Трубочкин Андрей Константинович: другие произведения.

Маг Вессенской Империи. Активация

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 3.72*15  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Обычная русская студентка волей случая попадает в другой мир. Как известно, каждого попаданца встречает мудрый маг и после обучения отправляет спасать мир. Леру комитет по встрече отправляет просто учиться. Они еще не знают, что современные русские девушки, в некотором смысле, уже опытные маги. Берегись, Имперская Академия, любовь и приключения начинаются!

  
обложка []
  Прода от 20.01.2018
  
  Пролог
  
  Уже стемнело. Лера спешила в гости к подруге. С собой у нее были свежеиспеченные пирожные и эту ночь они планировали провести за фильмами и разговорами перед огромной плазмой Ирины. Родители Ирины уехали на дачу на выходные, оставив трехкомнатную квартиру на растерзание дочурке. Ирина, Лера и еще пятеро приглашенных девчат этим летом выпустились из школы. Отгремел выпускной бал и прошли вступительные экзамены. Теперь школьные подруги все числились студентками: пятеро, в том числе Лера, поступили в вузы, а Ирина с Мариной решили идти вместе в колледж коммерции. Сейчас было самое время провести прощальную вечеринку. Через две недели начнется новый учебный год, все будут заняты новыми знакомствами и вливанием в студенческую жизнь.
  Скрипнула дверь подъезда. Домофон был сломан, по словами Ирины, его давно обещали починить. Внутри было темно, внизу темнел проём входа в подвал. С верхних этажей вдоль перил в подвал уходило несколько толстых кабелей и снизу слышался шум сварки. Сделав по инерции несколько шагов, Лера остановилась. Дверь в это время громко захлопнулась. Чертыхнувшись про себя, девушка перекинула висящую на плече сумку вперед. Как всегда всё через жопу, негодование полилось в сторону ремонтников, из за того что некоторые долбодятлы не могут сделать все при свете дня, порядочные девушки могут ноги переломать тут в темноте. В полутьме Лера потянулась к сумочке вытащить мобильник. В тоже время в сторону головы резко дернулась какая-то тень. Лера рефлекторно вздернула левую руку, чтобы защитить лицо. Тень дернулась снова, а издалека из подвала послышался мат. Девушка инстинктивно отмахнулась и её ладонь встретилась с кабелем.
  Шок пронзил все тело одновременно. Ничего общего с разрядами статического напряжения, которое иногда чувствовалось на стиральной машинке, холодильнике или пластиковой расческе. Леру стало жесточайше трясти, острая боль пронизывала с головы до пят. Она командовала руке отпустить, но тело не слушалось. Казалось, интенсивность боли увеличилась, спустя несколько мгновений ее охватили конвульсии и гаснущее сознание зафиксировало медленное падение в сторону открытого подвала.
  
  
  Глава 1
  
  Боль пульсировала во все теле, заставляя Леру очнуться. От боли хотелось плакать, но слёзы не текли. Хотелось заскулить, но горло не издавало звуков, лишь слабое сипение. Вскоре удалось разлепить глаза, но ничего не было видно. Промелькнула отстраненная мысль, что глаза выгорели и теперь всю жизнь придется провести слепой. От этого ей стало себя очень жалко. Жалость накапливалась и наконец включила слезы. Давясь от жалости и слез она смогла заскулить. Постепенно пришло понимание, что издавать звуки она не может, потому что почти не вдыхает воздух. Конвульсивно дернулась нога и девушка заставила себя втянуть воздух. Дальше пошло легче, плач то ли уменьшил боль, то ли снизил ее восприятие.
  Сквозь слезы мелькнул свет и Лера внезапно внутренне успокоилась. Продолжила плакать, это помогало и повернувшись набок, почувствовала щекой траву. Ощупывая землю рядом с собой, обнаружила ворох травы. Странно, большой ворох плотно сваленной травы напоминает скорее деревенский стог сена. Чувства постепенно возвращались и тут она почувствовала новую боль. В отличие от старой, происходящей от интенсивного воздействия электричества, ощущавшейся всем телом равномерно, новая была резкой, локальной и вовсе не запредельно сильной. Не прикрытые одеждой части тела, в основном ноги и лицо, подвергались атаке каких-то насекомых. Характерное жужжание указывало на комаров, а хлопнув себя по лицу ладонью, почувствовала под рукой знакомое ощущение раздавленных в кашу мелких насекомых.
  Неприятно и даже противно, но с этим можно было бороться. Сил встать и куда либо идти не было, поэтому Лера перекатилась вплотную к стогу и навалила на ноги сверху травы. Проблему ног это явно решило, к тому же сено ощущалось мягким и тёплым. Насекомые явно могли прокусить легкую летнюю одежду, поэтому девушка решила навалить побольше сена и на туловище. Последним аккордом свалив себе на голову большой ком травы, Лера ощутила себя в безопасности и готовой сосредоточиться на действительно важном деле. Плакать.
  Размеренно всхлипывая, она чувствовала приятный запах сена и это чувство давало успокоение. Постепенно она забылась сном.
  Пробуждение принесло с собой чувство слабости, но боли почти не было. Сквозь сено были видны лучи яркого солнца, слышны голоса птиц и стрекот кузнечиков. Перевернувшись через бок, девушка сбросила с себя подсушенную траву, села и прислушалась к своим ощущениям. Отголоски боли казалось уходили, затихали. Глаза видели хорошо. Рассмотрела ладони. После вчерашнего происшествия у Леры было впечатление, что на левой ладони должна быть полностью сожжена кожа или появятся страшные кровоточащие шрамы, однако обе ладони были одинаково здоровы. Руки и ноги не прикрытые юбкой и коротким рукавом легкого жакета, были сплошь покрыты следами укусов комаров и видимо скоро начнут чесаться.
  Пришла пора разобраться с ситуацией. Девушка встала и, придерживаясь одной рукой за стог, отряхнулась. Недалеко был низкий, но протяженный деревянный забор, а обойдя стог с другой стороны, Лера обнаружила деревянный дом. Явно жилой - из открытой двери доносился женский голос. Преодолевая слабость, девушка отправилась вперед. Из дома вышла женщина, неся постельное белье, видимо на просушку. На ее лице отобразилось удивление, и споро пристроив белье на перилах, пошла навстречу непрошеной гостье.
  С одной стороны эта женщина производила впечатление типичного деревенского жителя: хозяйственная, деловитая, одетая в немаркую одежду, с другой же возникало чувство какого-то несоответствия.
  Деревенская сходу задала несколько вопросов. Лера ни слова не поняла.
  - Можно то же самое и по русски?
  На что у деревенской возникло несколько новых вопросов в том же стиле.
  - Инглиш? - с сомнением глядя на женщину спросила Лера. Впрочем понимая тщетность вопроса, так как помнила, что в деревне у бабушки на иностранных языках никто не говорил.
  Тут деревенская обратила внимание на бледность девушки, да и то, что она еле стоит на ногах было очевидно. Женщина схватила Леру за плечо и стала тянуть к дому, что-то лопоча при этом с зовущей интонацией. Посадив на лавку и сосредоточенно осмотрев девушку, деревенская что-то для себя решила и ушла в другую комнату. Через пару минут вернулась и протянула большую деревянную кружку с каким-то, явно теплым, напитком.
  Напиток оказался какой-то травяной настойкой, причем подслащенной. Удовлетворенно понаблюдав, как девушка тянет из кружки питьё, женщина протянула пряник, а затем ушла на улицу, видимо закончить с бельем. По опыту Леры, деревенские жители всегда были добры и приветливы по отношению к любым гостям, а особенно к ней, поэтому подозрений в каких либо нехороших намерениях женщины не испытывала. Она задумчиво грызла пряник и тянула чай, размышляя при этом о сложившейся ситуации. Как автомобиль заправившись бензином весело и энергично едет, так и организм Леры стал потихоньку наполняться бодростью. Но при этом, начали возникать и новые ощущения - как будто в теле поселились несколько молний, до сих пор неактивные, теперь они пробегали по телу, по рукам, по ногам, иногда задевая случайную мышцу, тогда мышцу на короткий миг охватывала не сильная судорога. Хотя болевых ощущений сейчас не было, в целом это было весьма неприятно.
  Настроение Леры стало снова падать, она поставила кружку на стол и вернулась на лавку. Привалившись к стене сначала постаралась расслабиться, этому процессу весьма мешали некстати возникающие конвульсии то в руке, то в ноге, иногда в мышцах спины или живота. Полное напряжение всего тела помогало, но долго такое состояние Лере удержать не удавалось и все возобновлялось по кругу. В конце концов ощущение беганья молний прошло и снова пришла слабость. "Ну что, калории сожжены?" горько пошутила про себя и обессиленно выдохнула.
  Женщина, услышав по пути жалобный выдох, зашла на кухню и принесла Лере еще пряник. Пряник та взяла, но энтузиазма на его счет не испытывала. Вгрызязь в него и изобразив звук, долженствующий изображать благодарность, Лера стала ждать возвращения неприятных ощущений. И небезосновательно - вскоре они вернулись, но снизив интенсивность и стало возможным с этим мириться.
  Отсидев на лавке еще с час и отпившись еще кружкой напитка, Лера стала выглядеть немного здоровее. По крайней мере бледность с лица спала. Увидев такие перемены, женщина зазвала Леру на кухню и вручив тазик с водой, жестами велела мыть лежащие на столе корнеплоды. Сама же споро нарезала их и ссыпала в чан. Хотя Лера двигалась вяло, но вполне успевала вовремя замещать нарезанные. Вскоре конвейер закончился, в чан было долито немного воды и тот поставили на огонь. В понимании Леры готовилось карри примерно по маминому рецепту: нарезать все овощи что есть, потушить, добавить специи. Обычно получалось вкусно.
  Леру отпустили отдыхать на лавку, женщина громко позвала во двор, явившийся мальчишка удивленно скосил взгляд на девушку, но в целом внимательно слушал мать. Затем умчался, а женщина продолжила хлопоты по дому и во дворе.
  Лера отдыхала, состояние не ухудшалось и уже это радовало. Тут у нее в голове и сложилось, в чем заключалось несоответствие. Начать с одежды - женщина носила полностью домотканую одежду, ни единого элемента фабричной, а такого Лера не видела и в деревне бабушки, там домотканую пожилые люди бывало носили, но из всего костюма это был один-два элемента, а в целом одежда была фабричной. Пусть не модной, но вполне современной. В доме ни одного электрического прибора, а с улицы не слышно с самого утра ни автомобиля, ни трактора, ни бензопилы. Язык местный не знакомый, притом что внешне здешние люди очень походили на саму Леру - светловолосые и голубоглазые, с типичными североевропейскими чертами лиц.
  Лере было известно как называется такая ситуация: полный песец.
  К обеду пришел хозяин, в сопровождении трех мальчишек, на вид от одиннадцати до четырнадцати лет. Вскоре выяснилось, что ни по руссиш, ни по инглиш тот не шпрехает. Впрочем настроен хозяин был довольно добродушно. Мальчишки косились, но особого возбуждения внешне не выказывали.
  Пообедав, мальчишки убежали на улицу, хозяева ушли спать. Лера растянулась на лавке и её тоже сморил сон. Судя по теням, спала не больше двух часов. Вышла на двор привести себя в порядок, заодно осмотрела его устройство: сараи подсобные, под скотину, птичник, сортир. Ни следа привычной техники образца двадцатого - двадцать первого века. У соседей за плетеной оградой аналогично.
  Хозяин с женой гоняли чаи. Мужик что-то задорно крикнул Лере, та лишь выдавила из себя виноватую улыбку. Хозяин усмехнулся, снова переключившись на жену. Девушка примостилась на лавке и расслабилась.
  Слабость в теле ощущалась уже не очень сильно, лишь в кистях рук и ладонях ощущалось напряжение. Наверное память тела, как рукой коснулась кабеля с поврежденной изоляцией. Лера несколько раз встряхнула руками, пытаясь выгнать из них неприятное чувство напряжения. Раз на пятый между ладоней мелькнул разряд молнии. Рот открылся сам собой. На автомате тряхнула руками еще раз. Молнии не было.
  Лера всегда хотела быть волшебницей или магом, правда предпочтительно дома. Поэтому молния между рук её сразу очаровала, а отсутствие в дальнейшем расстроило. Несколько новых попыток получить молнию ни к чему не привели. Тогда Лера попробовала встряхивая руками показывать знаки из пальцев, подобно девочкам волшебницам из аниме. И только почувствовала себя очень глупо. Она остановилась, задумалась, затем молясь про себя "молния появись" медленно взмахнула кистями. Дурацкая молния не появлялась.
  Раздраженно хлопнула в ладоши. Обративший внимание на звук хлопка хозяин с удивлением увидел тонкую линию электрического разряда между рук гостьи.
  - О - воскликнул он, и в пару фраз рассказал жене что видел. Супруги уставились на Леру, хозяин жестами поощрил её повторить. Раздражение еще не ушло, но появился азарт. Девушка снова выпустила раздражение, в этот раз не размахивая руками, а расположив ладони напротив друг друга, будто держа футбольный мяч. Молния снова послушалась и появилась. Видимо реагируя не на слова или жесты, а на напряжение эмоций и волевой посыл. "Хо хо" воскликнула про себя девушка, почувствовав уверенность. Снова приготовилась и, более не испуская раздражения, послала разряд меж ладоней усилием воли. Лицо засияло победной улыбкой, а руки обессилено упали на колени. Да, эти упражнения определенно вытягивали из нее силы.
  Теперь Лера обратила внимание на окружающую действительность. Хозяйская чета стоял метрах в трех от нее, удивленно и как-то позитивно взирая на представление. Из дверного проёма торчали головы мальчишек, сверкая заинтересованными мордахами, у младшего рот раскрыт в форме буквы "О".
  Семья начала между собой активно переговариваться, сначала с веселыми интонациями, затем разговор перешел на серьезный лад, в основном между хозяевами, иногда привлекая и старшего сына. Очевидно речь шла о судьбе девушки, заметив взволнованное лицо гостьи, мужчина сказал ей длинную фразу успокаивающим и уверенным тоном, которую Лера расшифровала для себя как "Все будет хорошо". В результате разговора старший сын оседлал лошадь и куда-то уехал. Хозяйка хлопотала по дому, дети куда-то исчезли, хозяин занимался своими делами во дворе.
  Девушка быстро перестала быть центром вселенной. Из чего следовал вывод, что люди с подобными способностями здесь хоть и вызывают интерес, но явно не редкость. Дома повелители молний существовали лишь на страницах желтых газет или не менее желтых телеканалов. Что тут говорить, когда за битвой экстрасенсов следит вся страна, большая часть из этих шаманов откровенные жулики и фокусники. Если бы кто-то мог создать каскад молний или классический для фэнтези файрбол это была бы международная сенсация, многомиллионные контракты на рекламу, слава и участие в любых ток шоу. При мысли об этом Лере немедленно захотелось домой. "Только пожалуйста, пусть способности останутся со мной" просила про себя девушка непонятно кого. Впрочем вокруг не было никого, кто предоставил бы ей такой выбор.
  Выйдя во двор, Лера решила поподробнее исследовать, куда её занесло. Первым делом стоило проверить место переноса. Возможно там лежат оброненные вещи. Поиск вокруг памятного стога результатов не дал. Мобильник, кошелек с деньгами, косметику Лера всегда носила в сумочке. Она не любила оттопыривающиеся карманы, поэтому кармашки жакета были традиционно пусты. Видимо сумочка и пакет упали из рук, перенесена в это место была лишь одежда на ней. Появилась новая мысль: возможно рядом с местом появления есть портал или какой-то разрыв пространства, через который можно вернуться домой. Лера частым гребнем прочесала пространство вокруг стога, все больше расширяя радиус поиска, пока не уперлась с одной стороны в забор, а с другой в огород. Результатов не было. В пространстве не чувствовалось никаких аномалий. Надежда на скорое возвращение растаяла.
  Следующим пунктом был осмотр огорода. Лера хоть и была городским жителем, в детстве часто навещала бабушку в деревне, а у родителей всю жизнь был загородный садовый участок в шесть соток. Так что в огородных растениях, популярных в России, разбиралась и, скажем при необходимости прополоть грядку, никогда не выдернула бы культурное растение. Внимательный осмотр грядок выявил всего два знакомых растения: лук и петрушку. Лук явно часто обдирали на перья. Ни одного знакомого овоща. Из плодовых деревьев Лера к своему облегчению обнаружила яблони, груши и вишню. Впрочем были и деревья совсем незнакомого вида. Интересно, что деревья явно совсем недавно отцвели, а плоды только завязались. На овощных растениях также еще не было видно вызревших плодов. Это явно указывало, что здесь конец весны или раннее лето.
  Еще один факт в копилку различий. Вывод, что Лера находится в другом мире следовало признать как самый высоко вероятный. Мысль, что ее огрели электрошокером, бросили в деревне только чтобы посмеяться или отснять на скрытую камеру, была бы слишком глупой. Подобных сумасшедших не так много, и их явно бросили бы за решетку, дойди Лера до ближайшего отдела полиции. В общем, при встрече с местными, желания крикнуть "А где тут скрытая камера?" не появлялось ни разу.
  В птичнике оказались гуси и куры. В загоне хрюкали несколько свиней. Все животные выглядели самыми обычными.
  Солнце клонилось к закату, когда вернулся старший сын. Вместе с ним приехал крепкий мужчина, на вид лет сорока - сорока пяти. Одет в коричневую мантию, явно дорожный вариант одежды, без излишеств, но в то же время с красивой вышивкой. Лицо сильного человека, но не аскета, проседь в висках, а небольшой жирок на теле его не портил и не тяготил в движениях. У мужчины в поводе шла запасная лошадь. Лера сразу поняла: приехали за ней.
  Деревенские проявили к гостю подчеркнутое уважение, приветствуя поклонились. По тону речи чувствовалось, что тот занимает высокое положение в обществе. Все прошли в дом, кликнули и Леру. Впрочем дети в дом не вошли, видимо ожидался серьезный разговор.
  Хозяйка выставила угощение - карри, так про себя назвала Лера это блюдо, сухие ягоды, пряники, хлеб, чай и с особым значением кувшин. "Алкоголь" - сделала догадку девушка. Эту догадки подкрепляли дополнительные маленькие кружки, выставленные только мужчинам. Во время ужина гость подробно выспросил хозяев. Лера конечно не поняла ни слова, но манера задавать вопросы, твердая, требовательная, иногда прерывая длительные ответы уточнениями, выдавала в нём опытного руководителя, возможно воинского командира.
  Гость задал несколько вопросов девушке, на что та изобразила виноватую улыбку.
  - Жером, - гость хлопнул себя в грудь и выжидающе уставился.
  Деревенские не пытались узнать ее имя. Девушка решила, что ничего плохого в том, чтобы выдать свое имя нет. В то же время она решила скрыть знание русского и английского языка, как иностранных для этих мест. По крайней мере пока не выяснится отношение власть предержащих к иностранцам и иномирянам.
  - Лера, - после паузы выдавила из себя девушка. На все новые фразы обращенные к ней, в том числе содержащие её имя, она отвечала виноватой улыбкой.
  Наконец ее внимание привлек хозяин дома. Жестом ладоней перед грудью, он дал понять, что они хотят снова увидеть молнию. Лера выставила ладони, будто держа мяч и сосредоточилась. Усилие воли - и голубой змейкой проскользнула молния. Жером энергично кивнул и достал из нагрудного кармана небольшую раскрашенную палочку. Жестом показал, что держать её надо в кулаке, так, чтобы половину было видно.
  Лера взяла и стала держать как было показано, немного вытянув руку перед собой. Жером вытянул в ее сторону руку, и слегка шевельнул пальцами. Палочка сразу заметно потеплела, а на видимом кончике появился светящийся шарик. Жером довольно кивнул, погасил палочку и забрал её. Видимо тест прошел успешно, все взрослые выглядели довольными, мужчины выпили свой напиток из малых кружек.
  Жером встал, прощаясь с деревенскими. Из поясного кошеля вынул несколько монет и передал хозяину, которые тот принял с благодарностями и поклоном. "Меня купили?" промелькнула мысль. Впрочем было непохоже, что она сможет как либо сопротивляться ни деревенским, ни покупателю.
  - Лера, - позвал Жером, и показав жестами следовать за ним, пошел к лошадям.
  Солнце скрывалось за горизонтом, даря последние лучи. Возле лошадей девушка решила поблагодарить помогшую ей семью (хотя возможно и продавшую потом) и поклонилась. Улыбки и слова, сказанные ободряющим тоном, несколько рассеяли тревогу по поводу своего неясного положения.
  На лошади в своей жизни Лера ездила несколько раз, при том ни разу не управляя сама - в деревне и в городском парке коня водили в поводу. По крайней мере она была уверена, что не упадет, если не скакать слишком быстро.
  Неловко залезла в седло, Лера оправила юбку, стараясь выглядеть прилично. Взгляд упал на узду и тут перед стала понятна настоящая проблема: управлять лошадью она не умела. Конечно она видела как ездят на лошади другие и в жизни и в фильмах, но на методы управления конем не обращала внимания. Самая серьезная проблема, что возможно она заставит ехать лошадь быстро, но как её остановить?
  - Жером, - Лера обратилась к мужчине и изобразив виноватую улыбку, взглядом указала на поводья. Тот сразу понял причину затруднений, достал из седельной сумки шнурок метра на два, привязал его к поводьям лошади Леры и к своему седлу.
  На пути из деревни их перехватила шайка детей. Под коней те не лезли, но вразнобой о чём-то просили Жерома. Тот сначала нахмурился, но постепенно лицо разгладилось и появилась улыбка. Мужчина взмахом руки дал сигнал расчистить место - ребятня замолкла и встала полукругом. Глядя на предвкушающие лица ребятни, Лера поняла: сейчас будет какое-то представление.
  Жером задумался. Уже наступили сумерки. Мужчина сделал несколько жестов руками и перед ним возникли разноцветные маленькие прозрачные шары. Они закружились возле земли, образуя круг метра два в диаметре, затем, не прерывая движения стали по очереди лопаться, подобно мыльным пузырям. На месте каждого лопнувшего появлялось несколько новых шаров, которые теперь носились не только по кругу, но покрывали большую полусферу. Через несколько мгновений шаров в этой куче стало так много, что они стали выпрыгивать вверх. Жером театрально вздел руку вверх и шары, полетели вверх, растворяясь в небе и открывая на земле прекрасный средневековый замок. Макет замка высотой около метра поражал проработанностью деталей, а на стенах застыли фигурки стражников. Дети закричали в восторге.
  Жером помахал на прощание и поехал дальше. Все дети махали в ответ и кричали благодарности, а затем обступили иллюзию замка и остались обсуждать зрелище.
  "Дэвид Блейн, в рот мне ноги" промелькнула в сознании Леры старая шутка. Впрочем, смешно не было. Лера была под впечатлением не меньше этих детей. Подобное эпическое зрелище вполне можно увидеть в нашем мире. В фильмах, в мультипликации, в компьютерных играх. Разница состояла в том, что в нашем мире над созданием каждой подобной сцены работает множество людей: сценаристы, режиссеры, программисты, специалисты по спецэффектам и тратят на это от нескольких дней до месяцев, Жером же задумал и реализовал всю сцену за считанные секунды. Это был настоящий мастер своего дела.
  И это была настоящая магия.
  
  Глава 2
  
  Магический светлячок давал достаточно света для комфортной поездки в наступившей темноте. Поля окрестностей деревни сменил лес. Лошадь Леры шла быстрым шагом немного в стороне и позади от лидера. Проселочная дорога была достаточно наезженная, без особых ям или бугров.
  Шлёп. Очередной комар, присосавшийся ниже коленки, погиб. Юбка в основном защищала бедра, правда и под нее кровососы иногда забирались. Руки же почти полностью были открыты для нападения.
  Жером повернул голову на звук очередного хлопка и оценил приунывшую девушку. Он остановил коня, лошадь последовала примеру. Соскочил с коня и, встав напротив Леры, сделал несколько жестов. Над её головой появилась зеленоватая дымка, из которой вниз пошел пар, образовав конус до земли. Лошадь недовольно заржала и начала взбрыкивать, едва не уронив девушку. Маг крепко ухватил за узду, прикрикнув на лошадь. Та затихла, а зеленоватый пар вскоре растаял. Лера вполне понимала поведение лошади, когда ее накрыл пар, все тело покрылось крайне неприятными мурашками, на грани боли. Когда прояснилось, мурашки никуда не делись, покалывая правда немного слабее.
  Маг вскочил на коня и они продолжили путь. Назначение заклинания быстро стало понятно - комары больше не приближались. С небольшими неприятными ощущениями же можно было мириться, это гораздо лучше,, чем быть искусанной.
  Лера задумалась над линией поведения. Основной вопрос состоял в цели мага. Исходя из прочитанных книг, маги берут опеку над магами новичками, а именно такой девушка себя считала, либо с целью взять в ученики, либо с целью эксплуатации. Первый случай в её ситуации был бы идеальным. А вот служить магической батарейкой очень не хотелось. Впрочем тут девушка была не властна над своей судьбой, а вариант убегать и становиться кормом комаров и волков в лесу точно не рассматривался. Сексуального рабства Лера не опасалась, в отношении магов оно просто не логично.
  Первым делом нужно было решить вопрос коммуникаций. Без знания языка хорошим учеником не станешь, Лера морально была готова приложить к этому все силы. Английский в школе давался ей довольно легко, хотя каких-то специализированных курсов она не посещала. Оценки были лишь кнутом, хотя похвастать дома пятеркой было приятно. Пряником была музыка. Англоязычная поп и рок эстрада была в её глазах гораздо привлекательнее русской. Интернет давал доступ к любым композициям последней полусотни лет, шедевров за это время накопилось десятки тысяч. Что не менее важно, интернет давал доступ к сайтам с лирикой, ведь далеко не всегда можно разобрать, что орут американские рокеры. Разбор любимых песен помогал прогрессировать в понимании. В текущей ситуации Лера не сомневалась, что у нее достаточная мотивация и она сможет быстро изучить новый язык. Конечно не прямо сейчас, раз уж она в магическом мире, то и в лесу могут быть магические опасности. Мага отвлекать не хотелось, да и сам он на девушку внимания почти не обращал.
  Нужно ли рассказывать, что она пришла из другого мира? Обдумав этот вопрос с различных точек зрения, Лера решила не рисковать. Значительную часть книжных попаданцев отправляли спасать мир, в лучшем случае немного подучив и дав местный аналог ядерной бомбы в виде меча кладенца, мегазаклинания или ещё какой-то вундервафли. Жертвовать собой Лера не хотела. Другую часть принимали в магическое сообщество на положении дворовой шавки: обучали магическому ремеслу, затем используя в самых опасных и паршивых ситуациях. В процессе обучения такие попаданцы становились изгоями и огребали люлей по полной. Логика таких книг понятна: чужих не жалко. И это вполне жизненная логика. Третий вид путешественников по мирам получал всё на блюдечке. К сожалению это была юмористическая фантастика, а Лера пока не видела в случившемся с ней ничего забавного. Забавного с точки зрения садиста - да, но тогда получится, что она попаданка второго вида, самого болезненного.
  В итоге Лера решила симулировать потерю памяти. Фильмы про потерю памяти были не редки и сходились в том, что о таких людях заботятся и стараются помочь. Такая версия позволяла скрыть не знание местных языка и обычаев. Непохоже, что в этом мире есть всеобщая паспортизация и централизованный учёт перемещений людей. Встреченные до сих пор люди относились к Лере хорошо, по крайней мере внешне, так что вполне возможно они помогут попавшей в беду соотечественнице. Если же всё иначе, она скоро узнает об этом, причем безо всяких усилий со своей стороны.
  На самом деле девушка уже возлагала на встречу с магом большие надежды. Стать магичкой, не в воображении при чтении книг и не в виртуале, играя в компьютерные игры, была её давняя мечта. Книг Лера перечитала множество, увлекшись фэнтезийными мирами с раннего детства. А лучшие из этих миров были про магов. Не таких, что три дня заговаривают деревяшки и еще месяц ждут эффекта, а с мгновенным эффектом после произнесения заклятий или жестов. Жером под такое определение подпадал идеально. При чём его магия была не жестко определенная, он мог управлять проявлением и зоной воздействия по своему усмотрению.
  При экспериментах с молнией, Лера уже поняла, что главное в магии в этом мире - волевой импульс. Пока что она научилась только вызывать электричество усилием воли, наверняка им можно научиться управлять, и не только с целью поразвлечь селян, но и для самообороны или чтобы поджарить особо надоедливого монстра. В воображении девушки появился образ Теслы, каким его иногда изображает бульварная пресса, держащим в руках шаровые молнии, между ними мелькают разряды... Дома к таким картинкам можно относиться только с юмором, а здесь это может стать реальностью.
  Поглощенная раздумьями Лера начала улыбаться. Однако быстро пришла в себя. Улыбки без причины весьма подозрительны, а ситуация явно к этому не располагала. Лера взглянула на мага. Тот ехал, глядя вперед, и, похоже, не заметил странностей.
  Кстати комары не трогали Жерома даже без ярких спецэффектов. Видимо у него был способ защиты получше.
  Они выехали из леса, кругом снова пошли поля. А вскоре въехали в поселение, похоже также деревня, но крупнее той, где Лера появилась в этом мире. По ощущениям, в пути прошло около двух часов. В центре деревни была небольшая площадь, большой дом выходящий на неё был освещен парой фонарей. Лера ожидала, что это и есть пункт назначения, но они проехали мимо. Случайный прохожий поклонился Жерому, на что тот кивнул.
  Снова пошли поля. Больше лес им не встретился, а через полчаса на фоне звездного неба Лера увидел большое сооружение. Подъехав ближе, стало понятно что это небольшая крепость или замок. Девушка точно не знала чем отличаются эти понятия и решила считать замком. Стражники на стене поприветствовали мага, а в воротах открылась небольшая калитка. Верхом в неё было не проехать, так что путники спешились. Тут Лера и почувствовала, насколько у неё затекли ноги и перенапряглась поясница.
  Тут Жером что-то вспомнил и по особенному посмотрел на девушку. Затем взмахнул в её сторону рукой. Самочувствие слегка улучшилось. "Пропали мурашки" - Лера поняла, что маг отменил заклинание против насекомых.
  При входе во двор замка стражники перекинулись парой слов с магом и оглядели девушку, хотя и не прокомментировали свои мысли. Жером отдал лошадей подошедшему парню и, снова осмотрев измученно выглядящую девушку, повел её в сам замок.
  Они прошли в большую комнату, до сих пор в сопровождении магического светлячка. На длинном столе стояло одинокое блюдо с яблоками. Жером взял себе одно и сделал приглашающий жест. Сам же сразу начал хрустеть своим яблоком. Лера тоже взяла одно. Если честно, голода она почти не чувствовала, хотелось спать.
  Тут к ним подошла женщина средних лет. Перекинувшись парой фраз с магом, они пошли из комнаты, Жером жестом поманил девушку за собой. Женщина привела их в небольшую комнату с кроватью. Лера молилась про себя, чтобы это было для нее. Видимо так и было. Женщина достала светильник и потянулась к коробочке рядом, но когда маг взглядом зажег фонарь сразу же остановилась. Жером отпустил её, затем показав, как рычажком регулировать свет, оставил Леру одну. Светильник напоминал керосиновую лампу, которую родители держали на даче на случай перебоев с электричеством.
  Был в книгах один важный урок: в нормальном средневековом замке под кроватью должна быть ночная ваза. Под кроватью действительно был какой-то пустой горшок. Чтобы не попасть впросак, Лера его обнюхала. Горшок был чистый, не выдавая ничем своего предназначения. Так что девушка решила считать его искомой вазой и воспользовалась по прямому назначению.
  Кровать была уже застелена, поэтому Лера оставила исследование нового места проживания на завтра, быстро скинула с себя одежду до белья, нырнула под одеяло, погасила светильник и сразу уснула. Заснула с улыбкой на лице, по её мнению события развивались по благоприятному сценарию.
  Проснулась Лера от толчков, а разлепив глаза, увидела встретившую её вчера женщину. Девушка чувствовала себя почти не отдохнувшей и очень сонной. Женщина что-то требовательно проговорила, затем жестами показала то ли вставать, то ли подойти к ней. Одета она была в простую одежду, с передником и Лера отнесла её к прислуге. Вставать явно придется, несмотря на желание отоспаться, так что девушка подчинилась.
  Она встала и повернулась одеться. И тут заметила, что женщина заинтересованно разглядывает её бюстгальтер, причём трусики ту явно не заботили. Грудь у Леры была второго размера, ничего выдающегося, так что перепутать предмет рассмотрения было сложно. Девушка быстро оделась и обула свои босоножки.
  Женщина что-то сказала и жестом позвала за собой. Тон голоса сильно смягчился, подумала Лера, следуя за ней. Сказанную фразу можно было расценить почти как просьбу. Лера мгновенно связала взгляд на бельё с отношением. "Ну что ж, везде встречают по одёжке, правда не везде по нижней". Мысль позабавила. Одежда подняла её в глазах прислуги в табели о рангах если еще не на господскую высоту, то точно в разряд тех кому нельзя приказывать. Мысль Леры пошла дальше, сам по себе бюстгальтер не был удивительным предметом одежды, она видела в научно популярных передачах лифы и у дикарей живущих в тропиках. Если здесь не принято носить какой-то предмет одежды, ношение оного может удивить, но вызвать изменение отношения вряд ли. Нижнее бельё Леры не составляло единый комплект. Она не носила короткие или полупрозрачные юбки, как подруга Ирина, не пыталась сверкнуть бельем, чтобы привлечь мальчиков. Поэтому всегда выбирала трусики наиболее удобные, простые. Обычно белые хлопковые, без рисунков и украшений. Именно такие на ней были и сейчас. Бюстгальтер был другой историей. Его можно было считать предметом почти верхней одежды, ведь он виден через тонкие блузки, в платье с длинным вырезом края иногда выглядывают, так что эти предметы Лера покупала по признаку красоты. Возможно красивые кружева заинтересовали женщину.
  Они пришли в маленькую комнату на первом этаже. В ней оказался предмет, мгновенно зачаровавший Леру.
  Огромная деревянная бочка, наполненная водой, от которой шел пар. К бочке была приделана лестничка с широкими ступеньками. Женщина тем временем положила на прибитую рядом полку две мочалки, одну простую, вторую на длинной ручке, очевидно для спины, и глиняную бутылочку, затем показала жестами лезть в воду. Лера разоблачилась и последовала указаниям. Вода была горячей, но не обжигающей.
  Когда девушка привыкла к температуре и оглянулась, ни женщины, ни одежды уже не было. Впрочем нижнее бельё осталось. Она присела в бочке так, чтобы шея оказалась в воде, а затылком оперлась на край. Это позволило не мочить волосы, свисающие теперь снаружи бочки. Волосы были практически чистые, как впрочем и вся Лера. Еще два дня назад она была дома, в чистоте, по сравнению с деревней, чуть ли не стерильной. Проведя первую ночь в этом мире на траве и под сеном, девушка почти не испачкалась, наиболее пострадавшей можно было считать одежду - кое-где остались зеленые травяные следы. А вот понежиться в горячей воде требовала и душа и тело. Отмокая, всё ещё сонная девушка, психически расслаблялась, прокручивая происшедшие события в голове. Не менее полезна вода была и для тела, болели мышцы бёдер и поясница, натруженные вчера попытками держатся на лошади.
  Проснулась Лера от звука открываемой двери. В отличие от первого пробуждения сейчас сонливость быстро отступила. Хорошая новость была, что задремав, её поза не изменилась. Женщина принесла черное платье, по стилю похожее на собственное. Оценив состояние девушки и не тронутые мочалки, скомандовала выход. Вручив Лере мочалку, поставила рядом ковшик на длинной ручке, сама плеснув в руки мыла, натерла им все тело от шеи до пят в несколько движений. Волосы же она закрепила на макушке девушки при помощи лежавшей рядом большой прищепки. Всё это произошло в течении десяти секунд и прошло как бы мимо внимания Леры. Она отмерла и принялась мыться мочалкой. Женщина при помощи второй мочалки быстро прошлась по спине. Лера продолжила движения с заданной ей энергичностью. Напор и профессионализм впечатлял. Так быстро она никогда в жизни не мылась. Впрочем Лера ощущала себя почти чистой, поэтому упражнения с мочалкой не затягивала. Увидев окончание, женщина помогла смыть всё, поливая из черпака. Затем помогла расчесаться гребешком. Лера носила простую прическу, короткая челка до середины лба, волосы обычно зачесывала назад, а спускались они чуть ниже плеч.
  Закончив с туалетом, девушку привели к магу. Тот сидел в своей комнате за столом с открытой книгой. Комната была довольно просторная и была обставлена мебелью достаточной, чтобы принять несколько гостей. Здесь были и несколько стульев, и два кресла. Маг поприветствовал и осмотрел девушку. Та сознавала, что из за частых точек комариных укусов и все ещё сохраняющейся усталости выглядит не особо впечатляюще, но постаралась улыбнуться в ответ.
  Жером переместился в кресло и пригласил Леру занять такое же напротив. Затем сосредоточился и начал делать жесты, в основном в сторону Леры. Было понятно, что магичит, хотя без внешних эффектов. Продолжалось так довольно долго. Минут через пятнадцать Лера начала чувствовать давление на макушку, вскоре оно переместилось на виски. Затем давить стало изнутри черепа на глаза и переносицу. Все это происходило без каких либо внешних эффектов. В конце концов маг опустил руки и расслабился.
  - Лера, ты меня понимаешь? - задал вопрос Жером. К её удивлению она поняла каждое слово и смысл фразы в целом и кивнула в ответ.
  - Я использовал заклятие Имперского Обучения. Оно поможет тебе изучить язык. Все услышанное оно преобразует в понятия, которые ты приобрела за всю предыдущую жизнь. Также оно позволяет запоминать слова с первого раза и составляет логические и ассоциативные связи в твоем уме. - По мере монолога глаза Леры начали выпирать из орбит, к концу голову повело и чуть не уронила её на колени. Смысл фраз доходил с запаздыванием, которое нарастало.
  - Ахаха, - глядя на очумевшее лицо Леры расхохотался Жером - не успеваешь, - констатировал он. И подождав, когда девушка придет в себя продолжил скороговоркой.
  - Да, нет, понимаю, знаю, помню, простите, здравствуйте, на здоровье, прощайте, хорошо, плохо, больно, - выждал пока девушка не кивнёт и задал вопрос. - Разобралась?
  Лера кивнула.
  - Скажи словами.
  Задумалась. Слово "Да", которое сейчас подходило для ответа, она слышала совсем недавно и сразу его поняла, но сможет ли вспомнить?
  - Ха-а, - попыталась она, получилось явно не то. Лера снова открыла рот, но замерла на секунду. Она почувствовала как что-то пытается помочь ей сказать слово. - Да-а, - несколько неуверенно протянула она.
  Метод кажется стал понятен. При желании сказать было ощущение помощника, если использовать его, говорить получалось легко.
  - Понимаю... - теперь уже вышло чётко и Лера улыбнулась. Однако как построить фразу или задать вопрос, было не понятно.
  - Что-то болит?
  - Нет.
  - Хорошо. Тебе нужно услышать больше слов, чтобы полноценно разговаривать. Что с тобой произошло?
  - Помню нет.
  - Не помнишь, - задумался маг.
  - Не помню, - согласилась Лера. Повторять теперь стало легко, но слов не хватало.
  - Напали разбойники?
  - Не помню. - решила не отступать от версии Лера, хотя ответ показался удобным.
  - Ладно, разберемся. Пойдем знакомить тебя с хозяином, как раз время обеда.
  Они спустились в обеденный зал, тот самый, где ночью перекусили яблоками. Сейчас стол был сервирован и треть его занимали люди. Жером подвел Леру к человеку во главе.
  - Это Лера, девушка, о которой я рассказывал, - обратился он к главе. - Знакомься, барон Моргин из рода Валиштинов.
  Лере порядки были неизвестны, так что она просто поклонилась и произнесла - Здравствуйте.
  Жером повернулся ко всем и пояснил:
  - Лера потеряла память. Причина нам неизвестна, не исключено нападение разбойников. Поэтому не обижайте ее, если она что-то перепутает. Временно она под моей опекой.
  - Насчет разбойников проверим, я думал уже вывел эту заразу, - прокомментировал барон.
  Затем Жером быстро представил по именам присутствующих и усадил девушку за стол на максимальном удалении от барона, ближе к середине стола, сам же сел рядом с Моргином, напротив его жены. Видимо это было частью этикета, рассаживали в соответствии с неким табелем о рангах, что предстояло выучить Лере. Конечно, если она хочет стать частью этого мира.
  Из приборов на столе была только вилка, так что девушка просто скопировала манеру ее держать у соседей и постаралась есть в том же ритме что и соседи. Ритм этот был размерен и нетороплив. За столом постоянно велось два-три разговора, соседи услышав что-то интересное в одном, подключались, высказывая свои мнения или задавая вопросы. Говорили все вполголоса, не мешая другим обсуждать свои интересы. Для Леры информация значения не имела, понимая все слова, она не понимала контекста, зато пополнение словарного запаса шло полным ходом. Кое-что интересное она услышала, барон наказал капитану организовать патруль в деревню Ганево, где её нашли, и прочесать местность и окрестные поселки на предмет злоумышленников.
  Вскоре обед закончился и почти все разошлись, Жером испросил разрешения у барона использовать его десятника, забрал с собой Леру и вышел из замка. Нужный десятник нашелся у ворот.
  - Валон, - окликнул маг, подходя ближе.
  - Да, Ваше Магейшество, - с хитринкой в глазах отозвался стражник.
  - Слыхал уже про девчонку?
  - А как же, - тот окатил Леру взглядом с головы до ног.
  - Больная она, память отшибло. Чтобы вспомнила как говорить, нужен кто-то разговорчивый. Помнится малец у вас в деревне был, так у него рот вообще не закрывается.
  - Хаха, эт точно, Магейшество. Минька у нас такой. Подрядить его?
  - Да, пусть несколько дней погуляет с ней, поучит чему сможет.
  - Нет таких слов, которых не знал бы малец! - явно пошутил десятник.
  - Посули ему медяк от меня. Возьми коней да отвези девчонку, к ужину пусть в замок приведет.
  - Добро. Поехали, - Валон бросил Лере и подошел к конюшне. Там ему быстро оседлали два коня. - Хм, медяк мальцу за разговор с красоткой, почему не мне так везёт? - пробормотал он себе в усы.
  Десятник запрыгнул на коня и выжидающе уставился на Леру. Та неловко забралась на своего. Более неловко, чем вчера, во первых тянуло мышцы от вчерашней езды, во вторых подол платья не растягивался совсем, в конце концов его пришлось задрать на уровень колен, только тогда усесться в седло.
  - Валон, - позвала Лера, - я не знаю, - показала она на поводья.
  Валон быстро проинструктировал куда тянуть, что говорить. Самая важная часть была про торможение, эту часть она решила опробовать сразу же. Тронув поводьями, она пустила коня идти шагом и тут же натянула узду, крикнув тпру. Конь слушался беспрекословно. Лера перевела взгляд на десятника, который с усмешкой наблюдал за экспериментами, и кивнула, выражая готовность.
  Они шагом проехали через ворота, которые, как пояснил мужчина, в мирных условиях днём не закрывали, и отправились деревню Маково. По пути, Валон, убедившись, что при езде шагом девушка уверенно держится в седле, увеличил скорость до легкого бега, а затем вновь пустил коня шагом. Убедившись, что девушка новичок в верховой езде, но внимательно учится, старательно исполняя все приказы, десятник стал комментировать все свои действия, несколько раз менял скорость движения. Особенно благодарна Лера была за науку тормозить, которую мужчина преподал несколько раз, и поправил ошибки.
  Любопытно, что команду "тпру" заклинание восприняло как слово имперского языка и помогло с первого раза закрепить правильное произношение.
  В деревне десятник сразу отправился к определенному дому, на взгляд Леры самому обычному среди соседских.
  - Дотья, - крикнул он, спешившись и намотав поводья коней на столб в ограде.
  Из дома выглянула полная женщина и окинув взглядом гостей, произнесла в ответ.
  - Привет, Валон, с чем пожаловал? Проходи в дом.
  Лера последовала за десятником, рассматривая по пути обстановку. В доме их усадили за стол, через минуту там появились три кружки с чаем. Десятник в это время кратко описал ситуацию, и выжидающе посмотрел на Дотью.
  - Чё б моему пустомеле не помочь господину магу? Где-то тут он бегал, - хозяйка вышла на крыльцо и зычно позвала:
  - Миииинька, - зов явно был слышен во всей деревне.
  Дотья принялась выспрашивать новости замка, а минут через пять в дом залетел паренёк лет двенадцати.
  - Здесь я, мам, мы с дядькой Кондаком раму на верстаке переносили... - скороговоркой выпалил тот, на мгновение остановился, увидев гостей и без логического перехода тут же обратился к десятнику. - Дядька Валон, когда вы меня возьмете в замок, вы ж знаете, что я будущий воин...
  Мать цыкнула на него и Минька примолк, хотя было видно, что его распирает желание высказаться.
  - Вот такой он, мой Минька, - женщина обратилась к Лере. Затем повернулась к мальчишке и строго выговорила - будешь сопровождать гостью господина мага, покажешь как мы живем...
  Десятник покрутил ус:
  - Лучше идите на речку погуляйте, девушку приведешь к ужину в замок...
  - И там вы начнете учить меня воинскому ремеслу, - воодушевленно принял подачу парень. - Это я всегда готов!
  - Хахаха - Валон расхохотался, - шустрый ты больно, сначала поручение мага исполни, а там видно будет.
  Миньке пояснили задачу, мать положила в узелок пару лепешек и отправила сына сопровождать девушку. Десятник тоже задерживаться не стал, отвязал лошадей и ускакал в замок.
  Парочка неторопливо прошла по улице. Мальчишка не закрывал рот ни на секунду, делясь всем, что пришло на ум и на что упал взгляд, с Лерой. Встреченные по пути люди на радостные возгласы и приветствия обычно только кивали и шли дальше, видимо все в деревне понимали опасность быть заговоренным до смерти. В лице же Леры он нашел самого благодарного слушателя в своей жизни. Энергия из мальчика била ключом, он забегал вперёд, разглядев что-то на пути и возвращался с камнем, палкой или большим жуком. Насекомых Лера не боялась, кроме пожалуй крупных пауков, с интересом рассматривала любую пойманную живность. А живностью вокруг кишело, жуки, бабочки, пчёлы постоянно взлетали и садились на траву и полевые цветы.
  Речка протекала рядом с деревней, впрочем дома у Леры, в стране больших рек, таких как Волга, Дон, Обь и Енисей подобные речки чаще называли ручьём. В среднем она была шириной в пять метров, иногда расширяясь, а в некоторых местах сужаясь метров до двух. Было видно, что в таких местах сужения, течение резко ускорялось.
  Погода стояла солнечная, было очень тепло, но еще не жарко, и гулять на свежем воздухе было сплошным наслаждением. Иногда поднимался слабый ветерок, принося еще больше удовольствия.
  Лере было интересно узнавать о жизни в деревне, мечтах и планах мальчишки, она задавала наводящие вопросы. Ответы не надо было вытягивать, они сыпались как из рога изобилия, цепляя в мозгу парня новые ассоциации, иногда странным для девушки образом переключая предмет разговора. От жука к пшенице и идущей на нерест рыбе, которую вылавливали всей деревней, заготавливая запасы на целый год, разговор внезапно перекидывался на ярмарку в торговом городе, затем на стражников замка. На стражников разговор возвращался постоянно, парень мечтал ходить в патруле и следить за порядком, побеждать воров и разбойников, которых, кстати барон со своими людьми успешно вывел уже давно и не давал заводиться новым. Правда Лере было сложно представить Миньку в ночном дозоре или на страже стен замка, выдаст же врагам себя и все секреты, своим нескончаемым словоизлиянием.
  Жизнерадостность парня и бесконечный оптимизм напоминали лучшую подругу Ирину. Дружили они с детства, познакомившись в садике, дружба расцвела в первом классе школы, где они оказались в одном классе. Ирина была яркой брюнеткой, с начальных классов осознававшая свою красоту, и вертела мальчишками как хотела, являясь признанным лидером класса. В тот год по телевизору шёл очередной повтор анимационной истории Сэйлор Мун, девочки волшебницы, защитницы справедливости, побеждающей всех отрицательных героев добротой и силой дружбы. На фоне любви к героям сериала в классе оформилась компания подруг, естественно во главе с Ириной. Они играли в волшебниц, разучивали эффектные позы и заклинания каждой героини. Дружба прошла весь путь до выпуска, хотя интересы сменялись. Они массово переболели и Гарри Поттером, и Престолами, вместе играли в ММОРПГ игры. Правда в играх их интересы разделялись, в конце школы все играли в разных мирах, но всегда с удовольствием обсуждали свои приключения.
  В отличие от Ирины, ярко выраженной экстравертки, темперамент Леры был сбалансированным, золотой серединой. Она легко знакомилась и сходилась с людьми, но отнюдь не страдала от одиночества - девушка любила почитать в спокойной обстановке. Так она могла денёк отдохнуть от давления жизнерадостных и веселых подруг, а на следующих день снова до позднего вечера носиться по улицам или зависать в гостях за играми. В старшей школе Лера стала больше уделять времени себе, это было связано и с необходимостью подготовки к поступлению в вуз, и с желанием погрузиться в новые фэнтези миры книг, а также играть и общаться с новыми друзьями в онлайн играх. Причем вовсе не выпадая из компании. Лера активно общалась в школе и посещала все мероприятия устраиваемые подругами, такие как танцы и разучивание новых популярных песен. У Марины дома было установлено караоке на два микрофона и нередко именно у нее проходили сборы.
  Несколько часов с Минькой пролетели незаметно, к вечеру они пришли к замку. Парень попрощался с Лерой и осуществил успешное проникновение на кухню. Заходя в замок, девушка слышала женский смех, видимо парню перепадет вкусняшек.
  Внутри её встретила Локна, Лера выяснила имя прислуги, которая с ней общалась. День обучения позволил наконец задавать простые вопросы. Локна была старшей служанкой в замке, все слуги подчинялись ей. Всего в замке было около двадцати человек прислуги, точнее нельзя было сказать, иногда работники отправлялись за пределы замка по поручениям хозяев. Лера получила сменное платье, которое нужно было надевать на время приёмов пищи. За общий стол замарашку в запыленной одежде никто пускать не собирался.
  Девушка успела освежиться и переодеться, когда наступило время ужина. За столом она уже могла принять участие в разговоре, давая простые ответы, когда к ней несколько раз обратились. По окончании трапезы, Жером отметил прогресс Леры, и подтвердил, как показавший себя эффективным, план. Завтрак, обед и ужин Лера будет проводить за общим столом, весь остальной день посвящать общению с Минькой. Также маг запретил девушке самостоятельно заниматься магией, до полного восстановления сил. Лера уловила в этом намек, что Жером не против позаниматься с ней индивидуально, хотя вслух этого произнесено и не было. Вечером девушка пришла к магу в комнату, где выспросила как обычные люди спасаются от комаров. Хотя днём насекомые её не беспокоили, Лера решила предупредить возможные проблемы. На что получила пузырек с мазью и наказ не беспокоить мага по пустякам. Он ясно дал понять, что не потерпит вторжения в личное пространство. Лера уяснила, что её рассматривают как досуг, в лучшем случае забавный, в худшем как раздражающий. Раздражающим досугом никакой человек в здравом уме заниматься не будет, так что девушка решила как можно больше улыбаться и вести себя максимально скромно.
  У Леры все ещё сохранялась усталость от предыдущих приключений, поэтому она поднялась в свою комнату и с закатом моментально уснула.
  Следующие два дня пролетели однообразно, но отнюдь не скучно. Общение с Минькой заряжало оптимизмом и она все лучше овладевала имперским языком. За столом девушка также постепенно усваивала суть разговоров: кто кому чего должен, обиды и общие враги. На её стороне стола говорили в основном на бытовые темы, хоть и привилегированного сословия. Со стороны барона иногда доносилось обсуждение политических вопросов более высокого уровня, совсем редко упоминалась столица. Из услышанного Лера сделала вывод, что самым осведомленным в политическом отношении является маг. При этом политика его интересовала мало, барон и его жена иногда вытягивали сведения из Жерома, но сам он интереса общаться на эти темы не имел.
  На третий день пребывания в замке, после ужина маг вызвал девушку к себе. Выяснив, что та ничего не вспомнила, завёл серьёзный разговор. Первым делом он выдвинул свою версию происшествия, видимо уверившись в ней сам. Лера не могла принадлежать к аристократии. Маг лично знал всех аристократов провинции, видел их дочерей и девушка не обладала родовыми чертами ни одного из крупных родов. Большинство богатых купцов и их семьи маг тоже знал лично, к этой группе Лера также не могла относиться. У девушки не было типичных мозолей и натруженных рук крестьян, а легкость в адаптации к застолью, восприятие обычаев и манер, выдавали в ней наиболее вероятно горожанку. Дочь мелких торговцев или средней руки ремесленников, не бедствующих, но и не изнеженных. По версии Жерома, она с семьей или родственниками ехала в крупный город по торговому тракту, проходящему неподалеку, где на них напали разбойники и скорее всего убили. Девушке посчастливилось убежать, а от шока потеряла память, придя в себя уже в деревне, которая находилась примерно в дне пешего перехода до тракта. Преступники замели следы, так как никаких следов боя на дороге патруль не обнаружил.
  Жером создал идеальную легенду для Леры, легализующую её в этом мире как свою. Барон, как формальный представитель власти, также готов был подтвердить эту версию. Всё, что нужно было сделать Лере, так это не "обрести память". Девушка с готовностью сделала грустное лицо к завершению рассказа Жерома.
  - Невозможно обыскать всю империю в поисках твоих оставшихся родственников. Магический поиск возможен, но он не даёт гарантированного результата и является весьма дорогостоящим мероприятием, с участием нескольких специалистов,. - Жером выдержал паузу.
  - Тебе придётся самостоятельно обустроить свою жизнь. В этом помогут твои способности к магии. Империя достойно вознаграждает талантливых магов. Получив диплом Имперской Академии Магии, адепт становится аристократом. Не потомственным, но и это возможно приобрести службой на благо Родины, - в голосе Жерома звучал пафос, как у заправского политика из зомбоящика.
  Лера внимательно слушала. Интерес не надо было изображать, сейчас решалась её судьба, причём в направлении желанном самой девушкой. Несколько разочаровывало, что Жером собирался спихнуть обучение на государственное учреждение. Маг показал себя весьма компетентным с первой встречи. Он мастерски владел магией иллюзий. Его заклятие обучения было монументально. Наконец, он абсолютно не опасался ездить в одиночку по ночным лесам, даже при опасности появления возможной банды разбойников. С бытовой точки зрения его магия также была на высоте. Конечно, Лера не видела его в бою, но абсолютно не сомневалась в способности противостоять любой опасности. Упоминания о личном знакомстве с могущественнейшими аристократами империи, причём без хвастовства, а как обыденный факт, также говорил в пользу мага.
  И вот, этот элитный учитель готов ускользнуть, отправив девушку на растерзание обычным ремесленникам от магии. Однако, Лера не осмеливалась прямо предложить себя в личные ученицы. Жером уже показал, что есть границы, которые не позволено пересекать никому.
  Мужчина красочно и подробно описал, что получает адепт в результате обучения. Здоровье и долголетие. Маги жили в среднем по двести лет, тогда как обычные люди шестьдесят, и почти не болели, в случае болезни получали помощь от собратьев целителей. Богатство. Даже слабый маг, получивший диплом, мог рассчитывать на безбедную жизнь, талантливому были открыты все дороги, не поленись только наклониться и подобрать сокровище у обочины. Власть. Дипломированный маг получал привилегии высшего сословия и с талантливыми представителями желали породниться потомственные аристократы-землевладельцы. Покровительство императора. Каждый маг мог обратиться напрямую к правителю и получить самое беспристрастное рассмотрение в случае нарушения законов.
  Графиня Лера Соболева. Именно этот титул манил девушку в детстве. Хотя Жером не упоминал конкретных титулов, воображение разбудило давнюю мечту. Это был титул знаменитой Анжелики Голонов, не менее знаменитая Миледи Дюма, хоть и была отрицательным персонажем, захватывала воображение. И сотни графинь, героинь более современных фэнтези романов.
  Вербовка прошла успешно. Жером это ясно видел, теперь стоило обсудить более важные и приземлённые дела.
  - Стоимость обучения в Академии пятьсот золотых крон за четыре года обучения, - Жером наблюдал любопытнейшее зрелище, как воодушевленное, лучащееся лицо девушки по мере осознания сказанного гаснет и превращается в скорбный лик. Ожидаемо. Мелкие ремесленники и уличные торговцы не могли заработать такую сумму за всю жизнь. Никакой ростовщик не даст такую сумму даже самому способному ученику, без обеспечения залога имуществом.
  Лера уже знала местную денежную систему, на первый взгляд она казалась сложнее, чем дома, где были лишь рубли и копейки, но на деле с ней мог разобраться любой необразованный ребёнок. Как рассказывал Минька, имперская система содержала шесть видов монет, которые от меньшего к большему шли так: медяшка, медяк, серебрушка, серебренная крона, золотушка, золотая крона. Каждое увеличение ценности проходило в десять раз, любой необразованный мужик понимал, что в одном медяке, крупной по размеру монете, десять пальцев мелких монеток. Увеличение стоимости напрямую было связано с величиной монеты, серебрушки и золотушки были мелкими, иногда их называли чешуйками, а кроны крупными. Точно сопоставить стоимость обучения в Академии с заработной платой девушка еще не могла, слышала лишь от старшей служанки упоминания зарплаты в серебрянных кронах. Очевидно меньше десяти крон в месяц, иначе речь шла бы о золотых чешуйках. Даже относительно привилегированное положение слуги аристократа давало менее одной золотой кроны в год.
  - Другой путь, для способных в магии, это Императорский контракт. Контрактник обязуется отработать после выпуска шесть лет в месте выбранном Министерством. Он будет получать оплату за работу в значительно меньшем объеме, нежели свободный маг. И он не может отказаться от назначенной работы. Во время обучения, студент будет получать небольшую стипендию, это позволяет даже самым бедным по происхождению успешно заканчивать Академию.
  Лера задумалась. Контракт звучал вовсе не плохо. Распределение после учебы раньше практиковалось в России, когда она ещё была частью Союза. К стипендии девушка была готова и дома, правда всё же в основном рассчитывала на помощь родителей.
  - Похоже контракт для меня единственный выбор, - кивнула Лера. Мечта о титуле графини поблекла и отдалилась за горизонт. Халявы не будет. Знания придется отработать, причём за маленькую зарплату и в местах, от которых наотрез отказались свободные. Как-то смутно представлялось, что это холодное место в вечной мерзлоте и тундре, подобное заполярному кругу дома.
  Получив согласие девушки, Жером объяснил, что он планирует оставить Леру в замке на два летних месяца, с целью завершить усвоение языка и обычаев общения. Приём в Академию осуществляется в течении трех недель перед началом занятий. Обучение традиционно начинается в начале осени. К этому времени проходит жара, а большая часть урожая оказывается убрана. Ведь немалая часть студентов происходила из крестьян. Тест способностей при первой встрече показал, что девушка вполне подходит по способностям, и, с письменным представлением мага, поступление гарантированно.
  Оказалось, что Академия представляла собой сеть учебных заведений, расположенных в каждом провинциальном центре и в столице. Замок Моргина находился в южной части одной из центральных провинций, Лестране. Девушке предстояло учиться в филиале Академии в городе Тран. До Трана можно было добраться за неделю пути верхом или на скоростном дилижансе, на который маг и собирался посадить девушку в соседнем городке.
  На вопрос, возможно ли поступление в любой филиал, в частности в столичный, Жером задумался.
  - Не считая стоимости путешествия, ограничений в выборе места нет. Иногда люди сознательно выбирают удаленный филиал. Некоторые отделения имеют специализацию. Например две приморские Академии особое внимание уделяют развитию воздушной и водной стихии и обеспечивают практику студентов на кораблях торговцев и военного флота. В южной провинции Марта Академия выпускает боевых магов направлений огня и разрушения. Столичная не имеет выраженной специализации и в неё стремятся поступить дети аристократов и крупного торгового и промышленного капитала. - Мужчина сделал паузу. - Конечно, обучают там хорошо, однако студенты без надежного тыла нередко оказываются втянуты в игры аристократов в качестве разменной монеты. Столичная жизнь дорога, а близость к императору и высшей власти далеко не всегда хороша. Транская же Академия специализацией не выделяется, но при этому учит на совесть.
  В чём специализироваться Лера пока не придумала, а к склонность к стихии выяснится при поступлении. Так что девушка с внутренним согласием приняла выбор мага. Было очевидно, что тратиться на дальние путешествия он не намерен, но и доводы выбора ближайшей Академии были достаточно логичными.
  Со смирением в голосе Лера попросила преподать её несколько уроков магии. В качестве довода приводила и желание "не опозорить невежеством имя представившего мага". Усмешка на лице Жерома свидетельствовала, что он насквозь видел неуклюжие попытки манипуляции, но отказываться не стал. В результате вышло так, что после ужина Лера на полчаса уединялась для занятий с магом.
  
  Глава 3
  
  Первый урок Лера получила на следующий день. Это чем-то было похоже на медитацию из йоги. Девушка сидела на полу, особую позу принимать не требовалось, важно было расслабленное состояние и сохранение равновесия. Первое упражнение заключалось в том, что нужно было, расположив перед собой кисти рук, собранные в кулаки, представить невидимые пальцы. Жером объяснил, что использовать нужно часть излучаемой магической энергии, а воображение требовалось лишь на первом этапе. Целью было протянуть невидимые пальцы рук навстречу друг другу и ощутить "пальцы" другой руки. При этом следовало избегать всякого напряжения мышц, чтобы организм не убедил себя, что ощущает нечто. Разницу маг видел сразу и прерывал девушку, когда та начинала заниматься самообманом.
  Что-то Лера ощущала, хотя, чтобы избавиться от одёргиваний ушла неделя. После занятий девушка чувствовала себя как выжатый лимон, причём не только ментально. Усталость была вполне физическая и часто она засыпала ещё до заката.
  Часть занятия Жером чуть ли не на пальцах объяснял девушке, как работает магия. Свою задачу он видел в том, чтобы дать общее представление, изредка показывая примеры. Большую часть времени составляла практика. Когда девушка уверенно освоила соприкосновение потоков, пришла пора разделять потоки на более мелкие. Ощутить их и состыковать между собой было уже гораздо сложнее.
  С молнией Лера не занималась. Жером объяснил, что так она быстро растратит магическую энергию, с мизерным приростом в умении. Как-то через месяц с начала обучения девушка все же испытала свои силы. Разряд электричества теперь выглядел сочнее, насыщеннее. Прогресс был явно заметен. Направив электричество на травинку, Лера увидела, как та дёрнулась и усохла. Для использования в качестве самозащиты магической силы было пока не достаточно.
  Полтора месяца Лера провела с Минькой. Они быстро подружились и общение приносило и пользу и удовольствие. Мальчик каждое утро ожидал её в компании солдат, затем они гуляли по окрестностям или по деревне. Хотя девушка и бывала в деревне в детстве, но цивилизация там цвела в полный рост. Автомобили, тракторы, газовые плиты, электроосвещение, телевизор - всё это Лера видела, гостя у бабушки. Здесь же царил восемнадцатый или девятнадцатый век родного мира. Печи и очаги для готовки и копчения, погреба, в которых сохранялся лёд и летом, заготовленные дрова, сложенные аккуратными рядками в поленницы. Минька знал как пролезть везде и показать самое интересное. Быт был простой и отличался от описанного в учебниках истории и виденного в научно популярных передачах лишь обилием металлических предметов и инструментов. Также удалось пообщаться со многими детьми и взрослыми крестьянами, укрепив уверенность во владении языком. В конце июля паренька забрали на работы в поле, начиналась подготовка к сбору урожая.
  Ещё в июне, немного освоившись и перестав уходить с занятий мага едва волоча ноги, девушка решила научиться читать. В замке была небольшая библиотека, где Лера повстречала хозяйку замка. Баронесса увлекалась любовными романами, часто коротая за ними вечера и увидев интерес девушки, с удовольствием согласилась поучить ту. Стоит отметить, что заклинание обучения никак не помогало с пониманием письменности, учиться пришлось с ноля. К счастью, письмо было фонетическим, подобно русскому и большинству европейских, и изучение его прошло быстро. Через неделю Лера могла бегло читать и вскоре у баронессы появилась наперсница в обсуждении романов.
  Лёгкость овладения чтением укрепила мнение обитателей замка, что девушка до потери памяти была образованной и относилась не к низшему сословию. В целом ей много внимания не уделяли, иногда вовлекая в беседу за столом. Пару раз девушка случайно слышала обсуждение себя стражниками, те считали её милашкой и были не прочь позабавиться, однако не делали в этом направлении никаких шагов. Очевидно, положение под опекой мага выделяло её в особую категорию.
  В августе Жером решил поднять навыки Леры в верховой езде. Им предстояло путешествие до города длиной в целый день и маг не хотел тратить время на какие либо случайности. Он подрядил Валона потренировать девушку, с тех пор они ежедневно совершали конные прогулки. Десятник симпатизировал Лере и послужил источником сведений о жизни в воинской среде. Валон был отличным наездником, но ничему сложному девушку не учил. Тем не менее, к концу августа она уверенно держалась в седле и могла исполнять основные манёвры.
  Общение с людьми разного положения помогло лучше понять особенности языка и действующие обычаи. Однажды, обсуждая с баронессой прочитанную книгу, она затронула тему фамилий. Имя "Лера" здесь никем не воспринималось странным, но, очевидно, она не могла назваться своей родной фамилией. В романе фигурировал небольшой хитрый зверёк и девушка поинтересовалась, бывают ли фамилии связанные с ним. Так из Соболевой Лера стала Коросиной, по имени местного зверька корось из семейства куньих.
  Похоже, фауна этого мира несколько отличалась от земной, хотя почти все крупные звери совпадали, в книгах девушка встречала описания зверей, аналогов которым дома не знала. Хотя не исключала, что это неизвестные только лично ей виды, которые и на Земле живут где-нибудь в Африке. Среди культурных растений различий было больше, хотя известных видов тоже хватало.
  В библиотеке в основном были представлены художественные произведения, не только женские, но и авантюрные приключенческие романы. Значительно меньше было прикладных и исторических книг. Среди прикладных, таких как уход за садом, строительство, охота, Лера ничего интересного для себя не обнаружила, а среди исторических нашла обзорный томик.
  Очерки по истории за последнее тысячелетие Вессенской Империи, написаны были сухим языком, но представление давали. Самое крупное государство мира, почти не меняющее своих границ, лишь иногда разраставшееся. Периодически тут вспыхивала борьба за власть, и довольно ожесточенная, но нынешняя династия императоров прочно удерживала трон уже более семисот лет.
  К концу лета занятия с магом усложнились. Несомненно это всё ещё были основы, Лера узнала лишь, как активировать магического светлячка и управлять его движением. Остальное время было посвящено тренировкам плетения энергии. Задания были разнообразные, сплетать в сложный узор толстые нити, делать петли из тонких, разделять внимание на разные плетения. Маг по прежнему строил занятие так, чтобы оно не превышало получаса и одновременно с тем, почти опустошало резерв ученицы. Впрочем, к этому времени Лера уже научилась не перешагивать порог, за которым усталость от магических затрат переходила в усталость тела.
  За десять дней до начала сентября Жером сообщил об отправке на завтра. Лера попрощалась со всеми знакомыми. С некоторой грустью сообщила об отъезде Миньке. Тот обещал обязательно навестить её, правда сначала станет стражником. Жизнерадостный паренек затрагивал потаённые струны её души. С баронессой у Леры сложились приятельские отношения, та стала относиться к ней как к любимой племяннице и даже не хотела отпускать, предложив остаться в замке. Но перед Лерой сверкала перспектива осуществления давней мечты. Она смирилась с необходимостью заплатить немалую цену и готова была идти к цели, не оглядываясь.
  С восходом Лера с Жеромом оставили замок. Баронесса подарила девушке походное платье, что было весьма кстати: собственная одежда не очень подходила для верховой езды, почти не защищая от солнца и ветра, а выданная домотканая имела очень неудобный покрой. В итоге запасную одежду Лера везла с собой завязанную в кусок полотна. Поездка прошла не примечательно, через два часа путники выехали на торговый тракт. Это была наезженная дорога, достаточно широкая, чтобы разъехаться двум повозкам. За все время они останавливались лишь три раза, чтобы размяться, перекусить и оправиться. Иногда навстречу им проплывали груженые повозки, иногда всадники, однажды их обогнал одинокий конник, Лера с Жеромом же за весь день никого не догнали.
  Солнце стояло ещё высоко, когда они въехали в город. Первым делом Жером нашел дилижанс, отправляющийся с утра в Тран. Он договорился и оплатил место для девушки. Затем повел Леру в торговую лавку. Там закупил припасы в дорогу. По пути маг рассказал многое, что нужно знать о дороге, подчеркнул важность не отходить далеко от экипажа и не доверять встреченным людям. Гостиница, куда поселил девушку маг, находилась на площади, откуда утром уходит дилижанс. В снятой комнате, маленькой, с очень простой обстановкой, он передал Лере письмо для приёмной комиссии и отсчитал немного серебряных чешуек и медных монет в дорогу.
  В обеденном зале, за ужином Жером дал последние наставления девушке, подробно описал затраты в дороге и типичные схемы мошенников, показав себя весьма опытным путешественником. Также оставил подробные инструкции как найти Академию, к кому обращаться и что говорить. Похоже вариант не поступления он вообще не рассматривал. И немного заразил своей уверенностью Леру.
  Жером встал и попрощался. Лера знала, что у мага есть дела в городе, но сейчас поняла, что видит его в последний раз. Она почувствовала себя немного потерянной и не готовой к полной самостоятельности. Ей едва исполнилось семнадцать. Дома о ней заботились любящие родители, предполагалось, что до конца института Лера проживёт с ними. Здесь её взял под крыло очень надёжный мужчина. Хотя он с самого начала подчеркивал, что берёт под опеку лишь временно, расставаться сейчас стало очень тяжело. Она остаётся одна в чужом и почти незнакомом мире. Скрепя сердце, Лера встала и попрощалась в ответ. Она поклонилась, выражая глубокую благодарность за проявленную заботу. Когда девушка распрямилась, в глазах блеснули слёзы. Жером кивнул, развернулся и ушел.
  Лера сидела и допивала чай, стараясь в то же время успокоить всколыхнувшиеся чувства. Она не подозревала, насколько сильно успела привязаться к магу. Девушка знала о его меркантильном интересе. Жером не скрывал, что получит немалую сумму за представление на контракт способного мага. Тем не менее, именно он протянул ей руку помощи в трудную минуту. Именно он дал ей надежду осуществить мечту. Да и обучения магии от него никто не требовал. В Имперскую Академию Магии принимают способных, обученной быть не обязательно.
  Девушка долго ворочалась в постели, глядя на затухающие лучи света, на сменившие их сумерки, затем в темноту. Сон не шёл, в голову лезли разные мысли. И первую скрипку в них играла обеспокоенность будущим. Эти мысли и чувства были иррациональны, ведь маг считал её будущее устроенным. Здравой частью сознания Лера тоже понимала, что сейчас она как поезд на рельсах, будущее определенно, с пути никакой ветер не сдует. В результате промучившись до полуночи, девушка уснула.
  Было еще темно, когда раздался стук в дверь. Жером при заселении договорился, что Леру поднимут перед рассветом. Самочувствие было, словно и не ложилась. Изнуренная беспокойными мыслями, девушка спустилась и сразу пошла к дилижансу. Небо уже светлело, в длинной карете сидели два пассажира. Лера выбрала себе место спереди. Спиной по ходу движения, тем не менее, гораздо удобнее боковых мест. Думать уже ни о чём не хотелось. Постепенно прибывали остальные пассажиры. Часть размещала поклажу сзади в багажном отделении, у части людей были одна-две сумки, которые они предпочли держать при себе.
  Наконец, кучер разъяснил порядок движения и через час после рассвета экипаж отправился. Ехать предстояло шесть дней, первую ночь он проведут в движении, последующие будут ночевать в тавернах. Остановки размяться и справить нужду были предусмотрены трижды в день на десять минут, еще дважды в день будут остановки в попутных трактирах на обед.
  Дилижанс ехал не особо быстро, ход был мягким, почти не трясло. Лера ненавязчиво рассматривала попутчиков. Сзади сидели двое мужчин средних лет, очевидно они были вместе и временами разговаривали. Рядом с ней расположилась полная женщина бальзаковского возраста. Женщина ехала одна и была весьма общительной. Сначала попробовала разговорить Леру, но у той было пасмурное настроение, так что тётушка нашла в собеседники расположившегося на соседнем боковом месте молодого мужчину. Также на боковых сидениях расположились двое мужчин в возрасте и мать с подростком. Всего девять человек, одно место пустовало и сейчас было пристегнуто к стенке кареты. Все люди были одеты скромно, но не бедно. На внешний вид Лера отнесла их к средней прослойке общества, возможно нижней части этой прослойки. Путешествие проходило скучно, иногда пассажиры развлекали себя разговорами вполголоса, стараясь при этом не мешать окружающим, иногда дремали, некоторые периодически доставали книги.
  Постепенно девушка втянулась в этот ритм, грустные мысли ушли на второй план. После обеда больше всего хотелось уткнуться в книгу, которой, к сожалению не было. К вечеру тётушка, увидев, что соседка потеряла былую мрачность, разговорила Леру.
  - Ты поступаешь в Академию? - после этих слов, сказанных вполголоса, некоторые соседи бросили взгляд на девушку. - Так я еду с будущим архимагом. - Пошутила женщина.
  Ведя разговор, Лера приняла решение не распространяться о легенде с разбойниками, а представилась дочерью мелких лавочников из отдаленного города. Узнав, что девушка впервые путешествует, тётушка завалила её сведениями чуть ли не о всей провинции. Сама она была жителем Трана, местной столицы, но за жизнь успела много где побывать. Жена караванщика, она имела родственников по всей Лестране, когда муж уходил в поход, часто посещала то родителей, то других родичей. Слушать женщину было интересно, Лера стала постепенно участвовать в разговоре, уточняя некоторые детали.
  Вечером дилижанс сменил коней на станции компании и поехал далее. Ночь провели почти без остановок. Внутри освещения не было, люди в основном спали или вели тихие разговоры, не мешая окружающим.
  В обед была остановка по расписанию у трактира. Лера впервые решила поесть в нём. До этого она питалась запасами всухомятку. За медяк удалось разжиться кашей и тушеными овощами. Вполне сытно, девушка решила питаться в дальнейшем горячим. К вечеру она изменила решение насчет ночевок. Изначально девушка хотела сэкономить и спать в дилижансе, это было разрешено. Однако, проведя почти два дня в сидячем положении, ноги Леры начали отекать. Теперь она мечтала о постеле, пусть самой простой, но с возможностью полноценно выспаться ночью. В конце концов на здоровье экономить глупо, денег должно вполне хватить.
  Таверна оказалась в маленькой придорожной деревне. Цены на еду оказались примерно одинаковые на всей дороге. На медяк Лера наедалась, выбирая самые простые блюда. За ночёвку пришлось отдать серебрушку. Комнаты больше напоминали каюты, меблированные лишь кроватью, стулом и вешалкой. Опасаясь насекомых, Лера применила мазь, полученную от мага. Зато выспаться удалось вволю. Утром, позавтракав, отправились дальше.
  Путешествие было монотонным, скуку несколько скрашивали разговоры, также у Марвы, соседки, с собой оказался роман, который она любезно одолжила Лере. Так, читая, прислушиваясь к чужим разговорам, у девушки постепенно появилось ощущение, что жизнь продолжается.
  В отличие от приключенческих романов, на дилижанс никто не нападал, не появлялись благородные разбойники, от влюбленности в которых, девицы падают штабелями. Во время остановок Лера ни разу не стала целью мошенников, о которых была предупреждена. У попутчиков проблем также не возникало.
  Лера стала задумываться, чем будет заниматься в академии. Её предрасположенность в магии была неизвестна, Жером подобных тестов не проводил. Способность к молнии явно намекала на сродство со стихией воздуха, хотя маг предупредил не обнадеживаться раньше времени. В Академии магию подразделяли на шесть направлений: четырех стихий - огонь, вода, земля и воздух, а также разрушения и жизни. Эти виды магии были подвластны человеку, который окрашивал нейтральную энергию природы. Теоретически, не было ограничений в изучении видов магии, была лишь ограниченность самого человека, его прирождённые способности и сила интеллекта. Поэтому, обычно начинали изучение с той магии, к которой ярко выражены способности. Развитие в одном направлении, постепенно расширяет возможности в целом и открывает путь для изучения нового. Встречаются люди, у которых сразу открыты способности в нескольких видах магии, но и в этом случае, есть одна главная, доминирующая.
  Если бы у Леры было право выбора способности, то она предпочла бы магию жизни. С детских лет она увлекалась идеями магии, поглощая книги, фильмы и мультфильмы на эту тему. В её сознании сформировался определенный образ волшебницы. Её идеальный маг обязательно должен уметь метать огненные шары, создавать молнии, поражающие несколько врагов за раз, защищаться непробиваемыми щитами из маны, телепортироваться, но самое главное, исцелять себя и соратников. Способность исцелять привлекала Леру больше всего. Целитель для неё кардинально отличался от доктора. Врачи были скучными и нудными, долго определяли корень болезни, а лечили малоэффективно. Волшебники же могли поставить на ноги тяжелораненого союзника прямо на месте.
  Во время средней школы Лера увлеклась компьютерными играми, сначала одиночными, а после массовыми онлайновыми. Любимый её жанр стал ролевые фэнтези игры с магической составляющей. Почти всегда она играла различными магами, а больше всего любила тот вид магов, который мог исцелять. Если мир был интересен, Лера повторно проходила его и другими классами, мечниками или лучниками, чтобы вновь ощутить прелесть игры. Перейдя на игру в онлайн, девушка почти не уходила с класса целителя. Онлайн миры были гораздо больше по размеру, сложнее и многограннее одиночных. Постичь все тонкости было крайне интересно и занимало много времени. Тем не менее и эти игры надоедали, тогда Лера шла в новую, ища свою идеальную. И до недавнего времени считала, что нашла такую. Четыре года девушка провела в мире Антренды, очень красивом, со сложной игровой механикой и целитель в нём идеально соответствовал представлениям Леры. В этой игре девушке были открыты все тонкости, на своём сервере она считалась одной из лучших в классе. Возможно и лучшей, но Лера по характеру была достаточно скромна, чтобы так не считать. Её помощи искали и новички, и опытные сработанные группы для штурма сложных подземелий. Девушке нравилось помогать, чувствовать себя нужной и получать вполне заслуженную похвалу и уважение.
  Вспоминая свой опыт бытия магом в играх, Лера размышляла о возможности воплощения его в нынешней действительности. Жизнь всегда отличается от вымысла, будь то книги или игры, но ей очень хотелось бы повторить в реальности лучшие моменты. В характере девушки было больше желания помогать другим, нежели самой отправляться на передовую. Тем не менее, сражаться умела. Она не была пвп маньяком, но когда подвергалась нападению, могла выстоять и против группы врагов, а отчаянных одиночек нередко самостоятельно побеждала. В Антренде убийцы-ассасины и гладиаторы считались самыми опасными классами в сражениях с игроками и Леру вынудили научиться обороняться. На горьком опыте начального этапа игры у нее выкристаллизировалась тактика побед: пережить начальный взрывной урон подобных классов, исцелиться, иногда нанося слабые удары. Когда здоровье противника проседало и баланс менялся в её пользу, она полностью бросала защиту и использовала все сильные навыки, сбереженные к этому моменту, что зачастую приводило к победе. Причём, игра за лечащий класс позволяла чувствовать себя в безопасности, даже когда местность кишела игроками враждебной фракции - почувствовав реальную возможность гибели, она чаще всего успевала убежать в город под защиту стражи, на ходу исцеляя полученные раны.
  Если только появится возможность, Лера обязательно выберет целительство, как основной путь развития. Для девушки это был очевидно выигрышный выбор. Маги поддержки не страдают в бою в первых рядах, а помогая раненым, получают их искреннюю благодарность. Особенно привлекательной подобная позиция была именно в реальном мире. В отличие от игр, раны здесь причиняют боль. Осталось дождаться, что скажет приёмная комиссия, и узнать будет ли выбор вообще.
  На шестой день дилижанс достиг Трана. Город был обнесён высокой каменной стеной, с оборонительными сооружениями на углах и над воротами. Разгрузка произошла на одной из площадей недалеко от центра города. Попутчики распрощались и разошлись по своим делам. Лера также не собиралась медлить. Время было послеобеденное, она надеялась уже сегодня пройти зачисление. Она заранее узнала, как лучше пройти к Академии, впрочем, высокие шпили её башен видны были из за жилых домов.
  Тран был типичным средневековым городом европейского типа. Мощеные улицы, двух-трёхэтажные дома, преимущественно кирпичные и каменные, хотя деревянные также не были редкостью. Несколько в сторону от центра города, на холме стоял большой замок. Лера сейчас направлялась в противоположную сторону. За полчаса она добралась до Академии. Это был целый комплекс зданий, большая часть очевидно предназначалась для занятий, общежитие также можно было легко распознать.
  Привратник, узнав, что девушка ищет приёмную комиссию, показал отдельно стоящее здание. Несколько парней и девчат ждали вызова в порядке живой очереди. Лера тихонько поздоровалась и пристроилась в конце. Раздалось несколько таких же негромких ответных приветствий, девушка удостоилась нескольких взглядов и кивков, впрочем не особо заинтересованных. Почти все были заняты собственными мыслями, многие заметно нервничали. Были и абсолютно спокойные люди, так один невысокий парень увлечённо читал книгу, прислонившись к стене. Судя по обложке, обращенной в сторону Леры, это был рыцарский роман.
  Система работы комиссии была легко понятна, дело шло быстро. Дверь открылась и очередной испытуемый был приглашён. Уже минут через пять он вышел со слегка красным лицом, в сопровождении взрослого. Судя по расстроенному виду, не прошёл. Взрослый проводил его до ворот и снова вернулся в комнату к экзаменаторам. Тем временем уже шло испытание нового соискателя. Потребовалось около пяти минут, чтобы он также вышел в расстройстве в сопровождении взрослого, в этот раз правда другого. Иногда испытания шли дольше десяти минут, а рекордсмен был двухминутный, причём, он вышел с довольным лицом и был сопровождён наружу. Лера предположила, что родители пытались заставить парня стать магом против желания.
  Прошедшие успешно не выходили, для счастливчиков видимо был предусмотрен другой выход. Впрочем такое событие происходило редко, пока не дошла очередь Леры, только двое поступили. Первого она не видела, это был соискатель, вошедший до прибытия девушки. Вторым был спокойный парень с книжкой.
  В отличие от большинства, Лера не нервничала. Здесь проходил тест способностей, а не знаний. Ты либо пройдёшь, либо нет. Повлиять на результат было нельзя, к иногда раздававшимся мольбам экзаменаторы были глухи. Вот дома, на выпускных экзаменах, Лера серьезно переживала. Школа давала большой объем знаний, потеряв концентрацию, можно было легко совершить ошибку. Пройдя такую тренировку, девушка была спокойна, а насчёт способностей не сомневалась, не зря же её сюда отправил Жером.
  Приёмная комиссия использовала просторный зал. Пять человек в мантиях сидели за длинным столом. Еще двое мужчин присутствовали в зале. Их девушка уже видела сопровождающими.
  - Здравствуйте, приветствуем вас в нашей Академии. Назовите ваше имя, есть ли кто-то направивший вас к нам? - безэмоционально проговорил мужчина в центре. Для него этот ритуал уже явно давно надоел.
  - Добрый день, моё имя Лера, меня направил сюда господин Жером. - Лена поклонилась и передала письмо мага. Комиссия слегка оживилась. Видимо, это имя было им хорошо известно.
  - Что ж, не будем медлить, пройдите к артефакту, - глава указал на стоящий у стены большой аппарат. - Гиллер, проинструктируй. - Сам же сломал печать и стал читать письмо.
  Один из помощников подошёл с девушкой к артефакту. Тот напоминал банкомат, представляя из себя ящик высотой по грудь. Венчал его большой, красиво огранённый прозрачный кристалл зеленоватого цвета. На высоте пояса была небольшая полочка, с изображением двух ладоней.
  - Клади руки сюда, - указал Гиллер. - Сейчас начнется испытание, веди себя спокойно, не пугайся незнакомых ощущений.
  Когда девушка заняла требуемую позицию, помощник протянул руку к артефакту и жестом активировал его. Кристалл начал слабо светиться, вскоре на грани ощущений Лера почувствовала легчайшие прикосновения. Затем ощущения стали сильнее, пройдя с головы до пят. В этом процессе было некоторое сходство с шпионскими фильмами, где героя сканируют лазерами перед входом в важные хранилища или лаборатории. Впрочем, здесь зримых спецэффектов не было, а ощущения сменились покалываниями в разных частях тела.
  Сканирование заняло около минуты, затем все посторонние ощущения пропали, а кристалл перестал светиться. Рука Гиллера замерла над кристаллом, лицо приняло сосредоточенное выражение.
  - Уровень силы средний. Основная склонность - магия жизни. Также, есть признаки активации стихии воздуха.
  Помощник отчитался и сердце Леры охватила радость с толикой разочарования. Радость была естественна, основная направленность её магии лежала в желанной области. С другой стороны, разве попаданцы из иного мира не должны быть особенными? В книгах земляне часто владели огромной силой или имели склонность ко всем стихиям сразу. Она же всего лишь средняя.
  - Хорошо, магистр как всегда не разочаровывает - прервал её мысли глава комиссии. - Ты достойна поступить в Академию. Значит, воздух и жизнь... - волшебник проговорил задумчиво. - Можешь выбрать специализацию сама, ответ сейчас не обязателен, у тебя есть неделя на размышления.
  - Магия жизни, - уверенно ответила Лера. Решение было давно принято, а за неделю она явно не успеет узнать о возможных преимуществах стихии воздуха.
  - Вот как, - несколько удивлённый мгновенным ответом проговорил глава комиссии и повернулся к магу слева - что ж, Станник, принимай свою студентку. Глава твоего факультета, - прокомментировал он девушке.
  Станник, высокий худой мужчина в зелёной мантии сдержанно кивнул, но промолчал.
  - Меня зовут Роберт, заместитель ректора Академии, - представился глава. - Жером довольно подробно описал твою ситуацию. Он объяснил особенности контракта?
  - Да, в общих чертах.
  - Обучение длится четыре года. Затем ты будешь обязана отслужить шесть лет в месте, определенным Министерством Магии. Если ты не сможешь закончить обучение и получить диплом, придётся отработать своё обучение и содержание. Большинство таких неудачников отрабатывают всю жизнь, не забывай об этом ни на минуту. Академия предоставляет общежитие и трёхразовое питание. Также ты будешь получать ежемесячную стипендию в две серебряных кроны. - кратко обрисовал основные моменты Роберт. - Подробности контракта узнаешь у имперского представителя, который прибудет сюда перед началом занятий.
  - Гиллер, проводи новенькую в общежитие и оформи на неё дело.
  Помощник кивнул и указал Лере на боковую дверь. Выходя, она услышала приглашение следующего соискателя. Всё собеседование уложилось в пятнадцать минут и сейчас конвейер заработал дальше.
  
  Глава 4
  
  Женское общежитие было большим трёхэтажным зданием с тремя крыльями, располагавшимися в форме буквы Т. Влево и вправо из холла уходили коридоры в жилые комнаты для стипендиатов. Проход в крыло платников располагался позади стойки дежурного. Это Лера узнала из краткой инструкции коменданта общежития, Валенсии. Гиллер быстро записал данные девушки в дело, а также оформил временную карточку - пропуск, дававший право входа в Академию, проживания в общежитии и доступ к общей части библиотеки. Лишь после заключения контракта студент считался полноценным членом и получал магический значок. Затем предупредил, что вечером всех новеньких ждут у входа для похода в столовую, и вернулся к экзаменаторам, оставив Леру на попечении коменданта.
  Валенсия была пожилой женщиной, в мантии мага. Она разъяснила правила общежития, выдала ключ и отправила дежурную старшекурсницу показать комнату. Контрактники четвертого курса, как оказалось, имели возможность помогать с дежурством в холле, таким добровольцам назначали повышенную стипендию. Дежурная, дав по пути пояснения, привела Леру на второй этаж, показала, где находятся общие душевые комнаты и туалеты, и оставила её одну.
  Комната была довольно просторная, примерно четыре на пять метров, была меблирована большим шкафом купе, парой столов со стульями и парой кроватей. Вся мебель приличного качества, хотя её и нельзя было назвать дорогой или изысканной. Комнату и общий коридор разделял небольшой тамбур, с вешалкой и полками для обуви. Лера осмотрелась, вещей других людей нигде не было, вероятно соседка появится позже.
  Возле кровати была основательная тумбочка, с торчащим ключом. "Весьма предусмотрительно" - подумала девушка и убедилась, что у соседней кровати есть такая же тумба. Хотя прятать пока было нечего, единственными ценными вещами можно было считать лишь одежду из родного мира. И то, лишь относительно, городские жители носили вещи вполне приличного качества, а аристократы вероятно и гораздо лучшего. Пока что, из привилегированного сословия Лера была знакома лишь с четой Валиштинов, которые одевались довольно просто, но в то же время в весьма качественную одежду. Единственным предметом мебели, не имеющим пару, оказался закрепленный на стене ящик, размером чуть больше микроволновки.
  Развесив одежду в шкафу, девушка увидела, что пожитков почти и нет. Ещё предстояло обзавестись вещами первой необходимости, а пока она была полностью зависима от доброго отношения местной власти.
  Санузел был оборудован канализацией и водопроводом. Местный вариант унитаза имел водяной замок, блокирующий неприятные запахи. Настоящая цивилизация, в отличие от почти деревенских условий замка. Общие душевые состояли из множества узких кабинок с горячей и холодной водой. Девушка умылась и протерла все части тела, что могли испачкаться в дорожной пыли. Скоро нужно будет идти в столовую, но вечером, Лера пообещала себе, она тут обязательно отмоется.
  Вскоре зазвонил колокол, объявляя начало ужина. Внизу собралась стайка молоденьких девушек и Лера присоединилась к ним. Минут через двадцать появился Гиллер с несколькими юношами. Это оказались новички студенты из мужского общежития. Среди них девушка узнала и невысокого парня с книгой. Конечно сейчас его руки были пусты, да и одет он уже был в другую одежду. Всего в группе поступивших сегодня было около тридцати человек.
  Столовая представляла собой огромный зал, больше школьного спортзала. Сейчас она была почти пуста, лишь несколько человек занимали отдельные столики. Здесь действовала система самообслуживания, студенты на подносы набирали блюда, а закончив обед относили посуду в приёмное оконце. Ассортимент был невелик, сейчас в наличии было рагу, тушеные овощи, свежий овощной салат и хлеб. Зато никакого ограничения по количеству на человека.
  Студенты расселись кто где. Некоторые уже были знакомы, общались по дороге сюда и сели вместе. Большинство расселось по одиночке. Лера решила не торопиться со знакомствами и последовала примеру большинства.
  После ужина Гиллер собрал тех новичков, кто не владел письмом, остальных отпустил отдыхать. Лера решила тоже идти, все таки её знания здесь заставляли желать лучшего. Не прогадала. Их группу привели в аудиторию, где несколько магов с артефактами наложили на каждого заклинание. Как поняла девушка, аналогичное обучающему языку от Жерома. Затем выдали учебник, содержащий правила и обучающие упражнения. Курс был рассчитан на семь дней и позволял научиться на практике читать и писать.
  Едва ли не случайно удалось выяснить, постарался въедливый студент из новичков, что заклинание обучения платное и весьма дорогое - долг каждого обучающегося повысился на двадцать золотых крон.
  Наконец Лера добралась в свой новый дом и смогла принять душ. В кабинках был местный аналог мыла, без особого запаха и, в отличие от родного мира, оно не пенилось. Отмывало прекрасно и кожу, и волосы. Уже чистая, девушка провела под струями горячей воды ещё час. Соседние кабинки периодически использовали другие люди, но Леру никто не беспокоил.
  Общежитие было оборудовано магическими светильниками, напоминавшее обычные белые шары плафонов в родном мире. Когда девушка вышла из душевых, солнце уже село, а коридор был освещен. Зайдя в комнату, Лера быстро разобралась светильником на стене, здесь он имел не просто режим включен-выключен, яркость можно было регулировать ползунком. Уставшая за день, девушка заправила постель выданным бельём и тут же уснула.
  Утром вчерашние новички уже самостоятельно добрались до столовой. Здесь Лера увидела всё ту же ситуацию, шведский стол со скудным выбором, компенсирующимся неограниченным количеством. Похоже это было политикой Академии, студенты были сыты, но без излишеств.
  После завтрака они снова собрались в группу, ожидая Гиллера. Впрочем, тот не появился, вместо него пришёл другой преподаватель, и отвёл к интенданту. Пришло время получать форму. Каждому выдали по две мантии из тонкой ткани и две утеплённых, цветов выбранного факультета, спортивную форму, письменные принадлежности и брошюру с правилами.
  Мантии были вовсе не бесформенными кусками ткани, а имели красивый покрой и оттенок приятный глазу. Их выдавали из расчёта на год, предупредив, что, при необходимости, новую мантию можно получить здесь же, но уже с записью в долг.
  Теперь студенты надолго остались предоставлены сами себе. Лера получив у интенданта вещи, сразу вернулась в комнату. Сразу переоделась в мантию, решив ходить отныне лишь в форме. Вся её одежда была хуже качеством, кроме, пожалуй, той, что перенеслась из родного мира. Но привлекать к себе внимание необычным покроем девушка не желала. Рассмотрела спортивную одежду. Вполне ожидаемо, та состояла из трико, футболок и лёгкой куртки. Местный аналог кроссовок напоминал мягкие кожаные мокасины.
  С письменными принадлежностями Лера могла полноценно заниматься по учебнику письменности. Этим и заняла себя до обеда. После приёма пищи перед девушкой встала дилемма, она хотела купить необходимые мелочи и пойти в библиотеку. Отсутствие даже расчёски сильно угнетало, вчера после душа Лера руками причёсывалась и приглаживала волосы, стараясь не выглядеть неряхой. Поэтому желание похода по магазином победило.
  Дежурная по общежитию рассказала, где находится лавка с необходимыми мелочами, так что поход был не бесцельный. Бродить по незнакомому городу просто так Лера опасалась, к счастью нужная лавка была недалеко. В ней торговали огромным количеством полезных вещей. Девушка закупила гребешок, заколки, набор ниток с иголками, зубную щётку, кружку, средства гигиены и полотенца. Из всех вариантов Лера брала самые дешёвые, серебро выданное Жеромом стало заканчиваться. Заметила плетённые тапочки и взяла две пары, ходить в комнате и в душ. Наконец, покинула лавку, хотя желание прикупить ещё вещей было сильно. После этого захода в кошельке остались всего две серебренных чешуйки и медь.
  По пути обратно Лера нашла маленький продуктовый рынок. С интересом прошлась по нему и узнала цены. Но не стала покупать ничего, кроме орешков. Девушка с детства любила грызть арахис и сырой, и обжаренный, а здесь оказался похожий орех, очищенный и довольно не дорогой. Мешочек, килограмма на полтора, обошёлся в пять медяков.
  В библиотеку Лера попала на следующий день. Она была разделена на несколько секций, четыре были отведены для студентов каждого курса и одна для преподавателей. Для доступа был необходим значок, который девушка пока не получила. Общая часть была довольно большой, право входа в нее давал временный пропуск. Здесь были общеобразовательные учебники и научные труды различных направлений от математики до военного дела. Особую зону занимала художественная литература, представленная жанрами на любой вкус. Все книги были на вполне качественной бумаге, отпечатанные типографским способом. Ни одной рукописной или использующей пергамент не обнаружилось.
  За несколько часов девушка набрала себе небольшую стопку книг, с которыми считала полезным ознакомиться. В основном труды об обществе, а также обзор законов Империи и учебник математики. В эти научные работы затесался и любовный роман.
  Книги в библиотеке выдавались сроком на месяц. Было понятно, что здесь предстоит провести много времени в предстоящие годы. Система выдачи почти ничем не отличалась от подобных учреждений родного мира. Книгам были присвоены артикулы, позволявшие быстро оформлять выдачу в журнале. Аналогично общежитию, тут были помощники из числа студентов, как узнала девушка, устроиться на подработку можно было начиная со второго курса.
  Следующие дни потянулись однообразно. Лера старательно выполняла упражнения на развитие письменной грамотности. Полностью учебник удалось закончить за пять дней, исписав целую пачку бумаги. Девушка решила, что отлынивать надо отучаться, и, припомнив слова заместителя ректора об исключении нерадивых, повторила все задания с самого начала. На восьмой день действие заклинания иссякло и оставшуюся половину учебника пришлось осилить полагаясь только на себя. Что оказалось довольно не сложно, навык уже сформировался, правила легли на подкорку, позволяя использовать правильный синтаксис и пунктуацию.
  Самоподготовку Лера чередовала с чтением набранных книг, а иногда выбиралась на прогулки по территории Академии. Которая оказалась весьма значительного размера и содержала, кроме нескольких учебных зданий, студенческие общежития, резиденции преподавателей, несколько спортивных площадок, как летних, так и крытых, и большое количество теплиц и оранжерей. Всё это находилось среди весьма живописного парка. Было где погулять, развеяться после умственного труда.
  - Привет, - вернувшись однажды с прогулки, Лера услышала голос. В комнате была незнакомая девушка, которая раскладывала вещи из сумок в шкаф. - Меня зовут Аниель, давай будем хорошими подругами.
  - Привет, я Лера. Поступила на факультет жизни. А какая твоя специализация?
  - Основная стихия - вода, а вторая - воздух. Но я выбрала факультет воздуха, с детства мечтала управлять погодой.
  - Моя вторичная стихия также воздух, сможем помогать друг другу на практике.
  Новая соседка была невысокой и широкой в кости, создавая впечатление некоторого избыточного веса. Впрочем, у Леры уже были похожие знакомые, она понимала, что это просто такое телосложение. Ямочки на округлом лице свидетельствовали, что оно часто превращалось в улыбку. Внешность у Аниель была обычная для этих мест, светлые волосы и голубые глаза, красотой она также не отличалась.
  Девушки улыбнулись друг другу, нащупав контакт. Аниель также была первокурсницей по контракту. Её семья владела небольшой лавкой в отдаленном городке средних размеров. Девушка закончила школу, так что по местным меркам могла считаться весьма образованной. Родители не жалели денег на обучение, понимая, что дипломированный маг может поднять их положение в обществе весьма высоко. Впрочем они и близко не были богаты, чтобы позволить себе оплатить обучение в Академии. Служба Императору была единственным путём.
  Характер у соседки оказался покладистый, она была готова признать верховенство Леры в их тандеме. Хотя та и сама не обладала лидерскими качествами. В расписании новое знакомство изменило немногое, разве что теперь они вместе ходили в столовую и иногда гулять.
  Вскоре в Академию приехал имперский представитель и организовал подписание контракта. Мероприятие это было вовсе не таким простым как представляла себе Лера, по своему даже грандиозным. Будущих первокурсников разбили на группы по пятьдесят человек и назначили расписание. Представитель принимал подписи после завтрака и до обеда и в послеобеденное время до вечера. Обрабатывая такую группу за день, полностью собирались закончить за неделю.
  Лера провела нехитрые вычисления. Триста пятьдесят первокурсников на контракте впечатляли. Будет еще определенное количество платников. Если на курсе учится до семисот человек, то всего в Академии будет около двух с половиной тысяч студентов. Такое количество будущих магов заставляло оценить мощь и масштабность Империи. И ведь это только в лестранском филиале. С одной стороны девушку это несколько успокоило, спасать мир в одиночку её явно не пошлют, но с другой это значит, что для Империи она не особенная, задумает взбрыкнуть и от неё мгновенно избавятся. Использовать выпавший шанс надо аккуратно и без риска.
  После завтрака первая группа, в числе которой была и Лера, была собрана в большой аудитории. Имперский представитель был высоким подтянутым мужчиной, смуглым и весьма красивым брюнетом. Аккуратно подстриженные маленькие усики и прилизанная причёска выдавала в нём франта, любителя женского внимания. Как позже выяснила девушка, такая внешность была характерна для южных частей Империи. В отличие от большинства виденных до сих пор магов, одет он был в изысканный кафтан с брюками, на вид весьма дорого и стильно.
  - Барон Шледигер, постоянный представитель императора в нашей Академии, - глава приёмной комиссии представил брюнета и покинул аудиторию.
  Барон раскрыл контракт и зачитал его. Затем прошёлся по каждому пункту и очень подробно описал его. Все условия были весьма строгими, подтверждая уже слышанное ранее девушкой. Самой важной деталью была магическая клятва. Она составляла единое целое с контрактом и никак не позволяла увильнуть от его исполнения. Шледигер ещё полчаса отвечал на вопросы, пока те не иссякли. На предложение уйти любому, не согласному с условиями, никто не среагировал. Все заранее знали, на что идут. Затем группу поделили пополам и приступили к приёму клятв и подписанию контрактов. Лере назначили прийти в эту же аудиторию после обеда.
  После обеда студенты снова собрались. На этот раз их было двадцать пять человек. В соседний кабинет вызвали двоих, остальные ждали своей очереди. Вскоре один из них вышел, а на замену пригласили другого студента. На одного студента уходило порядка десяти минут. Долго ждать Лере не пришлось, скоро позвали её.
  В комнате находились четыре мага, включая барона, который в данный момент принимал клятву зашедшего перед девушкой. Ассистент представителя поманил её к себе и пояснил, что они проведут подготовительные действия. Три мага окружили Леру и активировали артефакты, похожие на короткие жезлы с крупным кристаллом на конце. Девушка почти сразу почувствовала неприятные ощущения. Словно что-то опутывает её позвоночник от уровня груди и вверх. Затем её голову заполнило ощущение проникающих внутрь тончайших нитей. Девушку даже повело, она едва сохранила баланс. Ассистент заверил её, что это нормально и вскоре она придёт в себя. Тем временем Шледигер закончил со своим студентом и ожидал Леру.
  Девушка, несколько нетвёрдо ступая, подошла к барону. Тот сидел за столом с большим портретом человека в богатых одеждах и носящего корону. Брюнет протянул её контракт.
  - Лера Коросина?
  - Да, - девушка согласно кивнула.
  - Итак, я, барон Венсен Шледигер, представляю здесь императора Гнатия Шестого, - мужчина проговорил торжественно и сделал жест в сторону портрета. - Будучи облечён высочайшим доверием, принимаю клятву так, словно наш повелитель находится здесь лично.
  Лера быстро взглянула на контракт, всё было правильно, никакого текста мелким шрифтом.
  - Подписывай и повторяй "Клянусь служить императору Гнатию Шестому, во исполнение буквы и духа договора".
  Девушка точно выполнила указания. Барон направил в её сторону большую печать с государственным символом. Нити опутавшие позвоночник начали наполняться энергией, затем сила проникла в голову и связала все линии в единую систему. Всё тело самопроизвольно напряглось. Несколько мгновений девушка не могла даже моргнуть, затем Шледигер направил печать на контракт и поток света нанёс на него герб императора. Сразу после этого тело испытало огромное облегчение. Неприятные ощущения исчезли.
  - Поздравляю, - формальным тоном произнёс барон и вручил магический значок.
  Лера спросила, может ли получить копию договора, на что мужчина ответил положительно и сделал пометку в блокноте. Её можно будет получить одновременно с первой стипендией.
  Домой девушка возвращалась в приподнятом настроении, наконец ощущая себя полноценной студенткой.
  
  Глава 5
  
  Площадь перед главным учебным корпусом была заполнена молодёжью в мантиях шести цветов. Студенты стояли, поделенные на четыре большие группы, по числу курсов. Первокурсники практически не знали друг друга, потому представители разных факультетов стояли рядом без всякой системы, создавая впечатление весеннего цветущего луга. Старшие курсы больше были похожи на ухоженный цветник, плотные группы одноцветных мантий словно создавали грядки. Впрочем, это не было твёрдым правилом, везде виднелись переговаривающиеся компании в мантиях разного окраса.
  На возвышении широкого крыльца собирались преподаватели. Лера оценила количество студентов. Если сравнить с линейкой первого звонка её школы, здесь было в несколько раз больше народа. Школа считалась крупной, в ней училось порядка тысячи детей. Одна же группа первокурсников здесь зримо занимала примерно такую же площадь, как все школьники. Сделав скидку на маленький рост учеников начальной школы, Лера предположила, что на её курсе находится от пятисот до семисот студентов. Такое количество будущих магов весьма впечатляло. Девушка уже знала, что отчисление, это довольно редкое явление, порядка девяноста процентов успешно заканчивали обучение.
  Академию Магии можно было сравнить с элитным российским университетом общегосударственного значения. Поступление в подобный вуз практически гарантировало безоблачное будущее и успешную карьеру. Дома способностей Леры было недостаточно, ей удалось поступить лишь в обычный городской институт. Здесь дипломированные маги входили в высший класс, для них также была открыта дорога в элиту. Такое положение дел поддерживало приподнятое настроение девушки с самого поступления.
  Зелёных мантий факультета магии жизни вокруг было довольно много, но далеко не преобладающее количество. Больше в глаза бросались красные одежды факультета огня. Тем не менее, при внимательном рассмотрении оказалось, что на каждом факультете предстоит заниматься примерно равному количеству учеников. Из этого правила было и исключение, серых мантий факультета разрушения было несколько меньше, чем остальных.
  Наконец, на крыльце появились трое магов в сопровождении всё также изысканно одетого имперского представителя. Одного из тройки девушка уже знала, это был глава приёмной комиссии Роберт. Шум разговоров старшекурсников быстро стих, новички, последовав примеру, также замолчали. Перед магами поставили артефакт, установленный на пюпитре, и стоявший по середине представительный мужчина произнёс.
  - Приветствую вас. Приятно видеть столько знакомых лиц, вернувшихся после летних каникул, и столько первокурсников. Моё имя Аннессан Варлицкий и я ректор этой Академии, - маг произнёс уверенную и наполненную позитивом вступительную речь. Его было прекрасно слышно, даже стоя в глубине первокурсников. Артефакт передавал речь, словно выступающий находился на расстоянии вытянутой руки. Затем передал слово заместителю.
  Тот взял с места в карьер, напористо призвал к дисциплине, обращаясь к старшекурсникам, напомнил, что каникулы закончились и предстоит напряженный труд. Новичкам пожелал быстро втянуться в учебный процесс, а также изучить правила общения и поведения. Особый акцент был поставлен на выяснение отношений между студентами. Единственным возможным методом разрешения конфликта являлась учебная дуэль на оборудованном полигоне. Первокурсников на неё допускали начиная со второго полугодия, остальных же без ограничений. Обязательным условием было присутствие преподавателя.
  - Обращаю внимание девушек на форму, - приняла эстафету выступления второй заместитель ректора, Меттиара. Невысокая худая женщина средних лет выглядела довольно красивой и обладала аурой властности. Завуч, определила для себя Лера. - Студентки обязаны выглядеть скромно. Хотя украшения у нас не запрещены, хвастаться богатством не позволено никому. Все украшения и вышивка одежды должны быть согласована с куратором группы. - Меттиара поискала глазами кого-то среди старшекурсников. - Лакрисса, поднимись к нам.
  От группы четвертого курса на крыльцо поднялась высокая длинноволосая девушка в зеленой мантии.
  - Вот пример достойного украшения, - продолжила завуч. - Не бросается в глаза и вполне способна удовлетворить ваше чувство прекрасного. - Лера действительно могла рассмотреть на груди мантии вышитые листья вьющегося растения зеленого цвета. Если не присматриваться, издалека узор полностью сливался с одеждой. Меттиара отпустила студентку и прошлась по правилам на различных примерах. Если Роберт дал общий обзор, то завуч останавливалась на тонкостях, не очевидных при первом рассмотрении.
  Затем последовало представление начальника охраны и глав факультетов. Много времени официальная часть не заняла и уже через час студенты отправились на первые занятия. Первокурсники первым делом пошли к информационным стендам. Здесь на доске факультета Лера выяснила, к какой группе её приписали и место сбора.
  Аудитория быстро заполнилась однокурсниками. Группу сформировали из представителей всех факультетов примерно в равных пропорциях. Видимо, разделение по специализации предстоит позже. Лера заметила уже занявшую место Аниель и присоединилась к ней. Соседка была довольно дружелюбной и являлась неплохим источником информации. Распределение в один класс было хорошим знаком. Девушки заняли третий ряд, что полностью устраивало Леру. В школе она, по возможности, также занимала серединку: первый ряд всегда под плотным контролем учителя, а последний занимали шумные прогульщики. Второй-третий ряды идеально подходили для тех, кто желал получать знания. Студентов в группе было около тридцати человек, довольно быстро все выбрали себе подходящие места.
  С звонком вошел преподаватель. Невысокий седовласый мужчина преподавал историю магии и был назначен куратором группы. Жюль Маттье оказался прекрасным рассказчиком, хотя на первой лекции, как вводной, была в основном история Академии, Лера восприняла его предмет как один из полезнейших. В образованной части общества знание истории весьма важно, а знание истории своего сословия может быть и жизненно необходимо. Из событий прошлого формируется культура настоящего, понимание обычаев и причин их возникновения создаст надежный фундамент для встраивания в социум этого мира.
  Конец пары куратор посвятил ответам на вопросы. Много их пока не было, но стайка девушек с переднего ряда решила выяснить подробности правил про украшения. Жюль на примерах из группы разъяснил ситуацию. Впрочем, рекомендацию сменить украшения получила лишь одна студентка, носящая роскошное золотое колье.
  Следующую пару вела женщина средних лет. Лолита Шварц преподавала основы магии. Первая часть занятия состояла из теории, рассказывать которую магесса явно не любила и на фоне Жюля выглядела очень бледно. Слушать лекцию было скучно, хотя информативность не страдала. Зато когда во второй части перешли к практике, оказалось, что обучать магии Лолита может с энтузиазмом. Каждый студент получил небольшой настольный маятник, который нужно раскачивать магическим усилием. Уже через десять минут у большей части группы, включая Леру всё получилось. Следующим заданием было качать маятник без рывков и соблюдая ритм, пока магесса подтягивала отстающих. Этим и занимались до звонка. В результате хотя бы сдвинуть маятник получилось у всех, полных бездарей здесь не было. Лера и Аниель шли примерно в одном ритме, к концу почти избавившись от рывков. Впрочем, были и несколько человек, которые без видимых усилий плавно и быстро раскачивали маятник на полную амплитуду. Для Леры это был первый опыт манипуляции физическим объектом, успех же вызвал воодушевление.
  - Я рада, что нас с первого же дня начали учить практической части, - поделилась Лера за обедом с подругой. - Думала, что с полгода будут одной теорией загружать.
  - Полгода было бы слишком расточительно. У нас не так уж много времени, за четыре года мы должны научиться постоять за себя.
  - Ты говоришь это, словно мы собираемся на войну, - с иронизировала девушка.
  У Аниель на лице проступило недоумение:
  - Конечно собираемся, ты меня за дурочку держишь? Или в вашей деревне вообще ничего не знают, что в мире происходит?
  - Ээ... а я в первый раз об этом слышу...
  Поняв, по растерянному лицу подруги, что та её в самом деле не разыгрывает, Аниель дала пояснения. Империя на протяжении всей южной границы ведёт войну. Правда довольно специфическую. Уже несколько десятилетий силы коалиции южан удерживают Империю от продвижения на юг. Последние двадцать лет не было ни одной крупной битвы, ни вторжения, ни контрударов, лишь мелкие приграничные конфликты. При этом дипломатия успехов в заключении мира не добилась. Коалицию удерживает от внутренних конфликтов лишь противостояние Империи, так что южане кровно заинтересованы в сохранении текущей равновесной ситуации.
  - И всех нас отправят на границу после выпуска, - спокойно закончила Аниель.
  Настроение от таких новостей упало ниже плинтуса. Хотя, обкатав по кругу несколько раз мысли о войне, Лера решила, что вряд ли их пошлют на убой, затратив столько времени и средств на отбор и обучение. Но этот вопрос нужно будет провентилировать подробнее.
  После обеденного перерыва по расписанию была физкультура. Для занятия объединили две группы и перед выстроившимися студентами в спортивной форме расхаживал по военному подтянутый инструктор.
  - Кто-то из вас, новички, сейчас думает "да чему может научить этот усатый дядька, мы пришли сюда учиться магии", и, совершает большую ошибку! Сегодня вам предстоит изучить самый важный навык боевого мага. Для начала, небольшая пробежка.
  Лера думала, что бежать предстоит вокруг стадиона, однако инструктор направился в парковую зону. Через пять минут бега группа растянулась, большая часть парней и лишь около трети девушек смогли поддерживать темп. Через десять минут уже больше половины группы выдохлись и бежать могли периодически переходя на шаг. Лера ещё недавно сдавала школьные зачёты по бегу, получив заслуженную четвёрку, поэтому умудрилась не отставать. Бег осложнялся неровностями рельефа, часто встречались бугры и канавы с довольно крутыми склонами. При этом дорога была натоптана, очевидно тренировки здесь проходят часто. Вскоре передовой отряд достиг большой поляны и тренер дал команду на остановку. Большинство тут же согнулись и, уперев руки в колени, старались поскорее отдышаться. Лишь несколько парней выглядели свежими. Еще минут пять подтягивались отстающие и, наконец, проводив взглядом последнюю стайку бредущих в строй девушек, инструктор произнёс:
  - Моё имя Фредерико Винкерс, боевой маг. Более сорока лет я провёл на южной границе. Участвовал во множестве как армейских операций, так и вылазок за линию фронта с отрядами рейнджеров. Я видел сотни смертей магов, не освоивших этот главный навык. Вас не поставят в переднюю линию, сражаться против строя. Если ваше прикрытие потерпело поражение, вы должны отступить. Вас не спасут магические щиты. Ману истощит бой, щиты будут пробиты. Вас спасут ноги и дыхалка! Отставших перережут или возьмут в плен, где вас не ждёт ничего хорошего. Поэтому, хорошенько запомните сегодняшний маршрут. От стадиона до этой лужайки норма первокурсников - десять минут. Физкультура у вас три раза в неделю. И кто думает, что этого достаточно, уже кандидат в покойники. Четыре года пройдут быстро, враг зачётов не ставит, идиотов просто вычёркивает из списка пика, стрела или файрбол. Поэтому бегайте каждый день. Бегайте пока не перестанет сбиваться дыхание. По парку с подъемами и спусками, а не по ровной дорожке стадиона. Тренируйтесь не ради оценки, а ради выживания.
  Лера украдкой оглянулась по сторонам. Серьёзные, напряженные лица. Никто не остался равнодушным к словам мага. Многие девушки явно в шоке от жёсткой речи. Как и сама Лера. Она уже поняла, что попала не в сказку про розовых пони. Этот мир жесток, более жесток, чем родной. И каждую крупицу знаний предстоит оплатить кровью. Мысль про кровь особенно не понравилась и Лера пообещала себе, постараться платить хотя бы не своей.
  Следующий час студенты провели разучивая гимнастические упражнения. Основной упор делался на развитие гибкости. Наклоны, повороты, развитие пресса. Иногда инструктор комментировал, как упражнение поможет выживанию в бою. И к окончанию занятий Лера поняла главное. Завтра будет больно. Как бывало перепрыгаешь во дворе на прыгалке, на следующих день ноют бёдра и икры. Но то в охотку и с напрягом лишь ног, здесь же инструктор заставил трудиться всё тело, притом довольно интенсивно.
  Остаток дня Лера оказалась предоставлена себе и после душевых, посвятила время отдыху и чтению. Естественно на пару с соседкой, которая полностью вымоталась и к разговорам была непригодна.
  Начало следующего дня не разочаровало. Боль причиняло любое движение, причём в самых неожиданных местах. Несколько примирил с этими неудобствами вид остальной группы: большая часть оказалась большими страдальцами, чем Лера, недовольно сопя и пыхтя до самого обеда. Аниель конечно входила в это большинство, а может даже возглавляла его.
  Пары до обеда оказались посвящены немагическим предметам, обществоведению и математике. Обществоведение включало в себя знание истории и географии Империи и соседей, законов и обычаев. Это было то, что доктор прописал, в ситуации Леры. По академической программе студент должен был освоить предмет за два года.
  Математика же была нелюбимым предметом и дома. Уже с восьмого класса Лера практически перестала получать отличные оценки, а с десятого приходилось прикладывать значительные усилия, чтобы не съехать на тройки. Причём усилия в основном в области зубрёжки. Понимание сложных вещей исчезало с закрытием страниц учебника. Например, что такое дифференциал, и зачем на его изучение было потрачено несколько месяцев школьной программы, девушка не представляла абсолютно.
  Ещё до урока Лера просмотрела учебник, и если в первой половине были достаточно простые вещи, знакомые по средней школе, то в конце были сложные тригонометрические формулы и теоретические основы расчёта артефактов и новых заклинаний. Предмет был рассчитан на освоение за первый курс и в дальнейшем отдельное изучение не предусматривалось. Первое обзорное занятие подтвердило опасение: математика явно станет взрывом мозга. Причём придётся разбираться - полученные основы за первый курс должны стать фундаментом понимания магической механики в целом.
  Во время обеда стало заметно, что в группе начинают образовываться кружки по интересам. За одним столом в столовой собирались по три четыре человека из числа сокурсников. Сама Лера ещё ни с кем близко не сошлась, разговоры пока были лишь на уровне привет-привет. Аниель успела поговорить с некоторыми девушками, но тоже в группы не вступала и держалась Леры.
  После обеда снова были занятия по основам магического искусства, наполненные в основном практикой. Сегодня маятников уже не было, новый тренажер напоминал небольшую клавиатуру. Деревянная коробочка с несколькими рядами крупных клавиш, окрашенных порядно в различные цвета. Кнопки слева нажимались от простого прикосновения пальцев, на следующую уже нужно было приложить небольшой давление. Требуемое усилие слева направо постоянно повышалось, а крайнюю правую кнопку Лере нажать не удалось вообще. Впрочем она увидела, как сопящий справа парень все же вдавил верхнюю правую кнопку встав и надавив всем своим весом.
  - Наигрались, детки? - с усмешкой поинтересовалась Лолита. - Здесь вам не пригодятся навыки игры на пианино. Это устройство создано, чтобы молодежь оттачивала силу и точность магического воздействия.
  В последующих упражнениях студенты учились нажимать на кнопки сформированными отдельно от тела магическими потоками. Это оказалось не так-то просто. Слишком легкое воздействие - и кнопка не реагирует совсем, слишком резкое - и срабатывает стопор устройства, возвращая клавишу в исходное состояние. В идеале следовало нажимать сильно, но плавно. Проблема была в том, что "сильно" для каждой кнопки было свое.
  К концу занятий Лера наловчилась безошибочно нажимать первые пять кнопок верхнего ряда. На правые кнопки пока не удавалось давить достаточно плавно, а на самую крайнюю просто не хватало силы, точно также, как когда пыталась надавить руками. В целом в группе проблем не оказалось, хоть что-то получалось у всех, но и лучшие из студентов пока не осилили самую крайнюю кнопку.
  На вечер Лера договорилась с Аниель начать бегать. В парковой зоне было довольно красиво, деревья выглядели ухоженными, никакого бурелома или залежей мусора. Девушки устроились на полянке, откуда вчера начали забег и уделили четверть часа гимнастике, стараясь правильно повторять показанные Фредерико упражнения. Лера, хоть и не была спортивно одаренной, в целом проблем не испытывала, а вот Аниель вскоре пыхтела словно паровоз.
  Мимо пробегали студенты, в основном одиночки, иногда по двое-трое. Из разговора трусящей мимо парочки девушек, Лера поняла, что это второкурсницы. Оживленный маршрут и то, как студенты бегали уверенно и без одышки, показывал, насколько серьезно воспринимают здесь "главный навык боевого мага" по версии инструктора Винкерса. Свой забег Лера оценила как неудовлетворительный. Аниель была неспособна бежать дольше минуты, затем только брела, мучаясь одышкой. Из солидарности Лера прошлась с подругой, но такой темп тренировки ее не устраивал. В результате, достигнув финишной полянки, подруги разделились - Аниель пошла в общежитие, а Лера устроила полноценную пробежку от финиша к старту.
  
  Глава 6.
  
  Следующее занятие по магии оказалось очень интересным. Лолита собрала группу в специальной медитативной аудитории. Полы здесь покрыты мягкими матами, одна из стен раскрашена в плавно переходящий от красного, через все оттенки радуги, до фиолетового цвета. Окон на улицу не было, комната освещалась магическими светильниками.
  "Каждый охотник желает знать, где сидит фазан". Промелькнула в голове Леры детская запоминалка цветов радуги. Естественно на родном языке. Впрочем, наверняка подобное есть и в вессенском, надо будет при случае узнать.
  Группа расселась на полу, а магесса расставила возле раскрашенной стены несколько артефактов на пюпитрах.
  - Артефакты излучают магическую энергию различной стихийной окраски. Вы должны быть способны видеть излучения каждого. Тем не менее, вначале вам легче будет увидеть излучение той стихии к которой у вас наибольшая склонность.
  - Кто видит излучение всех артефактов, поднимите руку.
  Лера осмотрелась и увидела, что руку подняли только два человека, юноша и девушка.
  - Прекрасно, у вас пока что самостоятельное занятие, к вам подойду позже. Все остальные сядьте поудобнее и расфокусируйте взгляд. Я буду подходить к каждому и активировать ваше магическое зрение. Ваша задача прочувствовать магическое напряжение происходящее при этом и взять на себя его удержание. В этом состоянии вы естественным образом увидите излучение. Смотрите при этом на стену, что за артефактом, не фокусируйте на нем взгляд.
  Лолита проинструктировала группу о необходимости соблюдать тишину и подошла к ближайшему студенту. Левую руку она положила ему на макушку, правую на затылок, через несколько секунд у него появилось удивленное выражение на лице.
  - Видишь? - спросила Лолита. Ученик завороженно кивнул. Магесса перешла к следующему.
  На удивление всё действие происходило очень быстро, большая часть времени была потрачена на объяснения и подготовку. Активация магического зрения происходила всего за пять - десять секунд. Когда пришла очередь Леры, зрение активировалось очень легко, а внимание сразу привлекли артефакты. Сразу стало понятно, как удерживать напряжение, чтобы поддерживать видение. Лера естественным образом взяла контроль на себя.
  Оказалось, артефакты излучают довольно яркие узоры, похожие на уличную светодиодную рекламу ночью. Изображения сменяли одно другое подобно калейдоскопу или слайд шоу на компьютере. Излучение от двух артефактов было прекрасно видно, от остальных исходил лишь тусклый туманный ареол, поэтому Лера сосредоточилась сначала только на одном. Изображения сменялись каждые три секунды, линии перемешивались, чтобы из фигуры собаки превратиться в облака, затем в дерево или цветок, временами складываясь в геометрические фигуры, дома, пчелиный рой, без всякой видимой системы.
  Магическое зрение ничем не мешало обычному, световые линии магии не заслоняли материальные объекты. Лера для пробы огляделась, не выпуская из поля зрения артефакт, излучающий магию. Всех сокурсников было прекрасно видно, единственное отличие, что люди вокруг были окружены слабой дымкой. Просто так рассматривать артефакт стало уже не интересно. Лера переключила внимание на соседний, который для нее выглядел слабым туманным облаком. Через пару минут в дымке проступили слабо видимые линии узоров. Этот артефакт выдавал свой набор картинок, но Лера чувствовала, что затрачивает гораздо большее количество сил, чтобы их видеть.
  - Если кто-то потеряет магическое зрение и не сможет активировать его самостоятельно, поднимите левую руку, я подойду к вам. Поднимите правую руку, если вам не понятно, что делать и на что смотреть. - Донесся негромкий голос магессы.
  Лера с любопытством оглянулась на соседей, никто не торопился тянуть руки. Ей и самой цель урока в принципе была понятна. Лолита подошла побеседовать с студентами, которые еще до занятия имели магическое зрение. Оба имели мага наставника ещё до поступления в Академию. Так что получили задание магессы сосредоточиться на развитии видения при помощи артефактов. Это на сегодняшний день был самый продвинутый и эффективный метод обучения.
  Теперь основной целью стал артефакт со слабо видимым узором. Лера сосредотачивалась, стараясь сделать эти излучения чётко видимыми. Эта задача была не так проста, помогало только длительное методичное изучение при концентрации внимания. Краем глаза девушка уловила движение. Одна из студенток завалилась на пол, потеряв сознание.
  - Не перенапрягайтесь. Если чувствуете изнеможение или боль, отключите магическое зрение и восстанавливайтесь. - Магесса напомнила правила техники безопасности, которые уже озвучивала перед началом занятий, одновременно оказывая первую помощь. Уложив пострадавшую на спину, Лолита положила одну руку ей под затылок, а другую на солнечное сплетение. Уже через несколько секунд студентка очнулась и подтвердила, что с ней все в порядке, кроме ощущений слабости.
  Вскоре после этого, преподаватель дала сигнал остановить тренировку, посвятив остаток занятия теоретической части магического зрения и ответам на вопросы. Лера чувствовала, что еще немного и началось бы истощение, упражнения оказались весьма затратными, подобно начальным занятиям у Жерома. Усталость на лицах некоторых студентов указывала, что они перестарались.
  Студенты получили задание изучить главы учебника посвященные магическому зрению и ежедневно практиковать указанные там упражнения. Первоначально эти упражнения требовали сосредоточения, затем должны были стать частью повседневной жизни мага.
  Остальные занятия были посвящены обществознанию и прошли штатно. Лера стала замечать на лице Аниель мечтательную улыбку. Выглядело несколько глуповато, но что её вызывает было пока не понятно. На физкультуре студенты снова сопели на гимнастике и пробежке. Прогресса ни у себя, ни у других Лера пока не замечала, но чувствовала, как постепенно втягивается в ритм обучения. На отстающих на беговой дорожке Фредерико смотрел неодобрительно, впрочем, держа комментарии при себе.
  Дома девушки засели за книги. Лера взялась изучать учебник по основам магии, тем более, что уже было выдано домашнее задание, Аниель улеглась с романом в руках. Тренировать магическое зрение было особо не на чем. Магический светильник имел очень простое, легко видимое плетение, почти не заметное в выключенном виде, но при включенном свете на него было очень неудобно смотреть. Тогда Лера обратилась к другому артефакту в комнате.
  Ящик на стене оказался холодильником, для хранения продуктов. Девушка давно разобралась с его использованием, рычажок включал, а ползунок позволял настраивать температуру охлаждения. но хранить там пока было нечего. Во включенном состоянии проявился узор заклинаний. В основном использовалась воздушная стихия, поэтому для Леры холодильник оказался хорошим тренировочным объектом. Узор плетения был хорошо различим, но был очень сложным и компактным. Кроме того дымка свидетельствовала о наличии узора другой стихии. Уделив минут пятнадцать медитации на холодильник, Лера прервалась. На ум пришла мысль, что для стороннего наблюдателя, например Аниель, тут девушка бросила на подругу украдкой взгляд, пристальное разглядывание холодильника означает голод девушки. Впрочем, не похоже что подруга обращает внимание на происходящее в комнате. С мечтательной улыбкой та была погружена в мир книги.
  Лера уселась поудобнее на полу, прислонившись спиной к свой кровати. Расположила руки на уровне живота, словно держала мяч, и приступила к плетению магических узоров, как учил Жером. У нее сохранилось прекрасное впечатление об этом маге, титул магистра и уважительное отношение со стороны членов приемной комиссии его только укрепляли. Так что при выборе практики, на что потратить оставшиеся на сегодня силы, Лера выбрала упражнения Жерома.
  Активировав магическое зрение, девушка увидела то, что раньше делала на ощупь. Плетение тонких узоров стало легче. Жером обучал создавать плетения из нейтральной магии, рассмотреть их сейчас было интересно и, одновременно, трудно. Узоры виделись как почти абсолютно прозрачные нити. Не удивительно, что Лолита изначально не обучала группу видеть такой тип магии. Стихийно окрашенные потоки различались гораздо лучше. Запасов энергии хватило на полчаса практики. Насколько результативны такие занятия ещё предстояло увидеть в будущем, но Лера решила регулярно посвящать часть вечернего времени подобным тренировкам.
  - Ты магии учиться собираешься или решила утонуть в любовных приключениях? - подначила девушка Аниель. Та покраснела и медленно закрыла книгу. Реакция Леру удивила, но тему решила не развивать.
  На следующий день, после обеда состоялось первое профильное занятие. Группа разошлась по местам встречи своего факультета. Факультет жизни собрал всех своих первокурсников в огромной оранжерее, расположенной за учебными зданиями. Около сотни юношей и девушек в зеленых мантиях собрались здесь. Лера была знакома только с тремя девушками со своей группы, так что подошла к ним.
  Марни, высокая и полненькая девушка выступала в их компании как маяк, к ней притянулись Лори, Азиза, а теперь и Лера. Лори обладала худеньким телосложением, довольно красивая, с постоянно хитрым выражением лица и себе на уме. Азиза также невысокая девушка, с невыразительной внешностью, создавала впечатление простушки.
  Вскоре появились четыре преподавательницы, слово взяла одна из них.
  - Всем привет, подтягивайтесь поближе, собирайтесь полукругом возле этой клумбы в центре. Все встаньте так, чтобы было хорошо видно. - Послышался дружелюбный голос. - Меня зовут Алита Моррис, я с тремя коллегами, Верна Вардис, Ариэль Негима, Фортрель Авадис, - она указала на каждую представляемую преподавательницу, - будем учить вас основам магии жизни. Сегодня после общего занятия, вас разделят на четыре группы. Первый год обучения предполагает отличное знание основ и умение взаимодействовать с растительным миром. У многих из вас сформировалось мнение, что маг жизни, это целитель. Это мнение частично правильно, вы можете стать целителем, но можете им и не становиться. Маг жизни может выращивать овощи и фрукты, не говоря о том, что он никогда не останется голодным, это одна из самых денежных областей приложения сил мага. - аудитория явно была удивлена - Да, сейчас аграрные корпорации платят огромные деньги способным магам, гонорары иногда превышают доходы практикующих магистров целителей с мировым именем. Маг ветеринар из соседнего города живёт в роскошном дворце и входит в сотню самых богатых людей провинции. Кроме того, маг жизни весьма эффективен в защитном бою, и отнюдь не безобиден в нападении. Хотя конечно и не сравнимо с магией огня. На самом деле, магия жизни настолько всеобъемлющая, что изучив её, вам может совсем не понадобиться никакая другая.
  Алита приступила к демонстрации и театральным движением бросила крупную косточку в центр клумбы. Косточка тут же раскрылась, несколько корней сразу ушли в землю, а росток устремился вверх. Через десяток секунд высота достигла пояса, затем началось ветвление, каждая ветка сразу выпускала листья, ствол утолщался на глазах, за минуту достигнув трёх метров в высоту с шириной ствола сравнимой с телом Леры.
  Алита отошла в сторону, жестом показывая, что она уступает место выступления. Вперед вышла Верна. Теперь дерево зацвело и почти сразу лепестки опали, показав завязки плодов. Завязки очень быстро налились и стали плодами фруктов, причём различных, яблоки груши, гроздья бананов и многие другие виды фруктов созрели на глазах, буквально за пару минут. Верна сделала сложное движение обоими руками, поднялся мягкий поток воздуха, сорвал все фрукты и принёс их наблюдающим студентам.
  - Попробуйте, все плоды очень вкусные. - Предложила Верна. Лера, как и многие соседи рядом протянула руку и взяла себе грушу. Пахло очень вкусно. Откусив небольшой кусочек, девушка почувствовала просто божественный вкус. Это была словно лучшая груша из детства, но в два раза вкуснее. Лера быстро умяла фрукт и взяла ещё два про запас. Груши заняли карманы. Все первокурсники уже распробовали результат и радостно переговаривались. Лера заметила что самые продуманные тоже прикарманивают по нескольку плодов.
  - Хорошо, хорошо, я сложу здесь в сторонке, - ветер отнёс фрукты и сложил горкой недалеко от выхода, причём горка получилась выше пояса высотой, - после занятия возьмёте сколько хотите. Только помните съесть все нужно сегодня. Быстро выращенное, быстро пропадает.
  Верна отошла, уступив право выступить следующей магессе. Вышла Фортрель и повинуясь её магии ветви дерева стали расти вновь. Но теперь это был не естественный рост вверх и в стороны. Часть веток устремились вниз до земли, часть рванулось вверх, а когда масса дерева значительно повысилась, все ветки быстро перенеслись в сторону стоящих полукругом студентов. Нижние ветки укрепились на земле и стали сплетаться с верхними. Через минуту дерево выстроило в двух шагах от студентов полукруглую стену из толстых веток переплетенных между собой, от самой земли и в высоту четыре метра. Абсолютно непреодолимое препятствие для человека, теперь каждая ветка выпустила по нескольку толстых шипов в ладонь длиной. Лера почувствовала, как по спине пробежали мурашки. Если кто-нибудь сзади сейчас толкнёт... Налетев на такие шипы можно прощаться с жизнью. Все студенты притихли, оценивая потенциал такого применения магии.
  Фортрель закончила представление и попросила дать больше места для следующего. Студенты отступили на десяток шагов, в это время Фортрель принесла потоком ветра бревно шириной под метр, длиной три и установила его вертикально. Очевидно, это должно изображать условного врага.
  Пришла пора выступления Ариэль. Повинуясь жестам той, стена из веток и шипов распалась. Ветки выпрямились в более естественное состояние равномерно в разные стороны от ствола, одновременно с этим часть веток потеряли твердость, став подобными лианам. Эти мягкие ветки вдруг поднялись в воздух и метнулись в сторону Ариэль. Магесса подняла мантию до середины бёдер, но парни из студентов не успели пустить слюну, как лианы обмотали сначала ноги и руки, а затем торс, шею и голову. Выглядело не очень красиво, но тут магесса показала, что эта броня абсолютно не мешает движениям, позволяя сгибаться в любую сторону.
  Ариэль была всё ещё присоединена концами лиан к дереву. Короткий взмах руками и размягченные ветки сжались как растянутая резина, мгновенно притягивая магессу на вершину дерева. Новый взмах, и словно пружина лианы выталкивают тело магессы в доспехе в сторону бревна. Ариэль приземлилась прямо перед бревном, вытянула руки, из которых выстрелили по затвердевшей лиане, и пронзили бревно насквозь с двух сторон. В следующее мгновение лианы снова утянули магессу на вершину дерева. Дерево сразу после этого сдвинуло ветви, так, что стало невозможно понять, где находится Ариэль. Спустя пару секунд тишины, Ариэль снова вылетела, управляя лианами, однако на этот раз не с вершины, а из за веток внизу слева, пронеслась на огромной скорости сбоку бревна, все время поворачивая влево, развернулась и вонзила еще две пики из лиан в спину. Не снижая скорости, сделала полный круг, позволяя каждой закрепленной лиане захлестнуть условного врага. При следующем движении лианы отделились от деревянной брони, но не упали на землю, а образовали полноценные петли на бревне по всей его длине. Тут же зрители увидели, что верхняя и нижняя петли сжимаются, кроша древесину и через пару секунд полностью перепилили метровый диаметр. Огрызок бревна рухнул на землю, но в ту же секунду оставшиеся закрепленными петлями лианы дернулись и, как до этого с телом магессы, притянули бревно к центру дерева. Словно стоящие наготове в ту же секунду несколько новых лиан намертво примотали бревно к стволу, а размотавшиеся в это время с тела Ариэль части доспеха выпрямились в толстые копья и пронзили бревно с разных направлений.
  Лера похлопала глазами. Будучи широко распахнутыми с начала представления Ариэль, те слушаться особо не хотели. Девушка украдкой огляделась. Тишину сопровождали такие же распахнутые глаза и рты. Ариэль же стояла ничуть не запыхавшись.
  - Никому не стоит недооценивать мага жизни. Многие спесивые боевые маги превратились в такие вот не подлежащие ремонту огрызки раньше, чем смогли опустить свой нагло задранный нос. - речь Ариэль была высокомерной, но своей уверенностью производила впечатление не меньше самого представления.
  Лера считала себя человеком с широким кругозором, но почувствовала, что представление о классе целителей из РПГ игр пошатнулось.
  Вперёд снова вышла Алита Моррис.
  - Мы вам показали лишь малую часть способностей. Теоретически, всё увиденное вы сможете повторить самостоятельно уже в конце первого года обучения. Конечно, на самом деле вам придется обкатать умения на практике, что займет не мало времени. В следующем году вы будете учиться целительству, сначала на животных, узнаете как можно захватить контроль или приручить любое живое существо, остановить или наоборот наслать болезнь. Когда вы увидите под контролем мага жизни стаю волков, огромный рой пчел или затмевающую небо тучу комаров, вы не просто поймёте, вы прочувствуете наше могущество.
  Вскоре весь курс зелёных мантий был разделен на четыре группы. Лера вместе с Марни попала к Алите, остальные знакомые попали к разным преподавателям.
  - Жалеешь, что наш куратор не Ариэль? - поинтересовалась Марни.
  - Даже не знаю, её выступление поразительно, но не думаю, что она будет учить боевым техникам зелёных новичков.
  - Вот как, а я немного жалею. Хотя, ты скорее всего права.
  Вновь сформированная группа расположилась в отдельном застеклённом отсеке оранжереи. Каждому студенту в личное пользование был назначен участок земли около трёх квадратных метров для обучения и экспериментов.
  - Перейдём к практике. Сейчас ваши участки пусты, за исключением нескольких ростков, подготовленных специально для первого занятия. Это особо выведенные растения, которые хорошо поддаются стимуляции магией. Ваше задание - вырастить три ростка высотой по пояс до конца занятия.
  - Наблюдайте в магическом плане, как я буду стимулировать рост, - Алита вытянула руку над ростком в пару сантиметров высотой. С пальцев вниз потекла тонкая струйка энергии жизни. Постепенно вокруг растения сформировалась энергетическая сфера размером с теннисный мяч. - Теперь обратите внимание, как я подаю энергию в место соединения стебля с землёй. Я сделаю в учебных целях поток более ярким, но вам нужно поддерживать равномерное течение энергии.
  Алита структурировала энергию и создала канал в стебель. Шарик энергии стал тут же зримо сдуваться, росток на глазах стал увеличиваться. За минуту шарик сдулся полностью, но растение за это время поднялось на ладонь в высоту и выпустило несколько листьев. Алита по прежнему подпитывала рост тонкой струйкой.
  - В месте соединения половину энергии направляете вниз, в корень, половину в стебель и удерживаете внутреннее намерение роста. Этого вполне достаточно.
  За следующую минуту росток оформился во взрослое растение по пояс высотой, с завязью цветка на вершине. Алита прекратила поддерживать заклинание и дала сигнал ученикам повторить показанное на практике.
  Студенты завозились на своих участках. На участке Леры рос с десяток ростков, девушка выбрала ближайший и сосредоточилась. Накопить на кончиках пальцев немного энергии жизни было легко. Лера начала вытягивать энергию вниз, как во время упражнений Жерома. Магия жизни была более плотной, чем нейтральная энергия, с которой обычно практиковалась девушка. В результате, при тех же усилиях, что обычно, собраная пригорошня энергии растянулась довольно толстым объёмом до колена, пружиня и сопротивляясь дальнейшему движению. "Как сопля" - Лера обречённо вздохнула и взмахнула рукой. Энергия вернулась в район кончиков пальцев. Пришлось заново формировать поток, теперь Лера прикладывала усилия, чтобы энергия текла потоком не тоньше нитки. Так управлять магией жизни стало проще, она наконец достигла ростка. Сформировать сферу вокруг растения оказалось не трудно, но энергией она заполнялась очень медленно. Лере пришлось снова сосредоточиться на передающем потоке, чтобы сделать его толще. Вскоре мучения оправдали себя и сфера быстро наполнилась.
  Лера сформировала канал к стеблю и направила энергию в растение, повторяя про себя "Расти, расти". Разделение вверх и вниз далось без труда. Растение вздрогнуло и стало увеличиваться. Лера облегченно выдохнула. Ствол стал изгибаться в сторону земли. Лера осознала, что от облегчения она ослабила подпитку. Она сжала зубы и с новой силой начала накачку. Стебель немного вздулся у корня, зато перестал пытаться загнуться к земле и продолжил рост. Девушка удерживала напряженную позу ещё две минуты, уделяя сто процентов внимания заклинанию и контролю роста. Наконец растение достигло требуемого размера и Лера смогла расслабиться. Она помассировала правое плечо, оно оказалось перенапряжено. Оценила растение. Ствол получился кривоват, но в целом выглядело неплохо.
  Успокоившись и отдышавшись с минуту Лера приступила к следующему. Сейчас было понятно что делать и подготовительный этап накачки энергии прошёл без проблем. Наполнение ствола и корней энергией девушка провела осторожно, зато не перенапрягаясь. Ничего шептать про себя оказалось не нужно, заклинание прекрасно работало и так. Результат в этот раз порадовал прямым стволом и равномерно распределенной листвой.
  Лера успокоилась, со способностями к магии жизни был полной порядок, главное было не нервничать и правильно выполнять указания учителя. Третий росток девушка вырастила уверенно. Алита увидела три готовых растения и подошла к девушке.
  - Этот был первым? - вопрос скорее выглядел утверждением. Единственный кривоватый ствол как бы намекал.
  - Да, но потом я разобралась - кивнула Лера.
  - Хорошо, когда в следующий раз будешь выращивать, прочувствуй, сколько энергии нужно на самом деле пускать в корень. Обычно для этого вида требуется около сорока процентов направлять в корень, остальное всё равно разворачивается вверх. Излишки частично рассеиваются в землю, что, как понимаешь, не нужная трата сил. Отдохни пока.
  Алита дала наставления и отошла к следующему студенту. Лера огляделась. Успехи группы не поражали воображение, её три кустика были почти идеалом на фоне большинства соседей. Некоторые растения стелились по земле, некоторые извивалась или обладали узловатым стволом наподобие бамбука. Несколько островков гармонии были заметны. Лера насчитала пятерых с красивыми на вид кустиками, причем закончившими раньше неё. Марни в число последних не входила. Первые два растения стояли кривые и кособокие, но третье, которое она сейчас сосредоточенно заканчивала, получалось вполне приличным.
  Вскоре занятие подошло к концу. Отстающие получили личные советы Алиты по тренировкам, затем она обратилась к группе.
  - Сегодня вы научились базовым манипуляциям в выращивании. Всё то же самое можно сделать гораздо быстрее и с меньшими затратами сил, чему вы со временем научитесь. Тем не менее, при работе с неизвестными растениями маги действуют также, как вы сегодня, это безопасный для нас метод изучения потенциально ядовитых или магически активных видов.
  - Специальных заданий я вам пока не даю, тем не менее, в дни когда нет наших занятий уделяйте минимум полчаса практике выращивания. В этом ящике запас семян. Оранжерея открыта круглосуточно.
  Алита завершила занятие и отпустила студентов.
  
  Глава 7
  
  Рядом пыхтел маленький, но упорный паровозик. Сегодня Аниель снова пробежала немного дольше. Тем не менее, пока пять минут были её пределом. Лера ускорилась и пару минут бежала на повышенных оборотах, затем вернулась к нормальной скорости трусцой. Такая практика стала входить в привычку, Лера пробегала туда и обратно стандартную дистанцию уже без особых проблем с дыхалкой. Собственно, обратно можно было бы идти не торопясь, но в одиночку это было просто скучно, в то время как в общежитии ждал горячий душ.
  Сегодня выдавали стипендию. В первый раз барон выдавал лично, беседуя с молодыми контрактниками, последующие можно было получать в кассе Академии. Две серебряные кроны для Леры были немалой суммой, на которую уже были планы. За всё время с момента приезда в Тран девушка потратила меньше кроны, а с началом учёбы не выходила в город, чтобы не было соблазна полностью опустошить карманы.
  Полученную копию контракта Лера снова просмотрела и убрала в шкаф, следовало поразмыслить какие преимущества он давал. Не торопясь, каждый урок обществознания мазками раскрашивал картину истории и жизни империи, погружая в реалии, в том числе и юридического характера.
  - Ани, пойдешь завтра по обувным? - девушки с каждым днём становились ближе, оказалось подруга совсем не возражает против сокращения имени.
  - Конечно, но больше всего я хочу в кондитерский салончик, - на что Лера тихо вздохнула "Да, по твоему сложению это заметно". Впрочем, чего то вкусного хотелось и самой.
  Так они оказались в маленьком кафетерии. Перед ними стояло по порции сливочного мороженого, украшенного кусочками фруктов. Небольшое помещение имело всего шесть круглых столиков, с изящными стульями. Обстановка и атмосфера немного напоминала кафе, где она с подругами часто зависала после школы, навевая грусть. Девушки уже умяли по два медовика и теперь неторопливо наслаждались мороженым.
  - Да, этот поход будет нам стоить не просто побежки.
  - Эй, ты издеваешься? - на лицо Аниель набежала туча.
  - Голый факт, - Лера лениво откинулась на спинку. - Что тут самое вкусное из питья?
  - Давай по медовому коктейлю.
  - Похоже тебя совсем не пугает расплата.
  Аниель постаралась проигнорировать подкол. Мороженное и коктейль вернули хорошее настроение.
  - Тебе что из обуви нужно? Туфельки?
  - Лето уже прошло... Мне нужна удобная обувь для Академии, в которой не будет холодно выйти и на прогулку.
  - Удобная? Наверное, ты хотела сказать красивая.
  - Хотела. Но с деньгами наверное не получится.
  В кондитерской каждая из них оставила три серебряные монетки, разбив одну из крон стипендии. Собственно финансовая ситуация Аниель была аналогична лериной, обе девушки жили на пособие, без поддержки из дому. Правда запасливая Ани привезла из дома десяток пар различной обуви, не испытывая нужды в обновке прямо сейчас.
  У Леры было три пары: дорожные сапожки до колена, качественная обувь была подарком баронессы, удобная для поездок, но слишком тёплая для ношения внутри Академии, ноги от такой уставали. Башмаки, полученные от прислуги подходили для деревни, в них она и лазила по буеракам за Минькой, но Лера уже видела какие взгляды бросают на деревенских первокурсников, которые носили как раз подобную обувку. Поэтому башмаки были отложены в дальний ящик. С мантией девушка носила свои босоножки. Они выглядели довольно изящно, но уже не по погоде. Вся Академия перешла на закрытую обувь.
  Девушки прошли три мастерских, Лера рассмотрела образцы. Здесь не была принята система готовой продукции, мастера обычно делали заготовки под разные размеры, подгоняя обувь точно по ноге заказчика. Судя по всему, за приличную обувку придется отдать целую крону. Полуботинки, которые предлагали мастера были вполне удобными, хоть и не блистали красотой. Впрочем, подобного типа обувь Лера видела на студентках из горожанок, которые ничуть её не стеснялись. Ситуация была знакома по родному миру, где хорошая обувь могла стоить больше всего остального костюма.
  В следующей мастерской предлагали примерно то же и Лере приглянулся мастер. Преклонных лет, с посеребренными висками и натруженными руками, от него веяло профессионализмом. К тому же, он обещал покрыть кожу ботинок лаком, гармонирующим по цвету с мантией и не пропускающего влагу. Они сговорились по цене на девять серебренных монеток и мастер усадил Леру на высокий стул, чтобы снять мерки.
  - Встань на эту пластину и по переноси вес по ступне. Только не отрывай пятку от поверхности, - мастер положил на пол квадратную дощечку.
  Пластина немного пружинила, но в результате держала форму отпечатка ступни словно пластилин.
  - Присядь и дай мне свои ножки.
  Звучало несколько двусмысленно, но по виду мастера не было заметно грязных намерений. Он опустился у ног и поочередно ощупал лодыжки и ступни. Иногда было щекотно, но в целом от тёплых рук шло приятное ощущение.
  - Зачем вы это делаете?
  - Ты в первый раз на примерке? - Лера кивнула. - Наверное донашивала обувь за старшими? - Лера снова кивнула, мастер закончил и встал.
  - Я запоминаю твои ноги и обувь делаю для тебя, а не для отпечатка. - мастер указал на отложенную пластину. Кроме того, если у тебя болит нога, я это почувствую и сделаю компенсацию, чтобы нивелировать боль. Даже юные магички бывает имеют проблемы со здоровьем, частично решить которые можно правильно сделанной обувью. Через два часа всё будет готово, но лаку надо дать просохнуть до завтра. Заходи, когда будет удобно.
  Девушки посетили пару салонов одежды, Аниель была очарована шляпкой, но денег на неё взять было не откуда. Лера раскошелилась на тёплый и приятный на ощупь халат. Затем подруги расстались - у Аниель внезапно обнаружилось срочное дело.
  "Хм, что ещё за секретные дела", - размышляла Лера по пути в уже знакомую лавку тысячи мелочей. Дверь скрипнула, пропуская её. Хозяин поприветствовал и продолжил общение с посетителем. Лера стала присматривать покупки. План на сегодня включал закупить ингредиенты для выпечки. В этой лавке подобного был целый отдел.
  Здесь можно было всё пробовать, так что выбирать можно было не зная названий. Девушка присмотрела муку нужного сорта, десертные семена наподобие кунжута, сушеные ягоды с кисло сладким вкусом, несколько видов специй, сахар и мёд. Между тем, она уловила суть разговора с посетителем. Видно он дружил с хозяином и сейчас обсуждал снижение урожая яблок из за поражения деревьев насекомыми.
  - С той красавицы, ну помнишь, по центру у нашей полянки, в этом году получил всего три кроны, хотя еще в том году дала урожая на пять. А ведь дерево только вошло в лучший возраст.
  При упоминании прибыли уши Леры сделали стойку.
  - А давайте я вашему дереву помогу, - Лера вклинилась в паузу.
  Мужчины обернулись на голос девушки.
  - А сможешь? Такая молодая, - спросил посетитель.
  - Зато из зелёных, - выдал реплику хозяин.
  - Смогу! - Лера постаралась звучать уверенно.
  - С какого же ты курса?
  Лера чуть поколебалась и решила не врать.
  - С первого, но учусь я очень хорошо и растения мы уже изучали.
  На лицах мужчин нарисовалось сомнение.
  - Лучшая ученица что ли? - протянул посетитель и повернулся к хозяину. - Не потянет, Мельян?
  - Одна из лучших! - Лера попыталась вернуть внимание на себя. - Я потяну.
  - Может и не потянет, - согласился хозяин. - Позовёшь дипломированного?
  - Дорого будет, да и не пойдёт он из за одного дерева - мужчина потёр подбородок.
  - А я возьму не дорого и дам гарантию на работу, - не сдавалась Лера.
  Мужчины снова повернулись к ней.
  - Так уверена в себе? Мельян, что скажешь?
  - Мне она нравится, - пожал плечами хозяин.
  - Серебрушка за работу и твоя гарантия, - принял решение садовод.
  - Что-то вы совсем не цените магов... две!
  - Вот же наглая молодёжь пошла, - он снова повернулся к хозяину лавки - Мельян, скажи ка.
  Тот пожал плечами, промолчав, но теперь с улыбкой. Ситуация его явно забавляла. Садовод поразмыслил немного.
  - Одну получишь за работу, вторую через неделю, если эффективность не пропадёт. Это твоя гарантия.
  - Согласна, - звучало справедливо.
  Лера выяснила, куда идти. Оказалось, мимо Академии, так что девушка потратила пол кроны на выбранные продукты и пошла вместе с садоводом. Занесла покупки домой и за полчаса они пришли к садоводу. Дом стоял за высоким деревянным забором. Территория была раза в три-четыре больше дачного участка родителей и в основном была занята плодовыми деревьями. Садовода звали Ждан. Минуя дом, тот провёл девушку прямо к проблемному дереву.
  - Видишь, на этой стороне начало подсыхать, вот здесь тоже. Под корой там жуки развелись. Вон ту ветку придётся срезать. - дерево действительно представляло собой пример из учебника, с проблемами разного рода. - Уговор такой, я платить буду только, если ты на самом деле поможешь. Сделаю скидку на твою молодость, но половину эффективности дипломированного мага ты должна показать, иначе нет смысла. И не пытайся отделаться внешней красотой, я старый садовод, трюки раскушу сразу.
  Ждан ушёл, оставив решение проблем на девушку. Растения на занятиях факультета действительно проходили, но не так далеко как хотелось бы. Немного теории подходящей этому случаю уже было, а практика проводилась пока только на траве. К счастью, Лера читала теорию дальше пройденного на занятиях, что позволяло надеяться на успешное проведение работы.
  Лера сосредоточилась и запустила магический щуп в место соединения ствола с поверхностью земли. Запустила в циркулирующую по дереву энергию немного своей, с императивом, запрещающим всасываться во внутреннюю структуру. Часть энергии ушла в корни, часть в крону. Лера стояла и вслушивалась в магические отклики. Проследить зрением свою энергию внутри ствола пока не представлялось возможным. Отклики со временем начали давать совсем иную картину, чем ожидалось. Большая часть энергии рассасывалась в корнях. Новые порции давали картину поражения части корней, на той же стороне, где висели высохшие ветки. В попытках диагностики прошло двадцать минут.
  Лера задумалась над происходящим. Выявленные в стволе блоки энергии, на которых теперь паразитировали насекомые не могли образоваться сами собой. Девушка осмотрела магическим зрением поверхность древесины под подсохшей корой. Древесина была вполне живая, но так как магические потоки по ней не текли, она была лакомством различных жуков. Наполненную жизненной силой древесину насекомые переварить не могли, так что у здорового дерева не проникали даже глубоко в кору. На поверхности же их популяция регулировалась птицами. Пробить блоки можно, энергия потечет ровно, но проблема лежала глубже.
  Девушка вернулась к диагностике корней. При внимательном рассмотрении, они не были поражены насекомыми, а рассечены или разгрызены в области под сухими ветками. Возможно тут порезвились земляные животные типа кротов.
  Из дома вышла женщина, познакомилась с Лерой и вскоре принесла ей плетёный стул с веранды и горячий чай.
  - Кроты? Нет, не было, но летом нас замучили земляные медведи, специально от них покупали амулет. Выгнали с участка, слава богам.
  Догадка оказалась верна, проблема заключалась в повреждении корней, на них наслаивалось остальное. Лера устроилась на стуле, греясь чаем. Стоять на ветерке было довольно зябко, хотя когда она ходила по магазинам, этого не чувствовалось.
  Скопив большой шар энергии у ствола возле корня, Лера приступила к операции починки. Создав канал в поврежденный корень, стала переправлять энергию, заряженную императивом роста. Лера была не уверена в силах именно исцеления корня, потому решила вырастить здоровый, такой опыт уже имелся. Поврежденная часть корня зарубцевалась и сразу стало пропадать гораздо меньше энергии. На это действие ушла большая часть накопленного запаса. Девушка снова занялась накачкой буферного шара. Теперь пошла знакомая часть работы: формирование отростков и активация их роста. Прошла четверть часа, прежде чем Лера признала удовлетворительным размер молодого корня, который теперь должен прижиться самостоятельно и начать снабжать питанием дерево.
  Следующим этапом стало пробитие блока в магических каналах. С этим делом Лера справилась минут за десять. Когда по дереву пошла энергия с естественным напором, из под подсохшей коры стали выползать и разлетаться насекомые.
  - Неплохо, девочка, - прокомментировал незаметно подошедший Ждан.
  - Ещё не всё, - на секунду отвлеклась Лера.
  Теперь девушка занялась наращиванием коры под повреждённой. За десять минут с этой задачей было покончено. Ещё минут пять Лера тестировала общее состояние дерева, исправляя мелкие недостатки в течении энергии. Корень уже начал работать, значит вся система исправлений жизнеспособна. Древесину, пропитанную жизненной силой, не смогут грызть жуки, а кора обеспечит общую защиту.
  - Готово, - Лера повернулась к стоящему рядом Ждану.
  - Вижу, не зря тебя позвал. Расскажи, что здесь было.
  - Ветки всё же придётся обрезать, - Лера указала область земли под ними. - Кто-то, скорее всего земляные медведи, изгрызли тут корни, потому дерево и начало сохнуть. Жуки это лишь следствие.
  - Вот же гадские твари, успели напортачить перед уходом, - ругнулся Ждан. - Подозревал я нечто подобное. Держи своё серебро и, как договорились, приходи в следующее воскресенье с утра за второй половиной. Если всё будет в порядке, подкину тебе работы, да и платой не обижу.
  Садовод распрощался с девушкой и передал от жены свёрток с яблоками.
  Лера шла по улице радостно хрустя яблоком. Радоваться было от чего, первый заработок, да с работой по профилю, а не мытьём посуды где-нибудь в фастфуде. Посмотрим, может быть через неделю найдётся ещё подработка. Так за пару деревьев можно устраивать триумфальный поход в кондитерскую. Не считая того, что есть множество вещей, просто необходимых любой девушке.
  
  Глава 8
  
  Аниель опять витала в облаках. Она очень по домашнему устроилась на кровати и была поглощена книгой. Что-то новенькое, похоже по пути домой заглянула в книжную лавку. Лера потыкала ее в бок ногтём, Аниель лениво отодвинулась, но на призыв к тренировке не среагировала. Лера поискала, чем бы ещё замотивировать подругу.
  Взгляд упал на кувшинчик с водой. Очень полезная штука, так дома мама не раз успешно поднимала её в школу. Когда Аниель осознала угрозу в виде готовой пролиться воды, она наконец подскочила с кровати.
  - Надо согнать жирок с боков, а то принц не заметит тебя.
  - Он не принц. Заметит, наверное... я надеюсь... - постепенно затихая ответила подруга.
  - Кто же он? Кто, кто кто? - насела Лера.
  Ответа не последовало, Аниель сделала вид, что очень занята подготовкой к тренировке.
  На следующей физкультуре было весело.
  - Както без энтузиазма проходят наши занятия, - Фредерико расхаживал перед строем готовых к пробежке студентов. - Возможно на факультетских занятиях вас убедили, что ваша стихия самая сильная. И вам кроме нее, не нужно ничему учиться. Позвольте развеять эти иллюзии.
  Инструктор обернулся в сторону парка. Из его ладони вылетело несколько огненных цепей. Рывок и из за кустов вытянуты три бревна. Каждое оплетено парой цепей, дымящееся в месте соприкосновения со стихией. Фредерико сделал сложное движение рукой, создавая волны различной длины на каждой цепи. Брёвна взмыли в воздух. Самое крупное устремилось в грудь мага, остальные, хаотично крутясь, полетели на него навесом. Фредерико погасил цепи, одновременно поднимая к другой руке от земли поток почвы и формируя огромный наплечник. Подлетевшее бревно было встречено прямым ударом сформированного на плече защитного сооружения. Ствол ударился о землю, издал треск и подпрыгнул от отдачи. Фредерико опустил руку к земле, позволяя наплечнику сползти рыхлой почвой и жестом создал воздушный поток. Поток тут же послал большое бревно вверх на три человеческих роста, а маг мгновенно вырастил на руках, начиная от локтей, огненные клинки, длиной около метра. Фредерико закрутился вихрем, пропуская два бревна потоньше почти вплотную к телу и нанося множественные порезы каждому. В момент соприкосновения с землёй, те раскололись на множество обрубков по местам порезов. Но маг не позволил обрубкам разлететься, накинутая воздушная сеть стянула их в отдельную кучку. В это время большое бревно уже прошло верхнюю точку взлёта и устремилось к инструктору. Из земли вырос толстый, но острый шип и ударил в торец бревна, заставив то расколоться вдоль. Явно ожидающий такого исхода маг в это время поднял руки в сторону каждой половинки и выпустил из ладоней настолько интенсивный поток пламени, что земли достигла только зола.
  - Конечно, хороший боевой маг мастерски владеет несколькими школами магии, это позволяет разнообразить тактику - расправившийся с брёвнами в считанные секунды Фредерико повернулся к студентам. - Но, не менее важны владение собой и воля к победе. Именно начальным этапом этой тренировки мы здесь и заняты. Сила, ловкость, выносливость, координация движений - может показаться, что этим должны заниматься линейные бойцы, но на деле магу данные качества нужны не меньше.
  Этот эпизод дал много пищи для размышлений. Вспомнилось ещё свежее впечатление от выступления Ариэль. Конечно, обладающий временем на подготовку маг жизни весьма силён. Но сблизившийся с целью боевой маг представляет собой машину смерти. А ещё, Ариэль упоминала задирающих нос магов. Каковым Фредерико очевидно не являлся.
  Сила и координация движений инструктора заслуживала особого внимания. Притом, что атлетом он отнюдь не выглядел. Фредерико настолько хорошо чувствовал окружающую его обстановку, что даже не использовал магические щиты. Важность гармоничного развития теперь достигла сознания Леры.
  Воспользовавшись тем, что Аниель ушла в себя, девушка подошла к Марни:
  - Всё ещё жаждешь наставничества Ариэль?
  - Ты то и тогда показала себя скептиком. - без запала прокомментировала та.
  - Вовсе нет, она действительно впечатляет.
  - Не похоже, что боевые маги просты. Есть крепкие орешки, как наш тренер. Но... я всё ещё хочу учиться у неё.
  На следующий день на переменке утренних занятий, Лера с любопытством наблюдала за Аниель. Хотя обычно округлое лицо подруги было маловыразительным, сейчас в уголках глаз была заметна решимость.
  Она встала, словно преодолевая сопротивление, и, опустив плечи, пошла на другой конец аудитории. Остановилась перед парнем и набравшись смелости подняла глаза. Тот, почувствовав, что происходит нечто необычное, замер и даже покрылся лёгким румянцем. Аниель чуть поколебавшись достала руки из за спины и протянула их к парню. В руках был конвертик из розовой бумаги, к тому же украшенный наклеенными сердечками еще более яркого розового и красного цвета. "Так вот что за принц" удивилась Лера. Про парня в красной мантии она знала пока не многое, звали его Верден и учился он довольно хорошо.
  Всё происходило в полной тишине. Парень вытянул руки и взялся за конверт со своей стороны. На секунду парочка застыла, глядя друг другу в глаза, пока идиллия не оказалась разрушена громким фырком. Лера огляделась. Внимание всей группы оказалось сосредоточено на происходящем. Неодобрение выказала высокая блондинка, всегда ведущая себя весьма независимо и не вступающая пока в кружки по интересам. Парочка также обернулась на звук и, увидев его источник, Верден тут же отдёрнул руки, отпустив письмо.
  - Выскочка! - прокомментировала стоящая рядом с Лори девушка в голубой мантии.
  Сначала уши, а затем и всё лицо Аниель залила краска. Она потерянно застыла в аудитории и вскоре, увидев выражение неодобрения от большинства, выбежала прочь. Верден сел на своё место и постарался не привлекать внимание. Лера чувствовала себя потерянной. Что происходит, казалось в группе все нормальные люди, да и конфликтов пока не возникало.
  Девушка постаралась разобраться. Группа снова разбилась на кружки по интересам по три-четыре человека с новой темой для обсуждения. Темы выскочки преобладали в основном у девушек, парни обсуждали случившееся между собой более нейтрально, но были рады возможности посмеяться за чужой счёт. Блондинка, с которой всё началось, по прежнему сидела в одиночестве с надменным видом. Венетта, Лера припомнила её имя, отличница и аристократка, до сегодняшнего дня фокусом общего внимания не была.
  К началу урока Аниель вернулась и тихо уселась на место, не отводя взгляда от парты. Лера надеялась, что случай забудется и уроки дадут новую тему, как случалось до этого. Однако, тема получила дальнейшее развитие на обеденном перерыве. Подруги направились в столовую. Аниель не желала обсуждать происшедшее и отмалчивалась по дороге, когда на неё внезапно полился поток воды. На Леру также попали брызги и она сразу отпрыгнула от опасности.
  - Ани идём, - потянула за руку застывшую на месте подругу. Послышался звук захлопнувшегося окна сверху. Виновник, а скорее виновница, на глаза не попался.
  Лера отвела подругу переодеться в общежитие, где та и осталась, отказавшись теперь идти обедать.
  После столовой девушка нашла Марни, с этой студенткой был более менее налажен контакт.
  - Что случилось с группой?
  - А что не понятного? - та удивилась.
  - Все внезапно накинулись на неё, но она же не сделала ничего плохого!
  - Разве ты не знаешь кто такая Венетта?
  - Нет.
  - Седьмая дочь герцога Банир, третьего по значению в нашей провинции.
  - Но я думала, что все маги равны.
  - Возможно так и будет, после выпуска, хотя я бы на это сильно не рассчитывала.
  Разговор оставил привкус горечи на языке. На оставшихся занятиях Аниель сидела тихой мышкой, но это не спасало её от подколок. Лера краем глаза наблюдала за Венеттой. Та с ленивым интересом наблюдала за ситуацией, не придавая впрочем ей какого либо значения.
  Лера заметила, что группа из пяти девушек, задирающая подругу, частью которой была и Лори, периодически также отслеживает реакцию герцогини. Впрочем, отсутствие реакции не мешало им продолжать.
  После ежедневных самостоятельных упражнений, у Леры, отдыхающей на кровати, наконец полностью сложилась картинка происходящего. В прошлом подобное уже случалось. Когда девушка была в пятом классе, Ирину обидел мальчик, на что та публично объявила, что с сегодняшнего дня с ним никто не разговаривает. И с ним действительно перестали разговаривать в школе. За пределами это правило не работало, во дворе он мог общаться с друзьями. По первой парень хорохорился, но после первой недели, отношение одноклассников постоянно ухудшалось, появилось даже пренебрежение. Лера сама в то время полностью поддерживала Ирину, считая бойкот правильным средством. На третьей неделе парень сломался и публично вымаливал прощение. Он был прощён, но все запомнили силу лидера.
  Венетта здесь имела силу как неформального лидера, так и лидера по статусу. Поэтому, с одной стороны, все чувствовали подсознательную тягу подчиняться, а с другой, часть хотела выслужиться и занять место повыше в иерархии стаи. Проблема состояла в том, что лидер приказов не давала, и группа пыталась уловить желания и отношение к происходящему герцогини. Сейчас просто предоставился удобный случай. Кстати, результат сегодняшних наблюдений показал Лере, что подсознательно она тоже признаёт герцогиню лидером.
  Ситуация между тем выглядела нехорошо. Хотя в их классе в школе такого не происходила, Лера видела и реальную травлю. Одному ученику пришлось перевестись, когда в результате не решённого вовремя конфликта, парня гоняли по всей школе. Во что может вылиться сегодняшнее происшествие? Лера легко могла представить себе и грязные тряпки в лицо и порезанную в лоскутья спортивную форму.
  Девушка посмотрела на Аниель. Та всё время по окончании занятий провела в постели, уставившись пустым взглядом в потолок и не реагируя на попытки Леры заговорить. Можно ли свернуть развитие ситуации с пути, куда та движется? Лера и сама не имеет здесь ни авторитета, ни друзей, которые могут встать на её сторону. Верден, которому вроде понравилось признание девушки, отступил. Отношение Марни однозначно показывало, что она против герцогини никогда не встанет.
  Внезапно Леру посетила мысль о самой герцогине. Она ни разу словами не выразила своего отношения. Может ли выход быть там же, где и вход? Девушка встала. Почему бы не узнать.
  Узнав у дежурной комнату, где проживает Венетта, Лера прошла в крыло платников. Остановилась перед нужной дверью, сделала несколько глубоких вдохов, и постучалась. Вскоре дверь открылась. Молодая герцогиня изучила стоящую перед ней девушку.
  - Зачем пришла?
  - Поговорить.
  Венетта пропустила Леру и остановилась в коридоре. Допускать в комнату явно не собиралась. Та быстро осмотрелась, собираясь с мыслями. От её комнаты отличалось кардинально. Просторный коридор вёл в две комнаты с элегантной обстановкой, через неплотно прикрытую боковую дверь была заметна ванная.
  - Я насчёт Аниель.
  - Какое отношение это имеет ко мне?
  - Она хорошая девочка и не заслуживает отношения, что группа проявляет сейчас.
  - Что же ты хочешь от меня?
  - Дайте ей возможность извиниться, - вообще-то Лера была не уверена, что это правильная линия поведения, но понимала, выставлять требования человеку выше статусом дело бесперспективное.
  - За что?
  - Нам, муравьишкам, ползающим под оком небожителей, такое сложно понять, - тут девушка позволила проявиться в голосе доле иронии, - но, похоже, это будет правильным решением, - серьёзно закончила Лера.
  - Что же заставит меня услышать голос муравьишки, заползшего ко мне? - усмехнулась Венетта, впервые проявив интерес к общению.
  - Почему бы не наладить хорошие отношения с магом. Люди помнят добро.
  - Так ты оказывается уже толковый маг.
  - Сегодня нет, только учусь, но в своих способностях уверена: к выпуску никто не сможет назвать меня бесполезной.
  - Оу, будущий великий маг ищет покровителя.
  - Ищу помощи. Что касается будущего, кто на линии фронта, где все мы будем через четыре года, откажется иметь дружественно настроенного целителя?
  - Сказки о будущем? Я такое не ем. Впрочем, что-то в тебе есть... Хорошо, я дам возможность доказать, что ты не просто муравьишка. Скоро будет праздник урожая, Академия тоже участвует. Неподалёку находится винная лавка Фаэро, принеси оттуда бутылочку Золотого Танирского.
  - Но на территорию Академии запрещено проносить алкоголь.
  - Верно.
  - И по правилам нарушителя ждёт наказание.
  - Верно.
  Лера вздохнула. Жизнь легче не становилась.
  - Вино даже по названию дорогое, а у меня нет денег.
  Венетта сделала паузу, окинула девушку долгим взглядом и сходила в комнату.
  - Держи, муравьишка, - протянула золотую монету.
  Лера поблагодарила и отправилась к себе. Голова была занята поиском решения.
  По дороге узнала на вахте, как найти список дежурных на проходной. Было два варианта, список висел в учительской комнате, а также был доступен сегодняшним дежурным. Так как сейчас уже поздно, учительская закрыта, так что проще было узнать, кто назначен на завтра, непосредственно на проходной. Лера сменила направление.
  За исключением особых случаев, ворота Академии были закрыты, посетители и учащиеся проходили через небольшой флигель. В нём дежурили маг охраны и один из студентов старшего курса. Лера выждала несколько минут и вскоре маг вышел наружу. В планы девушки не входила встреча с ним. У студента без проблем удалось выяснить имя сменщика и где его можно найти. Также Лера была одарена взглядом, будто парень насквозь видел её намерения, впрочем комментариев не последовало.
  К следующей встрече следовало подготовиться. С парнями Лера обращаться умела. Хотя её навыки лежали в иной плоскости, чем у красавицы Ирины и других популярных девушек. В детстве она с удовольствием проводила время с мамой на кухне, учась печь пироги, печенья и даже торты. В школе на принесённые вкусняшки выстраивалась очередь мальчишек и девчонок. Так что, каждый одноклассник готов был выполнить мелкую просьбу или поручение в надежде на вознаграждение в будущем.
  Большие общие кухни были на каждом этаже общежития. До ужина оставалось ещё немного времени, так что Лера принесла сюда предусмотрительно закупленные ингредиенты. Конечно, предполагалось, что они пойдут чисто на личное использование, но раз возникла такая ситуация, девушка решила использовать кулинарные таланты для улучшения коммуникации. Магические плиты для готовки принципиально не отличались от современных электроплит. Верхняя поверхность нагревалась, позволяя варить или жарить пищу, отделение внизу использовалось также, как обычная духовка.
  Тесто получалось не такой консистенции, что нужна для пирога. Лера положила немного на язык, всё равно по своему вкусно. Что ж, всё равно стоит попробовать, девушка смешала ягоды с мёдом и загрузила их в середину лепёшки. Пока что это не полноценный пирог, а ватрушка среднего размера. Загрузила изделие в духовку и выставила температуру. Пятнадцать минут спустя частых проверок процесса, вынула выпечку. Тесто потеряло форму, и расплылось почти плоской лепёшкой, ягоды из центра расплылись, дав некоторое сходство с пиццей.
  Лера отломила кусочек и помахала им в воздухе, чтобы побыстрее остудить. Распробовав, поняла, что -тесто получилось подходящим для печенья или пряника, разновидность которого она сейчас жуёт.
  Лера изменила пропорции ингредиентов и, смешав с остатками неиспользованного теста с прошлого раза, сформировала небольшие круглые печеньки. Теста хватало на две загрузки духовки, загрузив первую, девушка поняла, что можно не ждать готовности, и использовала соседнюю плиту. Пока ждала, Лера сгрызла получившийся пряник. Вскоре печенье оказалось готово. На этот раз получился полноценный продукт, которым не стыдно угостить.
  Наступило время ужина. Лера упаковала печенье и потащила хандрящую Аниель в столовую. За едой постаралась расшевелить подругу и описала своё видение ситуации. Так что девушка отправила чуть посветлевшую студентку заняться домашними заданиями, а сама пошла в мужское общежитие.
  Планировка здания принципиально не отличалось от общежития Леры. Посещение девушками этого места не регулировалось, в отличие от посещения парнями девушек, где доступ давали только по записи в журнал и только в дневное время. Найти по инструкции нужную комнату труда не составило.
  Дверь открыл на вид подвижный парень среднего роста.
  - Франц?
  - Он самый, - студент оглянулся в комнату и вышел наружу, прикрыв за собой дверь.
  - Вот, - Лера протянула упакованное печенье
  Парень окинул Леру взглядом. С первого взгляда можно было сказать, что он обладал весёлым нравом и являлся душой любой компании.
  - Влюбилась? - спросил он, приняв подарок и разворачивая бумагу.
  - Ммм, - протянула она, - ещё нет. У меня маленькая просьба.
  Франц сопроводил это поощрительным кивком, закидывая в рот печеньку.
  - Мы с подругами хотим отметить праздник... - парень хрустел выпечкой и находился в хорошем настроении. Лера выдержала паузу. - Бутылочка вина будет не лишней.
  - Угу, угу.
  - Пропустишь меня завтра?
  - Вот так сразу? Может сначала поцелуй? Романтика, встречи под луной, - его глаза лукаво заблестели.
  - Надо завтра, могу предложить кое-что получше.
  - ...?? Заинтриговала. Ладно, колись.
  - Скоро буду печь яблочный пирог, очень вкусный, тебе достанется самый большой кусок.
  Парень заразительно рассмеялся.
  - Ладно, ладно. Про пирог не забудь, а то простым поцелуем от меня не отделаешься. И с магом будешь разбираться сама, надолго им отходить не положено. Буду один - пробежишь без проблем.
  Следующий день принёс ещё немного боли Аниель. Те же девушки, что и вчера, не упускали удобного случая цапнуть подругу. Лера опасалась вставать на защиту грудью, зная как легко общественное мнение сметает одиночек, тем более что план по коренному решению проблемы уже был в процессе осуществления. Венетта вела себя словно ничто из происходящего её не касалось и не волновало.
  Днём по окончании занятий Лера увела подругу в парк. Следовало подготовить следующий шаг плана. Он включал в себя использование магии. Лера нашла дерево с большой сухой веткой. Магией жизни ослабила её связь со стволом. После практики в саду, это не являлось чем-то сложным. Теперь пришёл черёд Аниель. Подруга сосредоточилась и выдала поток ветра, заставив ветку отлететь в нужную сторону, показав, что тоже неплохо прогрессирует по пути магии. Тренировку можно было признать удовлетворительной.
  Возвращаясь из винной лавки, Лера приблизилась к условленному месту у внешней стены. Стена была в полтора человеческих роста и сверху накрыта сторожевым куполом. Это являлось общеизвестным фактом, многослойная магическая защита в мирном режиме не пропускала объекты крупнее птицы, а пропущенные помечала и давала сигнал магам охраны для расследования. При активации боевого режима система защиты была непробиваемой преградой для любой агрессии до тех пор, пока хватало внутренних ресурсов. По слухам, ресурсов было достаточно для многомесячных боевых действий.
  - Ани, ты здесь?
  - Да, всё готово.
  - Начинай отсчёт.
  Лера отправилось к проходной. По расчёту, идти было три минуты, это расстояние почти гарантировало, что сигнал придёт именно дежурному магу как ближайшему к месту происшествия. Упавшая ветка, задевшая защиту по идее не должна вызвать подозрений и инициировать магическое расследование никто не станет. Подойдя к флигелю проходной девушка услышала удаляющиеся шаги с другой стороны стены. Заглянула и, увидев подмигнувшего ей Франца, сидящего в одиночестве с книгой, поспешила пройти опасную зону. Вскоре она стучала в дверь Венетты.
  - А, это ты.
  Лера помахала сумкой, которая в ответ булькнула.
  - Проходи, - на этот раз аристократка провела её в комнату. - Ставь сюда.
  В открытом шкафу целая полка была заставлена бутылками. Среди более десятка уже знакомого Золотого Танирского стаяла и пара фигурных бутылок на вид ещё более дорогих. Лера поставила принесённую к товаркам.
  - Похоже мой поход был бессмысленным. Тебе же не нужно больше вина.
  - Ты думала я в чём-то нуждаюсь? - Венетта рассмеялась. - Это был всего лишь тест. Твой ранг повышен с муравья до... ну пусть будет почтовый голубь. Надо придумать новое прозвище.
  - Можно просто Лера.
  - Ладно, чем-то ты мне нравишься. Приходи на праздник после танцев сюда.
  - А по вопросу Аниель?
  - Пусть подойдёт утром, - махнула рукой аристократка. Мимолетное пренебрежительное выражение промелькнувшее на её лице показало Лере, что подруга по прежнему находится в ранге не стоящего внимания насекомого.
  Ободрённая результатом переговоров Аниель, взяв себя в руки, старательно делала домашние задания и вышла на пробежку с Лерой. Сама девушка также нарастила темп в занятиях магической практикой, чтобы покрыть вчерашнее отставание.
  
  Глава 9
  
  Прошла неделя. Лера вернулась в аудитории после обеда раньше обычного. Несколько парней собралось в кучку. Центром внимания был Бертон, плотный невысокий парень. Несмотря на первое впечатление увальня он выдавал отличные результаты на физкультуре. Бертон что-то рассказывал и показывал на парте, но наклонившиеся студенты заслоняли происходящее.
  Долетавшие обрывки фраз не давали представления о чём идёт разговор. Ситуация возбуждала любопытство, тем более, что знакомых девчонок пока не было и Лера чувствовала лёгкую скуку.
  - Эта нить идёт сюда, управляющее воздействие тут блокируется, но передаётся усиление, - подойдя поближе услышала Лера какую-то абракадабру. Ничего подобного на уроках ещё не было. Спины по прежнему блокировали обзор.
  Девушка положила ладони на плечи пары ближайших парней и слегка похлопала. Те обернулись, на лицах появилось лёгкое удивление и подвинулись, снова вернувшись к общению. Лера наконец протиснулась к центру. Как оказалось не зря. Над партой была создана трёхмерная модель какого-то устройства. Бертон поворачивал её и объяснял ребятам, что делает та или иная часть.
  Девушка была очарована. Происходящее напоминало эпизод из Звёздных Войн, где записывали и передавали с роботами трёхмерные послания. Лере вспомнилась легендарная первая серия, где принцесса Лея просит о помощи Оби Вана. Впрочем, еще большее сходство было с современными дизайнерскими 3д программами, за исключениям отсутствия плоского экрана - для магического изображения тут использовался объем пространства над партой.
  В этот момент Бертон разъединил деталь на три составляющие. Простота использования поражала. Лера активировала магический взгляд, чтобы разобраться, что происходит. Напрячь пришлось все силы, магические линии тут были очень тонкие и состояли лишь из нейтральной энергии, видеть которую сложнее стихийной. К сожалению понять что либо девушка не смогла, кроме того, что всё связано с небольшим кристаллом на столе.
  За несколько минут Лера разобралась с ситуацией. Бертон был фанатом магических артефактов и, в определённой мере, лидером парней, заинтересованных в глубоком изучении магии. Сейчас он показывал магического помощника по дому. Что-то вроде робота уборщика из фантастических книг. Чертежи содержал кристалл на столе, который в свою очередь являлся чем-то вроде ноутбука для магов.
  - Эй, а как ты управляешь им, - привлекла к себе внимание Лера, когда образовалась пауза и ребята задумались над очередным посылом Бертона.
  - Это не сложно, просто двигаю пальцами. Тебе интересны магические конструкты?
  - Мммм, - протянула Лера, "что это, вербовка в клуб"? - Не знаю ещё, а вот кристалл интересный.
  - Обычный информационный кристалл. Такие сейчас много где продаются.
  - Дай попробовать.
  - Легко. Для начала поставь руки вот так, - парень аккуратно обнял изображение ладонями. - И ощути подушечками пальцев упругость поля. Как только прочувствуешь, сможешь вертеть детали как угодно. Тут всё очень просто, управлять можно даже мысленно, правда этому я ещё не научился.
  Лера последовала примеру. Действительно, поле ощущалось легко, слегка пружиня при малейшем контакте. Изображение оказалось весьма чувствительно к любым движениям. Скоро девушка воодушевлённо крутила модель, приближала и удаляла отдельные части. Управление оказалось весьма похожим на тачпад ноутбука, разве что трёхмерный. По слухам, подобное управление было в развивающейся отрасли виртуальной реальности родного мира, правда Лера никогда не имела 3д очков и прочего оборудования, чтобы это проверить.
  После публичного принесения извинений Аниель, ту оставили в покое. Ситуация, казалось, вернулась к статус кво, но при этом обозначились расклады местного лидерства по группам, неприсоединившиеся одиночки и ставший непререкаемым авторитет Венетты. Активно участвовавшие в травле девушки не были приближены к небожительнице, в то же время и не были отвергнуты. Гретта и Лори из той компании оказались приглашены на частную вечеринку после праздника.
  Занятия многое дали Лере в плане освоения магии. Методики обучения были довольно интенсивными и в то же время гибкими, давая людям с разным темпераментом не потеряться в темпе. В группе девушки не было отстающих, хотя она была не уверена, что такая ситуация существует везде.
  Конечно, Лера не считала себя уже состоявшимся магом, но практические плоды были весьма ощутимы. Девушка активно осваивала магическое зрение, прогрессируя буквально с каждым днём. В свою очередь зрение помогало во всех областях магии, от плетений нейтральных энергий, до работы со своим профильным направлением в магии жизни, занятия которым были сконцентрированы на растениях.
  Определённым прорывом стало новое посещение садовода Ждана. Девушка пришла подготовленной в теории и практике: за неделю прочла три книги по профилю, практические занятия на факультете с Алитой также не прошли даром. По прошлой работе не было и слова нарекания, садовод поручил заняться ещё пятью проблемными деревьями.
  По оплате договорились к удовольствию обеих сторон. Теперь за дерево Лера получала по три серебрушки, причём в день работы, без необходимости ждать неделю проверки. Стандартом оплаты по городу была одна крона за взрослое дерево, так что Ждан экономил приличную сумму. Полторы кроны за час работы серьёзно подняли настрой Леры и мотивацию учиться. Проблемы деревьев на этот раз оказались гораздо проще, девушка затрачивала на каждое не более пятнадцати минут. Сказался и рост опыта.
  Расстались довольные друг другом. Садовод пообещал звать Леру при возникновении проблем, а также узнать у друзей, кому нужны подобные услуги. Академия не была абсолютно закрытым заведением, передать записку трудностей не представляло.
  До конца уроков из головы Леры не выходил кристалл. С одной стороны это был словно маленький компьютер из прошлого, с другой - что-то новенькое в магии. И то и другое было интересно, Лера обкатывала в воображении, что может сделать с таким артефактом. По окончании занятий Лера подошла к Бертону.
  - Ты такой любитель артефактов.
  - Ага, я такой с детства. Всегда знал, что стану магом.
  - А есть ненужный сейчас кристалл? Хочу научиться работать с ним.
  - Пожалуй, - парень задумался. - Могу дать тебе один, только не надолго. Пошли ко мне.
  Вскоре Лера разглядывала комнату Бертона. В отличие от аккуратной комнаты девушки тут было множество коробок, а стол был почти полностью занят кристаллами, деревянными планками и металлическими троссиками, производя впечатление лаборатории учёного, занятого экспериментами.
  - Держи, - парень протянул найденный в одной из коробок кристалл, такой же вытянутой формы и огранки, как и принесённый на занятия, но меньшего размера. - Памяти он держит небольшой объём, но думаю тебе для знакомства хватит. Верни в течении недели, у меня на него планы.
  - Благодарю. А как мне туда что-нибудь записать?
  - Это просто. Для первого раза можешь держать его в руке. Соедини своё сознание с артефактом и рисуй как в воображении.
  - Значит любой человек может им воспользоваться?
  - Любой маг, - поправил Бертон. - На каждое действие идёт расход магической энергии. И вообще, зайди в библиотеку, по кристаллам полно книг. Спроси любую для начинающего.
  Книга оказалась довольно полезной. Лера по диагонали просмотрела главы про классификацию кристаллов, методы использования с другими артефактами и проштудировала главы по практическому использованию.
  Девушка подключилась к выданному кристаллу, следуя пошаговой инструкции. Внутреннее пространство предстало перед её внутренним взором как несколько ячеек. Все, кроме одной, были пустые. Усилием воли Лера активировала заполненную ячейку, подав при этом ток энергии на кристалл. Рядом развернулась какая-то несложная схема. Что она должна делать девушке было абсолютно непонятно. Но манипуляции схема подавалась легко. Детали приближались и удалялись, как и при попытках в учебной аудитории.
  Вскоре эта игра Лере наскучила и она свернула схему. Активировала пустую ячейку и перед ней развернулось пустое пространство. Магическая подсветка помогала понять его границы. Следуя инструкции, девушка мысленно нарисовала линию. Пришлось приложить заметное усилие, но линия появилась, как и была запланирована. Затем были попытки нарисовать прямоугольники, круги, овалы и прочие геометрические фигуры, которые только приходили на ум. Лера старалась выдерживать правильные пропорции фигур. Поначалу на это пришлось уделять пристальное внимание, но со временем артефакт стал слушаться лучше.
  Уже освоившись, Лера приступила к созданию трёхмерных фигур. Эта задача оказалась сложнее, требовалось чётко представлять фигуру в своём сознании, чтобы успешно перенести в артефакт. Создание правильного шара Лера посчитала большим достижением.
  Вскоре после этого Аниель позвала её на пробежку. Оказалось, что девушка полностью отключилась от реальности на несколько часов. Давно её не увлекало что-то настолько сильно и всеобъемлюще. Вставая, Лера слегка пошатнулась. С удивлением она осознала, что энергетический резерв пуст на три четверти. Пожалуй, занятия с артефактом можно было засчитать за полноценную магическую тренировку.
  С начала утренних занятий Лера предвкушала возвращение к игре-занятию с кристаллом. Однако в обед от этих мыслей оторвал услышанный разговор.
  - Как он надеется выиграть? Конечно магия огня сильнее, - Гретта, сама обладательница красной мантии, сплетничала с Лори.
  - Видела бы ты нашу наставницу Ариэль, взяла бы слова назад. Помнишь, я тебе о ней рассказывала.
  - Этот жизнюк всего лишь третьекурсник. И имеет наглость спорить с одним из сильнейших четверокурсников.
  - Наглость второе счастье. Не думаю, впрочем, что у него много шансов.
  - Что происходит? - Лера подошла к Лори. Хотя та выступала против подруги и оставила о себе негативное впечатление, отношения между девушками были нейтральными. На факультетских занятиях они бывало перебрасывались парой фраз, хотя и не состояли в одной группе.
  - Дуэль. После занятий будет на полигоне. Они поспорили, чья магия сильнее.
  Такое событие Лера пропустить не могла. Аниель также заинтересовалась и решила составить компанию. Когда подруги подошли к полигону, он оказался заполнен. За пределами боевой зоны было множество людей. Дерзкий вызов привлёк внимание студентов с разных курсов. Судя по разговорам вокруг, в основном люди пришли посмотреть на падение наглеца, но были и те, кто с интересом ожидал, что магия жизни может противопоставить огню.
  Вскоре появились дуэлянты. Высокие парни, один в зелёном, другой в красном заняли свои места на арене. Мага огня звали Переск, а его противника Гранер. К ним вышел преподаватель и негромко обговорил правила проведения боя. Собственно, правила были известны всем и занимали специально выделенную главу в правилах Академии. Бой проводился исключительно на полигоне, который оборудован артефактами защиты, не дающих наносить повреждения сильнее ушибов. Силовое поле защищало как публику от случайного попадания боевой магии, так и дуэлянтов от желающих незаметно помочь предпочитаемому претенденту.
  Преподаватель покинул арену и, активировав защитное поле, дал сигнал начинать. Оба начали с построения защиты. Переск в несколько приёмов выстроил вокруг себя огромное шарообразное поле из пламени, с каждым разом повышая его плотность. Третьекурсник в это время несколькими движениями рассеял на поле множество семян и навёл ладони на себя.
  Обычным зрением ничего не было видно, так что Лера переключилась на магическое. Гранер пропускал через себя интенсивно искрящий поток жизненной энергии, назначение которого девушка понять не могла. Затем он повернул ладони от себя и рассеял энергию вокруг себя, активируя рост семян. Несколько крупных жгутов энергии одновременно с этим ушли в землю вокруг парня. Бросив мимолётный взгляд на противника, очевидно заканчивающего приготовления, он укрупнил один из жгутов, в ответ на что из земли вылезло лианоподобное растение и обмоталось вокруг пояса парня. К удивлению Леры, корень тоже выскочил из земли за телом лианы и теперь болтался у пояса. По всему полигону начали активно прорастать ростки, когда Переск закончил с защитой и перешёл к нападению.
  Его руки окутали кольца пламени. Маг огня вытянул левую в сторону противника и с неё сорвался небольшой шар. Гранер лёгким движением прыгнул на два метра. Переск тут же метнул новый шар другой рукой, начав двигаться в сторону противника. Третьекурсник понёсся по кругу, каждым шагом преодолевая по два-три метра. Среагировав на эту тактику, Переск занял центр и стал последовательно забрасывать противника огнём. Согласно тому, что видела Лера, тактика изматывания не должна была сработать против мага жизни. Наложение на себя заклятия вначале боя скорее всего имело целью поднять выносливость или ловкость. Кроме того, в магическом зрении было видно, что с каждым прыжком третьекурсник активирует рост растений под ногами, выполняя какой-то план.
  В какой-то момент Переск тоже сообразил, что продолжение в том же духе сыграет на руку противнику и бросился на сближение. В это время Гранер уже приближался по кругу к месту, с которого начался бой. В этом месте теперь стояли несколько деревьев под два метра высотой, с каждой секундой увеличиваясь в объёме. Переск гнался за мчащимся третьекурсником, с каждым движением поворачиваясь по кругу, пока в его поле зрения не попали деревья.
  На мгновенье он нахмурился и приостановился, позволив противнику занять место среди наливающейся зелени зарослей. В следующий момент он соединил руки, а кольца пламени преобразовались в подобие огромного огненного двуручного меча. С разбега четверокурсник прыгнул вперёд, словно намереваясь разрубить соперника, одновременно с лезвия полился поток энергии, воспламеняющий деревья. Разбег был остановлен стволом одного из деревьев, внезапно наклонившегося на сорок пять градусов и сбросившего фальшивую крону. Верхушка дерева оказалась остро заточенным колом, упершимся в щит мага и высекшим искры.
  Переск отпрыгнул. Деревья продолжили гореть, Гранер жестом руки обсыпал листву вниз и активировал новое озеленение. Между тем, по периметру боевой зоны выросли небольшие деревца. Часть была прямыми, остановившими рост на полутора метрах, часть кустарникового типа, усеянными теперь соцветиями.
  Огневик решил применить новую тактику и сформировал сразу семь полуметровых файрболов. По велению мага они устремились в сторону противника, не целясь в одну точку, а перекрывая пути отступления. У Леры возникло чувство, что эти шары отличаются от предыдущих снарядов. Третьекурсник прыгнул в сторону, в месте приземления корень лианы с пояса тут же ушёл в землю, утянув вниз, к удивлению девушки, почти всю надземную часть, оставив лишь одну петлю на поясе мага. Следующий прыжок в просвет между двумя шарами и вот место предыдущего приземления поглощено взрывом. Натянувшаяся лиана погасила инерцию и не дала влететь в зону поражения следующего шара. В момент, когда тот начал взрываться, лиана выдёнула мага назад.
  Взгляд словно приклеился к стремительно перемещающемуся магу. Лера даже встряхнула головой и охватила картину в целом. Три огненных шара только что взорвались в роще деревьев, практически уничтожив их ветви и листву, впрочем магическое зрение показывало, что в стволах всё ещё много жизненной энергии и они вполне могут быть использованы для боя. Видимо, к подобным выводам пришёл и Переск, позволивший вернуться на исходную позицию третьекурснику, и формирующий теперь новую россыпь шаров.
  Тут начали взрываться соцветия кустов периметра, знаменуя собой начало первой атаки мага жизни. Струи пыльцы мгновенно достигли огневика и начали быстро разъедать щит. Спустя секунду щит превратился в решето. Переск запустил шары в соперника, а тот, начав манёвр уворота, заставил прямые деревца у периметра выстрелить десятком острых дротиков. Огневик осознал опасность и напружинил ноги, собираясь прыгнуть. Проблема оказалась в том, что дротики летели очень быстро, во много раз быстрее огненных шаров. Пара дротиков преодолели щит сквозь дыры и ударили Переска в руку и бок. Защита полигона работала превосходно, дротики упали наземь, не пробив даже кожи, но толкнув мага так, что он потерял равновесие.
  Огневик побледнел, прекратил нападение и сосредоточился на восстановлении щита, наращивая слой за слоем. Гранер тем временем запустил повторную атаку. Ему удалось снова добиться успеха. В прорехи щита теперь попало целых три дротика, ударившие в ноги успевшего подпрыгнуть Переска. Лицо огневика исказила ярость, он бросил попытки защиты, поднял руки к небу и изверг вокруг себя несколько последовательных волн пламени. Гранер уклонился от первой волны и встал за стволом дерева, принявшего на себя последующую. Но целью Переска на этот раз был не противник, а его оружие. К седьмой волне все кусты и деревья обратились в золу.
  Гранер понял расклад ещё при первой волне и стал готовить контратаку. Лера снова смотрела, не отрывая взгляда от мага жизни. Тот снова проводил какое-то самоусиление. Когда всё тело было наполнено интенсивным зелёным светом, он выстроил дополнительный белый каркас на поверхности и бросился в атаку. Движения парня ускорились раза в два, он проскочил сквозь последнюю волну огня, не получив видимого урона и нанёс прямой удар ногой в грудь огневика прямо сквозь щит. От боли тот скорчил гримасу и принял защитную стойку. Гранер неуловимо быстро переместился и ударил в оказавшийся не прикрытым бок.
  Переск понял, что защитная тактика ставит его в невыгодное положение и выставил перед собой руки, одновременно прикрывающие голову и формируя в них пламенный меч. Новый прыжок перенёс Гранера далее за спину соперника. Лера сосредоточила все внимание на моменте удара. На этот раз удалось достаточно чётко рассмотреть происходящее на уровне энергии. Проходящая сквозь всё ещё работающий огненный щит нога третьекурсника постоянно теряла покрытие белым барьером. В момент нанесения удара терялась также огромная часть и зелёной энергии. Получив удар ногой в спину, Переск упал вперёд, но перевёл падение в кувырок.
  Третьекурсник бросился вперёд, но теперь было заметно, что магическое ускорение закончилось, скорость сравнялась с соперником. Лера видела, белый барьер почти полностью исчез. Он попытался ударить, однако на этот раз Переск оказался быстрее. Огневик крутанулся и встретил третьекурсника ударом пламени меча. Меч раздвинулся в стороны словно веер, делая попытку уворота бессмысленной. Гранер сформировал зеленоватое поле, в которое тут же вгрызся меч. Переск отпустил левую руку от меча и сформировал исходящий из неё толстый хлыст пламени, который тут же ударил за спину соперника. Целью был не третьекурсник, а всё ещё привязанная к его поясу лиана. Хлыст разрезал лиану как горячий нож масло.
  Отчаяние исказило лицо Гранера, который понял, что лишился возможности отступить. Кроме того, похоже было, что его силы уже на исходе. Понял это и Переск. Он сделал захлёст и теперь удерживал третьекурсника левой рукой, постепенно истощая его защиту, а правую с мечом поднял вверх, наращивая в нём уровень энергии.
  - Остановить бой! - на арену вбежал преподаватель. Переск замер, но заклятия пока не отменил. - Признаёшь поражение?
  - Да... - Гранеру оставалось лишь признать очевидный факт.
  - Дуэль окончена! - преподаватель убедился, что Переск отменил боевые заклинания, и оставил дуэлянтов, погасив защиту полигона и силовой экран.
  - Хм, у нас есть ещё одно незаконченное дельце, - смерил соперника с головы до ног огневик. Посмотреть было на что. Мантия Гарнера была вся в дырах и пропалинах. Обе ноги почти голые, особенно справа, где одежда выгорела почти до неприличного уровня. На его фоне Переск выглядел отлично, мантия практически целая, лишь местами запылённая.
  - Ладно, признаю, ты сильнее.
  - Это не то, о чём мы договаривались.
  - Магия огня сильнее жизни, - нехотя выговорил третьекурсник и развернулся.
  - Это было очевидно с самого начала, дуэль была необязательна, - улыбнулся в спину уходящего соперника победитель.
  Переска обступило множество людей, поздравляя с победой. Большую, по крайней мере наиболее активную, часть составляли девушки в красных мантиях. Похоже студент был крайне популярной личностью. Насколько Лера поняла из обсуждений окружающих, большинство было согласно, что исход боя был определён ещё до начала и огневик победил, не прилагая особых усилий.
  - Ты тоже здесь? - к девушке подошёл Бертон. - Болела за зелёного?
  - Я его не знаю, но бой вышел очень интересным.
  - Да ладно? Оба ведь считаются гениями своих курсов, - парень потёр затылок. - Есть успехи с освоением кристалла?
  - Ага, тема супер, вчера часа четыре с ним возилась.
  - Как тебе моя схемка?
  - Я в этом совсем не разбираюсь. Сейчас учусь рисовать сама.
  - Заинтересует, обращайся. У нас с ребятами есть куча идей.
  У Леры тоже была куча идей. Но как их объяснить, да и нужно ли, она не знала. Несколько следующих дней всё свободное время девушка уделяла кристаллу. Натренировавшись уверенно воспроизводить простые геометрические фигуры, она приступила к созданию собственных изображений.
  Первые попытки получились похожими на карикатуры. Медведь оказался слишком тощим и напоминал крысу, а петух скорее дятла. Навык, тем не менее, постепенно нарабатывался, позволяя затрачивать на работу меньше энергии, как магической, так и нервной.
  Тогда Лера решила отойти от реалистичности и рисовать в мультяшном стиле. Стоящий на задних лапах толстый медведь, похожий на коалу выглядел весьма забавно. Увидев результат, от смеха Аниель выпала из реальности минуты на две. Воодушевлённая успехом, девушка продолжила исследования. Она стала специально выпячивать недостатки, достигая комического эффекта.
  Прорыв произошёл, когда Лера открыла возможность записи движений, с дальнейшим воспроизведением. Хотя открытие и было случайным, на деле оказалось, что в учебнике об этом упоминалось, просто девушка при чтении пропустила информацию как не существенную. Первым же делом Лера заставила отплясывать смешного медведя, доставив себе с подругой немало веселья.
  
  Глава 10
  
  Новый кристалл стоил серебренную крону. Сумма не малая, но теперь для девушки, наконец переставшей ощущать себя в крайней нужде, вполне подъёмная. Пришло время вернуть тренировочный кристалл хозяину. Такой же маленький артефакт стоил четыре-пять серебряных чешуек, но Бертон посоветовал сразу брать средний, такой же, как он использовал обычно для исследований.
  Лера посетила ближайшую магическую лавку, кстати, оказавшуюся крупнейшей в городе. Здесь продавались различные ингредиенты для создания зелий и артефактов, книги по каждой области магии и смежных дисциплин, а также множество предметов неизвестного пока назначения. В секции кристаллов были представлены артефакты по нескольку моделей всех форматов, от маленьких, размером с мизинчик, до огромных, размером с арбуз. Продавались и заполненные кристаллы. По словам владельца, самыми популярными были записи выступлений известных театральных трупп. Впрочем, развлекательных записей было не очень много, да и девушка пока не ощущала готовности тратить на них деньги.
  Настал день празднования урожая. Этот день традиционно праздновался всеми слоями общества под открытым небом. Даже высшее сословие покидало бальные залы, хотя это не означало, что они собирались вливаться в городскую толпу. Аристократы, как правило, этот день проводили в загородных поместьях.
  Академия праздновала на своей главной площади, уже с утра место было оборудовано длинными столами под угощения и сложенными дровами в центре для огромного костра. Костёр был центральным событием, с которого начинались традиционные народные пляски. Лера узнала заранее, как тут пляшут, оказалось весьма незамысловато, специальная подготовка не требовалась, смотри как делают другие и повторяй, на этом празднике никто не упрекнёт.
  Девушка подговорила Аниель потренироваться в комнате, кроме получения практического навыка, у неё была ещё одна задумка. Посмотрев и попробовав движения парных танцев, Лера засела за кристалл.
  Первой идеей было взять образ медведя, уже имевшего успех в их узкой компании. Старый мишка остался в отданном кристалле, так что воссоздавать образ пришлось с нуля. Много времени это не заняло, по ходу дела Лера вносила небольшие правки. Осмотрела результат, теперь медведь выглядел с одной стороны симпатичнее, с другой забавнее. Создавая ему пару, девушка поняла, что придать женские черты животному ей пока не хватает мастерства, и просто уменьшила модель. Половые различия решила придать элементами одежды, головными уборами, а также украшениями на самке.
  Следующим шагом, Лера создала сцену, где будет происходить действие. Полянка в лесу в окружении деревьев, в центре которой горит костёр. Здесь также был применён принцип мультипликационного упрощения, но даже с ним создание окружения заняло более часа. Девушка вспомнила первую полноценную магию, что видела в этом мире, показ иллюзии замка на окраине деревни, и почувствовала зависть к мастерству мага.
  Заставлять модели двигаться было совсем не так трудоёмко, как создавать их. На этом этапе Лера уже начинала испытывать удовольствие от работы. Медведи сначала отплясывали вокруг костра в одиночку, затем объединились в пару. Запись можно было легко перематывать вперёд и назад, что позволяло редактировать любую часть сцены. Лера несколько раз прошлась по элементам танцев, превращая недостатки своего управления движениями моделей в комическую неуклюжесть самих мишек.
  Расположившаяся рядом подруга зачарованно наблюдала. Она была готова часами смотреть на возникавшее чудо. Хотя на деле, окончательный вариант записи длился около пяти минут. Иногда Аниель вскакивала и демонстрировала текущий элемент танца. Такая наглядность весьма помогала в работе. К тому же, в сознании Леры подруга представлялась похожей на медвежонка, позволяя провести мысленную связь движений в реальности и в пространстве кристалла, что делало танец более живым.
  Закончила Лера после обеда.
  Праздновался день урожая в следующее за равноденствием воскресенье. В империи это был главный праздник, по значению сравнимый с Новым Годом на Земле. Почти все жители в этот день не работали, исключением, пожалуй, были торговцы, с радостью открывавшими лавки, небезосновательно рассчитывая получить гигантские прибыли. Но и они закрывались задолго до заката, спеша присоединиться к празднующему народу.
  Ближе к вечеру подруги вышли на площадь. Здесь уже было множество людей. Праздник был без официальной части, преподаватели не выступали с трибуны, а общались наравне со всеми. В некоторых местах были видны просветы - люди становились в небольшие круги, давая возможность выступить желающим.
  Лера подошла к ближайшему. Студент в коричневой мантии ловко управлял каменным кубом. При внимательном рассмотрении оказалось, что почти метровый каменный куб стоит на тонких ножках и приплясывает, повинуясь движениям рук мага. Студент и сам с удовольствием двигал попой в такт слышимой ему одному мелодии. Люди вокруг легко заражались атмосферой, шутили и смеялись над особо неуклюжим движением куба.
  - Спасибо, спасибо, - студент шутливо раскланялся на очередной, особо дружный, всплеск смеха. - Следующий номер, подвиньтесь чуть чуть и берегите ноги!
  Теперь куб двигался в другом ритме. Приплясывание сменилось прыжками и даже кувырками в воздухе. Куб катался по кругу и забавно дрыгал ногами в воздухе, напоминая брейк дансера из родного мира.
  Лера посетила несколько шоу иллюзионистов, где особенно запомнился один мелодраматический сюжет околотеатральной постановки, включающий любовные страдания, дуэли и смерть главного претендента на сердце дамы.
  Весьма популярными тут были и огненные шоу. Парочка студентов в красном ловко жонглировала несколькими огненными шарами величиной с кулак, а затем, надув один большой шар, явно боевого размера, устроила нечто похожее на пляжный волейбол.
  Все представления проводились студентами, в основном старших курсов, преподаватели наслаждались праздником в качестве зрителей. Атмосфера веселья захватила Леру, у неё даже появилось желание показать свою запись танцующих медведей, но смелости попросить окружающих расступиться и громко объявить номер не хватило. В конце концов пришло время зажечь костёр и начать всеобщие пляски. Девушка отложила мысль о публичном дебюте, решив вернуться к изначальному плану. Всё таки артефакт создавал довольно маленькую картинку, смотреть которую лучше в тесной компании.
  Начало танцев застало подруг у столов с угощением. Здесь среди обилия фруктов было также множество сладостей и пироженых, показывающих высокий уровень мастерства работников столовой. Лера в очередной раз убедилась, что обычно студентов кормят по какой-то специальной программе, не предусматривающей много сладкого. По площади распространились звуки музыки из заранее установленных по периметру артефактов.
  Толпа пришла в движение. Никто не стеснялся плясать. Аниель потянула Леру к увиденным недалеко знакомым. Направление было выбрано в сторону Марни. Хотя эта студентка и не была особым лидером в группе, рост и доброжелательное общение с большинством делало её определённым маяком на подобных мероприятиях. Она как раз заметила пробирающихся сквозь толщу людей подруг и помахала руками, приглашая присоединиться. Гомон толпы не давал возможности позвать кого либо вдалеке. Все возбуждённо общались с соседями, создавая плотную шумовую завесу.
  Двигаясь в танцах, Лера почувствовала, как её отпустило напряжение последних дней. Иногда ритмы мелодий менялись, и парни приглашали девушек сплясать вокруг костра. Так, вскоре Леру отыскал и увёл танцевать сначала Бертон, а после ещё несколько парней, как одногруппников, так и незнакомцев. Незамысловатые движения было несложно выполнять, кружась вокруг костра, всё ближнее пространство которого было отдано на откуп пар.
  Пляски длились больше двух часов, затем преподаватели устроили восхитительный фейерверк. В небе проносились сказочные птицы и рыбы, расцветали прекрасные цветы, рыцари и маги побеждали драконов. Это представление было исключительной прерогативой учителей, ведь сверху академию накрывал защитный купол, который важно было не задеть.
  После фейерверка люди постепенно расходились, хотя музыка продолжала играть ещё долго. К удивлению Леры, немало студентов покинули академию, желая принять участия в гуляньях в городе. Сама она отправилась в гости к Венетте, по пути узнав, что Аниель идёт на чаепитие к Марни. Лера испытывала радость, поняв за время праздника, что подруга в результате происшедших событий не стала изгоем и смогла наладить приятельские отношения с несколькими девушками.
  Дверь покоев аристократки была приоткрыта. Лера зашла в комнату, здесь уже было восемь человек, пятеро из группы и трое незнакомцев. У стены стояло два сдвинутых вместе стола с закусками и вином. Мебели было явно больше, чем в прошлый визит.
  - Садись ко мне, - Бертон обрадовался, увидев девушку снова. - Сейчас налью тебе бокал.
  - Чувствуй себя свободно, - на секунду отвлекшись от разговора, махнула рукой Венетта.
  Спустя минуту Лера расслаблялась на кресле рядом с парнем, потягивая вино.
  - Ты тоже из аристократов?
  - Хаха, нет, из преуспевающих торговцев.
  - А кто здесь из этих? - спросила Лера, наклонившись поближе и понизив голос.
  - Насколько я знаю, из присутствующих лишь Гретта, но придут ещё двое или трое.
  - Оу, неожиданно, - на фоне Венетты, Гретта вела себя вовсе не как представитель высшего общества.
  Постепенно подтягивались еще гости.
  - Вастер, рад тебя видеть! - вскочил Бертон, увидев вошедшего длинноволосого блондина в красном. В руке тот держал гитару, лицо озаряла жизнерадостная улыбка.
  - Привет всей честной компании, - он протянул алую розу Венетте. - И первой красавице Трана.
  - Веселись пока, - с благосклонной улыбкой приняла та розу.
  - Дружище, тут наливают наше любимое, - Бертон потянул парня в свой угол. - Настраивай свою игрушку, я сейчас притащу. Ах да, это Лера...
  Вастер кивнул, подвинул себе стул поближе и первым делом действительно стал подкручивать струны.
  - Мы с детства дружим, хотя парень уже год как заперся в этих стенах. Пришлось поступать, чтобы друг не зачах тут. - теперь Бертон проявлял ещё больше активности, чем обычно.
  - Врёт и не краснеет. Кто ко мне прибегал плакаться каждую неделю?
  - Спой чего-нибудь лучше, - буркнул, в самом деле немного смутившись Бертон.
  Блондин подмигнул девушке. Та сидела, расслабившись. Атмосфера была довольно дружеской. Венетта, за которой Лера наблюдала краем глаза, сейчас вела себя проще обычного, хотя аура властности никуда не делась. В сознании всплыла картинка домашнего обучения аристократки: "Приёмы бывают А официальные и Б неформальные", вызвав улыбку.
  - Скоро всё будет. Ты разведал сколько бутылок в запасе?
  - Нет, сейчас вторую допиваем.
  - Надеюсь, после такого прекрасного начала, нам не придётся догоняться обычным вином.
  Лера открыла рот, но тут же прикусила язык, решив не хвастаться осведомлённостью о запасах. В комнате уже было человек пятнадцать, из них лишь пятеро парней.
  Вскоре Венетта вспомнила про Вастера и помахала ему, очевидно указывая на гитару. Тот начал легко перебирать струны, продолжая болтать с Бертоном.
  Хозяйка поднялась и зажгла свечи на подсвечниках, затем погасила магический светильник. Обстановка приобрела романтический вид.
  Вастер начал петь, однако, вопреки ожиданиям Леры, не романсы, а весёлые студенческие песни. Публика быстро прониклась настроем. Многие знали слова и с удовольствием помогали с припевами.
  Песни сменялись мини играми и викторинами, так что скучать не приходилось. В какой-то момент образовалась пауза и Лера достала свой кристалл. Все заинтересованно сгрудились вокруг девушки. Записанное представление имело успех, Лёгкие улыбки вначале сменились громким смехом, мишки оказались популярны и зрители требовали повторения два раза.
  Теперь с Лерой общались охотнее, она поучаствовала в разговорах с разными студентками. Недавняя дуэль всё ещё была горячей темой в академии, не миновало обсуждение и эту компанию. Дискуссия развернулась насчёт массового использования огненных шаров.
  - Вы же понимаете, у жизнюка не было шансов с самого начала, - Гретта снова показала себя ярой поклонницей огневика.
  - Видели мы, как твоего возлюбленного пинали по всей арене, - неожиданно Венетта выдала позицию отличную от большинства. Впрочем, возможно, это была лишь подколка подруги.
  - Всего лишь на мгновение! - слегка покраснела та.
  - Меня больше впечатлил обстрел дротиками с одновременным пробитием щита, - высказалась Лера.
  - Так ты поклонница мелкого!
  Как в сознании Гретты высокий парень на два года старше её трансформировался в "мелкого" Лера не поняла. Вообще-то, хотя Переск был накачанным атлетом и, при одинаковом росте, на его фоне Гранер выглядел худым, это не помешало студенту школы жизни показать отличную силу и ловкость в ближнем бою.
  - Я видела его мощь, да и сражался он с студентом, проучившимся на год больше. Будь дуэль в лесу, Гранер победил бы.
  Гретта лишь фыркнула на это.
  - Будь дуэль в каменном доме, Переску потребовалась бы пара секунд на победу, - поменяла сторону Венетта. Лёгкость смены позиции показала Лере, что аристократка не придаёт большого значения результатам дуэли. - Иди в ученики к этому студенту, если он тебе так нравится.
  - Это как? - опешила девушка.
  - Система менторов, в правилах же это есть. Студенты первого и второго курса могут стать учениками у менторов третьего и четвёртого года. Наставникам что-то доплачивают к стипендии, так что польза тут обеим сторонам. Так как Гранер проиграл, большого наплыва желающих у него наверное нету, у тебя есть шанс.
  Лера задумалась, идея была интересная. Между тем Вастер с новыми силами принялся за песни, иногда аккомпанируя желающим спеть.
  Несколько раундов спустя Лерой стало овладевать желание тоже попробовать себя качестве исполнительницы. Она вспомнила, как в одно время они с подругами переделали песню американских рокеров Оффспрингов "Самоуважение", одно время весьма популярную в их среде, на свой вкус и нередко исполняли в домашнем караоке Марины. Довольно простая мелодия неплохо подходила для исполнения на акустике. В новой версии протагонистом стала девушка, за которой бегают парни, что та воспринимает как должное, позволяя себе свободно выбирать.
  Одним из преимуществ рока было то, что в лирике строгая рифма не важна, что позволяет переводить на другие языки, без потери изначального духа. Лера прошлась несколько раз про себя по словам на вессенском языке. Всё таки заклинание Жерома было превосходным, сознание девушки сейчас воспринимало новый язык наравне с родным, синхронный перевод не вызывал никаких трудностей. Правка была нужна лишь в согласовании рифм и ритмики.
  Лера тихонько напела Вастеру мелодию песни и припева, тот легко нашёл нужные аккорды. Исполняла девушка, слегка пританцовывая и изображая действующими лицами Бертона и самого гитариста. Песня с провокационным текстом зацепила внимание многих, на припеве кое-кто даже открыл рот.
  
  Когда я говорю, что мне нужен лишь ты,
  Ты подозреваешь, что я сплю с твоим другом.
  Когда я говорю, что все остальные лишь пена на воде,
  Спроси себя, сколько ты ещё готов потратить.
  
  Ты выставляешь себя крутым мачо,
  Но на самом ли деле ты веришь в себя?
  Чем сильнее ты страдаешь,
  Тем больше видно, что ты любишь по-настоящему. Так? Да!
  
  Бертон покраснел, когда девушка нежно провела рукой по его шевелюре при очередном пассаже. Лера с самого начала немного изменила звучание песни на озорной тон, чтобы излишне не шокировать публику, что принесло свои плоды. В конце многие смеялись, оценив циничный юмор песни.
  На деле все постепенно нагрузились вином, часть была навеселе, часть энтузиастов даже пьяны. Публика высоко оценила качество напитков и особо себя не сдерживала. Возможно, смелость Леры была инспирирована именно вином.
  Наконец настало время расходиться. На выходе из комнаты Бертон взял девушку за руку и утащил в сторонку за колонну. Здесь ему никто не мог помешать поцеловать Леру. Целовался он довольно умело, достаточно, чтобы быть первой скрипкой в паре. Несколько минут спустя девушка уже не знала отчего кружится голова, от вина или языка парня. Бертон обнял её за талию и повёл к выходу, иногда наклоняясь и шепча в ушко комплименты.
  Вскоре рука с талии опустилась на ягодицу, что резко активизировало мыслительные процессы. Парень был весьма приятен в общении, умён, хорошо разбирался в магии. Но внешне был несколько не в её вкусе. Бертон был кареглазым шатеном среднего роста, а Леру привлекали высокие голубоглазые блондины и, вот если бы на её ягодице сейчас была рука Вастера... Девушка задумалась, да, с гитаристом она пошла бы с удовольствием, но вот с целеустремлённо тянущим её куда-то Бертоном... Несомненно, предприимчивый парень найдёт такое место для уединения, какое Лера и представить себе не может, а в находчивости парня она не сомневалась.
  Сердце ничего не подсказывало, глубоких чувств между ними не было. Девушка приняла решение. У выхода она притормозила и обняла Бертона.
  - Ты такой хороший парень, - запустила руки в короткие волосы на его затылке. - Давай и дальше дружить, - Лера чмокнула его в щёку и сделала шаг назад. От подруг она раньше слышала, что ничто так не остужает любовный пыл, как предложение стать друзьями. Теперь же имела возможность убедиться в этом воочию.
  - Спокойной ночи, - она развернулась и пошла в свою комнату.
  - Спокойной... - услышала растерянный голос вслед.
  
  Глава 11
  
  Мысль о возможности заполучить наставника запала в голову Лере. С какой стороны ни посмотри, это казалось идеальным развитием дальнейшей магической карьеры. Сейчас студентов не перегружали домашними заданиями, чтобы они имели возможность глубже вникнуть в сложные магические концепции. Но для Леры они сложными не казались. Конечно на гения она отнюдь не тянула, не входя даже в тройку лучших студентов группы, но все магические дисциплины давались легко. Честно говоря, наибольшую головную боль доставляла математика, но и её Лера упорно грызла, постепенно беря в библиотеке книги популяризаторов, объясняющих на простых примерах сложные вещи.
  Если удастся договориться с Гранером, она могла бы узнать много нового с практической стороны. Начиная с методов тренировок и заканчивая тактикой боя, в чём считала третьекурсника особенно искусным. Так, например, Лера видела огромную пользу в тренировках по системе Жерома, а ведь здесь этому не учили. Возможно, не учили пока, но прогресс то шёл уже сейчас. Кстати, надо попробовать поддерживать или, точнее, наладить связь с магистром, девушка сделала зарубку в памяти.
  С утра она выяснила детали системы менторства. Всё оформлялось официально через администрацию. Ученик получал старшего товарища, который мог подтянуть младшего по любым дисциплинам. Эффективность оценивалась на полугодовых зачётах. При успешной сдаче экзаменов, ментор получал прибавку к стипендии до двух серебреных крон ежемесячно, в зависимости от оценок, причём с разовой выплатой за время обучения с начала оформления договора. С провалившим экзамены учеником договор, как правило, разрывался.
  Пообедала Лера быстро и вернулась в общежитие. Схема начала общения с парнями работала хорошо, не было причин не применить её снова. Задействовав несколько духовок, напекла большой пакет печенья. Подумав, разделила на две части, одну упаковала, вторую оставила на угощение знакомым.
  На следующей переменке раздала выпечку знакомым. Аниель и Марни получили угощение в первую очередь, очевидные сладкоежки искренне обрадовались печенькам. Бертон также с удовольствием принял подношение, было похоже, что после вчерашнего он не дуется. Чуть поколебавшись, направилась к Венетте, но тут получила решительный отказ с комментарием о не желании растолстеть. Аристократка на публике вела себя по прежнему холодно. Что было даже под стать её голубой мантии водного факультета.
  Остатки первого пакета были розданы всем желающим. Таковыми оказалась большая часть группы. О затратах Лера нисколько не жалела. Это были инвестиции в будущие отношения, ведь даже самый вредный человек будучи сытым становится чуточку добрее. В прошлом подобное выстраивание отношений всегда помогало, даже с людьми со скверным характером Лера имела определённое взаимопонимание. Такой подход работал и в онлайн играх, где люди, получив нечто полезное, хотя и не дорогое, например, зелье маны или магический свиток, пусть чуть чуть, да улучшали отношение.
  После занятия Лера отправилась в администрацию. Секретарь в приёмной выдала пачку анкет студентов, изъявивших желание стать менторами. Информация была довольно подробной и включала оценки по экзаменам за прошедший год. К сожалению, анкеты Гранера не обнаружилось. Девушка уточнила, зарегистрированных договоров с ним не было, значит третьекурсник не был особо заинтересован в учениках. Уточнив, где студент живёт, отправилась в мужское общежитие.
  На стук дверь открыл вихрастый студент.
  - Мне Гранер нужен.
  - Вставай, соня, к тебе опять девушка, - крикнул тот через плечо.
  - О, проходи, - донесся голос из глубины, с последовавшим отчётливо слышимым зевком.
  - Прогуляюсь немного, - вихрастый вышел, кинув напоследок, - цени!
  Пройдя внутрь, Лера увидела протирающего глаза студента. Комната выглядела довольно аккуратно прибранной.
  - Ты кто? - удивился парень, было похоже он ожидал увидеть кого-то другого. То есть другую.
  - Привет, Лера, возьми меня в ученицы.
  Гранер уставился на неё пристально, затем помахал рукой.
  - Да ну, не интересно.
  - Со мной не будет проблем, я хорошо учусь.
  - Все так говорят, потом окажется сиди с вами днями, ерундой страдай.
  - Честное слово, у меня всё отлично получается по текущей программе. Я хочу развиваться дальше.
  - Всё равно ты бесполезная. Мне и так есть чем заняться.
  - А вот и полезная, - Лера протянула пакет.
  Парень раскрыл упаковку и, немного подумав, закинул пару печенек в рот. Жевал он, чуть покачивая пакет, словно взвешивая на мысленных весах.
  - Ну, допустим, не абсолютно. Но этого всё равно недостаточно.
  - Ещё пироги, очень вкусные. Я отлично готовлю.
  - И где ты их прячешь? - Гранер обшарил взглядом девушку.
  Лера покраснела.
  - Я... я не сделала сегодня, - промямлила она, - если буду так часто печь, растолстею.
  Третьекурсник бросил скептический взгляд.
  - Но тебе могу хоть каждый день приносить! - попыталась исправить положение. - И прибавка к стипендии не лишняя, я точно сдам достаточно хорошо для максимальной.
  - Ну-у... возможно, - протянул Гранер и кивнул на стул. - Присаживайся. Покажи ка, что умеешь.
  Начала Лера с базовых манипуляций энергиями, которые провела достаточно уверенно. Затем достала из кармана семечко. Она уже давно постоянно носила с собой небольшой запас для тренировок. Пошарив глазами по комнате и не обнаружив никакого горшка с землёй, прорастила семя прямо на поверхности ладони, заставив корни оплести пальцы для устойчивости растения.
  Парень сидел с таким видом, будто спрашивал "... и это всё?"
  На это тоже был ответ. Лера начала выстраивать плетение по методу Жерома. Постаралась показать лучшее, чего достигла упражняясь ежедневно.
  - Неплохо, где этому научилась?
  - Меня немного потренировали перед поступлением.
  - Угу, видимо, сама пыталась развить направление, - на что Лера кивнула. - Неправильно, хотя и похвально. Это одна из вспомогательных техник третьего курса. Странно, почему её дали новичку.
  Гранер взял лист бумаги и набросал математическую задачу. К счастью, она оказалась довольно простой и Лера уверенно вывела решение за пару минут.
  - Ладно, очевидных проблем, вроде, нет. Но смотри, если обманула в чём-то, контракт разорву сразу, желания возиться с отстающими не имею. Пирогов это тоже касается, - на его лице появилась улыбка. Впрочем, Лера была уверена, что угроза вполне серьёзна.
  В администрации отношения оформили быстро, здесь никаких магических клятв не требовалось, согласие с условиями фиксировалось подписями в журнале. Первое занятие Гранер назначил на следующий день.
  На этот раз сосед не покидал помещение и с удовольствием присоединился к поеданию пирога. Вихрастого студента звали Валентин, также третьекурсник, но с факультета воды. Парни оценили кулинарный талант девушки, уничтожив большую часть пирога за пару минут.
  Нововведением в комнате стал большой горшок с землёй. Заданием Леры сейчас стало проращивание на скорость. Гранер показал к чему стремиться, тренировочное семя в его исполнении приобрело взрослую форму буквально за секунду. Сами парни засели за учебники, теоретическая накачка на третьем курсе была гораздо обширнее, чем у первокурсников.
  Девушка методично проращивала одно семя за другим, когда дверь без стука открылась и в комнату зашла студентка в голубой мантии. Лера было подумала, что посетительница пришла к Валентину, но обращение той к Гранеру показало ошибочность суждения.
  - А это ещё кто?
  - Это наш новый кулинар.
  - Не похоже... не морочь мне голову, мы тут магии учимся, а не кулинарии!
  - Как не похоже? Мы специально для тебя кусочек оставили, - он показал на пирог на столе и бросил Лере, - а ты не отвлекайся.
  Посетительница нахмурилась, но подошла к столу и взяла себе немного выпечки. Пережёвывая, она уставилась на продолжившую упражнения Леру.
  - Ученицу значит взял. А меня брать отказался.
  - Вот любишь мешать всё в одну кучу, ты же год как учишься у Дранга. А на втором курсе я никак не мог бы стать твоим наставником.
  - Специально выбирал посимпатичнее?
  - Чего ты такая бука сегодня? Опять на диете? Съещь ещё, вкусно же, - защищался он и наконец решил представить девушек друг другу. - Гердана, умница и отличница, моя подруга, а это Лера, официально ученица, на самом же деле, личный повар и кулинар.
  "Умница и отличница" подошла поближе и посверлила Леру испытующим взглядом.
  - Смотри у меня... Пироги печёшь, конечно, вкусные, но на чужой каравай рот не разевай.
  - Приятно познакомиться, - кивнула Лера, тут же решив послушаться совета. Не то, чтобы она имела планы на парня, но связываться с подобным человеком всяко выйдет себе дороже.
  С тех пор девушка приходила на дополнительные занятия почти ежедневно. Периодически встречала Гердану, с которой пока установились нейтральные отношения. Лера вела себя максимально скромно, не давая повода для применения острого язычка второкурсницы. Кулинария помогала и тут, выпечку Гердана любила, что влияло на количество подколок.
  - Ты должна натренировать навык до полного автоматизма, - пояснял Гарнер. - Сейчас тебе не хватает знаний, чтобы запустить взрывной рост. К этому этапу мы перейдём, когда сможешь проращивать росток до взрослого куста за десять секунд.
  Сейчас студент обычно давал задание и занимался своими уроками, краем глаза присматривая за исполнением, в какой-то момент напомнив поведением Жерома. В первые недели в этом мире вечера проходили похоже. Постепенно Гарнер вводил дополнительные упражнения по развитию навыков нейтральной магии. По сути задания не отличались от изучаемых на утренних уроках в академии, но третьекурсник требовал безупречного исполнения, постоянно повышая планку качества.
  В последующие две недели Ждан каждое воскресенье вызывал Леру помочь друзьям с садами. Девушка с радостью выходила на подработку, полученные почти четыре кроны были далеко не лишними. В числе прочего требовалось пополнить запасы ингредиентов для выпечки. К тому же каждый случай давал ценный новый опыт решения практических проблем.
  - Год подходит к концу, почти все знакомые уже заканчивают подготовку к зимовке, - провожая Леру, сказал Ждан. - В лучшем случае будет ещё один-два заказа.
  - Благодарю, что поверили в меня.
  - Не за что, девочка. Если записок не будет, заходи в гости весной. Когда распустятся первые листья, работы будет много.
  За прошедшее время Лера сблизилась с садоводом и узнала, как проходит жизнь простых горожан. После снятия урожая, много работы у Ждана не было. Часть фруктов шла на переработку в вино, часть в сушку, остальное бережно хранилось в погребе. Всё это предстояло распродать за зиму и весну, причём не торгуя лично на базаре. Садовод имел множество связей среди торговцев, где и пристраивал свой товар. В результате такого налаженного быта оставалось много свободного времени, которое он тратил в общении с друзьями, а последнее время и с юной магичкой.
  Листья на деревьях начали желтеть, а на некоторых и краснеть, формируя прекрасные островки осени. Температура воздуха постепенно, но неуклонно снижалась. Всё чаще шли дожди. В отличие от ожиданий девушки, маги никак не регулировали осадки над академией, лишь защищаясь от влаги личными заклинаниями. Притом, что на старших курсах факультета воздуха, управление погодой было одним из важнейших направлений.
  Во время дождя стало легко отличить начинающих студентов от старшекурсников, которые прикрывались от непогоды силовыми щитами. Студентам первого и второго курса, за небольшим исключением, от дождей приходилось укрываться под капюшонами плащей или зонтами. Лере также пришлось раскошелиться, потратив целую крону на накидку и складной зонтик хорошего качества.
  Такое положение вещей заставляло задуматься об интенсификации обучения. Одним из наиболее простых способов защиты от непогоды была защита ветряным пологом. Этим методом пользовались самые продвинутые молодые студенты, особенно с факультета воздуха. Следующим методом, ещё более надёжным и удобным, по словам Гранера, было полноценное защитное поле на нейтральной энергии. Впрочем, даже с учётом дополнительной подготовки, до конца зимы Лере этот вид защиты не светил. С воздушным пологом же студент помочь не мог, это направление магии он и сам ещё не изучал.
  Выход был найден с помощью Аниель. Её профильным направлением был как раз воздух и не желающая мокнуть студентка показывала примерное рвение в попытках освоить этот вид защиты. На уроках это заклинание пока не изучали, как довольно сложное, но студентка нашла в библиотеке подходящий учебник. Теперь страждущие подруги вместе пытались проникнуть в тайны магии воздуха, уделяя каждый вечер экспериментам и упражнениям не менее часа.
  Во время одного из первых затяжных дождей Лера через не хочу вышла в парк, ожидая прочувствовать на себе все прелести бега по грязи. К её удивлению, почти все дорожки и тропинки в парке были почти абсолютно сухими. Вскоре после начала забега пришла разгадка. Неторопливо гуляющий старшекурсник периодически ленивым движением руки осушал перед собой путь. Маги отнюдь не стеснялись использовать силу для своего удобства.
  Лера долго не могла начать давно задуманное письмо Жерому. Было непонятно, с чего начать. В родном мире эра писем давно прошла, сменившись обменом короткими сообщениями в мессенджерах и социальных сетях. В конце концов, девушка решительно засела за стол, решив записать всё, происшедшее с момента поступления. Процесс растянулся на несколько дней, в результате появилось целое творение на пятнадцати листах. Лера очень подробно описывала свои занятия магией, а испытав нехватку слов для описания тонких плетений, принялась детально зарисовывать их. Она показала эволюцию занятий по методике магистра, а также критику ментором её наработок. Гранер дал несколько советов, хотя глубоко темой и не владел, в каком направлении двигаться. Всё это попало в письмо, отправленное по завершении без промедлений.
  
  Глава 12
  
  - Ещё раз. Что ж ты такая тугая, - раздражённо бросил ментор.
  Прошла пара дней, как Лера освоила установку печати, ускоряющую рост, и теперь Гранер тиранил девушку, заставляя безупречно исполнять заклинание. Всё шло не так гладко, как хотелось бы. Детские болезни заклинания цвели в полный рост. При медленной, постепенной подаче энергии всё шло хорошо, но абсолютно не устраивало Гранера. По его мнению, это был уровень детского сада. При резкой подаче, растение непредсказуемо извивалось, раздувалось в случайном месте, а один раз даже взорвалось, заляпав склизким соком девушку с головы до ног. Вчера из за этого пришлось досрочно прервать тренировку.
  - Соберись. Показываю ещё раз. Из центра печати выводишь вектор роста. Как его можно искривить, я не понимаю... Теперь создаешь канал подачи энергии. И не надо туда давить со всей дури, заклинание должно плавно вобрать в себя запланированное количество маны, - Лера наблюдала магическим зрением за всеми действиями наставника. - Делаю всё медленно... - печать наполнилась энергией, которую вектор сразу потянул на себя. Всё происходило плавно, но вопреки словам, заняло буквально секунду. За следующую секунду растение приняло взрослую форму.
  Лера тяжело вздохнула. В лучшем случае нормальное растение удавалось создать за пять секунд. Малейшее ускорение выливалось в искажение формы. Гранер же требовал не страдать ерундой, а наполнять энергией как положено, сразу. Студент оказался сложным наставником. Хотя его понимание магических процессов, да и умение их объяснять, было отличным, парень был склонен судить людей по себе. Неспособность девушки повторить то, что он освоил за считанные часы в свой первый год обучения, выводила Гранера из себя.
  - Я с самого начала это знал. Говорил же, не люблю отстающих. Не показывайся мне на глаза. Два дня самостоятельных занятий, а там посмотрю, стоит ли учить тебя дальше.
  Вообще-то, называть девушку отстающей было несправедливо. За прошедшие недели с момента начала дополнительных уроков она вошла в группу лидеров на занятиях факультета.
  Весь вечер и все запасы маны Лера употребила на попытки улучшить исполнения заклинания. Прогресс был очевиден, но далеко не так хорош, как требовалось для прохождения непредвиденного теста. Игры с кристаллом были отложены. После ужина Лера целый час медитировала, чтобы скопить новую порцию энергии для очередного подхода к решению задачи. Корень проблемы ощущался где-то в месте перехода из центра печати в энергетический канал. Несмотря на все усилия, значительно улучшить время роста не удалось.
  На следующий день по окончании занятий, Лера поспешила найти Алиту. К счастью, преподавательница не успела ещё покинуть оранжереи, где до этого проводила урок. После объяснения сложившейся ситуации, магесса согласилась помочь найти решение. Лера продемонстрировала, чего успела достичь.
  - Этот гений слишком высокого о себе мнения, - хмыкнула Алита. - У тебя всё довольно неплохо, кроме вот этой части, - Алита создала иллюзию магической конструкции, и выделила цветом проблемный участок.
  - Я чувствовала, что в этом месте заклятие идёт вразнос, но что делать понять не могу.
  - Эта часть отвечает за скорость наполнения всей структуры энергией. У вас с парнем разный магический потенциал, и каждому нужно выставлять свой размер. Здесь же размер строго задан. Наверное, просто скопировала заклинание.
  Лера кивнула.
  - Если бы ты последовательно изучала предмет, то знала бы, что правильный способ построения структуры заключается в установке динамической модели. Но так как это трудоёмкая часть задачи, опытные маги заменяют модель заранее определённой жёсткой структурой. Проблема в том, что подходящая структура у каждого мага своя. Гранер же тебе этого не объяснял. При подаче энергии тебе приходится интуитивно регулировать количество затрачиваемой маны, что мешает стабильности эффекта. К сожалению, изучать динамические модели мы будем лишь в конце года. Тема слишком большая, чтобы я могла объяснить её за пять минут.
  - А можете показать на практике?
  - Что ж, смотри.
  Алита сначала продемонстрировала, что собирается сделать на большой иллюзии, затем медленно построила печать ускорения и показала, как с ней должна соединиться модель.
  - С первого раза такое вряд ли повторишь. Могу посоветовать книгу, где этот момент хорошо объяснён.
  Книга оказалась очень полезной. Теперь, понимая, над чем конкретно надо поработать, Лера смогла вздохнуть с облегчением. Динамические модели имели множество применений, будучи полезными для каждой школы. Как частный случай разбиралась зависимость магического потенциала пользователя и конструкта заклинания.
  Более или менее разобравшись с теорией, девушка приступила к упражнениям. Построение таких моделей было самой сложной задачей, которую Лера встретила в академии, но к её удивлению, реализовать это на практике оказалось не так уж сложно. Помог опыт плетений по методике Жерома. На самом деле, на сегодняшний день, это оказалось единственное практическое применение плетений.
  После использования динамической модели соединения, дело пошло на лад. Первая же попытка дала устойчивый результат. Растение выстрелило стеблем и приняло правильную взрослую форму за три секунды. Дело осталось за малым, отточить исполнение до приемлемого по времени уровня.
  Время до назначенного теста пролетело быстро и вскоре девушка снова пришла в комнату наставника.
  - Привет, заходи, - похоже сегодня Гранер был в хорошем настроении.
  - Вот, - Лера поставила на стол большую коробку.
  - Подкупить меня решила?
  - Отпраздновать мой успех, - вообще-то он верно уловил замысел, но признаваться в этом девушка не спешила.
  - Горшок в твоём распоряжении.
  Рисуясь, Лера медленно достало семя из кармана и бросила его. За время полёта, создала заклинание и по приземлении активировала. За секунду семя проросло в прекрасный травяной куст. Прекрасным он был в сознании девушки, поскольку являл собой символ успеха.
  - Что ж, удовлетворительно.
  - Это всё что ты можешь сказать? - прорвало Леру. От возмущения даже дыхание спёрло. В мечтах триумфальное возвращение выглядело по другому. Гранер должен был носить на руках гениальную студентку и сразу научить всему самому интересному.
  - Могу сказать, что медленно и кривовато, но для первокурсницы сойдёт.
  - Алита сказала, что это твоя ошибка.
  - Я учил тебя делать кривые печати? - искренне изумился студент.
  - Не то! Модель, динамическая модель!
  - Хм, - задумался он, - а ведь и верно, начинающим это ещё не показывали.
  - Да!
  - Ясно, погоняю тебя по теории. Но почему ты думаешь, что это я должен заниматься устранением твоих пробелов в образовании? Ты говорила, что хочешь идти вперёд, и сколько же учебников и книг ты прочитала?
  Лера почувствовала, как уши стали горячими. Не так и много прочитала, лишь несколько глав вперёд из основного учебника, да главы по динамическим моделям из новой книги.
  - Вот как, - с усмешкой воспринял такой невербальный ответ Гранер. - Добрый дядюшка ментор всему научит. Ты ведь будущая аристократка и глотать пыль библиотеки оскорбительно для твоего достоинства.
  - Всё не так, - Лера скрыла ладонями запылавшее лицо. - Я буду стараться...
  - Посмотрим... - парень выдержал долгую паузу. - Посмотрим, что там в коробочке.
  Смена темы обрадовала девушку. По крайней мере, за содержимое она была спокойна.
  - О!.. О да.
  Возгласы одобрения примирили Леру с реальностью, и кровь наконец отхлынула с щёк. Гранер шуршал картоном, решив полностью раскрыть содержимое.
  - Нужен поднос.
  - Зачем? - донеслось от двери.
  - Вал, ты вовремя! Найди где-нибудь поднос, сегодня у нас праздник!
  Валентин исчез, так и не зайдя в комнату.
  Гранер задумался, затем перевёл взгляд на Леру.
  - Сходи за Герданой. Знаешь, где её комната?
  Девушка помотала головой.
  - Второй корпус, второй этаж... спроси там дежурного, это проще, чем объяснять. Она не простит, если такое событие пройдёт без неё.
  Много времени поход не занял. Когда Лера привела подругу наставника, всё было готово. Один из столов теперь стоял в середине комнаты, парни откуда-то принесли ещё два стула, так что каждому было предназначено цивильное место. На столе стоял изящный чайный сервиз, чайник испускал лёгкий пар. В центре на подносе красовался большой шоколадный торт со взбитыми сливками.
  - Ух ты, а что за повод? - вид праздничного стола пробудил к жизни улыбку на лице Герданы.
  Вопросительное выражение на лице Валентина показывало, что он тоже ещё не в курсе.
  - Друзья, садитесь. Сегодня у нас знаменательное событие! Я беру Леру в ученицы!
  - Так вы же уже давно оформили договор.
  - То было только на бумаге. Но теперь, когда она доказала, что на самом деле достойна такой чести, я готов объявить это во всеуслышание.
  - Неужели пойдёшь на площадь объявлять? - в голове у Герданы что-то не срасталось.
  - Зачем на площадь, вы мои самые близкие друзья, вам-то я как раз и объявляю!
  Похоже, подкуп удался на славу. Лера облегчённо вздохнула. Шесть серебрушек потрачены не зря. Именно во столько обошлись недостающие ингредиенты для торта. Шоколад, орешки, сливки, специи, мука особого сорта... В кондитерской такой торт стоил порядка пяти крон, к счастью Лера была достаточно искусна, чтобы приготовить его самостоятельно.
  Судя по предшествующему разговору, ученичество висело на грани. Несмотря на некоторые недостатки, Гранер был отличным наставником, знающим, умелым, а главное, готовым учить за пределами стандартной программы. Терять такого ментора решительно не хотелось. Даже постоянные расходы на выпечку не расстраивали девушку, знания всё окупали. Хотя, не имей Лера побочного дохода, расходы на торт она не потянула бы. Вопросом доходов следовало озаботиться. Денежный ручеёк от садоводов вскоре покроется льдом до весны.
  Так шутка первого дня обучения стала реальностью. Лера оказалась принята в ученицы благодаря кулинарным талантам. Магические способности не заслужили пока оценки выше, чем "удовлетворительно" и "сойдёт для первокурсницы".
  С Гранером удалось договориться, что он будет давать список литературы для изучения и темы, на которые нужно обращать особое внимание, чтобы не повторилась ситуация, подобная только что происшедшей.
  Приятная тяжесть в желудке упорно клонила тело в сторону кровати. Торт оказался настолько вкусным, что Лера даже объелась. После праздника живота у ребят оставалась ещё половинка кремово-шоколадного счастья. Девушка, переваливаясь будто утка, добралась до своей комнаты. Остаток дня она провела горизонтально, отказавшись от ужина, упражнений и пробежки. Чем вызвала даже шпильки от подруги, которые, впрочем, успешно пропустила мимо ушей.
  Кристалл на этот вечер стал лучшим другом. Лера придумывала и зарисовывала коротенькие весёлые истории, пока полностью не исчерпала запас магической энергии. Это занятие стало хорошим методом снять нервное напряжение, накопившееся за последние несколько дней. Засыпала девушка со счастливой улыбкой на лице.
  Глава 13
  
  Несколько дней на краю сознания крутился какой то образ, но так и не давался. Лера пробовала создавать мишек, котиков, лошадок, но чувствовала, что это всё не то. Девушка опять лежала на животе наискось кровати, болтая ногами.
  - Ани, чего бы мне такого сделать?
  - Кошек, кошечек хочу! - с энтузиазмом откликнулась та.
  Подруга была без ума от котиков. Этими образами память Леры была переполнена. Многие подруги просто увешивали стены в соцсетях фотками котят в корзинках, ленивых котов перед ноутбуками или кошечек с розовыми бантами на руках очередной модели. Так что, стоило чуточку потрясти память, как выпадал очередной мурлыка. Это был не самый любимый зверь Леры, но просьбам нарисовать нового она не отказывала.
  Хм, этот получался с какой то глупой мордой. А что если... Девушка вытянула рост кота, чтобы он выглядел пропорционально, стоя на задних лапах, и окрасила живот светло серым. Чуть больше мультяшности... Тёмно серая шерсть и белые лапки, словно в перчатках. Лера улыбнулась, Том из детских мультиков получился очень похоже. Стоило попробовать создать и его вечного спутника. Слепить мышонка оказалось даже проще.
  Попробовав повторить сюжет мультика, Лера столкнулась с проблемой. Либо кот слишком быстро ловил жертву, либо мышонок бесконечно убегал. Комический эффект изобразить не удавалось, хотя Аниель заворожено наблюдала за любым действием. Припоминая детали мультфильмов, Лера осознала, что в каждой серии героями использовалось огромное количество мебели и вспомогательных предметов. Сценарий был, очевидно, также весьма проработан, герои ловко использовали любую возможность, чтобы повернуть ситуацию в свою пользу. К такому девушка себя готовой не чувствовала и пока отложила эксперименты.
  - Супер! Сделай ещё кого-нибудь.
  - Нужны новые идеи, кошечки надоели. Может попробовать сюжет любовного романа? Как там у тебя было? Она - прекрасная принцесса, он - покрытый шрамами тёмный барон. Сможет ли любовь разрушить стену непонимания? - словно стихи Лера продекламировала аннотацию книги, что лежала на подушке подруги.
  - Барон... - щёчки Аниель порозовели.
  Вернувшись к кристаллу, Лера начала прорисовывать мужскую фигуру.
  - Нет, он не может быть таким толстым! И нос! Неужели ты не понимаешь, на нём должна быть лишь благородная горбинка, а не клюв стервятника!
  - Мешаешь! Ты кого-то конкретного имеешь в виду? Картинок-то в книге нет.
  Подруга впервые вмешалась с такой страстью, это пробудило любопытство.
  - Ну барон же... барон, он не такой, - Аниель показала пальцем на изображение и покраснела чуть больше. - Он добрый и нежный.
  Вообще-то, Лера уже пролистывала книгу, главный герой был жестокий и злобный.
  - И зовут его... - поощрила взглядом подругу.
  - Вер... Вернадино!
  Ну конечно, мозги подруги до сих пор свёрнуты на однокурснике. Героя книги звали Генрих.
  - Целуется наверное как бог, - протянула Лера.
  - Что ты, мы только... - Аниель остановилась на полуслове, вдруг осознав, что выдала себя.
  - Не бойся, я же на твоей стороне.
  Верден всё-таки набрался смелости и они уже месяц втайне встречались. Парочку словно магнитом тянуло друг к другу. Обжёгшись раз на общественном порицании, Аниель теперь держала происходящее в секрете даже от соседки. Парень происходил из древнего, хотя и обедневшего к настоящему времени рода, которому принадлежал титул барона. В отличие от большинства аристократов, Верден поступил в академию по контракту. Его финансовое состояние не отличалось от положения подруги, но статус в общественном сознании был выше на целую ступень. Этим объяснялась резкая реакция большинства в группе на совершившую первый шаг Аниель.
  Лера сделала себе пометку в уме, обращать внимание на вещи связанные с сословными взаимоотношениями. Ведь до получения диплома, формально она принадлежала к слою торговцев и мастеровых.
  Статус студента Имперской Академии был временным и не закреплённым в нормативных актах. Отчасти по этой причине, учащимся не рекомендовалось покидать пределы учебного заведения без веского на то основания. Дипломированный маг приравнивался к аристократам, пополняя ряды высшего сословия империи. Студентов, большая часть которых имела происхождение из более низких слоёв, постепенно готовили к такому изменению статуса. Частью программы было изучение обществоведения и основ юриспруденции.
  В целом, на сегодняшний день картина мира в голове у Леры вырисовывалась довольно объёмно. Вессенская Империя была крупнейшим государством мира, в течении тысячелетий захватывающим и ассимилирующим мелкие соседние княжества и королевства, по площади сравнимым с современным Евросоюзом. Сходство с ЕС было и в отсутствии враждебных государств с севера и запада, где проходила морская граница. Основным направление расширения границ в последнее тысячелетие было южное направление. Около пятисот лет назад сложилась политическая конфигурация, с незначительными изменениями актуальная и до сих пор.
  По мере того, как Империя расширялась, поглощая земли на юге, южные королевства также активно укрупнялись. Когда мелкие государства на пути Империи закончились, она упёрлась в спешно сформированный союз трёх королевств, до этого постоянно грызшихся между собой. Имперцы испробовали силу союза на зуб и неожиданно наткнулись на превосходящие силы, потеряв в результате первого столкновения немало территорий. С тех пор, с переменным успехом шла практически не прекращающаяся война.
  Периодически к войне присоединялся и мощный восточный сосед. Между территорией Империи и Великой Орды лежали бесплодные земли, частично занятые горными цепями, частично пустынями и безводными степями. Оба государства-гиганта росли практически не конфликтуя между собой, в результате сформировав границу вдоль неугодий. Область геополитических интересов Империи лежала на юге, но Орда, к моменту начала затяжной войны западного соседа, захватила практически всю свою часть материка.
  В политической верхушке восточного гиганта существовало две фракции. В первой, наибольшей, были сторонники колонизации огромных архипелагов в южных морях, находившихся под протекторатом государства Элессия с небольшого юго-восточного материка. Из-за удалённости от Империи политических контактов с ним было немного, но морская торговля была развита и протекала стабильно. В борьбе с Элессией Орда стала самым сильным морским гегемоном материка. Вторая крупная фракция была сторонницей сухопутного расширения, её привлекали огромные природные ресурсы, скрытые в горных цепях, оказавшихся на стороне Вессена. Необходимость преодоления большого количества гор и пустынных регионов служила серьёзным препятствием для вторжения. Тем не менее, когда фракция привлекала на свою сторону достаточно союзников, попытки вторжения осуществлялись. Неудивительным было то, что вторая фракция усиливалась в моменты военных неудач Империи на юге, а нападения осуществлялись в координации с Тройственным Союзом.
  Несмотря ни на что, Вессен никогда не терпел значительных поражений в борьбе с восточным соседом. Этому способствовала налаженная внутри империи логистика. Для переброски войск умело использовались реки и были созданы огромные каменные тракты в стратегически важных направлениях. В свою очередь, Империя была не заинтересована в занятии дополнительных пустошей на востоке, что вызвало бы необходимость удерживать ещё больший периметр границы и растягивать логистику.
  Общую морскую границу государства-гиганты имели лишь на севере, но большую часть года северные моря были затянуты льдами, оставляя для судоходства лишь два-три месяца. Это и другие сложности навигации привели к тому, что соседи имели на севере лишь небольшое количество кораблей для патруля границ и предупреждения неожиданного вторжения. С юга же, чтобы достичь Вессена, ордынским кораблям пришлось бы огибать весьма вытянутую материковую часть, что считалось неэффективным с военной точки зрения.
  На сегодняшний день, Лера оценивала развитие местного общества и технологий соответствующими ориентировочно второй половине девятнадцатого века Земли. Кроме того, магическая наука частично заменяла соответствующие земные технологии, что позволяла в некоторых областях оценить развитие мира вплоть до середины двадцатого века. Были области, где магия значительно опережала Землю, к примеру в медицине. Частично это нивелировалось низкой степенью доступности высококачественных услуг в этих областях.
  Опыт множества попаданцев из фантастических книг, прочитанных девушкой, где те начинали бешеный прогресс, в таких условиях был бесполезен. Это уже было общество изобилия, пока ещё не сравнимого с началом двадцать первого века, но, судя по всему, уверенно идущему в этом направлении. К тому же, Лера никогда не обучалась и не имела жизненного опыта в технических областях и военном деле, что, теоретически, могло бы двинуть вперёд здешнюю науку.
  Лера постепенно накапливала знания о мире, постоянно размышляя о новых возможностях заработка. Учить местных ей было особо нечему. Допустим, удастся найти нечто имеющее высокую торговую ценность. На ум приходили гигиенические прокладки и хулахупы, хотя, наверное, из памяти можно достать немало ценного. Возникала проблема организации производства, логистики и раскрутки новинки. Лера не была профи ни в одной из этих областей, но важность и сложность каждой, как образованный современный житель Земли, вполне представляла. Вполне возможно, разбогатеть на какой-то новинке вполне реально, но как запустить весь этот процесс, интенсивно обучаясь в академии, девушка представить себе не могла.
  Шли недели, новых заказов от садоводов больше не было. Температура за окном неуклонно падала. Зима в провинции Лестране считалась довольно мягкой, тем не менее, от двух до трёх месяцев было снежно. Лера вновь посетила знакомого мастера и заказала зимние сапожки. Полуботинки, в которых она проходила всю осень оказались весьма удобными и качественными, так что девушка смело потратила запрошенные за зимнюю обувь полторы кроны. Тёплого варианта мантии, по словам знакомых, было достаточно, чтобы передвигаться между корпусами и строениями академии. Тем не менее, Лера купила ещё и тёплую куртку, не новую, но приличную на вид, чтобы иметь возможность покидать стены учебного заведения в холодное время. Запасы серебра постепенно таяли, пополнившись в этом месяце лишь стипендией.
  Радость доставило пришедшее от Жерома письмо. Маг снова поменял место пребывания, покинув замок Валиштинов, теперь писать можно было ему напрямую, доставить сообщение должны за пять-шесть дней. Жером ответил на все вопросы, задаваемые в письме, указал на ошибки в плетениях, нарисованных девушкой, и в целом оставил впечатление, что не против давать наставления в такой форме. Одним из советов было больше требовать от ментора, в частности, достать книгу по плетениям, доступную третьекурсникам. Гранер, после просьбы девушки, принёс из библиотеки два экземпляра, заинтересовавшись, что рекомендует изучать известный волшебник.
  После недавней критики третьекурсником, Лера взяла за правило повышать уровень своей теоретической подготовки, ежедневно уделяя минимум час учебникам и рекомендованной литературе. Жизнь складывалась так, что свободного времени оставалось всё меньше, заставляя иногда завидовать беззаботности соседки по комнате, живо поглощавшей очередной роман. Аниель шла в ногу с учебным планом, вполне успешно осваивая материал, но бежать вперёд, как и заводить собственного ментора, желания не имела. Конечно, количество свободного времени всегда можно было увеличить, подвинув расписание самоподготовки или занятий с наставником, но это не было тем, чего Лера желала на самом деле. Обучение магии было осуществлением детской мечты, сказка накладывалась на явь. Сожаление вызывала лишь жестокая реальность в виде ожидавшей выпускников войны.
  Поначалу Лера питала надежду научиться перемещаться между мирами и вернуться домой в конце обучения в академии, но в библиотеке никаких упоминаний о таких исследованиях не нашлось. Теории множественных вселенных существовали, но относились не к магии, а к философии. Более того, обычная для книг жанра фэнтези пространственная магия считалась сложнейшей для освоения областью и с практической точки зрения в академии не изучалась. На последнем курсе разбирались лишь теоретические основы, желающие же могли экспериментировать или искать наставника самостоятельно. Уверенное владение пространственной магией было обязательным условием для получения титула архимага, но способных достичь этой ступени развития было крайне мало. Профилироваться на этом направлении также выбирали не многие. Умение перенести себя и других на дальние расстояния являлось весьма высокооплачиваемой профессией но при этом требовало много времени на обучение и являлось энергетически затратным. Большинство выбирало специализацию в том, к чему были природные способности или лежали интересы. Так что, надежды вернуться домой было не так уж много.
  
  Глава 14
  
  Плетение за плетением ложилось в информационный кристалл. Лера нашла ещё один способ потратить деньги. Изображение результатов своих упражнений на бумаге показалось ей неэффективным. Не факт, что она не перевирает при нанесении на плоскость пропорций плетений. Ещё более неэффективным девушка считала получение кратких инструкций магистра ответным письмом. Рисовать тот даже не пытался, объясняя всё исключительно на словах. Цепочка таких рассуждений привела Леру в магическую лавку и послужила толчком к покупке нового кристалла. На этот раз самого маленького и дешёвого, тем не менее карманы облегчились на пять серебреных чешуек.
  Отсылка кристалла с плетениями, изображёнными в натуральную величину, была призвана побудить Жерома дать ответные инструкции в наглядной форме. Не особо надеясь на его восприимчивость к намёкам, изложила свои пожелания в письме в незавуалированном виде. Развитие навыков в этой области шло, как считала Лера, достаточно успешно, помогая лучше контролировать магические потоки. Желание использовать возможность общения с магистром по максимуму позволяло не жалеть о деньгах.
  Сожаление вызывало отсутствие Интернета. Местные жители не могли понять, насколько удобно жить в мире, где возможно мгновенно связаться с любым человеком, независимо от расстояния. Даже такая древняя технология как электронные письма, сейчас была бы как дар небес. О более продвинутых, таких как видеозвонки скайп или вайбер, можно было лишь мечтать.
  - Я тут покопался в истории, похоже господин Жером не случайно даёт эту технику, - Гранер обладал способностью взглянуть на любую ситуацию под нестандартным углом. - Два века назад она считалась одной из базовых. Но обучение в академии занимало тогда шесть лет. Переход на четырёхлетний цикл вам должны были объяснять, - Лера кивнула. - В результате оптимизации программы техника перешла на старшие курсы, а основной упор в обучении был сделан на боевые стихийные техники.
  Эти события освещались достаточно подробно. В то время Империя столкнулась с серьёзным вызовом южан, проведших реформы в своём магическом сообществе. Ответом стало снижение требований на приём в академию, допуск к обучению не благородных сословий с обязательной магической клятвой императору. Фактически, реформа проводилась с тех пор постоянно, приняв современный вид около полусотни лет назад.
  - Было бы глупо отрицать мощь стихийных техник, но мы очевидно потеряли нечто важное ради тактической эффективности. Я поднял статистику по рангам современных волшебников, - третьекурсник кивнул удивлённой девушке. - Да, кое-какая информация есть, хотя подробности, похоже, засекречены. Так вот, за последнюю сотню лет процент магов получивших высший титул постепенно снижалось. Хотя эта тенденция слабо заметна на фоне того, что общее число архимагов даже увеличилось.
  - Как так?
  - Сейчас академии выпускают всё большее количество дипломированных магов. Неудивительно, что часть особо одарённых достигает вершин, несмотря на изъяны образования.
  - Почему бы не вернуть обучение технике плетения для первокурсников?
  - Очевидно же. Сколько времени ты уделяешь этим упражнениям ежедневно?
  - Не менее часа.
  - И сливаешь на это значительную часть резерва.
  - Да, но потом медитацией восстанавливаю затраты.
  - Для большинства это, скорее всего, будет означать снижение эффективности в изучении стихийной магии. А тратить весь день на упражнения вперемешку с медитациями будет довольно скучно. Не останется времени на развлечения, свидания и даже пироги, - Гранер усмехнулся. - Если же загнать студентов в казарменные условия под надзором строгих сержантов, вроде вашего Фредерико, их эффективность на поле боя всё равно значительно не увеличится.
  - Почему ты так считаешь? Я ведь чувствую, что мой контроль постоянно улучшается.
  - Верно, и в индивидуальных сражениях это было бы заметно, но эпоха одиночек закончилась тысячу лет назад. Сейчас отряды магов поддерживают крупные воинские соединения. От контроля каждого мало что зависит, пока он действует в координации с остальными.
  - Разве наличие архимагов не важно для страны?
  - Это сильный козырь, но опять же, ничего секретного тут нет. Все техники доступны для освоения, важны лишь талант и воля практикующего. Как видно, такая политика, в качестве государственной, вполне себя оправдывает.
  Разговор оставил смешанные чувства, но главное для себя Лера смогла выделить. Сейчас она, очевидно, шла по пути, называемом в книгах "мэри сью", в конце которого маячил высший магический титул. Было ли обучение у магистра искомым роялем или найдётся ещё более мощная нотная грамота, возносящая попаданцев в этом мире к вершинам? - думала девушка с немалой долей самоиронии.
  Между тем, уроки в академии становились всё более практичными. На занятиях факультета Алита открыла студентам первую целительскую технику.
  - Сконцентрируйте внимание на затылке. Визуализируйте прозрачный поток изумрудной энергии, текущий вниз по позвоночнику. В ногах энергия течёт внутри костей и достигает кончиков пальцев, где выходит на поверхность и поднимается вверх по поверхности кожи. Важно использовать самую тонкую часть доступной вам энергии жизни. Подавайте ману слабым потоком. Обращайте внимание на плавность движения. Пройдя по голове, энергия на макушке входит внутрь. Пусть распределится по мозгу сама, на этом этапе контролировать её не нужно. Плавно замыкайте поток. Продолжайте практиковаться, я наблюдаю за вами.
  Техника была довольно простой и получилась у Леры с первого раза. Движение потоков вызывало расслабление мышц, сначала спины, а затем и других, которые оказались неосознанно напряженными. Количество таких напряжений вызывало удивление. Ступни, икры ног, живот в районе солнечного сплетения, шея и даже лицо, во всех этих областях находились перенапряжённые участки. По мере расслабления приятные ощущения возрастали.
  - Лера, уменьши поток! - раздался встревоженный голос преподавателя. - Ещё! Сократи поступление энергии в пять раз.
  Девушка подчинилась требованиям, значительно снизив количество подаваемой энергии. Теперь исполнение техники стало вызывать ощущения, сходные с утренним умыванием. Постепенно тело стало наполняться прохладой и спокойствием.
  - Внимание всем! Если выполнение задания начало вызывать удовольствие, значит вы подаёте чрезмерное количество энергии. К этому ваша система циркуляции пока не готова. Немедленно сократите подачу энергии, а если не помогло, остановите выполнения и успокойтесь.
  - Ландер, не отлынивай, у тебя вся энергия поднимается вверх по животу. Распределяй потоки равномерно, спина и бока должны получать свою долю.
  В целом группа выполняла задание хорошо. Когда студент испытывал затруднения, то поднимал руку и подошедшая Алита тихонько объясняла в чём загвоздка. Целью упражнений являлась подготовка энергетической системы учащихся к пропуску магических потоков большого объёма.
  Убедившись, что все студенты правильно выполняют изученную технику, Алита поручила ежедневно уделять минимум пятнадцать минут этим упражнениям. У Леры первая по-настоящему полезная магия вызывала тихую радость. Польза была достаточно очевидной. В лекциях уже объясняли, что одной из главных причин болезней являются нервные перенапряжения, вызывающие неосознанные спазмы мышц. Техника подготавливала не только энергетические каналы, адепт также изучал своё тело, особенно его слабые стороны.
  На самостоятельном освоении комплекса в течении следующей недели удалось выявить многие проблемные места. Так, к примеру, после интенсивных уроков, требующих серьёзного сосредоточения, у девушки сильно напрягались мышцы шеи. Автоматического расслабления не происходило, зажатость некоторых мышц накапливалась, так, что разминая вечерами плечи над ключицами, чувствовалась не слабая боль. Прогон энергии по телу позволял довольно эффективно справляться с такими проблемами.
  - Лера, подойди, - однажды на перемене подозвала Венетта, сидящая в компании ещё одной студентки.
  Молодая герцогиня всё также держала расстояние с остальными студентами в группе, приближаться было позволено лишь Гретте и Бертону. Тем не менее, за время прошедшее со дня урожая, Лера несколько раз удостаивалась коротких разговоров.
  - Мы собираемся отпраздновать день рождения Венетты, - заговорила Гретта. Хотя с адепткой огня Лера особо не ладила, общалась та непринуждённо. - Идёшь с нами в субботу?
  - Небольшая вечеринка для друзей, - подтвердила аристократка. - Повеселимся в маленьком ресторанчике.
  Внесение в число друзей было довольно неожиданным, но приятным событием.
  - Конечно иду! С наступающим. - кивнула Лера.
  - Местечко называется "Изящный сад", встречаемся там в пять часов.
  После окончания занятий, Гретта отозвала девушку в сторонку.
  - О подарках не беспокойся, мы знаем о твоём положении. Эх, всё-таки Венетта невероятно добра в общении.
  В глазах Леры, герцогиня была довольно холодна и высокомерна, поэтому услышать такую характеристику было удивительно. Или нет? Возможно для высшей аристократии подобное поведение уже являлось демонстрацией некоторой степени толерантности.
  В чём девушка не нуждалась точно, так это в фальшивом сочувствии, без доли стеснения выдаваемом Греттой. Хотя было невозможно не признать реальность. Лера была бедна не то, что по меркам аристократов, но и внутри формально своего сословия. Что можно сделать, чтобы избежать заострения внимания окружающих на своём финансовом положении? Самый очевидный ответ - разбогатеть. Но такой ответ вызывал лишь прострацию своей размытостью. Лера ежедневно обдумывала возможности дополнительного заработка, и вот её как щенка тыкают носом в собственную несостоятельность.
  На ужине девушка вяло ковыряла вилкой в тушёных овощах, продолжая раздумывать над своим невесёлым положением.
  - Может обратиться в банк? Есть такие, кто даёт хорошие деньги на долгий срок и не требует оплаты процентов во время учёбы.
  Это была далеко не первая идея, высказанная Аниель. Большинство было трудноосуществимыми, нелогичными и имеющими мало общего с реальностью. Лера тяжело вздохнула. Ещё дома она не раз участвовала в семейный обсуждениях о возможности взять кредит. Оба родителя сходились на том, что без серьёзных оснований брать его не стоит. Семья иногда пользовалась этой возможностью, например для приобретения нового автомобиля, но при этом оформляли займ на минимально возможный срок, с чётким планом на возврат средств и оплату процентов, рассчитанным исходя из планируемых доходов. Так что, никакого энтузиазма эта идея не вызывала. Да и кроме того, что сейчас Лера не могла спрогнозировать будущие доходы, мысль о том, чтобы загнать себя в кредитную кабалу ради развлечений, противоречила её характеру.
  - Никаких займов! - поморщилась девушка. - Мне нужен план по привлечению средств, а не по созданию дыр в карманах.
  - Тогда может быть кошечек? Они у тебя получаются такими миленькими.
  - Даже не знаю, - заколебалась Лера. Идея была, по крайней мере, осуществима. Но при том обладала серьёзным недостатком. - Потратить четверть стипендии просто на самый дешёвый кристалл?
  - А ты подари представление. Если ей понравится, скажи: "давай перепишу на твой кристалл?" Свой у неё точно есть, я как то видела.
  - Стоит попробовать. Ты настоящая подруга, благодарю.
  
Оценка: 3.72*15  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"