает стрелой своего спутника. Наконечник этой стрелы был смазан паралитическим ядом, замедляющим нервную деятельность и сковывающим мышцы. Одна царапина парализует цель на полчаса. Конечно, нельзя было доверять человеку, который нападает на тебя из засады. Стрела могла быть отравлена чем угодно, и это "что угодно" могло легко убить его ученика. Наш герой так рисковать не мог, но ему и не пришлось.
  
  Перед тем как начать изучать из "Собрания" заклинания, он прошёлся по всему перечню всей доступной там магии. И первое, чему он решил научиться, так это магической оценке. Самое интересное в этом заклинание оказалось то, что оно как будто уже сохранено в его душе. Конечно же, он не проводил ритуал познания и не изучал до этого никакой магии. Но, по словам Зарина, способ активации оценки точь-в-точь соответствует тому, как активируются сохранённые заклинания. Фактически этому даже обучаться не нужно. Для активации всего лишь необходимо пожелать узнать информацию о предмете и сказать "оценка". Даже у юного мага получилось воспользоваться им с первого раза, без каких либо проблем.
  
  Недолго думая, Тайрен подумал о стреле и прошептал:
  
  - Оценка.
  
  Сразу же после этих слов в его сознании появилась вся доступная информация по объекту. Из какого дерева состоит древко, чьи перья воткнуты в хвостовую часть, из какого металла отлит наконечник и, конечно же, что за яд нанесён сверху - всё это всплыло в его голове. И, поняв, что стрелок не врёт, он отбросил сомнения в сторону.
  
  - Зарин, ты там в порядке?
  
  - Да! - раздалось откуда-то из кустов.
  
  - Подойди ко мне, кое-что скажу.
  
  - А там безопасно?
  
  - Вполне.
  
  - А что с тем человеком?
  
  - Для этого я тебя и зову.
  
  Кусты зашевелились и весь облепленный травой и листьями, всё ещё слегка пригибаясь, Зарин поднялся на ноги.
  
  - Всё спокойно?
  
  - Да-да. Ты, блин, так за свою жизнь боишься, как будто она у тебя одна, - Тайрен не смог сдержать улыбки.
  
  - Конечно одна!
  
  - Да шучу я, смотри, что я нашёл, - он показал стрелу с запиской.
  
  - Убийца что-то написал? - став чуть более уверенным, маг подошёл к наставнику поближе.
  
  - Написал. Я сейчас тебя этой стрелой царапну и пойду, сражусь с ним один на один.
  
  - Что? Нет! Нельзя меня царапать неизвестной стрелой!
  
  - Да я оценил её уже. Там паралитический яд. Полежишь немного в траве, а я за тобой через полчасика вернусь.
  
  - Наставник, а вы не боитесь, что у него есть союзники, которые убьют меня, пока я беспомощный валяюсь в траве!
  
  - Да кому ты нужен. Да и голову тебе отрубать никто не будет. А проткнутое сердце зарастёт тьмой. Всё будет хорошо. Наверное.
  
  - А если вы проиграете?
  
  - Повторюсь - ты никому не нужен. Врага ты не видел, а значит убивать тебя нет смысла. Всё завязываем разговоры.
  
  Тайрен быстрым движением резанул кончиком стрелы по оголённой руке мага. Тот попытался увернуться, но тягаться в скорости с наставником ему ещё было рано. Уже через несколько секунд яд начал действовать и тело парня застыло в той позе, в которой находилось. Наш герой решил, что оставлять его так будет не лучшим вариантом, а потому аккуратно уложил окаменевшее тело на траву.
  
  - Всё! Дело сделано! - крикнул он в пустоту. - Ты готов?!
  
  Тут ощущение присутствия изменилось, и аура обрела точное очертание, давая понять, где сейчас находится враг. Не мешкая ни секунды, Тайрен пошёл на встречу с убийцей.
  
  
  
  Момент сто двадцать седьмой: Дуэль
  
  Пройдя метров сто, Тайрен заметил чью-то фигуру в просвете меж деревьев. Обычно, глаза его не подводили, но сейчас висевший над поверхностью образ убийцы как-то неестественно сильно размазывался. Как будто кто-то уменьшил зрение пунктов эдак на пять. Он осмотрелся по сторонам. Нет, со зрением всё в порядке, расплывался только человек стоящий вдалеке. На самом деле из-за этого эффекта даже было сложно понять, а человек ли это. Фигура выглядела просто как размытое пятно, и если бы он не ощущал чёткую ауру от этой кляксы, то ни за что бы не догадался, что это человек. Но чем ближе Тайрен подходил, тем чётче становились очертания мужской фигуры. Убийца, одетый в обычную кожаную броню, больше походил на охотника, чем на ассасина. За его спиной висел интересный колчан, стрелы в котором стояли чётко в два ряда. И оперение у каждой слегка отличалось по цвету. Похоже, что каждая стрела имела свой собственный эффект, и из такого колчана умелый убийца мог легко достать нужную для конкретного случая. Сейчас мужчина стоял в стойке, возведя лук, но, не натягивая тетиву.
  
  - Здорова! - Тайрен поднял пустую руку в знак приветствия. - Ты из клана наёмных убийц?
  
  Мужчина, маска которого закрывала нижнюю часть лица, промолчал. Убрав за спину лук, он вынул из ножен два кинжала с лезвием не менее двадцати сантиметров каждое.
  
  - Ты какой-то неразговорчивый. Я же не выпытываю у тебя секретную информацию. Просто если ты из клана, значит, после того как я тебя убью, я пойду мстить, как и обещал. Та девчонка же передала вам мои слова? Или нет?
  
  Ответ на вопрос Тайрен так и не услышал. Убийца сорвался с места и метнулся в его сторону. Всё произошло так быстро, что летящая стрела могла бы показаться детской забавой. Мужчина обладал невероятной скоростью. Десять метров, что разделяли соперников, он преодолел за одно мгновение. Тайрен даже еле успел вытащить меч из ножен, дабы отбить стремительную атаку и не помереть с первой же тычки. Завязался смертельный поединок. Если бы обычный человек стал бы невольным наблюдателем данной битвы, то он, скорее всего не смог бы даже ничего разобрать. Тела двигались по маленькой полянке в невероятном темпе. Непрерывный лязг металла расходился на сотни метров в разные стороны.
  
  Наш герой никак не ожидал столкнуться с настолько искусным противником. Острые клинки пролетали перед глазами так быстро, что не было и момента на раздумья. Отбить удар левой, увернуться от косого удара правой, и так далее и тому подобное. Его противник однозначно был намного более опытен в сражении с людьми. В этой схватке Тайрена спасали только его скорость и невероятное желание не проиграть. После многочисленных схваток с опаснейшими существами этого мира, он решил для себя, что победа это не главное. Главное это выжить и вынести из поражения некий опыт, который позволит победить в следующий раз. Не то чтобы он часто проигрывал, но иногда ситуация заставляла его либо отступить, либо отдать бой на откуп Дарки. В обоих случаях он чувствовал себя проигравшим, а желание стать сильнее впивалось в его сознание всё глубже. Тот медведь, который чуть не отгрыз ему ногу, стал одной из тех ступеней, на которую он хотел взойти сам, во что бы то ни стало. Сейчас же этот человек в маске станет для него ещё одной ступенькой к познанию истинной силы. Но если же препятствие окажется слишком высоким, у него есть как минимум два козыря, которые позволят закончить бой. Первый - это Дарки. От внезапной атаки косой со спины никто не сможет увернуться. А если вдруг произойдёт чудо, и убийца сможет каким-то образом избежать урона и от меча и от косы, то есть ещё и второй вариант. Это заклинание Тайрен назвал "Массовое испепеление". Это очень простая магия, которую можно использовать даже в таком быстром бою. Для того чтобы её применить, нужно лишь выпустить ману в воздух во всех направлениях, а потом единоразово её поджечь. С учётом, что ненаправленную ману наш герой может распространить сейчас немногим больше чем на три метра, этого всё равно должно хватить, чтобы подпалить любого, кто находится с ним в ближнем бою.
  
  Но это всё на крайний случай. Сейчас он хочет победить честно. Не то чтобы названные варианты были уж слишком нечестными, ведь это всё часть его силы, которой он имеет полное право пользоваться. Но уже давно он понял, что его навык владения мечом достиг предела, который он никак не может преодолеть. Именно из-за этого он решил обучаться магии. Главное для него это не останавливаться в развитии. Будь то меч или магия - не важно. Пока он ищет способы развить навыки ближнего боя, он тренирует другой аспект, который пока что ещё крайне далёк от идеала. И вот этот убийца, возможно, станет для него невольным учителем, позволив разрушить нависший потолок. Каждый порез от кинжала, каждый синяк станут для Тайрена бесценным опытом. А то, что с ним не играются, а пытаются по-настоящему убить, добавляет ещё больше ажиотажа.
  
  Первые несколько десятков секунд боя он лишь приспосабливался, а теперь, разгорячившись по полной, он пошёл в атаку. Сердце шумно стучалось в груди, вздувая вены на шее и руках. Адреналин атаковал мозг, заставляя безумную улыбку расползтись по лицу. Да, вот оно! Наслаждение от настоящей смертельной битвы, где жизнь стоит на кону. Либо он, либо его враг сегодня умрёт! Сталь звенит, разлетаясь искрами в воздухе. Одежда режется на лоскуты, оголяя беззащитную человеческую кожу. Драйв и азарт подстёгивают нашего героя, ускоряя и без того молниеносные движения. Боль от многочисленных порезов лишь стимулирует желание сражаться дальше. Биться до конца. Он уже не только отбивает и уклоняется, но и сам пытается нанести урон своему противнику.
  
  Похоже, убийца даже слегка замешкался, увидев довольные и слегка сумасшедшие глаза своего оппонента. И Тайрен не преминул этим воспользоваться. Катана легко прорезала линию в кожаной броне, слегка покарябав кожу. Но ассасина это не остановило. Похоже, что он тоже привык к боли и такая царапина даже не повлияла на его скорость. Но начало было положено. Всё больше адаптируясь к стилю боя мужчины в маске, наш герой продолжал наносить удары, периодически попадая по цели. Но и сам он не мог избежать порезов от бесконечно быстрых клинков, сливающихся в один ужасающий вихрь.
  
  Они сражались не больше минуты, но по ощущениям прошла уже целая вечность. Мельтешащие по поляне фигуры всё продолжали свой смертельный танец. Глаза Тайрена ещё с начала боя пылали жуткой чернотой, а сейчас ещё и его руки и лицо начали покрываться чёрными разводами. Тьма окончательно проснулась, питая его тело и не давая сердцу снижать обороты. Шквал ударов продолжал литься в обе стороны, разрезая воздух и плоть, неудачно попавшуюся на пути. Если бы кто-то смог разглядеть дуэлянтов в этот момент, то он бы понял, что ни на одном из них уже не осталось и живого места. Одежда изрезана в хлам, а количество порезов на коже невозможно и сосчитать. Трава на скромной полянке уже давно отдавала багровым отливом от всей той крови, что бесконечным потоком слетала с оружия. Даже с учётом, что раны нашего героя не кровоточили, в момент пореза часть горячей багровой жидкости всё равно выплёскивалась наружу.
  
  Последний раз так неистово и самоотверженно Тайрен сражался в бою с гигантом, который привёл к удручающим последствиям. Но больше такого не повторится. Его оружие покрылось чёрной пеленой вместе с тем, как тьма начала разливаться по венам. Из-за того, что меч слегка удлинился, его противнику досталось несколько лишних порезов. Конечно, этот финт тоже можно считать нечестным, но тут уже ничего не поделать. Распыляясь всё сильнее, наш герой всё меньше контролировал накатывающую изнутри тьму. Да и не хотелось ему её особо удерживать в узде. Эта сила часть него самого, и он вправе пользоваться ей, когда захочет. И пусть она хаотичная и неудержимая, но это то, с чем он мирился большую часть своей жизни. Эта тьма и есть он. Истинный он, скрывающийся в глубине подсознания. Он не хочет и дальше разделять самого себя на части. Когда-нибудь он сможет полностью принять свою настоящую сущность, и ему больше не будет нужен посредник в лице Дарки, для управления этой силой.
  
  Прошла ещё одна минута. А в представлении сражающихся канула в небытие ещё одна вечность. Бой на таких скоростях для противников протекал невероятно медленно. Боль от ранений иногда доходила до мозга лишь спустя пару тройку новых порезов. Абсолютно все ресурсы организма отдавались на вычисление следующего удара врага и передачу нервных импульсов в нужные части тела, для того чтобы уклониться, парировать или же атаковать найденную брешь в защите. Окровавленные куски одежды валялись на багровой траве. На руках и торсе не просматривалось ни единого живого места. Лишь невообразимая сила воли двигала бойцами, заставляя тех вновь и вновь взмахивать своим оружием.
  
  Минула ещё одна минута. Скорость танца клинков начала потихоньку спадать. Движения соперников становились всё менее быстрыми и уверенными. Руки и ноги начинали неметь, а мозг рапортовал о недостатке крови. Похоже, Тайрен всё-таки выиграл эту дуэль. Ноги ассасина подкосились, и он упал на траву лицом вниз, заливая и без того багряную землю кровью. Наш герой же, смахнув тёмную пелену с клинка, убрал тот в ножны и, обнаружив рядом с собой небольшое деревце, облокотился на него спиной.
  
  
  
  Момент сто двадцать восьмой: Боль и смерть
  
  - Наставник, вы закончили? - из-за деревьев послышался хорошо знакомый голос.
  
  - Что-то вроде того, - Тайрен, тяжело дыша, наблюдал за истекающим кровью убийцей. - А как ты так быстро освободился от паралича, он же полчаса должен был действовать?
  
  - Я вспомнил одно заклинание, называется "Очищение". Оно позволяет вывести из крови все чужеродные элементы.
  
  - А ты разве раньше его практиковал?
  
  - Нет. Пришлось тренироваться на живую. Раза с двадцатого только получилось полностью вывести яд.
  
  - Неплохо для первого раза.
  
  - Он мёртв? - увидев тело, спросил юный маг.
  
  - Думаю, нет.
  
  - Вы можете ему помочь?
  
  - Что?! Нахрена?
  
  - Иначе он умрёт.
  
  - Да и пусть умирает, мне то что?
  
  - Вам что не жалко просто вот так вот взять и убить человека?
  
  - Нет? - удивляясь настолько глупому вопросу, то ли спросил, то ли ответил наш герой.
  
  - Но как же?! Это же не какой-то монстр! Это живой человек! - Зарин сорвался на крик.
  
  - Не ори ты так. Каждый раз, когда я выхожу на задание, я готов к тому, что со мной может случиться. Я готов к тому, что могу умереть. Неважно с кем я сражаюсь. Будь то монстр или человек, смерть не видит никакой разницы. С этим парнем всё то же самое. Он знал, на что идёт, и знал, что этот день, как и любой другой, может стать для него последним. Каждый из нас был готов к любому исходу.
  
  - Но разве вы не будете чувствовать вину за смерть человека?!
  
  - Я впервые убил человека на второй день пребывания в этом мире. И знаешь что? Я ни тогда, ни сейчас не сожалею о содеянном. Тот парень это заслужил, как собственно и этот.
  
  - Но... Но разве мы вправе решать, кому жить, а кому умереть? - немного тише и чуть менее уверенно произнёс маг.
  
  - А кто в праве это делать? Бог что ли? Это была лучшая битва в моей жизни, так что я не собираюсь добивать этого парня. Если бог решит оставить его в живых, то так оно и будет. В таком случае он выживет, будь уверен.
  
  - Бог творит добро через своих последователей. Если мы ему не поможем, то кто тогда?
  
  - Пф-ф, да кто угодно кроме нас. Возможно, как только мы уйдём, здесь пройдёт маг жизни, собирающий неподалёку растения. Парочка заклинаний и парень будет как новенький.
  
  - А если не пройдёт?
  
  - Значит не судьба.
  
  - Но он же умрёт...
  
  - Да такое бывает. Если бы вместо него тут валялся я, ты бы тоже начал умолять безжалостного ассасина, чтобы он вылечил меня?
  
  - Конечно!
  
  - И зачем я спросил... Слушай. Этот парень - убийца. По тому, что он умеет, скорее всего, он вырезал уже не один десяток, а может и не одну сотню ни в чем не повинных людей. Не, ну может быть, кто-то в чем-то был и повинен, но точно не все. Если его не остановить, то он и дальше будет убивать. Вначале он и тебя планировал лишить жизни. Для него человеческая жизнь вообще ничего не стоит. В смысле стоит. Думаю, за меня ему должны были отсыпать парочку золотых. Если меньше, то это даже не смешно.
  
  - Но тогда и для вас жизнь ничего не стоит!
  
  - Ну, жизнь убийцы для меня точно не имеет значения. Без таких людей мир станет лучше. А уж раз я тут живу, почему бы не подчистить эту землю от таких как он.
  
  - Я не согласен! Любая жизнь важна! К тому же, может он после этого исправится!
  
  - Серьёзно? Исправится? Для него убивать то же самое как для тебя читать книги. Вот ты бы смог перестать читать?
  
  - Если бы от этого зависела чья-то жизнь то, конечно же!
  
  - А вот он не сможет, потому что ему наплевать на жизни других.
  
  - И вам наставник тоже наплевать на его жизнь?
  
  - Именно.
  
  - Так не должно быть! Мы не должны убивать себе подобных!
  
  - Я тут вспомнил одну интересную магию, секунду, сейчас найду, - Тайрен достал из сумки книжку и в пару движений долистал до нужной страницы. - Ага. Вот оно. Целебное заклинание, позволяющее разделить повреждения между двумя людьми. Заклинание должен произнести человек, который хочет поделиться своей болью. Не хочешь распробовать всё то, что сделал со мной этот тип? Может, после этого твой пыл по спасению его жизни пропадёт?
  
  - Если моё мнение после этого не изменится, вы поможете ему?
  
  - Я как минимум подумаю над этим. Иди сюда, а то мне даже стоять тяжело, - сказав это, он снова уткнулся в книгу, быстро бегая глазами по строчкам и шевеля губами. - Так, кажется разобрался, давай руку.
  
  Зарин взялся за протянутую ему руку и тут же почувствовал, как его тело начало разрываться на части. Он не мог сдержать крика от невыносимой боли, которая накатывала на него бесконечным цунами. Тысяча острых бритв бегала по его телу, то там, то тут разрезая кожу. Невыносимая, жгучая, режущая боль не отступала! Он попытался вырвать руку, но его наставник крепко сжал её, не давая и шанса на избавление. Он кричал. Кричал так, что даже горло начало болеть. Только его собственный жуткий крик поддерживал в нём сознание, не давая тому утонуть в океане нестерпимой боли. Мозг начала застилать тёмная пелена, пытаясь отгородить сознание от того, что происходит с телом. Но его собственный крик раз за разом не давал уйти в так желанное забвение.
  
  И вот наконец-то боль начала отступать. Рука освободилась, и он упал на землю. По лицу бесконечным потоком текли слёзы, а в горло как будто насыпали песка. Так плохо он себя ещё никогда не чувствовал, и надеялся, что никогда больше не придётся повторять подобного. Он попытался встать. Ноги сводило судорогой, а руки дрожали, как у последнего пьянчуги. Не в силах подняться, он сел на колени и посмотрел на своего наставника.
  
  - Как... - говорить было очень тяжело, горло пересохло и болело как после сильной простуды. - Как, вы справляетесь с этим?
  
  - Я просто привык. На вот, попей, - Тайрен достал из сумки флягу.
  
  Быстро смочив горло, Зарин было хотел что-то ещё сказать, но его перебили.
  
  - И не забывай, это была только половина. Заклинание делит боль между целями поровну. Мне кстати прилично так полегчало после этого. Как будто освежающий душ принял.
  
  - Я... Я всё равно не поменял своего мнения, - он снова сделал пару глотков. - Мы должны спасти его, даже если он причинил вам столько боли, он всё равно человек. Мы не можем оставить его в таком состоянии.
  
  - Ну, так иди и помоги ему, что ты ко мне пристал то?
  
  - Я не владею целительными заклинаниями.
  
  - А я владею?
  
  - Да, вы можете наложить на него свой баф, и тогда его раны затянутся.
  
  - То есть ты серьёзно считаешь, что не владеешь целительной магией? А как же магия огня?
  
  - Огонь создан лишь для разрушения, им нельзя никого вылечить.
  
  - А до того как я рассказал тебе про мой баф, ты знал, что кого-то можно вылечить тьмой?
  
  - Нет, наставник, не знал, - признался юный маг.
  
  - Вот и тут так же. Я тебе говорю, иди и прижги ему раны. Не важно, какой стихией ты пытаешься помочь человеку. Главное - это твои намерения. Если уж сама тьма может спасти твою жизнь, то чем огонь хуже?
  
  - Но ведь ему будет больно?
  
  - Конечно, будет! Да ещё как! Но что бы ты выбрал: боль или смерть? Тут ничего не поделаешь, магия не идеальна.
  
  - Но ведь вы обещали помочь!
  
  - А я что делаю? Сам ты разве додумался бы использовать атакующую магию в качестве лечебной? Я уверен, что нет. Так что если хочешь, чтобы он жил, не медли, а то кажется мне, долго так этот тип не пролежит.
  

Арка IV-2: Тёмный священник

  
  Момент сто двадцать девятый: Дождь, скрывающий тьму
  
  - Ну, и чем всё закончилось? - похоже, прокручивая в голове те события, Тайрен сделал слишком длинную паузу, и у Фелии кончилось терпение.
  
  - Зарин прижёг тому мужику раны и остался с ним. Сказал, что должен помочь довести его до города. А я... а я отказался участвовать в этом акте милосердия и пошёл дальше. И так как мой ученик возражать мне никак не стал, думаю, он на меня прилично так обиделся. Ну, в общем-то, и всё. Не знаю, что с ним случилось дальше, надеюсь, что тот ассасин не прирезал его по дороге. Мне, конечно, будет обидно, если Зарин умрёт, но не настолько, чтобы перешагивать через свои принципы и помогать человеку, желавшему меня грохнуть.
  
  - Удалось отомстить клану убийц? - красноволосый, слушавший историю с не очень-то заинтересованным выражением лица, вдруг решил задать вопрос.
  
  - Нет. Пока что нет. Я не очень хороший сыщик, да и особо не ставил это своей целью. Единственное, что удалось узнать, что их база располагается где-то на востоке континента. Как соберусь выдвинуться в том направлении, так снова займусь сбором информации. В последнее время я даже забыл про них. Когда под боком стоит эта крепость, от которой всё дальше и дальше расходятся волны чумы, пожирающие всю жизнь вокруг, как-то не до каких-то там ассасинов. Как бы нам весь материк не потерять из-за этого тёмного лорда.
  
  В помещении, освещаемом слегка желтоватыми кристаллами, свет сначала моргнул, а потом и вовсе погас. Большой зал опустился во мрак, и лишь небольшие окна не давали этому месту полностью лишиться освещения.
  
  - Опять что ли на мана-станции проблемы, - раздался голос официантки откуда-то из темноты. - Не беспокойтесь, сейчас включим резервный генератор.
  
  Не прошло и пары минут, как кристаллы под потолком вновь засветились, конечно, не так ярко как изначально, но это всяко лучше, чем сидеть в полумраке. К тому же, за окном неожиданно стемнело. Тайрен попытался разглядеть, что же там произошло, но ничего интересного не увидел. Так как с едой уже было давно покончено, он быстренько вытер руки о прилагающуюся к пище тряпочку и пошёл к выходу.
  
  - Пойду, погляжу, что там случилось. А то с неожиданным потемнением на улице у меня связаны не самые лучшие воспоминания.
  
  Фелию и Гровера за столом тоже ничего не держало и, оставив несколько монет, они двинулись за Тайреном.
  
  - Кажется, дождь собирается, - невольно вырвалось у нашего героя, когда он увидел абсолютно черны тучи на небе.
  
  - Смотрите, - вышедшая следом за ним Фелия, замерла, уставившись куда-то в сторону.
  
  - Дым? В той стороне мана-станция. Может, в неё молнией долбануло? - предположил Тайрен.
  
  - Рядом с мана-станцией ещё и церковь света стоит, - раздался женский голос сзади. - У них там шпиль металлический на верхушке здания. Может молния в него попала? - серебряноволосая девушка, владеющая гостиницей, тоже вышла посмотреть, что происходит.
  
  - Сходить, поглядеть что ли. Не каждый день увидишь, как пылает церковь света, - последние его слова утонули в шуме обрушившегося на город дождя. Вода лилась с неба сплошным потоком. Чтобы произнести следующую фразу, Тайрену даже пришлось напрячь голосовые связки. - Вы со мной пойдёте?
  
  - Не, черноглазик, не сегодня. Мы же завтра собираемся отправиться к замку, да? Надо ещё подготовиться к отправке.
  
  Тайрен перевёл взгляд на Гровера и, увидев его безразличное выражение лица, понял, что этому тоже не интересны горящие здания.
  
  - Хорошо, тогда завтра в десять встречаемся у городских ворот. Согласны?
  
  И блондинка и красноволосый кивнули практически одновременно.
  
  - Тогда до завтра.
  
  - Пока-пока черноглазик.
  
  Быстренько сбегав за накидкой, Тайрен уже через минуту шёл по направлению к центру города. Дождь лил с такой силой, что казалось, даже слегка придавливал к земле, а видимость не превышала пары десятков метров. Людей на улице как ветром сдуло или лучше сказать, как дождём смыло. Наш герой оказался единственным человеком, кто решил выйти из укрытия в такую погоду. Минут десять здания сменяли друг друга по обочинам дороги, пока он наконец-то не вышел к огороженной территории местной церкви. Ворота, как и обычно в такое время, оказались открыты. Никаких признаков пожара не наблюдалось. То ли дождь уже успел всё потушить, то ли дымилось что-то другое. Рядом с церковью стояло ещё одно здание - мана-станция. Она имела сразу два входа, один со стороны церковного двора и другой с внешней стороны забора.
  
  Внутри мана-станция представляла из себя зал, увешанный огромным количеством кристаллов с большой энергоёмкостью. Все эти магические батарейки были подключены к здоровенному мана-кристаллу, который располагался на крыше здания и всасывал в себя огромное количество энергии прямо из воздуха. Удивительно, что такой объект вообще построили посреди города, ведь из-за этого камня концентрация маны в воздухе значительно падала, и мана у людей восстанавливалась медленнее, чем обычно. Не то чтобы простые обыватели могли заметить хоть какую-то разницу, но ведь мана-станция стоит у церкви, прямо на их территории. Маги света уж точно должны были знать, чем обернётся такое соседство. Единственное, что приходило Тайрену на ум в этой ситуации, так это то, что церковникам просто захотелось больше влияния, а владение единственной мана-станцией в городе, а если точнее, то единственной мана-станцией на всём континенте, может значительно усилить позиции церкви.
  
  "А разве мана-кристалл на крыше должен быть таким тёмным?" - сквозь стену дождя, он кое-как смог разглядеть тот самый кристалл-аккумулятор.
  
  И только наш герой хотел подойти поближе, дабы рассмотреть получше изменивший свой цвет кристалл, как из дверей церкви вылетел человек. Вылетел спиной вперёд, выбив своим телом одну из створок двери. Мужчина прокувыркался по ступенькам и упал лицом в мокрую землю.
  
  "Не зря я сегодня сюда пришёл. Прям, как чувствовал, что будет заварушка. А эти двое пусть и дальше сидят, кукуют в гостинице", - довольный собой Тайрен, направился к входу в здание, откуда сквозь звуки дождя доносились периодические крики.
  
  
  
  Момент сто тридцатый: Пожар
  
  - Маргарет! Мэй! - мужчина яркой вспышкой света выжег очередного огнедышащего жука переростка, и изо всех сил бросился к дому. Из открытой двери клубами валил чёрный дым.
  
  Роберт узнал о случившемся всего час назад. Как только в церковь пришла информация, что на близлежащую деревню напали монстры, он тут же сорвался со службы и бросился к зданию магической библиотеки, рядом с которой располагался дом местного порталиста. Он знал, что услуга встанет ему не дёшево, даже с учётом, что деревня находилась не так уж и далеко. Но в эту минуту, он был готов отдать последние штаны, лишь бы успеть спасти своих жену и дочь. Но ситуация вышла из-под контроля, когда выяснилось, что порталист отъехал по делам в соседний город. От этой информации у мужчины закололо в груди ещё сильнее прежнего. На лошади туда добираться не меньше получаса, и кто его знает, сколько уже времени там орудуют эти монстры. Добежав до ближайшей конюшни, он вскочил на первую попавшуюся лошадь и поскакал на всех парах из города.
  
  Ещё на подходе, он ужаснулся от увиденного. Деревню окутывало пламя. Несколько стражников то там, то тут сражались с крупными красными жуками, прикрываясь щитами от выдыхаемого монстрами огня. Но он не мог позволить себе остановиться и помочь блюстителям порядка. Неистово стуча по бокам уставшей лошади, мужчина скакал через всю деревню, прямиком к своему дому.
  
  Неожиданно, стена огня преградила дорогу, и лошадь, встав на дыбы, скинула с себя наездника. Пытаясь понять, что случилось, Роберт поднялся на ноги, оглядываясь по сторонам. Ещё каких-то сотня метров и он уже вбегал бы в свой обитель. Но беда не приходит одна. Сначала отсутствующий портальщик, теперь ещё и здоровенный пышущий огнём монстро-жук. Как будто сама судьба желает помешать ему добраться до родных.
  
  - Свет. Я взываю к тебе. Защити меня от геенны огненной, - он сжал в руке плоский амулет в виде солнца, что висел у него на шее.
  
  - Освети мои руки для изгнания порождений тьмы, - он вскинул руки к небу, - даруй мне свои силы, чтобы я мог принести тебя в наш мир!
  
  Каждая фраза наполняла священника всё новой энергией. После первой его кожа начала покрываться еле видимыми золотистыми чешуйками. После второй его руки засияли ярким светом. После третьей его зрачки побелели, а склера начала отдавать золотым оттенком. Произнесённая им магия являлась не чем иным, как третьей стадией аватара света. Все служители церкви света могут впускать в себя родную им стихию, дабы противостоять своим врагам. Но далеко не все способны выдержать все три заклинания единовременно. Роберт отличался от многих. Он всегда искренне верил в свет, и каждый день тренировал своё тело и душу, дабы полностью освоить недоступную для большинства магию.
  
  Под действием аватара света человек способен на многое. На очень многое. Сопротивление кожи к внешним воздействиям возрастало многократно, позволяя владельцу пережить практически любую магию. Ко всем физическим атакам добавлялся урон светом, делая даже из простых кулаков смертоносное оружие, способное сразить страшного монстра. А сила магии света возрастала до таких высот, что могла развоплощать в пыль даже камни. Но, как и всегда у всего есть своя цена. Аватар света вытягивал жизненные силы владельца с сумасшедшей скоростью, и даже высшие жрецы не могли продержать эту магию активной более десяти минут. А Роберт... Он не был высшим жрецом. И сейчас после активации аватара, у него имелось всего несколько минут, перед тем как ему придётся развеять магию, пока она не начнёт разрушать его тело.
  
  Преградивший дорогу жук, доходящий ростом до груди, вместе со сверкнувшей вспышкой света отлетел в сторону. Удивительно, насколько сильны становятся удары, когда свет переполняет тело. Мужчина хотел вновь вскочить на лошадь, но обнаружил, что ту уже зажарил жук поменьше и сейчас ковыряется в её подгорелых внутренностях.
  
  "Да упокоит свет твою душу", - с этой мыслью он сорвался с места и рванул вперёд, по дороге обегая трупы монстров и перепрыгивая тела убитых людей.
  
  Ещё несколько жуков, попытавшихся преградить ему путь, были сожжены дотла магией света, ещё до того как им удалось что-то предпринять. Роберт, закрывая рукавом нос, вбежал в дымящийся дом. От едкого дыма уже через несколько секунд начали слезиться глаза.
  
  - Маргарет! Мэй! - снова прокричал он, не переставая шарить глазами по горящим комнатам. Заметив в углу очередного жука, мужчина, не раздумывая направил руку вперёд и применил усиленную аватаром магию. Несмотря на повышенную сопротивляемость к высокой температуре, монстра моментально прожарило изнутри до хрустящей корочки. Когда обгорелая туша жука-переростка начала осыпаться на пол, Роберт увидел за ним чьё-то тело.
  
  - Маргарет! - снова крикнул он и, сдерживая кашель, начавший раздирать его горло, бросился к своей жене.
  
  Женщина сидела на коленях, лицом в угол, закрывая телом свою пятилетнюю дочь. Вся её спина обгорела до черноты, но желание защитить дочь было неумолимо. Сколько бы её не обдавало огнём, она продолжала сидеть на месте, защищая самое ценное, что она имела.
  
  Роберт одним движением взвалил жену на плечо, а надышавшуюся гарью дочь, схватил подмышку и, прорываясь сквозь огонь, вылетел на улицу. Аккуратно положив обе своих ценных ноши на землю, он огляделся и выключил магию аватара света. Он и так продержал её на себе на полминуты дольше своего предыдущего рекорда. К тому же, лечение в форме аватара могло грозить смертельным исходом для цели. Слишком уж большой поток энергии света мог испепелить того, кого ты пытаешься вылечить, не хуже атакующей магии.
  
  Мужчина проверил пульс сначала жены, а затем и дочери. Сердце закололо как никогда раньше. Но их ещё можно спасти. Если пульс не прощупывается, это не значит, что они мертвы. Он сел на колени и взял обеих своих драгоценных девушек за руки.
  
  - Свет. Я взываю к тебе, - его ладони слегка засияли. - Прошу, не дай этим двоим уйти во тьму. Спусти с небес своё тепло и верни их к жизни. Свет. Я взываю к тебе! - его руки начали светиться ещё сильнее. - Озари собой путь душам этих несчастных. Выведи их обратно в мир живых. Пусть их сердца забьются как прежде. Свет! Я ВЗЫВАЮ К ТЕБЕ! - теперь он уже весь светился не хуже маленького солнца, вдруг возникшего на улочке в деревне. - Прошу тебя! Умоляю! Верни их мне! СВЕТ! Я ВЗЫВАЮ К ТЕБЕ! - яркая вспышка озарила стены рядом стоящего дома, перекрывая собой лучи заходящего солнца. Ещё десяток секунд и руки мужчины потухли, а из глаз потекли слёзы.
  
  - Свет... Почему ты покинул меня...? - но надежда ещё оставалась. Первосвященник может помочь ему вернуть родных обратно к жизни. Возможно, даже сил высших жрецов хватит на подобное заклятие. Делов то воскресить двух членов семьи одного из жрецов. Одного из тех, кто верой и правдой служил на благо церкви. На благо света. Ему однозначно помогут. Нужно лишь доставить девушек в Лайтек и там уже дело останется за малым. Взвалив на свои широкие плечи бездыханные тела, мужчина уверенным шагом пошёл в сторону ближайшей конюшни. Когда он скакал мимо, там всё ещё имелись лошади, до которых каким-то чудом ещё не добрались жуки. С тех пор прошло около десяти минут, с учётом, что недалеко от того места сражались охранники, с животными должно быть всё в порядке. Но судьба сказала "Нет". От конюшни ничего не осталось, а несколько тел местных защитников валялись неподалёку наполовину сожжённые и наполовину съеденные. Но Роберту сил было не занимать. Нет транспорта? Не важно. Он дотащит своих любимых на собственном горбу. И пусть дорога займёт у него несколько часов. Плевать. Если с момента смерти человека не пройдёт и суток, то воскресить его для первого жреца легче лёгкого. Этот человек способен своей силой возвращать к жизни десятки людей единовременно. Вернув с того света двоих, он даже не вспотеет.
  
  Мужчина шёл вперёд, раз за разом восстанавливая уставшее тело силой света. Одна лишь воля поддерживала в нём сознание. Со временем даже свет перестал помогать утолять боль в уставших ногах. Но ничего, он справится. Справится, как и всегда справлялся. Он не смог помочь своим девушкам только лишь потому, что его вера была недостаточно крепка. Но первосвященник сможет. Да, сможет. Как и Роберт сможет донести себя и свою семью до города. Осталось уже немного. Солнце уже закатилось за горизонт, но он не собьётся с пути из-за такой мелочи. Огни Лайтека видны за многие километры. Свет города, как путеводный маяк ведёт его вперёд. Ещё чуть-чуть и он снова увидит свою красавицу Маргарет и вечно улыбающуюся Мэй. Последний рывок и их жизни вновь зацветут, как и раньше. Вот его ноги прошли под большой аркой входных ворот. А вот он уже вваливается в просторный зал такой родной церкви.
  
  Что было потом мужчина помнит смутно. Кажется, он искал первосвященника, который в столь поздний час должен был отдыхать в своей келье. Вроде как ему даже удалось его найти. Но что произошло дальше? Всё как в тумане. Наутро он обнаружил себя в своей комнате. Не увидев рядом членов своей семьи, мужчина вскочил с кровати, и лишь натянув штаны, бегом вылетел в коридор и понёсся к лазарету. Но и там не оказалось тех, кого он искал. Стремглав покинув помещение, Роберт столкнулся с одним из жрецов с его службы.
  
  - Где они?! - взревел мужчина.
  
  - Роберт, что с тобой? Ты от вчерашнего, что ли ещё не отошёл?
  
  - Где мои жена и дочь?!
  
  - Да успокойся ты. В морге они. Где же ещё им быть.
  
  - Что? Нет! Разве первосвященник не воскресил их?!
  
  - Да ты вчера всех на уши поднял. Первосвященник пришёл, посмотрел на твою семью и сказал, что их уже не спасти.
  
  - Нет! Не может такого быть!
  
  - Он сказал, что свет уже забрал их души, и вернуть их невозможно.
  
  - Я... Нет, не верю! - он оттолкнул собеседника в сторону и, свернув в соседний коридор, помчался к моргу.
  
  
  
  Момент сто тридцать первый: Отрёкшийся от света
  
  Тайрен не торопясь вошёл внутрь. Похоже, у церкви света, так же как в гостинице, имелся резервный генератор. Было бы скорее удивительно, если бы такой тут отсутствовал. В просторном светлом зале стояла разруха. Повсюду валялись разломанные лавки и тела местных жрецов. У дальней стены, рядом с алтарём сквозь поднятую пыль виднелось несколько мужчин в балахонах. Трое окружили одного жреца и ещё один стоял в стороне. Тот, что находился поодаль, явно являлся кем-то из более высокой касты. В отличие от остальных, его одежды блестели золотой вязью, а не покрытую седоволосую голову украшал, блестевший, не хуже любой короны, обруч.
  
  Похоже, в битве наметилась небольшая передышка, так как из всей этой группы никто не решался атаковать первым. Неудивительно, что жрецы боялись нападать на этого мужчину в центре. Скорее всего, это он и устроил весь этот бардак, и вывел из боя уже человек десять. Против такого противника опрометчивые действия могут грозить быстрой смертью.
  
  "Интересно, почему тот главный жрец им не помогает?" - подумал Тайрен и направился поближе к центру зала. Подойдя достаточно близко, чтобы иметь возможность лицезреть всю картину целиком, но с безопасного расстояния, он перевернул одну из лавок и уселся на неё, закинув ноги на ту, что лежала впереди. Удивительно, что на гостя никто даже не обратил никакого внимания.
  
  - Хватит уже! Ты зашёл слишком далеко! - донёсся голос со стороны первосвященника.
  
  - Нет! Я ещё не закончил! - тяжело дыша, произнёс окружённый мужчина.
  
  - Твоя смерть ничего не изменит... - попытался что-то сказать главный жрец, но ему не дали договорить.
  
  - Зато твоя всё изменит!
  
  Вспышка света и одного из жрецов окутывает белое пламя, быстро сжигающее балахон. Мужчина только начал орать от боли, как на него сверху спустился мягкий желтоватый свет, возникший ниоткуда. Тайрен перевёл взгляд на первосвященника и понял, что это он стал источником спасительного заклинания. Его ладони были сложены вместе, а украшение на голове сияло пуще прежнего. Белый огонь на мужчине тут же потух, и крик боли стих. Чуть было не сгоревший человек осел на землю, переводя дух. Похоже, магия главного священника оказалась сильнее той, которой пользовался устроивший тут эту заварушку.
  
  - О-о-о! Так значит, первосвященник, твои силы всё ещё при тебе? А я-то думал ты их все растерял, раз не смог воскресить даже пару человек.
  
  - Свет всегда на моей стороне. К моменту, когда я пытался помочь твоим родным, их души уже слились со светом. Они и свет теперь едины! И отрекаясь от света, ты отрекаешься от своих жены и дочери!
  
  - Замолкни! - страшным голосом проревел мужчина. - Ты лишь беспомощная пешка в его руках!
  
  - Все мы рабы его! И ты, и я, и все остальные люди этого мира!
  
  - Ты жалок!
  
  - Лишь свет решает, кого можно спасти, а кто должен остаться на той стороне вместе с ним.
  
  - Тогда я больше не собираюсь идти за тем, кто не пожелал помочь своему верному последователю в трудный час!
  
  - Одумайся, глупец! Свет не пощадит тех, кто предал его!
  
  По ногам повеяло холодом, как будто в церкви кто-то забыл закрыть окно.
  
  - Это свет первым предал меня! А я лишь возвращаю ему должок!
  
  Тайрен почувствовал, как аура говорившего человека начала меняться, а температура в помещении стремительно поползла вниз. Горевшие бледным светом кристаллы сначала моргнули, а потом, как будто испугавшись, начали втягивать распространяемый ими свет обратно внутрь себя. Непередаваемое словами зрелище. Что-то невидимое начало мешать свету достигать пола церкви, и тот, не имея возможности добраться до низа, просто таял посреди дороги. Вымощенный плиткой пол, разбросанные повсюду лавки, Тайрен, жрецы, стоявшие у алтаря, сам алтарь - всё погружалось в непроглядную тьму, как если бы кто-то открыл огромный кран, выпуская бесконечные потоки тьмы наружу. И однозначно этим краном служил тот мужчина в центре. Даже обруч первосвященника, до этого сиявший похлеще самых ярких звёзд, начинал утопать в накатывающих тёмных волнах. Наш герой даже сначала подумал свалить из церкви от греха подальше, но поменял своё решение, когда понял, что захлёстывающая его волнами темнота, никак не вредила ему.
  
  Уже через минуту помещение полностью погрузилось во мрак, и лишь крохотные ореолы, расходившиеся от потолочных кристаллов, слегка освещали пространство вокруг себя. Тайрен продолжал сидеть на лавке, вытянув ноги. Он не чувствовал никакой угрозы от разливающейся повсюду тьмы, а потому спокойно оставался на месте, в надежде разглядеть сквозь нависшую пелену продолжение боя. Первым предпринял активные действия первосвященник. Его сложенные вместе руки засияли, как бы раздвигая тьму вокруг себя. Всё это даже близко не было похоже на обычное взаимодействие света и тьмы. Чернота, заполнившая здание, не являлась обычным отсутствием света. Она как густые чернила окутывала собой всё, что попадалось у неё на пути. А идущий от главного жреца свет, пытался протиснуться сквозь плотную жидкость, пробивая себе путь на волю.
  
  Первосвященник начал что-то бормотать себе под нос. Слов разобрать было невозможно, но это бормотание явно походило на какую-то молитву. А может и на заклинание. Кто вообще разберёт, что у этих святош на уме. Единственное, что Тайрен о них знал, так это то, что они заполонили своими церквями весь континент, вытеснив все остальные религиозные течения. Хотя какая к черту может быть религия в мире, в котором правит магия? Такими темпами можно поклоняться и огню, и воде, и вообще чему угодно. Зачем вообще делать вид, что служишь какой-то стихии, если достичь вершин в саморазвитии можно и без этого? Да и зачем вообще ограничивать себя каким-то одним направлением, когда кто угодно может использовать абсолютно любую магию. Ну, может и не совсем любую, но уж точно намного больше одной. Плюс все эти дурацкие службы, дары, поборы с верующих - бессмысленные действия, которые и нужны только для того, чтобы расширить влияние церкви, давая тем, кто стоит у вершины ещё больше власти.
  
  Тайрена всегда удивляло это желание людей править другими. Людей, которым нравится командовать, он всегда считал извращенцами, похуже всяких там садо-мазо. Одно дело те, кто пытается пробиться наверх, ради того чтобы улучшить своё благосостояние. И совершенно другое дело, когда речь заходит о тех, кто находится в таком положении, которое и так считается наилучшим из возможных. Обычно, такие люди, вместо того чтобы успокоится и начать просто нормально жить, продолжают пытаться всеми мыслимыми и немыслимыми способами расширить своё влияние, ради ещё большего увеличения капитала. Для них укрепление собственного положения и утяжеление кошелька являются самоцелью, и не несут под собой какого либо смысла. Зачем становится ещё богаче, когда ты и так не сможешь за оставшуюся жизнь потратить все накопленные тобой деньги? Зачем становится ещё влиятельнее, когда ты и так самый значимый человек в мире?
  
  Он не понимал всего этого, а потому относился к местной церкви с большой долей недоверия. Возможно, те и сделали что-то хорошее для мира, но и цену за свои услуги они выставляли просто огромную. А ведь ещё были и те, кто приносил им кровно заработанные монеты, не прося ничего взамен. Такие люди удивляли его ещё больше тех, что стремились к власти. Насколько же сильно им промыли мозги, если они готовы жертвовать ради идеи последним, что у них есть. Одной лишь верой сыт не будешь. И одет тоже. А потому, наблюдая за происходящим, Тайрен не собирался вмешиваться. Конечно же, ему хотелось посмотреть на предстоящую битву. Но ещё больше он хотел бы увидеть, как убивают одного из первосвященников, который являлся лидером правящей верхушки всей церкви света. Может его смерть заставит задуматься простых граждан над тем, что даже свет не всесилен, и не стоит всегда полагаться на него, а иногда стоит самим позаботиться о себе.
  
  Расходящиеся от жреца волны света становились всё сильнее. Ещё немного, и этот разрастающийся купол доберётся до алтаря, у которого и должен был располагаться главный источник распространяющейся тьмы. Секунда, две, три... Неожиданно свет как будто спотыкается обо что-то непреодолимое. Неведомая стена останавливает все потуги священника пробиться внутрь. Его руки начинают гореть всё ярче, но свет, какой бы силы он не был, полностью поглощается тьмой, кружившей вокруг отступника. Ещё усилие, затем снова. Тайрен даже заметил, как лицо жреца света начало наливаться краской от прикладываемых усилий. А затем, свет резко погас.
  
  Темно. Ничего не видно. Хоть глаза выкалывай, не будет никакой разницы. И только лишь бормотание первосвященника доносилось из глубин этого нависшего мрака. В следующее мгновение, Тайрен непроизвольно закрыл глаза рукой, так как помещение церкви озарил испепеляюще-яркий солнечный свет. Вся тьма мгновенно испарилась. А если точнее, то её просто с силой вдавило в стены, не давая и шанса сопротивляться жёсткому напору. Жрец сиял сильнее любой самой разодетой новогодней ёлки. От него шёл настолько яркий свет, что его даже разглядеть не представлялось возможным. Зато стало хорошо видно алтарь, и то, что осталось от людей окружавших отступившего от света человека. Их тела вместе с одеждой полностью почернели и валялись бездыханными на полу. Жизнь не только покинула их, а уходя, забрала с собой всё, что только могла. Щеки ввалились, руки иссохли, а под чёрной истончившейся кожей даже виднелись кости. Из их тел прямо выдрали всё живое, что только в них было. Казалось, что если хотя бы слегка до них дотронуться, то тела просто развалятся на части, или того хуже, рассыпятся в прах.
  
  Над убитыми стоял одинокий мужчина, смотря куда-то в пустоту. Из его рук струились клубы чёрного дыма, мгновенно сдуваемые напором света. Его глаза были темнее самой ночи, а от жуткого взгляда хотелось бежать прочь.
  
  "Интересно, я так же выгляжу, когда сражаюсь?"
  
  "Очень похож", - откликнулась откуда-то из глубин сознания Дарки.
  
  Черноглазый мужчина развернулся, смотря прямо на первосвященника, который в этот момент являл собой само солнце, спустившееся с небес. Удивительно как он только может не щуриться, стоя на таком близком расстоянии от настолько яркого источника света. Отступник выставил обе руки вперёд и начал формировать перед собой небольшой комок, состоящий из чёрного дыма, что бесперебойно хлестал из его рук. Но как только заклинание вырвалось вперёд, его тут же снесло неумолимым потоком светового ветра. Мужчина попытался подойти поближе, но после первого шага, второй он уже совершить не смог. Похоже, аура света пыталась оттолкнуть его прочь так же, как она раскидала по углам заполнившую зал тьму. Тёмный священник сложил ладони вместе, как будто, так же как его светлый брат, собирался кому-то помолиться.
  
  - Оба молятся несуществующим богам. Да уж. До чего докатился мир.
  
  "А с чего ты решил, что богов тьмы и света не существует?" - в ответ на комментарий Тайрена в голове раздался голос.
  
  "Ну, ни я не ты никому не молимся, чтобы воспользоваться нашей силой. Думаешь, если бы бог тёмной стихии и правда существовал бы, то он позволил бы направо и налево разбрасываться своей силой тому, кто даже в него не верит? Тем более что уж там говорить про молитвы, подношения и тому прочее".
  
  "А может все твои действия богоугодны? И он поощряет тебя всё большей силой?"
  
  "Дарки, ты же сама знаешь, откуда возникает магия. Из энергии души. Разве бог может запретить мне, превращать МОЮ энергию в то, что Я пожелаю?"
  
  "Как знать... В нашем родном мире богу легко удавалось блокировать доступ к духовным энергетическим запасам. Может, в этом мире стихийные боги имеют достаточно сил, дабы ограничивать возможности людей по использованию их стихии".
  
  "Хм... Ну если смотреть с этой стороны, то да, такое возможно. Но пока этот самый бог тьмы мне перед глазами не явится, я всё равно буду считать, что его не существует".
  
  "Твоё право".
  
  А отступник тем временем сформировал перед собой толстый барьер из тёмного дыма и, прикладывая видимые усилия, пошёл вперёд. Каждый шаг давался ему с огромным трудом. Иногда сила света просто сдвигала его немного назад, но он не сдавался. Мужчина толкал вперёд барьер и двигался уверенно, как бульдозер, сгребающий кучу снега. От магического щита постоянно отрывало комья дыма и уносило далеко назад.
  
  "Подожди, ты, что серьёзно веришь в существование тёмного бога?"
  
  "Верю, ровно на столько, насколько и ты".
  
  "То есть ты хочешь сказать, что это я в него верю?"
  
  "Нельзя исключать любые вероятности".
  
  "Хах, а я и забыл уже, что в своём мире всегда придерживался нейтральных убеждений. Помню, что моим девизом было - "Если ты не веришь в бога, то докажи, что его нет, а если веришь, то докажи, что он есть". В то время я не отрицал существование любых сверхъестественных сил только лишь потому, что надеялся с ними столкнуться. Жизнь то была скучная и во мне всегда горел маленький огонёк надежды, что вот сегодня я точно увижу что-то необычное, что будет выходить за рамки человеческого понимания. И как говорится - дождался".
  
  Жрец тьмы уже вплотную подобрался к первосвященнику. Барьер из тёмного дыма разрывало с такой скоростью, что он уже не успевал восстанавливаться. Свет, попадавший на отступника через дыры в щите, мгновенно прожигая балахон, оставлял на нём жуткие ожоги. Но мужчина терпел. Он терпел и готовился сделать последний рывок. Непонятно как он собирался что-то сделать с врагом, который настолько превосходил его в силе, но отступать он точно был не намерен.
  
  - Давай мужик! Не подведи! - Тайрен явно болел за тёмную сторону силы.
  
  От дымчатого барьера остались лишь небольшие тёмные пятна. Тело мужчины всё сильнее и сильнее обдавало обжигающим светом. До цели оставался какой-то метр. Нужно лишь протянуть руку и первосвященник уже никуда не денется. Но, похоже, силы отступника стремительно иссякали. Ему даже стоять рядом с этим опаляющим солнцем было невыносимо тяжело.
  
  Всё решилось в один миг. Тёмный барьер рассеялся, а источник жгучего света куда-то пропал. Причиной смерти главного жреца послужил ритуальный нож, который всё это время висел у отступника за пазухой. Одно молниеносное движение и вся эта феерия света исчезает, а тени застывшие у стен, вновь начинают расползаться по залу. Их не так много, но и источник, похоже, полностью иссяк. Не дожидаясь пока тело с перерезанным горлом упадёт на пол, жрец подхватывает его, и с огромным трудом волочит в сторону алтаря, оставляя за собой обильный кровавый след.
  
  "Неужто сейчас будет кровавая жертва? Хотя, что может быть лучше в качестве подношения богу, чем кровь главного жреца противоположного направления в их же храме. Если уж этого будет недостаточно для того, чтобы тёмный бог показал своё личико, то я даже и не знаю, что ещё будет способно призвать его".
  
  Не меньше минуты ушло у мужчины, чтобы дотащить свою ношу до алтаря. Жалкие десять метров превратились в настоящее испытание выдержки и воли. И вот наконец-то истекающее кровью тело оказалось над ритуальной чашей. Наполнив сосуд практически до краёв, жрец оттолкнул тело в сторону, а сам упал на колени и приступил к молитве. Тьма, до этого рассеявшаяся по залу, начала стягиваться в его сторону, постепенно уплотняясь.
  
  Тайрен затаил дыхание. Вот он, момент истины. Возможно, он сейчас увидит самого тёмного бога. Того, в кого он никогда не верил, но и никогда не отрицал его существование. Можно сказать, что он встретится со своим покровителем. Может даже именно этот бог и призвал его в этот мир. Если это и правда так, то нужно будет обязательно высказать свою благодарность. Да, жизнь тут нелегка, но и жаловаться то особо не на что. Вон в Лайтеке даже что-то похожее на электричество есть. А в номере, который он снимает, имеется душ и ванна. Конечно, чтобы достичь этого места, пришлось целый год скитаться по миру, ночуя непонятно где, и мыться непонятно как. Но сейчас жизнь явно налаживается и теперь он уж точно не за что не променяет время, проведённое тут, на унылую жизнь где-то в старом мире. А потому, он чувствовал, что что-то должен местному богу за то, что тот предоставил ему новый шанс. Шанс прожить жизнь так, как ему хотелось, а не так как диктовало общество.
  
  
  
  Момент сто тридцать второй: Ритуал
  
  Тьма сгустилась в одном месте, образуя объект овальной формы. Будучи высотой метра в два, объект висел в десяти сантиметрах над землёй. Абсолютно чёрный овал ощущался как просто какое-то слепое пятно на глазу. Даже просто смотреть в это место было слегка неприятно. Постоянно хотелось отвести взгляд, дабы убрать мешающуюся соринку, загораживающую обзор. Ещё полминуты ожиданий и тёмное полотно покрылось рябью, а изнутри кто-то вышел. Девушка. На вид ей лет тридцать. Симпатичная, с правильными чертами лица. Странно, что в отличие от того, как богов представлял себе Тайрен, одета она была в обычную кожаную одежду и больше походила на простого авантюриста. И только лишь её длинные абсолютно чёрные волосы, доходящие сзади аж до пояса, отличали девушку от обычных искателей приключений.
  
  "Нормальные наёмники точно не будут растить такие волосы. Ещё зацепятся во время боя за что-нибудь. Нафиг надо", - пробежала у Тайрена мысль в голове.
  
  А тем временем девушка подошла к жрецу и жестом попросила его встать. Что-то прошептав тому на ухо, она развернулась и уже почти зашла обратно в свой чёрный портал, как вдруг остановилась. Посмотрев в сторону Тайрена, она подмигнула и скрылась в темноте овала, который в следующую же секунду схлопнулся, полностью растворившись в воздухе.
  
  Наш герой, увидев странное действие богини, тут же обернулся назад, чтобы убедиться, что подмигнула она именно ему, а не кому-то кто сидел сзади. Но за спиной никого не оказалось, что привело его в ещё больший ступор.
  
  "Мне же не показалось? Она мне подмигнула?"
  
  "Да".
  
  "Вот же. А я даже поговорить с ней не успел. Пришла, поболтала со жрецом и свалила. Гадина. Сколько в ней самомнения. Думает, что бог и ей всё можно? Ну, ещё посмотрим. В следующий раз я сотру эту самодовольную ухмылку с её лица".
  
  "Пойдёшь против бога?" - голос Дарки звучал настолько буднично, как будто убить бога это раз плюнуть.
  
  "Да ну её, бесит! Пусть дальше сидит в своей тёмной конуре и не высовывается. При следующей встрече я буду готов и выбью из неё всё, что мне нужно. Подмигнула она мне, блин. Как же меня раздражают эти непонятные намёки!"
  
  Тайрен поднялся с лавки, размял слегка затёкшие ноги и направился в сторону бывшего священника, который так и продолжал стоять на месте с пустым взглядом.
  
  - Эй! Мужик! Что она тебе сказало то?
  
  Мужчина повернулся в сторону того, кто прервал его спонтанную медитацию.
  
  - Ты ещё кто такой?
  
  - Меня Тайрен зовут. Я наблюдал за вашим боем. Было круто. Я до последнего момента сомневался, что тебе удастся победить.
  
  - Ты пришёл убить меня?
  
  - Э? С чего ты это взял?
  
  - Ты же наёмник? Разве нет?
  
  - Ну да, наёмник. Но за твою жизнь мне никто не платил, так что расслабься.
  
  Жрец как-то недоверительно посмотрел на своего собеседника, а затем, будучи не в силах устоять на ногах, рухнул на ступени алтаря.
  
  - Так что она тебе сказала? - Тайрен подошёл поближе, перевернул очередную лавку и уселся напротив тёмного собрата.
  
  - Сказала, что я сделал правильный выбор. Сказала, что это светлый бог управляет этим миром, и забирает души умерших, чтобы использовать их как энергетическое сырье для своих целей.
  
  - Ого, вот это заявление. Я так понимаю, на всё это тебя сподвигла смерть твоих родных?
  
  - Да... И этот урод отказался их воскрешать, ссылаясь на то, что их души уже не вернуть! Брехня! Я-то знаю, что пока не прошли сутки, можно воскресить кого угодно!
  
  - Свет на такое способен?
  
  - Конечно! Даже магия жизни не может выдернуть душу из загробного мира. Она конечно способна исцелить абсолютно любые повреждения тела, но если человек умер, то в восстановленном теле уже не будет души и это будет просто марионетка, способная лишь выполнять приказы мага. Но свет не такой! Может его целительные свойства и не так уж хороши, но залечивать духовные раны и возвращать душу с того света, это то, что делает светлая магия лучше всего.
  
  - И что? Собираешься отказаться от такой силы, из-за одной лишь мести местному богу?
  
  - Не знаю... - мужчина потупил глаза вниз. - Я лишь хочу вернуть свою семью к жизни, только и всего.
  
  - А ты сам не пробовал?
  
  - Пробовал. Но мои молитвы не были услышаны.
  
  - Забудь про молитвы. Силы, что ты используешь, идут не от бога. Единственное, что имеет значение, это твоя воля и намерение воплотить то, что ты хочешь больше всего.
  
  - Что ты имеешь в виду?
  
  - Я имею в виду, что победил этого первосвященника именно ты, а не какая-то там тёмная богиня. И именно ты сдался, отдав жизни своих родных в руки другого человека. Если хочешь что-то сделать, сделай это сам, а не полагайся на других. Я прям уверен, что когда у тебя не получилось воскресить родственников, ты подумал, что твоя вера не достаточно крепка или что-то в этом духе. И отчасти ты был прав. Твоя вера в самого себя недостаточно крепка! Если бы ты старался лучше, то смог бы их спасти!
  
  - Я и так старался изо всех сил! Я готов жизнь за них отдать!
  
  - Да нахрен им не сдалась такая жертва! - наш герой даже повысил голос. - Думаешь, они согласятся вернуться в этот мир в обмен на твою жизнь? Да ни за что!
  
  - Тогда что мне делать?!
  
  - Не сдаваться, вот что! - руки Тайрена слегка засветились, и в них материализовался небольшой круассан. - На вот, восстанови силы.
  
  - Я не хочу есть... не в такой момент.
  
  - Не будешь есть, так и останешься слабаком. Я насытил эту булку маной, тебе понадобятся силы для ритуала. И на вот запей, а то подавишься ещё, - он нашёл на алтаре чистую чашу и наколдовал туда воды.
  
  - Ты думаешь, я смогу вернуть своих девочек? Уже прошло больше суток...
  
  - Представления не имею. Я не собираюсь тебя обнадёживать, но и сдаваться тебе не советую. Ты пока ешь, я сейчас кое за чем сбегаю и вернусь.
  
  Тайрен поднялся с лавки и быстрым шагом пошёл прочь из церкви. Он и правда не знал, возможно ли кого-то вернуть к жизни, тем более спустя такой продолжительный срок, но он точно знал, что может поспособствовать в таком нелёгком деле. Так же как при зачаровании используются насыщенные маной рога демонов, так и при произнесении заклинаний можно использовать дополнительные источники энергии. А где взять большой запас энергии, как не на мана-станции, которая как нельзя кстати оказалась прямо под боком. Железный замок не выдержал единственного удара меча и упал на землю, впуская незваного гостя внутрь. Самое плохое, что наш герой предполагал увидеть, это десятки выгоревших накопителей, полностью лишившихся своих запасов. Но всё оказалось куда лучше. Сгорело всего лишь парочка кристаллов, из тех, что были подключены напрямую к генератору на крыше. Остальные же выглядели как вполне пригодные к использованию. Прикоснувшись к одному из них, Тайрен убедился, что энергия никуда не делась. Вероятно, сработал предохранитель, заблокировавший линию, что вела в город. Сложные магические технологии, никак иначе.
  
  Совершенно не зная, сколько может понадобиться маны на воскрешение, он решил не заморачиваться и не тащить гору к Магомету. Куда проще будет привести самого жреца и его семью в это место, поснимать кристаллы с их стоек и зарядить мужика на полную. Держа эту гениальную мысль в голове, Тайрен отправился обратно в церковь.
  
  "Надеюсь, что специалисты по мана-энергетике не попрутся сюда в такой дождь".
  
  Зайдя в помещение, он увидел, что жрец уже закончил с трапезой и, понурив голову, продолжал сидеть на том же месте.
  
  - Время пришло. Где они? Здесь в церкви?
  
  - Да... - пробубнил себе под нос мужчина. - В морге.
  
  - Ты давай не раскисай. Я за тебя твою работу делать не буду. Кто у нас маг света, ты или я?
  
  - Я больше не маг света. Я отрёкся от него. Мне нет пути назад.
  
  - Да чтоб тебя, оставил на пару минут, а ты уже тут размяк совсем как старая капуста. Соберись. Ни от чего ты не отрекался. Нельзя отречься от того, кто и так тебе никаких сил не давал. Всё, что ты делал, ты делал сам и использовал ты лишь свои собственные силы! Пошли уже.
  
  В морге, который представлял из себя десяток столов, с лежащими на них телами, каждый человек был завернут в простыню с ног до головы. Но, похоже, жрец уже знал, где находятся нужные люди, а потому напрямую направился к двум столам, на которых располагались тела женщины и ребёнка. Немного приоткрыв простыню в районе головы, мужчина убедился, что он пришёл куда надо.
  
  - Это они? - Тайрен подошёл поближе, чтобы рассмотреть лица погибших.
  
  Жрец лишь еле заметно кивнул.
  
  - Хорошо, - он ещё чуть сильнее развернул тело ребёнка и прикоснулся к её плечу.
  
  - Что ты делаешь?! - мужчина попытался оттолкнуть Тайрена от дочери, когда увидел, как по её телу поползли тёмные пятна.
  
  - Да успокойся ты. Всё в порядке. Ты же сам сказал, что магия света не очень хороша в исцелении. А вот моя магия с этим справляется на ура. Даже мертвеца на ноги поднимет.
  
  - Ты что, собираешься сделать из них зомби?! Я не позволю! - в этот раз он попытался оторвать руку, от плеча малышки.
  
  - Да нет же! - дабы не потерять контакт с целью, Тайрен схватился за девочку другой рукой. - Тьма, что я в неё запускаю, заполнит собой все повреждения в теле. Затем, повреждённые органы начнут сами регенерировать. Ты же не собираешься возвращать душу в нерабочее тело? Сейчас мы их подлатаем, а затем отнесём на мана-станцию, там и проведём ритуал.
  
  - Ты собираешься исцелить их с помощью тьмы?
  
  - Да. А почему бы и нет? Ты настолько долго смотрел на свет, что совсем уже ослеп от него. Нет никаких причин, чтобы не использовать все доступные средства для достижения своих целей. Вот скажи, ты и правда, готов отказаться от моей помощи, лишь для того, чтобы твои родственники не контактировали с тьмой?
  
  Мужчина замялся, не зная, что ответить.
  
  - Только дураки делят мир на чёрное и белое, доказывая остальным правильность своего выбора. Если тьма готова тебе помочь, то зачем отказываться от этого? Если только свет может вернуть твою семью с того света, то разве стоит пренебрегать такой возможностью? И может, уже отпустишь мою руку, и я займусь твоей женой?
  
  Будучи всё ещё в замешательстве, мужчина послушался и сделал шаг назад.
  
  - Не знаю уж, что вам там втирали на ваших семинариях, но тьма это не зло, а свет не добро. У каждой стихии есть свои достоинства и недостатки, и, пользуясь лишь одной из них, ты непременно попадаешь под её влияние. Но если ты силён духом, то она не сможет тебя сломить.
  
  Тайрен закончил с женщиной, завернул её обратно в простыню и, проделав то же самое с девочкой, взвалил ту на плечо.
  
  - Бери её, - он кивнул на жену жреца. - Ритуал проведём в другом месте.
  
  По дороге наш герой решил ещё немного поразглагольствовать на тему магии.
  
  - Вот как ты думаешь, это тьма заставила тебя убить первосвященника, или ты сам решил это сделать?
  
  - Я сам желал его смерти.
  
  - Во-о-о-т. И тьму ты призвал тоже сам. Она откликнулась на желание в твоём сердце и пришла помочь. А всё почему? Потому что в твоей голове антиподом света была тьма. И отрекаясь от света, ты, сам того не зная, представил, как погружаешься в пучину тьмы. Но на самом деле, нет ничего плохо в том, чтобы использовать нужную магию в соответствующий ей момент.
  
  - Ты хочешь сказать, что это не богиня дала мне сил?
  
  - Конечно, нет. Она лишь пришла на твой зов, когда увидела на что ты способен. Ты сам создал ту тьму, и ты сам достиг того, чего желал. Магия - это лишь инструмент в человеческих руках. Ты же не позволяешь молотку указывать тебе, какой гвоздь забивать. Так и тут. Ты сам решаешь, куда направить свою силу и как ей распорядиться. Хочешь лечить раны тьмой? Пожалуйста! Хочешь испепелять врагов светом? Всё в твоих руках. Главное - это намерения.
  
  Тайрен аккуратно толкнул ногой дверь, и они вошли в тускло освещённое помещение мана-станции. Найдя глазами подходящее место, он аккуратно положил девочку на пол и кивком указал мужчине сделать то же самое. Теперь дело оставалось за малым. Собрать все заряженные кристаллы и связать их вместе так, чтобы не пришлось во время ритуала судорожно касаться разных батареек.
  
  "Хм... интересно, а в каком именно месте сработала защита от утечек?" - подумав это, он стал обыскивать помещение в поисках главного кабеля, что должен вести наружу. Через минуту найдя нечто похожее на представленный в голове объект, Тайрен перерубил толстую оплётку и, оторвав кабель от стены, прикоснулся рукой к оголённому проводу.
  
  - Отлично! Есть мана! - стараясь не растерять ни грамма ценного ресурса, он быстро подтащил провод поближе к жрецу, который уже успел усесться рядом с родственниками.
  
  - Вот, держи. Одной рукой берёшься за провод, другой за того, кого хочешь воскресить и начинаешь делать всё как обычно. Да, и советую начать с девочки, на неё энергии точно должно хватить. Хотя, это тебе решать, кого воскресить первой.
  
  Как только мужчина коснулся оголённого места на кабеле, так его сразу передёрнуло как от удара током. После чего он застыл в одной позе, как будто завис.
  
  - Ты в порядке? Не перегорел?
  
  - Всё хорошо. Никогда бы не додумался до того, чтобы использовать мана-станцию как источник энергии для заклинания.
  
  - Ага, ты же раньше силу у бога выпрашивал. Надеюсь, что после моих слов то ты понял, где лежит твоя сила, и как ей воспользоваться.
  
  - Да, я всё осознал.
  
  Мужчина сел на колени, размотал тело девочки до пояса и положил руку ей в район солнечного сплетения.
  
  - Мэй. Это я, твой отец, услышь меня. Я знаю, что ты где-то там далеко, но я уверен, что ты сможешь вернуться, - его руки засияли приятным светом, затмевая собой тусклые мана-кристаллы этого места.
  
  - Сила света поможет мне достучаться до тебя. Я верю в это. Нет, я уверен в этом! Возвращайся назад к своему отцу. Я больше не дам никогда тебя в обиду. Услышь мой голос и иди по нему. Да поможет тебе свет. Да поможет МНЕ свет! - сияние от его ладоней начало распространятся по телу девочки всё выше, доходя до самой шеи. - Мэй. Не бросай своего отца одного в этом жестоком мире. Лишь ты была для меня светом, что держал меня на плаву. И теперь, тот свет, что ты дарила мне, я использую, чтобы вернуть тебя назад. К жизни. Возвращайся Мэй ко мне.
  
  Тело девочки засияло, а затем возник луч света, бьющий откуда-то с потолка. Как будто где-то там высоко стоял сильный направленный прожектор, свет который даже пробивал насквозь материальные объекты. Девочка слегка дёрнулась, а затем открыла глаза.
  
  - Ахренеть! - невольно вырвалось у Тайрена. Хоть он и верил в возможность воскрешения людей, но собственными глазами видел это впервые. К тому же очевидно, что девочка была рождена в этом мире, а значит, её душу вытащили не из другого мира, а и впрямь вернули с того света.
  
  - Мэй?
  
  - Папа?
  
  Мужчина не в силах сдержать слёз расплакался и обнял свою дочурку. А Тайрен, не желая наблюдать за сопливой сценой, обошёл по кругу помещение, осматривая мана-кристаллы.
  
  - Да... Не густо осталось...
  
  
  
  Момент сто тридцать третий: Рождение тёмного священника
  
  Отыскав полку с инструментами, Тайрен нашёл, что хотел. Несколько раз сполоснув грязную кружку, которая служила верой и правдой местным рабочим не один десяток лет, он наполнил её водой. Та энергия, которую он успел накопить за последние несколько часов, полностью истощилась, зарядив жидкость в кружке.
  
  - На, выпей, - он протянул кружку с остатками своей маны всё ещё пускавшему слёзы жрецу. В этот раз мужчина не стал задавать вопросы и, оторвавшись от дочери, выглушил залпом всю воду.
  
  Но этого явно было не достаточно. На ритуал ушло около шестидесяти процентов всей запасённой в мана-кристаллах энергии. Если предположить, что возраст не влияет на сложность воскрешения, то этого всё равно не хватит. А если подумать логически, и предположить, что на более развившуюся душу уйдёт и больше ресурсов, то ситуация становится ещё более удручающей. Собственных сил у священника осталось крайне мало, а без кристалла, что собирал энергию из воздуха, мана-батарейки не смогут пополнить свой резерв.
  
  "Неужто нету другого выхода?" - Тайрен пытался собраться с мыслями. - "Могу ли я ещё что-то сделать? Может...? Слишком рискованно... Но если мы не сможем воскресить её, то какой толк в том, что я тут разглагольствовал о вере в себя и всё такое. Блин, надеюсь, всё будет хорошо..."
  
  Его размышления прервал жрец. Он, сказав девочке отойти подальше, слегка развернул тело жены.
  
  - Подожди. Не начинай. У меня есть кое-что, что я должен тебе сказать.
  
  Мужчина поднял ещё не высохшие глаза на Тайрена.
  
  - Не забывай, что свет и тьма это лишь инструменты, и только ты решаешь, как ими воспользоваться. Если твой молоток вдруг сломается, помни, что у тебя всё ещё есть пассатижи. Может ими забивать гвозди и не так удобно, но как минимум это лучше, чем остаться ни с чем.
  
  Жрец немного задумался, а затем слегка кивнул. Как и в предыдущий раз, ритуал начался со светящихся рук и призыва к душе человека. Свет расползался по мужчине всё сильнее. Сияние его тела даже пробивало материал плотного балахона, который он снял с одного из погибших жрецов перед походом в морг. Но что-то жена не особо спешила возвращаться к жизни. Тайрен же наблюдал за тем, как энергия внутри кристаллов стремительно заканчивалась. Ещё секунд десять и внешний источник полностью иссякнет. Нужно было менять стратегию, и чем быстрее, тем лучше.
  
  - Не сдавайся, - Тайрен положил руку мужчине на плечо и зажёг свой внутренний огонь. Сил у него особо не оставалось, но тьма всегда сможет найти скрытые от сознания резервы. Чёрный дым начал расползаться по плечу жреца, просачиваясь сквозь ткань внутрь. - Помни, что стихии это лишь инструмент, подвластный твоей воле.
  
  - Я понял... - прошептал мужчина, и в ту же секунду его глаза почернели, а по полу побежал холодок. - Пришло время пассатижей!
  
  Свет, исходящий от мужчины, потух в мгновение ока. Слегка сиявшие кристаллы моргнули и начали гореть ещё слабее, погружая и без того тёмное помещение во мрак.
  
  - Папа!? - вскрикнула девочка, видя, что с отцом что-то происходит.
  
  - Всё хорошо дорогая. Сейчас папа вернёт маму с того света, - он отбросил опустевший кабель и схватился за жену обеими руками. Мужчина закрыл глаза и застыл в одной позе. Тем временем в помещении становилось всё холоднее, а тёмная аура хлестала из мужчины в разные стороны.
  
  - Найди её, где бы она ни была, и верни её назад. Не проси её вернуться. Просто верни её и всё, - Тайрен говорил спокойно, но в его голосе ощущалось давление, которое на него оказывает текущая ситуация. Ему раньше ещё никогда не приходилось вливать в кого-то свои силы. Тем более передавать их в таком колоссальном объёме. Да таким количеством энергии можно было бы полгорода спалить.
  
  Тьма начала сгущаться над женщиной. Ещё секунда и из её груди вырывается тонкий чёрный луч, и устремляется куда-то вверх, при этом дырявя потолок. Жрец же, не переставая, продолжает передавать телу свою силу. Как, собственно говоря, и Тайрен, который тоже не намерен был сдаваться, пока либо женщина не воскреснет, либо он не упадёт в обморок от упадка сил. Только так он будет уверен, что сделал всё, что мог. Но зачем ему это? Зачем он помогает этому незнакомцу, прикладывая столько усилий? Он, который делает только то, что приносит ему какую-то выгоду. Возможно, этот, на первый взгляд, акт доброй воли, лишь инвестиция в будущее. Вклад, который когда-нибудь окупится. Так же как когда-то он дал денег маленькой девочке, в надежде, что сможет послушать её пение, так и сейчас он надеется, что этот священник может принести какую-то пользу в дальнейшем. Ну и плюс к этому, он испытывал нескрываемый интерес к тому, способна ли тьма и впрямь вернуть человека к жизни. Желание познавать мир никуда не делось, а одно лишь знание того, на что реально способна его стихия, когда-нибудь сможет принести огромную пользу.
  
  Вдруг потолок над женщиной рухнул, а в комнату ворвался крупный чёрный шар. Мужчина среагировал мгновенно, закрыв тело своей жены от падающих обломков крыши. А шар, следуя за чёрным лучом, врезался в грудь женщины и, проходя сквозь кожу, проник внутрь. Несколько секунд ничего не происходило, а затем она открыла глаза.
  
  - Роберт? - мужчина всё ещё нависал над ней, так как с потолка продолжали падать остатки крыши.
  
  - Маргарет?
  
  - Ну а кто же ещё? Ты что, кого-то другого планировал воскресить?
  
  - Маргарет! - он навалился всем своим могучим телом на не очень-то крупную женщину.
  
  - Сейчас раздавишь меня и потом снова придётся воскрешать.
  
  - Извини-извини.
  
  - Эй, Роберт, подойди сюда на минутку, - Тайрен отошёл в сторону, подзывая за собой мужчину. А когда тот подошёл, тихо спросил: - Она всегда была такой?
  
  - Маргарет? Да. А что такое?
  
  - Она так просто говорит о смерти, а мы же с тобой сам знаешь, с помощью чего её воскресили.
  
  - Нет, всё нормально. Это точно она.
  
  - Ну, хорошо. Тебе виднее.
  
  - Роберт, с кем это ты там шепчешься?
  
  - Этот человек помог мне вас воскресить, за что я ему премного благодарен.
  
  - Пожалуйста. И вам лучше поторопиться и свалить отсюда. Ливень уже закончился, а значит, скоро сюда придут ремонтники. Если вас тут найдут, то все шишки за произошедшее в церкви свалят на вас.
  
  - А что произошло в церкви?
  
  - Дорогая, я тебе позже расскажу.
  
  Попрощавшись с новыми знакомыми и ответив на вопрос о гостинице, в которой он остановился, Тайрен покинул здание мана-станции. Вечер выдался необычайно напряжённый. А ведь завтра они планировали отправиться к замку тёмного лорда. Не торопясь ковыляя к месту своего проживания, он думал о том, хватит ли ему сил завтра сразиться с человеком, разрушившим целый город. В принципе до того места можно вполне добраться верхом. А лучше даже будет арендовать повозку, тогда ему удастся немного подремать во время дороги. Потому что сейчас он был уверен на все сто, что за ночь выспаться точно не успеет. Ноги и руки немели, голова ощущалась как кусок ваты. Чтобы полностью восстановиться из такого состояния ему нужно будет не меньше 15 часов, а то и значительно больше. Может отложить? Такой вариант постоянно крутился в голове, но Тайрен не позволял этой мысли взять верх. Да отдых нужен, но нарастающее чувство тревоги не давало ему покоя. Что-то грядёт. Аура того замка доходила аж до самого Лайтека, не давая забывать о себе. Нет. Никаких откладываний в дальний угол. Завтра он встретиться со своими товарищами, наймёт кучера, и они поедут к замку, чтобы надрать задницу тому парню, что засел в своей крепости. С этими мыслями он активировал будильник и даже не заметил, как оказался у своей кровати.
  
  
  
  Момент сто тридцать четвёртый: Подготовка
  
  Только Тайрен уснул, как почувствовал на руке колики. Именно так "звенело" кольцо-будильник, что он носил уже почти год. Рефлекторно провернув кольцо вокруг пальца, он понял, что у него нет никаких сил подняться с кровати. Хорошо, что он предусмотрел подобный расклад событий и завёл кольцо на полчаса пораньше. Дополнительные тридцать минут сна ему ничего не дадут, а вот лишнее время, чтобы оклематься и прийти в себя - это то, что точно ему понадобиться. Будучи всё ещё не в состоянии разлепить глаза, Тайрен, переворачиваясь с боку на бок, перекатился к краю кровати и столкнул своё тело вниз. Резкая боль в плече, как холодный душ, сразу привела мозг в чувства. Наш герой уже не в первый раз пользуется этим способом, чтобы подняться с кровати. У него бывали дни, когда совершенно не хотелось вставать и куда-то идти. Хоть он и понимал, что один пропущенный день ничего не изменит, он всё равно старался никогда не пропускать вылазки на охоту. Так вот, удар телом об пол не только неплохо будил мозг, но ещё и приводил к тому, что лежать на полу становилось не очень-то комфортно, особенно по сравнению с кроватью. А раз лежать было неудобно, то и удовольствия от дальнейшего проведения времени в горизонтальном состоянии мозг не получал. И вот, используя такой не очень-то хитрый трюк, ему удавалось себя пересилить и подняться на ноги. Дальше следовал прохладный душ, который окончательно приводил тело в чувства.
  
  Следующим пунктом утреннего марафона шёл завтрак. Спустившись вниз и заняв своё любимое место у окна, он приступал к разглядыванию проходящих мимо здания людей. Все такие разные, и в то же время такие одинаковые. Кто-то куда-то спешит, передвигаясь бегом и переводя кислород почём зря. Кто-то не торопясь прогуливается, осматривая местные лавки и подолгу разговаривая с торговцами. Кто-то целой компанией идёт в сторону ворот, явно отправляясь на очередное смертельное задание гильдии. Все они люди, приспособившиеся в той или иной мере к новому миру. Кто-то, добравшись до настолько развитого города, осядет здесь, заведёт семью и будет жить практически так же, как и раньше. А кто-то через неделю или две, покинет это место и отправится дальше, вглубь материка. Возможно, эти люди хотят стать сильнее, или, может, ищут славы и богатства. А некоторые, в этом новом мире просто хотят найти самих себя и свой путь, дабы ни о чем не сожалеть в конце жизни.
  
  Ещё по дороге к столику, девушка перехватила Тайрена, согласовав с ним завтрак. И вот уже минут через десять на его тарелке лежала яичница с овощами, а рядом стоял стакан холодного молока. Он глубоко вздохнул, как будто пытался через воздух насытить себя недостающей маной, и приступил к трапезе. Сегодня будет самый сложный день в его жизни. Возможно, даже последний день. Он клал в рот кусочек за кусочком, наслаждаясь ими, как если бы делал это в последний раз. Возможно в последний раз. Он никуда не спешил. На встречу со смертью лучше не идти впопыхах. Нужно быть готовым, как физически, так и морально. В голове постоянно бушевали противоположные мысли, пытаясь определиться, а стоит ли сегодня идти на смерть. Но как бы не закончилась битва в его голове, он уже давно всё решил. Весь этот год он готовился к этому моменту. Всё, что было сделано раньше, всё через что он прошёл было ради этого дня. Пришло время, когда он докажет самому себе, что чего-то стоит, либо погибнет в бою, как истинный воин. Тогда, битву с гигантом он не рассматривал как что-то эпичное, а потому, сильно жалел о своей смерти. Предстоящий же бой, по его мнению, будет чем-то выдающимся. Даже если он не достигнет своей цели и сложит голову к ногам тёмного лорда, он всё равно будет умирать с улыбкой на лице. Да, бой должен будет выдаться по-настоящему запоминающимся. А если ему удастся победить, то возможно в его честь даже сложат легенду! Может, даже несколько бардов напишут о его похождении песни и будут распевать их по всему континенту. Не то чтобы Тайрен стремился к славе, но мысль о том, что его действия найдут отклик в сердцах множества людей, грела ему душу. Хотя даже если никто никогда и не узнает о том, кто именно убил тёмного лорда, сам факт победы над настолько выдающимся противником будет для него самым значимым достижением всей жизни.
  
  Его размышления прервал знакомый голос.
  
  - Привет, - пытаясь разобраться в своих мыслях, Тайрен даже не заметил, как рядом с ним возникла массивная фигура.
  
  - Привет Роберт. У тебя всё хорошо? - наш герой слегка насторожился, понимая, что жрец, возможно, пришёл за помощью. Наверняка же сейчас идёт расследование о массовых убийствах в церкви, может на него уже вышли?
  
  - Да, всё в порядке. Я просто пришёл ещё раз поблагодарить тебя от лица всей моей семьи за оказанную тобой помощь. Мы этого никогда не забудем, - он протянул собеседнику свою крупную руку.
  
  - Ага, - Тайрен слегка привстал, отвечая на рукопожатие.
  
  - Мы с семьёй отправляемся в путешествие.
  
  - Правильное решение.
  
  - Нет, это не из-за вчерашнего... Просто деревня, где у нас стоял дом, полностью разрушена. Наш дом сгорел, там одни стены остались. А жрецу без храма невозможно содержать семью в таком дорогом городе как Лайтек.
  
  - И куда двинете?
  
  - Пока не знаю. Говорят, у северного края церковь света меньше распространена, чем тут.
  
  - Так ты больше не планируешь быть жрецом света?
  
  - Я толком больше ничего и не умею. Я всю жизнь посвятил учению света, но теперь, зная, что свет не всесилен, я раздумываю над тем, чтобы создать свою церковь.
  
  - Только не говори, что создашь церковь тьмы.
  
  - Нет. Не тьмы. Я хочу основать храм баланса. Буду рассказывать людям о плюсах и минусах обоих стихий. Я постараюсь донести до них, что слепое поклонение лишь одной стихии делает их жизнь однобокой, не давая полноценно развиваться.
  
  - Неплохо. Со вчерашнего дня ты сильно изменился.
  
  - Да. И всё благодаря тебе. Уж и не знаю, как бы закончилась моя жизнь, не приди ты вчера в церковь.
  
  - Да-да. А семье уже рассказал о своих изменившихся взглядах?
  
  - Честно сказать Маргарет никогда не была особо верующей, даже и не знаю, почему она выбрала именно меня. В общем, рассказ о том, что я планирую проповедовать сразу за две стихии, похоже на неё вообще никак не повлиял. Сказала, что лучше бы я нормальную работу нашёл, а не занимался ерундой.
  
  - Хах. Женщина-кремень: "Свет? Тьма? Тьфу. Лучше б каменщиком пошёл!" - Тайрен улыбнулся.
  
  - Да, про каменщика она мне уже не раз говорила. В текущие времена профессия перспективная, платят очень даже достойно.
  
  - Но ты по-прежнему жрец.
  
  - Не могу же я отказаться от любимого дела, ради женщины. Пусть даже и самой лучшей на свете.
  
  - Ну, тогда удачи тебе. Может, ещё увидимся.
  
  - Обязательно увидимся. Я обязан тебе своей новой жизнью, так что я не успокоюсь, пока не верну долг.
  
  Роберт снова протянул руку, а наш герой снова крепко пожал её в ответ. Когда мужчина вышел, Тайрен опять погрузился в пучину мыслей, раз за разом засовывая в рот последние куски яичницы. Когда тарелка оказалась пуста, он перевернул ладонь, смотря на появляющиеся на ней цифры.
  
  - Пора, - вслух произнёс он. - Перед смертью всё равно не надышишься.
  
  С этими словами он поднялся из-за стола и отправился в комнату, чтобы забрать сумку с припасами. Хоть из еды он и носил с собой лишь вяленое мясо, но оно было всяко лучше, чем безвкусный, сотворённый из маны хлеб. Нацепив накидку и повесив сумку на плечо, он решительно переступил порог гостиницы и устремился к главным воротам.
  

Арка IV-3: Поход на замок

  
  Момент сто тридцать пятый: Дорога к замку
  
  Сон. Такой чарующий и прекрасный. Таким он мог бы быть, если бы не жуткий стресс, давивший на Тайрена. Под закрытыми веками пробегали картинки того, как он сражается с огромным злобным демоном, постоянно посыпающим землю метеоритным дождём. Наш герой уворачивался, крутился, рубил и шинковал. Он делал всё, что только было в его силах, чтобы добраться до мерзкой твари, которая только и делала, что бесконечно лыбилась. Бой выглядел как безумный танец огня и тьмы, в котором добро никак не могло победить зло. И вот, в какой-то момент силы начали покидать Тайрена, и несколько мелких осколков метеорита больно ударили в плечо. Он попытался разозлиться, собрать всю свою волю в кулак, но тело как будто онемело, не давая снова взять над собой контроль. И, на последнем издыхании, поднимая взор вверх, он видит, как огромный огненный метеор несётся прямо на него. УДАР!
  
  - Эй, черноглазик, проснись.
  
  - А? Фелия? - спросонья он даже не сразу понял, кто к нему обращается. - Мы уже приехали?
  
  - Нет, на нас напали.
  
  - Сами чтоль не справитесь? - он выглянул в окно повозки. - Мы ж на серпантине, не могли же на нас сюда армию выслать.
  
  - Да, нет. Какая армия? Там пачка скелетов и какой-то мужик с рогами, как у меня. Только у него они такие большие, что аж завиваются!
  
  - А Гровер где?
  
  - Он с этим мужиком и сражается.
  
  Тайрен на пол торса высунулся из окна, в попытках разглядеть, что же там происходит. Ему открылась замечательная картина. Целая груда костей, валяющаяся на земле и красноволосый, в бешеном ритме размахивающий своими кинжалами. Напротив него, орудуя двумя двуручниками, как пушинками, стоял огромный мужик, ростом под три метра. Этот рогатый демон, похоже, совсем не заботился о своей защите, так как из одежды имел на себе лишь хлопковые штаны. Даже обуви не носил. Да и сражался он как какой-то безумный берсерк, размахивая мечами с огромной скоростью. Охотник же проявлял просто невероятный чудеса эквилибристики, одновременно и уворачиваясь от шквала мечей и атакуя в свободные моменты.
  
  - Мне кажется у него там всё хорошо, - наш герой снова вернул свою голову в повозку.
  
  - Да, нет же! Он с ним уже минут десять дерётся!
  
  - Ну, так помоги ему! Делов то. Создай оружие какое-нибудь поубойнее, да шмальни демону в голову.
  
  - Лисёнок просил ему не помогать!
  
  - Ну, значит, сам справится.
  
  - Но я же вижу, что он уже выдохся! И так вон пару порезов уже получил! А мы даже до замка ещё не доехали!
  
  - Ну и чем я ему помогу?
  
  - Чем-нибудь! Ты же наш лидер! Придумай что-нибудь!
  
  - Ничего себе. Это когда я в лидеры успел записаться?
  
  - А кто же ещё, если не ты?
  
  - У нас равноправная группа.
  
  - Не уходи от темы! Нужно помочь лисёнку!
  
  - Вот геморрой то... - Тайрен снова вылез в окно, дабы получше оценить ситуацию. После слов Фелии стало явно заметно, что красноволосый потихоньку сдаёт позиции. Может он и лучше владеет своими клинками, может он и движется быстрее, но как бы там ни было, он всё ещё человек, а потому соревноваться в выносливости с тем, у кого в рогах запечатан астрономический запас энергии, просто невозможно. Да и длина оружия в этом поединке явно играет не последнюю роль. Двуручные мечи дают своему владельцу неплохую фору против кинжальщика.
  
  - Ну и что я с этим шкафом могу сделать? Не нравится мне быть лидером. Ох, как не нравится, - пробубнил наш герой себе под нос.
  
  Он вылез из окна ещё больше и уселся на раму, сложив вместе ладони и закрыв глаза. Сейчас он пытался ощутить их. Камни. Специально заряженные обычные булыжники, которые он оставлял во всех более-менее значимых местах. С тех пор как он научился портальной магии он в каждом городе и на каждом перекрёстке, оставлял зачарованный предмет, настроившись на излучение которого, можно было легко вернуться в то место с помощью портала. И сейчас он пытался найти тот самый камень. Особенный. Единственный. Тот, что лежал на дне ущелья глубиной в несколько километров. То самое ущелье, выход из которого Тайрен так и не смог найти, сколько бы ни бродил по его краю. Просто огромный разрыв в земле без нормального спуска или подъёма. Зачем он бросил в него камень возврата? Да просто так. Вдруг пригодится? Не каждый день всё-таки находишь такую крутую яму. И то ли обработанный магией кусок скалы повредился при падении, то ли просто само ущелье блокировало излучение, но нашему герою потребовалось немало усилий, чтобы настроиться на исходящий оттуда сигнал. Зато теперь, после успешной синхронизации с маяком, Тайрен был готов показать настоящую магию.
  
  Он вытянул руку вперёд и уставился на область над полем боя. Задумка была проста. Если местный тёмный владыка может по своему усмотрению открывать порталы, перебрасывая войска в нужную точку мира, то почему бы ему не захотеть отозвать какого-нибудь своего демона обратно в замок? Может, более срочное задание есть для данного конкретного прислужника? Пытаясь построить хорошую логическую цепочку для того, чтобы как-то можно было бы оправдать то событие, которое скоро произойдёт, Тайрен продолжал концентрировать в области над сражающимися свою ману. Хоть он и мог пользоваться портальной магией, которая относится к пятому кругу, но всё же управление энергией, что витала в воздухе, давалось ему крайне нелегко. Поэтому, чтобы не тратить слишком много времени на эту манипуляцию, он просто выпускал свою ману в воздух и тащил её до нужно места в пространстве. Но ведь нужно же ещё как-то открыть портал выхода около маяка. Не будет же он через весь континент волочить свою собственную ману? Конечно, нет. Эту проблему он решил куда проще. Для этого на портальные камни накладывалось сразу два заклятья. Одно, как и положено служило маяком, настроившись на который, можно ощутить окружающее пространство вокруг точки выхода, а второе втягивало в себя находящуюся рядом ману, дабы воспользоваться ей как своей собственной, когда придёт время. Но такой способ зачарования нёс в себе и определённые трудности. Во-первых, очевидным недостатком стала невозможность телепортироваться на один и тот же маяк слишком часто. Если точнее, то одного заряда хватало лишь чтобы перенести единоразово около двухсот килограмм, после чего камень начинал восстанавливать свою энергию. Процесс зарядки мог длиться от нескольких часов до нескольких дней, в зависимости от концентрации энергии в воздухе. На самом деле, во время тестов удавалось перенести и большую массу сквозь портал, но каждый раз это заканчивалось непредвиденными последствиями. То переносимый объект разрывало на части, то пространственная дыра схлопывалась сразу после переноса, затягивая в себя несколько десятков метров окружающего пространства, то тестовый булыжник просто исчезал где-то между входом и выходом. И даже если удавалось перенести что-то сквозь пространство в целостности, то разрушительные последствия от взрыва портала частенько уничтожали объект эксперимента. А вторым недостатком двойного зачарования стал слишком большой расход энергии на его создание. Поэтому наш герой создавал маяки только в те дни, когда путешествовал между городами, потому что в эти дни энергию просто больше некуда тратить.
  
  Тот демон, что сражался с Гровером, весил на глаз как раз около двухсот килограмм. Да даже если он на самом деле высит значительно больше, то это всё равно не имеет никакого значения. Сейчас основной целью является прервать эту затянувшуюся дуэль, и если вдруг рогатая башка не сможет пережить перенос, ну что ж, увы, значит такова его судьба. Одним демоном больше, одним меньше, никто и не заметит. А если он вдруг выживет, то неизвестно удастся ли ему вообще выбраться из того ущелья. Да и дорога назад пешком займёт какое-то время. Конечно, он может стать проблемой для городов, что находятся недалеко от того места, но не будет же он просто так идти и разрушать всё на своём пути. Да и кто ему даст это сделать? Десятке авантюристов 5-го ранга вполне по силам будет одолеть этого парня.
  
  - Приступим.
  
  Воздух над полем боя задрожал и завертелся. В первую очередь начала формироваться небольшая воронка, которая постепенно становилась всё больше. В её центре появилось и стало разрастаться что-то абсолютно чёрное. Поглощающая весь свет тьма становилась всё больше, накрывая сражавшихся бойцов своей тенью. Красноволосый первый заметил странную аномалию в небе и начал потихоньку отходить к её краю, продолжая уворачиваться от яростных выпадов демона. Рогатый же, похоже, ничего кроме своего противника не видел, и сражался, как и раньше, концентрируя внимание только на своей цели.
  
  Тайрен вытянул ладонь, представляя, как будто держит её прямо над открывшимся порталом, а затем резко опустил руку вниз. Воронка, подчиняясь приказу, быстро рванула к земле, заглатывая всё, что только на ней находилось. Делая подобное движение, наш герой надеялся, что Гроверу хватит ловкости и реакции, чтобы отпрыгнуть от обрушившегося с неба портала. И всё удалось провернуть именно так, как и было задумано. Тело демона вместе со всем, что лежало на дороге, исчезло, а охотник остался цел и невредим, успев отскочить в сторону.
  
  Тайрен сжал руку в кулак, и воронка с порталом схлопнулась, как будто её никогда и не существовало. Пока его не заметили, он залез обратно в повозку и обнаружил, что Фелия всё это время со сверкающими глазами наблюдала за происходящим через другое окно.
  
  - В общем если что, я спал и ничего не видел.
  
  - Уау! Черноглазик! Это было так круто! А что ты с ним сделал?
  
  - Отправил погулять. В ближайший месяц мы его вряд ли увидим. Если вообще когда-либо увидим...
  
  - А что я скажу лисёнку?
  
  - Будь собой. Скажи, что представления не имеешь, что случилось. Всё, я спать. Разбудите, когда приедем.
  
  Столько сил потрачено в пустую и всё ради того, чтобы не попортить самомнение одного человека. Всё-таки портальная магия отнимает кучу сил. Даже если ненадолго забыть про потраченную ману, то физическая и умственная усталость всё равно никуда не денется. Возможно, когда-нибудь для Тайрена открыть портал будет так же легко как щёлкнуть пальцами. Но сейчас этот процесс основательно выматывает, так как требует невероятной концентрации. Одна маленькая ошибка может привести к потере стабильности в межпространственной дыре и серьёзному взрыву. И из-за этого количество произнесений данного заклинания относительно не большое. После открытия первого портала, открыть сразу же ещё один, невероятно трудно. Выполнимо, но тяжело. Может, ему даже удастся открыть и три подряд, но после последнего, вряд ли он сможет удержаться на ногах и не потерять сознание.
  
  Вообще-то наш герой в принципе не очень-то любил применять сложную магию. Зачарование камней возврата и открытие порталов можно считать самым сложным из того, что ему когда-либо приходилось делать. Дальше по списку шёл баф на регенерацию. Само по себе заклинание не очень-то и тяжёлое, но сам факт того, что оно сжирало вплоть до четверти его энергии, давало приличную нагрузку на тело. За раз выдавить из себя такой объем маны было слишком тяжело. А ведь сегодня он наложил это заклинание уже дважды. Как можно догадаться один раз на Фелию и второй раз на Гровера. Тайрен решил сделать это ещё перед отъездом, дабы, если вдруг в битве с главарём ему понадобятся силы, он сможет их восстановить, вернув себе не израсходованную энергию, что будет храниться в его товарищах. Конечно же, красноволосый сразу же начал возражать, но обставив это действие именно как помощь самому себе, а не охотнику, нашему герою всё же удалось влить в того энергию. И сразу после этого Тайрен уснул смертельно крепким сном. Ведь если бы не настойчивость Фелии, он бы даже и не узнал бы о нападении на повозку и о битве Гровера с демоном. Хотя и удивляться тут особо нечему. Вечером потратился через чур сильно, не выспался, затем ещё целую гору сил вложил в бафы для товарищей. Скорее удивительно, что его вообще удалось разбудить так рано.
  
  И вот теперь его веки снова тяжелеют, а сознание отправляется в чудесный мир снов. Мир, в котором Тайрен беспрепятственно открывает порталы туда, куда ему хочется. Вот он прошёл сквозь портал один раз, вот уже заходит во второй, а там уже и третий на подходе. Окружающее пространство меняется одно за другим. Горы, леса, поля, болота, города, деревушки. В какой-то момент он вдруг очутился посреди моря, тянущегося вплоть до горизонта. Не успев понять, что происходит, он вдруг начал падать, и быстренько открыв портал, он оказался... где? Черно-багровое небо свисало над головой, омрачая и без того жуткую картину. Выжженная земля, дымящиеся остатки небольших двухэтажных домов, вонь, забивающая нос и заставляющая глаза слезится. Всё это ощущалось так реалистично и правдоподобно, как будто это не сон, и он и впрямь находится в этом месте. Вместе с запахом крови, который принёс ветер, прилетели и звуки битвы. На другой стороне уничтоженной деревушки всё ещё продолжалось сражение. Как Тайрен не пытался, ему так и не удалось вновь открыть портал, а потому пришлось идти пешком. Он как будто застрял в собственном сне, что-то крепко держало его внутри, не давая проснуться и избавиться от этого мерзкого чувства, которое постоянно накатывало от отвратительной вони, витающей в воздухе. Да и чувство опасности тарабанило всё сильнее, пока он приближался к месту сражения. И не успел он подойти достаточно близко, как над горизонтом возникла фигура знакомого демона, того, с которым он бился в прошлом сне. Его мерзкую рожу вновь озаряла не менее отвратительная улыбка. Рогатый же увидев старого знакомого, занёс руки к небу и создал над поселением огромный метеорит, размером не меньше, чем вся деревня, и пустил его вниз. Не имея возможности открыть портал и выбраться за пределы радиуса поражения, Тайрен вытащил меч из ножен и приготовился к столкновению.
  
  
  
  Момент сто тридцать шестой: Перед входом в город
  
  - Черноглазик!
  
  - А?
  
  - Мы приехали.
  
  Тайрен приоткрыл глаза. Из-за этого странного сна, казалось, что он и вовсе не спал. Ощущения говорили, что ему всё же удалось восстановить приличный запас энергии, но вот голова с этим была категорически не согласна. Хотелось снова лечь и забыться, не думая о последствиях. Желание куда-то идти и с кем-то сражаться отсутствовало напрочь. А что может быть хуже для воина, чем нехватка мотивации. Даже отрубленные ноги не помешали бы ему пойти в бой, было бы только желание. А его в данный момент как-то совсем не имелось. Нашему герою пришлось приложить немалые усилия, чтобы выбраться из повозки и всё-таки осмотреться вокруг.
  
  Извозчик, которому он заплатил за эту замечательную поездку, довёз их до туда, до куда и говорил. Сейчас вся группа стояла перед огромной разрушенной аркой, которая когда-то являлась входом в город. От некогда толстых ворот остались одни щепки, валявшиеся впереди по всей улице. Похоже, кто-то очень сильно хотел войти внутрь, с шумом заявив о своём прибытии. За аркой шла длинная дорога, усеянная всяким мусором, в основном состоящим из кусков домов, стоявших некогда вдоль неё. Теперь от зданий остались лишь воспоминания. В худшем случае бывшие строения представляли лишь гору испорченных строительных материалов, а в лучшем можно попытаться сосчитать несколько стен, и может даже кусок крыши, готовый вот-вот тоже обрушиться на землю.
  
  Сзади послышался топот лошадиных копыт. Извозчик решил не тянуть судьбу за причинное место и, развернув повозку, в спешке отправился восвояси. К тому же плату он свою получил ещё до выезда, которую тут же отдал жене, так как боялся, что обратно вернуться уже не сумеет. Да и нельзя его обвинять в трусости. Это место является самим олицетворением зла на континенте. Только безумцы захотят по своей воле отправиться сюда. И вот, очередные трое безбашенных искателей приключений собрались вместе, чтобы попытать удачу в этом заброшенном богом месте. Что их ждёт внутри? Слава? Они пришли не за ней. Великие богатства? Неплохо, но тоже мимо. Смерть? Это не то, чтобы им хотелось получить тут. Тогда зачем они приехали сюда? Здесь, в этом проклятом городе, собравшиеся у ворот люди, хотят найти свою судьбу, найти самих себя. Каждый из них уверен в своих силах, и знает на что он способен. Их цель - желание проявить себя, показать, насколько сильнее они стали в этом мире. Нет лучшего полигона для испытания собственных сил, чем тёмный замок, набитый до отказа нежитью и демонами. Именно тут они надеются проявить себя, узнать, на что на САМОМ ДЕЛЕ они способны. Ведь ничто так не показывает истинную сущность и силу человека, как смертельная опасность.
  
  Тайрен посмотрел на своих боевых товарищей. Как и он, они тоже изменились за прошедшие полгода. По одному лишь взгляду можно понять, что это уже совсем другие люди. Но эти двое единственные кому он может в той или иной мере доверять. Два таких же безумца, как и он сам. Ни Фелии, ни Гроверу нет смысла предавать его, втыкая нож в спину. То, зачем они здесь, нельзя измерить в золоте и нельзя украсть. Зато, наслаждение битвой очень легко разделить. Наблюдая за тем, как сражается твой товарищ, невольно начинаешь и сам выкладываться всё сильнее и сильнее, не щадя себя.
  
  - Слушай, Гровер, а ты случаем свой колчан в телеге не забыл? - наш герой неожиданно осознал, что за спиной охотника висел только лишь лук.
  
  - Мне не нужны стрелы.
  
  - Э? В смысле? А лук тогда тебе зачем?
  
  - Лук нужен, чтобы стрелять из него.
  
  Красноволосый резко выхватил своё дальнобойное оружие и вдруг что-то синеватое со скоростью пули вылетело в сторону арки. В каменном столбе образовалась тончайшая дырочка, как будто кто-то только что очень аккуратно просверлил там отверстие. Сквозное отверстие. И это в камне толщиной в метр.
  
  - Эмм... Я всё пропустил. Давай ещё разок, а то, кажется, я моргнул, когда ты стрелял.
  
  Воспламенив уголёк в своей душе, Тайрен пристально уставился на руки охотника. Без дополнительной стимуляции энергией, его глаза были явно не способны уследить за такими быстрыми движениями. Но во второй раз всё получилось. Оказывается в момент, когда Гровер натягивал тетиву, в его руке из ниоткуда появлялась голубоватая энергетическая стрела, которая собственно и вылетала с просто безумной для себя скоростью.
  
  - Неплохо. Лук с бесконечными стрелами - мечта любого охотника.
  
  - Это перчатка, - Гровер убрал лук за спину и показал правую руку, облачённую в интересную перчатку, в которой ладонь и большой палец с мизинцем оставались открытыми.
  
  - Ясно. Ну что, тогда пошли внутрь? - спросил Тайрен и, не дожидаясь ответа, прошёл через полуразрушенную арку.
  
  
  
  Момент сто тридцать седьмой: Ловушки
  
  - Стойте, - Фелия встала как вкопанная, а затем, сделав ещё пару аккуратных шагов, снова замерла. - Там что-то есть.
  
  Блондинка указала рукой куда-то вперёд. Как Тайрен не пытался увидеть, что же там такого опасного, ему не удавалось ничего заметить. Он повернул голову на один бок, затем на другой - ничего. Закрыл левый глаз, а потом закрыл правый, смотря вперёд левым. Тоже пусто.
  
  - Так что там впереди говоришь?
  
  - Черноглазик, я не знаю, - немного виновато ответила девушка. - Просто чувствую, что если пройдём вон там, то что-то плохое случиться.
  
  - Дарки? - рядом с ним материализовалась его спутница. - Видишь что-нибудь?
  
  - Черныш! - как только девушка произнесла это имя, из пустоты, окутанный в чёрную дымку, выпрыгнул котёнок. Спустя полгода он уже значительно подрос, и сейчас больше походил на маленькую трёххвостую пантеру, чем на домашнего кота.
  
  - Какой милаха! Черноглазик, ты завёл себе питомца?
  
  - Отчасти. Скорее это её питомец, чем мой.
  
  А кот тем временем, поняв намерения хозяйки, пошёл вперёд. Двигался он аккуратно, слегка пригнувшись, как будто сейчас он на охоте и выслеживает очередную цель. Пройдя таким образом ещё несколько метров, Черныш вдруг зашипел в пустоту, а затем начал бить лапой по воздуху, как будто хотел поцарапать невидимого врага.
  
  Дарки многозначительно посмотрела на Тайрена.
  
  - Понял, - он не торопясь подошёл к тому месту, которое обозначил питомец. - Котяра, давай назад. Сейчас поглядим, что тут за опасность такая.
  
  Чёрный кот, услышав слова, вальяжно развернулся и направился обратно к своей хозяйке, всем своим видом показывая, какую важную задачу он только что выполнил. А наш герой тем временем, посмотрел на свою левую руку, которая начала быстро темнеть, покрываясь чёрной коркой из быстротвердеющего дыма. Не прошло и десяти секунд после начала трансформации, как он вытянул свою почерневшую конечность вперёд, таким образом перенося её за невидимую черту. И как только он это сделал, на домах, стоявших по краю улицы, загорелись красным несколько рисунков, и сразу после этого из их недр вырвался магический поток пламени, несущийся от правого дома к левому. Чуть дальше же, появился ещё один огненный всплеск, теперь уже идущий слева направо. Диаметр обоих заклинаний составлял не меньше двух метров. Даже если бы удалось с наскока преодолеть первую ловушку, то вторая точно бы успела задеть нерадивого приключенца.
  
  Тайрен же просто стоял на месте и смотрел, как его руку поглощает огонь. Боли он не чувствовал. Чёрная пелена отлично защищала от любых магических воздействий. Как минимум от тех, которые ему удалось протестировать. Конечно, он не исключал вероятность, что сила здешних ловушек может оказаться намного выше, чем сможет сдержать его защита, но ради эксперимента он был даже готов пожертвовать своей рукой, лишь бы выяснить, на что способно его новое заклинание.
  
  - Черноглазик, с тобой всё в порядке?!
  
  - Огонь шибко яркий, да и жарковато тут. А так всё нормально.
  
  - А если бы там был не огонь, а например острые шипы? Или камни, которые бы мгновенно сплющили твою руку? Твоя защита справилась бы?! - в её голосе чувствовалось волнение.
  
  - Думаю, нет. Но и подставил я левую руку.
  
  - Ты так говоришь, как будто потерять руку, пусть и левую, ничего не стоит!
  
  - Ну, пока я могу сражаться, мне и правой хватит. К тому же рука не голова - отрастёт, - сказал Тайрен, а потом еле слышно добавил: - Наверное...
  
  - Приходилось терять части тела? - Гровера неожиданно заинтересовала эта тема.
  
  - Да. Палец, - Тайрен как-то не очень горел желанием рассказывать о том, как он в качестве эксперимента отрезал себе фалангу мизинца на левой руке. Он сделал это практически сразу после того, как смог создать тот самый баф, предназначавшийся для союзников. Так как его собственная регенерация и так всегда работала в пассивном режиме, то для того, чтобы получить эффект, схожий с тем, что даёт баф, нужно было лишь применить к самому себе небольшое количество магии жизни. Результат эксперимента превзошёл все ожидания. На месте отрубленной фаланги сразу же появилась новая, но состоящая полностью из тёмного дыма. А примерно дней через пять, палец отрос до своего нормального размера и функционировал как прежде, как будто его никогда и не укорачивали. Хоть в этой истории и не было ничего постыдного, но рассказывать о том, как он занимался членовредительством, совсем не хотелось.
  
  К этому моменту уже прошло секунд тридцать со времени активации ловушки. Похоже источник маны у начертанных на стенах рун всё же не бесконечный, потому что пламя начало потихоньку угасать. А ещё через полминуты исчезли и рисунки на стенах. Подождав ещё чуть-чуть, Тайрен шагнул вперёд. Ничего не произошло. Либо ловушка себя полностью истощила и отключилась навсегда, либо ушла на перезарядку.
  
  - Больше не чувствуешь угрозы? - он обернулся, обращаясь к Фелии.
  
  - Пока нет.
  
  - Ну, тогда идемте. Город не маленький, до замка не меньше часа пилить. Я надеюсь, тут ловушки не каждые десять метров стоят.
  
  Не успел он сделать и двадцати шагов, как его окликнула блондинка:
  
  - Черноглазик, стой!
  
  - А? - только он хотел обернуться, чтобы спросить, что случилось, как на близ стоящем здании загорелись магические рисунки, из которых целым градом вырвалась сотня стрел. Реакции Тайрену было не занимать, так что он успел выхватить меч и, отбивая долетевшие до него стрелы, сделал кувырок в сторону, выходя из зоны поражения.
  
  - Жесть. Если тут ловушки через здание стоят, то мы и за пол дня до главгада не доберёмся, - а немного подумав, добавил. - К тому же эту я разрядить не смогу. Стрелы явно настоящие, пусть и выпущены с помощью магической печати.
  
  Наступила долгая пауза. Каждый смотрел по сторонам, пытаясь придумать, как же преодолеть все эти ловушки и не потратить на этот процесс весь день. Тайрен ходил из стороны в сторону, рассматривая стены зданий. Он надеялся заметить хоть какую-нибудь разницу между теми, что зачарованы, и теми, что нет. Но на первый взгляд, когда магия не активирована, стена с ней выглядит точно так же как и без неё. И на второй взгляд выходило точно так же. А на третий тем более. Абсолютно одинаковые стены, ничем не отличающиеся друг от друга. Ну, если не брать в расчёт степень их разрушенности, которая на вид никак не сказывалась на возможности установки на неё ловушки. К тому же, чисто теоретически зачаровать можно даже землю под ногами, поэтому исключать вариант, что ловушка будет находиться прямо на дороге, тоже не стоит. Но раз таких пока ещё не встречалось, может можно попробовать самый очевидный способ?
  
  - Слушайте, а может просто будем ломать все стены? Если повредить магический рисунок хоть немного, то он больше не активируется. Вон у Гровера лук дыры делает в камнях. У Фелии наверняка в запасе есть тоже что-то убойное.
  
  - Выстрелы тратят мои силы. Нет никакого смысла так бездарно расходовать свои боевые возможности.
  
  - Ребят, а может по крышам? Сверху вроде безопасно.
  
  - Это конечно неплохая идея, но ты сама погляди на эти крыши. Они там на соплях держатся, - Тайрен подошёл к дому и с силой пнул его ногой. Вместе с ударом отвалился сверху большой кусок стены, а за ним полностью обрушились остатки крыши. - Я боюсь, мы быстрее покалечимся, пытаясь пробраться по этим развалинам.
  
  - Тсс, вы слышите?
  
  - Нет? - Тайрен попытался одновременно и ответить на вопрос красноволосого и спросить, а что собственно надо услышать?
  
  - Враги.
  
  
  
  Момент сто тридцать восьмой: Нежить в городе
  
  - Где? - Фелия насторожилась, вслушиваясь в тишину заброшенного города, одновременно с этим создавая в своих руках пистолеты.
  
  - Идут в нашу сторону.
  
  "Дарки, ты слышишь?" - мысленно спросил Тайрен.
  
  "Нет", - прозвучал неожиданный ответ.
  
  Да, совсем неожиданно. За это время навыки Гровера настолько выросли, что его восприятие стало даже сильнее чем у Дарки? Ну, с учётом, что его спутница никогда особо и не развивала эту свою способность, вполне вероятно, что человек, занимавшейся охотой, смог развиться в этом направлении намного лучше. Всё-таки для охотника поиск своей добычи это один из важнейших навыков. Тайрен, правда, тоже мог чувствовать врагов на расстоянии, но для этого приходилось либо концентрироваться, либо быть в разгаре битвы, когда все его возможности раскочегаривались на максимум. Ещё оставался вариант ощутить чужую ауру, если человек или существо желает тебя убить, или просто испытывает по отношению к тебе сильные эмоции.
  
  "Интересно, а ловушки он тоже чувствовал, и просто не удосужился сказать об этом? Или обнаружение ловушек и поиск врагов это разные способности? Черт, размышляю так, будто нахожусь в какой-то игре, в которой нет интерфейса для просмотра характеристик. А если бы тут была возможность посмотреть собственное описание, то какие бы у меня имелись навыки? Владение мечом, пассивная регенерация, призыв спутника, баф на заживление, создание порталов? Как-то не густо, с учётом, что я тут уже больше года. Особенно если вспомнить, что регенерация и Дарки у меня имелись изначально. Ах да, ещё же есть дымчатый покров, который защищает меня от магического воздействия. И как я про него забыл? Только что же им пользовался. Я конечно ещё заклинания огня и воды могу применять, но по сложности произнесения они даже близко не стоят с пространственной магией. Вот мог бы я произнести огненный дождь, то его я бы точно занёс в список своих умений. А огненный поток и наводнение это так, детские забавы".
  
  Пока Тайрен размышлял о собственных возможностях, к группе наконец-то подошли те самые враги, которых Гровер засёк ещё пару минут назад. Обычные дохлые зомби вперемешку с воскрешёнными скелетами не торопясь подбирались к людям, вторгшимся на их территорию. Казалось, что мертвяки появляются чуть ли не из воздуха. Они лезли откуда только можно - поднимались из-под обломков зданий, выходили из-за углов, протискивались между стен близко стоящих домов, сваливались с крыш, приходили с других улиц, в общем, куда не глянь, а оттуда уже прёт нежить.
  
  - Вот бы на них ещё и ловушки срабатывали, у нас бы появился отличный способ продвинуться дальше.
  
  Но желанию Тайрена не суждено было сбыться. Ни на кого из местных обитателей круги на стенах не реагировали. Играючи отбиваясь от прущих монстров, наш герой решил немного развлечься и слегка заступил за периметр действия стрелковой ловушки. Тут же отпрыгнув в сторону, следующие пять секунд он наблюдал, как скелеты разваливаются на части, а зомби, превращаясь в подушки для иголок, вновь становятся нормальными трупами. Хоть магические рисунки и не активируются в присутствии мертвяков, но вылетающие из них стрелы вполне реальны и уничтожают любого, кто попадётся у них на пути.
  
  Тайрен оглянулся. Фелия без особого энтузиазма отстреливала выползающих непонятно откуда врагов, а Гровер, стоя чуть позади, так же вяло сносил головы тем, кто подходил с тыла. Явно не за этим они все сюда пришли.
  
  - Слушайте, может, переберёмся через завалы на другую улицу? Город же не маленький, где-то за домами должны быть и другие дороги. Просто я боюсь, мы так вообще никогда до замка не дойдём.
  
  - Там, - красноволосый не прекращая избавляться от воскрешённых, указал клинком на одно из зданий. В отличие от остальных, его крыша все ещё удерживалась на стенах и вход внутрь не был завален всяким мусором.
  
  - Подойдёт. Идёмте, - Тайрен первым покинул свою позицию и забежал в дверной проем. Сама же дверь куда-то испарилась и по неизвестной причине не присутствовала на законном для себя месте. И, как стоило ожидать, на противоположной стороне дома не нашлось ничего похожего на выход. Более того, в той части строения даже не удалось найти ни одного окна. Тупик.
  
  - Черноглазик, тут не пройти, - констатировала факт Фелия, наткнувшись на завал в одной из комнат.
  
  - Сейчас всё будет. Как будто жалкая стена может стать для нас препятствием, - Тайрен взял меч в обе руки и сосредоточился. Сзади слышались выстрелы, стоны умирающих зомби, и звуки разлетающихся костей. Но всё это уходило на задний план сознания и постепенно исчезало как ненужная информация. Разрезать кирпичную стену, это вам не дерево перерубить. Конечно же Дарки, стоящая рядом, справилась бы с этой задачей лучше, чем наш герой, но он хотел сделать это сам. Ещё давно он начал замечать, что его оружие может наносить урон слегка дальше, чем оно реально могло бы достать. Поначалу невидимая кромка меча составляла всего пару сантиметров, но чем больше он сражался, тем длиннее становилась фантомная часть его оружия, и тем чаще он мог её активировать. Да, это свойство требовало активации. Причём, как оказалось, этот вовсе не особенность меча. После где-то месяца тренировок он всё-таки научился применять этот навык вне боя и по своему желанию, а затем ради эксперимента отрезал первую попавшуюся ветку в лесу, и повторил этот же приём с обычной палкой. Конечно, с деревянным оружием эффект оказался не таким впечатляющим, но Тайрен собственно и не планировал сражаться хворостом. Главное, что он узнал то, что это умение, которым теперь обладает его тело, и оно никак не связано с оружием.
  
  Как только шум, доносящийся извне, затих, он смог полностью прочувствовать катану в своих руках. Меч ощущался как продолжение его рук, как часть его тела. Казалось, что если кто-то сейчас прикоснётся к лезвию, то он почувствует это, как если бы прикоснулись к его коже. В этом состоянии наш герой мог удлинять свою катану практически в два раза. Собравшись с силами, он сделал глубокий вдох, шагнул вперёд, и трижды рубанул воздух перед собой. Звуки битвы, что раздавались где-то позади него, снова начали тревожить сознание. Подойдя ещё на шаг ближе, он слегка толкнул ногой стену, которая после его взмахов мечом, казалось, вообще не пострадала. Но, на первый взгляд прочная стена пошатнулась, и затем из неё вывалился большой кусок кладки, размером со стандартную дверь.
  
  - Путь открыт, погнали.
  
  
  
  Момент сто тридцать седьмой: Альтернативный маршрут
  
  Первым выйдя на новую улицу, Тайрен огляделся по сторонам. Нежить как ветром сдуло. И сдуло их всех похоже именно на главную дорогу. Последним из здания вышел Гровер. Напоследок, достав лук, он выстрелил через проем куда-то в потолок, вследствие чего, конструкция, и без того державшаяся на одном лишь честном слове, сложилась как карточный домик. Из дыры в стене вывалились огромные клубы пыли, от которых охотник успел отскочить в последнее мгновение.
  
  - Как-то на этой улице тихо. Смертельно тихо. Фелия, ты же у нас мастер по ловушкам, иди вперёд, а мы за тобой.
  
  - А я думала, что мастер ловушек это тот, кто умеет хорошо их расставлять.
  
  - Ну да. Я имел в виду - мастер в поиске ловушек.
  
  - А разве я в этом мастер?
  
  - Среди нас троих, эм-м, в смысле четверых, - он посмотрел на мяукнувшего где-то сбоку кота, - то есть пятерых. Ты самый лучший специалист в этом деле. Черныш на втором месте, - после этих слов кот недовольно фыркнул.
  
  - Хорошо, пойду первой. Но если я умру, запомните меня как хорошего друга!
  
  - Э? С чего это ты вдруг умрёшь? Тем более от этих жалких ловушек.
  
  - Черноглазик!
  
  - Ладно, я понял. Ты останешься в моей памяти навсегда.
  
  - Как друг!
  
  - Как друг. Обещаю.
  
  - Лисёнок?
  
  - Охотники не забывают погибших товарищей... Никогда.
  
  - Ну, я пошла.
  
  - Блин, да ты как в ад собралась. То, что я шёл впереди, тебя как-то, похоже, не заботило, а как самой идти так чуть ли не в фанфары надо трубить о совершенном подвиге.
  
  - Я о тебе очень волновалась!
  
  - Ага, конечно.
  
  - Я не вру!
  
  - Проехали. Будьте лучше на чеку. Никто не говорил, что на этой улице не будет никаких проблем.
  
  Фелия прошла двадцать шагов. Остановилась. Прислушалась. Прошла ещё двадцать. Замедлила шаг, слегка осмотрелась по сторонам и пошла дальше с обычной скоростью. Ни через сто метров, ни через двести, никаких ловушек так и не встретилось. По краям улицы то там, то тут виднелись валяющиеся трупы людей, которые потенциально могли в любой момент подняться и напасть на путников, но этого не происходило. Такое ощущение, что кто-то просто не подумал о том, что вторженцам удастся перебраться на другую дорогу. А потому тут не было не только ловушек, но и нежить не рассматривала идущих людей как врагов, и мирно спала себе в руинах домов. На самом деле Тайрен ещё несколько недель назад приобрёл карту этого города. И именно поэтому ему пришла мысль о том, что до замка можно попытаться дойти и другим маршрутом. Та дорога, по которой они двигались, шла не совсем параллельно центральной. Если точнее, то она делала небольшую дугу, но конечной её точкой всё равно станет вход в крепость. С текущим темпом они дойдут до замка часа за полтора. Бывшую столицу всё-таки нельзя назвать маленьким городом. Да и крюк, который они делают, идя по боковой улице тоже приличный. Но лучше уж они всё это время будут тихо-мирно шагать, чем постоянно пытаться обезвреживать ловушки и отбиваться от настырной мелочовки. Там, за стенами замкового комплекса их ждёт сильный враг, который и оставил от этого города одни развалины. К тому же, как выяснилось по дороге сюда, тёмный лорд имеет ещё и сильных приспешников, которых тоже придётся одолеть, чтобы пробраться внутрь.
  
  С тех пор как они прошли через разрушенную арку, Тайрен больше не чувствовал страха. Волнение тоже куда-то улетучилось. Наконец-то он снова ощущал себя самим собой. Человеком, который будет сражаться до последней капли крови, только ради того чтобы победить. Сейчас он чувствовал спокойствие и умиротворение. Меч покоился в ножнах. Грудь равномерно вздымалась, не торопясь, то наполняясь, то выталкивая отработанный воздух наружу. Их смертельный поход теперь ощущался не страшнее, чем обычная прогулка по парку, или скорее, как экскурсия. Великий город, разрушенный с десяток лет назад, не давал ни малейшего намёка на то, что тут обитает жуткая нежить. И демоны. И тёмный лорд. Да и вообще не так уж и сильно потрёпан городок. Центральную улицу, конечно, придётся перестраивать заново, а вот соседняя, похоже, пострадала не так сильно. Ну, стёкла повыбивало, ну двери пообгорели, ну вывески придётся новые сделать. Правда, вместо вон того здания лежит огромный булыжник... Ну ничего страшного, его можно оставить как местную достопримечательность. Так что не так уж и много работы. Было бы желание и за полгода город можно будет восстановить процентов на восемьдесят. Или семьдесят. Как карта ляжет. Ну, уж точно не меньше шестидесяти.
  
  - О, а вы что тут делаете? Заблудились что ли?
  
  Тайрен поднял голову на звук, и увидел, как над соседним зданием возвышается огромная рожа. Нос картошкой, глаза маленькие, а щёки как у хомяка - тот ещё "красавец".
  
  "Трёхэтажка номер два?" - не успел подумать наш герой, как его чуть не прихлопнула здоровенная ладонь.
  
  - Шустрый, как таракан. Сейчас вот перелезу этот забор, я вам покажу правильную дорогу, - и с этими словами гигант начал переваливать своё необъятное пузо через груду камней, которые некогда были чем-то вроде гостиницы.
  
  - По глазам бейте! У него шкура толстая! - крикнул Тайрен, уворачиваясь от второй руки.
  
  - Не надо по глазам, я ж ничего не увижу. Как я вам тогда дорогу покажу? - вновь пробасил гигант.
  
  Фелия немного постреляв по пытающимся закрыть лицо рукам, и не увидев положительно результата, превратила пистолеты в однородную копошащуюся массу и начала формировать из них какое-то другое оружие. А Гровер пока стоял на месте и нон-стоп выпускал в монстра светящиеся стрелы, которые хоть и оставляли в великане маленькие дырки, но похоже никак не мешали тому продолжать попытки перевалить своё грузное тело через "забор". Тайрен же, в очередной раз отпрыгивая от огромной руки, выхватил меч и отсёк здоровому мужику несколько фаланг. А Дарки и Черныш пока стояли в стороне, готовясь в любой момент вступить в бой. Большая часть тела великана всё ещё находилась за зданиями, а потому атаковать его вблизи не представлялось возможным.
  
  - Ну что вы делаете то! - взревел гигант. - Я же вам помочь хочу! Вы же заблудились! Я вам покажу дорогу!
  
  - Да пошёл ты! Сами найдём! - Тайрен снова отпрыгнул от руки, в этот раз, только слегка поцарапав врагу ладонь.
  
  - Нет, я лучше знаю! Я тут давно! Вы не там идёте!
  
  - Да что ты говоришь?! Где хотим, там и идём!
  
  - Нет! Тут нельзя! Я покажу, где можно!
  
  - Ребят! В укрытие!
  
  - Что? - Тайрен обернулся на голос девушки и увидел у той на плече нечто сильно напоминающее противотанковый гранатомёт. Решив, что вопросы лучше задать в более спокойной обстановке, наш герой на всех парах ломанулся на другую сторону улицы, краем глаза наблюдая, как из ствола с хлопком вылетает конусовидный снаряд.
  
  
  
  Момент сто сороковой: Немножко магии
  
  Быть забрызганным останками огромного монстра - не самый лучший опыт, который приходилось переживать нашему герою. Взрыв гранатомёта превратил голову и одну из рук гиганта в кровавый фонтан. После чего ноги монстра подкосились, и вся эта внушительная масса обрушилась на землю, окатив группу ещё и целым столбом пыли.
  
  - Черноглазик, лисёнок? Вы в порядке?
  
  Тайрен было хотел ответить, но вдруг закашлялся от вездесущей пыли, которая с каждым вдохом норовила заполнить его лёгкие.
  
  - В порядке, - донёсся откуда-то из клубов пыли слегка приглушённый голос Гровера.
  
  Немного оглядевшись, Тайрен понял, что он единственный как дурак продолжает дышать пылью, в то время как рот и нос Фелии закрывает маска из её чёрных нанороботов, а красноволосый где-то успел откопать тряпку и обмотать ей лицо.
  
  "Пф, тоже мне мастера адаптироваться к любой ситуации. Зато я умею вот так", - подумал наш герой и сформировал в руке небольшой водный шарик. С силой сжав сферу в руке, он подкинул её вверх и произнёс: - Дождь.
  
  После этой фразы он, правда, сразу же закашлялся и естественно пожалел, что вообще открыл рот. Он же может произносить практически любую магию молча и только заклинания оценки и минимального обмена невозможно использовать, не сказав ни слова. Шарик тем временем, подлетел на десятиметровую высоту и взорвался как новогодний фейерверк, опадая на землю мелкими каплями и прибивая всю пыль к земле.
  
  - Вот это да! Черноглазик ещё и магией владеет!
  
  Спасительная влага, упавшая с небес на землю, немного очистила воздух, и Тайрен наконец-то перестал заливаться кашлем. Несколько раз глубоко вдохнув носом, ему всё же удалось пересилить себя и начать говорить.
  
  - А как будто ты магией не владеешь. Вон тот снаряд был явно заряжен магией огня. Причём очень концентрированной. Ни за что не поверю, что твои мелкие жучки могут сами по себе взорваться с такой силой.
  
  - А ты что думал? Как будто только ты тут старался стать сильнее, а мы всё это время ничего не делали?
  
  - Сама удивляешься тому, что я владею магией, и тут же начинаешь меня упрекать в чем-то.
  
  - Ну, мечник владеющий магией - это редкость.
  
  - Ага, а девушка в костюме из нанороботов, использующая магию огня, это прям обыденность. Куда не глянь, обязательно одна такая в обзор попадёт.
  
  - Не придирайся.
  
  - И тебе того же советую.
  
  Фелия хмыкнула и отвернулась.
  
  Тайрен повёл головой из стороны в сторону, пытаясь что-то увидеть, но, не найдя того, что искал, мысленно спросил - "Дарки, а ты где?".
  
  "Мы вернулись. Черныш не любит пыль".
  
  "Ладно, оставайтесь там. Всё равно пока что тут никого похожего на достойных врагов не просматривается".
  
  Оглядев окровавленную тушку убитого гиганта, Тайрен вдруг осознал, что не замечал этого монстра вплоть до момента, когда тот сам к ним не обратился. Одно дело, когда речь идёт о слабых существах, чью ауру даже ощутить сложно, но это же был огромный монстр, как вообще можно такого не заметить?
  
  - Гровер, а ты не слышал как этот парень... - он кивнул на останки великана, - ...подошёл к нам? Он же всё-таки не карлик, такого тяжело не заметить.
  
  - Нет, не слышал.
  
  - Чудеса...
  
  - Есть заклинания, которые могут скрывать твоё присутствие. Я даже научилась одному такому.
  
  Тайрен посмотрел в сторону блондинки, желая спросить, а не сможет ли она показать, как эта магия выглядит, но не увидел ту на том месте, где она стояла ещё секунду назад.
  
  - Фелия?
  
  - Я всё ещё тут. Ну как черноглазик? Видишь меня?
  
  В момент, когда девушка начала говорить, Тайрен увидел, что она по-прежнему стоит на том самом месте, где находилась до исчезновения. Самое интересное, что он не отводил взгляд в сторону, и блондинка появилась без каких либо магических спецэффектов. Как будто она там всё время стояла, а он её просто не замечал.
  
  - Крутая магия, ничего не скажешь. С этим заклинанием и твоими навыками ты бы могла неплохо так обогатиться.
  
  - Мне это не интересно. Я достаточно наворовала в своей прошлой жизни, тут я не планирую ничем подобным заниматься.
  
  - Ну и правильно, - он бросил последний взгляд на изуродованное тело гиганта. - Пошлите уже дальше.
  
  
  
  Момент сто сорок первый: Собрание демонов
  
  Прогулка по городу затянулась. Фелия, как и до этого, шла впереди, проверяя своим чутьём местность на наличии ловушек. Похоже, тёмный лорд и правда решил не минировать соседние улицы, уповая на то, что никто не сможет преодолеть руины зданий и пройти безопасным путём. Хотя, он всё же оказался не совсем глуп и решил подстраховаться, поставив гиганта патрулировать город. Не особо конечно этот мужик-переросток им помешал, но если бы они в это время ещё отбивались от орд нежити и бежали вперёд, уворачиваясь от ловушек, то "мистера-трёхэтажку" скорее всего, победить было бы намного сложнее. А теперь они уже как час идут в полной тишине по разрушенному городу. Если бы Тайрен владел навыком преобразования окружающей его маны, то он бы залез на крышу какого-нибудь здания и просто бы открыл портал в пределах своей видимости где-нибудь неподалёку от стен замка. Но, увы, контроль чужеродной энергии пока что ему даётся крайне тяжело, и ни о каких заклинаниях пятого круга и речи быть не может.
  
  - К стене, быстро, - красноволосый махнул рукой, показывая о какой именно стене он говорит.
  
  Только двое других членов группы успели скрыться в тени чудом сохранившегося козырька какого-то заведения, как над ними пронеслось нечто крылатое с длинным хвостом. Тайрен успел заметить, что существо имело две головы и несло в седле какого-то человека. Или не человека. Кто вообще сможет с такого расстояния разглядеть, кто там в седле сидит? Да и нет никакого смысла рассматривать наездника, когда само средство передвижения более чем необычно.
  
  - Нам ещё тут двухголовых виверн не хватало, - Тайрен не торопясь вышел обратно на дорогу.
  
  - Впереди ещё враги, - прокомментировал ситуацию Гровер.
  
  - Мы уже не далеко от входа в замок. Может у них там охрана на воротах стоит? Скорее даже было бы странно, если бы никто не охранял проход.
  
  - Мы туда напрямик пойдём?
  
  - Фелия, а что ты предлагаешь? Прокрасться в покои лорда, быстренько его порезать и свалить восвояси?
  
  - А вдруг, к тому моменту, как мы дойдём до главного мага, уже совсем устанем, и сил на финальную битву не останется?
  
  - Хочешь сказать, что тебе больше нравится вариант, когда мы встречаемся с главарём, при этом, даже не оценив силы его стражи, и умираем в неравной битве? По мне так лучше мы заморочимся, перебьём всех его приспешников, а потом, отдохнув, со знанием дела придём сюда вновь. Даже если к тому моменту он наделает себе новых защитников, как минимум мы будем знать на какое сопротивление можно рассчитывать, - он немного подумал. - Да и по мне лучше мы выживем, так и не добравшись до босса, чем бесславно умрём в битве с ним. Вторую попытку никто не отменял. А вот если погибнем, не рассчитав своих сил, то даже я не знаю, смогу ли снова вернуться в этот мир. А про вас то и говорить нечего...
  
  - Согласен, лучше не оставлять врагов за спиной.
  
  - Ну, если и лисёнок так хочет, то я с вами.
  
  Ещё несколько минут пешей прогулки наконец-то вывели их к площади перед воротами замка. Перед их глазами открылась неожиданная картина. Примерно два десятка крупных рогатых демонов стояли на площади, что-то громко обсуждая и ругаясь друг с другом. Хорошо, что группа вовремя успела спрятаться за стену разрушенного дома и вся эта толпа не заметила их.
  
  - Интересно, это они по нашу душу тут собрались? Наверняка же кто-то должен был заметить активацию ловушек на входе.
  
  - А может они собрались на митинг? - девушка выглянула за угол, дабы ещё раз оценить ситуацию.
  
  - Ага, рабочий кооператив бунтует против низких зарплат и плохих санитарных условий, - съязвил Тайрен.
  
  - А почему бы нет?
  
  - Да потому что тёмный лорд их всех тут за яйца держит. Управление такими злобными существами может основываться только на одном принципе - устрашение. Никто не пойдёт против главного, потому что боится быть уничтоженным. В этом войске нет незаменимых. Погибнет один, на его место придут ещё двое желающих хапнуть халявной силы. Так что это точно не митинг. Может они собрались куда-то?
  
  - В поход?
  
  - Я очень надеюсь, что ты не права, и они не собираются сейчас устроить вылазку на ближайший город.
  
  - Думаешь Лайтек в опасности? Может, стоит вернуться?
  
  - Пешком нам назад полдня переть. Давай подождём, посмотрим, что да как, если что портал открою.
  
  Тем временем, гул, доносящийся с площади стих, и вся эта горстка демонов повернулась к воротам. Переведя взгляд туда же, куда смотрела толпа, Тайрен увидел на стене мужчину в чёрном балахоне.
  
  - А давайте я его прямо отсюда пристрелю? - предложила Фелия, уже начиная формировать в своих руках какое-то оружие.
  
  - Раньше бы я сказал, что это как-то неспортивно и всё такое, но сейчас мне эта идея кажется более чем логичной. Только подожди, - наш герой на мгновение прикрыл глаза, разжигая в душе чёрное пламя, а затем вновь уставился на мужчину, который, похоже, собирался начать толкать какую-то речь.
  
  - Вы все... - мужчина обвёл рукой стоявших под стеной, - вы все знаете, зачем я собрал вас сегодня. Когда-то этот город был самым большим рассадником лжи и пропаганды. Церковь света даёт людям лишь ложную надежду, заставляя их продолжать жить в мучениях. Эти мерзкие люди продолжают лгать день ото дня, распространяя неведение в массы. И только мы знаем истину. Только мы знаем, как прекратить их мучения. В наших мирах, смерть это конец пути, здесь же, смерть это лишь начало. Начало мирной и спокойной жизни, к которой стремятся все обычные люди. И мы покажем им верный путь. Не словом, так действием.
  
  Хоть тёмный лорд и стоял не так уж и близко, но его речь отчётливо доносилась до всех находившихся на площади, в том числе и до группы наших героев.
  
  - Когда я разрушил этот город, я надеялся, что это станет для них примером, и они наконец-то одумаются. Но я был глуп. Эта многоглавая гидра под названием церковь света, может спокойно жить и без своей центральной головы. Но мы не сдадимся. Сегодня мы отрубим ещё одну голову. Лайтек падёт, а за ним падут и остальные. Только так люди смогут наконец-то открыть глаза и увидеть истину, которую от них скрывают.
  
  - Ну что, стреляю? - Фелия уже разлеглась около стены, поставив перед собой на высоком двуноге огромную винтовку. Оружие длиной под два метра с жутко толстым дулом больше смахивало на бронебойное орудие, чем на простую снайперскую винтовку.
  
  - Погоди, если выстрелишь сейчас, то нам потом придётся со всей этой толпой разбираться. Да и что-то аура вокруг этого мужика какая-то больно плотная. Не уверен я, что нам так просто удастся победить. Давай подождём, пока он всех этих уродцев через портал переправит. А потом, даже если выстрел не удастся, трое на одного мы его точно сделаем. А если нет, то будет куда отступить.
  
  - А как же город?
  
  - Продержится. Там полно авантюристов высокого ранга.
  
  - И так, пришло время, - с правой стороны площади начал разворачиваться большой портал. - Убивайте быстро и безжалостно. Помните, что люди, которых вы убьёте, воскреснут у себя дома и будут вам бесконечно благодарны за дарованную им свободу. Ваше оружие несёт не смерть, а избавление от тягот этого мира.
  
  На площади вновь поднялся гул, и вся толпа зашагала в открывшийся фиолетовый разлом в пространстве.
  
  - Стреляю?
  
  - Давай!
  
  
  
  Момент сто сорок второй: Тёмный лорд
  
  Как только последний демон скрылся в портале, мужчина в балахоне слегка взлетел над стеной, удерживаемый магией левитации. Но не успел маг направиться вслед за своим войском, как прогремел оглушительный выстрел. Человека, висевшего в воздухе, от столкновения с пулей отбросило назад, и его тело скрылось где-то за воротами во внутренней части замка. Сразу после этого, портал, что был открыт на площади, беззвучно схлопнулся.
  
  - Попала! - радостно вскрикнула девушка.
  
  - Да ты как будто в него из гаубицы пальнула, а не из винтовки. Я чуть не оглох, - из-за звона в ушах Тайрен даже собственную речь еле разбирал.
  
  - Я для усиления выстрела магию огня использовала. Без неё выстрел был бы вообще бесшумным.
  
  - Понятно. Я очень надеюсь, что это сработало. И его тушка там сейчас валяется с дырой в пол тела.
  
  - Зря надеешься, - раздался усиленный магией голос.
  
  - Ну, попробовать стоило, - проговорил Тайрен, выходя из-за укрытия и наблюдая за тем, как на стену взлетает абсолютно невредимый маг. - На самом деле, в глубине души я даже рад, что оно так вышло. Мы же сюда не для того, чтобы тебя убить пришли.
  
  - Правда? - искренне удивился мужчина, чьё лицо скрывал глубокий капюшон. - А зачем тогда? Хотите присоединиться к моему войску?
  
  - Не-е-е, мы пришли сюда, чтобы сразиться с сильным противником. А разве сильный может умереть от одного жалкого выстрела?
  
  - А что же вы тогда не напали на нас, когда тут была вся моя элита?
  
  - Мы, конечно, те ещё любители поставить свою жизнь на кон, но драться втроём против двух десятков это уже перебор.
  
  - А нападать втроём на одного, по-вашему, нормально?
  
  - Ну, если ты окажешься слишком уж слабым, то мы просто прыгнем в портал, и пойдём мочить твоих ещё более жалких приспешников.
  
  - Жалких?
  
  - А разве нет? Гиганта убили с одного выстрела, а демона с двуручниками отправили погулять по красочному ущелью, что в сотне километров отсюда.
  
  - Так это ты создал тот портал? - прозвучал слегка раздражённый и немного пугающий голос красноволосого.
  
  - Извини Гровер, но я подумал, что нам не стоит возиться с этой мелочовкой и решил не тратить наше время впустую. Если захочешь, около Лайтека сейчас двадцать таких стоит. Как с этим закончим, телепортируемся туда и надерём им зад.
  
  - В следующий раз не мешай мне, - голос охотника прозвучал так серьёзен, что казалось ещё чуть-чуть, и он схватится за лук и пристрелит того, кто посмел встать между ним и его добычей.
  
  - Мы пошли в поход вместе, и сражаемся мы тоже вместе. В общем, давай потом это обсудим, а то достопочтенному магу наверно не интересно выслушивать наш трёп, - Тайрен перевёл взгляд с красноволосого обратно на мужчину, что по-прежнему висел над стеной.
  
  - Ни один из моих последователей не обладает и десятой долей силы от той, что имею я. Если вы хотели сразиться с сильнейшим, то вы пришли по адресу. Нападайте. Я покажу вам насколько велика между нами разница.
  
  Снова раздался оглушительный выстрел. А за ним ещё один. Но в этот раз маг даже не шелохнулся.
  
  - Но я же попала! - она оторвала взгляд от снайперского прицела, чтобы понять, что же произошло. - Точно попала!
  
  - Конечно, деточка, ты попала. Но одно дело когда ты стреляешь исподтишка, а другое дело, когда противник готов к этому, - в метре перед мужчиной висело два десятисантиметровых снаряда, которые даже пулями язык не поворачивался назвать. - Может, попробуешь ещё раз? Лови.
  
  Снаряды развернулись и по мановению руки устремились в сторону Фелии. Только лишь превосходная реакция спасли девушку от смерти. Отпустив винтовку, она перекатилась в сторону, а на месте, где она лежала ещё секунду назад, образовалось две небольших дыры в земле.
  
  - О, а ты ещё и двигаешься неплохо. Похвально. Может, ещё кто-нибудь что-нибудь попробует в меня кинуть?
  
  - А может ты лучше слезешь оттуда, а? Шибко неудобно всё время наверх смотреть, - пока Тайрен подходил поближе, стараясь придумать способ забраться на стену, Гровер тоже вышел из-за укрытия и достал свой лук, оценивая расстояние до цели.
  
  - Спуститься вниз? С чего бы вдруг? Это вы пришли сразиться со мной. Я никуда не убегаю. Можете сражаться сколько захотите.
  
  Пока маг говорил, охотник уже подготовился к стрельбе и начал палить из лука просто с молниеносной скоростью. Стрелы вылетали по две штуки за секунду, устремляясь к своей цели бесконечной вереницей. Из-за лёгкого голубоватого следа, что оставляли за собой светящиеся снаряды, казалось, что от Гровера до колдуна идёт непрерывный луч света. Но, похоже, подобная скорострельность не особо-то впечатлила тёмного лорда.
  
  - Слабо. Очень слабо. Я узнаю зачарование на твоей перчатке. Такой артефакт мог создать лишь один человек в этом мире. Удивительно, что он всё ещё жив, - долетая до мага, бесконечный поток стрел просто рассыпался на синие искры, не нанося видимого урона. - Если это и правда его творение, то ты даже не ведаешь, какой силой обладает этот предмет. Магические стрелы это лишь вершина айсберга, буквально самый его кончик. И как он только мог отдать эту вещь такому, как ты. Да и хватит уже в меня стрелять! - мужчина повёл рукой и лучника впечатало в рядом стоящее здание.
  
  Тайрен обернулся, услышав грохот за своей спиной, но облегчённо выдохнул, когда увидел, что его товарищ уже поднимается на ноги.
  
  - А ты крепкий. Другой бы уже пару переломов бы отхватил от такого резкого столкновения со стеной.
  
  - Хватит понтоваться своей силой! Спускайся вниз и я тебе башку отрежу! - крикнул наш герой, надеясь всё-таки спровоцировать врага.
  
  - А ты у нас значит мечник? Что, чувствуешь себя бесполезным в этом бою, да? Вот был бы ты магом, мог бы тоже поучаствовать.
  
  - Хочешь магии? Ну, лови тогда! - Тайрен зажёг в руке огонь и бросил его в висящего над стеной мужика, который уже начал порядком выводить его из себя.
  
  Заклинание, долетев до невидимой стены, точно также как и стрелы, разбилось, не оставив на противнике и следа.
  
  - Что это было? Ты ЭТО зовёшь магией? Формула ужасна. Структура заклинания не доработана. Да ты бы больше урона нанёс моему барьеру, если бы послал в меня сгусток чистой маны. А так ты просто бессмысленно потратил энергию на разведение и поддержание пламени. Кто тебя вообще учил магии?!
  
  - Самоучка.
  
  - Самонедоучка! Смотри и запоминай, как выглядит настоящий огненный шар, - мужчина сделал несколько круговых движений руками, как будто провёл ладонью по невидимой сфере перед ним. Пространство в этом месте замерцало, поплыло, а затем воздух воспламенился.
  
  - Сначала определяем контуры нашего заклинания, это важный шаг, чтобы магия не развалилась в процессе создания. Затем фокусируем ману ровно в центре и определяемся с элементом, который хотим использовать, - маг поднёс левую руку под огонь, а правую занёс сверху. Дальнейшие движения, что он делал, больше походили на то, как будто он держит в руках невидимый мяч и трясёт его из стороны в сторону.
  
  - Перед тем как определяться со структурой, нужно понять, сколько маны ты хочешь вложить в заклинание. От количества вложенной маны и от того, зачем вообще ты создаёшь заклинание, зависит выбор структуры. Огненный шар обычно создают, закручивая ману. Чем быстрее будет вращаться ядро заклинания, тем прочнее получится структура, и тем более сильным выйдет конечный результат, - маленький огонёк в руках колдуна начал неестественно вращаться, постепенно принимая шарообразную форму и увеличиваясь всё больше и больше в размерах. - На, посмотри поближе.
  
  Скорость полёта заклинания была даже близко не сравнима с той, с которой Тайрен кидал свою недомагию. Выпущенный тёмным лордом вращающийся огненный шар больше напоминал выстрел из пушки, чем обычное заклинание волшебника. Если бы наш герой не ожидал бы чего-то подобного, то неизвестно осталось бы от его тела хоть что-нибудь или же всё обратилось бы в пепел. Но, будучи готовым, что маг не просто так создаёт так долго заклинание, Тайрен заранее взялся за рукоять меча, а когда пришло время, понадобилась всего лишь доля секунды дабы в одно движение разрубить летящий в него пылающий снаряд. Половинки не очень-то большой сферы разлетелись в разные стороны, а приземлившись на землю, оставили на ней два пятиметровых огненных следа.
  
  - Как интересно. А это у тебя случаем, не пожиратель ли душ в руках?
  
  - Представления не имею. Мне ничего не говорили о названии этого клинка. Да и как-то я не заметил, чтобы он пожирал чьи-то души.
  
  - Скажи-ка мне юный мечник, а как ты получил этот меч?
  
  - Юный? Серьёзно? У меня даже борода в пол лица есть!
  
  - Когда поживёшь больше сотни лет, поймёшь, что двадцать-тридцать лет, это только начало твоей жизни.
  
  - А кому меньше двадцати, их что, вообще детьми считать нужно?
  
  - Конечно. Их разум ещё не окреп и любое, достаточно серьёзное событие может кардинально изменить их личность. Вчера это один человек, а завтра, возможно, уже совершенно другой. И ты не ответил на мой вопрос. Откуда у тебя этот меч?
  
  - Мне его подарил учитель, в знак того, что я окончил обучение.
  
  - Учитель? Что-то не верится, что Дью мог взять себе ученика.
  
  - Не знаю никакого Дью! Меня обучал Хара...
  
  "Кишо", - подсказал женский голос в голове.
  
  - Хара Кишо! - закончил свою фразу Тайрен.
  
  - Хара? Как интересно... Не думал, что у такого непоседы как Дью будут дети.
  
  - О чем ты вообще?
  
  - Неважно. Зато важно другое. Ты, как и тот рыжий лучник, ничего не знаете о силе артефактов, которыми владеете. Пожиратель душ - это невероятное оружие, которое усиливается вместе со своим владельцем. Ты знаешь, что происходит с людьми в этом мире, когда они умирают?
  
  Наш герой на несколько секунд задумался, а стоит ли кому попало рассказывать про возвращение в свой мир. Но вспомнив, что в своей речи тёмный лорд и так упоминал что-то про воскрешение после смерти, решил, что ничего страшного от небольшой откровенности не случится.
  
  - Те, кто прибыл в этот мир, после смерти вновь оказываются в изначальном мире. А вот те, кто был рождён здесь, умирают окончательно. Если их, конечно, не воскресить.
  
  - Так ты знал?
  
  - Что знал?
  
  - Способ, с помощью которого любого можно вернуть домой!
  
  - Ну, да. И что с того? И мы вообще, по-моему, про меч говорили.
  
  - И тебе не кажется, что это всё не справедливо? Нас призывают в этот мир и заставляют терпеть лишения, при этом, не рассказывая о простом способе вернуться назад.
  
  - Меня всё устраивает. Мне в этом мире нравится то, что тут всё намного проще, чем там, где жил я. Прошёл всего лишь год с тех пор, как я попал сюда. И вот из босоногого бомжа я превратился в вполне себе хорошо одетого человека, который может позволить себе жить в нормальной гостинице и каждый день кушать превосходное мясо. В моем же мире из босоногого бомжа можно превратиться лишь в старого босоногого бомжа.
  
  - И тебя совершенно не волнует, что кто-то против твоей воли выдернул тебя с насиженного места и отправил сражаться с монстрами?
  
  - Против моей воли? Насколько я знаю, здесь нет ни одного человека, который бы попал сюда не по своему желанию. Конечно, наверное, кто-то хотел попасть в более спокойный мир, чем этот, но это уже их проблемы. Надо было загадывать более конкретное желание.
  
  - Ясно. Ты из тех, кого не интересуют чужие проблемы.
  
  - Именно.
  
  - А я вначале обрадовался, как услышал, что ты знаешь про жизнь после смерти, думал пригласить тебя и твоих спутников под свои знамёна. Но, видимо, нам не по пути.
  
  - Да кто вообще, будучи в своём уме пойдёт убивать людей, ради того, чтобы вернуть их в родной мир?! Ты хоть их спрашивал, чего они хотят? Может социологический опрос провёл? Вывел статистику, составил графики? И после долгих лет исследований понял, чего на самом деле желают люди? Так было? Я уверен, что нет! Только безумцу может взбрести в голову устроить геноцид населения, чтобы небольшая доля тех, кто и правда очень хотел домой, смогла бы вернуться. А об остальных ты подумал? У тебя вообще проскакивала в голове мысль, что мир, откуда их призвали, может быть воплощением ада? Периодические атаки монстров на города могут быть лишь детской игрой по сравнению с тем хаосом, что творится в домашних мирах людей. Мой мир не был таким уж мрачным, и то я рад, что свалил оттуда. А у кого-то ситуация могла быть намного хуже.
  
  - Думаешь, я не размышлял о подобном? Я сам жил не в самое спокойное время, и, возможно, попав сюда, я избавился от множества будущих проблем. Но это не означает, что здешний бог может творить всё, что захочет.
  
  - О чем ты?
  
  - А вот теперь, я расскажу тебе о свойствах твоего меча, и может быть хоть тогда ты поймёшь, насколько эгоистичное существо создало этот континент.
  
  
  
  Момент сто сорок третий: Духовный мир
  
  - Не знаю уж, как ты узнал о том, что после смерти мы оказываемся там, откуда прибыли, но это не так важно. Зато я уверен, что ты представления не имеешь, как на самом деле устроен этот мир.
  
  Маг замолчал.
  
  - Ну, так просвети меня, - Тайрену ничего не оставалось, как согласится с прозвучавшим утверждением. За этот год он слышал множество теорий и религиозных верований о том, что происходит с людьми после смерти в этом мире. Некоторые люди продолжали верить в то, во что верили и раньше, а другие пытались объяснить законы мироздания, учитывая то, что им удалось увидеть на этом континенте. При этом большинство теорий просто напросто противоречили друг другу, из-за чего казалось невозможным объединить их и понять, как вывести реальную формулу мироустройства.
  
  - Из родного мира в этот переносится лишь душа, да и то не полностью, - начал свой рассказ маг. - Большая часть энергии остаётся в родном теле, так как перенести душу со всеми её резервами слишком затратно. Затем, когда душа оказывается здесь, для неё формируется новое тело, но не на основе старого, а на основе образа вытягиваемого из души. В итоге, переместившись сюда, люди могут стать как физически сильнее, избавится от болезней и увечий, так и наоборот могут получить какие-то дефекты, которые каким-то образом появились в их душе. Единственный неоспоримый плюс, который я вижу в новом теле, так это высокая сопротивляемость практически любым болезням. В остальном - как повезёт. С учётом, что ты сейчас в очках, предположу, что ты получил какой-то дефект, связанный со зрением. И это при том, что зрение входит в список того, что чаще всего исправляется при переносе сюда.
  
  - Если бы не этот, как ты говоришь, дефект, я бы, возможно, даже до начального города не дошёл бы. Сдох бы, плутая по чёртовым бескрайним полям.
  
  - Так значит, ты своими глазами можешь видеть что-то, что не видят другие? Интересно. Когда убью тебя, надо будет обратить на них внимание при вскрытии.
  
  - Ты это, свои влажные мечты при себе держи. Уже закончил свой рассказ? А то мне не терпится порубить тебя на кусочки.
  
  - Ну, если тебе не интересно, мы можем продолжить наш бой. Но я не вижу причин, куда-то торопиться.
  
  Тайрен обернулся, дабы узнать, что о всём этом думают его спутники. Охотник сидел на земле, скрестив ноги, и жадно прикладывался к фляге с вином. Он так небрежно вливал в себя напиток, что багровые капли периодически стекали по губам, падая на землю.
  
  - Интересно, а когда это он успел пристраститься к алкоголю? Не замечал раньше за ним подобного. Разве для охотника не важна ясность ума и зрения? Странно как-то.
  
  Фелия же просто стояла неподалёку. Её гигантская винтовка уже пропала, а сама она уставилась на левую руку. На её запястье находился некий браслет, который обычно никак не выделялся. И, похоже, сейчас девушка делала какие-то манипуляции с этим устройством, то нажимая на невидимые кнопки, то делая непонятные махи рукой.
  
  "Им явно нужно ещё немного времени, чтобы подготовиться. Ладно, поболтаю с этим тёмным ещё чуток", - подумал Тайрен и крикнул: - Рассказывай. С твоим убийством можно и повременить.
  
  - Сколько дерзости в этих словах. Особенно с учётом, что ни один из вас так и не смог даже меня поцарапать.
  
  - Мы просто разминались.
  
  Маг рассмеялся.
  
  - Конечно-конечно. Разминались. Ну ладно. Я продолжу. Сейчас я расскажу тебе наиинтереснейшую вещь. Человеческое тело, такое, какое мы имеем в этом мире, или то, что у нас было раньше, служит лишь одной единственной цели. Ты наверно мог бы сейчас подумать, что это же очевидно - без тела мы просто не сможем существовать. Но на самом деле это не так. Мы вполне можем жить и без тела, если конечно такой тип существования вообще входит в такое понятие как жизнь. Наша душа может обходиться и без физического воплощения, но есть одна маленькая проблема. На все наши действия в бестелесном состоянии будет расходоваться энергия. Та самая энергия, из которой и состоит наша душа. Ты понимаешь, к чему я клоню? Если ты будешь находиться без тела слишком долго, то когда-нибудь ты просто растворишься в окружающей среде, так как у тебя не останется сил поддерживать свою целостность. И так вот, отвечая на вопрос, зачем же нам всё-таки нужно тело - для того, чтобы генерировать энергию.
  
  - А разве душа существует до того, как появиться тело?
  
  - Хороший вопрос. Скорее всего, ответ на него - нет, не существует. Душа зарождается вместе с телом, когда то начинает производить энергию. И когда попавший в этот мир умирает, его душа возвращается обратно туда, откуда её забрали. Но, самое в этом всём интересное, что возвращается она туда не целиком. В своё родное тело она попадает лишь слепком информации. То есть вся энергия, что твоё тело накопило за время пребывания тут, просто рассеивается, насыщая здешний воздух и всю экосистему в целом. И это одна из причин того, почему в этом мире так легко колдовать. Атмосфера насыщена невероятным количеством маны, оставленной здесь умершими. Но это всего лишь половина истории. Вторая половина не такая радостная, как первая. Как ты думаешь, что происходит с душами тех, кто родился здесь?
  
  Тайрен задумался. И правда, что? Если людей можно воскресить, значит, их души не исчезают бесследно. В то же время, тогда в церкви проскакивала фраза о том, что прошло слишком много времени и воскресить жену и дочь мужчины уже невозможно. Но при этом фактически им всё же удалось это сделать, потратив огромное количество энергии. Если бы душа, например, растворялась бы в атмосфере, то её бы нельзя было вернуть назад. А может этот процесс длится некоторое время? Тогда, чем сильнее душа растворилась, тем сложнее её вернуть назад. Звучит логично. Но зачем он вообще сейчас об этом думает, если ему всё равно всё расскажут?
  
  - Предполагаю, что они постепенно исчезают, отдавая свою энергию этому миру.
  
  - Хорошее предположение. Я бы даже сказал, что если не вдаваться в подробности, то оно абсолютно верное. Но на самом деле всё намного хуже. Ты, наверное, замечал, что в этом мире нет времён года, как думаешь, почему?
  
  - Я склоняюсь к мысли, что просто планета, вращаясь вокруг звезды, не отдаляется и не приближается к ней. Если количество тепла от местного солнца неизменно, то и нет никаких изменений в температуре в зависимости от времён года.
  
  - Какая интересная мысль от человека, который даже огненный шар не может нормально сконструировать. Но на самом деле ты не прав. Эта планета, как и многие другие, вращается вокруг звезды по эллиптической орбите. Чтобы убедиться в этом без нормального оборудования у меня ушли многие годы. Но теперь я знаю наверняка, что эта планета должна иметь смену сезонов. Перейдём к самому интересному. Чтобы времена года не менялись, над этим континентом висит невидимый для обычных людей купол. В жаркие периоды он защищает землю от палящих лучей солнца, а в холодные времена, наоборот, отдаёт накопленное тепло, чтобы люди не замечали изменения в температуре.
  
  - И разве это плохо? Даже не представляю, как те, кто носит латы, могли бы сражаться при температуре в минус двадцать градусов. Они бы себе там всё отморозили.
  
  - Нет-нет. Это не плохо. У купола есть и другая особенность. Он не выпускает людей, что живут на этом материке наружу. А ещё возможно, что он не пускает сюда тех, кто живёт за его пределами.
  
  - За пределами? Хочешь сказать, тут есть и другие материки?
  
  - Возможно. Как минимум я уже дважды пытался покинуть эту землю. Но как бы я не старался, неведомые силы заставляли меня повернуть назад. Вроде бы вот я летел в одну сторону и видел, как позади меня за горизонтом пропадал злосчастный континент, как впереди показывалась земля с точно такими же очертаниями. Пока существует этот купол, мы не сможем узнать, что же он скрывает и зачем был создан. Но зато, я точно знаю, как его уничтожить. И всё бы ничего, если бы не способ поддержания этого купола. Души тех, кто родился и умер в этом мире, идут в качестве сырья для подпитки этого самого барьера, нависшего над нашими головами. Ты понимаешь да? Людей используют как батарейки! Если ты был рождён здесь, то ты обрекаешь свою душу на вечное заточение в генераторе. Из тебя будут высасывать энергию десятки, а может даже сотни лет, до тех пор, пока ты полностью не исчезнешь! Как считаешь, это справедливо?
  
  - Я считаю, что в первую очередь, перед тем как судить созданные кем-то порядки, нужно сначала понять, почему было сделано именно так. После этого уже можно подумать о том, а что ТЫ сделал бы в таком случае! А затем, нужно постараться рассмотреть свой собственный вариант со стороны и найти его недостатки. И только когда все эти шаги будут сделаны, уже решать, а стоит ли что-то менять или нет. Вот чтобы ты сделал со всеми этими душами людей, что умирают тут каждый день? Оставил бы летать неприкаянными, пока они не исчерпают всю свою силу?
  
  - Что угодно, кроме того, что сделал местный божок! Что угодно лучше, чем бесконечная пытка в качестве источника энергии!
  
  - Я, конечно, не собираюсь защищать местного бога и его решения, но ты же не местный, а значит, ты не мог собственнолично побывать в том самом генераторе. Откуда ты знаешь, что души в нём страдают? Откуда ты знаешь, как на самом деле себя ощущает душа, лишившаяся тела? Ощущать мир нам позволяют органы чувств, что встроены в наши тела. Ты уверен, что души в принципе могут чувствовать боль? Страдать? Грустить? Скучать? Ты уверен, что они вообще хоть что-то ощущают, находясь вне тела? К тому же, кто знает, зачем на самом деле был создан этот барьер. Может он защищает нас от более страшных угроз, чем просто плохая погода. А ещё знаешь ли ты, что происходит с твоей душой в твоём собственном мире, когда ты умираешь? Я вот не знаю. Да и честно сказать, знать не хочу. Зато, что я знаю наверняка, так это то, что здесь я могу пользоваться всей той энергией, что генерирует моё тело. И магия нам доступна не только потому, что вокруг полно маны, а потому, что здешний бог не запрещает нам пользоваться всей той силой души, что она имеет.
  
  - Пусть в твоих словах и есть логическое зерно, это не исключает того факта, что души заперты внутри генератора барьера и не могут оттуда выбраться. Даже магия воскрешения не может вырвать душу, если она уже стала источником энергии купола.
  
  - Так вот в чем причина. Ты хочешь кого-то воскресить, но не можешь этого сделать? Да уж. Ты готов поставить на кон существование целого мира, лишь бы вернуть дорогого тебе человека из мёртвых. Как всё прозаично.
  
  - Не тебе юнец меня судить! - вскрикнул маг.
  
  - Я всего лишь констатирую факт. К тому же, мы тут уже столько времени болтаем, а ты так и не поведал мне секрет моего меча. Сказал, что вот сейчас всё расскажешь и что-то тебя понесло совсем не пойми куда.
  
  Мужчина тяжело выдохнул, успокаиваясь после эмоциональной дискуссии.
  
  - Всё, что я рассказал до этого, было лишь предисловием. Нельзя понять, как устроено что-то, не зная основ. Пожиратель душ - это артефакт, созданный моим дорогим другом и товарищем. Скорее всего, перчатка рыжего тоже создана им. А владел этим мечом, другой мой друг, с которым я, так же как и с первым, долгое время путешествовал по этому миру. Меч был выкован, используя те знания, которыми я только что безвозмездно поделился с тобой. В попытках создать вещь, которая могла бы превзойти по мощи все остальные, Верес выковал этот меч, наделив его способностью поглощать энергию, что так бездарно выбрасывается в воздух при смерти очередного живого существа, силой втянутого в этот мир. И как мы узнали позднее, меч поглощал не только свободную энергию, но он ещё и всасывал в себя души, родившихся здесь. Именно из-за этого свойства, Дью прозвал меч пожирателем душ. И как я вижу, клинок стал уже настолько силён, что даже может разрезать магическую структуру заклинаний. А когда-то это оружие было не сильнее обычного куска металла. Мне даже стало интересно, что будет, если насытить этот меч ещё большим количеством маны.
  
  Тайрен снова обернулся назад. Похоже, время пришло. Оба его спутника, казалось, уже вполне подготовились, и стояли с серьёзными лицами, ожидая конца разговора. На первый взгляд могло показаться, что ничего не изменилось. Гровер убрал лук, вооружившись клинками, а Фелия так и вовсе стояла безоружна. Но их глаза... Их глаза блестели в ожидании. Этот взгляд ни с чем не спутать. Взгляд человека, уверенного в себе на все сто процентов. Именно так эти двое смотрели на мужчину, что по-прежнему висел над стеной. Наш герой повернулся обратно и, сложив ладони, слегка прикрыл глаза.
  
  - Неужто ты решил помолиться перед смертью? Вряд ли здешний бог сможет помочь тебе.
  
  Не открывая глаз, Тайрен проговорил:
  
  - Ты же сказал, что мои заклинания не очень, сейчас я покажу тебе кое-что поинтереснее.
  
  
  
  Момент сто сорок четвёртый: Финальная битва
  
  Первый том пространственной магии - самая сложная и заумная книга, которую Тайрену только приходилось читать. И самым ужасным в ней было то, что там не описывались конкретные действия для произнесения той или иной магии. Чтобы понять, как всё же сколдовать обычный портал, приходилось выискивать информацию в разных главах, собирая её по кусочкам. С одной стороны, это слишком тяжело для человека не очень-то хорошо разбирающегося в магии, а с другой, позволяет, используя разного рода рекомендации и техники, воплотить в жизнь что-то, что не умеет больше никто.
  
  Закончив медитировать, наш герой сконцентрировал на своих ладонях огромное количество маны и, повернув руки обратной стороной ладоней друг к другу, впился пальцами в воздух впереди себя. Его пальцы как будто вошли в какое-то желе, которое тут же затвердело, не давая вытащить их обратно. Но он и намеревался их вытаскивать. Концентрируя всё больше и больше энергии, Тайрен начал разводить руки в стороны, как будто пытаясь разорвать перед собой воздух. Пространство колебалось и дребезжало, пока, наконец, не сломалось и не пошло трещинами.
  
  Маг, висевший в нескольких десятках сантиметров над стеной, с интересом наблюдал за происходящим внизу, до тех пор, пока и рядом с ним пространство тоже не начало неестественно вздрагивать. А когда в воздухе образовалась чёрная трещина, он понял, что пытается сделать его противник. Пространственный разлом. Не самая простая техника, позволяющая перемещаться практически на любые расстояния. Основным плюсом, по сравнению с обычным порталом, является то, что точка выхода может быть где угодно, главное чтобы заклинатель чётко представлял себе это место. К тому же для этого заклинания не нужно владеть контролем окружающей маны, так как разлом это скорее трещина в пространстве, чем полноценный проход. Но у него есть и минусы, и самый существенный из них - абсолютная нестабильность. После открытия разлом может продержаться как десятки минут, так и всего несколько секунд. Так что открывать такой портал и пытаться самому же через него протиснутся, это чистого рода самоубийство.
  
  Решив, что мечник уже отчаялся и собирается даже ценой своей жизни сбросить его со стены, маг махнул рукой в сторону, и Тайрена оторвал от земли сильнейший ветер.
  
  Но наш герой изначально и не планировал лезть сквозь разлом. Всё это было лишь для показухи, ради того чтобы враг отвлёкся и не заметил ману, которая скопилась около него несколько минут назад. Будучи сбитым с ног и летя спиной назад, Тайрен на мгновение сложил руки вместе, открывая заранее подготовленный им портал. Объекты, что перемещаются сквозь пространство таким образом, не теряют своей кинетической энергии. Вот и он, пролетев сквозь фиолетовое марево, продолжал лететь к мужчине в балахоне. Портал открылся буквально в полутора метрах от мага, что позволило мечнику прямо в полёте развернуть своё тело и ухватиться за руку неприятеля. Сначала он просто хотел разрубить того катаной, но пропустил момент, взвыв от боли. Портал схлопнулся до того, как всё тело успело пройти через него. Вероятно, часть маны, что была отправлена на место выхода, была случайно поглощена тёмным лордом, из-за чего пропускная способность заклинания упала. В итоге, часть левой ноги ниже колена осталась валяться где-то на площади.
  
  Пытаясь не потерять хотя бы той возможности, что он только что получил, Тайрен, пролетая мимо мага, покрепче ухватился за его руку и, используя ту скорость, с которой двигалось его тело, отправил левитирующего мужчину вниз, при этом рухнув на стену. Краем глаза ему удалось заметить, как Гровер и Фелия сорвались с места, устремляясь к беспорядочно вращающемуся в воздухе человеку. Колдун всеми силами пытался восстановить устойчивость и перестать крутиться. В норму он пришёл только у самой земли, что спасло его от жёсткого удара о вымощенную камнем площадь. Но это не спасло его от удара в грудину, который нанесла блондинка, успевшая вырваться вперёд. Подпрыгнув, она обеими ногами впилась магу в грудную клетку, отправив того собирать пыль с дороги. Сама же девушка, упав на землю, тут же вскочила на ноги и, мгновенно образовав в руках пистолеты, начала расстреливать, не успевшего подняться неприятеля.
  
  Подоспевший охотник же, даже не стал пытаться использовать лук, показавший свою неэффективность. Вытащив из ячейки в поясе пробирку, он встряхнул её одним движением и тут же разбил о брусчатку. Поднявшийся от земли дым быстро обволок всё пространство, захватив с собой, в том числе и Фелию с магом, который под градом выстрелов всё никак не мог подняться на ноги. Тем временем, Тайрен, лёжа на стене, пытался прийти в себя. Терять полностью конечность ему ещё не приходилось. Конечно, нога уж не совсем прямо была потеряна целиком, но использовать её по назначению больше не представлялось возможным. Кровь, которая ещё десять секунд назад лилась нескончаемым потоком, уже свернулась, а рана начала покрываться слоем из чёрного дыма. Приложив руки к повреждённому месту, он начал применять заклинание исцеления, пытаясь получить тот же эффект, которого ему удалось достигнуть, когда он восстанавливал отрубленный собственноручно палец.
  
  Полгода назад, когда Гровер впервые выпил вампирской крови, он стал чем-то большим, чем человек, которым он был до этого. И с каждым новым убитым вампиром его тело менялось всё сильнее. И теперь в нём уже, вероятно, не осталось ничего человеческого. Сейчас, при свете солнца, его сила оставляла желать лучшего, но после того, как он глотнул запасённой крови, мир вокруг как будто изменился. Обоняние, осязание, зрение, слух - всё обострилось до такой степени, что потеряй он сейчас три из четырёх этих чувств, он всё равно сможет абсолютно точно определить, где и кто находится. Поэтому, в дымовой завесе он продолжал ориентироваться так, будто и не было её тут вовсе. Добравшись до мага в два прыжка, он попытался воткнуть оба своих зачарованных костяных клинка прямо тому в череп. Но кинжалы лишь чиркнули о невидимый барьер в паре сантиметров от головы. Быстрый удар в шею, затем в грудь. Результат тот же. Оружие лишь сверкало желтоватыми искрами, царапая незримую защиту.
  
  Когда дым начал распространятся, Фелия тут же прекратила огонь, давая возможность "лисёнку" сделать то, что он задумал. Стоя в стороне, она наблюдала за тем, как сквозь белую пелену то там, то тут просачиваются вспышки света, вызываемые ударами оружия о магический барьер "тёмного".
  
  - Осторожно! Сверху!
  
  Девушка подняла голову на Тайрена, который указывал рукой куда-то в сторону города. Резко развернувшись, она тут же сделала сальто назад, уворачиваясь от мерзкой слизи, которую выпустила приближающаяся к ним виверна. Серо-зелёная субстанция, плюхнувшись на землю, тут же начала шипеть и пузыриться, потихоньку испаряясь и разъедая каменную брусчатку. Найдя глазами новую цель, Фелия приступила к интенсивному обстрелу летающего монстра. В свою очередь, ящероподобное существо вновь плюнуло вниз своей кислотой.
  
  Пока наш героя ожидал, когда его нога полностью заменится протезом из чёрного дыма, ему ничего не оставалось, кроме как наблюдать за происходящим на площади. Сверху открывался отличный обзор на то, как красноволосый, изображая заправского танцора, вертится вокруг неуязвимого мага. Хоть никакие физические удары и не могли пробить барьер "тёмного", охотник однозначно не собирался сдаваться. Интересным оказалось то, что удары извне серьёзно мешали колдуну сосредоточиться на произнесении заклинаний. Гровер постоянно то толкал, то ударял того ногой, то полосовал клинком по лицу. Мужчина же, чей балахон от этих действий даже не помялся, отчаянно пытался что-то предпринять, но каждые пол секунды сбивался, так как получал очередной удар.
  
  "Интересно, сколько ещё в таком темпе протянет его защита?" - Тайрен даже нашёл немного времени, чтобы поразмыслить над происходящим. - "Зная выносливость красноволосого, можно смело рассчитывать как минимум минут на тридцать подобного издевательства. А что потом? Даже если ему не удастся пробить этот жёлтый пузырь, смогу ли я ему чем-то помочь?" - он отвернулся, и уставился на свою ногу, которая отрастала ну уж очень медленными темпами. - "Гадство. Палец заклинание смогло имитировать где-то за минуту. Или даже быстрее. Да, воссоздать пол ноги, это вам не треть пальца нарастить... Проблема. И почему я просто не перенёс на точку выхода чуть больше маны? Хотя откуда мне было знать, что могут возникнуть какие-то проблемы? Я порталом то пользовался всего десяток раз, да и то только в целях тренировки. Кто ж мог подумать, что этот говнюк неосознанно всосёт в себя кусочек моей маны? Чтоб его", - он вновь развернулся в сторону площади. - "А Фелия вот неплохо справляется. Прыгает как козочка по полю боя. А это двухголовое летающее чудо, похоже уже на последнем издыхании. Хм... А что этот наездник там делает?"
  
  Человек, что сидел на виверне, вытащил из-за пазухи нож и подковырнул одну из чешуек, что покрывали тело летуна. Затем, сняв с поясу прозрачную бутыль с какой-то жидкостью внутри, он одной рукой отщёлкнул пробку, а другой всадил нож в ставшее свободным от чешуи место. Монстр зашипел, и стал накреняться вбок. Следующим своим действием наездник перевернул бутылку и начал вливать жидкость в только что сделанную рану.
  
  "Это что, лечебное зелье что ли?" - Тайрен с интересом наблюдал за происходящим. - "Странный способ подправить здоровье своему питомцу. Сначала всадил нож по рукоять, а потом решил туда зелья налить. Хотя, если так подумать, не будет же он пытаться напоить эту зубастую машину смерти прямо во время полёта. Так и руки лишиться можно".
  
  Дальше же произошло совсем странное. Виверна начала всё сильнее и сильнее светиться, как будто ей в глотку кто-то запихнул медленно разгорающийся ночник. Свет исходил не только из пасти, но даже пробивал плотные слои чешуи. Закончив с процедурой вливания жидкости в рану, наездник потянул вожжи и направил своего двуглавого ящера прямиком на Фелию, которая ни на секунду не прекращала палить из своих пистолетов.
  
  "Выглядит, как будто он ведёт свой подбитый самолёт на таран", - не успел наш герой это подумать, как до него донёсся сильный порыв ветра. Краем глаза он заметил, как что-то вылетает на огромной скорости из дыма, где сражались Гровер и тёмный маг. А затем раздался взрыв.
  
  Жаром потянуло так, что даже находившегося на стене Тайрена, начало обжигать горячими потоками воздуха. Глаза слепило ярким светом, а в ушах жутко звенело. Он инстинктивно пригнулся, пытаясь скрыться от летящего снизу мусора. Казалось, что даже стена, что была больше метра толщиной, не выдержит напора и вот-вот обрушиться на землю. Когда всё затихло, а звон в ушах перестал быть таким назойливым, наш герой подтянулся поближе к краю, в надежде увидеть, что же там произошло.
  
  От площади ничего не осталось. На ней, конечно и так ничего кроме брусчатки не наблюдалось, но теперь там зияла воронка в несколько метров глубиной. Хорошо ещё, что взрыв пришёлся не на центр площади, а то бы стена, на которой он сейчас лежал, точно бы рухнула. Здания, находившиеся где-то в районе поражения, полностью испарились, как будто их там никогда и не стояло. Воронка была девственно чиста.
  
  "А где все-то?" - Тайрен всматривался сквозь медленно оседающую пыль, пытаясь понять, что случилось с его боевыми товарищами.
  
  И как бы ему не хотелось, но первым он заметил мага. Тот преспокойненько стоял на месте, недалеко от стены, без единой царапины. Даже каменное покрытие площади сохранилось под ним, хотя всё остальное пространство представляло собой последствия падения атомной бомбы. Этакий уголок безмятежности в мире постапокалипсиса. Похоже, что обзор сверху оказался значительно лучше, потому что мужчина внизу просто стоял на месте, не предпринимая никаких действий, и лишь слегка поворачивая голову из сторону в сторону, в попытках разглядеть остался ли кто-то жив.
  
  И тут наш герой заметил какое-то движение. Фелия! Она не торопясь подползла к одному из зданий и прислонилась к нему спиной. С такого расстояния разглядеть её было сложно, но ситуация казалась не самой радужной. Во-первых, взрывом её отбросило, по крайней мере, метров на пятьдесят. Обычные люди после такого не выживают. Тайрен тяжело вздохнул, понимая, что если бы в ней сейчас не находилась демоническая энергия, то её тело бы переломало как куклу. Во-вторых, на её костюме зияло множество дыр. Будет даже лучше сказать, что дыры покрывали большее пространство, чем наноботы. Но как минимум она жива. А раз её тело всё ещё функционирует, то баф, состоящий из смеси энергии тьмы и жизни, залатает повреждения в органах. На самом деле даже удивительно, что от неё вообще что-то осталось, так как тот погонщик виверны направил свою живую бомбу прямо на неё.
  
  "Так, ладно, одна нашлась. А где второй?" - он снова начал беспорядочно водить глазами по округе. - "Стоп. Если маг всё ещё на площади, то может ли быть, что тем, кто отлетел перед взрывом, был Гровер?"
  
  Вспоминая маршрут полёта неопознанного объекта, Тайрен повёл глазами в нужном направлении и замер. Охотник валялся в нескольких сотнях метров от площади. Его тело лежало в какой-то неестественной позе, а из головы сочилась кровь. Он не шевелился. А это значило, что либо он мёртв и магия тут уже не поможет, либо, что он без сознания, и тогда всё ещё есть шанс, что заклинание сработает как надо. Но при этом наш герой не знал, может ли его баф излечить травму головы. Скорее всего, нет. Но он успокаивал себя, что Гровер парень крепкий и вполне мог и пережить подобный полёт.
  
  Но даже если так, то в любом случае оба его товарища сейчас находятся на грани смерти. Ком чувств начал подниматься изнутри. Ненависть, злоба, отчаяние. И как бы он не старался погасить давившие на него эмоции, они лишь накатывали всё сильнее. Даже боль в ноге не помогала очистить разум, а скорее наоборот, разжигала этот фейерверк чувств ещё сильнее. И тут он ощутил что-то новенькое, необычное. Страх. Не тот привычный страх, когда заглядываешь смерти в глаза, который частенько пытался заставить его сбежать с поля боя и который всегда успешно удавалось перебороть. Нет. Другой страх. Этот ощущался намного сильнее. Он разливался по телу до трясучки, заставляя глаза слезиться. Настоящее, неподдельное беспокойство за единственных людей в этом мире, которых он когда-нибудь бы смог назвать друзьями. Его окутывал страх потери близкого человека.
  
  
  
  Момент сто сорок пятый: Истинная тьма
  
  Пыль продолжала оседать, открывая всё лучший обзор на последствия взрыва. Магистр Разель, окружённый десятислойным барьером, что он успел воздвигнуть за мгновение до произошедшего, спокойно стоял на месте, оценивая последствия.
  
  "И стоило этому придурку жертвовать моей виверной ради кучки зарвавшихся юнцов? Да у меня ушло три месяца, чтобы создать эту ящерку. И в отличие от этого суицидника, животное не удастся воскресить... Но как бы там ни было, взрыв получился знатный. Даже и не думал, что моё зелье последнего шанса так хорошо сработает".
  
  Он повертел головой по сторонам, надеясь увидеть хотя бы кусочки тел, которые могли бы послужить подтверждением смерти его противников. Но в пределах видимости ничего кроме камней, земли и разрушенных зданий заметить не удалось.
  
  "Их что, распылило в пепел? Ну, с такой силой взрыва - неудивительно. Значит, остался только тот безногий, что скинул меня со стены. Не ожидал я, что он сможет провернуть такой трюк. Но бездарность, остаётся бездарностью. Он даже не смог рассчитать правильное количество маны для выходного портала! Лучше б он вообще и не пробовал заниматься магией. Только позорит честное имя магов своим убогим волшебством. Детские фокусы, а не магия. Так, кажется, пора снимать десятислойный барьер, пока он мне всю ману не съел. По-моему я даже перестарался. Хоть взрыв был и силён, но мне вполне хватило бы и шести слоёв".
  
  Не успел он развеять заклинание, как взыграло чувство угрозы. Через капюшон балахона, что был практически полностью прозрачен для владельца, он краем глаза засёк тень, падающую на него откуда-то со стены. Только он хотел повернуться, чтобы оттолкнуть неизвестного противника силой ветра, как его барьер посыпался жёлтыми искрами, а тень исчезла, как будто её никогда и не было.
  
  "Что за? Восемь слоёв? Невероятно. Даже взрыв снял меньше", - тут же восстановив защиту до прежнего уровня, он быстро произнёс заклинание левитации и взмыл на пару метров вверх.
  
  Чуть поодаль, на краю воронки появился человек. Или что-то очень похожее на него. Всё тело этого существа покрывала тягучая чёрная сущность, которая переползала с места на место одновременно и клубясь как дым, и пузырясь как кипящая смола. Единственное, что оказалось не покрыто этой вязкой субстанцией так это глаза. Чёрные как сама тьма, они абсолютно безэмоционально следили за магом, который в это время подготавливал несколько сложных заклинаний.
  
  "Это же... У него в руках пожиратель душ? Стоп. Тому парню же отсекло ногу, а у этого обе конечности на месте. Может я ошибаюсь, и это другой меч? Нет, это точно он. Хоть он и заключён в какой-то тёмной оболочке, но ауру, что испускает это оружие, я узнаю и через тысячу лет. Ошибки быть не может. Но как? Как он так быстро смог отрастить себе ногу? Да и что с ним случилось? Сейчас от него исходит такая подавляющая мощь, что даже мне не по себе от того, что я нахожусь к нему так близко. А ведь ещё пять минут назад этот юнец выглядел как ничем не выдающийся маг-недоучка, и аура от него шла соответствующая", - размышлять и дальше магистру не дали. Ещё секунду назад этот страшный человек с мечом стоял в десятке метров от него, а теперь уже нет. Он как будто растворился. Исчез.
  
  "Магия иллюзий?" - он засунул правую руку в левый рукав балахона и вытащил оттуда жемчужину диаметром в сантиметр. Тут же отправив слегка фиолетовый шарик в рот, он немедля разгрыз его, а затем торопливо забегал глазами по тому, что раньше называлось площадью.
  
  "Да где же он?" - ответ на мысленный вопрос не заставил себя ждать. Справа от него возникла тень, окатывая своей невероятной аурой. Существо махнуло мечом и вновь восемь слоёв барьера исчезли, как будто их и не восстанавливали с минуту назад. Но в этот раз улучшенная наблюдательность от съеденной ягоды черники, которую он вырастил собственноручно, ежедневно поливая растение обильным количеством маны, сыграла свою роль. Разель заметил появившуюся рядом с ним тёмную фигуру ещё до удара, а потому успел подготовиться. Саму атаку предотвратить не удалось, так как движения этого человека оказались настолько быстры, что отследить их было просто невозможно. Зато удалось выстрелить в ответ. Сложенные вместе руки, направленные ладонями вперёд, дали такой силы воздушный залп, что даже созданный со спины для подстраховки воздушный поток не смог удержать мага на месте и откинул его на несколько метров назад. А вот по своей цели заклинание ударило как надо. Человека отбросило метров на тридцать, и с учётом угла полёта, должно было проволочить его по стене. Но что-то пошло не так. Чёрная тень в полете извернулась как кошка, оттолкнулась ногой об один из выступов и побежала по стене так, будто та стояла горизонтально.
  
  "Да вы издеваетесь. Воздушная пушка дыры в камнях делает, а этот после выстрела ещё и по стене смог пробежаться", - пока магистр обдумывал следующий ход, тень, летящая по отвесной стене, вдруг растворилась в воздухе.
  
  "Опять? Да как он это делает? Когда он исчезает, даже его аура полностью рассеивается! Как будто он и вовсе больше не в этом мире. Но это точно не магия телепортации. Я такого никогда не видел".
  
  Не успел маг осознать, как аура возникла вновь где-то сзади. Только он развернулся, как увидел чёрный меч в сантиметре от своей шеи. Все десять слоёв барьера пали, как и не бывало. Если бы не зачарованный балахон, над которым он лично поработал, сейчас бы в его шее зияла лишняя дыра. Переборов страх, Разель ударил по лезвию меча ладонью, выпуская заготовленное заклинание. Вспышка света и вот чёрный человек отлетает в сторону от удара в сотню тысяч вольт. Но не успел магистр расстроиться, что одно из его защитных колец осыпалось на землю, предотвратив отдачу от заклинания, как улетающая прочь тень вновь исчезла.
  
  "Да что тут происходит? Он и после такого жив остался? Он точно человек? Я вон даже себе руку чуток обжёг, и артефакт спалил. Теперь придётся новый делать. Как будто мне больше заняться нечем. Ещё и виверну новую вырастить нужно. Интересно, у него есть хоть какие-то ограничения в использовании этой способности?"
  
  Человек с чёрными глазами вновь возник в паре десятков метров от магистра. Делая шаг вперёд, он исчезал, а затем вновь появлялся спустя мгновение, но уже, будучи ещё на шаг ближе. Он как будто издевался над своим противником. Как кошка загнавшая мышку в угол, он приближался к своей жертве не торопясь, показывая полное превосходство над противником. Его аура с начала битва не стала ни на йоту слабее, будто это не его в последние пять минут избивал своими заклинаниями высший магистр Разель, один из сильнейших магов этого континента. И этот маг не собирался останавливаться на достигнутом. Всё то время, пока неизвестное существо приближалось к колдуну, он в своё время наговаривал себе под нос одно из самых убойных своих заклинаний, которым можно свалить с одного удара даже демона. Над полем боя начали сгущаться грозовые облака. В какой-то момент их плотность оказалась настолько большой, что, только всматриваясь вдаль, можно было понять, что сейчас всё ещё день. И когда до противника оставалось порядка пяти метров, маг, подловив своего врага, на моменте появления, махнул рукой сверху вниз, и тут же отлетел спиной назад в упор к стене, чтобы его самого не задело собственной магией. Всю площадь озарило ярким светом, а уши заложило от непрекращающихся громовых раскатов. Молнии били в человека, покрытого чёрной живой субстанцией, одна за одной. Магистру даже пришлось отвести глаза в сторону, чтобы не ослепнуть от этого светового шоу. Нет, естественно он убедился, что первые несколько ударов попали в цель. А дальше лишь нужно дождаться пока в облаках закончится энергия. После первого попадания остальные точно смогут найти свою цель. Самонаведение он здесь не использовал, да и не зачем. Никто не сможет сдвинуться сразу же, после того как получит разряд молнии в миллион вольт. Поэтому, все остальные удары точно попадут в цель, ведь они идут друг за другом сплошным потоком, прерываясь не более чем на полсекунды. Никто не сможет выжить после такого. Даже песок вокруг места попаданий начал плавится, превращаясь в стекло.
  
  Воздух приобрёл характерный запах озона. Гроза стихла, и облака начали потихоньку рассеиваться, вновь пропуская на землю солнечный свет. Как только вспышки прекратились, Разель сразу же перевёл взгляд туда, где надеялся увидеть обгоревший труп своего врага. Но там он узрел то, чего совершенно не ожидал. Человек всё ещё стоял на месте. Тьма частично оголила его тело, то там, то тут открыв обзор на подгоревшие участки кожи, а в некоторых местах даже и кожи не осталось. Одежда с парня осыпалась как труха, всё больше показывая повреждённое тело. Но магистра удивило не это. Человек улыбался. Его всё ещё чёрные, но уже светлеющие глаза, выказывали радость, а безумная улыбка лишь подкрепляла эту эмоцию. И не успел маг толком осознать, что здесь происходит, как юнец вновь исчез.
  
  "Чёрт, забыл про барьер!" - но было уже поздно. Через его сердце проходил острый клинок, пригвоздив тело к стене.
  
  
  
  Момент сто сорок шестой: Оковы
  
  Тайрен никогда ещё не чувствовал себя так хорошо.
  
  Когда всё началось, он толком и не понял, что произошло. Страх, что пытался завладеть им, пробудил внутри что-то, что возможно, не стоило никогда трогать. Ненависть полностью поглотила сознание, и он, сам не ожидая от себя такого, вытащил клинок и, не раздумывая сиганул вниз. Мир стал черно белым, так как очки куда-то пропали с его лица. Всё вокруг замедлилось, и постепенно приближаясь к своей цели, наш герой смог прочувствовать ту ненависть, что он испытывал к магу. Эта эмоция просто выжигала всё, что ей только мешало. Другие эмоции, чувства, мысли, желания, мечты - всё исчезало в волнах ненависти. И в какой-то момент он как будто перегорел. В голове больше ничего не осталось. И только где-то на подсознательном уровне стояла одна единственная установка. Убить мага. Он больше ничего не чувствовал и не ощущал. Им двигали лишь инстинкты. Как животное охотящаяся ради пропитания, так и он атаковал свою цель, просто потому что так было надо. Сознание ушло на второй план, наблюдая за происходящим через тёмную пелену. Всё происходило как во сне. Но он знал, что не спит. Хоть всё, что он делал сейчас и не пробуждало в нём никаких чувств и не трогало душу, он понимал, что делает всё правильно.
  
  Его тело ощущалось таким лёгким и послушным, каким не было никогда. Ему казалось, что будь на то его воля, он мог бы взлететь к самим небесам и парить там как птица. Законы мироздания в этот момент казались лишь лёгкими правилами, которым вовсе и не обязательно следовать. Гравитация? Всего лишь мелкое неудобство! А ещё он заметил, что даже план бытия, в котором он находился, не является единственным. Существовал другой мир. Сумеречный. Когда он касался его, всё вокруг менялось. Небо окрашивалось в закатно-багровые тона, а объекты вокруг становились частично прозрачными. И тут, в этом пространстве никакие законы не мешали ему делать то, что ему хотелось. Свободный полёт и возможность проходить сквозь материальные предметы - это лишь маленькая доля того, что ему удалось опробовать. Главное, что здесь он чувствовал себя свободным. Свободным от суетливого внешнего мира, в котором постоянно что-то происходит. В этом пространстве время как будто остановилось, всё замерло и никуда не двигалось. А абсолютная тишина лишь придавала этому месту некую сакральность.
  
  В какой-то момент он обнаружил, что просто идёт по площади и периодически касается то одного плана, то другого, как бы сравнивая ощущения между собой. В одном ему тихо и спокойно, а в другом суетливо и как-то низменно. Но его цель находится в противном, уже давно приевшемся плане бытия, а потому он должен удержаться от того, чтобы уйти в тот мир навсегда, пока не закончит своё дело. Да, задача первостепенна. Он как машина, которой в подкорку вшили программу, и пока скрипт не отработает, он не может остановиться. Да он и не хочет. Всё его естество говорит ему, что маг должен умереть. Почему? Не имеет значения. Важна лишь сама цель, а её причины остались где-то в далёком прошлом.
  
  Вдруг его осветила вспышка света. А за ней последовала ещё одна. А потом и ещё. Он почувствовал что-то необычное. То, что он не ощущал как будто уже очень давно. По коже пробежали слабые колики. Что это? Как необычно. Ещё несколько секунд назад, он не знал о том, что его кожа может что-то ощущать. А ещё этот свет. Такой яркий. Хотелось закрыть глаза, но даже сквозь веки он продолжал слепить, перекрывая собой обзор. Опять новые ощущения. Тепло. Оно исходило не снаружи, а начинало разливаться изнутри, как огромный поток, прогревая тело и возвращая ему так давно забытую чувствительность. Точно. Он же живой человек! Он должен дышать, кожей чувствовать дуновения ветра, смотреть на мир собственными глазами. Желать, мечтать, чувствовать. Мыслить! И тут кто-то как будто открыл дверь наружу, впуская внутрь душного помещения свежий весенний воздух, полный разнообразных цветочных ароматов. Его окатила целая волна всевозможных ощущений, заставляя вновь открыть глаза и сделать глубокий вдох. Ах! Эта приятная, разливающаяся по телу боль. Запах озона вперемешку с вонью, что доносилась от его подпаленной кожи. Просто прекрасно! Никогда раньше, ему не удавалось полностью насладиться этими ощущениями. Он чувствовал себя живым. Настолько живым, как никогда не был. Будто он всю жизнь блуждал в потёмках, не понимая, кто он, зачем он тут, и куда ему двигаться дальше. А сейчас, кто-то включил в комнате свет, и всё стало понятно. Мысли прояснились, а тело ощущалось как великий дар, данный самим богом за вечное служение ему. Но он не раб. Его больше не связывают никакие оковы. Теперь он свободен. Он сам смог сорвать замок, что сковывал его душу и обременял его тело.
  
  Тайрен никогда ещё не чувствовал себя так хорошо. Он просто стоял на месте и улыбался, наслаждаясь каждой секундой своей жизни. И только лишь одно маленькое чёрное пятно, как бельмо на глазу постоянно мешалось, не давая как следует прочувствовать момент.
  
  
  
  Момент сто сорок седьмой: Чёрный клинок
  
  Не успела мысль полностью сформироваться, как наш герой обнаружил себя висящим в нескольких метрах над землёй. Правой рукой он держался за рукоять своего верного клинка, который пронзил грудь мага, и теперь никак не хотел вылезать из камня. Оттолкнувшись ногой от стены, Тайрен выдернул меч и, сделав сальто назад, приземлился на ноги. Раньше ему никогда не приходилось вытворять подобных акробатических трюков. Даже перекаты по земле ему всегда давались с большим трудом и требовали серьёзной концентрации. А в этот раз всё произошло так, будто он проделывал этот трюк уже сотни раз. Он ощущал, что может контролировать каждый мускул своего тела. Полная уверенность сопровождала все его движения.
  
  Только он хотел убрать меч в ножны, как заметил, что лезвие его оружия полностью почернело. Оно и до этого было достаточно тёмным, но теперь даже режущая кромка выглядела так, будто катана сделана из обсидиана или какого-то другого чёрного камня. Немного повертев клинок в руках, Тайрен всё-таки убрал его. В этот же момент тело мага, которое по непонятным причинам всё ещё висело на стене, обрушилось на землю. Но убитый маг больше не представлял никакого интереса. Все мысли нашего героя сфокусировались лишь на одном - его боевых товарищах.
  
  Так как он не был уверен, что красноволосый вообще выжил после таких серьёзных травм, в первую очередь он решил проведать девушку, и если понадобится, постараться быстро телепортировать её в город.
  
  "Точно! Город! Там же сейчас находится армия "тёмного"! Чёрт! Мне что, разорваться теперь? Дарки! Дарки? Ты тут?" - но никто ему не ответил. - "Ну и хрен с ним с городом, товарищи мне важнее!"
  
  И с этой мыслью он бросился к дому, рядом с которым ещё со стены увидел блондинку. Преодолев карьер, оставленный взрывом, он стремглав рванул в разрушенный город. Девушка нашлась довольно быстро. Но когда Тайрен её увидел, у него замерло сердце. Состояние Фелии оказалось значительно хуже, чем ему виделось сверху. За то время, что она просидела, прижавшись к стене, с неё натекла целая лужа крови, продолжая растекаться в разные стороны всё сильнее.
  
  - Фелия! Ты как?!
  
  - А, черноглазик... Давно не виделись, - она еле говорила. Похоже, даже каждый вздох давался ей с трудом.
  
  - Не так уж и давно. Встать сможешь?
  
  Девушка слегка повернула голову, сначала посмотрев на свою правую руку, а затем перевела взгляд на левую.
  
  - Руки не шевелятся... - она немного помолчала. - И ноги тоже. Кажется, на этом моё путешествие тут закончится...
  
  От этих слов пульс у Тайрена сразу подскочил к ста пятидесяти ударам в минуту, и пламя ненависти растеклось по телу, затмевая разум.
  
  "Как же так..." - каждый удар сердца отражался в его висках, заглушая мысли и мешая трезво рассуждать. - "На ней же должен был быть мой баф. Как она могла потерять столько крови, просто сидя на месте? Да, раны серьёзные, но моя магия останавливает абсолютно любое кровотечение. Любое! Только не говорите мне..."
  
  Он подошёл поближе, осторожно наступая в растекающуюся кровь.
  
  "На ней нет моего бафа. Похоже, что в момент беспамятства, я отменил действие заклинания, вернув часть неизрасходованной на лечение маны обратно".
  
  Ненависть отступила, уступая дорогу надвигающейся апатии. Он смотрел на умирающую девушку, не в силах что-либо сделать. Даже если он сейчас прыгнет с ней в портал, вряд ли он успеет дотащить её от гостиницы, в которой лежат его камни возврата, до лекаря. Девушке осталось жить считаные минуты, а встряска может сделать ей только хуже.
  
  "Из-за меня снова погибает мой товарищ, а я ничего не могу сделать. И мой фирменный баф тут уже никак не поможет. Отстой. Я, конечно, могу применить слабое заклинание лечения, но это только продлит её страдания. Тьма и жизнь не очень-то сочетаются. Из-за этого мне удавалось применять лишь простейшую магию из школы жизни, которой только и можно, что царапину на коленке вылечить. А с её уровнем кровопотери нужно что-то очень серьёзное...", - его пессимистические мысли прервал звук шагов.
  
  - Что с ней?
  
  Тайрен обернулся и увидел Гровера. Тот шёл слегка хромая на левую ногу. Заметив это, наш герой тут же опустил голову вниз, дабы посмотреть, а что случилось с его собственной ногой. Но ничего удивительного там не оказалось. Часть ноги ниже колена полностью состояла из чёрного дыма. На ней даже ботинок вырос, из-за чего было даже и не заметно, что с конечностью что-то не так.
  
  - Она потеряла слишком много крови. Мы не успеем привезти её к лекарю, - он бросил взгляд на девушку, замечая, что её дыхание становится всё менее ощутимым.
  
  - А разве твоя магия не должна была спасти её от потери крови? - красноволосый подошёл ещё чуть ближе.
  
  - Похоже, во время боя я случайно снял с... - Тайрен запнулся, замечая, что и на охотнике нет его заклинания, - ... снял с вас обоих свой баф.
  
  - Убил мага?
  
  - Да. Там у стены валяется.
  
  Гровер хотел развернуться, как услышал дрожащий голос девушки.
  
  - Лисёнок... не уходи. Я бы хотела... чтобы в момент моей смерти... оба моих друга были рядом. У меня никогда не было друзей... кроме вас... И я рада... что не умираю в одиночестве...
  
  Смотря на умирающую девушку и слушая её последние слова, у Тайрена засвербело в глазах.
  
  - Мы с тобой подруга, - наш герой сел на корточки и взял окровавленную руку девушки. - Я рад, что мы встретились в тот день. Хоть все мы и вольные птицы, но мне приятно было сражаться с тобой плечом к плечу.
  
  Красноволосый подошёл к девушке в упор и, скрестив ноги, сел на землю, прямо в лужу крови.
  
  - Я снова не смог ничего сделать, чтобы спасти своего товарища. Теперь я понимаю своего отца, который променял свою жизнь на жизнь друга. Жить с болью утраты близких людей слишком тяжело... - он говорил не громко, как будто стесняясь собственного голоса. Но даже если бы он шептал, в абсолютной тишине мёртвого города, Фелия его всё равно услышала бы.
  
  - Мальчики... Не скучайте без меня... Увидимся в другом мире... - воздух вышел из её лёгких, а грудная клетка окончательно прекратила свои движения. Фелия погибла, но с её смертью всё не закончилось. Вместе с остатками костюма её тело начало на глазах становиться прозрачным, пока полностью не исчезло спустя два десятка секунд.
  
  Тайрен, который всё это время держал руку девушки, сжал ладонь в кулак и со всей силы долбанул им в землю. С ближайшего здания посыпался песок, а на утрамбованной каменистой поверхности остался след глубиной в несколько сантиметров. Гровер же поднялся и поковылял в сторону площади.
  
  - Ты куда сейчас?
  
  - Мне нужно тело мага.
  
  - А что будем делать с толпой демонов рядом с Лайтеком?
  
  - Они мне больше не интересны.
  
  "Не интересны они ему...", - наш герой поднялся на ноги. - "А мне то, что теперь делать?"
  
  Последнюю фразу он уже не говорил, а лишь прогнал у себя в голове, так как понимал, что охотник ему всё равно ничего не ответит. Так что ему делать дальше? Цель достигнута. Тёмный лорд, что пытался уничтожить мир, мёртв. С одной стороны, тут и думать то нечего. Континент всё ещё не исследован от и до. На востоке проживает достаточно сильных тварей, которых было бы неплохо истребить. Но сейчас ему совершенно не хотелось куда-то идти и что-то исследовать. Он устал. Устал от бесконечных путешествий, от долгих переходов между городами, от нескончаемых битв с монстрами. Сейчас ему хотелось просто отдохнуть. Почему-то ему снова захотелось почувствовать себя обычным человеком - мирно жить в городе, заниматься обычными вещами. Ему надоело каждый божий день бороться за свою жизнь.
  
  "Может остановиться в этом замке? Всегда было интересно, каково это жить в таком большом доме. Если этот маг там жил со своей толпой, то наверняка там достаточно запасов еды, чтобы не умереть с голоду. Ах да... Демоны. Что-то не хочется мне совсем с ними сражаться. Устал я что-то. И что мне тогда делать? Мда... Вернулся к тому, с чего начал. Может телепортировать их всех в тот каньон? Не, тяжеловато. И как будто они будут все кучненько стоять и ждать, пока я их перенесу. Ну, если они всё ещё не напали на город, может получиться их всех переманить на свою сторону? Только зачем они мне? Хм... А может забить на всё? Не уверен, что смогу, конечно, победить разом двадцатку элитных демонов, но всё же. Пусть это будет мой последний бой. Выиграю, устрою себе перерыв. А если проиграю... да и хрен с ним. Достало всё. Так. Интересно, а где моя сумка?"
  
  Свой походный мешок Тайрен скинул в тот момент, когда выходил из укрытия для разговора с магом. Но все ближайшие к площади дома просто уничтожило взрывом, и то место, где они прятались, перестало существовать. Сложив ладони и закрыв глаза, наш герой почти сразу же нашёл, что искал. В его сумке лежал камень возврата, который ему сейчас и удалось почувствовать. Добравшись до своего вещмешка и убедившись, что маяк в полном порядке, он сосредоточился на другом камне, что лежал в гостинице, и через несколько секунд перед ним открылся портал. А только оказавшись в своей комнате, он тут же высунулся в окно.
  
  "Фух. Чисто. Кажется, без своего лидера эта толпа оболтусов ничего не может. Ладно, не будем терять времени", - он снова сложил руки вместе и, опустив веки, тут же почувствовал желанный маяк. Камень, что он оставил на перекрёстке дорог, перед въездом в Лайтек, как и положено, оказался на месте. Предыдущий портал бесшумно схлопывается, а на его месте открывается точно такой же. Шаг в фиолетовую пелену и наш герой уже стоит не далеко от города.
  
  Взгляд влево. Чисто. Взгляд вправо. Никого. Разворот на сто восемьдесят градусов.
  
  "Ага, стоят родимые. Да у них там походу драка затевается".
  
  После двух перемещений подряд, на Тайрена накатила ещё большая усталость. Отдышавшись и собрав всю волю в кулак, он не торопясь пошёл к гудящей толпе. Большинство стоящих там существ ничем особым не отличались от простых людей. Да, имелись рога. Да, мускулатура и рост некоторых из них явно были не достижимы без использования серьёзных стероидов. Но всё же, перед ним находились обычные мужчины и женщины, которые по какой-то причине решили присягнуть к тёмному лорду. Хотя, почему по какой-то? Тут всё просто. Жажда силы и могущества привели их к самому сильному человеку на континенте. И тот взамен на лояльность предоставил им то, что они хотели. Ради силы они согласились отдать свою душу тьме. И скорее всего даже не раздумывали о последствиях.
  
  Наш герой уже стоял в дюжине метров от двух мужчин, которые готовы были перейти от слов к действиям и выпотрошить друг друга своими мечами. Остальным же, похоже, это даже нравилось, так как из толпы доносились ободряющие противников крики.
  
  - Эй Вы! Может, прервётесь на минутку? Зарубить друг друга ещё успеете.
  
  Все вдруг затихли, и в сторону незнакомца повернулось двадцать голов. Похоже, что пока он не начал говорить, его никто и не замечал.
  
  "Эх... знал бы, что я так офигенно умею скрывать своё присутствие, вступил бы к ассасинам. Жаль, что я пообещал их всех перерезать. Возможно у меня к этому талант", - подумал он, наблюдая за почти полусотней удивлённых глаз.
  
  - Вали отсюда, человек, пока я тебя самого на фарш не пустил, - красуясь своим длинным, слегка зеленоватым мечом, прорычал один из оппонентов.
  
  - Что, отрастил рога, и уже всё? Теперь причисляешь себя к высшей расе?
  
  - Мы отреклись от всего человеческого. Теперь тьма наш единственный спутник. А ты человечишка, если немедленно не уберёшься, то станешь нашей игрушкой, пока мы тут коротаем время.
  
  - О как. А вы в курсе, что вам придётся ещё тут долго стоять? Как минимум вечность. Ваш лидер, которого вы ждёте, не придёт. Тёмный лорд пал от моей руки.
  
  Толпа на несколько секунд затихла, а затем разразилась диким смехом. Даже тот, с зелёным мечом, не удержался от раскатистого хохота.
  
  - Блоха говорит, что убила самого могущественного человека в мире! Ну и умора! Ты даже не стоишь того, чтобы целовать стопы нашему господину.
  
  - Ну, так может, хочешь сразиться и проверить мою силу?
  
  Мужик вновь заржал.
  
  - Ой, я не могу больше смеяться! Это ничтожество вызывает меня на бой, вы слышали? Аха-ха-ха, - ещё через полминуты, закончив гоготать, демон всё-таки решился. - Ты, конечно, нас хорошо повеселил. Я приму твой вызов, и покажу тебе силу тех, кто лоялен к господину Разелю.
  
  - Замечательно. Только не моргай, а то всё пропустишь, - с этими словами Тайрен вытащил меч из ножен, и переместился в другой план бытия. Он всё ещё не понимал, что это за место, но уже достаточно хорошо в нём ориентировался. Багрового цвета небо оставалось таким, не зависимо от того, надевал он очки или снимал. Воздух ощущался густым и плотным. Как будто он только что нырнул под воду и идёт по дну. Пространство вокруг него немного колебалась, делая этот мир ещё более похожим на подводный. Он не торопясь приближался к застывшим демонам, разглядывая их. Что-то в них изменилось. Глаза округлились, а на лицах застыла странная эмоция. Страх? Чего это вдруг испугалась целая толпа сильнейших прихвостней тёмного лорда? Тайрен по привычке обернулся. Сзади никого не было. Это они его испугались? А ведь во время разговора они ржали во весь голос, угорая над ничтожной блохой. Что изменилось? Он посмотрел на свой меч. Абсолютно чёрное оружие, казалось, излучает вокруг себя какие-то тёмные частицы, поглощая и без того скудный свет этого пространства. Прокрутив в голове последние события, нашего героя вдруг посетила мысль о том, что его оружие, скорее всего, захватило огромное количество энергии, которая покинула тело умершего мага.
  
  Вышел из сумеречного мира Тайрен уже в момент, когда занёс катану над головой зазнавшегося демона. Быстрый удар, и правый рог начинает падать на землю. Но не успевает тот коснуться высокой травы, как Тайрен исчезает вновь и появляется уже слева, отрубая и второй фиолетовый отросток. Ещё одно исчезновение и вот демон уже лежит на земле, а к его шее прижимается кончик острого клинка.
  
  Демонстративно окинув взглядом, собравшуюся толпу, мечник произнёс:
  
  - Теперь я ваш новый тёмный лорд.
  
  
  
  Момент сто сорок восьмой: Сказка на ночь
  
  - Так, дети, пора спать.
  
  - Ну, ма-а-ам! Мы хотим ещё поиграть!
  
  - Разве вы забыли, что я вам говорил? - в разговор вступил отец. - Если хотите вырасти такими же сильными как папа, то вам нужно хорошо кушать и нормально спать.
  
  - А вот Вовка из булочной сказал, что не такой уж ты и сильный... - после этой фразы девочка немного замялась, испугавшись того, что только что сказала.
  
  - Да, он говорил, что ты даже зверя в лесу убить не можешь, - решил поддержать сестру мальчик.
  
  - И вы ему поверили?
  
  - Пап, ну ты же даже за ворота никогда не выходишь... - девочка это сказала так тихо, что еле удалось разобрать слова.
  
  - А как вы думаете, мама у вас сильная?
  
  Мальчик с девочкой одновременно перевели взгляд на мать, которая с невозмутимым лицом сидела за столом. Её густые серебряные волосы спускались по плечам, слегка переливаясь в свете магического кристалла.
  
  - Мама сильная...
  
  - Мама очень сильная! - мальчик снова поддержал свою сестру.
  
  - И вы думаете, что такая сильная женщина, как ваша мать, могла выбрать себе в мужья какого-нибудь слабака?
  
  Дети потупили свой взор, обдумывая слова, сказанные отцом.
  
  - Не верьте всему, что вы слышите от соседей. Отец Вовки и вовсе из дома никогда не выходит. Печёт свои булки и думает, что его выпечка лучшая. Ага, как же. Закупается третьесортной мукой, не выдерживает рецептуру, и на выходе получается не пойми что. Если бы тут были конкуренты, то в его магазин вообще никто бы не ходил. И вы же знаете чем я занимаюсь, да?
  
  Дети активно закивали.
  
  - То-то же. И если на нас нападут демоны, я смогу защитить и вас, и маму. А теперь марш спать!
  
  - Пап, а ты расскажешь нам сказку? - задавая этот вопрос, девочка непроизвольно начала накручивать свои длинные русые волосы на палец.
  
  - Так я же вам уже рассказал все сказки, что знаю.
  
  - А расскажи нам снова про то, как герой победил падшего ангела! - мальчик от нетерпения аж вскочил с места. От игры света и тени, казалось, что его взъерошенные серебристые волосы даже слегка заискрились.
  
  - А разве я вам не рассказывал её на прошлой неделе?
  
  - Пап, ну пожалуйста...
  
  - Да, пожалуйста!
  
  - Ну, хорошо. Идите, готовьтесь ко сну, а я сейчас подойду.
  
  - Ура! - в два горла закричали детишки, вскочили со стульев и убежали в соседнюю комнату.
  
  Отец тяжело вздохнул и произнёс полушёпотом:
  
  - Я им эту историю уже в третий раз рассказывать буду.
  
  - Ты же сам решил рассказывать им сказки на ночь. Нечего теперь вздыхать.
  
  - Да знаю. Ладно, пойду я, - мужчина встал со стула и направился в открытую дверь соседней комнаты.
  
  - Иди-иди, герой, - сказала она вслед мужу, с ощутимой долей ехидства в голосе.
  
  - Па-ап, что ты так долго? Мы уже готовы, - мальчик с девочкой залезли под одеяло, полностью укутавшись.
  
  - Вы опять на одной кровати спать будете?
  
  - Так теплее!
  
  - Ну конечно, - отец пододвинул стул, стоявший в углу, поближе к центру комнаты.
  
  - Жил был герой. Путешествовал он по миру, убивал разных жутких монстров и защищал города от нападений тёмного лорда. И вот однажды, наткнулся он на падшего ангела, который решил уничтожить наш мир...
  
  - Пап, но ты забыл рассказать про встречу с богом... - у девочки из-под одеяла торчали только глаза, и если бы не абсолютная тишина в комнате, то понять, что она сказала, не получилось бы.
  
  - Точно, так и было. Во время своих путешествий, герой пришёл на зов создателя этого мира, и тот дал ему задание - устранить нависшую над миром угрозу...
  
  - А встреча с волшебником? В прошлый раз ты говорил, что бога герою помог найти великий магистр магии!
  
  - Всё правильно. Во время своих приключений, герой завёл дружбу с очень сильным магом, который и помог ему отыскать создателя всего сущего. И вот после разговора с богом, герой отправился на поиски падшего ангела, по пути сражаясь со злом, которое по-прежнему не давало покоя нашим землям. И вот ему всё же удалось добраться до храма света, который облюбовал для своих жутких дел падший ангел. В страшной по своим размахам битве, герой смог победить падшего, проткнув того своим мечом, уничтожающим зло...
  
  - Ты же в прошлый раз говорил, что герой перед походом на злого ангела, собрал группу отважных помощников, которые готовы были рискнуть своей жизнью, ради спасения мира!
  
  Мужчина тяжело вздохнул.
  
  - Да, ты права.
  
  - Пап, расскажи нормально, пожалуйста...
  
  - Хорошо. В этот раз я вам расскажу самую полную версию этой... не сказки, но легенды. Главное помните, что вы тоже сможете стать великим героями и сражаться со злом так же, как это делали люди прошлых эпох, - он прервался, дабы убедиться, что он смог заинтересовать юных слушателей.
  
  - Жил был герой. После своих долгих приключений, ему удалось получить себе большой замок...
  
  - А зачем герою замок?!
  
  - Долго странствуя, он понял, что в одиночку невозможно победить всех врагов, которые угрожают миру. Поэтому он решил собрать свою армию, на случай если великое зло снова попытается уничтожить мир, у героя будет достаточно сил, чтобы противостоять его войску.
  
  - Но герой же очень силён...
  
  - Да дорогая, он очень силён. Герой настолько силён, что может и в одиночку справиться с целой армией монстров. Но что случиться, если на нас нападёт сразу две армии? Невозможно быть одновременно сразу в двух местах, а потому, дабы суметь защитить наш мир от зла, в каком бы количестве оно к нам не пожаловало, герой решил собрать своих собственных последователей, которых, в случае чего, можно разделить и отправить защищать разные города...
  
  - А он в замке жил один?
  
  - У него имелись его прислужники, но я так понимаю, ты спрашиваешь о другом. Нет, в то время у героя всё ещё не было его дамы сердца. К тому же, он не мог позволить себе иметь слабое место. Зло коварно, и зная, что у героя есть та, за которую он готов отдать жизнь, оно обязательно бы попыталось этим воспользоваться...
  
  - И чем герой занимался в замке?
  
  - Он тренировал других героев. Множество людей приходило к нему, чтобы научиться чему-то новому. Тренировки были жестоки, но только таким образом возможно закалить дух, и научить молодых искателей приключений выдержки и стойкости, которой должен обладать каждый герой...
  
  - Если он не выходил из замка, то как же он узнал, что миру грозит опасность?
  
  - Всё началось в тот день, когда сами небеса пали на землю...

Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"