Трунина Юлия Александровна: другие произведения.

Нимфа в камуфляже. Часть 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 8.22*85  Ваша оценка:


Нимфа в камуфляже.

(фантастический роман).

Часть II

Идущая чужими дорогами.

Глава 1

Два плюс один.

   Хочешь попасть "в переплет" - возьми с собой женщину,
   Хочешь нажить большие неприятности - возьми двух,
   Хочешь избавиться от врагов - пошли к ним трех.
  
   Военная мудрость.
  
   - Иллия, прости, я же тебе все объяснила,- твердила Лисса, пятясь от меня.- Ты же говорила, что собираешься в Такорию.
   - Да мало ли что говорила!..- свирепела я все больше.- Ты даже не понимаешь, какую свинью мне подложила?!
   - Какую?- пискнула она, прячась за угол дома.
   - И не только мне, ты поломала секретную операцию двух правителей: своего и Бэл'Лиона!
   - Я?!!
   - Ну, не сама же я прыгнула в твой телепорт!
   - Я думала, ты будешь рада...- обиделась она.- Можешь возвращаться, сама справлюсь.
   - Не могу, благодаря тебе весь, Рэн'Орис знает, что я здесь!- прорычала я.- Это ж надо было догадаться установить телепорт у здания префектуры!
   - Я же не знала, что ты так популярна!
   - Какая azert популярность?!!- я содрала со стены плакат с розыском и сунула ей под нос:- Ты это видела?!
   Эльфийка пробежала взглядом по листу и уставилась на меня.
   - Что это значит? Ты не можешь быть убийцей!- жалобно всхлипнула она.
   - Я и не убийца! Я попала к тайному ордену, к предателям, которые, кстати, наняли убийц для Владыки. Я их разоблачила, но чтобы никто не скрылся нужно было притворится, что, ни король, ни Владыка ничего не знают о высокопоставленных подонках. А сейчас я разгуливаю в обнимку со старшей эльфийкой из свиты Вирдириона! Теперь слухи разнесутся, и все предатели попрячутся в норы.
   - Я помешала поймать убийц Владыки?- прошептала она побелевшими губами.
   - Да!
   - Брат убьет меня,- выдохнула та, после чего сползла по стене и потеряла сознание.
   Мне хотелось ей сказать, что брат для этого устанет в очереди стоять, но она меня все равно не слышит, так чего воздух сотрясать.
   Я посадила ее, привалив к стене дома и плюхнулась рядом сама. Да, положение у меня надо сказать плачевное. Города я не знаю, но в городе хорошо знают меня. Лисса рядом, так вообще как ходячий плакат: "Вот она, хватай ее!", так что наши шансы здесь спрятаться, равны нулю. Сидеть около этой сточной канавы тоже нет смысла, рано или поздно на нас все равно кто-то наткнется.
   Нужно возвращаться к дому госпожи Хитоми, там опять что-нибудь придумаем. Ну, например, что я похитила ее, чтобы выведать тайны Сиан'омери (одним преступлением больше, одним меньше - без разницы, потом сразу за все извинятся) или, нет, пусть она станет предательницей, чтоб и ее стража гоняла, может тогда поумнеет.
   Надо привести в чувства эту "исследовательницу", пусть координаты этого gikaj города даст.
   - Подъем!- громко сказала я, толкнув Лиссу плечом.- Пора исправлять ошибки.
   - Иллия,- простонала в ответ та,- мне приснился такой ужасный сон, будто я сорвала какие-то очень важные планы у Владыки.
   - Угу, хочешь, я тебя обрадую: тебе это не приснилось.
   - Не-э-эт, что же мне теперь делать?- взвыла она.
   - Для начала, не орать, а потом дать мне пространственные координаты города. Мы возвращаемся обратно.
   - Не надо.
   - Ты хочешь, чтоб меня по твоей милости убили?
   - Зачем убивать?
   - Затем,- я снова тряхнула розыскным листом,- что за мертвую больше платят.
   - А может, ты одна вернешься?- взмолилась эльфийка.- А я дальше пойду.
   - Куда? Ты не сделаешь и двух шагов как будешь схвачена,- я смотрела на нее и понимала, что "разумное" до нее просто не доходит, запутываясь в паутине мечтаний.- Лисса, тебя могут убить и не просто убить, а сначала поиздеваются, что бы выведать тайны твоего народа.
   Она опустила глаза:
   - Я понимаю, но я обещаю быть очень осторожной,- она взяла меня за руку и робко улыбнулась.- Я все равно сбегу, как бы ни запирали дверь. Теперь, когда я знаю, как огромен и прекрасен мир, дом отца стал слишком тесен для меня. Ты ведь, тоже все время куда-то идешь, хотя могла бы сидеть спокойно в замке у очага,- Лисса продолжала смотреть мне в глаза и я впервые почувствовала, что она старше меня.- Значит, и тебя манят дороги...
   - Лисса, меня десять лет учили выживать на этих дорогах и то нет-нет, да и попадаю впросак. А ты как оранжерейный цветок: красивый, редкий и даже лекарственный, но абсолютно не приспособленный к диким условиям обитания.
   - Быть может мне надо, чтобы моя оранжерея ходила рядом?
   - Брат что ли?- "удивилась" я.
   Она мелодично рассмеялась:
   - Нет, брат - скорее садовник, который поливает, подкладывает удобрения, оберегает от вредителей, но... обрезает все побеги. А мне нужно другое...
   - Мы с тобой знакомы меньше суток, за это время: отбились от барбета, вылетели с балкона, к нам в купальню ввалились мужчины, за нами дружно гоняются все стражи этого города и это еще не вечер.
   - Вот видишь!- неизвестно чему обрадовалась та:- Скуки у нас точно не будет!
   - И покоя тоже,- вставила я.
   Она вскочила и замельтешила передо мною, нервно теребя подол куртки.
   - Ты должна была жить у госпожи Хитоми две недели, брат так сказал.- Лисса остановилась, посмотрела на меня и печально вздохнула:- Вот только я не знала, что тебя никто не должен видеть. Прости... Давай мы замаскируемся, и ты проводишь меня до Фрэя. Я посчитала, это максимум полторы недели и ты вернешься к королю Шеолмину. Ну, как...?
   Честно говоря, сидеть две недели в лесной глуши мне не очень-то хотелось, но и подставляться почем зря тоже невелика радость. С другой стороны... Ведь пропадет эта дурочка одна, и буду чувствовать себя виноватой...
   - Как ты собираешься замаскировать свои глаза?- спросила я, поднимаясь.
   - Мы наведем мороки,... точнее, ты наведешь,- обрадовано затараторила Лисса, уверенная, что раз меня интересуют мелочи, значит, я согласилась.- Будем их по мере надобности обновлять и...
   - А маги? Здесь же почти каждый третий с магическими способностями, нас могут в раз раскусить.
   Эльфийка задумалась и вмиг погрустнела.
   - Не вешай нос!- решила я ее утешить.- У эльфов нет ментальных способностей, значит, сразу заметить морок не смогут. Если не будем привлекать внимания и сможем сойти за местных, то легко пройдем через посты.
   - Великолепно!- рассмеялась Лисса и захлопала в ладоши.- Как будем перевоплощаться?
   - У тебя есть зеркало?
   - Ну какая же девушка отправляется в путешествие без зеркала?
   - Я.
   - Извини,- она достала из внутреннего кармана куртки бархатный чехольчик и протянула мне.
   Так нам нужен морок. Придумать его можно, но сложно и долго, значит, лучше выбрать готовую модель. Я окинула эльфийку критическим взглядом... А что по комплекции и росту она похожа на Люсирэль, можно попробовать.
   Попробовать что-то сделать для обдуривания эльфов, мне было не суждено, так как прямо на нас вышла колоритная группа с явно недружелюбными намерениями.
   В эльфийских городах не разрешалось ходить с оружием и даже с натянутой тетивой. У этих же был полный боевой комплект мечи, луки, ножи на поясе и... маг. Эльфы выжидающе смотрели на лидера. Колдун, по совместительству еще и лидер, стоял впереди, сжимая в руках магический посох и паскудно усмехаясь.
   Я узнала его. Это был тот самый маг из Уединения, который случайно разрушил охранную колонну... А случайно ли?..
   - Какая встреча!- радостно воскликнул он.- Просто подарок Небес!
   - Впервые вижу, чтобы кто-то так радовался предстоящей смерти,- "поразилась" я его счастью.
   Тот, вопреки моим расчетам, не разозлился, а, махнув в нашу сторону посохом, скомандовал:
   - По возможности обеих взять живыми или полуживыми.
   Четверо обнажив мечи, двинулись к нам, а я начала плести заклинание, но тут вмешалась Лисса.
   - Остановитесь!- вдохновлено начала она:- Эта девушка не преступница! Ее оклеветали...
   - А то они не знают,- прервала я ее выступление.
   - Но вы же сами совершаете преступление!- с горечью прошептала эльфийка обводя наступающих недоуменным взглядом.
   - И это они знают...
   Эльфы не обращали никакого внимания на восклицания моей спутницы и продолжали надвигаться, за ними шел колдун, что меня очень удивило. Обычно мы, то есть магическая братия, держимся подальше от рукопашной, около лучников. Возможно, именно этим объясняется внезапная отвага мечников, прут на мага в лобовую!
   Я сунула Лиссу себе за спину и ударила молнией. Колдун вскинул руку с посохом и магический, точнее антимагический, щит всосал в себя мою атаку. "Ледяные шипы", "Силовую волну", "Воздушный веер", "Огненный сгусток" и даже "Ментальные клещи" постигла та же участь. Так вот зачем он притащил с собой это огромное бревно. Самому создать такой щит ни одному магу не под силу, а вот воспользоваться силой артефакта другое дело... В бою такая штука бесполезна, магической силы хватает только на активацию щита, но тот не спасет от меча в брюхо. Но если тебя прикрывают мечники и лучники, а ты, следовательно, защищаешь их, то...
   - У нас проблема,- выдавила я сквозь зубы, отступая назад.
   Появилась гаденькая мыслишка, а не дать ли колдуну возможность взять нас живыми, пока еще не поздно... Нет, слишком самоуверенно ведет себя, не люблю таких.
   - Посох - очень сильный амулет,- "просветила" меня подруга, вытягивая вперед руку, на среднем пальце янтарным светом горело кольцо.- Попробуй стрельнуть по ним из арбалета.
   - Он не заряжен...
   - Ты отправилась в путешествие без снарядов?!!
   - Я вообще никуда не отправлялась!.. Убила бы!!!- кому было предназначено данное восклицание, сама не знаю, но напряглись все, в том числе и Лисса.- Не делай резких движений,- далеко телепортироваться не смогу, но хотя бы вон до той развилки...
   Такого этот город долго не забудет - две девушки, петляя от арбалетных болтов, несутся через все клумбы, лужайки и фонтаны с диким визгом и отборным матом (кто с чем - угадайте сами). Как назло эльфийские города были без единого закоулка, дома стоят далеко друг от друга и дороги широкие. Я шмыгнула в чей-то сад, волоча за собой Лиссу, и прижалась спиной к стене.
   - Замри!..- шикнула я ей.- И сделай что-нибудь со своей отдышкой, вдруг эти гады наблюдательные.
   Последние слова уже договаривала вместе с потоками силы призванными для создания невидимости.
   Мы обе притаились. Мимо нас позвякивая оружием пронеслись мечники, за ними лучники и маг. Вдруг последний остановился, рассматривая посох, по всему стволу которого засветились письмена. Sakee, он, наверное, реагирует на амулеты эльфийки, а она ими как береза на Купаву1 увешена!
   - Именем короля, остановитесь!
   Ребята, как же я рада вас слышать!.. О, а теперь и видеть! Из-за угла дома показались стражники с копьями наперевес. Колдун что-то буркнул себе поднос и телепортировался.
   - Туда,- махнул рукой эльф с нашивками капитана,- мы можем успеть задержать остальных. Лейтенант, отправьте группу к западным воротам...
   Когда сад опустел, и стало тихо, я убрала невидимость. Лисса прижала руки к груди и трагически закатила глаза:
   - Они в нас стреляли!!!
   - Да ну?
   - Они же могли в нас попасть!!!
   - Да что ты?!
   - Они хотели нас убить!!!
   - Не может быть?!!
   - Не злись, со мной такое случается впервые...
   - А СО МНОЙ ПОСТОЯННО!!!
   Так, пора провести ревизию шишек и синяков.
   - Иллия прости меня... Прости, пожалуйста,- девушка шмыгнула носом.- Если бы я только знала, что подвергну тебя такой опасности...
   - Ну уж что было, то было... давай забудем,- отмахнулась я, ощупывая довольно болезненную рану на боку. Все-таки задели, сволочи!
   - Ты ранена!!!- завопила Лисса, хватаясь за красное пятно, расползавшееся по белой блузке, я зашипела от боли:- Это моя вина! Тебе надо к лекарю, срочно...
   - Не нужно,- надо пресечь панику и пояснить.- Лекаря не надо, заживет. Лучше давай подумаем, что с блузкой делать, ладно днем, а ночью и за умертвие примут, еще серебряными болтами обстреляют.
   - Ты была права,- проговорила она тихо, разглядывая мою кровь на своих пальцах,- надо было сразу вернуться. Привыкла, что на вер..., что у нас никто меня не тронет и не обидит, а здесь все иначе.
   - Сейчас не время для самобичевания. Если хозяева выйдут проверить свой сад, проблем не оберемся,- я развернула "Щупальца" (поисковое заклинание позволяющее определить присутствие в округе агрессивно настроенных живых существ, конечно, в том случаи, если вы "внушитель").
   Никого агрессивного, кроме малиновки, которой не нравилось наше присутствие около ее гнезда, мною обнаружено не было, потому пора было выходить из укрытия и двигать отсюда "партизанскими тропами".
   - Давай вернемся в дом госпожи Хитоми,- неожиданно предложила Лисса.
   - А как же твое путешествие во Фрэй?
   - Я хочу путешествовать, спокойно, основательно, изучая все вокруг, а не скрываться по теням,- слезы высохли, и она улыбнулась своей мечтательной улыбкой.- Пожалуй, подожду, пока все утихнет, и... снова сбегу.
   - Боюсь, на сей раз брат около твоей комнаты заградительный кордон поставит и окна заколотит,- с усмешкой покачала я головой.
   - Выход всегда есть, подкоп сделаю. Координаты города 32 на закат, по вектору: сила 40, скорость 130, ускорение лучше не брать, можно проскочить,- она подхватила меня под руку и вдруг спросила:- Ты, правда, ментальный маг? Мне брат сказал.
   - Правда.- А смысл запираться?
   Она замялась и почему-то стала разглаживать складки у меня на рукаве.
   - А, ты... читала мои мысли? Я не обижусь, но хотела бы знать...
   - ... Не выдала ли ты случайно какую-нибудь государственную тайну?
   - Ну... да.
   - Я не сканировала тебя полностью. Мне надо было знать, не связана ли ты с моими недругами. Как только поняла, что нет, больше в твое сознание не вторгалась.
   - Почему? Иллия, тебе, разве, не хотелось бы знать о нас? Почему мы ушли? Какие тайны мы скрываем?- эльфийка пристально посмотрела мне в глаза.
   - Если честно, то очень хотелось бы,- смущенно созналась я:- Кто же откажется прикоснуться к легенде?! Но я выросла среди тайн государственного значения и давно поняла: много знаешь, плохо спишь. Потому мужественно борюсь со всеми соблазнами. Но даже если бы кто-то и захотел просканировать твою память, блоки не позволили бы.
   - Какие блоки?- а ведь не притворяется, действительно ни о чем не знает. Получается, что у старших есть тайны даже друг от друга.
   - Лучше об этом спроси у своих.
   - Ладно. Спасибо тебе за все. А не могла бы ты внушить моему брату что-нибудь расслабляющее, чтоб несильно кричал?
   - Ну, если Владыки рядом не будет, то могу,- поразмыслив, кивнула я.- Готова?
   - Да.
   Пространство привычно "распахнулось" передо мной, и мы заскользили быстрее и быстрее...
   Что за...?!!
   БОЛЬ!!!
   Побери меня прах, как же больно!!! Что случилось?
   Чувствовалось, что мы уже не в подпространстве, а валяемся на траве, по крайней мере, я. С трудом мне удалось подняться на четвереньки, но тут перед глазами появились непонятные белые вспышки, и закружилась голова. Очень болела грудь и лицо, особенно губы, по языку растекался медный привкус крови.
   - Лисса...- позвала я, проверяя, не выбиты ли зубы,- ты как?
   - Плохо,- отозвалась она откуда-то из-за спины,- у меня идет кровь носом. Иллия, что случилось?
   - Пока не знаю.
   Я села, стараясь сдержать подкатывающую к горлу тошноту, и огляделась. Вокруг был лес. Высокие, крепкие деревья закрывали весь видимый обзор, отдавая в наше распоряжение лишь небольшую полянку, на которой мы в данный момент находились.
   - Мы что - не дошли? Ты где-то ошиблась?- прогнусавила Лисса, запрокидывая голову вверх, чтобы остановить кровь.
   Да быть такого не может! Я сознательно телепортируюсь с пятнадцати лет, если не считать тот случай с упырями, пятью годами раньше. Координаты всегда получались идеальными, но давайте для успокоения совести проверим...
   Так... так... правильно... и здесь тоже... и здесь... а тут... Ну ничего себе?!
   До того момента как мы выпали из телепорта, все шло просто великолепно, но тут мы столкнулись с препятствием...
   Недалеко от места обрыва телепорта находилось силовое поле. Теперь стало понятно, что произошло. Так как телепорт настраивала я, то больше всего и пострадала, а Лисса только ткнулась мне в спину.
   - Что там?- доковыляла до меня эльфийка.- Я чувствую странное магическое излучение,- кольцо на ее пальце опять светилось.
   - Похоже, в особняке госпожи Хитоми активировали охранные колонны, которые создали Силовой барьер, а мы в него впечатались,- плохо, очень плохо...
   - Благословенная Сила, что там случилось?- испуганно воскликнула Лисса,- Только бы с Зоррвиэлем все было в порядке...
   - Необязательно, что на них напали,- размышляла я вслух,- возможно это предосторожность от незваных гостей или таким образом решено было скрыть присутствие короля и Владыки.
   - Ты, правда, так думаешь?- она с надеждой глянула на барьер.
   - Поручиться не могу, но поделать-то мы ничего не можем,- хоть сейчас перед эльфийкой и стояло само спокойствие, на душе у меня было тревожно.- Через барьер пройти нельзя, можно остаться и подождать здесь патруль, но... он может пройти через час, а может и через двое суток...
   Она рассмеялась, но как-то невесело и тяжело вздохнув, сказала:
   - Так мы быстрее дождемся хищника или того волшебника с посохом-амулетом. Патруль может пройти в десятках локтей от нас, и мы не заметим друг друга или местность вообще не будет патрулироваться.
   - Ну, это вряд ли, вы, эльфы, жуткие перестраховщики,- пожала плечами я и занялась ссадинами, которые, конечно, вскоре заживут, но когда болит каждый кусочек тела, ждать тяжело.
   - Нет ничего плохого в предосторожности,- надула губы эльфийка.- А вот человеческая беспечность может выйти боком.
   - Сейчас не время проводить сравнительный анализ психологии наших рас. У нас есть дела поважнее...
   - Например?
   - Например, найти оружие и хоть какой-то провиант. Ты же ни того, ни другого не взяла,- смущенный вид Лиссы подтвердил мое предположение.
   - Я брала,- вздохнула та,- но из-за брата все потеряла.
   Так вот что было в тех больших сумках, что она тащила по коридору. М-да, не повезло... Как же нам теперь быть?
   - В Рен'Орисе нам показываться нельзя,- надо просчитывать все варианты,- даже измененными - все чужаки будут под пристальным вниманием стражи.
   - Знаешь,- Лисса задумчиво нахмурилась,- перед тем как пройти через Рен'Орис, мы ночевали в одном кавусе2, довольно большое поселение и, раз Владыка решился там ночевать, безопасное. Может, попробуем там найти еду и какое-то оружие, а так же чем зарядить твой арбалет.
   - Мысль неплохая,- кивнула я,- но... есть один ма-а-аленький нюанс - У МЕНЯ НЕТ ДЕНЕГ!!!
   - Я тоже свои оставила в сумке. Но мы можем попросить их войти в наше положение, проявить участие, милосердие...
   - ... Человеколюбие...- ехидно добавила я, а потом рявкнула:- Не валяй дурака! Нас пошлют далеко и надолго!.. Хотя, в этом смысл есть, если старшие эльфы доверяют тамошним жителей, то стоит там появится... в открытую.
   - Да ты что?- ужаснулась Лисса.- Брат же сразу нас найдет!
   Бабуля дорогая, она что издевается?!!
   - Лисса, радость моя, а тебе не кажется, что нам ЭТО И НАДО!!!
   - Ой, совсем забыла,- хихикнула та.- Ну так что? Идем в кавус?
   - Идем. Куда идти-то?- Взгляд эльфийки заметался по округе, и во мне зародилось нехорошее предчувствие.- Ты не знаешь, как туда дойти?- высказала я свою догадку.
   - Э-э-э, не отсюда...- созналась та и, видя, как меня перекосило, поспешила добавить:- Но у меня есть амулет-телепорт конечный вектор которого дорога, ведущая в кавус. Если бы ты смогла вычислить начальный вектор...
   Могла, конечно, но только мало шансов, что наши векторы совпадут, ладно просто не туда попадем, а если впаяемся на молекулярном уровне в какую-нибудь стену... Во достопримечательность-то получится... Жуть!
   - Дай мне его, попробую подогнать векторы,- она протянула упомянутый выше амулет и села на траву скрестив ноги, я опустилась рядом.
   Ну, что? Могу, конечно, вам подробно описать, что с чем соединяла и как перепроверяла параллели, но... Во-первых, это долго и муторно, во-вторых, если вы не знакомы с построением телепортации, то мало что поймете, а если знакомы - тем более объяснять не надо, а, в-третьих... хм... в общем, не знаю я как правильно половина терминов пишется. Так что с вашего позволения опущу все объяснения и перемещения и перейду от действий к словам...
  
   - Так, либо я его не вижу, либо никакого кавуса здесь нет,- сказала я, оглядевшись после телепортации.
   - Мы не дошли... не долетели, рано вышли из телепорта,- пролепетала эльфийка.
   - Вышли там, где было указано, gikaij алхимик! Erso afc dotd hjn an oher mote!!! Iokar gjkay, da joldi an oher mote! Под ногой хрустнула скорлупа, я отпихнула ногой в сторону пострадавшее яйцо и выругалась еще раз.
   Конечно, мы были удивлены, когда вместо поселения оказались на пирушке, но как были удивлены тролли, когда посреди их привала материализовались две девицы!
   - Я чё-то не понял, вы кто такие?- прорычал один из них.
   - Мы?- я невинно захлопала ресницами:- Добрые феи.
   - Да-а! А чё со стрелометом?- кивнул он на арбалет.
   - Да так, критические дни...
   - Чаво?- нахмурился тролль.
   - Нервные, говорю, мы сейчас.
   - Это потому что без мужиков давно,- раскрыл истинную причину наших бедствий другой тролль.- Мы вон тоже без баб совсем одичали, с тоски морды друг другу бьем.
   - Это правильно,- подала робкий голос Лисса,- лицевой массаж очень полезен.
   - Девки вы ладные...- оскалился тролль,- может, поможем друг другу расслабиться?
   - Морды, что ли друг другу набьем?- фыркнула я.
   - Горо, ты погоди,- хмуро оглядывая нас, сказал первый,- они пришли из воздуха, вдруг шаманки.
   - Шаманки так шаманки, у меня дуля заговоренная есть,- продолжил напирать Горо.
   - Знаешь, чем мне нравятся тролли?- обратилась я к Лиссе, та вопросительно подняла брови:- Тем, что они и понятия не имеют, что такое амулеты...
   Но прежде чем я успела объяснить "романтику" отличия между шаманкой и магом-воином, случилось следующее: во-первых, один из троллей, маячивших на заднем плане, с воплем взлетел вверх и исчез в кроне деревьев, во-вторых, Горо напрочь запутался в неведомо откуда выросшем ползуне3, в-третьих, появился новый участник "спектакля"...
   Мы с Лиссой с отвисшими челюстями и выпученными глазами наблюдали, как троллей гоняет по поляне... кролик, размером с годовалого теленка. Кроме ненормального роста у него имелись витые бараньи рога, которыми тот очень ловко расшвыривал противников в разные стороны.
   - Иллия, ты не знаешь, сейчас белена не цветет?- спросила эльфийка, потирая глаза кулаками.
   - Рано вроде еще,- ответила я, проверяя кролика на морок... Нет, ничего не было.
   - Ну, все козел драный, ща покромсаю,- прорычал один из троллей, размахивая секирой.
   Мне стало жалко зверюшку, кролика то есть, и оружие, вылетев из огромных лапищ, со свистом рассекло воздух и упало недалеко от нас.
   - Ты че, шмара, совсем охренела?!!- взревел обезоруженный.- Щас вмажу, чтоб не выпендривалась!
   "Воздушный веер" сотворенный мною не дал осуществиться его мечте, зато порадовал меня.
   - Изувечу гниду!- прохрипел тролль, поднимаясь и тряся головой. Человек бы после такого удара об дерево сутки приходил в себя.
   - Заткнись!- зарычал на него другой:- Шевели давай задницей, убираемся отсюда. Говорил же - шаманки!
   Последние слово он выплюнул как ругательство, и я, чтобы у остальных не возникло вредных иллюзий, пустила из глаз парочку показательных молний. Тролли начали отступать и скрылись в лесу. Барано-кролик поскакал, было за ними, но тут прозвучало звонкое:
   - Pramzich, nich!
   Из тени деревьев выступила невысокая щуплая фигурка.
   - Kafn stzi arbain? Wir - schkan! - снова разнеслось над поляной звонкое эхо.
   - Простите, а нельзя ли на таллаосе или на такорийском? На лавирийском тоже можно. На миританском... - продолжала я, озвучивая каждый вопрос на новом языке.
   - Так вам помощь была не нужна? Вы - маги!- перевели нам на таллаос.
   - Все равно спасибо за участие,- крикнула снова я.
   - Пожалуйста, - ответил наш "спаситель" и пошел к нам.
   - Это же девушка!- воскликнула Лисса как только фигура приблизилась.
   - А почему вас это удивляет?- улыбнулась незнакомка.
   - Просто никак не привыкну, что здесь девушки могут путешествовать одни,- смутилась эльфийка.
   - Ты что из монастыря сбежала?
   - Практически...
   Пока они общались, я разглядывала девушку: короткие русые кудри обрамляли овальное миленькое личико, курносый нос, серые глаза, в которых скачут зеленые искорки. Маленький рост и худощавое сложение делали ее похожей, издалека, на мальчишку-подростка. На ней была зеленая куртка с капюшоном, зеленые штаны, сапоги со шнуровкой и зеленая же повязка, закрывавшая лоб. На лице по обеим щекам тянулся желто-зеленый рисунок, который и навел меня на мысль о том: кто она. Окинув взглядом, посох в ее руке и амулет из перьев на шее, я решила проверить свои предположения:
   - Вы - друидка?
   - Да,- несколько растерялась та.- А как вы догадались?
   - По внешнему облику.
   - Я студентка Сада в Грапе. Почти закончила обучение, у меня здесь...м-м-м... практика.
   - Я - Иллия Лацская, заканчиваю обучение в Академии магов-воинов в Старьгороде.
   - А я - Лиссаура Роу, я - алхимик,- дружелюбно улыбнулась эльфийка, но полное имя решила скрыть. Наконец-то, начала учиться осторожности.
   - Ой, забыла представиться, как видите,- девушка провела пальцем по своей скуле,- я - Ирис из рода Ясеней.
   - Э-э-э...- попытались мы с Лиссой разобраться в цветных полосках у нее на лице.
   - Ну да,- смущенно кашлянула друидка,- сегодня не обновляла надпись, я же не знала, что здесь кого-то встречу. Кстати, а что вы здесь делаете?
   - Да так, ищем мифический кавус.
   - Почему мифический?- обиделась Лисса.- Я же там была, кавус Альт'арани.
   - Неслабо ищите,- присвистнула Ирис, кивая на кровавое пятно на моей рубашке, но, поняв, что объяснений не будет, продолжила:- Вы чего-то напутали, девочки, если вы имеете в виду кавус, что напротив серебряной шахты, так он восточнее, примерно, в двух днях пути отсюда.
   Я покосилась на свою спутницу, та закатила глаза и стала шевелить губами, что-то считая про себя. Потом вздрогнула и, посмотрев на меня, пропищала:
   - Перепутала радиус,- и нервно захихикала.
   - Хи-хи, твою мать!..- зарычала я.
   - Если хотите, я провожу вас короткой дорогой,- радостно предложила друидка,- Великая Прародительница откликнется на зов своей дочери и откроет тайные тропы.
   Я подозрительно нахмурилась и решила поверхностно просканировать нежданного провожатого. Оказалось, что девушке просто скучно. Она уже три недели блуждает по этому лесу в одиночестве, и сослана была сюда не на практику, а в наказание за какую-то шалость.
   - Иллия, что-то не так?- удивленно спросила она, разглядывая мое сосредоточенное лицо:- Вы не хотите меня с собой брать?
   - Нет, что ты...- спохватилась я,- просто меня удивило, что ты друидка, а молишься богине дриад.
   - Ах, вот в чем дело,- облегченно рассмеялась та.- Все просто: мой папа друид, а мама дриада... Знаю-знаю, все девочки рожденные дриадой идут по стопам матери и я бы пошла, но... Мама погибла... Отец очень тяжело переживал эту утрату... Верховный Мастер Грапа обратился с просьбой к Мариуле, избранной правительнице дриад, вернуть скорбящему вдовцу хотя бы дочь, та согласилась... А так как долгое время я росла среди дриад, то и покланяюсь Прародительнице.
   - Ладненько, давайте убираться отсюда, а то не ровен час тролли вернутся,- сказала я, раздумывая, а не собрать ли трофейные провиант и оружие. Почему бы и нет?
   В брошенных сумках мною было найдены яйца, картофель, перловая крупа и вяленое мясо, при виде которого Ирис заметно передернуло. Оно и понятно - друиды же вегетарианцы. Так же я нашла стрелы (жалко, что не болты) для арбалета и подобрала парочку ножей и секиру, на всякий случай.
   Пока я собирала все это, за моей спиной шел разговор следующего содержания:
   - Ирис, а что это за питомец у тебя? Не знала, что такие водятся в природе.
   - А они и не водятся,- голос друидки стал печальным,- Прыгунок творение нескольких магов-подонков, которые тайно проводили ужасные эксперименты, скрещивая разные виды животных. Его нашел папа в один из своих рейдов и привел домой.
   - А кто твой папа?- полюбопытствовала эльфийка.
   - Папа? Командир отряда Шипов.- А ба! Друидский вариант Темной Инквизиции.
   - Иллия, мне это напомнило о тех странных собаках, что напали на нас.- Ну, спасибо, подруга сейчас же вопросов не оберемся!
   - Что за собаки?- мгновенно вскинулась Ирис.
   - Ну-у-у...- Ага, поняла, что влипла и косится теперь на меня:- На нас напали бандиты, а с ними были собаки... очень необычные собаки: огромные, агрессивные, быстрые, а уж про пасть с клыками и вспоминать страшно...
   - Похоже, что это все звенья одной цепи,- нахмурилась друидка,- неужели Такория возобновила те жуткие эксперименты?
   - Ничего Такория не возобновляла,- буркнула я, поворачиваясь к ним лицом,- по крайней мере, официально.
   - А ты откуда знаешь?- насторожилась защитница животных.
   - Оттуда... я - такорианка.
   - Как?!!
   - Ирис, я же говорила, что заканчиваю магическую Академию с Старьгороде, а это - столица Такории.
   - Ах, да, я отвлеклась... Но ты уверена, что ваш Конвент ничего не замышляет?- пытливо уставилась она меня.
   - Магический Конвент может думать, что ему заблагорассудится, но пока Великий архимаг Такории на это безобразие говорит - нет, все действия будут объявлены вне закона.
   - А ты уверена, что тот не давал своего согласия?- не сбавляла она напор.
   - Уверена! Он - мой наставник, и его мнение, по этому вопросу, мне хорошо известно.
   - А вдруг ваш правитель подписал приказ?- Сразу заметно, что папа у нее в Шипах, вцепится - не оторвешь.
   - Тетя без согласования с магистром Юнианом даже свое расписание не утверждает, не то, что законы.
   - А причем здесь твоя тетя?- искренне удивилась друидка.
   - А ее тетя - королева Такории,- небрежно бросила Лисса, пытаясь подманить к себе Прыгунка.
   - Ты - принцесса?!!- ахнула Ирис.
   - Да не приведи Небо!- отозвалась я, бросая сверху на эльфийку сумки с провиантом.- Конечно, нет... всего лишь княжна.
   - Это одно и то же,- отозвалась Лисса, подбирая сумки и недоуменно косясь на меня. Не поняла, видать. Секиру, что ли сверху кинуть?!
   - Ну, мы идем?- решила я их поторопить.
   - Идем, конечно,- отозвалась Ирис и пошла за кроликом, который гигантскими скачками удалялся от нас.- Слушай, объясни мне, что это за Академия у вас такая?- начала она, как только мы с Лиссой ее догнали:- Она же военная! Как туда на обучение могли взять принцессу?
   - Я - не принцесса!!!
   - Мне тоже это интересно,- встряла эльфийка, проигнорировав, как и Ирис, мои возражения,- расскажи нам о своей Академии... или это государственная тайна?
   - Да какая тайна?!- отмахнулась я, решив не тратить нервы на споры:- Об этом расскажет любой фолиант Такорианской истории...
  
   После того как Такория из королевства преобразовалась в государство4, встал вопрос о воспитании собственных ведунов. Было создано учреждение, которое отбирало способных к магии детей на обучение, но в тот момент это больше напоминало шаманство.
   Спустя двести лет тогдашний правитель (Будимир, если не ошибаюсь), к тому же еще и маг, провел реформы, в результате которых появилась Школа Чародейства. Она просуществовала в таком виде еще около двухсот лет.
   Потом маги стали замечать, что у учеников есть способности к разным видам магической деятельности. Что заставлять ученика способного к предвиденью варить настои - это попусту растрачивать силы, казну и талант.
   Тогда первыми отделились оракулы и основали Цитадель Провиденья. Там и по сей день провидцы и провидицы, практически живут в астрале, стараясь предупредить страну о войнах, неурожаях, опасных природных явлениях... В последнее время Цитадель начала сдавать: на десять предсказаний только четыре оказываются правдой. Ходят слухи, что туда, на сытные места, за хорошие взятки берут бездарей, которые только спят на медитациях, а потом выдумывают пророчества. Королева пригрозила, что если оракулы не реабилитируются в ее глазах, им сильно сократят финансирование.
   Спустя пятьдесят-шестьдесят лет после оракулов отделились алхимики и организовали Оплот Знаний. Сюда попадают дети с самыми слабыми магическими способностями, - прости Лисса - которых должно хватать на определение компонентов и активацию амулетов. Алхимики варят зелья нелечебного свойства (невидимости, гламмария, снятие порчи, укрепление метала и дерева и т.д.), а так же создают амулеты и, если алхимик очень силен и талантлив, артефакты.
   Дальше все пошло сложнее. Маги давно замечали, что среди них есть собратья неуязвимые для многих вредных внешних факторов. Они меньше болеют и быстрее исцеляются, даже от болезней, которые в те времена не знали, как лечить. На них не действуют многие яды, а главное... физические повреждения, наносимые телу таких магов, заживали в десятки раз быстрее. Порой раны, которые для других становились смертельными, для них оборачивались всего лишь неделей лечения. Возможно, что в связи с такой защищенностью тела увеличилась и магическая сила. Несколько таких магов, которые получили название регенераторы, за способность к быстрой регенерации, попробовали создать собственное учебное заведение. Они хотели набирать в ученики подобных себе для обучения еще и воинскому ремеслу (до этого маги и воины шли разными путями), но воспротивились остальные маги, заявив, что это будет попирание магических традиций.
   На самом деле все было проще - остальные испугались новой таинственной силы. После этого на регенераторов начались гонения, выявляя такие способности у детей их не принимали к обучению заявляя, что те слишком слабы в магии. Дело дошло практически до тотального уничтожения. Вот тут и появилась семерка магов, которых считают отцами-основателями нынешней Академии. Но если честно, вначале был только один, который собрал под своим началом других, его звали Тимьян.
   В те времена Такория была маленькой и слабой страной со всех сторон на нее перли враги: то Лития, то Миритан, то орки-кочевники. Однажды к королю на аудиенцию пришел уже тогда немолодой маг в фиолетовом плаще и попросил разрешения сразиться всемером с орками, которые начали нападать с юга. Правитель очень удивился, мага обсмеяли и воины, и коллеги, но разрешение было получено.
   Когда кочевники начали подходить к одному из городов им навстречу выехали семь воинов в легких доспехах, с оружием и в разноцветных накидках магов.
   Очень скоро смех, лившийся из мохнатых глоток, сменился криками изумления, а потом и воплями ужаса.
   Зеленый воин стоял позади всех и ничего вроде бы не делал, но стрелы и снаряды из пращи почему-то не доставали наглых выскочек. А мечи очень часто налетали на невидимую преграду.
   В голубой накидке из воздуха создал драконов, а из земли гигантов, которые, следуя его указаниям, принялись крошить врагов.
   Синий носился по полю как смерч, возникая из ниоткуда то тут то там. Двадцатку озверевших от такого издевательства орков, сунувшихся было за ним в белесый дымок, больше никто не видел.
   Оранжевый положил около себя пятерых орков и, расхохотавшись, призвал на это место жуткую тварь из Бездны.
   Желтый был единственным нормальным воином - он скакал на коне, атакуя врагов булавой. Правда, было не понятно, почему от одного удара сносит по шесть-восемь врагов за раз, и как он умудряется задевать противников стоящих в десяти локтях от него.
   Там где проходил Желтый, появлялся Красный и тут же начинали восставать мертвые, чтобы, подобрав оружие атаковать живых товарищей.
   Но самым непредсказуемым был Фиолетовый, где бы тот не появлялся, начинали происходить странные вещи: орки разворачивались и начинали набрасываться друг на друга. Последней каплей утекающей самоотверженности кочевников стала смерть вождя, которого после встречи с Фиолетовым заколола собственная охрана.
   Орки бежали в панике, неся весть, что на Такорию работают невиданной силы шаманы. Король ликовал - семь человек справилось с тем, для чего он держал сотню.
   Такая цветовая комбинация у магов получила название "Смертельная радуга", в будущем армии, которая имела за своей спиной такою семерку, победа была предопределена... правда, если у противника была своя "радуга", тогда побеждали те, у кого маги более сильные.
   В благодарность маги попросили разрешения открыть собственную школу, чтобы воспитывать магов-воинов. Конечно, король согласился, но отдельное здание строить не дал, опасаясь, как бы такая сила однажды не восстала против него. Так маги-воины попали под присмотр знахарей.
   Шли годы и столетия, войны утихли, границы государств обозначены и закреплены, был образован Межрасовый Совет и боевые маги стали не нужны. Начали поговаривать, что их надо упразднить. И тут в Такорию пришла очередная беда.
   После смерти короля Иоанна Баламутного престол должен был унаследовать его сын Искандер, которому на тот момент было одиннадцать лет. До совершеннолетия короля регентом был объявлен князь Ирмскмй, двоюродный брад умершего Иоанна, который и правил всласть шесть лет. А потом он понял, что не хочет расставаться с короной, и на молодого короля было совершено несколько покушений, которые тот чудом пережил. Искандеру вместе с матерью, королевой Эсфирь, пришлось спасаться бегством. Многие аристократы поддержали князя, который сулил им титулы и богатство, придворный маг был ему тестем, так что защиты от магов тоже ждать не приходилось.
   Казалось, все уже предрешено, и историки готовились писать о смене династии. Но тут за обездоленного короля вступились всеми позабытые маги-воины. Именно у них нашли приют королева-мать с сыном. Затем пришлось напомнить, что две "Смертельные радуги" и шесть неполных (фиолетовых на всех не хватило) - это сила, с которой лучше не встречаться в бою.
   Тогда поползли слухи, что юный король не сын Иоанна Баламутного, а какого-то неизвестного эльфа - челюсти подберите, это неправда - и, следовательно, не имеет права на престол. Но после того как "свидетели", до этого кричавшие на всех углах, что денно и нощно держали королеве и ее любовнику свечку, публично признались во лжи, извинились и, дабы искупить вину, повыпрыгивали из окон дворца, все утихло. В те времена еще не знали, как опасно злить "внушителя".
   Короля вернули во дворец, дядя был сослан в глубинку, другие предатели казнены. И королевским указом было разрешено построить Академию боевых магов, которые будут служить опорой правящей династии, а в мирное время их будут использовать для защиты населения от крупных хищников и нежити, с которыми не могли справиться обычные люди.
   Вот такая история: маги-воины смогли, наконец, построить в Такории Академию, Такория, наконец, получила законного короля, а король нового придворного мага, мало кому тогда известного магистра по имени Юниан.
  
   Вдобавок к истории построения Академии, я рассказала свою историю поступления. Лиссаура призналась Ирис, что она старший эльф и сбежала из дома, чтобы познакомиться с миром. Та ответила: "Ну и правильно сделала!"- что навело меня на мысль, что друиды знают о старших побольше людей. В обмен на откровенность друидка рассказала, что здесь кроме нее есть еще три друида и одна друидка, но им не разрешили проводить исследования вместе, так как сюда их отправили отбывать наказание. Лично ее сослали за драку. Она подбила глаз девице, посмевшей назвать ее "вертлявой плоскогрудой пигалицей". В ответ уже я сказала: "Молодец! Правильно сделала!"- так как на собственном опыте убедилась, что если сразу не осадить хама, потом наплачешься.
   Потом я рассказала пару смешных историй из жизни в Академии, Ирис рассказала свои, из жизни Сада, Лисса поведала нам о парочке неудавшихся опытов. И мне удалось проверить, как весело бывает в девичьей компании. Раньше такой возможности не было, вокруг же меня одни парни, а от Лелены и ее подруг у меня появлялась мигрень и дикое желание кого-нибудь покалечить.
   К вечеру ноги начали уже гудеть, и мы стали думать о ночевке.
   - Давайте остановимся вот на этой полянке,- предложила Ирис.- Нас здесь высаживали телепортом из Фрэя, мастера все проверили - логова хищников нет.
   Мы с Лиссой согласились и стали устраиваться на ночь. Ужинали перловой кашей, сваренной в котелке, одолженном у Ирис и яйцами, запеченными в золе. В знак уважения к друидке мы не стали есть мясо, а она за это поделилась с нами свежими огурцами, помидорами (это когда еще весна на дворе! все-таки Фрэй не зря называют страной-садом!), хлебом и ложками. Прыгунок щипал траву, а так же схрумкал три морковины, подсунутые ему хозяйкой.
   - Кто первый в карауле?- зевая, поинтересовалась Ирис.
   - Никто,- также зевая в кулак, ответила Лисса,- Иллия защитный барьер поставит.
   Друидка предложила по-сестрински поделить ее одеяла, и мы немного постеснявшись, согласились. Уже засыпая, я перепроверила "Барьер" и установила "Маячок" на нежить. Чем бес не шутит?
  
   Ну, что они так расшумелись? Потише нельзя что ли?
   - Девчонки, угомонитесь!- буркнула я сквозь сон.
   Но те продолжали лупить ложками по кастрюлям...
   Кастрюли?.. Какие кастрюли?!
   Я подскочила на месте. В голове грохотало... "МАЯЧОК!!"!
   "Световые сферы" сотворенные мной высветили три фигуры бредущие к нам. Все бы ничего, если бы не деревянная походка и не орущий "Маячок".
   - Подъем!!!- взревела я дурным голосом.
   Ирис вскочила вперед эльфийки:
   - Иллия, в чем дело?- спросила она, схватив посох.
   - У нас гости,- ответила я, не сводя глаз со спотыкающихся фигур.
   - Правда?.. Ой, это же ребята!- друидка вскочила и замахала руками:- Эге-гей! Вы чего ночью по лесу бродите?!
   - Стой!- схватила я ее за капюшон и потянула назад.
   - Ты чего?- удивленно прохрипела та.- Это мои друзья.
   - Вряд ли...
   Тут световая сфера осветила пришедшим лица, Ирис коротко взвыла и упала на колени, прошептав:
   - Нет! Не верю...
   - К-кто э-это?- заикаясь, спросила Лисса, прижимаясь ко мне.
   - Нежить,- коротко ответила я.
   - Зомби?
   - Похоже на то.
   - Что нам делать?
   - Отбиваться. Лисса, амулет против нежити есть? Из арбалета стрелять умеешь?- получив утвердительные кивки, продолжила:- Надеваешь амулет, подбрасываешь в костер дрова, садишься около него, поджигаешь вот эти стрелы, видишь маркировку?.. Они специально предназначены для огня. Затем быстренько обстреливаешь вон тех. Лучше всего целься в голову... Что значит не можешь?.. Что значит страшно?!!.. Стреляешь плохо? А воскрешаешься ты как?!!.. Вот то-то и оно... Вперед!.. Ирис... Ирис, ты чего застыла, как селянка перед графом?! Бери свою палку и сшамань нам что-нибудь из земной стихии... Что?.. Я с вами с ума сойду!!! Вы, сговорились что ли?!!.. Что значит, не могу?!!.. Какие к бесу друзья?! Ирис, очнись!.. Это только оболочка, злая, агрессивная оболочка, думающая только о еде!.. Но-но-но! Это не на меня надо нападать, а на них... Ну, прости за прямоту и грубость, сама нервничаю. У меня с зомби связаны очень неприятные воспоминания из детства. Давай вместе попробуем что-нибудь сделать, вон Лисса уже четыре раза успела выстрелить и даже один раз попала... в пень.
   Чем мне не нравятся зомби, ну, кроме того, что те хотят меня сожрать, так это тем, что ни одна моя способность на них не действует. С некромантией у меня плохо, "внушители" и "труповоды" практически несовместимы, потоки Силы разные - одни подчиняют живых, а вторые - мертвых. Ментальной магией мертвецов, естественно, не возьмешь. Молнии, магия воздуха и воды лишь сдерживали их, но не уничтожали. Единственно верный способ - огонь. Но... ведь сожгу gikay'an и нас вместе с ними! Попробуем совместить магию и рукопашную. Я ударила по одному "Силовой волной", отбросив назад, и крикнула Ирис:
   - Ты берешь левого я правого... Лисса!!!- еле успела увернуться от стрелы:- Постарайся не подпалить нам задницы.
   Ну-с, начнем... Секира-то тяжелая... "Копья вечности" сорвались с кончиков пальцев и устремились в лицо зомби, тот зашевелил руками и перед ним... взметнулось вверх растение, вобравшее в себя ледяные снаряды...
   Зомби-маг?!!
   Бабуля дорогая, роди папу обратно, это не зомби... Мохрг!!!
   Да что ж мне так не везет-то?!! Как там бить мохргов? Ах, да сражаться как с живым, убивать как нежить.
   А-а-а!... Лисса... стрелок хренов!.. А впрочем, спасибо!
   Стрела, пущенная эльфийкой, пролетела слева около моей головы, подпалив волосы, и вонзилась мохргу под ключицу. Больно тому, конечно, не было, но несколько отвлекло от меня. Нырнув в подпространство, я появилась за спиной у мертвяка и нанесла ему удар сверху вниз. Раздался сухой хруст, мохрг покачнулся, но нанести новый удар было невозможно - секира застряла в теле. Выругавшись сквозь зубы, ударила по нему "Железным кулаком". Мертвяк упал, я вскочила ему на спину и принялась расшатывать оружие, чтобы извлечь. Мохрг встал на четвереньки. Сделав последний рывок, я освободила секиру и, балансируя на его спине, вновь ударила. Тело дрогнуло и снова упало, быстро соскочив на землю, нанесла еще три удара, стремясь отделить голову.
   Ну да, много била. Я же не палач и практики у меня не было. Откатив голову от тела, повернулась к следующему врагу. Тот, которого отбросило "Силовой волной", он уже успел опять до нас доковылять. Прямо сейчас идти в атаку не могу, это оружие было для меня очень тяжелым и связки с непривычки начали ныть. Через подпространство скользнула вправо и тут же на земле, где я только что стояла, завился ползун. Выгоднее всего сейчас было призвать духов земли, но воздух и земля плохо сочетаются, так что мне лучше в ту область не соваться. Но зато хорошо сочетается с водой... и со льдом...
   "Белая топь" медленно разлилась от меня до мохрга, покрыв определенное пространство льдом.
   - Ну, попробуй теперь вызвать свою травку!- бросила я трупу, хотя тот меня и не понимал.
   Он и, правда, попытался, что-то сделать, а когда не получилось, решил действовать врукопашную. Но я не зря применила "Топь" с каждым шагом ноги мохрга уходили все глубже и глубже вниз. Подождав, когда лед дойдет мертвецу до середины икр, я опустилась на одно колено и, положив руки на снежный покров, подхватила остатки плетения, вливая новое заклинание. Лед треснул. Слоями, один перекрывая другой, он стал запаковывать мертвяка, "Мерзлый саркофаг" получился что надо!
   - Лисса, по возможности, не стреляй больше в этого огненными стрелами,- попросила я, но она и не думала. Все внимание эльфийки было поглощено последним мохргом, с которым, кстати, должна была расправиться Ирис.
   Что-то мне не нравятся доносимые звуки. Повернувшись, я смогла убедиться, что ситуация вот-вот окончательно выйдет из-под контроля. Весь бой держался на бедном Прыгунке, что было странно, так как животные обычно не любят и боятся нежити. Он скакал вокруг мохрга и, нападав, валил на землю. Но мертвяку все было по боку, он снова вставал и пробовал нападать. Вокруг них с истерическим ревом металась Ирис, приговаривая:
   - Кипарис, не надо!.. Опомнись! Кипарис, это же я... Ирис! Вспомни меня!!!
   Лисса нервно дергала арбалет следом за мохргом, но не стреляла.
   - Я не могу!- повернулась она ко мне чуть не плача.- Боюсь задеть либо Прыгунка, либо Ирис.
   Долго это продолжаться не могло, я подбежала к друидке и развернув к себе лицом, схватила за грудки и как следует тряхнула.
   - Ирис, это уже не твой друг! Посмотри на меня... Это - не Кипарис! Его бессмертная душа, которую вы почитаете, уже рядом с Великой Прародительницей, это только тело! Считай, что кто-то... надел одежду Кипариса, чтобы подобраться к тебе.
   - На меня смотрит лицо моего друга,- прошептала та.
   - Нет!- тряхнула я ее еще раз:- Это маска, просто маска! А под маской враг, который хочет твоей смерти... Просто одежда... Просто маска...
   Она зажмурила глаза и покрепче сжала посох.
   - Я сейчас, дайте мне пять минут...- жалобно попросила друидка.
   - Нет у тебя пяти минут,- жестко оборвала ее я, видя, как очередной ползун добрался-таки до Прыгунка.- Надо сделать выбор между мертвым другом и живым.
   Ирис распахнула глаза, глядя куда-то сквозь меня, и выдохнула:
   - Отойди. Сними заклинание с Мака.
   - Надеюсь, ты знаешь что делаешь, подруга?- нахмурилась я, отодвигаясь к Лиссе и выполняя просьбу друидки.
   - О, великая Земля, дающая жизнь, прими же сыновей твоих, желающих вернуть твой дар, обратно в лоно свое...- зашептала та,- ... даруй им покой, даруй им свободу от бренных оков, пусть их потерянные души найдут приют в чертогах Великой Прародительницы...
   Мохрги застыли и начали погружаться в землю как в морскую пучину, повернувшись, я заметила, что и тело, упокоенное мною, тоже "тонет". Впервые вижу, чтобы слова ритуальной молитвы творили такое... А-а-а, тут не только молитва, веянья Силы и, конечно, живая природа, которая дает друидам дополнительную мощь.
   "Волны" земли последний раз шевельнулись и застыли. Ирис несколько раз махнула посохом и выкрикнула:
   - Печать, сомкнись!..- почувствовался еще один толчок Силы, и все стихло.
   Друидка повалилась на землю, уткнувшись в нее лицом:
   - Простите меня, мальчики,- услышали мы.- У меня не было выхода...-Она опять заплакала, горько со всхлипами, с надрывом произнося:- Слишком высокая цена за прогул занятий... За несчастный бочонок с вином... Даже за соблазненную девчонку... Слишком высокая расплата...
   Лисса подошла, опустилась рядом на колени и начала поглаживать ее по спине, тоже всхлипывая.
   Я стояла недалеко от них и не плакала. Разглядывая только что найденный мною предмет, могла только злиться.
   Вдруг Ирис издала яростный вопль и несколько раз ударила кулаками по земле. Потом вскочила, схватила посох и заметалась по поляне.
   - Где ты, тварь?!!.. Покажись!!! Ну... где же ты, сволочь?!! Чего прячешься?!!- Сила просто клубилась около нее. Поднялся ветер, верхушки деревьев раскачивались из стороны в сторону и, как мне кажется, стонали,- Выходи, гад... некромант драный!!! Положу, ублюдка... на части порву!..
   Лисса испуганно глядела на меня, ожидая помощи. Но что я могла сделать... Мне слишком хорошо известны эти стадии: скорбь, ярость, отчаянье... пустота... Надо бы оставить ее, чтобы смогла выплеснуть свое горе, но уж слишком Силой плещет, привлечет ненужное внимание.
   - Ирис...- я начала бегать за друидкой, пытаясь поймать. Схватив за плечо, потянула, разворачивая к себе лицом, она не двинулась,- Ирис, это сделал не некромант.
   - А кто?- сверкнула та глазами:- Кто еще мог сделать из них зомби?
   - Это были не зомби, а мохрги... Не перебивай меня, пожалуйста. Мохрг - это воскрешенный мертвец, который сохранил все свойства и способности живого: мечник будет также хорошо фехтовать, стрелок - стрелять, маг - колдовать. Такого очень сложно сотворить и способны на это только настоящие некроманты, имеющие такой дар...
   - Это не дар, а проклятье,- злобно бросила девушка.
   - У каждого свое мнение на этот счет,- не стала я спорить,- но речь идет не об этом. Вот, что мною было найдено, это выпало из тела, которое... м-м-м, прости за прямоту, рубила.
   - Что это?- спросила Ирис, вертя в руках мою находку. Лисса тоже встала и подошла к нам.
   - Эта мерзость называется "Костыль труповода". Знаете, что это такое?... Ну да, действительно, откуда? Это темный артефакт изготовляется, для создания высших форм нежити. С его помощью, не имея способностей некроманта, можно поднять мертвеца, в данном случае мохрга. Не так давно я встречалась с аналогичной гадостью, "Уздечка" называется, только там пытались заменить способности ментального мага.
   - Ты намекаешь, что здесь орудует какой-то сумасшедший маг, окончательно потерявший совесть?- спросила эльфийка, с отвращением разглядывая длинную узкую кость, испещренную рунами.
   - И мне, кажется, я знаю кто?- зло усмехнулась я, вспоминая колдуна с посохом-амулетом.
   - Кто?- вцепилась в меня друидка,- Где его найти?
   - Имени не помню, мне его называли один раз, и я не придала тогда этому значения. А где найти не знаю... Прости, мне бы хотелось тебе помочь...
   Она устало выдохнула и пошла освобождать Прыгунка, все еще бившегося в путах.
   - Прости, малыш,- наклоняясь к питомцу, сказала Ирис.
   Вокруг все было тихо, даже ветер утих, но мне это место перестало казаться уютным.
   - Надо дождаться рассвета и убираться отсюда. Ирис, а что ты будешь делать?
   - Провожу вас как и обещала, потом вернусь назад и попробую выяснить, что случилось с ребятами... И Нарцисса, ее не было здесь, с ней должно быть все в порядке. Попробую ее найти, и вместе будем ждать мастеров. Плевать на все приказы, тут такое творится!
   - Это может быть опасно,- встряла Лисса.
   - У меня нет выхода,- упрямо покачала та головой.- К тому же здесь лес, он защитит меня...
   - Твои друзья тоже так думали,- не к месту брякнула я.
   Друидка подняла на меня глаза и губы у нее снова задрожали.
   - Она не так выразилась,- толкнула меня в бок Лисса.- Просто, мы полагаем, что тебе безопаснее остаться с нами.
   - Я не оставлю Нарциссу!
   - Иллия, скажи ей...
   Что я ей, интересно, должна была сказать? Что бы она перестала искать друидку? Но это же неправильно. Я бы тоже никогда не бросила сокурсницу в беде. Другое дело, что у меня большие сомнения, что с той все в порядке.
   - Ирис, давай рассуждать логически,- предложила я, садясь к костру:- Еще днем было заметно, что ты часто высылаешь "Поисковик", значит это место тебе плохо знакомо.
   - Да,- кивнула та,- в исследованиях мы с ребятами должны были двигаться друг за другом по ходу солнца. Фокс, Мак, Нарцисса, Кипарис и я. Эта часть леса самая последняя для меня, но остальные здесь уже были и ставили мне разные метки, по ним я и вела вас. Так что не бойтесь - мы не заблудились.
   - Да я не об этом... Как так получилось, что неопытных школяров... не сверкай глазами... бросили без присмотра в чаще леса, пусть и в наказание.
   - Нас не бросили,- пояснила та,- раз в пять дней нас проверяет мастер. Позавчера, мы все должны были прибыть к месту телепортации, для отчета. А я не смогла, у меня было важное наблюдение... Мастер Кедр потом нашел и отчитал меня за пропуск, но смиловался когда я показала свой отчет.
   - А как он тебя нашел?- поразилась Лисса. Ну да, она же не знает, что друид в лесу может и иголку найти, не то, что собрата.
   - Через деревья,- удивленно ответила Ирис.
   - Потом тебе объясню,- вмешалась я, предупреждая вопрос эльфийки,- Продолжай, Ирис.
   - Да, в общем-то, все...- пожала та плечами,- я шла по предписанному мне маршруту и встретила вас.
   - А твой мастер не был чем-то расстроен?
   - Только моей безалаберностью.
   - Значит, два дня назад ребята были еще живы... ну-ну, Ирис, успокойся... Лисса, не шипи на меня, я просто стараюсь выяснить: что случилось. Если парни были живы, а на активизацию, "Костыля труповода" нужны сутки, то получается, что их убили сразу после расставания с мастером.
   - Но зачем?
   - Ну, тут два варианта, либо кому-то нужны были объекты для мохргов, но тогда этот кто-то должен был знать о времени и месте встречи, а это, согласитесь, нереально, либо...
   - Либо?- подались вперед обе моих слушательницы.
   - Либо парни увидели то, что недолжны, и их убрали как свидетелей, но тогда, прости Ирис, шансы, что твоя Нарцисса живая - минимальные.
   - Иллия?!!
   - Что, "Иллия"?!.. Лисса, ты что хочешь, что бы я твердила: все хорошо, все хорошо...
   - Не надо, Лисса,- тихо сказала Ирис,- возможно, в чем-то она права. К тому же, как объяснить, что значит - видеть смерть своих друзей и собственноручно хоронить их?
   Вот теперь я начала злиться, мало мне было одной инфантильной дурочки!
   - Что ты мне собралась объяснять, деточка? Как тяжело хоронить близких? Очень тяжело! Особенно когда в мерзлой земле копаешь тяжелой садовой лопатой четыре могилы, а тебе всего восемь лет. А еще бывают случаи, когда и хоронит-то нечего, остаются одни кровавые ошметки. Ну, все друг другу объяснили? Могу я теперь немного поспать?!
   Спать я, конечно, не могла, но глаза закрыла и сделала вид, что меня здесь нет. Во мне боролись злость и смущение, оттого, что я впервые кому-то пожаловалась на свою судьбу. Не нужна мне ничья жалость, справлюсь своими силами...
   До меня донесся неразборчивый шепот друидки и более четкое восклицание Лиссы:
   - Да я и не знала ни о чем таком!!!
   Потом наступила тишина, за моей спиной возились, всхлипывали и вздыхали, но больше никто не переговаривался. Лишь изредка слышался тяжелый топот Прыгунка, которого конечно не мучили угрызения совести, он же никого не обижал...
  
   Утро выдалось хмурым.
   Нет, на самом деле вовсю светило солнце, так как встали мы поздно, и пели птички, отчего становилось еще тоскливей. Вспоминались вчерашние события: веселый день и поганая ночь.
   - Иля?..- услышала я жалобный зов за спиной.
   - Ну,- буркнула в ответ, думая как теперь отчищать секиру.
   - Ты сильно обиделась?
   - На кого?
   - На кого, на кого? На пексинскую императрицу!- не выдержала Ирис:- На нас, конечно!
   - Я не обижаюсь на слабоумных, убогих, блаженных, эльфов и друидов.
   - Иллия, ты - прелесть!- обняла меня сзади за шею Лисса.
   - Извини, я не хотела всколыхнуть в тебе такие жуткие воспоминания,- встала передо мною Ирис:- Уж такая сущность у разумных существ: за жалостью к себе больше ничего не видим.
   - Тебе не за что извиняться. Я должна была проявить больше понимание, но когда воспитываешься среди мужчин, забываешь что такое утешение.
   - А я, похоже, забыла, что такое благодарность. Ты мне жизнь вчера спасла, а я вместо "спасибо", истерику устроила. Спасибо.
   - Спасибо,- это уже сказала Лисса.
   - Девчонки!- прищурилась я, что бы скрыть откуда-то появившиеся слезы,- Мы, вообще-то, вместе сражались и благодарить меня не надо, а нужно победу праздновать.
   - А как это делается?- полюбопытствовала эльфийка.
   - Ну, мы с друзьями обычно заваливались в какой-нибудь трактир, где вкусная еда и хорошая выпивка, заказывали печеного поросенка, жареной картошки, соленостей разных, много бутылок "Вольницы" и гуляем до утра, травя байки, анекдоты, орем похабные песни...
   - Здорово! Все прекрасно, если исключить несчастного поросенка,- кивнула друидка, Лисса с ней согласилась, но было видно, что особенно ее воодушевили похабные песни.
   - Значит, план у нас такой: добираемся до кавуса, ждем подмоги и просим прочесать этот участок леса. Все согласны?... Ну вот и хорошо! Но сначала, давайте проверим окрестности...
  
   - Иллия, что случилось?- испуганно спросила Ирис, после моего приземления:- На тебе лица нет?
   - Девчонки, у меня плохие предчувствия,- рассказывала я, убирая крылья после левитации,- В локтях ста от нас стоит очень подозрительный домик: деревянный, с соломенной крышей и покосившимся плетнем.
   - Что же здесь подозрительного?- удивилась Ирис.- Наверное, это сторожка лесника или чей-то охотничий домик.
   - Тогда объясни: на какой бес нужно накладывать на сторожку такой мощный морок?
   - А что под мороком?
   - Не знаю, колдовать не решилась, чтобы не выдать себя.
   - Может, дойдем, глянем одним глазком?
   - Дамы, вы забыли, что мы решили ни во что не ввязываться,- одернула нас Лисса.
   - А мы и не собираемся атаковать с нахрапа,- возразила Ирис,- но нужно разузнать, что там, а то вдруг пошлем эльфов в ловушку? Иллия, показывай, где домик.
  
   - Ни чего себе...?!!- только и сумела я выговорить, когда мы дошли до места и сняли морок.- Это ж кто такое здесь построил?
   Домик оказался хорошо замаскированным комплексом из трех каменных домов, обнесенным высоким забором с прогуливающейся по периметру стражей... человеческой.
   - Эх, кто-то там сидит большой и важный!- потерла руки друидка.
   - А еще злой и опасный,- вставила эльфийка, и когда только научилась осторожничать.
   - Так, Прыгунок, лежать!- скомандовала Ирис:- А я пошла...
   - Куда?
   - Куда?!!
   На сей раз мы с Лиссой были солидарны.
   - Как куда? На разведку. Надо же узнать, хоть приблизительно, что там.
   - Э-э-э... может, лучше я?
   - Иллия, я знаю, что ты маг: невидимость, крылья и все такое... Но разведку в лесу лучше друида никто не проведет!
   - Удачи!- только и оставалось сказать мне.
   - Будь осторожна!- добавила Лисса.
   Та улыбнулась и, пригнувшись, бесшумно заскользила между деревьями. Мы стали ждать. Первой не выдержала Лисса.
   - Иллия,- шепотом позвала она,- а куда ты крылья деваешь?
   - Какие крылья?- не поняла я.
   - Ну, у тебя же крылья из спины выросли.
   - Лисса, очнись, какие крылья?! Это же иллюзия...
   - Да?! А красиво было!..- глубокомысленно заметила та.
   Дунул ветер, смешенный с Силой, я насторожилась, и тут из теней появилась Ирис.
   - Уже?..- удивилась эльфийка.
   - Девочки, там творится что-то страшное,- возбужденно заговорила она,- вокруг все мертво... Никто из созданий Прародительницы мне не отозвался. Даже леший издалека буркнул, чтобы я спасалась, и исчез. Что так могло напугать лесную нечисть?
   - Нежить,- нахмурилась я.- А что в общих чертах можешь поведать?
   - В общих чертах: мы имеем мощно укрепленный и грамотно охраняемый объект.
   - Хорошо.
   - Иллия, что же здесь хорошего?- не поняли мои спутницы.
   - Хорошо, что мы имеем, вот когда объект будет иметь нас - будет плохо.
   - Иля, не время для шуток. Что делать будем?
   - Внутрь пойдем.
   - Зачем?- ахнула эльфийка.- У нас же был другой план? Давайте попросим помощи у короля Шеолмина и владыки Вирдириона.
   - Боюсь, если мы еще потянем время, помощи будет просить не у кого.
   - ???
   - ?!!
   - Я чувствую большое возмущение в подпространстве. Там строят телепорт, очень мощный телепорт, который, Лисса, в отличие от нашего с тобой, пробьет силовой барьер вокруг дома госпожи Хитоми... И мне почему-то кажется, что именно туда он и направлен.
   - Тогда надо идти,- сжала губы эльфийка.- Если от меня что-то надо для спасения моих собратьев, ты только скажи...
   - А про меня и говорить нечего,- усмехнулась криво друидка,- руки чешутся воздать им за товарищей.
   - Знаете, кого мы напоминаем?- хмыкнула я.
   - Героинь!- вдохновлено прошептала Лисса.
   - Нет, дурынь, которым Небеса намекают, намекают, что надо спрятаться и не высовываться, а мы все равно: грудь на копья и вперед...
   - Говорят, дуракам везет,- сказала Ирис, проверяя снаряжение.- К тому же, может, мы войдем незаметно и тихо устроим диверсию.
   Если бы мы знали тогда, как она ошибается!!!
  
  
   1Купава - праздник начала посевных работ, пришедший из древности. В этот день заранее выбранную березу наряжают лентами и самодельными украшениями, стремясь угодить матушке-природе.
   2Кавус - разновидность эльфийского поселения во главе с вельможей-смотрителем. Как правило, они располагаются около торговых пунктов, шахт, заводов...
   3Ползун - разновидность растения семейства вьюнковых. Отличается длинным и очень крепким стеблем. В бедных селениях его до сих пор продолжают использовать как веревки.
   4Королевство - страна, имеющая один город-центр, вокруг которого располагаются мелкие поселения. Как только население увеличивается, и поселения получают статус городов, королевство становится государством.
  
  

Глава 2

И снова в бой...

   У битвы есть два исхода: либо ты одолеваешь
   противника, либо противник тебя...
   Правда бывает и иное, когда приходит некто
   третий и разгоняет вас к такой-то матери...
  
   Магистр Рэмм.
  
   Первым делом надо было незаметно проникнуть на территорию охраняемого объекта. Дело осложнялось тем, что по периметру бродили бдительные стражники, а недалеко от ворот стояла охранная колонна.
   - Так, мы сильно ограничены в передвижении,- сказала я,- чтобы пройти дальше незаметно, нужно убрать "охранницу", а для этого необходимо отвлечь патрульных.
   - Может охранников тоже убрать?- предложила Ирис.
   - Идея неплохая, но не совсем здравая,- покачала я головой.- Их отсутствие могут заметить и тогда объявят тревогу. Может травануть их чем-то? Но не сильно, так, чтобы не до охраны стало.
   - У тебя при себе нет слабительного?
   - У меня есть.
   - Лисса, а зачем оно тебе?
   - А как вы думаете, мне удалось сбежать из Кен'Атари? Вот так вот брата и отвлекала.
   - Ты дала своему брату слабительное? Неудивительно, что он так злится на тебя.
   - Не хотелось бы вас прерывать, милые дамы,- вмешалась я,- но у меня созрел животрепещущий вопрос: слабительное мы как им дадим? Сверху в виде дождя? Или вы стражников подержите, пока я им клизму поставлю?
   - Но ты же сама предложила?..- удивилась Лисса.
   - Я вообще-то имела виду что-нибудь газообразное, вызываемое зельями.
   - У меня ничего нет,- покачала головой эльфийка,- такое зелье требует компонентов, которые на особом учете, нет возможности приготовить его незаметно, а я собиралась тайком.
   Я задумалась, внимательно рассматривая Ирис.
   - И не смотри на меня, ничего такого не делаю и не держу,- живо отозвалась та, поднимая рук,- я зачеты-то по алхимии сдаю с второго-третьего раза.
   - А с боевой подготовкой у тебя как? Внутри зданий твоя магия друидов почти не действует.
   - Ну, гораздо лучше, чем с алхимией,- отозвалась она, поглаживая посох,- все-таки мой папа из Шипов, а это военизированное подразделение. Он обучил меня многому, лелеет мысль, что я пойду по его стопам.
   - Значит так, вношу предложение: Ирис, берешь Прыгунка и отправляешься вон к тому ракитовому кусту. Нужно завлечь туда охрану. Покачай ветки, сымитируй зверя какого-нибудь, попробуй лешего опять позвать, что угодно... Мы с Лиссой займемся колонной. Потом я создам фантом, чтобы перевести внимание людей в противоположную сторону, и ты сможешь найти нас за выступом около колонны. Есть какие-то возражения или поправки? Ирис, что ты хмуришься? Могу тебя к колонне отправить, но имей виду нейтрализовать ее надо в течение пяти секунд, иначе она активируется.
   - Нет-нет,- усмехнулась Ирис,- как и все планы, твой выглядит идеально. Помолимся Прародительнице о благополучном исходе нашей авантюры... Ну, я ей, а вы своим Небесным Покровителям.
   - Да, массовая помощь нам не помешает,- согласилась я.
   Мы замолчали и каждая задумалась о своем. Меня трудно было назвать религиозной девушкой, точнее совсем нельзя таковой назвать. Светлая Создательница, которую так почитала церковь не вызывала у меня должного трепета и почитания. Наверное, потому, что с основной своей задачей, защитой праведников, она, по-моему, мнению, справлялась плохо. Иначе как объяснить смерть моих родителей, десятилетнего брата и сестры-младенца, а так же друзей-рыцарей, которых в народе называют Послушниками Небес.
   Маги вообще народ мало верящий, правда некоторые верят в Та'алиссу - богиню магии, почитаемую эльфами, но большинство уповают на чистые Небеса, то есть на Проведение.
   - Надеюсь, молитвы успеют дойти до нашего выступления, а то если что-то не сложится, то такая gikay начнется, что попросить уже вряд ли что успеем... Разве что thurc крикнуть.
   - Иллия!- не сдержалась Лисса, возмущенно косясь в мою сторону.- Ты не могла бы перестать уродовать наш язык?
   - Не могла бы,- честно ответила я,- должна же получать хоть какое-то удовольствие от таллаоса.
   - Не понимаю...
   - Потом объясню.
   - Тихо, смена часовых,- окликнула нас Ирис.
   Мы замерли, наблюдая за действиями охраны. Вот демон, дело осложняется, если бы мы поторопились, то нашими противниками были уставшие люди, а теперь...
   - Эльфы!!!- радостно вскричала Лисса.
   - Тс-с-с!!!
   - Thurc!!!
   Естественно все одиннадцать охранников, пять эльфов и шесть человек, услышали ее вопль и двинулись к нашему укрытию. Бежать мы не могли иначе и весь план насмарку, и в спину может, что-то острое прилететь...
   - Все замерли! Ирис, утихомирь своего зайца...
   - Прыгунок...умри!
   Я сотворила невидимость. Будем надеяться, что враги небогаты на магов. Так, хорошо, пока везет...
   - Что за бес? Померещилось что ли...?- заговорил человек. Ну, я думаю, что человек, поскольку говорили на лавирийском языке Объединенных Королевств, а эльфам нет нужду общаться на человеческих языках.
   - Что, всем сразу?- огрызнулся другой.
   - Надо все здесь проверить,- сказал один из эльфов на талаоссе,- переведи им...
   Еще один эльф на сносном лавирийском сумел объяснить людям, что от них требуется.
   - У нас вообще-то смена кончилась...- буркнул один из них.
   - Вас наняли для охраны,- процедил переводчик,- так выполняйте условия договора: посторонних в охраняемом периметре быть не должно! Проверить и доложить!
   Люди двинулись сквозь кусты, за которыми мы прятались. Я еле ноги успела подобрать, чтобы на них не встали, надеюсь, поиски долго не затянутся, а то у меня спина ужасно чешется... Потом зачесалось ухо, за ним пятка и кончик носа... Вскоре чесалось в восьми местах сразу, и я с трудом сдержалась, чтобы не попросить людей поискать нас поглубже в лесу..
   Послышались шаги, а затем возбужденный шепот на талаоссе:
   - Ты был прав: морок снят!- Я обложила себя матом за непредусмотрительность, извинилась перед мамой за недостойное упоминание и стала слушать дальше.- Что делать? Думаешь...
   - Отойдем-ка в сторону...- прервал докладчика другой эльф.
   Мы услышали звук удаляющихся шагов, и содержание беседы стало не доступно.
   - Командир, чего это они?- спросил один из людей.
   - А хрен их знает!- отозвался невысокий крепкий дядька с пушистыми усами.- Дьюк, ты что-то понял?
   Тот к кому обратились, зыркнул единственным глазом из-под длинной челки и нехотя ответил:
   - Не уверен, но, похоже, кто-то снял морок с домов.
   - Может та за кем мертвяков отправляли, ведь ни трупа, ни зомби так и не нашли,- предположил тот, что просил у командира пояснения.
   - Зеленщица1 не станет в одиночку атаковать укрепленную базу. Силенок не хватит!- подал голос еще один из поисковой команды.
   - В любом случае глупо искать ее здесь. Она же не дура остаться там, где шумела. Наверное, ушла глубже в лес,- заметил командир.- Лоус, ты с Дьюком и Питтом идите левой стороной, остальные за мной.
   Я подождала, пока они удалятся на приличное расстояние, и шепотом позвала:
   - Девчонки, как вы?
   - Я в порядке,- отозвалась Ирис.
   - А мне на руку наступили,- пожаловалась Лисса.
   - А чего ты ее не убрала?
   - Не успела, а потом боялась, что заметят...
   - Никто ничего странного в людях не заметил?- спросила я, остервенело чешась, то ли села в муравейник, то ли нервное?..
   - Нет. А в чем дело?
   - То, что они называют друг друга по фамилиям и званию.
   - И что?..- не поняла моей настороженности Лисса.
   - Если бы это была обыкновенная шайка бандитов, то наверняка звучали бы прозвища. А эти...
   - Намекаешь, что это... легионеры2?- прошептала Ирис.- Ой, не надо...
   - Что "не надо"? Самой такое предположение не нравится.
   - Иллия, они знают про морок. Теперь будет трудно застать врагов врасплох,- зашевелилась снова друидка.
   - Все еще хуже,- мрачно сообщила я, утвердившись, что подруги не знают лавирийского языка.
   - Ты о чем?- испуганно ахнула Лисса.
   - Позже, все позже, сейчас у меня появились поправки к плану. Вы сидите здесь, я уберу "охранницу" и позову вас. Если засыплюсь, отступайте и идите к кавусу. И без геройства!
   - Ты спятила!- поставил мне диагноз голос Ирис.- Мы же хотели вместе?!
   - Вот вместе и сунем голову в пасть... к грифону, а сначала надо в клетку войти... Все я пошла, ждите!
   - Иллия?!.. И это меня называют безответственной!
   Что поделать, Лисса, говорят: глупость заразна. Надо бы развернуться и бежать, но предчувствия напополам с амбициями не дают свернуть с выбранного пути. Ну, что же, девочки, надеюсь, вы хорошо помолились и ваши боги сейчас с нами...
   Я чуть-чуть не дошла до места, откуда, по моим подсчетам, должна чуять незваных гостей охранная колонна. Внимательно осмотрелась: эльфы стояли спиной ко мне и довольно далеко, но не факт, что они не обернуться, люди шарили ближе и обзору мешали деревья, но опять-таки могут и вернуться. Ладно, попробуем рискнуть... Вспомнилось очередное высказывание магистра Рэмма: "Риск нужен там, где не хватает мозгов..." Что ж видно и мой мозг отключился вместе с инстинктом самосохранения. Хорошо, считаю до трех и пошла... Раз,... два,... три,... четыре,... пять... тьфу... дура, ты еще до сотни посчитай!.. Пошла!.. Пошла!..
   Я убрала невидимость и, пригнувшись, побежала к колонне. Добежав прижалась к воротам, сделала пару глубоких вздохов и ударила "Железным кулаком" То ли просчиталась с ударом, то ли от волнения задержалась с плетением заклинания, но "охранница" все-таки ухнула и, потрещав секунд пять, замолчала. Я вернула себе невидимость и распласталась по забору, имитируя узор, ко мне быстрым шагом приближались эльфы.
   - Что там?- спросил один, обнажая меч.
   - Не знаю, я же не маг. Сходи к магистру Фамирэту, пусть спустится, проверит.
   - Ну уж нет!- возразил первый.- Он мне и про морок много всего нелицеприятного наговорил, намекая, мол, "зачем здесь нас, бездарей, десять штук, если все должен делать маг?!". А сейчас, наверное, вообще слюной от злости изойдет.
   - И как нам тогда поступить?
   - Колонна сейчас молчит, значит, рядом чары не плетут. Люди в лесу рыщут, не знаю, зачем таких идиотов наняли... Мы пройдем вокруг забора. Вы трое пойдете в ту сторону, а мы в эту, и встретимся за базой.
   Эльфы разошлись от меня в разные направления. Надо торопиться, пока все так удачно складывается, но почему у меня такое ощущение, что мы идем в засаду?
   Я приоткрыла ворота и заглянула во внутренний двор. Там так же бродили охранники-эльфы. Значит, пятеро за забором, двое здесь, еще где-то должны бродить трое, так как был разговор о десяти. А также люди, возможно их больше пяти... Все равно получается слишком слабая охрана для стольких строений. Либо они так уверены в собственной безопасности, либо для охраны имеют, что-то помощнее людей и эльфов. Лично мне не нравились оба варианта.
   Я решила бегло осмотреть внутренний двор, чтобы потом втроем быстрее и безопаснее проникнуть в помещения. Двор содержался в идеальной чистоте и был посыпан песком (не понятно, как его в лес навезли?), дома тоже удивляли своей ухоженностью. Как уже говорила: было три двухэтажных дома из серого камня (что для эльфов, предпочитающих дерево или мрамор, невероятно!) в очень хорошем состоянии, то есть камень не крошился, вьюн и мох не завладели стенами, окна были застекленными (это в лесной глуши-то!). Сейчас еще стало видно, что между собой дома соединяются стеклянными коридорами, а у одного также имеется довольно большой подвал. Я как раз занималась тем, что пыталась узнать назначения оного, заглядывая в небольшие оконца, когда услышала шум и крики, доносимые из-за забора.
   Нет!.. Только не говорите мне, что это то, о чем думаю!!!
   Я рванулась назад, позабыв о всякой конспирации, и вылетев за ворота, бросилась к месту, где оставила девчонок.
   - Эй?.. Эй?!..- позвала я, но уже понимала, что никто не ответит.
   Лисса, что б тебя...!!! Что опять натворила?!
   Мимо меня пробежала группа эльфов, и я ринулась за ними, предварительно слеветировав вверх. Так и видно лучше и безопаснее, вот, правда, не уверена, что смогу теперь выдать что-то убойное, все-таки левитация и невидимость довольно энергоемкие заклинания.
   - Что случилось?- озвучил мой вопрос один из эльфов.
   - Друидку поймали,- ответил ему другой остроухий радостно скалясь,- и еще старшую эльфийку, ту, что приезжала с Владыкой.
   - Как их обнаружили?- Да, мне тоже интересно?
   - Попались в ловушку, которую устроил посланник Пророка,- так-так-так поподробнее, пожалуйста...
   - А куда делась человечица? Я не поверю, что она так просто отстала от alfi,- Да кто к кому пристал?!
   Alfilahnt - это у нас старшие эльфы, что значит - пришедший первым. alfi - первый... Это что, своеобразное наречение старших, как темных эльфов иногда называют дроу? Кстати, в лицо темного эльфа не рекомендую так называть, ОЧЕНЬ неуважительно...
   Меж тем эльф продолжал:
   - Она уже внутри,- кивок в сторону домов,- на нее, как мы думаем, и среагировала "охранница".
   - А если это уловка?
   - Есть следы каблуков на песке около зданий.
   Дура я, дура...!!! Песок + вес тела = следы... Почему мне это раньше в голову не пришло?! Хотя, сейчас моя беспечность сыграла на руку. Меня ищут в глубине домов, а я пойду за преследователями, все осмотрю и найду девочек... но Лиссу, по идеи, надо бы здесь бросить, меньше проблем в будущем.
   Я решила начать с ближнего ко мне дома. Левитацию не убирала, так как решила, что будет быстрее, невидимость тоже оставила отчасти по той же причине. Перелетая от комнаты к комнате, я приходила к мысли, что это все же не опорная база ордена, как предполагала в начале, это лаборатория...
   Диаграммы на стенах, колбы и мензурки на столах, коробки с алхимическими и растительными ингредиентами, животные с безумными глазами в клетках - все это говорило об опытах проводимых здесь. Мелькнула мысль - а не сюда ли меня должны были доставить после серии экспериментов Дорисии?
   Народу здесь было мало. Несколько эльфов что-то карябали перьями на листах, другие являлись охраной и доставили мне несколько неприятных моментов, так как носили амулеты, выявляющие невидимок. К счастью, слабые и работающие только на близком расстоянии. Было еще несколько людей, которые смешивали какие-то порошки, судя по повязке на нижней части лица, ядовитые.
   Мне бы хотелось задержаться в этом доме, чтобы лучше все разузнать, почитать записи... Но фраза, сказанная одним из охранников, заставила меня похолодеть и резко увеличить скорость поисков.
   - Магистр вне себя от радости, что к нему попала один из alfi. Велел Арвиассу приготовить инструменты.
   - А друидка?
   - Да что с ней будет, заперли в подвале. Без своих растений она беспомощна. А вот с эльфийкой торопятся, маг перед Алузалией выслуживается.
   - Так она же, говорят, влюблена в кого-то. В орден из-за любовника пришла и Владыку сдала...
   Хм, любопытно...
  
   - А не слишком ли много почестей простой девчонке?
   - Эта девчонка, госпожа Алузалия, спасла жизнь вашему кронпринцу!
  
   Вспомнила! Женщина с противным голосом на фуршете, точнее после него.
   Вот и еще одна высокопоставленная предательница. Интересно, а она случаем не фигурировала среди моих обвинителей? Надо запомнить данную информацию и донести, кому надо... но сейчас потороплюсь к Лиссе, не нравится мне упоминание "инструментов" в одном предложении с ней. С Ирис должно быть все в порядке, конечно, друид без живой природы может и сума сойти... но я же надолго не задержусь. Мне просто не дадут такой возможности.
   С такими рассуждениями я покинула данное строение и направилась во второй дом. Правда, пришлось вернуться и пройти через улицу, так стеклянный коридор постоянно патрулировался и был слишком узок, чтобы укрыться от амулетов.
   Второе здание напоминало казарму. Здесь пахло едой из кухни, в комнатах стояли кровати (насчитала двадцать три), в зале для тренировок звенели мечи. Некоторые комнаты оказались заперты, что наводило на мысль о кабинетах "командования". Осмотр занял больше времени, чем в предыдущем доме из-за большего количества носящих амулеты. Кто же их так экипирует магической утварью?
   И тут я почувствовала чье-то присутствие. Нет, ни как с невидимками. Здесь иное чувство, как в древних "страшных" преданиях - герой чувствует тяжелый пристальный взгляд, поворачивается - никого. Как правило, в легендах после этого появляется злодей и красочно с чувством расписывает зачем, как и почему он совершил злодейство. У меня же никто не появился, более того "чужое присутствие" тоже исчезло, и было списано на нервное напряжение.
   Наконец, мне удалось найти дверь с двумя охранниками по бокам. "Кто-то там сидит большой и важный",- припомнились слова Ирис. Пока я думала, как проникнуть в комнату, не привлекая внимания, появились еще действующие лица. Двое эльфов были одеты в мантии алхимиков, один в одежду полувоенного покроя, четвертый, по мантии ученик мага, нес поднос, содержимое которого было накрыто салфеткой. На данное сочетание предметов у меня выработалась обоснованная агрессия.
   Один из пришедших открыл дверь ключом, и они вошли. У самой двери алхимик задержался и приказал страже:
   - В комнату никого не пускать кроме магистра Фамирэта и посланника Пророка.
   Значит, я ошиблась в своих предположениях - там Лисса. Как бы в подтверждение моей догадки из комнаты послышался ее испуганный крик:
   - Оставьте меня! Я все равно вам ничего не скажу...! Помогите-э-э!!!
   Нужно сосредоточиться и как следует продумать план действий. У двери два стражника, внутри четверо, причем трое маги, пусть два только алхимики, но все же...
   - А-а-а-а-а!!!
   Они ей ничего страшного не сделают до прихода магистра...
   - Не надо!!!
   Думай, Иллия, думай... Помимо воли мои пальцы вновь и вновь скользили по тем местам, где два дня назад были шрамы оставленные резаком целительницы.
   - Отпусти-и-и!.. Иллия!!!
   Время вышло... Вывод: когда дурак думает, это просто перекур.
   Я убрала левитацию и подчинением захватила разум одного из стражей, потом начала приближаться на ходу убирая невидимость. Второй эльф вскинулся было, но быстро обмяк.
   - Идете за мной,- сквозь зубы приказала я,- оружие держать наготове.
   Комната была заперта, но для "Воздушного тарана" это не преграда. Дверь сорвало с петель, и мы вошли.
   - Прошу прощения, что без стука, но вы мой "геморрой" здесь не встречали?!- оскалилась я и, найдя взглядом заплаканную эльфийку, воскликнула:- О, нашлась пропажа!
   - Явилась?!- зло прищурился один из эльфов.
   Надо же, как популярна! Сходу узнают!
   - Извините, что заставила ждать,- ухмыльнулась в ответ я и приказала эльфам шедшим за мной:- Убейте алхимиков.
   Те двинулись вперед, а один из кандидатов в покойники крикнул:
   - Измена!
   - Это не измена,- поправил его воин, доставая из ножен меч,- это - подчинение.
   Я правильно рассчитала силы противника, алхимики пришли безоружными и та хилая магия, которой они атаковали подчиненных эльфов, разбивалась о наведенные мною щиты. Полагаю, немного погоняв их по комнате, мои марионетки выполнят-таки приказ. А вот воин и маг это уже другой разговор. Хоть второй и являлся только учеником, но силы были примерно равны, я тоже далеко не архимаг. К тому же в отличие от людей, эльфы в учениках по сто лет ходят. Мои оппоненты решили не заморачиваться на стратегии, а просто встали в классическую стойку - впереди мечник за его спиной маг - и двинулись в атаку.
   Я могла бы до посинения обстреливать их ледяными снарядами или молниями, но догадываюсь, что ученик поставил универсальный щит, и пока буду пытаться пробить его, воин попросту убьет меня.
   - Лисса, под стол,- скомандовала я, краем глаза замечая у нее на руках и шее кровоточащие порезы... Покалечу гадов!!!
   Меж тем парочка подошла почти вплотную. Драться на мечах я естественно не могла - не было ни оружия, ни желания подставляться магу. А потому применила редкое, но очень полезное заклинание. Эльфы замерли, наблюдая, как от ладоней по моему телу заструилась, потрескивая и сверкая, молния. Она укутала мне как кокон от ног до макушки, оставляя открытым только лицо. Это заклинание получило название "Доспехи бога", маги-воины иронично прозвали его "Последний бастион". Накладывая его на себя, маг на время лишается возможности использовать магию, но становится более защищенным в рукопашной.
   - Не трогай ее мечом или голыми руками, если не хочешь зажариться!- предостерег воина маг.
   Умная сволочь! Но недостаточно...
   Подождав, когда меч отодвинется на безопасное расстояние, я крикнула:
   - Иди ко мне, проказник!- и прыгнула на эльфа, обхватив его руками за шею и ногами за талию.
   Меч тот выронил то ли от неожиданности, то ли от удара молнией, но и без оружия на нем было полно металлических заклепок и подвесок, которые стали прекрасными проводниками. Эльф забился в конвульсиях, а потом упал вместе со мной на пол. Я моментально перекатилась в сторону, уходя от атаки колдуна, но не успела. "Воздушная волна" сбила меня с ног и, протащив через ряд стульев, стукнула об шкаф. Сверху повалились книги и свитки, последним упал сам шкаф, прижав меня полу. По лицу эльфа расплылась торжествующая ухмылка, и он неспешно пошел ко мне, заготавливая "Хлопушку". Забившись под шкафом и стараясь снять "Доспехи бога", чтобы вернуть способность колдовать, я заметила, что один из "подчиненных" достал своего противника и, перешагнув через тело, двинулся на другого алхимика.
   - Убей ученика мага!- хрипло выкрикнула я.
   Эльф развернулся и принялся атаковать нового врага. Ничего хорошего из попытки мечника напасть на колдуна не вышло, но дало мне время выбраться из-под завала. "Доспехи" еще полностью не нейтрализовались, потому в магии я была по-прежнему ущемлена, и тут порадовала Лисса... Подождав пока ученик израсходует заготовленную "Вспышку" на "подчиненного" (да-а-а, эльф хорошо прожаренный, с угольком - одна порция), она высунулась из-под стола, как червяк из яблока, и тяпнув противника за ногу спряталась обратно. Ученик айкнул и схватился за укушенную часть тела:
   - Гадина!- прошипел он, пытаясь достать эльфийку.- Без магистра убью!
   - Руки коротки!- отозвалась я и вонзила ему в предплечье резак целителя, прихваченный с подноса. Последние молнии с "Доспехов" соскользнули по инструменту, оглушив эльфа. Живым-то он останется, но из гонки за нами выбывает.
   Подумав, сплела "Парализацию", возможно и перемудрила чего-то живая материя всегда была моим слабым местом.
   - Иллия-а-а!!!- Лисса налетев, обхватила меня за плечи.- Я так тебя ждала! Верила, что ты не бросишь меня, что придешь!.. Даже этих не боялась... почти,- она кивнула в сторону поверженных врагов.- Знала, что ты спасешь меня, надо только немного подождать... потерпеть... Иллия, что с тобой?
   - Ребра...- простонала я, восстанавливая дыхание после объятий.- Наверное, шкаф помял меня сильнее, чем предполагала вначале.
   - Сломаны?..
   - Не знаю... но болит весь корпус.
   - Давай посмотрю, если что, наложу тугую повязку.
   - Но не здесь же...- возразила я, обводя рукой комнату. Второй "подчиненный" убил последнего из алхимиков и теперь стоял в нерешительности, вероятно, размышляя: эти тела еще попинать или побегать по этажам в поисках других алхимиков.- Спать,- коротко бросила я.
   - Мы должны спасти Ирис! Из нее хотят сделать зомби!
   - Я бы из вас обеих понаделала нежить, может, хоть мертвые на месте полежите,- хмуро отозвалась я, подбирая оброненный воином меч. Нужно уходить отсюда.
   - Иллия, ты не права! Мы не виноваты! Ну, не смотри на меня, так... как будто хочешь завершить дело этих негодяев.
   Мы вышли из комнаты и направились к лестнице, чтобы спустится на первый этаж и выбраться из дома. Но тут послышались голоса, топот ног и пришлось срочно искать убежище. Приют нам дал какой-то всеми забытый чулан, где, похоже, хранили ненужный хлам, который все же жалко было выбрасывать. Я наложила на наше убежище звукоизолирующий щит и приготовилась ждать.
   Чего?Сама не знаю, но по ходу развития событий надеюсь определиться с дальнейшими действиями.
   - Ой, наш арбалет!- обрадовано вскрикнула эльфийка и вытащила из коробки мое трофейное оружие.
   - А стрелы?
   - Увы...- покачала она головой.
   - Тогда можешь смело бросить его здесь. Таким он бесполезен.
   - Нет. Он мне дорог как память,- возразила эльфийка, прямо-таки баюкая оружие на руках.- А стрелы или болты можем потом найти.
   - Убила бы вас! Что нелюдям на месте не сиделось?!- продолжала бурчать я, вглядываясь в зазор между дверью и косяком. Ребра ныли не переставая, похоже, что все же не сломаны, то ушибы будут порядочные. Коридор меж тем быстро заполнялся людьми и эльфами. Не могло быть и разговора о выходе из укрытия, невидимость стала бесполезна. Мы просто не смогли бы проскользнуть между эльфов в амулетах.
   Их много... Их слишком много для меня одной!
   - Иллия, ты Прыгунка не видела. Мы его потеряли, когда нас захватили.
   - Я, конечно, люблю животных, но не до такой степени. Мне бы сначала нас спасти.
   - Да я понимаю, просто...
   - Ну что вам не сиделось на месте?!- еще раз с отчаяньем повторила я.
   - Мы сидели... и остались бы сидеть,- тихо ответила Лисса.- Но Ирис увидела свою подругу, которую двое охранников куда-то конвоировали, и ринулась на помощь... Нас поймали когда... Знаешь, пусть лучше она сама все тебе расскажет.
   - Дай-ка угадаю - подруга стала зомби.
   - Не угадала,- невесело усмехнулась эльфийка.- Я не знаю языка друидов, но одно поняла точно: эта Нарцисса - предательница!
   - Так, вот такого поворота даже я не ожидала. Друидке-то что от эльфийского ордена нужно? А ордену? Мне казалось, что их влияние распространяется только на Бэл'Лион. Тогда с какого боку здесь Фрэй?
   - Не знаю, но мы должны помочь Ирис! Ну, не молчи, Иллия!.. Она же наша спутница!.. Ее превратят в лич... в лч... в лична!
   - В линча?
   - Да, кажется, так говорил маг. Потом отправят во Фрэй, и она будет шпионить для тех, кто убил ее.
   - Линч - высшая форма нежити, он сохраняет свободу личности и память, и уж точно не будет служить своим убийцам.
   - Они сказали, что запрут, не пустят ее душу к Прародительнице.
   - Полный бред!
   - Но Ирис в это верит.
   - Sakee, чего мне трудно понять, так это откуда у эльфов такие познания в некромантии. Чтобы создать линча нужны сила и опыт архимага-"труповода".
   - Они упоминали какого-то посланника.
   - Он что, некромант?
   - Понятия не имею. Он руководит каким-то процессом. И еще, они его боятся, это я поняла из разговоров.
   Тут обзор мне заслонила чья-то тень.
   - Что здесь?- спросили за дверью.
   - Вещи, оставшиеся от прежних владельцев. Пока не разобрали, возможно, есть что-то ценное или полезное,- ответил кто-то.
   - Надо посмотреть.
   Не надо смотреть... Что ты двух идиоток не видел? Легче всего было бы ему это и внушить, но сюда может заглянуть и другой преследователь, третий, четвертый... Значит нужно нечто массового воздействия... Иллюзия?..
   - Пусто,- мрачно прокомментировал эльф, оглядывая полки и коробки с хламом, пирамидку из книг с прислоненным мечом, а так же кособокий трехногий стул с лежащим на нем арбалетом.
   Дверь закрылась.
   - Иллия...?
   - Не двигайся, иллюзия смазывается.
   - Иллия, почему у него амулет не сработал?
   - Потому что настроен на оповещение при попытки воздействия на мозг, про зрение разговора не было.
   - А долго нам здесь сидеть?
   - А тебе что побегать захотелось?
   - Мне в туалет надо.
   - Потерпи.
   - Я больше не могу-у-у...
   - Как маленькая, честное слово!.. Ну, вон в углу ведерко стоит...
   - Нет, так я тоже не могу...
   - Тогда, терпи.
   - А если войдет кто-нибудь? Я же со стыда сгорю...
   - Поверь, если кто-то войдет тебе станет все равно.
   - Это почему?
   - Потому что мертвым стыдно не бывает.
   "Стул" тяжело вздохнул осторожно положил арбалет на пол и стал пробираться к ведру. Я подумала, что у того, кто сейчас заглянет перевернуться все знания о мире вещей, особенно о стульях и их внутреннем устройстве.
   - Иллия, здесь крышка.
   - Ну так убери.
   - Не в ведре рядом, она в полу.
   - Люк что ли?- не поняла я.
   - Это трудно назвать люком... Смотри,- эльфийка ткнула пальцем вниз.
   Я приблизилась и опустилась на колени около круглой железной вещицы действительно напоминавшей крышку от гигантской кастрюли. Лисса подергала за ручку, из-под пола что-то звякнуло, но крышка не поддалась.
   - Такое ощущение, что она закрыта на засов,- поделилась я своей догадкой.
   - Но зачем кому-то запирать люк в полу на засов?
   - Да кто вас нелюдей знает?!
   - А при чем здесь эльфы?
   - Притом, что это строение на вашей земле, следовательно, строили его эльфы.
   - Не обязательно, возможно и гномы.
   - Гномы так далеко от гор не строятся.
   Я тоже подергала крышку, та не шелохнулась, но мне показалось, что ручка слегка ушла вправо. Повертела ее, потом с силой поднажала, и та с жутким скрипом повернулась.
   Послышались шаги, и дверь в наше убежище снова распахнулась. Вошел охранник-человек, за ним еще один, в проеме показались еще и эльфы.
   - Здесь никого нет,- мы с Лиссой замерли как жертвы василиска, и потому человек увидел только стул и стопочку книг.
   - А кто же шумел?- спросил один из эльфов.
   - Может крысы.
   - Как интересно!- раздался властный и слегка насмешливый голос. И люди, и эльфы вздрогнули и прижались к стенам, освобождая проход.
   В дверях появилась фигура, укутанная в шелковый темно-синий плащ, голову и лицо закрывал капюшон. Пришедший поднял руку и провел пальцами, затянутыми в перчатку, по дверному косяку.
   - Пытаетесь захватить мага - "внушителя", а в своем хозяйстве крыс вывести не можете!
   - Состояние нашего хозяйства, уважаемый Посланник, не имеет никакого отношения к выполнению поставленных целей,- к фигуре в шелках подошел колдун, который уже пытался поймать нас с Лиссой в Рен'Орисе.
   - Вы ошибаетесь, магистр Фамирэт, как же вы ошибаетесь...- Небо, ну и голос, просто завораживает! Хм, я его где-то уже слышала...
   - И в чем же?- буркнул колдун.
   - Если бы был порядок, то Владыке Вирдириону не удалось бы выжить, целительница Дорисия не была бы загрызена собственной ученицей,- хм, даже так, какая злая крыска получилась,- Яссариэт не был бы убит, дроу не разнесли бы Уединение, королю Шеолмину не удалось бы сбежать, и вы не рыскали бы сейчас в поисках беглянок.
   - Это не наша вина, уважаемый!- проскрежетал колдун, особого уважения заметно не было, но вот страх так и проскальзывал в голосе магистра и во взглядах его окружения.
   - А чья?- голос весь пропитался насмешкой.- Это вы подали идею Пророку захватить ту белобрысую девчонку.
   - А вы всегда были против. Даже уговаривали Пророка отпустить человеческую сучку. Откуда такая забота?- видно колдун сам поразился собственной храбрости, потому как, опомнившись, сотворил вокруг себя сразу два защитных поля. А я вспомнила где уже слышала этот голос... После ранения, когда лежала в беспамятстве. Он действительно советовал не связываться со мной. Умный мужик оказывается! Мне нравятся умные!
   Посланник рассмеялся, от чего у меня по позвоночнику поползли мурашки и отнюдь не от страха, и сделал шаг к Фамирэту,
   - Я радею об успехе кампании, а не о собственном процветании, и знаю, что держать в плену боевого мага о-о-очень опасно. Ты ему руку ломаешь, а через час он тебя этой же рукой и задушит!- Так, этот парень мне перестает нравиться!- С "внушителями" еще хуже... Они полностью непредсказуемы. А вы решили, что раз она еще только стажерка, то справитесь?!
   - И справился бы!- продолжал ядовито шипеть магистр.
   - Ты?!- хохотнул Посланник.- Да ты без своих амулетов ничто!
   - Не смей со мной так говорить!- побагровел колдун.- Я, таких как ты, десятками убивал!
   - Сомневаюсь... Раз ты до сих пор жив и здоров.
   Маг заорал и метнул в него "Копья вечности". Посланник мигнул... Нет, в самом деле, пропал на три секунды, пока копья пролетали, и снова появился, потом одним махом разбил все защитные поля и оказавшись около магистра, схватил его за горло:
   - Запомни: ты жив только потому, что пока нужен и после выполнения задания тебе придется сильно постараться, чтобы убедить меня в своей пользе,- он разжал руку, и маг мешком рухнул на пол.- И еще...- добавил тот, отойдя от двери,- если ей опять удаться от вас ускользнуть, да еще и пленников увести, я, пожалуй, задамся вопросом: а на кой хрен вы все нам нужны?
   После его у хода по рядам наших преследователей пробежал вздох облегчения.
   - Что вы встали?- прохрипел колдун, с трудом поднимаясь на ноги.- Найдите их.
   Из кладовки все вышли, дверь закрылась, погрузив нас в спасительный полумрак.
   - Я что-то не понял,- услышала я лавирийский из-за двери,- кто здесь командует?
   - А что, после того удушающего захвата все еще не понятно?
   - Зачем вообще согласились на эту работу, никаким деньгам уже не рад.
   - Ладно, не трясись, может все не так страшно.
   - Ага, все еще хуже, ты слышал, что он про ту ведьму говорил...?
   Голоса постепенно удалялись и вскоре затихли.
   - Иллия,- зашептала эльфийка,- как ты думаешь, кто это был, ну в синем плаще?
   - Наша очередная проблема,- отозвалась я.
   - А какой у него голос! По такому голосу можно заочно влюбиться!
   - Эй, подруга, вернись с небес на грешную землю! Тебе напомнить, что должны были с тобой сделать по приказу все того же Посланника?!
   - Нет. А что они хотели? Зачем все эти надрезы?
   - Судя посему, готовился ритуал "Уздечка"... Не спрашивай, лучше тебе не знать, жуткая гадость!
   - Но какой голос!
   - Лисса!!!
   - Молчу-молчу...
   Так, вернемся к нашей крышке. Теперь стало ясно, что открыть ее можно, я поднатужилась, Лисса тоже, наконец, очнулась и начала помогать, и мы сдвинули ее.
   По-видимому, раньше был механизм, который сдвигал крышку в сторону, но со временем он сломался. Оставалось выяснить: для чего нужна вся эта сложная механика. "Световая сфера" скользнула по железной лестнице и стала опускаться вглубь странного сооружения.
   - Глубоко,- озвучила мою мысль Лиссаура.
   - Пойду первой,- сказала я, опуская ногу на первую ступень.- Если все в порядке пришлю за тобой "Сферу", если - нет, сама все услышишь. И, Лисса... ни шагу отсюда без моей команды, даже если перед тобой появится сам его владычество во плоти! Поняла?!
   - Угу. А Ирис мы, когда спасать будем?
   - Вот сейчас только себя спасем и сразу за Ирис отправимся,- ответила я, спускаясь вниз.
   Лестница представляла собой скобы, прикрепленные к стене. Некоторые из них свободно болтались на одном креплении, другие угрожающе скрипели, приходилось несколько раз ударить по "ступени", прежде чем встать всем весом иначе спуск мог закончиться быстро, но плачевно.
   Я спрыгнула на пол, поморщилась от боли и оглядела узкий тоннель. Неужели еще один секретный ход? Хотя, нет... Может, Лисса, права и эти дома действительно построили гномы. Иначе как объяснить присутствие здесь рельс, вагонетки и... гномьего трупа.
   Судя по виду, умер гном не так давно, сутки не больше, но, сколько он здесь провалялся в забытье, страдая от жутких ран - неизвестно. Ссадины и раны по всему телу, а также серьезная травма черепа, рука сломана... перегрызена? Не поняла... Ну-ка, ну-ка... Я потянула тело переворачивая его на живот. Бабуля моя женщина! Спина просто превратилась в лоскутные ленты... Его что, когтями драли? Это ж какие когти надо иметь? Та-а-ак, сматываемся отсюда, этот выход не является спасительным.
   - Иллия...?- послышалась за спиной жалобный зов.
   - Лисса, я тебе, где сказала ждать?! В гроб меня вгонишь своими выходками!
   - Иллия, ты меня не заколдовывала?
   - Нет!- рявкнула я.- А надо бы было паралич наслать!
   - Иллия...! Ил... Иля-а-а!!!- она разревелась, бросив на пол арбалет и меч.
   - Что случилась?- по-настоящему испугалась я.
   Эльфийка не отвечала, продолжая рыдать в ладони и горько всхлипывать.
   - Я... опасна... я... ты... ты должна меня... уби-и-ить...
   - Если честно, я над этим часто подумывала, но все не решу как именно.
   - Иллия, я... заколдована, я могу тебе доставить много проблем...
   - Лиссаура, практически самой нашей встречи ты только этим и занимаешься.
   - Я же серьезно!- закричала она, размазывая по лицу слезы.- Вот видишь,- эльфийка извлекла из-за шиворота подвеску с фиолетовым камнем и сунула мне под нос,- видишь - фиолетовый! Я пропала-а-а!..
   - Лисса, хватит реветь и объясни все подробно,- одернула ее я, стараясь подавить в себе неприятное предчувствие, которое вызвало у меня упоминание фиолетового цвета.
   - Этот амулет определяет вид магии, которую использовали на его носителе. Кольцо у меня отобрали, а его я глубоко спрятала,- она провела рукой по груди,- не нашли. А когда ты ушла, решила надеть обратно на шею, достала, а он... Иллия, ради Та'алиссы, скажи мне, что это ты! Я не обижусь, даже не буду вспоминать!
   - Я бы рада была тебя утешить, но это - не я.
   В самую пору было сесть и заголосить вместе с Лиссой: около меня работал "внушитель", а я ничего не почувствовала!
   - Меня нельзя оставлять, я опасна!- всхлипнула вновь эльфийка.
   - Перестань, тебя же не оборотень покусал - бросаться не станешь. Сейчас я тебя просканирую, и мы поймем, с чем имеем дело, и как с этим бороться.
   - А ты, правда, все с меня уберешь?
   - Обещать не буду, надо узнать что там.
   Да, остатки ментальной магии присутствуют, совсем свежие, и часа не прошло. Меня терзают смутные сомнения...
   - Лисса, скажи мне прямо, не задумываясь, о чем ты за последние двадцать - тридцать минут чаще всего думала.
   - Ну-у-у, как выбраться отсюда...
   - Я сказала: не задумываясь.
   Она потупилась и стала ковырять носком сапожка каменный пол:
   - Ты злиться будешь.
   - Не буду, я уже предполагаю ответ - о Посланнике?
   - Не совсем,- покраснела та.- О его голосе... Такой голос! Ты не поверишь, мне хотелось выйти из укрытия, забыть о безопасности, чтобы только снова слышать этот голос. Это он... он меня заколдовал? Но он же не видел нас... И почему только меня?
   - Помолчи немного, пожалуйста, дай сосредоточиться.
   Значит все верно Посланник - "внушитель". Но почему я не почувствовала потоки ментальной магии? Пусть они были направлены не на меня, но все же... Или же...?
   Не может быть! Не верю! Проведя "Чистку" своего сознания я натолкнулась на остатки чужого вмешательства. Меня пытались подчинить? Меня пытались подчинить?!! А я ни сном, ни духом! Да что, побери вас прах, здесь творится?!
   - Иллия?- услышала я как издалека голос Лиссы.- Иллия, не пугай меня так. У тебя такое лицо!
   - Какое?- прошептала я одними губами, голос отказывался мне повиноваться.
   - Ты напугана! Я... я никогда не видела у тебя на лице и тени страха, а теперь... Что совсем все плохо?!
   - Прорвемся...
   Кажется, мне становятся понятны те чувства, что испытывают остальные к "внушителям". Раньше думала, что я никогда не познаю этого: страха зависимости от кого-то, страха потерять свою личность. Но я не могла пропустить ментальную атаку, как бы силен не был мой противник, все равно бы заметила. Не остановила бы, не защитилась, но знала... бес возьми, знала! Ни одна классически построенная формула не могла пройти мимо меня.
   Классически? Классически!..
   А если он использовал иные плетения...Нет, разница не существенна, все равно должна почуять!.. И почуяла ведь!
   Голос! Этот проклятый голос, который не давал покоя Лиссе и так завораживал меня. Но как, как он смог превратить голос в такой мощный проводник? Так, стоп! Не может быть никакого проводника, амулета и артефакта - все это должно быть наполнено ментально магией, а здесь иное. Сила, чистая Сила вплетенная..., нет, не вплетенная, а являющаяся частью голосового аппарата. Но тогда он не может колдовать выборочно, и раз под чары попала эльфийка, должна была попасть и я. Но не попала, что могло помешать? Моя собственная ментальная магия, она предотвратила вторжение в сознание, не сразу, но все-таки рассеяла чужеродную Силу.
   Могу ли я думать, что на магию Посланника у меня иммунитет?
   Кто знает? Но мне очень хочется в это верить.
  
  
   1Зеленщица (зеленщик) - пренебрежительное обращение к друидам.
   2Легионеры - профессиональные наемные солдаты.
  
  
  

Глава 3

Новые враги и союзники.

   Скажи мне кто твой друг, и я скажу кто
   твой враг.
   Скажи мне кто твой враг, и я скажу
   когда и как ты умрешь.
  
   Тимьян Основоположник.
  
   Мне удалось очистить сознание Лиссы от чужого вмешательства, и мы снова обе с надеждой взглянули в будущее: она, что не предоставляет больше угрозу обществу, а я, что моя ментальная магия не беспомощна перед противником. Потом я проделала ту же процедуру с собой. Конечно, те магические остатки для меня были не опасны, но оставлять их на себе... бррр... просто брезгую!
   - Тебе не кажется, что здесь как-то странно пахнет,- сказала Лисса, когда, наконец, смогла нормально воспринимать окружающий мир.- Чем это?
   - Смертью,- ответила я, поворачиваясь к трупу.
   - Мама!- вскрикнула эльфийка и спряталась за меня.- Кто ж его так?
   - Неправильный вопрос задаешь, не "кто его", нам это теперь без разницы, а где этот "кто" сейчас находится?
   - Иллия, нельзя быть такой черствой.
   - Можно,- уверенно возразила я, наклоняясь к телу и обыскивая его.
   - Надеюсь, ты делаешь не то, о чем я думаю...
   - То, то: ищу, что у него есть ценного, ведь не просто так его располосовали.
   - Ну знаешь ли!..- задохнулась от возмущения Лисса.- Это же - мародерство! За такое руки обрубают не глядя!
   - Где ты такого нахваталась?!
   - В балладах!
   - Почитай что-нибудь более реалистичное. Например, военные хроники, те места, где говорится о входе победителей в захваченный город.
   - Иллия, это же плохо, я не ожидала от тебя такого...
   - Думаю, гномьего языка ты не знаешь?- прервала я ее пламенные излияния.
   - Нет, откуда?- удивленно заморгала та.- Что это?
   - Вот и я над этим ломаю голову.
   Бумаги в моих руках были порваны в нескольких местах и заляпаны кровью. Пять листочков, полностью заполненных размашистым подчерком на незнакомом языке. В нижнем правом углу каждого были от руки нарисованы срубленное дерево, пенек от него и топор... Несколько странная символика для гнома. Вот если бы были кирка и камень, то другое дело... Но что-то знакомое в этом есть... Ладно, разберемся позднее, а записи прихватим с собой. М-да, в последнее время я столько всяких бумажек таскаю, что незнающие всей подноготной, запросто могут объявить меня шпионкой... Вспомнила!
   Я заново перелистала записи. Конечно, дерево находится на разной высоте! Оно постепенно падает! Падающее дерево - эмблема гномьей разведки! Этот бедолага - шпион! А рукопись, скорее всего - доклад начальству! Надеюсь, у короля Шеолмина есть переводчики с гномьего языка.
   - Зачем тебе это?- полезла опять ко мне Лисса, наблюдая, как я прячу записи под блузку.- Может это письмо его любимой!
   - И ты полагаешь, что если оставить его здесь, оно непременно дойдет до адресата? Кроме того, это нечто другое, а не любовная лирика. Ну, теперь давай выбираться отсюда.
   - А как же он?- показала она на труп.
   - А что "он"?- пожала я плечами, удаляясь от мертвого гнома.- Мы ему уже ничем помочь не можем. Даже похоронить и то не в состоянии, как бы вскоре самим около него не лечь.
   - Да ты, конечно, права. Просто для меня это все кажется диким и нереальным.
   - Знаешь, может в это и трудно поверить, но я, в обычной жизни, тоже на каждом шагу о трупы не спотыкаюсь.
   - А по тебе не скажешь.
   - Просто характер у меня такой. Так, а почему мы с тобой пошли в противоположное от лестницы направление?
   - А зачем нам возвращаться?- не поняла моя спутница.
   - Затем, что я не хочу встретиться с причиной смерти гнома, особенно в таком узком и замкнутом месте.
   - А что это было?
   - Понятия не имею.
   Эльфийка замерла как вкопанная, уставившись в одну точку, а потом твердо отчеканила:
   - Иллия, делай со мною что хочешь, но я назад не пойду!
   - Это что за фокусы?!
   - Там этот... Посланник!.. Я ни за что в жизни не хочу больше с ним встречаться!
   И я ее понять могу, сама больше не хочу видеть этого типа.
   Эй, стоп! Я что трушу?! Так допустим... Но от такого противника и побегать не грех. В конце концов, кто бы не была та зверюга, располосовавшая бедного гнома, она явно не маг, а значит справимся!.. Наверное...
   Туннель закончился, как и следовало предполагать... ничем. Нет, все-таки это строили эльфы!.. Iokar gjkay! На наше счастье с секретностью здесь не мудрили, и рычаг мы увидели сразу.
   В глаза ударил свет, заморгав, я шагнула вперед.
   Какая светлая комната!..
   - Вы кто?- услышали мы мужской голос, sakee, нет бы постучали сначала!- Стра...
   Не дав закончить зов "Световая сфера", по моему указанию, вылетела вперед и врезалась в голову "встречающего". Тот вскрикнул и прикрыл глаза рукой.
   Я шагнула вперед и ударила мужчину под дых. Вот бес, без кастета не тот эффект!
   Человек в белом балахоне хрипло выдохнул и упал на колени, теперь уже держась за живот.
   - Лисса, подержи-ка его на прицеле, пока я осмотрюсь.
   Та кивнула и, подыгрывая мне, шикнула:
   - Не двигаться, а то застрелю!- звучало это из ее уст довольно смешно и неправдоподобно, но будем надеяться, что наш пленник не так внимателен к мелочам.
   Я быстренько окинула взглядом комнату... и поняла, что мои дурные предчувствия подтверждаются.
   Нет, дыбы или иных пыточных агрегатов здесь не было, в застенках никто не стонал, черепа зловеще не скалились из углов, лужи крови на полу тоже не виднелись. Наоборот, вокруг сухо, светло и чисто... до стерильности. А вдоль комнаты, в несколько рядов, стояли огромные стеклянные тары.
   - Что эт-то так-кое?- запинаясь, выговорила Лисса, испуганно зыркая по сторонам.
   Я подошла ближе, рассматривая результаты полу завершившегося процесса. Наверно так выглядят эмбрионы в утробе матери, где-то на десятой - одиннадцатой недели развития, но это еще и ненормальные эмбрионы. Около каждой гигантской колбы висела табличка с описанием используемых методов и протекания процессов. Я простучала пальцем по одному из стекол. В ответ куча разноцветной слизи, по ту сторону, зашевелилась и моргнула единственным глазом... или чем-то похожим. Наверное, поэтому у Ирис и возникли проблемы при разведке. Все живые формы не любят и боятся магии Перерождения.
   - Это - мутанты?- вновь заговорила Лисса.
   Я покачала головой:
   - Химеры.
   - А в чем разница?
   - Мутанты - это изменения уже имеющегося вида, под воздействием внешних факторов. Вот те собаки, которые напали на Владыку, скорее всего мутанты, как и Прыгунок. А химера - это соединения разных форм жизни на стадии зародыша. То есть, то, что мы видим это инкубатор по выведению химер.
   - Это плохо для нас? Ты насторожилась.
   - Ну, я просто поняла, почему эту лабораторию охраняет так мало народа, и... отчего умер гном.
   - Его убила одна из этих тварей?!- эльфийка ткнула пальцем в сторону огромных стеклянных банок.
   - Нет, это еще не работоспособные формы, но, скорее всего, где-то есть и готовые.
   - Есть,- послышался незнакомый голос,- и если не остановите того человечишку, они придут сюда.
   Я оглянулась на звук, никого не увидела, но основной обзор закрывали инкубаторы. Надо сходить взглянуть на противоположный конец комнаты: кто это там такой словоохотливый? А если один из работников лаборатории?.. Нет, уже бы давно позвал охрану. Ну не химера же с нами говорит?!
   Тут испуганно вскрикнула Лисса. Обернувшись, я увидела ее сидящей на полу, а наш пленник стоял над ней с арбалетом в руках.
   - Не двигаться!- приказал он, чуть ли не светясь от собственной значимости.
   - Лисса, это как понимать?
   - Извини, отвлеклась немного.
   - Хорошо хоть догадалась тебе меч не давать.
   - Я же сказала - извини, случайно получилось.
   - А у тебя всегда все случайно...
   - Иллия, не занудствуй!
   - Эй! Заткнитесь обе?- взмахнул арбалетом человек, возмущенный нашим безразличием.- Ты... отойди вон к тому столу и не вздумай колдовать, а то...
   - А то, что?..- поинтересовалась я сахарным голосом.- Ты стукнешь ее незаряженным арбалетом? Так сделай милость!..
   - Как незаряженным?- на лице у мужчины появилась на редкость глупая гримаса. Его палец нажал на спусковой крючок, послышался щелчок и все.
   Мы с Лиссой злорадно усмехнулись, глядя на него. Тот попятился и стал бросать выжидающие взгляды на дверь за своей спиной.
   - Не давайте ему открыть кованые двери!- послышался голос все того же невидимого собеседника.
   Человек уже не таясь, развернулся и со всех ног бросился к своему спасению. Я кинула в него "Воздушный веер". Благодаря нему беглец добрался до двери в два раза быстрее, но вот открыть ее, был уже не в состоянии. Распластавшись по железной створке, создатель химер постоял так пару секунд, а потом упал навзничь.
   Поднявшись с пола, Лисса подошла к нему и, осмотрев, сказала:
   - Без сознания. Надо бы связать, а то слишком шустрый...
   - Было бы не плохо. Веревку где-нибудь видишь?
   - Нет.
   - Попробуйте поискать в левом дальнем углу комнаты,- посоветовал уже знакомый нам голос.
   - Иллия, кто это с нами говорит?- наконец, обратила внимание на звуковые странности эльфийка.
   - Сейчас узнаем,- пожала плечами я.
   За дверью кто-то тяжело задышал, а потом послышалась рычание. Мы поспешили оттащить человека в балахоне, подальше от вожделенной двери и отправились посмотреть на указанный угол.
   По пути я заглянула в окно и смогла увидеть охранника прошедшего вдоль забора и верхушки деревьев. Это что же получается?! Мы уже в третьем строении, в том самом, где подвал и где, по - моим расчетам, держат Ирис. Неплохо!
   - Иллия, это?..- вытаращила глаза эльфийка, когда мы дошли до источника звуков.
   - Совершенно верно,- прервала я ее, пока очередную глупость не сделала.
   Перед нами была обыкновенная железная клетка, не слишком большая, но в ней уместился бы человек. В данный момент, облокотившись на прутья и усмехаясь разбитыми губами, в ней стоял эльф. И не просто эльф, а...
   - Дроу!- ахнула Лисса.
   Янтарные глаза недобро сверкнули.
   - Хамить не надо, рыжая!
   - А что я такого сказала?
   - Темные эльфы не любят когда их так называют чужаки,- пояснила я.
   - Я не знала...
   - А говорили, что ты мертва,- не дослушал ее темный эльф и в упор посмотрел на меня.
   - И про тебя такое говорили.
   - Меня не так легко поймать!
   - А меня не так легко убить!
   - Вы знакомы?- не поняла эльфийка.
   - И вы тоже,- повернулась я к ней.- Это один из несостоявшихся убийц Владыки Вирдириона.- Тот сверкнул клыками, ни сколько не смущаясь, что его разоблачили.
   - Ты уверена?- отшатнулась от клетки Лисса.
   - Трудно забыть того... кто пытался тебя утопить.
   - Ну, я тоже тебе за многое задолжал...
   - Особенно за искривление портала, ведь благодаря этому ты задержался и не был убит вместе с остальными.
   Ухмылка сползла с его лица, пальцы сомкнулись на решетке:
   - Что тебе об этом известно?
   - Только то, что сообщила группа идиотов в одеждах Сошедших - С - Пути, которым хватило ума призвать к ответу короля Шеолмина.
   - Узнаю Изидара,- вздохнул тот, а потом предложил:- Ведьма, я хочу заключить с тобой сделку сен'неа.
   Моему удивлению не было предела. Он предлагает дать мне информацию в обмен на услугу! Я от души посмеялась и, подойдя вплотную к пленнику, спросила:
   - Что ты мне можешь предложить, дроу?! Если я захочу, ты будешь со мной откровенный как с Темной Богиней!
   - Не сможешь!- ощетинился тот.- Если ты применишь "Подчинение", я просто погибну, оставив тебя ни с чем.
   - Как это?- не поняла Лисса.
   У меня-то блеснула догадка, но трудно поверить, что он на такое решился.
   - "Кодировка"?- хмыкнула я.- Ты не похож на самоубийцу.
   - Больше ничьей марионеткой я не буду! Лучше смерть!
   - Позволь тебе не поверить. Все твои разъяснения расходятся с философией темных эльфов. Особенно с укладом жизни Теней.
   - Много ты о нас знаешь?- скептически фыркнул тот.- Впрочем, можешь рискнуть. Меня все равно ожидает смерть, даже хуже, но... и своего любовника ты не успеешь спасти.
   - Какого любовника?- опешила я.
   - А у тебя их что, несколько?- посвящать его в подробности своей личной жизни, я, естественно, не собиралась, а потому просто выжидающе смотрела.- Владыку!
   Небеса, да когда ж это закончиться?! За мою честь неожиданно вступилась Лисса:
   - Но Иллия с Владыкой Вирдирионом - не любовники! Они даже не были знакомы до фуршета!- уверенно начала она, потом вдруг сбилась и обратилась ко мне уже другим более вкрадчивым голосом:- Так ведь?
   Я прожгла ее тяжелым немигающим взглядом и та, засмущавшись, отвернулась.
   - Конечно, а на фуршете ты вокруг него с торговым договором скакала?! А девицу из его свиты с собой ради балласта таскаешь?!
   - Эй, повежливее!..- возмутился "балласт".
   - Ну, почему вы эльфы в отношении людей вечно все опошлить стараетесь? Может, я для укрепления межрасовой дружбы старалась.
   - Скоро крепить ее будет не с кем,- продолжал эльф.
   - Что ты знаешь?- строго спросила Лисса.
   - Вот на это я и хочу заключить сделку. Я рассказываю вам о последних планах ваших недругов и даже укажу на судьбоносный объект, а ты помогаешь мне отсюда выбраться.
   - Ну, допустим о планах и о важном объекте - портале - я и так знаю,- нарочно небрежно отмахнулась я.- Что еще можешь предложить?
   - Могу поделиться догадками касаемо одной личности, через которую вы обязательно должны будете пройти...- он прервался и, с подозрением глядя на меня, продолжил:- Если направитесь к... порталу.
   - И кто это?
   - Посланник Пророка одного тайного ордена, который нанял нас для убийства Владыки.
   Вот сейчас мне с большим трудом удалось сохранить равнодушия, а вот Лисса вскрикнула, портя мне всю игру.
   - Догадок у нас самих хватает,- пожала я плечами.- Что реальное сказать можешь?
   - И какой... расы Посланник у вас тоже есть догадки?
   Мы с Лиссой изменились в лице и переглянулись:
   - Думаем, что... человек...- несколько нерешительно ответила я.
   - Ну-ну, ну-ну!..- весело отозвался темный.
   - Не может быть, что эльф!
   - Хмм!..
   - И кто?
   - Сделку заключаем?
   - Мне кажется, что с твоей стороны этого маловато будет. Что еще можешь добавить?
   - Иллия, ты серьезно собралась с ним договариваться? Он же убийца! Чуть отвернемся, хрясь, и нож в наших спинах!
   - У него нет ножа,- утешила ее я.- К тому же,- мой взгляд стал колким и предупреждающим,- чуть что, хрясь, и его мозги в луже под ногами!
   - А может, нам не стоит дожидаться "чуть что"?
   - Могу помочь в рукопашной,- подал опять голос темный.- От alfi тебе мало пользы, а я хоть и потрепан местами, но оружие держать могу.
   - Считаешь нас дурами?!- подбоченилась Лисса.- Выпустить и дать тебе оружие!.. Похитрее надо быть, похитрее!
   - Гном говорил так же. И где он теперь? Останки-то нашли?
   - Откуда ты знаешь о гноме?
   - Проходил здесь. Я предложил ему такой же договор, но тот рассмеялся, посчитал себя всемогущим. Очень самоуверенный был гном... пока не открыл вон ту дверку... Как же он визжал носясь по комнате! Я не знал, что гномы так быстро бегают и так шустро прыгают! А потом нырнул в тайный ход, из которого, как полагаю, вышли вы. Так что когда примчалась стража, им оставалось только кровь со стенок оттирать.
   - Почему же ты его не предупредил?- ответ я и так знала: насмешек дроу не прощают, но мне хотелось больше узнать о навязываемом попутчике.
   Он равнодушно пожал плечами:
   - Один раз я предложил помощь, второй - просто не стал навязываться.
   - Ты знал, что там эта тварь! Знал и дал ему выпустить ее! - глаза эльфийки метали молнии.- Не зря вас называют "детьми подлости"!!!
   - Это мы-то подлые?! А, кто отобрал у всех рас ценности и смылся в тайное местечко?!
   Упс-с-с!
   - Заткнись!- Лисса побледнела и бросила в мою сторону затравленный взгляд.
   - А то, что?- эльф прямо расцвел в ядовитой ухмылке.- О, я вижу, подружке ты ничего не рассказала!
   - Иллия, ты не могла бы швырнуть в него, что-нибудь болезненное?
   - А сама? Или ты так же бесполезна, как и весь твой вид? Только на чужом, готовом, жить умеете?
   - Не смей про нас говорить гадости!!!- завизжала в ответ та и бросилась к клетке.
   Рука метнулась сквозь прутья, ухватила эльфийку за отворот куртки и подтащила впритык к решетке.
   Я даже вскрикнуть не успела, не то, что наколдовать.
   - Не делай глупости,- я постаралась говорить спокойным тоном.- Ты умрешь раньше нее.
   - Не бойся, человек, в отличие от некоторых,- он насмешливо дернул второй рукой Лиссу за ухо,- я умею рассчитывать свои возможности. Даже выкуп не потребую, просто показываю: насколько она бесполезна.
   - А то я без тебя этого не замечала! Но, что поделать, как говорили древние: мы в ответе за тех, кто доверил нам свои жизни.
   Эльфийке же подобное высказывание не понравилось. Та попыталась что-то возмущенно булькнуть, но тут темный разжал пальцы, и она сползла вниз.
   - Ты принимаешь условия?- заговорил вновь дроу.
   - А какие-либо репрессии с твоей стороны за сорванное убийство мне стоит ждать?
   - Нет,- похоже, его удивление было искренним.
   - Я же убила двоих из вас! И ты не возмущаешься?! Не грозишь кровной местью?!
   - Не двоих, а одного,- нехотя поправил меня эльф.- Мирз, то кого ты ударила молнией, был еще жив.
   - А колдун?!.. А не выполненное задание?!..
   - Слушай, дались тебе мои проблемы?!- начал тот злиться.
   - Очень даже дались! Может, ты спишь и видишь, как мне отомстить... даже на смертном одре?!
   - Да за что?! За то, что жертва защищалась?! Это же верх идиотизма!
   М-да-а-а, а он ведь искренне не понимает моих опасений.
   - Ну хорошо, давай уточним несколько других моментов,- согласилась я.- Итак: я тебя выпускаю, а ты рассказываешь все, что тебе известно о посланнике Пророка. Потом ты вместе снами идешь освобождать нашу подругу...
   - Об этом мы не договаривались,- прервал он меня, нахмурившись.
   - Так сейчас договоримся!- "обрадовала" его я.- Ты идешь с нами, на правах первопроходца, освобождать друидку, скорее всего она в подвале. Потом ведешь нас к порталу. После того как мы выберемся из этих домов, ты свободен.
   - Угу,- перекосило эльфа.- Я просто весь горю от нетерпения, как бы отдать жизнь за трех ненормальных девиц!
   - А никто тебя и не просит!- фыркнула Лисса.- Неравноценный обмен получится, твоим соплеменникам придется много доплачивать.
   - Остришь? Может, подойдешь поближе к решетке и все скажешь еще раз? Ну, подходи - подходи...
   Я отошла в сторону, чтобы не мешать им, такая форма общения мне была хорошо знакома, эдакое выяснение "кто круче?". Лично я сравнение делала не в пользу Лиссы... Чтобы не терять времени решила вскользь просмотреть бумаги, разложенные на ближайшем ко мне столе. Да-а-а!.. Интересно, а дроу знает о планах своих тюремщиков в отношении себя? Вряд ли... иначе не был бы так спокоен. Я, например, в схожей ситуации чуть ли огнем не плевалась.
   А напряжение за моей спиной меж тем нарастало:
   - Вот еще! Дуракам по два раза объяснять, только время зря тратить.
   - Ага, я как погляжу из твоей расы умище так и прет, так и прет... аж глаза от напора выпучились!
   - Зато твой клан просто блещет гениальностью! Вы хоть бы подумали, что будет после смерти Владыки?! У него же нет наследника! Вы же нас заживо похоронили бы!!!
   - Невелика потеря!
   - Ах ты, подонок!..
   - Так бы и слушала...- прервала я их пока ситуация окончательно не осложнилась.- Но у нас времени в обрез. Ты принимаешь такие условия договора?
   - У меня поправки: защищать специально никого не буду, уберу только тех, кто будет передо мною. Если тебя убивают - сделка разорвана, я умываю руки, и пусть твои подружки разгребают все дерьмо сами.
   Мне второе дополнение не очень понравилось, но выхода не было.
   - Согласна.
   - Согласен. Ключ у того человека.
   Я вернулась к лежачему телу и взяла ключ, выпустила темного, а на его место мы перенесли все еще оглушенного пленника - человека и заперли дверь.
   - Как зовут-то тебя?- спохватилась я.
   - По-разному,- пожал то плечами,- но отзываюсь в основном на "господин".
   - И не мечтай!- отрезала Лисса.
   - Я - Иллия, она - Лиссаура,- невозмутимо продолжала я.- Если хочешь чтобы тебя услышали, советую обращаться именно так.
   - Эреб Д'Морт.
   - Да-а, а Изидар тебе кем приходится?- полюбопытствовала я.
   - Старшим братом,- со стоном выдохнул тот.- Вот уж наградила Темная Богиня родственником и врагов никаких не надо, сам всю жизнь испоганит!
   - Вы с Лиссой подружитесь! У нее такие же проблемы...
   - В день, когда я подружусь со старшим эльфом - вскрою себе вены!- Ух ты, даже так! Может, я ошиблась в оценки конфликта? Похоже все серьезнее...
   - Иллия! Не говори о моей семье с этим!.. Я вообще против идти с ним! Может, прибьем пока не поздно?- начала возмущаться Лисса.
   - Слушай, а зачем она тебе нужна? Давай здесь оставим,- внес свое предложение Эреб.
   - Оба запроса отклоняются! Ну, слушаем тебя... Пророк - это?..
   - Давайте выберем место побезопаснее для разговоров,- перебила меня Лисса.
   - А здесь безопасно... пока,- возразил темный.- Они здесь стараются поддерживать определенную температуру, потому смена меняется строго через три часа. Этот,- он кивнул за решетку,- только что заступил.
   - Значит, продолжаем разговор,- обрадовано потерла я руки.- Итак?..
   - Ты видела, как он колдует? Обратила внимание на специфику плетения заклинаний? На потоки Силы?..
   - Он что, колдун?- пятясь назад, спросила эльфийка.
   - Ничуть. Но о законах колдовства знает много.
   - Я на этом специализируюсь...
   - На чем?- не поняли мы.
   - На убийстве магов.
   Все веселее и веселее!..
   - Вернемся к Посланнику.
   - Как он телепортируется, заметила? А голос?..
   - Меньше лирики!..- разозлилась я.
   - Ты меня пугаешь!- усмехнулся тот, разминая мышцы.- Я-то думал, что связываюсь с умной и сообразительной колдуньей!..
   - Не буди во мне горгону!
   - Он - демон!
   Бабуля!!! Только этого мне не хватало!!! На хрен всех эльфов! Ни один король или Владыка не стоят того, чтобы связываться с созданием из Бездны.
   Чего я так запаниковала?
   А вы когда-нибудь имели дело с демонами?!
   Вот! А если бы знали то, что знаю я, то уже сверкали бы пятками... Чем, в общем-то, я и собираюсь заняться.
   "Рыжих" (прозваны так за основной цвет демонологии - оранжевый) тоже очень мало в природе, больше, конечно, чем "внушителей", но все же... И это отнюдь не от редкости таких способностей. Просто демонологи гибнут чаще... раз так в десять. Академия старается привлечь на свою сторону полукровок, у таких больше шансов в сражениях и не только победить, но и выжить.
   Как появляются полукровки?
   Вы что не знаете, откуда дети берутся? Демоны высшего уровня, архидемоны, могут сами пробивать путь через пространство, как говорится, выходят поразвлечься. А на месте "прорыва" получаются демонические дыры, из которых лезут демоны помладше и прочие демоноидные твари. Я упоминала, что Бездна, мир демонов, находится в субпространстве? В пространстве, которое параллельно нашему. Да и такое у нас бывает...
   Можно и вызвать демона или иную демоноидную гадость для собственных нужд, правда, потом задолбаешься расплачиваться... Что надеюсь и случится с тем эльфом или человеком, который призвал того гада.
   А если он сам пришел? Что если именно жители Бездны замутили все это, а эльфы лишь средство?.. Но почему именно эльфы? Что можно такого предложить Первородным, ведь деньгами их не купишь?!.. И что те в свою очередь хотят получить с ордена? Меня смущает еще одна вещь: нас учили, что демоны всегда рвутся к цели на пролом, не стесняясь в выборе средств и оружия, а здесь эдакая неспешность, расчетливость... как будто хотят скрыть и свое присутствие и свои интересы.
   Если дроу прав и мой противник демон, как мне быть? Хоть демонология и является моей третей ступенью, я не готова еще к таким поворотам. "Рыжим" разрешают практиковаться только после спецэкзамена, на котором Магический Конвент решает: способен ли человек удержать под контролем данную ему силу. Хотя если припрет...
   Обычно, или с помощью ритуала запечатывается энергетический канал, и демону приходится уйти, что бы не погибнуть, или его, как говорится, отправляют назад в ручную, то есть при помощи заклинания. Убить демона возможно... но сложно... Очень сложно и не всякому магу под силу, да еще и демонических кровников можно нажить. Правда иным, например, магистру Рэмму этот факт отнюдь не мешает жить. Наверное, потому, что почти все убиенные приходились ему родственниками (сами понимаете - дела семейные, чего вмешиваться?). Но не у всех же "рыжих" столько демонов в роду! Сам магистр шутит, что он демон на треть.
   Как такое возможно?
   Считайте... Прадед у него был человек, прабабка - демоница. Бабка получилась полукровка, дед - на 1/4 демон. Мать была чистокровным человеком, магом - алхимиком, а отец демон... каких-то там долей. Вот и решите сами, сколько демонической крови в нем намешано. Кстати, заметили, что я сказала о матери в прошедшем времени, а об отце в настоящем? Женщина не хотела отдавать своего сына, за что и поплатилась жизнью, но перед этим успела спрятать ребенка. Вот так вот магистр оказался в Академии. А так в основном полукровки работают против нас, они слабее чистокровных, но их сложнее засечь и отследить.
   Во мне тоже присутствует кровь демона, поэтому и имею какие-никакие способности к демонологии. Что-то там по маминой линии нечисто было...
   Да не пугайтесь вы так! Ближайшие восемь - девять поколений в моей родне только люди... наверное. И вообще, чем дольше я изучаю магию, тем больше мне кажется, что чистокровных людей больше не осталось. Столько в нас понамешано!..
   Ладно, что-то я увлеклась историей... Так у нас есть демон, неизвестной конструкции, то есть вида, обладающий сильной ментальной магией и куча вооруженных людей и эльфов. Да-а, расклад не в нашу пользу.
   Радует только одно, что это не архидемон, от него бы мы не побегали.
   - Что-то ты как-то притихла...- подал голос темный.- Испугалась?
   - Ты, как погляжу, тоже демонов не часто поминаешь,- прищурилась я.
   - Да, ругаться их именем я бы не рискнул,- пожал тот плечами.
   - О чем это вы?- удивилась Лисса.
   Есть такое древние поверье, что тому, кто прежде не встречался с демонами нельзя упоминать их в выражениях, а то накликаешь их на свою голову. Поэтому если и ругнусь когда в сердцах, то упоминаю только мракобесов. Их изгнанием в замке и близлежащих селениях занимаюсь регулярно.
   - Иллия, не раскисай! Ты что ему поверила?! Он же Тень! Их даже среди дроу называют отступниками! Ему соврать, что тебе взлететь! Он же нас просто пугает, а возможно и на врагов работает!
   - Лисса, как все было бы просто окажись ты права! Но он не работает на них, иначе его не внесли в список при следующих экспериментах. Возможно, Эреб и ошибся в своих предположениях...
   - Это вряд ли...- резко оборвал меня эльф.- Я сорок лет работаю по своей специальности, и беса лысого остался бы жив, если не мог бы правильно оценивать противника!
   Мы с Лисой заметно приуныли: если совершеннолетними эльфы считаются с шестидесяти лет, а этот еще и сорок отработал... Я думаю, что за сто лет можно научиться отличать демона от других рас.
   - Что теперь делать будем?- раскисла теперь эльфийка, видимо, придя к таким же умозаключением.
   - Что и планировали,- твердо ответила я.
   - С демоном сражаться не буду!- предупредил Эреб.
   - Струсил?- решила реабилитироваться Лисса.
   - Просто тогда не вижу смысла в своем освобождении,- холодно парировал тот.- Тебе, человек, также не совету с ним связываться, мужик серьезный... Прибьет, даже... во-во, даже хмыкнуть, не успеешь!
   - Откуда такая забота о наших судьбах? - полезла опять к нему подруга.
   - А я не о вас забочусь, а о себе. Без мага мне отсюда живым не выбраться. Правда, сумасшедшая ведьма тоже небольшое подспорье.
   - Можно подумать, увечный дроу лучше?
   - По крайней мере, полезней alfi - белоручки.
   - Мне она хотя бы может доверять! И физическая сила - это не главное. Нужен высокий моральный облик!
   - Ну, конечно, сейчас набегут солдат, штук тридцать, а тут мы... втроем... И начнем им мораль демонстрировать!..
   - Сволочь темная!..
   - Ребята, начинаете утомлять...- предупредила я.- Эреб, ты знаешь, как пройти в подвал?
   - Знаю. Я там раньше сидел, но сегодня с утра меня перевели сюда. Похоже, освободили место для вашей подружки.
   - Значит, она нужна им живая. Интересно, зачем?
   - Не знаю, но они ее ждали. Это я так делюсь знаниями, бесплатно. Ваши действия просчитали и провели как соплячек.
   - Они не могли знать, что мы здесь!- уверенно возразила я.- Наше обнаружение - это случайность!
   "Случайность" справа от меня пристыжено засопела.
   - Случайность, говоришь?.. Если тебя это утешает, можешь верить.
   - Они обратили трех друидов в мохргов и отправили за Ирис, а это означало ее смерть, так почему же теперь?..- я прервала свои рассуждения, задумалась и, наконец, случилось просветление в мозгу:- А как они могли узнать, где она будет? Им была нужна не Ирис...
   Как все просто, если начать думать! Объектом охоты был мастер друидов, который вскоре должен был вернуться за учениками. Скорее всего, этим сволочам очень нужно попасть во Фрэй, но обычные пути для них закрыты. Друиды просто не пустят их на свою территорию. Ведь, сопровождающих писем никто преступникам не даст и королевскую печать не поставит.
   - Иллия, а кто был им нужен?- Лисса от нетерпения аж подпрыгивала.
   - Не "кто", а "что", портал во Фрэй. Впрочем, это только мои догадки...- я покосилась на темного:- Ты, конечно, ничего не знаешь, а и знал бы, не сказал.
   - Конечно... На эти сведения у нас договора не было.
   - Я же говорила - сволочь!- плюнула в его сторону эльфийка.
   - Попроси свою подругу придержать язык, а то я ей его укорочу.
   - Ха!
   - Лисса, ты действительно поосторожнее,- согласилась я, решив немного остудить разболтавшуюся подругу.- О целости спутников у нас тоже договора не было.
   - Иллия!..
   - Что бы им не было нужно от друидов, предательница этого предоставить не может,- рассуждала я не обращая внимания на обиженную эльфийку.
   - Скоро смена караулов,- сказал Эреб, глядя в окно на солнце.
   - Значит, нам надо спешить. Забираем Ирис и к порталу... Он вынесет нас куда надо, а стой стороны я его закрою.
   - Они будут ждать вас в подвале.
   - Ну не все же будут сидеть там. К тому же нас теперь трое...
   - Я все же думаю...
   - Эреб, в договоре про твои думы так же ничего не говорилось, так что веди нас в подвал.
   - Значит, ты не передумаешь?- вздохнул темный.
   Я покачала головой. Сама знаю, что это опасно и неразумно. Но как мне объяснить темному эльфу, что не могу дать умереть члену своей команды. Просто не могу. Это что-то вроде фобии для меня стало: не успеть, не суметь защитить, потерять соратников, друзей, родных... Даже в Академии, во время учений, когда нас распределяли в команды, моя группа всегда приходила в полном составе или приходила... без меня.
  

Четыре года назад.

   - Лацская, ты не можешь всегда всех спасать!- в который раз восклицал магистр Шон.- Это командная работа, понимаешь! Каждый выполняет поставленную перед ним задачу, защищает себя сам и, по возможности, прикрывает спину сподвижнику, а не ты одна носишься по кругу и подставляешься под удары. И чего ты насупилась? Ты хоть понимаешь, что так делаешь только хуже? Причем всем: и друзьям, которые в будущем будут надеяться на вот такую "Иллию" и всегда ждать помощи, и себе, так как однажды можешь действительно словить стрелу или убойное заклинание. Иллия, чрезмерно заботясь о безопасности соратников, ты забываешь о главном... о задании. Я не ставлю сейчас вашей группе зачет. Придете на пересдачу. Все свободны!
   - Ни одно задание не может стоить человеческой жизни,- бурчу я, поворачиваясь спиной.
   Лица магистров каменеют, взгляды упираются в одну точку... Общее воспоминание? Да... И похоже очень не приятное.
   - Да что ты можешь знать, адептка зеленая!- выдавливает мастер Виссар.- Жизни ты еще не видела! Откуда ты знаешь, какие бывают задания?!
   - Про настоящие задания ничего не знаю,- продолжаю упрямо бубнить я.- Но знаю, что ни у кого нет права расплачиваться за собственный успех чужими жизнями. Вот своей, пожалуйста...
   - Лацская, исчезни отсюда пока, я рапорт Директору на тебя не подал!- окончательно свирепеет мастер.
   Магистры пытаются его успокоить, но тот не обращает на них внимания. Я тоже начинаю злиться:
   - Купцы на Еремейской дороге тоже решили, что жизни одиннадцати людей ничто по сравнению с их собственными, а также запасом мяса, которое они везли голодающему городу. Потому вашего отца и девять его подчиненных скормили упырям...
   - Лацская, марш в Академию!- толкает меня в спину магистр Рэмм.
   - Тот случай - исключение!- бросает мне в след мастер-мечник.
   Не поворачиваясь, отвечаю:
   - Значит каждый из нас остается при своем мнении. Только если ваше мнение не поменяется, я не хотела бы оказаться с вами в одной команде.
   - Адептка Лацская - две недели дежурства вне очереди!- и откуда здесь появился Директор?
   - Так точно,- рапортую я.
   - Я предлагаю на следующем педсовете поднять вопрос об исключении Лацской из Академии.- Ну, магистру Ирвингу я никогда не нравилась, он меня собирается исключать каждые полгода, но вот то, что молчат другие наставники, меня настораживает.
   Ну ладно, господа, сами напросились!
   - Не в этом году, магистр!- злобно шиплю в ответ.- В связи с тем, что наши маги несколько раз подряд крупно опростоволосились, Золотой Конвент здорово урезал бюджет Академии. Потому финансирование идет из казны семьи Лацских.
   - Три недели дежурства и сутки карцера!
   - Так точно.
   - Напомните мне поблагодарить Керля за такой подарок еще раз!- Я все сильнее и сильнее ненавижу этого напыщенного хлыща!
   - Вы лучше поблагодарите его за то, что он не доложил в Магический Конвент о вашей полной некомпетентности в Миритане, когда погиб герцог д'Муар. Из-за вас он угодил за решетку по обвинению в предательстве.
   - А ну заткни пасть!..- Ну-ну, подойди поближе, дай мне повод!..
   - Магистр, не забывайтесь! Следите за своей речью!
   Что испугался? Назад пятишься?! С магистром Рэммом шутки плохи! Особенно когда тот понял, что подставили его лучшего друга.
   - Лацская, вас ждет магистр Фадей на своей лекции, поспешите. Магистр Ирвинг, пройдите ко мне в кабинет. Магистр Шон, будьте добры позовите магистра Лаурентия.- Так его Директор Оллис! Теперь-то он не отвертится, Учитель из него все вытрясет!- Адептка Лацаская, вы лишаетесь каникул за незаконное чтение мыслей наставника.
   - Так точно!!!
   - И перестаньте так глупо улыбаться.
   - Так точно!!!
   - И чему радуется?- слышу за своей спиной недоуменный голос мастера Виссара.- Ближайшие полтора месяца она будет жить как в Бездне.
   - Просто Иллия в своем репертуаре: сама в дерьме, зато вытащила наставника! Как бы из нее эту блажь выбить? Ведь погибнет девчонка! А жалко - большие надежды подает!
  
   Никак, магистр Шон... Я такая, какая есть и другой уже не буду!
  

Глава 4

Лицом к лицу.

   И мы горды, и враг наш горд,
   Рука, забудь о лени,
   Посмотрим, кто у чьих ботфорт,
   Посмотрим, кто у чьих ботфорт,
   В конце концов, согнет свои колени.
  
   Ю. Ряшенцев.
  
   При выходе в коридор мы натолкнулись на трех охранников. Те ощетинились мечами и со злорадством показали мне защитные амулеты. Я пригляделась... и гаденько хихикая, продемонстрировала им в ответ два оттопыренных средних пальца на руках, чем вызвала недоумение у врагов и беспокойство за мое душевное здоровье у сподвижников. Потом эффектно размяла кисти, хрустнув суставами, и скомандовала:
   - Стоять!.. Сидеть!.. Лежать!.. Спать!..
   - Лучше бы ты сказала "Сдохнуть!",- покритиковал меня Эреб, мрачно разглядывая сопящих на полу эльфов.
   - Лучше бы ты зорче смотрел по сторонам!- огрызнулась в ответ я.
   - Я - убийца, а не следопыт,- парировал тот.
   - Ты - вообще непонятно кто,- язвительно заметила Лисса,- поскольку пользы от тебя ни на грош.
   Эреб не ответил, лишь с таким кровожадным вожделением глянул на меч, что его оппонентка предпочла замолчать и сменить тему.
   - Иля, а почему их амулеты не защитили? Бракованные?
   - Нет, хорошие,- опередил меня эльф.- На них гравировка городской гильдии магов в Старгороде, а там с подделками не связываются.- И покосившись на меня, хитро спросил:- Тайну не раскроешь?
   - Нет никакой тайны: эти амулеты делала я. А хороший мастер всегда узнает свое творенье и... творенье "узнает" его.
   Оба эльфа воззрились на меня, одна - с восхищение, другой - с подозрением.
   Я взяла у Эреба два амулета и один передала Лиссе.
   - Наденьте их. От сильных ментальных атак они может, и не спасут, но от ненавязчивого вмешательства Посланника прикроют.
   - От сильных не спасут?..- усмехнулся эльф, поглаживая камень на амулете.- Помнишь те браслеты, что были у нас при покушении?
   - Ну!
   - Твои немногим слабее.
   - Ты - не маг, как ты можешь это определить?
   - Что бы прочитать знак качества на изделии, не нужно быть магом.
   - На тех браслетах были Старгородские знаки?!- не поверила я, но эта сволочь лишь загадочно ухмыльнулась в ответ. Надо будет обязательно доложить Великому, кто-то из его подопечных окончательно распоясался.
   - Иллия, а можно я этот амулет потом себе оставлю?- прошептала Лисса, после того как мы продолжили путь к подвалу.
   - Зачем он тебе? У вас же нет "внушителей"!
   - Вдруг буду еще где-то путешествовать.
   - Да бери, мне не жалко.
   Эльф впереди замер и сделал предостерегающей знак рукой. Мы с Лиссой застыли, а он прижался к стене. Вот сейчас и я услышала неторопливые и четкие шаги. Эльф - стражник со скучающей миной прошел мимо. Ему за спину тенью (извините за каламбур) скользнул Эреб и... Вы видели когда-нибудь как мечом перерезают горло? Я до этого момента - нет. Даже удивительно как он ловко им орудует, а еще жаловался, что данное оружие для него длинновато и тяжеловато.
   - Что встали?- цыкнул на нас темный, забирая у убитого нож.- Нам направо.
   - Не обязательно было его убивать!- зашипела в ответ Лисса, старательно отводя взгляд в сторону, чтобы не видеть труп стражника.- Можно было просто оглушить.
   - Две минуты назад ты была недовольна, что он не работает,- одернула ее я.
   - Это не работа, а убийство!
   - Если ты до сих пор не в курсе, поясняю - я и есть убийца!- бросил ей эльф.
   - Лисса, тебе не кажется, что с придирками ты перегибаешь палку?- шепнула ей я.
   Та вспыхнула и хотела что-то возразить, но темный опять подал знак, и мы замолчали.
   Эреб стоил того, что б его спасли! Не прошло и десяти минут как мы без шума и пыли достигли цели.
   - Так, подвал там,- сказал наш провожатый, кивая на лестницу уходящую вниз.- Но охраны там будет больше. Ваша приятельница, скорее всего, в левом крыле. Меня там держали.
   - Сколько там примерно может быть стражников.
   Тот хмыкнул:
   - Они ждут вас, а значит, будет полный набор. На тебе маги, лучники и вон то рыжее недоразумение, мечники - моя забота.
   - Это нечестно, у Иллии будет больше противников!
   - А я хвастался, что честный?!
   - Сволочь!
   - Репертуар смени.
   - Ублюдок!
   - Ну, моральный дух друг другу подняли? Тогда вперед... то есть вниз!- махнула я рукой по направлению уходящих вглубь ступеней.
   Мы стали спускаться.
  
   Все было не так ужасно, как предрекал Эреб, но гораздо труднее, чем ожидала я. Одного патрульного около лестницы эльф снял ножом и больше до левого крыла мы никого не встретили. Но вот за следующими дверьми нас ждал сюрприз.
   Возгласы на не знакомом языке мы услышали издалека. Суть диалога я не поняла, но прекрасно ощутила враждебность, исходящую от каждого выкрикиваемого слова. Голос Ирис узнала почти сразу. Никогда бы не подумала, что он может звучать так злобно, а вот второй женский голос был мне незнаком, но путем логических умозаключений можно было прийти к выводу, что это друидка - предательница, Нарцисса.
   Утешало одно, на допрос с пристрастием это не походило, скорее на выяснение отношений, но возможно все было впереди.
   Дроу пододвинулся ко мне и шепотом спросил:
   - Ты можешь как-то определить, сколько противников мы встретим за дверью?
   - Можно попробовать.
   Я прижалась лбом к дверям и распахнула пошире раскрыла глаза. Конечно, "Светоч" подобных действий не требовал, но мне так было легче работать, как будто смотришь сквозь стекло. На самом деле зрение здесь было не причем, я ментально считывала чужие ауры.
   - Их десять,- заговорила, наконец, я.- Четверо у самой двери, локтях в десяти. Один находится левее от них примерно на четыре локтя. Еще один справа от входа. Трое стоят почти в двадцати локтях от нас, судя по всему в конце комнаты. Еще один прямо перед ними... это, скорее всего, Ирис. Вроде все... Ах да, магов там нет.
   - Это радует,- совсем нерадостным голосом сказал темный.- А лучники?
   - Этого сказать не могу. Только аура магов отличается, у остальных она одинаковая.
   - Ну что, благослови нас какими-нибудь щитами и выдвигаемся... пока другие ауры не подоспели.
   Я сотворила воздушный щит, от метательного оружия, и кивнула.
   Дроу пинком распахнул двери, и мы вошли.
   Четверка, стоявшая прямо перед нами, оказалась лучниками и мгновенно вскинула луки. Эреб слегка отшатнулся назад, готовясь маневрировать, а я наоборот шагнула вперед.
   - Вот и мы!- обрадовала я присутствующих и не смогла удержаться от показухи. Махнула рукой и стрелы, летящие в нас, столкнувшись со щитом, осыпались цветами.- Что вы, цветов не надо!
   - Убить!- приказал темноволосый эльф, весь увешенный драгоценностями, и совершенно не эстетично ткнул пальцем в моем направлении (а почему только меня?!).
   Эреб слегка повернул голову ко мне:
   - Аналогично?
   Я кивнула.
   И понеслось...
  
   - Иллия, если этот темный гад еще раз такое повторит, то я за себя не ручаюсь!- прохрипела Лисса отдышавшись.
   - Он делает то, о чем был уговор - убивает наших врагов!- с раздражением ответила я.
   - Он же нарочно развернул ко мне лицом того эльфа и вспорол ему живот, чтобы все внутренности на меня...- она снова прижала руку ко рту, стараясь сдержать рвотные позывы.
   Возмущения эльфийки меня не волновали, так как были проблемы посерьезнее оставленного в углу завтрака.
   Ну, надо же такому случиться! Ряженный удрал через амулет-телепорт! Мало того, что это был кто-то из верхушки заговорщиков, так теперь точно жди новых противников!
   - Где вы нашли дроу?- спросила Ирис, с прямо-таки не друидским равнодушием взирая на трупы своих охранников. Правда, после того как она собственными руками сломала шею своей сокурснице, это не так поражает. И откуда только сила взялась в такой худышке?! Схватила предательницу, когда та повернулась к ней спиной, и прямо через прутья душила, а потом резким движением свернула той шею. Так что прав ее папа - в Шипы девчонке прямая дорога!
   - Там же, где они нашли зеленщицу!- резко отозвался Эреб. Этот вообще выше всяких похвал! После того как он увидел у одного из мечников свои клинки, так совсем с цепи сорвался. Так и лез мне под руки: я его чуть три раза молнией ни шибанула, один раз почти попал под "Копья вечности" и все-таки, раз приложила "Силовой волной", что, судя по радостному возгласу, очень порадовало Лиссу.
   Ирис после слов темного нахмурилась, но потом поняла свой промах и, улыбнувшись, сказала:
   - Упрек принят, как мне тебя называть?
   - Они,- дроу кивнул в нашу сторону,- называют Эребом, не вижу повода для тебя делать исключения.
   - Я - Ирис.
   - Ирис, как ты можешь быть с ним такой дружелюбной, он же из клана Теней! Наемный убийца!- поразилась "предательству" своей подруги эльфийка.
   - Ну и что?- не поняла ее возмущения друидка.- Они же не всегда работают наемниками. А в Межрасовую войну их клан первым из темных пришел на помощь Бэл'Лиону.
   Мы с Лиссой потупились.
   - Что?- смутилась Ирис.- Я что-то не то сказала?
   - Думаю, ты привела не совсем удачный пример в защиту моего клана,- просветил ее Эреб, оттирая с клинков кровь.- Люди в той войне были нашими врагами, а старшие эльфы... вообще не ответили на зов младших собратьев.
   - Отстань от моего народа!- напустилась вновь на него Лисса.- У нас были на то свои причины!
   Темный эльф пренебрежительно дернул губами, демонстрируя свое отношение к упомянутым причинам.
   - Давайте не будем вспоминать прошлое!- встряла меж ними Ирис.
   - Разумное предложение,- отозвалась я, выглядывая за дверь темницы.- Давайте уберемся отсюда, пока подмога не пришла.
   - Иллия,- позвала меня друидка, выходя следом за мною.- Ты прости, что так получилось. Я знаю, что подвела тебя и подставила Лиссауру, но мне и в голову не могло прийти, что Нарцисса... предательница! Мы не были близкими подругами, но всегда довольно мило общались. Она казалась правильной девчонкой. И вдруг она предает своих сокурсников, их убивают, а ведь Мак приходится... приходился ей троюродным братом! И знаешь, из-за чего предала?.. Из-за мужика!!!.. Когда она это сказала, да еще принялась расписывать, что только возлюбленный сумел ее оценить по достоинству, я чуть решетку от злости не перегрызла, чтобы добраться до нее.
   Я слушала ее и не могла выговорить не слова. Это что за весенние обострение у баб на почве любви? Что же за любовники попадаются, что ради них предают страну, рушат дипломатические отношения с другими державами, убивают родственников? И главное все соблазнители... в одном ордене... Или один соблазнитель на весь орден?.. Демон?!.. Но зачем ему весь этот бабий заговор?..
   Вот почему нам рекомендовали не связываться с Бездной! Никогда до конца ни ясно, что у ее выходцев на уме.
   - Ирис, я могу понять твое стремление спасти соплеменницу,- заговорила, наконец, я,- но в следующий раз, пожалуйста, предварительно проведи разведку, прежде чем бросаться сломя голову.
   - Хорошо,- опустила та глаза.- Но у меня к тебе одна просьба... Здесь же в подвале держат в заточении одно животное. Мы должны его освободить!
   - Ты что, с ума сошла?!- не поверила я своим ушам.
   - Иля, это очень редкое животное! Эти подонки будут его истязать, уродовать, возможно, даже убьют... Мы не можем его здесь бросить! Давайте разделимся и...
   - Очень даже можем!- перебил ее Эреб. Ирис взглянула на него с неприязнью.
   - Я же говорила, что он - ублюдок!- встряла Лисса.
   - Замени,- потребовал эльф,- у меня есть четыре свидетеля, которые могут подтвердить, что мои родители поженились не менее чем за пятнадцать минут до моего рождения.
   - Гад!..
   - Все заткнулись и слушают меня!- холодно отчеканила я.
   Темный приподнял одну бровь, а Ирис с Лиссой вытаращили на меня глаза.
   - Тут у некоторых возникли разные вредные иллюзии... Так вот просвещаю! Я не всемогущая!.. Я не бессмертная!.. А предложения: "Давайте разделимся",- я, что бы от вас двоих больше не слышала!
   - Иллия, ты чего?..- прошептала Ирис.
   - А ты? Мы ее только что вытащили из клетки, а она вновь в петлю лезет и нас за собой тащит! И из-за чего?! Из-за каких-то мышат - лягушат!
   - Я вас за собой не тащу!- огрызнулась в ответ она.- Можете уходить! Одна справлюсь!
   - Ты?! Справишься?! А кого я пять минут назад в открытое окно носом совала? А?! Потому что без зеленой травушки этот кто-то начал впадать в комму!
   - Иллия!..
   - Лисса, молчи! Иди вон с Эребом погрызись пока! Вы даже во время сражение не могли успокоиться!
   - Иллия, не кричи на меня! Сдался мне это темный?!..
   - Так, не надо меня приплетать к женской истерике,- подал голос эльф.
   - Ты-то помолчи!- рявкнули мы на него втроем.
   - Вот по этому я до сих пор и не женился,- неизвестно кому пожаловался Эреб.
   - Иллия, чего ты на нас взъелась?- нет, они действительно не понимают или и дальше решили испытывать мое терпение?!
   - Просто вы меня со своей наивностью достали! Зверюшек им жалко! А меня нет?! Подумаешь, невидаль, какая: пара лишних дырок в теле?! Илька все залечит!
   - Ты не права!- с отчаяньем сказала Ирис.- Мы тебя очень ценим! Правда, Лисса?!.. Но мои принципы требуют...
   - Нам противостоят хорошие мечники, лучники, маги-ренегаты и... демон... К бесу твои принципы!
   - Д-демон? К-какой демон?
   - Понимаешь, тут такое дело...- опередила меня Лисса.
   - Давно ты их знаешь?- поинтересовался у меня Эреб, пока эльфийка торопливо пересказывала Ирис все недавние новости.
   - Одну - два дня, вторую - день.
   - И тебя только сейчас прорвало? Да тебе можно памятник ставить за терпение!
   - Желательно при жизни, а не надгробный,- внесла я коррективы.
   - Иллия, Лисса мне все рассказала!.. Это ужасно, что нам противостоит создание Бездны, но...
   - Никаких "но"!- перебила я ее вновь.- Идем к порталу!
   - Иллия, выслушай меня: во-первых, без Прыгунка я никуда не пойду, а во-вторых, мне стало понятно, как они делают те жуткие артефакты, о которых ты говорила. Помнишь? "Костыль" чей-то, "Уздечка"!..
   - Помню,- кивнула я, пока не заостряя внимание на Прыгунке.- И что ты поняла?
   - У них есть компонент, который обладает удивительными магическими способностями.
   - И что это за компонент?- удивилась я, перебирая в памяти все известные мне составы.
   - Кровь единорога...
   - А откуда у них кровь?..- начала, было, я, но тут же осеклась, заметив взгляд друидки.- Ты хочешь сказать, что животное, находящееся у них - это единорог?!
   - Да!.. Теперь ты понимаешь мои опасения?
   Еще бы единорог был самым магическим существом, даже дракона обходил. Магия была во всем: в шкуре, в крови, в костях, в сердце, печени и прочих органах и, конечно, в роге. Благодаря такой драгоценности и уникальности единорогов... практически полностью истребили. Несколько оставшихся видов взяли под свою опеку друиды и дриады, и все экземпляры жили исключительно на территории Фрэйя. Поэтому возникает вопрос...
   - Как к этим подонкам попал единорог?- Во-во правильно, Лисса, именно такой вопрос и возникает.
   - Нарцисса!..- прошипела Ирис.- Она привела их к табуну... Сама хвалилась, как обошла дриадскую охрану. Я слышала, что в роще Эхо случилась неприятность, отец с отрядом как раз поскакали туда перед моим отбытием, но не знала в чем дело.
   - А выследить девицу не смогли, так как в это время она отбывала наказание в совершенно другом месте,- вставил дроу.- Это же старый трюк. Как вы на него попались?
   - Может для дроу он и старый, но друиды к таким подлостям отношения не имеют... то есть раньше не имели.
   - Ну, теперь понятно, почему демон выбрал именно равнинных эльфов да друидов?- спросил он у меня. Я перевела на него заинтересованный взгляд.- Они свято верят в свою правоту... в свое превосходство над другими, а главное в собственную непогрешимость! Даже если их сунуть носом в дерьмо, которое учинил их соотечественник, они просто сделают вид что ничего не видят и вокруг свежо и приятно... Пока дерьма не станет по горло! И тогда они станут кричать о происках врагов, о давлении...
   - Лисса, ты права: он действительно гад!- поджала губы Ирис.
   Эльф коротко фыркнул и отвернулся от них.
   - Как я погляжу, поверхностных эльфов ты не любишь, так же как и старших,- он покосился на меня, но промолчал.- Это потому что равнинных считают правящей верхушкой эльфийской расы? А старших почему?
   - Не тем ты сейчас занимаешься,- буркнул он в ответ.- Думай давай, как нас отсюда вытащить, а не взаимоотношения подвидов разбирай. Но если так интересно, равнинники правят только потому, что к ним благоволят старшие. А старшие сильны только из-за... м-м-м... некоторых вещей. Когда-то они действительно были хорошими воинами, сильными магами, серьезными врагами... Сейчас это... разжиревшие от вседозволенности чиновники, все, поголовно! Я могу предсказать все, что будет с орденом, если его разгромят: солдат и исполнителей казнят, где-нибудь на отшибе Бэл'Лиона, более высокие чины сошлют на острова, ну скажем, за превышение полномочий, а главных... пожурят и поставят в угол. Ну что так смотришь?.. Пояснить?.. Дадут выговор и год домашнего ареста... И все собственно...
   - Ну, это ты сейчас преувеличил,- без особой уверенности возразила я.- Они хотели убить Владыку и короля Шеолмина, так просто это им с рук не сойдет.
   - Да-а-а...Не знаешь ты поверхностных эльфов! Верхушка ордена слишком влиятельна. Неужели не чувствуешь? Члены Совета, не меньше!.. Король не захочет раздувать скандала и портить отношения с цветом аристократии. А Владыка слишком дрожит над своим секретом, чтобы так светиться. Так что не надейся на возмездие, дело замнут, особенно когда поймут... что замешаны бабы.
   - Ты что-то знаешь!- ухватила я его за плечо.
   - Все, что знаю - все мое,- парировал тот, скидывая мою руку.- Ну, решила куда двигаемся?
   Нам троим оставалось только злиться понимая, что больше мы из него вытащить не сможем. Лисса с Ирис вообще на него смотрели волками, за такую характеристику их соотечественников, потому, кажется, решили его игнорировать в будущем.
   - Иллия, нельзя оставлять им единорога! Даже если ты не ценишь его жизнь...
   - Ценю, но не выше собственной,- перебила я Ирис.
   - Подумай, сколько смертоносной гадости они могут наклепать с его кровью. Она может разойтись по всему континенту и что тогда? Любой волшебник - недоросток сможет приобрести нечто убойное, чтобы отомстить обидевшему его сокурснику или девушке, не ответившей взаимностью на его чувства.
   - Ирис, не дави на жалость!
   - Я давлю не на жалость, а на совесть.
   - В общем так,- решила я,- сначала идем к порталу... Нет, к порталу... Потом, если там все терпит, пойдем искать зверушку.
   - Темная Владычица, и зачем я вышел из клетки?
   - Могу вернуть,- предложила я, но эльф почему-то отказался.
   Я сунула друидке последний амулет, и мы двинулись дальше.
   Через остальные подвальные помещения пробирались так: Эреб заглядывал в дверь и докладывал, что-то вроде: "Нет там ни хрена, кроме четырех хренов, хренакни по ним чем-нибудь, пока не выползли", я кидала в комнату "Белое безмолвие" и закрывала дверь двусторонним щитом. Так мы прошли десять или двенадцать комнат. Я почувствовала, что начинаю уставать.
   Нет, у магов магия не кончается. Кто вам такие глупости наговорил? Это все равно, что сказать, у фехтовальщика кончилось мастерство. Кончаются силы... Как и у всякого живого существа. Порой шесть-семь энергоемких заклинаний выматывают также как и час рукопашной.
   Около очередной двери темный замер чуть дольше и кивнул мне:
   - Погляди-ка, похоже, это по твоей части.- Интересно, он нас по именам принципиально не называет?- Только сильно не высовывайся у них слева наблюдатель.
   Мощное излучение пространственного характера я ощущала давно. Но возмущения были такими частыми и интенсивными, что определить их точные координаты было практически невозможно. Но сооружение обнаруженное мной в данной комнате дало понять, что мы у цели. Я осторожно проверила конечную точку телепорта. Так и есть, координаты совпадают с координатами дома госпожи Хитоми.
   И тут в очередной раз меня посетило чувство, что за мной кто-то наблюдает, пристально так, как бы изучают... Неприятное ощущение, очень настораживает. Может и правда перетрудилась? Мерещится всякое...
   - Это то, что мы искали,- "осчастливила" я своих компаньонов.- Там маг.
   - Кто б сомневался...- буркнул эльф.- Кроме мага я заметил еще пятерых. А ты?
   - Э-э-э... я, если честно, не приглядывалась.
   - Женщины...- пренебрежительно фыркнул он.
   - Вот мы сейчас тебя как мужчину и отправим с магом сражаться,- заявила ему Лисса.
   - Ну допустим,- легко согласился тот.- А тебя куда? Арбалет и тот не заряжен.
   - Ребята, давайте не сейчас!- одернула их я.- Мага я возьму на себя, Эреб, на тебе рукопашная, Ирис, наколдовать что-нибудь получится?.. Не знаешь!.. А кто знает?.. Ладно, не злись, иди тоже в рукопашную. Лисса, к тебе одна просьба: постарайся не угодить в плен, держись за нами... Эреб, хватит ржать! Так секунду...- щиты укрыли нас, будем думать, надежно.
   Мы распахнули дверь и вошли в огромную комнату, в центре которой стоял постамент. На нем сейчас находились маг и еще два эльфа и пытались настроить мифриловые пластины, которые должны были помочь сконцентрировать магическую силу для открытия телепорта.
   Похоже, наше появление не было неожиданностью. Они даже бровью не повели, только оружие поудобнее перехватили.
   - Какая встреча?!- умилился колдун, завидев нас, отвлекаясь от настроек.- Я надеялся, что вы не пройдете мимо!
   В руках он держал уже знакомый мне посох - амулет.
   - Не могу сказать, что чувства взаимны,- ответила я.- Надеетесь доказать Посланнику свою полезность, магистр Фамирэт? Так не оплошайте, а то ведь удавит, как и обещал!
   Колдун весь пошел красными пятнами, поняв, что я было свидетельницей его унижения.
   - Я убью тебя, ведьма!- проскрежетал он, вцепившись в посох.
   - Все подонки такие предсказуемые!- пожаловалась я сподвижникам.
   - Ага,- поддакнула Лисса,- все время повторяются!
   - Эреб, Ирис, пока у него в руках это бревно, он не сможет нормально колдовать... Правда и я тоже.
   Мы действовали по ранее намеченной схеме друидка и темный шли впереди встречая врагов, один короткими и широкими слегка загнутыми клинками, вторая - посохом. Честно говоря, я переживала за Ирис, все-таки друиды не сильны в рукопашной, да и отсутствие живой природы их сильно ослабляет. Но уже на второй минуте боя стало понятно, что все мои опасения беспочвенны. Ирис размахивала своим оружием так, будто с младенчества обучалась в пексинской Школе Летящего Копья.
   У меня же положение было не очень: колдун прочно укрыл и своих и чужих антимагическим щитом и вся магия перестала действовать в его радиусе. Поэтому пришлось оповестить ребят, что от стрел придется уклоняться и вооружиться мечом, которым пренебрег Эреб. Надо быстро вспомнить все наказы мастера Виссара.
   Да, я помню, что говорила, что с мечом не так сильна как с луком. Но это не означает, что в фехтовании я полный бездарь. В противном случаи окончить Академию мне бы никто не дал, выгнали бы к мракобесам после второго года обучения.
   Надо было прорываться к колдуну, если выбить посох у нас появится дополнительное преимущество.
   - Ирис!..- я отбила очередную атаку одного из эльфов, а друидка опустила посох ему на голову.- Присмотри за Лиссой.
   - Ты куда?
   - Пойду, пообщаюсь с коллегой...
   Естественно противники с этим были не согласны, и передо мною выросло два других эльфа. На мое счастье Эреб слышал часть нашего разговора и решил помочь мне добраться до колдуна, взяв тех двоих на себя. Только я устремилась вперед, как с боку что-то бухнуло и полыхнуло огнем. Протерев глаза от едкого дыма, я увидела небольшую воронку с обожженными краями и двух лежащих по радиусу лучников. Это еще откуда? Повернув голову, заметила Лиссу, стоящую возле каких-то столов. В одной руке она держала колбу, второй что-то шарила на столе. Найдя, бросила в колбу, от чего содержимое забурлило, потом заткнула ее пробкой и, оглядевшись, метнула в двух мечников подступавших со спины к Ирис. Все повторилось: грохот, огонь, дым, два валяющихся тела... но, правда, добавилось еще одно матерящееся. То ли от плохого навыка метания, то ли из вредности, но от творения Лиссы досталось и темному. Взгляд, подаренный ей Эребом, не сулил нежданной помощнице ничего хорошего.
   Я повернулась к своим противникам и замерла... Посох колдуна валялся на полу, а сам он прикрывался сотворенным "Коконом", щитом от огня. Естественно, амулет закрывал его лишь от сотворенного магией, зелье Лиссы не имело к этому отношения. Вот он - мой шанс!
   Это же понял и колдун потому и метнулся к посоху. Мы подбежали к амулету почти одновременно, он ухватился за один конец, а я - за другой.
   - Отпусти!- взвизгнул тот.
   - Иди на azert -te!- отозвалась я.
   Маршрут колдуну не понравился, он обиженно засопел, и мы начали перетягивать посох друг у друга. Поняв, что так дело не решить я сменила тактику. Резко разжала руки, и магистр вместе со своей добычей упал назад, но так как стояли мы на возвышение, где устанавливали телепорт, то тот вдобавок еще и загремел вниз по лестнице. Прыгнув к нему, я вырвала у охающего мага посох и принялась колотить им по каменному выступу. Тонкий артефакт на такое обращения не был рассчитан, послышался треск и один из камней, которыми он был инкрустирован, вывалился из пазухи. Теперь амулет был не опасен, и я отшвырнула его прочь, сказав:
   - А вот теперь посмотрим насколько ты силен без этой деревяшки!
   Колдун, поднимаясь, прожег меня ненавидящим взглядом, а потом встал в классическую стойку атакующего мага, я зеркально его скопировала. Но тут произошло несколько шокирующих вещей.
   Во-первых, я опять почувствовала рядом чужое, незримое присутствие. Во-вторых, прямо напротив меня распахнулась дверь и в нее вбежали еще около восьми эльфов, которые за цепи тащили за собой нечто напоминавшую крысу-переростка с волчьими клыками наружу и медвежьими когтями. В-третьих, около меня взметнулось темно-коричневое марево, оповестившее о том, что телепорт готовится к открытию.
   - Марш в телепорт!- заорала я, одновременно ударяя по колдуну "Силовой волной". Того протащило немного, но щит сумел вернуть утраченные позиции.
   - А ты?- прокричала Лисса.
   - Как-нибудь справлюсь!
   - Нет, так дело не пойдет! Вместе будем отбиваться!
   - Вон отсюда! Нечего болтаться на мне как камни на утопленнике!- рявкнула снова я, ставя щит и отступая назад. Ах, вы так, сволочи!.. Всем скопом решили взять?! А вот вам!..
   Цепи, на которых вели химеру, полопались.
   И еще раз!..
   Ошейник на шее "крысы", который должен был позволять управлять созданием, затрещал и осыпался осколками.
   - Ату, их!- Естественно, химера меня не послушала бы, пока не подчиненная, но в данный момент, оставшись без направляющих, она напала на того, кто был ближе... На бывших сопровождающих.
   - Иля-а-а!.. Мы идем!..- голос эльфийки разнесся по комнате.
   О, нет! Теперь и за них еще переживать!
   - Суньте ее кто-нибудь в телепорт!
   - Нет! Поставь..., поставь меня на пол, сволочь темная! Иля, я не пойду одна!!!
   - Приведи подмогу!- успела я ей крикнуть, видя, как Эреб бросает эльфийку в клубящийся дымок.- Ирис, ты следующая!- Так мне тоже пора драпать отсюда, а то химера очень быстро перемещается.
   - И не подумаю!- отозвалась та.- Я уже все сказала: без животных...
   - Эреб, дай ей пинка!
   - Только тронь!- оскалилась друидка не хуже химеры.- Я - не Лиссаура, без зубов оставлю! А-а-а... Иллия, что это?..
   Телепорт перечертила молния, раздался жуткий вой, а потом рвануло...
   Я успела прикрыться щитом до того, как в меня полетели куски камня дерева и еще какие-то неопознанные осколки.
   Лисса?!!.. Нет, та наверняка успела дойти.
   - Ирис!!!- крикнула я, не дождавшись окончания обстрела.
   - Я жива,- послышался хриплый голос друидки.
   Убедившись, что подруга жива, я начала оглядываться и к немалому огорчению увидела что колдун и эльфы тоже целы. А вот химера пострадала, ее придавило частью стены.
   - Сильно ранена?
   - Так... по голове приложило...
   - Встать можешь? Пробирайся ко мне.
   - Ага, я сейчас...
   - Если это кого-то волнует, я тоже жив.
   - Эреб?
   - Не слышу радости в голосе... Надо было сразу уходить. Друидку спасли, телепорт нашли - я уговор выполнил. Дальше сами...
   - Неровной дороги, крапивный привал!- прошипела ему друидка, пробираясь ко мне через поваленную колонну.
   - Не стоило тебе этого делать, ведьма,- подал голос колдун. Похоже, что он решил, будто это я уничтожила портал. Но я его не трогала, и колдун тоже, значит, здесь есть кто-то третий.- Ты даже не представляешь своим убогим умишком, какой силе перешла дорогу!..- продолжал Фамирэт, не замечая моей настороженности.- Мы тебя...
   - Ты просто обожествляешь какого-то задрипанного демона!- с поразительной самоуверенностью отмахнулась я от его восклицаний.- И с ним справимся!
   - Какой еще демон?- вытаращился на меня колдун. Они что, правда, не знают?!
   - Она меня имеет в виду,- прозвучал умопомрачительный голос, и из воздуха соткалась фигура в темно-синем шелке. А до меня, наконец, дошло, чье присутствие я ощущала. Этот демонический гад ходил по подпространству. Не перемещался от точки к точке, а прохаживался, как по паркету.
   - Ты - демон?!!- попятился от него колдун, остальные эльфы последовали его примеру. Еще лучше! У них в ордене полный кавардак. Это конечно, с одной стороны для нас хорошо, а с другой - такие организации очень непредсказуемы.
   - Помнишь, Фамирэт, я предупреждал тебя о побеге пленников?..- капюшон слегка качнулся в сторону мага.- И о твоей пользе?.. Так вот мы подумали, и я решил - вы нам больше не нужны...
   Руки в перчатках начали выделывать знакомые пасы. Огненные линии расчертили пространство и сложились на полу... в пентаграмму.
   Бабуля!!!..
   - Это тварь сейчас кого-то призовет,- шепнула я друидке, отступая.
   - У меня дела... из-за тебя пришлось нарушить телепорт, так что нужно обдумывать новый план. Поиграй пока с моими питомцами,- сказал демон, но мне показалось, что он обращался не к эльфу.- А потом, мы продолжим обсуждать мою задрипанность... если останешься в живых.
   Так и знала! И кто меня за язык тянул?!!
   Призыв почти закончился... Надо было что-то делать, в противном случае этот подвал станет общей могилой...
   Я не согласная быть похороненной вместе с эльфами!!!
   Пусть в демонологии не очень сильна, но мелкие подлости у меня всегда выходили блестяще... Например: подпортить кому-то телепортацию путем закругление траектории, в результате телепортирующий появлялся там же от куда отправлялся. Подпространство и субпространство не сильно отличаются... Ну ладно сильно, но плетения одинаковые же!.. Надо только сосредоточиться... Очень сильно сосредоточиться... Очень-очень... Еще чуть-чуть...
   Запахло серой... Это еще что за побочный эффект?..
   Послышалось подозрительное потрескивание... Это откуда? Такого быть не должно...
   Потом раздался сухой хруст, долгий такой, перетирающий, как жернова мельницы... и на нас брызнули кровавые ошметки.
   Gipi'lat gjkay!!! Thurc!!! Вместо того чтобы замкнуть траекторию перемещения, я сомкнула межпространственные пласты. Ой, ё...!!!
   Чтобы там ни шло к нам его или их просто расплющило как муху между двумя наковальнями.
   Я нервно хихикнула, оглядывая свою одежду, потом сняла с волос кусок животного происхождения. Ирис вытирала лицо и с удивлением косилась на меня. Фамирэт тоже поозирался по сторонам и, сделав какие-то свои умозаключения, остановил взгляд на мне.
   И что ко мне все прицепились?! Мало ли какие сложности могли возникнуть при переходе из субпространства?!.. М-да, а таких сложностей действительно мало... Интересно, а демон очень обиделся за своих любимцев? Да-а-а, похоже, что сильно... Вон как застыл проверяя траектории перемещения, даже складки на плаще и те не шелохнуться. Может, удастся свалить на колдуна?..
   - Ты!..- метнулась ко мне фигура.- Это были лучшие экземпляры!
   - А почему сразу я?! Может это он!..
   - Это не я!!!- взвизгнул обвиненный колдун.
   - Конечно, не ты!..- голос сочился пренебрежением и яростью.- Ты не смог бы отличить призыв от вызова!..
   - Уходим отсюда...- потянула меня за рукав Ирис.
   - Стойте на месте!..- бросил нам демон.
   Я почувствовала сильное желания... подчиниться!.. Нет!.. Больше такого не допущу!..
   - Да пошел ты... тварь демоническая!- огрызнулась я, отступая еще дальше назад.
   Мгновенное веянье Силы и мое горло обхватила рука в перчатке.
   - Ай-яй-яй! Деточка, надо быть вежливой с противником, который может свернуть тебе шею двумя пальцами.
   - Отпусти ее!.. А то!..- вскрикнула рядом Ирис.
   - Отойди,- бросил ей демон.
   - Иди на хрен!..- Нет, не надо брать с меня пример и хамить ему!..- Вот это видел?..- Ну, по кой ты еще и показала амулет?!..
   - Неплохо!..- хохотнул тот, не отпуская мое горло. Я почувствовала ментальную магию - этот гад пытается взломать на друидке мой амулет!..
   - Не получится...- прохрипела я, с максимальной убедительностью и даже губы получилось растянуть в усмешке:- Это - мой амулет! Пока я здесь, ты его не сломаешь!..
   - Идиоты!..- повернул он голову в сторону стоящих позади эльфов.- Закупили амулеты, даже не уточнив, кто создатель?!
   - Так кто ж знал?..- начал мямлить колдун, но демон махнул в их сторону "Дыханье бездны" и эльфы рухнули на пол хватая ртом воздух... которого в их легких не осталось.
   Да, колдун, ты действительно идиот!..
   - Отпусти ее!..- напомнила о себе друидка и размахнулась посохом. Демон махнул вновь рукой... но я сумела выбросить заклинание первой. Ирис смело "Силовой волной" и "Дыханье" пролетело мимо.
   Пальцы на горле моментально сжались сильнее.
   - Выродок!..- сипло выкаркала я, и выбросила руку для удара, но тот отклонился, правда, мне удалось схватиться за капюшон.
   Шелковая ткань сползла, обнажая голову и лицо. Если бы могла нормально дышать, я бы ахнула. Руку он не разжал, а слегка мотнул головой, отбрасывая с лица черные волосы, и насмешливо поинтересовался:
   - Что, нравлюсь?
   Нереальная внешность!.. Совершенная даже в мельчайших деталях, до малейшего штриха на скулах, до изгиба бровей и линий носа, до очертаний губ и подбородка!.. Теперь понятно, почему даже избалованные мужским вниманием эльфийки потеряли голову. Ведь, если не ошибаюсь, это и есть загадочный любовник целительницы Дорисии, госпожи Алузалии да и многих пришедших за ним в орден.
   - Ты разучилась говорить?- пропел все тот же голос.
   Совершенство... во всем!..
   Даже слишком хорош... Чересчур все правильно, одно к одному как будто... подобрано. Что-то задевает мой разум, не дает полностью отдаться во власть его обаяния...
   Гламарий?!!
   Точно - он!.. Удивительно мощный и в тоже время полностью незаметный... Ни люди, ни эльфы, ни друиды, ни даже сирены - никто в нашем мире такой создать не состоянии. Но я не слышала, чтобы и демоны на такое были способны. Магистр Рэмм, почему вы ни о чем таком не говорили?!..
   Я судорожно сглотнула, но горло было по-прежнему пережато, потому получился полу стон полу всхлип, наверное, он решил, что от восторга, и пододвинулся ко мне вплотную. Его лицо находилось на расстоянии нескольких пальцев от моего.
   - Все так просто... даже скучно...- выдохнул он. Горячее дыхание обожгло мне щеку... Во рту мгновенно пересохло... Вдоль позвоночника побежали мурашки... По телу начало разливаться приятное тепло.
   Я силилась собрать волю в кулак... и не могла. Надо, Иллия, старайся!.. Это все иллюзия, обман... Убери он гламур, и ничего не останется кроме рогатой рожи. Да!.. Надо это убрать, снять...
   Закрывая глаза, я почувствовала, что мои ноги коснулись земли, и его рука ослабла. Значит, он уверен, что я в его полной власти. Посмотрим... в прямом смысле... "Зеница истины" - вот, что мне надо! Он почувствовал, ворожбу? Насторожился... Но потом расслабился и придвинулся ближе и передвинул руку с моего горла на подбородок. Провел пальцем по моим губам...
   - И не такая уж ты мощная... Но мне нужен новый питомец.
   Эх, мужики!.. Что демоны, что люди, вы так можете быть уверены в собственной неотразимости, что не замечаете ловушку, готовящуюся "покоренной" женщиной...
   Я открыла глаза... Что меня потрясло, и это явно отразилось у меня во взгляде, так это то что демон... практически не изменился. Не было ни рогов, ни хвоста, ни крыльев, даже элементарных когтей... Просто он как бы перестал лучиться красотой, черты лица стали более заостренными, как и уши, в улыбке проявились клыки, волосы перестали струиться локонами, а стали на вид жестче и прямее... все остальное осталось прежним, все... кроме глаз. Синева, которая раньше была только в радужках, разлилась. Она не оставила места, ни зрачку ни белку... Сплошной темно-синий омут, который, казалось, выплескивался из глазниц.
   Где-то я уже о таком читала... "Демон антропоморфный... Класс млекопитающих... Редкий, исчезнувший вид... Не связываться до первой ступени магистратуры... При обнаружении следов: немедленно сообщать в Конвент...".
   Ну и что проку мне сейчас от этих советов, когда его губы скользят по моим, а руки... Что?!!.. Ну, это уже высшая наглость!!!.. Я моментально сориентировалась и сжала зубы на его нижней губе. Демон вскрикнул, а я ощутила во рту привкус крови, для разнообразия, не моей. Зубы разжались, мой соблазнитель дернулся, но не смог уберечь самое дорогое место для мужчин любого вида. Он полусогнулся и опустил руки, я ударила лбом в переносицу, и когда тот рухнул на колени, довершила комбинацию ударом ногой по голове. Сейя мог бы мной гордиться! Его уроки рукопашного боя начали приносить плоды. Наконец-то, через три года...
   - Ирис!- окрикнула я друидку, пока мой противник не пришел в себя.
   - Она жива,- ответили мне,- но без сознания.
   - Эреб?!! Ты вернулся?!
   - Ага. Будешь должна, самоубийство в набор услуг не входит...
   - Ладно-ладно, унеси ее отсюда.
   - А смысл?..
   - Я расплачусь.
   - Там тупик...
   - Уйдите подальше,- вскрикнула я, видя, что демон начал подниматься.
   Он должен был ослабеть, слишком много энергии потратил на меня, да уничтожение портала, да призыв... Где-то должен быть энергетический канал. Я осмотрелась: Эреб и с Ирис исчезли, хорошо... колдун с эльфами валялись на полу, кое-кто еще шевелился... Поменяем спектр зрения... Ага, вот она!.. Тоненькая лиловая жилка бьется через пространство. Сделаем зарубку...
   - Недооценил...- выдохнул демон, распрямляясь в полный рост. Потом провел пальцами по лицу, стирая кровь, и лизнул испачканную перчатку.- Впервые за последние двести лет пробую свою кровь.
   - Дай мне добраться до меча, напою досыта,- решила я его порадовать, но он моих "дружественных" намерений не оценил.
   - Иди сюда!!!- Сила всколыхнулась и ударила в меня подобно волне.
   Я устояла, так как была готова, впервые закрывшись ментальными щитами, и зацокав, погрозила ему пальцем:
   - Не старайся, инкуб... На меня это не действует.
   - Еще как действует,- хохотнул в ответ тот,- иначе не закрывалась бы щитами.
   - Где единорог?- неожиданно спросила я.
   - В соседней комнате,- ответил он, указывая на пробоину в стене, осколки которой упокоили химеру.
   - Где Пророк ордена "Тень грифона"?
   - В Кен... Что?!..- он затряс головой, и поднял на меня обезумевшие от злобы и удивления глаза.
   - Вот видишь?!..- с торжественной насмешкой произнесла я:- И на тебя это действует, если не готов!
   - Считаешь себя самой умной?
   - Есть такое мнение... Стой на месте!
   - Деточка, чтобы тебе меня победить надо еще лет триста практиковаться. И то не известно станешь ли ты сильнее...
   - Главное быть умнее тебя! Даю минуту, чтобы ты ушел обратно в Бездну или перекрою энергетический канал...
   Он замер, видимо отыскал спасительную нить и обнаружил на ней мою зарубку. Будем надеяться, что мой блеф он проглотит и не поймет, что я... хоть убей, не помню, как это делать!
   - Ты не сделаешь этого...
   - Хочешь поспорить?!..
   - Иллия, я ведь все равно вернусь, как бы ты не старалась меня спровадить,- голос стал медовым.- Может, лучше решим сейчас все полюбовно?..
   - Для тебя, я - "госпожа Иллия", и любви у нас не получится, так что проваливай...
   - Может быть... может быть я и позволю тебе быть госпожой... ненадолго,- как бы в пустоту высказал он, отступая.- Не думай, что победила. Просто первая партия за тобой... Мое имя Лазаол, запомни! Это - еще не конец!.. А пока, развлекайся...- он исчез, но перед этим с его ладоней соскользнул огненный шарик, который взмыл к потолку и взорвался.
   БАБУЛЯ!!! Еще до того как первые удары сотрясли стены, я сорвалась с места и бросилась к пролому в стене.
   - Эре-э-эб!!!- на бегу орала я.- Где вы?
   - Берегись!- услышала предостерегающий крик Ирис.
   С боку пронеслась белая тень, я нырнула вправо, уходя от удара копытом. Это еще что такое?! Поднявшись с пола, я увидела... единорога?! Ну, пожалуй... хотя я их себе несколько по-другому представляла.
   Махина стоявшая передо мною внушала уважение и зависть. Уважение потому, что зверь пяти локтей в холке, скалящейся тебе в лицо клыками и бьющий мощным копытом так, что искры летят, не может не вызывать благоговейного трепета. Зависть же вызывало то, что даже с обкромсанной вкривь гривой, со сломанным рогом и весь в ссадинах и кровоподтеках, это белоснежное чудо выглядело в сто раз эффектней чем призовые скакуны с конюшен моего дяди. "Чудо" сделало прыжок, я еле успела кувыркнуться, уходя из-под копыт. И вдруг заметила, что строение скелета у него (судя по выгнутой коромыслом спине) сильно отличается от общепринятого лошадиного. Да и клыки мне не привиделись. И прыгает он очень странно... как кошка. Мутант?! Единорог встал на дыбы и пошел на задних ногах, перебирая передними в воздухе. Я швырнула в него "Воздушным веером". Он зарычал и повалился на пол.
   - Иллия, не убивай его!..- прокричала откуда-то из-за спины Ирис.- Он очень редкого вида...
   - Да мне плевать какого вида единорог, который собирается меня убить!
   - Он просто очень напуган...
   - Он?!!.. Тогда что говорить обо мне?!
   Из дыры в стене дохнуло знойным маревом. Огонь уже во всю бушевал в соседней комнате, и останавливаться на достигнутом не собирался, захватывая новые территории. С потолка сыпалась побелка, стены трещали и отслаивались кусками, от дыма уже было трудно дышать.
   - Ты чего там сделала?- окрикнул меня Эреб.
   - Это демон вызвал " Огненный шторм",- проорала в ответ я, стараясь перекричать ревущую стихию. Единорог поднялся и опять направился ко мне.
   Ну почему именно ко мне?! Тут еще два представителя двуногой расы!
   Я влезла на стол, отмахиваясь от него еще одним "Веером" и перевалившись, на четвереньках потрусила к сподвижникам.
   - Иллия, там ворота...- сказала друидка, кивая на плавный подъем, который заканчивался двустворчатой дверью.- Но они закрыты.
   - Если дадите мне немного времени, попробую взломать замок.
   - Ты еще и взломщик?!- ахнула Ирис.
   - А двери к объекту нам кто открывает? На тебе этот взбесившийся жеребец, которого сдуру выпустила эта...- И когда они успели рассмотреть у него половые признаки?!
   Можно было предложить выломать дверь, но сил у меня было слишком мало, а нам еще бежать. Я развернулась к несущемуся единорогу и включила все ментальные контакты. Тот замер подавленный чужими ощущениями и тогда начала полегоньку "вливать" в него доверие к себе. И тут стали происходить странные вещи. Мышцы под шкурою стали перекатываться, я услышала потрескивание суставов. Казалось, кости перестраиваются по-другому, образуя новый скелет. Единорог тихонечко зафыркал, демонстрируя зубы уже без клыков, а потом жалобно заржал. Животное замерло и, опустив голову, и уставилося на меня. Похоже, если успокоить его он возвращается в нормальный вид... как оборотень. Ну и ну, что же они сотворили с тобой, малыш?
   Рев пламени усилился, нужно торопиться. Если не получится, умру здесь, я уже и шагу сделать не могу. Часть потолка рухнуло, единорог вздрогнул, а я практически растянулась на полу, стараясь внушить ему спокойствие.
   - Иллия, он открыл!..- обрадовано воскликнула Ирис.
   - Уходи!
   - А ты?..
   - Быстро!.. Мы за тобой...
   Друидка побежала к выходу. Она не дотащит меня, а Эреб не вернется, можно звать до посинения.
   - Иди ко мне,- ласково позвала я единорога, тот доверчиво потрусил ко мне.
   - Ложись... ложись,- продолжала уговаривать я его, тот опустился возле меня.
   Обхватив скакуна за шею, подтянулась на руках и села. Он вздрогнул и стал подниматься, не удержавшись, я стала сползать.
   - Тихо, тихо мой хороший...- хотела погладить его по морде, но руки не доставали и пальцы все время скользили по обломку рога.- Ты меня любишь!.. Ты без меня жить не можешь!.. Ты не бросишь меня!
   Грохот за моей спиной подстегнул и дал силы. Выпрямившись, я сжала ногами бока единорога. Без седла со стременем - тяжело, но наши предки как-то обходились, а вот как мне управлять им без уздечки? Грохот повторился и, повернувшись, я увидела, как потолок проваливается... Бабуля дорогая!..
   - Вперед!.. Вперед!..
   Единорог рванул по моей указке, я обхватила по сильнее его шею, сразу найдя способ управления.
   Огонь, дым, обломки, крики заживо горящих - все летело нам в спину. Вырвавшись на улицу, я поскакала вдоль рушащихся зданий, которые просто складывались и рассыпались как песочный замок. Магический огонь!.. Я сильно удивлюсь, если здесь хоть какие-то развалины останутся.
   Впереди знакомая мне парочка отбивалась от двух... людей, кажется, на земле уже лежало два трупа.
   - Все на хрен!- рявкнула я наскоку, сбивая одного с ног, второго полоснул Эреб.- Бежим!.. Бежим!..
   Вылетев за ворота, развернула единорога, чтобы подождать друидку с эльфом, но не рассчитала силы и свалилась. Освободившись от моего влияния, животина взбрыкнула и галопом поскакала в лес.
   - Иллия, жива?!..- подбежала ко мне друидка.
   - Вроде,- отозвалась я, поднимаясь. Кажется, кости целы.- Уходим отсюда, сейчас та-ак рванет!.. Там же алхимических ингредиентов уйма!..
   Мы побежали к лесу, точнее побежали Ирис и Эреб, а я поковыляла с прискоками, впрочем, умудряясь от них не отставать. И откуда только силы взялись?! Вот она - тяга к жизни! Ирис на ходу достала из-за шиворота амулет из перьев и стала в него дуть. Я ничего не услышала, но через несколько мгновений послышался знакомый тяжелый топот и из кустов выскочил Прыгунок.
   - Умница моя!.. Дождался!..- счастливо запричитала друидка.
   - Потом, потом!..- оборвала я умилительную сцену, подталкивая ее в спину.
   Сзади бабахнуло и нас ударной волной разметало по ближайшим кустам.
   Огонь продолжал бушевать, и мне казалось, я продолжаю слышать крики. Но чьи они людей с эльфами или перепуганного зверья определить не могла - все как в тумане. Отплевываясь от земли я села.
   - Съездила, sakee, к эльфам в гости! Все живы?
   - Живы, но потрепаны изрядно,- отозвался куст голосом Эреба, потом показался и он сам.
   - Я в порядке,- подползла ко мне Ирис, рядом завозился Прыгунок.- А где единорог?
   - Ускакал.
   - Вот и славно! Наши потом его найдут.
   - Эреб, а почему ты вернулся?- поинтересовалась я у эльфа.
   - Захотелось иметь в должниках ведьму - "внушителя".- Врет, поди, но правду из него и клещами не вы тащишь.
   - На многое не рассчитывай.
   - Я хочу, чтобы ты сдала нам Пророка.
   - "Нам" это кому?- устало вздохнула я.
   - Моему клану.
   Я присвистнула:
   - Рада бы, но сама не знаю кто он.
   - Узнаешь. А потом поймешь, что я был прав - возмездия ему не будет. Поэтому сообщи нам.
   - И как это сделать?- спорить не хотелось, просто не осталось сил.- Говорю сразу: в Мор'Ардан не поеду.
   - Найми нас,- пожат тот плечами, как будто говорил о само собой разумеющейся вещи.
   - Я с вами тогда не расплачусь - нанять весь клан!..
   - Хватит дурочку-то валять! Нас можно нанять в любом городе в трактире, где в названии присутствует серый цвет.
   - "Серый ястреб"?
   - А вот такого больше нет,- оскалился он.- Мы не любим, когда нас предают.
   - Кто ж любит?- согласилась я.- Если казни не будет, сообщу.
   - До встречи, ведьма. И еще... Ничего личного, но если заказ на тебя будет... я приду и за тобой.
   - Ad preta, ad treta, ad renta - zok arbrenta, - усмехнулась я.
   - Вот именно,- кивнул тот и практически бесшумно заскользил между деревьями.
   - Вот ведь, сволочь!- негодуя, воскликнула Ирис.- Ты ему жизнь спасла, а он?!..
   - А он в ответ помог мне,- спокойно сказала я, поднимаясь с земли.- Договор был соблюден. Ирис, можешь определить в какой стороне кавус?
   - Ты все-таки хочешь идти туда?
   - А куда еще? Будем надеяться, что у Лиссы хватит ума о нем упомянуть. Ты со мною?
   - Конечно. Иллия, а куда делся демон?- осторожно спросила Ирис, уверенно направляясь на закат.
   - Вернулся в Бездну.
   - Насовсем?
   - Увы, нет. Он вернется, и будет еще более злым и осторожным.
  
  
  

Глава 5

Королевская милость.

   ...И рано, видимо, плевать на королей!
  
   В. Высоцкий.
  
   К кавусу мы подошли ближе к ночи. Возможно, мы двигались бы и быстрее, но пережитое за день давало о себе знать. Привал происходил каждые десять минут, причем чаще всего сам по себе, ноги подгибались и мы падали.
   Когда ближе к закату мы натолкнулись на эльфийскую стражу, с трудом передвигался даже Прыгунок, хотя вроде бы и не дрался с демоном.
   - Кто вы и какова цель вашего прибытия?- строго вопросил нас эльф, справившись, наконец, с удивлением.
   - А сами сообразить не можете?- недружелюбно отозвалась я.
   - Иллия!..- одернула меня Ирис.- Они нас не пропустят.
   - А куда они на хрен денутся?! Обязаны проводить к старшему...
   - Иллия, не хами!.. Я - Ирис из рода Ясеней, это - Иллия Лацская.- Да, она же не знает о моих розыскных грамотах... и эльфы тоже, судя по их бесстрастному лицу.
   - Что вам нужно?
   - Зеркальце, прическу бы поправить, а то на бал опаздываем... Разве не видно?!- я провела указующим жестом по нашей прожженной и заляпанной кровью и грязью одежде, а также по ссадинам, синякам и шишкам на теле.
   - Иллия, прекрати!.. Нам нужна помощь, в лесу на нас напали настоящие разбойники.
   - Здесь нет ни одной разбойничьей шайки,- уверенно заявил один из стражей.
   - Ну да, а зарево, которое полыхало на восходе - это у драконов брачные игры.
   - У драконов брачные игры летом,- невозмутимо поправил второй страж.
   - Но там были разбойники! Они хотели нас убить!- начала нервничать друидка.- Они убили трех моих товарищей...
   - Что вы этим хотите сказать?
   - Она хочет сказать, что у вас назревает дипломатический скандал с Фрейем, так как на территории Бэл'Лиона убито трое студентов Сада.
   - Что здесь происходит?- раздался командный голос и к нам подошел еще один эльф.
   - Капитан,- вытянулась смирно стража.- Нарушители.
   - Скорее погорельцы,- прокомментировал наш внешний вид капитан, потом его взгляд задержался на синей прядки в моих волосах, и он нахмурился. Ни как узнал?!..
   - Проводите девушек в дом наместника,- "проводите" звучит лучше чем "сопроводите".
   Сам капитан шел впереди. Кавус не сильно отличался от других эльфийских поселений: широкие чистые улицы, светлые деревянные дома, ухоженные клумбы, но наряду с этим были и укрепления: высокий прочный забор опоясывал все поселение, а с интервалом в сорок локтей по периметру стояли сторожевые башни.
   Нас подвели к каменному двухэтажному зданию, на крыше которого развивался государственный флаг Бэл'Лиона: на зеленом поле две вертикальные белые полосы (зеленый - цвет мудрости, белый - чистоты).
   - Господин Тен'ал у себя?- спросил наш провожатый у охраны, стоящей у парадного входа.
   - Да, капитан.
   Нас пригласили в кабинет наместника. При виде эльфа сидящего за столом я начала понимать, почему Владыка не побоялся здесь ночевать. Смуглая кожа и волосы с рыжеватым отливом выдавали в нем кровь старших.
   - Господин наместник, стража встретила их в лесу,- заявил капитан с таким видом, будто застукал нас в собственной спальне.
   - Лаззольвиль эн Вилисса эн Торвиан Тен'ал,- представился комендант.
   Ирис в очередной раз произнесла свое имя, а потом, подумав, и мое.
   - Так, начнем с главного, где госпожа Лиссаура?
   Друидка хотела, было ответить, но я зажала ей рот рукой.
   - А почему мы вам это должны говорить?
   - Леди, положение у вас - врагу не пожелаешь! Впору сесть и заплакать... А я могу вам помочь.
   - Чем?.. Плакать?
   - Ваш сарказм, госпожа Лацская, не уместен.
   - Сарказм уместен всегда,- не согласилась я,- это форма тренировки мозга, чтобы не тупел.
   - Давайте будем серьезными. Девушке грозит опасность?
   - Разве что от родного брата.
   - Она с Зоррвиэлем? Как?!.. Он шесть часов назад был у меня. Весь кавус на уши поднял...
   - Это они с сестричкой могут... Мы два часа назад отправили ее телепортом к дому... где я последний раз видела Зоррвиэля.
   - Значит, скоро объявятся. Ну, а с вами мне, что делать?
   - Накормить и дать поспать,- комендант посмотрел на нас оценивающим взглядом, как бы решая: достойны мы такой милости или сойдет тюфяк с соломой и корка хлеба.
   - Что случилось с вами в лесу?- неожиданно сменил он тему.
   - Это государственная тайна, но для всех на нас напали разбойники. Кстати,- вспомнила я о бесстрастности стражей,- почему ваша стража не проявила должного внимания к моей персоне?
   - Вы о розыске?
   - Ну да!.. Беглая государственная преступница стоит перед ними во плоти, и такое равнодушие.
   - До нас новости долго идут. А когда листовки получили, сразу же прибыл Зоррвиэль с розыском сестры. Он во все нас не посветил, но обмолвился, что все про вас это наговор и клевета и по возможности нужно помочь... но тихо. Потому листовки никто из нашего кавуса не видел и о вас не знают.
   - Хорошо, а то надоело прятаться, я уже скоро превращусь в женщину-невидимку, настолько ко мне заклинание прилипнет.
   - Мы разместим вас на первом этаже префектуры. Народу у нас бывает мало, поэтому постоялые дворы никто не держит,- принялся объяснять Тен'ал, увидев на наших лицах изумление.- А на втором этаже префектуры есть несколько комнат, которые содержаться специально для редких гостей.
   - Надеюсь, на окнах там нет решеток?- спросила я, стараясь подавить зевоту.
   Наместник побледнел и сжал челюсти, после чего с трудом выговорил:
   - Госпожа Лацская, понимаю, что у вас есть основание не доверять моему народу, но все-таки это не повод грести всех под одну гребенку.
   - Расслабьтесь, господин Тен'ал, ущемленная эльфийская гордость меня никогда особо не волновала... а теперь тем более.
   - Вас проводят к месту отдыха,- холодно отчеканил тот.
   Мы вышли из кабинета, у двери которого нас ждал капитан. Он поручил одному из своих подчиненных сопровождать нас, а сам пошел к наместнику, теперь будет кому разделить его возмущение.
   Префектура в кавусе совмещала в себе пожарную часть, внутреннюю охрану и службу регистрации гостей. На первом этаже мы встретились с группой гномов, прибывших, как я поняла из разговоров, для закупки серебра и с лиственными эльфами, приехавшими с аналогичными целями. Серебра, по-видимому, на всех не хватало, и обе группы бросали друг на друга недоброжелательные взгляды.
   Нам предложили поужинать, мы, естественно, согласились, предварительно вытребовали воды и мыла для умывания. Ирис потом еще осмотрел доктор, я отказалась и отправилась в обеденный зал, сказав подруге, где буду ее ждать. Взяв на себя смелость, сделала заказ и на друидку, но свою баранью вырезку постаралась съесть без нее. Уважение уважением, но мяса почему-то хочется.
   Пятнадцать минут спустя, когда я сообразила что пожадничала, попросив еще картофельного салата, с верхнего этажа, где перевязывали Ирис, послышался шум. Все присутствующие с удивлением покосились на потолок, и только умудренная опытом и уже пуганая ведьма насторожилась. По лестнице, бурча что-то себе под нос, сбежал мужчина, на ходу оправляя рубаху. Черный с красной окантовкой плащ болтался на шее мятой тряпкой и выглядел так, будто хозяина трепали за него в десять рук.
   - Сумасшедшая!.. Истеричка!..- услышала я, когда мужчина пронесся мимо. У меня зародились нехорошие предчувствия.
   Обладатель потрепанного плаща остановился около префекта и что быстро начал объяснять. От лестницы вновь послышался топот и, спрыгивая со ступенек, в зал влетела Ирис. Дико сверкая глазами, она оглядела присутствующих и, остановив взгляд на мужчине в мятом плаще, торжествующе вскрикнула:
   - Стой, гад некромантский!
   Тот обернулся и, увидев ее, испустил мучительный стон:
   - Да когда ж это кончится?! Что ты присосалась ко мне как упырь?
   - Это я-то упырь?!- вскинулась друидка.- Ну, ты попал!..
   Посох засветился, и я с досадой поняла, что очередные мои опасения сбылись. Силы она напитала, пока по лесу блудили, сейчас так со злости шарахнет, что нас потом из-под завала и не откопают.
   - Ирис?!..
   - Иллия, не сейчас!..- отмахнулась та.
   "Чем ее прогневил несчастный мужик?"- подумала я, переводя, взгляд на кандидата в покойники, и обмерла. Мужчина встал в стойку практикующего мага и сотворил защитное поле... "Пасть мрака"?!.. Бабуля дорогая, он действительно некромант!
   - Ирис, стой!..- крикнула я, ставя между ними щит. Сил у меня и так почти не осталось, а она что творит?!
   Белая струйка дыма сорвалась с посоха и, пролетев полкомнаты, разбилась об мою преграду.
   - Иллия, убери это и не мешай мне!- разозлилась она.
   - Ирис, у меня был сегодня трудный день, поэтому не делай еще хуже... Сядь!
   - Пока здесь это осквернитель мертвых, меня рядом не будет!- после чего развернулась и вбежала вверх по лестнице.
   Ну чем я провинилась перед Небесами?! Покосившись на "спасенного", увидела, что тот отвечает мне заинтересованным взглядом. Я рукой указала ему на стул за моим столом. Подумав немного, он все-таки подошел, на ходу разводя руками и успокаивая посетителей:
   - Все в порядке, господа, все хорошо. Небольшие разногласия профессионального характера.
   - Ну-с, молодой человек, чем так довели девушку, что она ополчилась на вас "Дыханьем земли"?- насмешливо поинтересовалась я, когда тот сел рядом.
   - Девочка, когда я был молодым человеком, твоих родителей в люльке качали,- невозмутимо поправил тот.
   - Врешь!- уверенно сказала я, засовывая за щеку хлебный мякиш.- Ты, конечно, постарше меня но, живешь не больше тридцати лет.
   - Умная, красивая блондинка-маг!.. Что, приближается Конец Света?!
   - Конец Света будет, если моя спутница решит все-таки поужинать.
   - Она не спустится. Будет стоять в коридоре у окна, и глядеть в окно в ожидании моего ухода. Вся в папочку!
   - Вы что, знакомы?- от удивления я чуть не подавилась хлебом.
   - С кем? С отцом этой ненормальной? Да Шипы проводили вместе с нами операцию, и Вяз возглавлял друидский отряд, а в Грапе я познакомился с Ирис. Правда тогда я еще не знал о ее психозах, и она мне показалась... очень миленькой,- последнее предложение он произносил в особых интонациях. Обычно мои друзья так плотоядно скалятся, когда рассказывают о понравившейся девчонке.
   - По-моему, ты привираешь опять. Друиды не стали бы работать вместе с некромантами. Они вас терпеть не могут.
   - Вот, кстати, объясни мне: почему? Было бы смешно, если бы этим они не мешали нам работать. Ведь нам до них, в сущности, нет никакого дела.
   - Такие глобальные вопросы не ко мне.
   - Угу, и не ко мне... Тебя какая Школа прислала?
   - Никакая, я не на задании.
   Тот слегка приподнялся со стула, чтобы лучше осмотреть меня.
   - Ну, тогда наверно отбивалась от кавалеров!- хохотнул некромант.
   - Не спрашивай, и мне не придется тебе врать. А ты как сюда попал? Кстати, а кто ты?
   Говорил он на таллаосе, внешность имел самую обыкновенную (на пексинца или жителя Эмира не походил) и цеховой эмблемы тоже видно не было.
   - Малик.
   - Малик... А дальше?
   - Все,- пожал тот плечами.- У нас нет ни фамилий, ни родов, ни семей...
   Я похолодела. Он - настоящий некромант!.. Нет-нет, вы не поняли... Истинный... Он из Красной Обители, что в Древних Могильниках, месте, где до сих пор растят и воспитывают некромантов по старинным обычаям. Они под запретом, вне закона, но Миритан, на территории которого находится Обитель, не решается их тревожить... Одного раза ему вполне хватило...
   - Что Бэл'Лиону потребовалось от воспитанника Обители?- веселье у меня как рукой сняло, с "пасынками смерти" не шутят.
   - Что и всем...- он сделал глоток эля из кружки, предназначенной Ирис.- Что и Фрэйю, и Миритану, и Логау да и другим... Маги сначала лезут в земную стихию со своими экспериментами, а потом удивляются почему мертвы на месте не лежат. Слушай, ты не сказала, кто ты такая?
   - Иллия Лацская, я из Такории.
   - О, эти к нам редко обращаются. У вас Академия мощная, даже наши учителя ее уважают, а их уважение дорогого стоит.
   - Спасибо,- улыбнулась я, оттаяв душой из-за комплимента,- передам магистрам. Им будет приятно.
   - А при чем здесь твои магистры?- искренне удивился Малик отламывая от хлебной горбушки кусок.
   - Как "при чем"? Они - учителя Академии!- развеселилась я.
   - Ты учишься в Академии?!!- его недоумение мне было понятно, Обитель тоже набирала только мальчишек, но у них не было выбора, при обряде посвящения девочки не выживали.
   - Закончила, сейчас у меня стажировка.
   - Но туда не берут женщин!
   - Раньше не брали. Я первая, если смогу закончит стажировку и начну успешно работать, Магический Конвент разрешит Академии брать девочек на обучение.
   - Укуси меня мертвяк!.. Хотя, что-то такое припоминаю... Наши парни мне не поверят! Женщина - боевой маг!
   - И что?.. Только не говори, что ты один из тех женоненавистников, которые кричат, что женщина-воин - это кощунство!
   - Вовсе нет, женщин я люблю и уважаю, поскольку они у нас редкость... живые.
   - Труположцы?
   Теперь улыбаться перестал он.
   - Так, больше такого не говори, а то оскорблюсь и пришлю к тебе парочку несвежих зомби.
   - Не найдешь,- отмахнулась я.
   - Поспорим?..- он отряхнул ладони от хлебных крошек и протянул одну через стол.
   Очень хочется заключить пари, просто чтобы щелкнуть этого задаваку по носу. Но я вовремя остановилась... щелкнуть могут и меня, кто знает, на что способен истинный некромант.
   - Это было бы не честно по отношению к тебе,- туманно ответила я.- Извини, Малик, приятно было пообщаться, но мне надо отдохнуть.
   - Подожди, у меня последний вопрос: ты здесь постороннюю магию не ощущала... некромантию?- стало ясно, что он ищет мохргов и их создателей. Скорее всего, те были не первой нежитью в этом лесу и Бэл'Лион попросил помощи у профессионалов, вот только вряд ли мне будут благодарны за вынесение сора из избы.
   - Нет,- соврала я, для правдоподобности подумав пару секунд,- но я в некромантии слаба.
   - Что ж за невезение! Иду по следу этих сволочей аж от Мифриловой горы и никак не могу нагнать. И главное никто ничего не знает, никто ничего не слышал, никто ничего не говорит! Слепоглухонемые все, гуль их побери!- Все разгильдяйство и шутовство исчезло, остался профессионал искренне негодующий о неудаче и радеющий за свою службу.- Подумай, может, что-то ощущала? Недавно, день назад, что-то здесь творилось... Нет?.. А я ощущал, приехал, опять тишина! Куда идти, мохрг знает!
   Я сочувственно кивала, стараясь не показать виду, как точно он угадал. Мохрги, упокоенные Ирис, действительно многое знали и могли рассказать, если бы Малик их заново поднял.
   - Извини, некромантия меня не задевает.
   - Да почему? Мой Учитель хвалит вашего магистра некромантии. Говорит, что он был один из лучших выпуск... Хмм... Так, это не важно.
   - Моя Сила плохо с ней сочетается,- честно ответила я от растерянности. Магистр Фадей выпускник Красной Обители?!!
   - Можно подумать, что ты "внушитель"!- усмехнулся Малик.
   - Можно, можно...- кивала я, поднимаясь из-за стола.
   Оставив моего собеседника сидеть с раскрытым ртом, и нагло сообщив подавальщице, чтобы записала все съеденное на счет наместника, я отправилась спать.
   Ирис, как и предупреждал Малик, стояла у окна. Увидев меня, мгновенно развернулась и заинтересовалась заусенцем на пальце. Махнув ей рукой, я прошла в отведенную нам комнату, та устремилась за мной. В комнате нас ждал Прыгунок, который, как ни странно, не сопровождал свою хозяйку на битву с "некромантским гадом". Для последнего это было бесспорно удачей, а то бы так легко не отделался.
   - Что ты за ярмарочный балаган внизу утроила?- спросила я.
   - Представляешь, эта сволочь в соседней комнате живет, вышел, и как ни в чем не бывало, поздоровался!
   - Ирис, он проявил вежливость, а ты напала на него с кулаками,- осуждающе поглядела я на нее.- Разве это нормально? Да еще и остальным помешала ужинать?
   - На ночь есть вредно,- буркнула та, ложась на кровать.
   - Вредно - на ночь злить некроманта, все остальное можно пережить,- отозвалась я, расшнуровывая ботфорты.- Ты как Лисса, но у нее хоть на Эреба злость оправданная имеется. Но нападать на человека, только потому, что он иного мировоззрения, это, извини, свинство.
   - Много ты знаешь!- подскочила она на кровати.- Этот гад только утром сказал, что он некромант!
   Пока я своим усталым мозгом кумекала, причем здесь время суток, друидка покраснела ото лба до подбородка, и буркнув: "Спокойной ночи", спрятала голову под подушку. Похихикивая, но тихо чтобы не обидеть Ирис, я погасила свет и тоже растянулась на кровати.
   А все-таки, какие интересные узоры плетет судьба! Она соединяет друида и некроманта наперекор всем суждениям, но, увы, предубеждения разводят их. Обидно, интересная могла получиться пара.
  
   Меня разбудил стук в дверь. Сколько я проспала, судить трудно, но за окном только-только занялся рассвет. О-о-очень раннее утро. НЕНАВИЖУ РАНО ВСТАВАТЬ! Это была моя основная проблема в Академии, и за опоздания на лекции мне частенько влетало. Ирис тоже проснулась и хмуро терла глаза, видно утро тоже не являлась ее любимым временем суток.
   - Если это "труповод", удобрение из него сделаю!- пробурчала она.
   - Делать ему нечего, как под нашей дверью в такую рань торчать. На такую подлость способны только эльфы,- я босиком пошлепала к двери.
   Как и предполагала, за дверью нас ждал представитель Древней расы.
   - Госпожа Лацская, мы вас искали,- коротко поклонился Исиан.
   - Да ладно, господин Исиан, небось вознесли хвалу Та'алисе, что я исчезла,- позволила я себе усомниться.
   - Вы не правы,- и все: ни злости, ни возмущения - просто констатация факта.
   - Лиссауру вы видели. Все в порядке с ней?
   - Да, не переживайте. Она нам все рассказала.
   Я вернулась в комнату и стала обуваться, размышляя как же должно было перемениться ко мне отношение телохранителя, чтобы тот пришел за мной лично.
   - Ты знаешь его?- шепотом спросила у меня Ирис.
   - Да, это капитан личной охраны короля Шеолмина.
   - О-о-о, да ты у эльфов в фаворе,- потянула она.
   - Еще в каком!.. Удавиться хочется от такого внимания.
   - Не стоит,- отозвался Исиан.
   - Это уж точно,- поддержала идею моя спутница.- Если уж мы с тобой, подруга, в том проклятом месте не умерли, то уж сейчас не стоить гневить Прародительницу.
   При упоминании загадочного места Исиан заметно насторожился и, не сумев скрыть своего волнения, спросил:
   - Госпожа Лиссаура, поведала нам о ваших злоключениях, но очень сумбурно. Его Величество ждет от вас доклад.
   Я как раз пробовала расчесать волосы пятерней, но после слов эльфа позабыло про прическу.
   - А почему ваше Величество, ждет моего доклада, когда у меня есть мое Величество?- встала я в позу.
   - Потому,- невозмутимо отвечал он,- что произошли все эти события на территории Бэл'Лиона и значит, правитель нашей страны будет с этим разбираться. Вы понимаете меня.
   Мне только что прямым текстом сказали, чтобы не распускала язык. Без угрозы, спокойным тоном, но выражение глаз при этом пресекало все попытки возразить.
   - Я должна буду доложить о произошедшем в Магический Конвент.
   - Нет, не должны.
   - Меня не было больше недели, мне придется написать рапорт, чтобы объяснить свое отсутствие на месте стажировки.
   - Вы поговорите с королем, и он определит рамки разглашения государственных тайн другой державе.
   - То есть продиктует, что мне написать в своем отсчете.
   - Возможно,- не стал отпираться эльф.
   Выходит, эльфы в очередной раз все свои темные делишки скроют, и никто так и не узнает, как могут низко пасть Первородные.
   Мы вышли из здания префектуры и направились к группе эльфов стоящих около дома наместника. Еще в процессе умывания выяснилось, что Исиан прекрасно осведомлен о том, кто такая Ирис, и даже принес той соболезнования по поводу гибели сокурсников. Правда прозвучали они настолько формально и холодно, что друидку скривило, как от полыни.
   Среди эльфов ожидавших нас были наместник с капитаном охраны, два эльфа из охраны короля и три старших, один из которых был магом. При нашем приближении все разговоры немедленно прекратились и все взгляды переадресовались мне. Готова на спор заложить свою самоцветную шахту, что единственны вопрос, терзавший их, это: насколько правдивы истории рассказанные обо мне Лиссаурой. И, если судить по сосредоточенным лицам встречающих, подруга на детали не поскупилась.
   - Леди, доброе утро. Надеюсь, вы успели отдохнуть?- спросил у нас Тен'ал.- Эти господа прибыли за вами, чтобы сопроводить в другое место.
   - В какое?- поинтересовалась я. Если они надеялись, что мы безропотно пойдем за ними, как овцы на закланье, так просчитались.
   - В безопасное,- сухо ответил мне маг.
   - Для кого оно безопасное?
   - Для всех.
   - Не-эт, господа, так дело не пойдет! На кой нам идти туда, где безопасно нашим врагам?!
   - Ваших врагов там нет, госпожа Лацская,- стиснув зубы, продолжал старший.
   - А моих?- встряла Ирис.
   - И ваших тоже.
   - А вы что, знаете всех наших врагов поименно? Так откройте и нам тайну, а то сами-то мы о некоторых только догадываемся.
   - Вам там все расскажут.
   - Где?
   - Может, хватит?!- не выдержал Исиан. Наконец-то, а то мне его каменная физиономия уже на нервы действовала.
   - Может и хватит...- не стала отпираться я.- Вот только чего?
   Все эльфы поджали губы, а наместник тихо сказал:
   - Госпожа Лацская, с вами очень трудно вежливо общаться...
   - Потому что вы это редко делаете,- отозвалась я.
   - Что?!!- ахнул он.- Да мы только все и делаем, что распинаемся перед вами как перед принцессой!..
   - Она и есть принцесса,- подала опять голос Ирис.
   - Я встретил вас радушно, вы в ответ мне плюнули,- проигнорировал ее комментарий наместник.- Эти господа сорвались среди ночи, что бы отыскать вас, а вы, вместо благодарности, стоите и комедию ломаете...
   - Радушие, говоришь?.. Благодарность?..- прошипела я, нарочно переходя на "ты", так мне всегда было легче ругаться.- Что-то не видно особой душевности! Вся ваша вежливость - сплошная фальшь!
   - У-у-у, все началось!..- услышала я Ирис.- Держи портки, сигай в картошку!
   - Вы всегда мой народ ни в грош не ставили, чуть ли ни лопались от собственной значимости! А мы, оказывается, можем быть и смелы и благородны, можем, потянуть руку помощи и рискнуть жизнью ради идеалов. Этого вы никак не ожидали... И теперь, должны человеку!.. Как же так?.. Нет, это ошибка!.. Этого не должно быть!.. Вас съедает завить, что одна "человечица" смогла сделать то, на что вы все оказались не способны!
   Вся ваша вежливость - это дань собственным традициям! Ваше радушие - это приказ правителя! Ваше уважение - это подачка, одолжение...И не только мне, своим собратьям, соседям... Где ваша совесть, мужики, воины, мать вашу...?!! Три девчонки... всего три девочки, не задумываясь, встали перед мощнейшим врагом, чтобы защитить вас, уродов... а теперь читаем в ваших глазах не "Спасибо!", а "Надо же, еще живы?". Вам как после этого спится?.. Хорошо?.. Конечно, ведь, ваша совесть чиста... потому что вы ей не пользуетесь! Тошнит меня от вашего радушия!
   - Во как!..- сказала друидка.- Выходит, нам с Лиссой еще слабо перепало.
   - Ну что ты!..- закинула я ей руку на плечо и обняла.- Вас я уважаю! Хоть, иногда и хочется... придушить.
   Она рассмеялась:
   - Лисса права: ты прелесть! Может, пойдем к нам, во Фрэй то есть? Мы с Прыгунком будем рады. Мастера помогут... Потом отправим тебя в Такорию...
   - Нет!- прервал ее радужные планы Исиан, когда отошел от моих излияний и смог связно объясняться,- Вы идете со мной.
   - Хотите попытаться нас заставить?- насмешливо предложила я.
   - Сначала попытаюсь уговорить.
   - Начинайте.
   - Вместе с королем вас ждут магистры Керль и Силониэль.
   - Хм, действительно уговорил!
   - А меня?- нахально спросила Ирис.
   - Ваша подруга пойдет со мной,- перевел Исиан свой дар убеждения с меня на друидку.- Неужели вы ее оставите?
   Она сделала вид, что крепко задумалась:
   - Конечно, я не оставлю бедных эльфов на растерзание злобной человеческой ведьме!- Надо же, у нее есть чувство юмора!- Но мне нужно связаться с Садом иначе там забьют тревогу.
   - Это вы все обсудите с королем.
   Мы с Ирис переглянулись, и она ответила за обеих:
   - Ладно, мы пойдем с вами. Но если вы задумали обмануть нас, то имейте в виду... у меня боевая колдунья, и я пущу ее в ход.
   Исиан молча развел руками в знак капитуляции.
   Эльфы друг с другом попрощались, молча, кивнули нам, мы ответили тем же, и маг начал готовить телепорт. Вдруг Ирис тихо ахнула и потянула меня за плечо:
   - Иля, смотри...
   Я взглянула в сторону указанную друидкой и присвистнула. В локтях тридцати от нас белой тенью скользил единорог. Как он сумел попасть за ограждения, было не понятно, как и то, зачем тот забрел в населенный пункт. Единорог остановился, не сводя с нас взгляда.
   - Винторогий,- зашептала мне Ирис.- Таких всего сто четыре штуки осталось на всем континенте, а это еще и жеребец. Ты наверно слышала, что их рога очень ценятся... Сейчас осталось три табуна, на каждый табун пять - шесть самцов, остальные кобылы. Изумительное создание, правда?!
   Я была с ней абсолютно согласна. Как у кого-то на них рука поднимается?! Подонки!..
   - Откуда здесь единорог?- благоговейно произнес один из старших.
   - Его орден выкрал из Фрэйя,- ответила я.
   - Зачем?!
   - Опыты ставили.
   - Лжешь!!! Они бы не посмели!- пальцы как клеши сдавили мне руку.- Только не единорога...
   - Эй, полегче...- скривилась я, стараясь освободиться.
   - Она не врет,- вступилась за меня Ирис.- Иллия, лично вывела его из подвала и спасла от пыток.
   Строго говоря, это единорог нас обоих вывез... но если не придираться к мелочам. А вот мне интересно, почему все старшие на меня так уставились?
   - Что?!- не выдержала я их пристального взгляда.
   - На нашем гербе изображен единорог,- ответил маг, враз растерявший всю свою надменность.- Это животное священно для нас. Есть легенда, что когда умирает единорог...
   - То что?..- спросила Ирис.
   - Это наше предание, мы не готовы пока посвятить в него других.
   - А у меня тоже на гербе единорог,- задумчиво сказала я и взгрустнула, вспомнив бабушку и наш замок.
   - Как?!!- гаркнули в ужасе все трое alfi.
   Единорог заржал и умчался, петляя между домов.
   - Вы его напугали!- чуть не плача воскликнула Ирис.
   - Мы не хотели,- оправдывался за всех маг.
   - Надо срочно сообщать мастерам, что он здесь.
   - Зачем?- нахмурился наместник.- Может, он захочет остаться здесь.
   - Ага, сейчас! И не мечтайте! Он был украден у нас эльфами...
   - Почему вы так решили?- перебил ее Исиан.
   - Мне сказали.
   - Кто? Когда? Где?
   - Нарц... Это неважно,- вздернула та подбородок.
   - Тогда вы не имеете права голословно обвинять мой народ.
   - Я знаю, что это, правда... Главный Мастер разберется.
   - Как скажите, а пока нам нужно торопиться. Магистр Арвисиан, вы готовы?
   - Да-да, конечно... Госпожа Лацская, а что вы имели в виду, когда сказали, что у вас на гербе единорог?
   - Что сказала, то и имела в виду,- не поняла я его интереса.- На гербе Лацских на фиолетовом поле изображен белый единорог, вставший на дыбы.
   alfi стали переглядываться с удвоенной силой.
   - А он смотрит влево или вправо?
   - Да какая разница?!
   - Но все-таки?
   - Вправо!- Позовите целителя, судя по выпученным глазам, их сейчас удар хватит!- Так задумано было, на Такорийском гербе изображен медведь, стоящий на задних лапах, он смотрит влево. Лацские как бы идут навстречу монарху и всегда его поддерживают. Зачем, вам моя геральдика?
   - Для общего развития,- ответил маг, вновь берясь за телепорт. При этом у него было такое лицо, будто ему сообщили, что я его внебрачная дочь.
   Я боялась, что после такого нервного перенапряжения маг промахнется, но нет, мы появились в саду около высокого красивого особняка, где нас ждали...
  
   Делегацию встречающих возглавлял Его Высочество принц Оссолоэт собственной персоной.
   - Живые!..- с облегчение вздохнул он и улыбнулся.- Рад тебя видеть!
   Я не помню момента, когда мы переходили на "ты", но возражать не стала, всегда презирала жеманство.
   - Я тоже.
   - Что, рада меня видеть?- вернул он себе прежний уверенно-насмешливый тон.
   - Рада, что живы!..- и уже пройдя мимо добавила:- Но и тебе тоже.
   Принц хотел что-то ввернуть еще, но с лестницы сбегал магистр Керль и, увидев, его я запрыгала на месте, вереща:
   - Наставник!!!
   - Вот ему ты действительно рада!- с непонятной издевкой сказал принц.
   Я не обратила на это внимание и бросилась к магистру.
   - Иллия,- сказал тот, обнимая меня,- как же ты нас всех напугала.
   - А где же учительская этика?- язвительно спросили сзади.
   - Эрвиан, следи за языком!- огрызнулся наставник.
   Я повернулась и увидела очень недружелюбный взгляд серых глаз из-под светлой челки. "Правая рука"?! А ему-то я, чем не угодила?
   - За сына ты так не переживал!- магистр окаменел и опустил руки.
   - Эрвиан!..- одернул его Оссолоэт, тот сжал зубы, так что вены на висках вздулись, и отвернулся.- Эрвиан, извинись перед братом. У тебя нет права его попрекать, особенно смертью Нивиэля.
   Брат?!! Этот белобрысый брат магистра Керля?!! А я не знала... Если честно, я вообще не знала что у того есть брат, причем эльф, а не полукровка как наставник.
   - Извини,- выплюнул Эрвиан,- что напомнил тебе о сыне и отвлек от дум о возлюбленной ученице.
   Что-то мне не нравится все, что он говорит: ни тема, ни интонация, ни слова... да и сам он теперь не нравится.
   - Эрвиан, отправляйся и передай королю и Владыке, что девушки прибыли, и мы сейчас придем,- с угрозой в голосе сказал принц.
   Тот поклонился и шагнул вперед, намериваясь "случайно" задеть меня плечом, но я увернулась, и тот пролетел вперед.
   - Ах, ты!!!..- зашипел он оборачиваясь.
   - Эрвиан!..
   - Не стоит Ваше Высочество, разрешите мне самому разобраться,- вмешался магистр Керль.
   - Ваше право, магистр.
   - Эрвиан эн Зельфиль эн Орваон Эл'ори немедленно отправляйся выполнять приказ своего сюзерена! Хватит позорить семью!- отчеканил наставник.
   Его брат вспыхнул и, сверкнув еще раз в мою сторону глазами, пошел в особняк.
   - Я прошу у всех прощения за эту нелепую сцену,- сказал магистр.
   - Что это с ним случилось?- спросил принц.- Никогда не замечал за ним такой неприязни к Иллии.
   - Я разберусь,- сказал Керль.- Вы - Ирис?- обратился он к друидке, та улыбнулась в ответ и кивнула.- Отец давно ждет вас.
   - Папа здесь?!- радостно воскликнула она.- Как такое возможно?!
   - Он не здесь, а на лесной опушке поблизости. Мы сообщили во Фрэй о трагедии произошедшей с вами и вашими сокурсниками, и Шипы, возглавляемые вашим отцом, прибыли за вами.
   - Я могу его увидеть?
   Наставник покосился на принца, тот, спохватившись, кивнул:
   - Конечно. Вас проводят. Передайте кому-нибудь из магов, чтобы девушку телепортировали к соплеменникам.
   Он махнул рукой и из группы вышел один из стражей и предложил Ирис следовать за ним.
   - Иллия, я скоро вернусь!- крикнула та, уже отойдя на приличное расстояние. Я махнула рукой ей в ответ, наблюдая, как меняются лица эльфов при виде баранокролика, прыгающего следом за друидкой.
   После ухода Ирис возникло какое-то странное напряжение. Мне казалось, что все присутствующие смотрят на меня и ждут каких-то действий. Ну, не будем их разочаровывать.
   - Как дела в Академии?- спросила я у наставника.
   - Не знаю,- с усмешкой ответил тот.- С тех пор как ты исчезла, мы с магистром Силониэлем здесь землю носом роем, чтобы найти хоть какие-то следы.
   - Ой, только не говорите, что с вами не связывался Великий или магистр Лаурентий, ни за что не поверю.
   Тот улыбнулся кивая головой:
   - Твой Учитель вообще хотел сюда сам приехать на поиски, только...- магистр замялся и бросил быстрый взгляд в сторону принца.
   - Дайте угадаю: Совет ему не позволил. Конечно, приедет архимаг-"внушитель" сразу всплывет правда, а кому она нужна?..
   - Мне,- жестко сказал Оссолоэт,- и моему деду, и Владыке и всем тем, кто верен короне.
   - А разве Лиссаура вам не рассказала? Кстати, а где она? Почему не встречает боевых подруг?
   - Она дома... У себя дома.
   - Брат выслал? Ну вот, я даже не успела попрощаться,- меня охватила грусть, что я возможно никогда больше не увижу ее. И не скажу, что очень рада, что судьба свела нас, что дорожу ее дружбой, не смотря на все ее фокусы.- Жалко, буду скучать по ней.
   - Зоррвиэля тоже можно понять,- попытался меня утешить принц.- Он чуть рассудком не тронулся, пытаясь найти сестру. Ни спал, ни ел, почти ни с кем не говорил. Вирдирион велел его насильно усыплять и кормить. А когда она появилась посреди двора в рваных отрепках, в кровопоттеках, вопя о том, что тебя убивают, он от счастья, что она жива, аж онемел, стоит в столб вцепился и ртом воздух хватает... О, это кажется за нами...
   Я повернулась к особняку, руководствуясь его восклицанием, и увидела, что от входа к нам спешит магистр Силониэль.
   - Хвала Небу, живая!- выдохнул он и, так же как и Керль обнял.
   - Я полагаю, что и у вас она возлюбленная ученица?- насмешливо поинтересовался принц.
   Магистр Силониэль не знал ничего о выходке Эрвиана, потому захлопал глазами и, запинаясь, ответил:
   - Ну да, на стрельбище она моя гордость... Но Иллию у нас многие любят, у нее разносторонний талант,- и заметив как напряжен его коллега уточнил:- Я что-то пропустил?
   - Ничего ценного,- поспешно отозвался Керль.- Пойдемте, нас ждет Его Величество.
   Мы направились на встречу к королю. По пути я осматривала новое королевское пристанище. Роскошно, ничего не скажешь! Не королевский дворец, но Уединению не уступает в величии, а иногда и превосходит, но это мое мнение. Данный стиль мне нравится больше, так обставляли дома лет сто-сто тридцать назад, при моем прапрадеде... Так обставлена моя комната в Роге Единорога...Ностальгия!..
   - Чей это дом?- спросила я принца.
   - Моего деда.
   - Здесь живет еще одна... "хмм... старая знакомая"?
   - Нет,- как-то слишком поспешно ответил он,- этот особняк ото всех держался в тайне, его нет ни на одной карте. Здесь живет всего несколько слуг, которым поставляла пищу и другие необходимые вещи личная охрана короля,- Исиан, насупился, но смолчал.- Даже я о нем не знал, да и моя мать с тетками тоже.
   - Зачем содержать такой большой дом, если здесь никто не живет?
   - Хороший вопрос!.. Как-нибудь прогуляемся по парку, посмотрим цветочки, фонтанчики... памятники - много интересного узнаешь.
   - Ваше Высочество!..
   - Что, Исиан?.. Да не сигналь ты, скажи прямо...
   - Я думаю, экскурсию по дому лучше обсудить с королем.
   - Ты думаешь, он будет против?!- Ох, как много яда в вашем голосе Ваше Высочество. К чему бы это?
   Мы подошли к огромным дверям, украшенным резьбой.
   - Нам сюда,- кивнул принц. Стража сразу же бросилась к дверям и те без единого звука распахнулись.
   За ними располагался небольшой уютный зал, главное место в котором отводилось великолепному камину. О-о-о, это было настоящие произведение искусства! Из красного мрамора на нем был вырезан сюжет знаменитой легенды о короле Ликиэле и Лесной Деве (странный сюжет для эльфийского дома). Работа была на столько тонкой, что просматривались малейшие детали одежды, от сладок до украшений. Лица были настолько реалистичны, что казалось, герои сейчас закроют глаза или поправят волосы. Шедевр, просто шедевр!
   Вся обстановка же комнаты, начиная от стен, кончая салфетками под свечами, была малинового цвета. Малиновые шторы прикрывали огромные окна, которые пропускали достаточно света, чтобы зал казался больше. Вдоль одной из стен стояли стеллажи с книгами... множество книг в кожаных тесненных переплетах (такие книги стоят целое состояние!) красноватого оттенка. Из мебели были низенькие диванчики с высокими спинками и такие же невысокие столики, кресла и стулья с малиновой обивкой. По стенам весели исторические гравюры, а на полу лежал эмирский ковер, естественно, того же цвета, что и вся комната.
   В двух креслах сидели король Шеолмин и Владыка Вирдирион. За их спинами маячила охрана и Эрвиан.
   - Когда ты успел вернуться?- спросил принц, проходя в зал и усаживаясь также в кресло.
   Владыка окинул меня немигающим взглядом, и как мне показалось, не упусти ни одной дырки в моем одеянии. Ну и пусть, я не на свидание пришла! Вот только почему мне вдруг стало так неловко и захотелось прикрыться?
   - Только что,- с запозданием ответил он на вопрос Оссолоэта.- Не мог же я пропустить такой рассказ.
   - Проходите,- сказал король,- Иллия, я очень рад, что ты в безопасности. Мне жаль, что так произошло с госпожой Роу.
   - А мне нет,- честно ответила я,- Благодаря этому недоразумению мы спасли жизнь хорошему друиду и остановили производство химер.
   - Вот теперь, стоп!- сказал король.- Я прошу покинуть комнату всех кроме Исиана, Навирэнна, магистра Доминиона и, конечно, моего наследника и Владыки, но они сами должны решить за кого поручаться.
   Оссолоэт и Вирдирион стали называть имена, а я переглянулась с магистрами. Что же это получается: им нельзя остаться?!
   - Ваше Величество,- осторожно заговорил Керль,- я правильно понял: нам с магистром Силониэлем вы велите уйти?
   - Вы правильно поняли,- кивнул король.- На днях вы оба блестяще доказали свою преданность Такории, поэтому не вижу смысла оставлять вас при решении проблем Бэл'Лиона.
   Магистры оба подобрались, как рыси перед броском, чуть ли клыки не скалили.
   - В этом деле замешана ученица Академии, которую мы здесь представляем.
   - Она уже не ученица, а стажерка и прекрасно сама может за себя говорить. Все прочие же жалобы я решу с руководством Академии, как до этого разбирался с мастерами Сада.
   - Ваше Величество, мы вынуждены настаивать на своем присутствии.
   - Вам отказано в этой просьбе.
   - Эта девушка наша подопечная, мы несем за нее полную ответственность...
   - Она вернется в целости и сохранности,- король окинул меня цепким взглядом.- Ну больше повреждений на ней не появится... все-таки она у короля.
   - Мы тоже так думали когда позволили унести ее вашим лекарям,- сквозь зубы процедил Керль.
   - Исиан, вы ведите магистров, разрешаю применить силу.
   Что?!! Как он смеет так обращаться с моими наставниками?!! Король, видите ли!.. Плевала я на таких королей и на весь Бэл'Лион в придачу! Мне мои учителя ближе. Вот сейчас развернусь и уйду из солидарности, тогда сидите и демонстрируйте здесь друг другу свой гонор! А еще лучше помогу магистру Керлю, вон как он кулаки сжал... Эх, сейчас кому-то прилети-и-ит... не завидую!
   - Керль, не надо!- магистр Силониэль схватил друга за руку.- Через час нас все равно позовут. Ты что Иллии не знаешь?- правильно растолковал он мой взгляд адресованный Шеолмину.
   Наставник сделал пару глубоких вздохов и, просверлив враждебным взглядом Исиана, обратился ко мне:
   - Иллия, как у члена королевской семьи соседней державы у тебя дипломатическая неприкосновенность. А как теоретическая наследница престола ты имеешь право отказаться от ответов на вопросы, которые могут ущемить интересы твоей страны,- после чего развернулся и вышел.
   Вслед за ним собрался и магистр Силониэль шепнув мне ободряющее:
   - Все будет хорошо, не волнуйся,- и потом строгим тоном добавил:- Помни: они - правители, покалечишь - Такория не расплатится.
   Ближайшие телохранители пренебрежительно фыркнули, демонстрируя недоверие к моим возможностям.
   - Я могу тоже уйти?- ответила я королю таким же надменным взглядом.- Мое имя так же не было названо, и я верна Такории.
   - Иллия, вернись в комнату!- выпрямился в кресле король.
   - Не командуйте! Я не ваша подданная!
   - Но ты сейчас в моей стране!
   - Я могу это легко изменить.
   - Иллия...- магистр Силониэль вернулся и положил мне руки на плечи и развернул лицом к комнате,- право не стоит лезть в бутылку. Подумай, что бы сказал магистр Юниан, он вряд ли одобрит твои действия.
   Да уж, это точно! "... И помогать сим расам жить в гармонии",- так звучит одна из строк Основного Уклада Академии. Ладно, бес с вами почту вас своим присутствием... Но вот потешу ли рассказом?..
   Когда все невыбранные покинули нас, в зале остались я и одиннадцать эльфов.
   - Да, не очень удачное начало,- нарушил тишину Оссолоэт.
   - Иллия, проходи, присаживайся. Я бы хотел дать тебе передохнуть после твоих злоключений, но у нас просто нет времени. Если правда хоть половина из того, что рассказала госпожа Роу, то дорога каждая минута.
   Я огляделась и нарочно пренебрегла предложенным креслом, принеся себе стул и водрузив его в центре комнаты. Придя в себя после открытия новой стороны характера короля Шеолмина, я решила дать им увидеть и свою стервозную сторону.
   - Спрашивайте, но я не обещаю, что отвечу!
   Король впился пальцами в подлокотники кресла и с шумом выдохнул. Владыка был более сдержан: закинул ногу на ногу и скривил губы. Оссолоэт, как самый непосредственный, усмехнулся и сказал деду:
   - Я тебя предупреждал, но ты почему-то решил, что на нее повлияет твое королевское величие.
   Король поморщился как от комариного укуса.
   - Нам нужны сведенья, которые относятся лишь к эльфам, незачем посвящать другие расы. Все это может быть использовано в политических играх против нас.
   - Против вас!..- уточнила я.- Как такорианка, я буду блюсти интересы своей страны.
   - Сколько угодно,- согласился Шеолмин.- Тогда начинай укреплять доверительные отношения между нашими странами. Помоги в поимке и обезвреживании опасного ордена.
   - Для этого у вас есть солдаты, а я могу подписать торговый договор по продаже глины и песка или согласовать с тетей понижение таможенной пошлины. Хотите?..
   - Иллия, сейчас я спрашиваю, но могу и... допрашивать.
   Я даже не разозлилась, настолько это звучало абсурдно.
   - Ой, ли?!! Да не смотрите вы так на своих магов и так понятно, что они раз в десять меня старше и опытнее, а потому понимают, что не стоит связываться с Магическим Конвентом Такории из-за королевской прихоти.
   - Вот именно, королевской!- заговорил один из эльфов, Навирэнн кажется, так как Исиана и придворного мага я знала в лицо.- Он - король и может требовать к себе уважения.
   - Может,- легко согласилась я,- но не делает этого, так как понимает, что уважение нельзя требовать, его надо заслужить!
   - А я его не заслуживаю?- поймал меня король. Сказать, что заслуживает - самой себе противоречить, сказать, что не заслуживает - уж слишком враждебно будет звучать.
   - А мои наставники?- выкрутилась я.
   - При чем здесь твои наставники?- с досадой сказал тот.
   - Они разве не заслужили вашего уважения? Почему вы их выставили как нашкодивших мальчишек?
   - Если ты заметила, я не только их выставил. Здесь остались только те, кто немедля начнет действовать, дабы пресечь расползающуюся заразу и не тратить время на объяснения. А твоим наставникам полезно посидеть и подумать о своем поведении, как говорится, все было сделано в воспитательных целях, чтобы не кусали руку, которая их вырастила.
   - Что же они такого сделали?- начала я волноваться.
   - Вот и спроси у них.
   - Ну так я пошла?- и даже привстала со стула.
   Король с грустью посмотрел на меня.
   - Чем же мы тебя так обидели?
   - Вам список составить?
   - Но мы-то, присутствующие, в чем провинились перед тобой.
   - В том, что как правящая верхушка не смогли предупредить заговора, который оборвал столько невинных жизней.
   Опять воцарилась тишина, в которой отчетливо прозвучал надменный голос Владыки:
   - Иллия, а тебе не кажется, что ты... зарвалась?- Так, а с этим, мы с каких пор на "ты"?- Ты еще нас поучи править! Проповедница!.. Двадцать лет от роду и смеет попрекать. Ты сначала узнай, что это такое нести на себе ответственность за судьбы тысяч, а потом критикуй и давай советы!.. И хватит выпендриваться, набивая себе цену. Шла ведь сама все рассказать и встала в позу... Учителей, видите ли, обидели!.. Без тебя разберутся, как никак эльфы, родная кровь!..
   Стало обидно. Вот не знаю почему, обидно и все. От других и не такое слыхала и хоть бы что, а тут!.. Молчал, молчал и выдал... Сволочь рыжая! А вот нарочно ничего не буду говорить! Не заставите!..
   - А главное, кому помогаешь-то своим молчанием?!- не унимался Владыка,- Тем подонкам, которые тебя же чуть не изуродовали, которые хотели убить тебя, да и сейчас не погнушались бы твоей смертью!.. Всех мелких сошек почти переловили, а организаторы уйдут и лягут на дно... чтобы вернуться лет так через пять. И тогда, благородная ты наша, невинные жизни будут на твоей совести!..
   - Это почему?- буркнула я.
   - Так как ты знала виновников и смолчала, по подленькому так...
   - Не знаю никаких виновников,- огрызнулась я, как бы себя ни уговаривала, что он просто языком треплет, но... ведь прав, сукин сын!.. Бабуля, как же обидно быть неправой!- Мне просто назвали несколько имен.
   - Каких?
   - Кроме целительницы Дорисии, кстати, ее ученица загрызла, знаю еще о магистре Фамирэте, но он, скорее всего уже мертв, о госпоже Алузалии, о Арвиассе, еще одного чернявого дядьку видела, но имени не знаю, да еще о демоне Лазаоле...
   Тут до меня дошло, что я сама говорю им нужные сведенья. Сижу и вспоминаю, что еще сообщить полезного. Этот проходимец все из меня вытягивает!..
   - Ну, что же ты замолчала?- с насмешкой спросил "проходимец".- Продолжай.
   Ладно, azert с ними! Расскажу, поздно теперь разыгрывать обиженную добродетель. Но не думайте, что я все забыла...
  
   - ...Вот так все и было. Мы с Ирис отправились к кавусу, а потом за нами прибыл Исиан.
   Я рассказала им все, начиная от нашего с Лиссой появления в Рен'Орисе и до разрушения базы. Не упустила наше столкновение с защитным полем, Лиссаурин промах в координатах, встречу с Ирис, атаку мохргов, посещение лаборатории, знакомства с Эребом и так далее. Все рассказывала подробно и основательно, только сцену с демоном немного сократила... ну, вы понимаете почему?.. Потом рассказала о том, что Пророк может находиться в Кен'Атари и в завершении отдала листы, взятые у гнома. Судя по тому, как король стал шустро их листать, переводчик ему был не нужен.
   Спросите, зачем такая откровенность? А про одну наивную душу по имени Лиссаура вы не забыли? Ведь, наверняка всю подноготную выложила, и если начну врать, меня сразу же подловят. Тогда вопросов и подозрительности станет только больше.
   - Ну, вот все и сошлось,- подал голос Оссолоэт.- Там демон. А ты, Вирдирион, гадал откуда прорывы в матер... Ну все меня поняли?
   - Нет, не все,- нахально уставилась я на него, хотя, уже понимала, что речь идет о тайне alfi.
   - А некоторым и не надо.
   - Меня тревожит, что демон - инкуб, если Иллия не ошиблась,- сказал король.
   - Этот вид очень редкий,- вставил магистр Доминион,- вы уверены, что правильно определи?
   - Я видела его лицо...- честно говоря, оно до сих пор стоит перед глазами, наверное, от пережитого стресса.- Видела глаза... А описание раньше встречала. Теперь прибавьте к этому повальное бегство ваших женщин в орден, по слухам, из-за мужчин. Выводы сделайте сами...
   - Но почему Бездна начала действовать через наших женщин?
   - Потому что до их женщин,- я кивнула в сторону старших,- они добраться не смогли.
   - А зачем им наши женщины?- сделал опять каменную физиономию Владыка.
   Я посмотрела на него как няня на неразумное дитя, пытающееся уверить ее, что варенье из комода съел кот. Попробуем их немного расшевелить.
   - Женщины им не нужны... они хотят того богатства, что вы спрятали от всех рас!- Та-а-ак, а Эреб-то, похоже, был прав!
   Паника была на лицо, даже у короля с принцем и только у Владыки мелькнула тень досады, и он снова стал бесстрастным.
   - Господин,- присутствующий здесь Зоррвиэль вышел вперед, низко склоняясь перед Владыкой,- моя сестра клянется, что ничего не говорила о...
   - Зоррвиэль, молчи!- предостерег его Вирдирион.- Она ничего не знает, просто высказала догадку,- и бросил в мою сторону:- Хорошая попытка!
   Я начинаю ненавидеть умных мужиков.
   - Раз мы все выяснили,- успокоился король,- давайте отпустим девушку отдыхать.
   - Извините Ваше Величество, у меня еще один вопрос,- вмешался маг из старших и, получив разрешение, обратился ко мне:- Куда ушел дроу?
   - Не знаю.
   - Вы в своем уме чтобы такое говорить? Освободить убийцу и не поинтересоваться, куда тот пойдет!..
   - А мне это зачем? Мы заключили договор сен'неа, каждый выполнил свои обязательства, после чего мы расстались.
   - Человеческая беспечность!..
   Спорить с ним я не стала, как бы давая понять, что отношение эльфов меня не волнует.
   - Я могу идти? Меня в Академии давно ждут.
   Эльфы, которые стали было подниматься, вновь замерли и повернулись к королю. У меня такое ощущение, что сейчас скажут очередную гадость.
   - Извини, Иллия, но тебе придется задержаться у нас.
   - Зачем?!!
   - Ты можешь опознать преступников и как ценный свидетель будешь здесь в безопасности.
   - Академия прекрасно может позаботиться о моей безопасности! Ну зачем я вам еще нужна?!!
   - О-о-о, если так подумать...- закатил глаза принц.
   - Оссолоэт, перестань паясничать!.. Есть еще одно: чем меньше эльфов и людей знает о нашей ситуации, тем больше шансов застать Пророка врасплох. Мы уже почти у цели, нам нужно пару дней, чтобы капкан захлопнулся, а пока прошу тебя, не распространяйся о случившемся с тобой.
   - Даже наставникам?
   - Они итак достаточно знают, а попозже ты напишешь свой отчет.
   - Все-все напишу?!- удивилась я.
   - То, что будешь знать,- ответил мне король с лукавой улыбкой.
   Ясно, больше я ничего не узнаю. Даже имени Пророка. Но мне надо знать, кто эта сволочь! Я просто обязана плюнуть ему в рожу! А чтобы это осуществить, нужно остаться при эльфах.
   - Хорошо,- кивнула я и потупила глаза, чтобы никто не заметил хищного блеска.
   - Держите ухо востро, Ваше Величество,- предупредил Владыка,- что-то она слишком быстро согласилась.
   - Держать придется вам, Владыка, так как нам с Оссолоэтом нужно заняться делами в Кен'Атари. А вас я хотел попросить отсортировать все имеющиеся у нас данные, а Иллия вам поможет.
   Вирдирион покосился на меня, а я самой доброжелательной улыбкой подтвердила свое стремление помогать ему во всем.
   - Владыка, желаю удачи!..- присвистнул Оссолоэт.- Могу оставить одну вещь... полезную в хозяйстве. А то ты, наверное, в своем захолустье забыл про все.
   Вирдирион смерил его оценивающим взглядом и небрежно ответил:
   - Тому, что я забыл, тебе только предстоит научиться.
   Ну и что вы на меня зыркаете? Думаете, засмущаюсь? Ха!!! Да такими шуточками мои сокурсники обменивались всякий раз, когда меня с кем-то для задания в пару ставали. Я бы в ответ пошутила, но думаю, вы такой юмор не поймете.
   - Ваше Высочество, где ваши манеры?!- нахмурился придворный маг.- А вы, Владыка Вирдирион, зачем его поощряете? Что о вас подумает княжна?!
   - Что они не голубые,- ответила за них княжна.
   - Так, собрание пора заканчивать,- сказал король,- а то мысли какие-то неправильные появились.
   - С ума с вами эльфами можно сойти!- я поднялась со стула и пошла к двери.- С каких это пор у мужчин мысли о женщине стали неправильные?- и вышла из зала.
  
   Весь остаток этого дня был сумбурным и хлопотным.
   Друиды в особняк наотрез отказались заходить (это у них высшая форма недоверия), но поговорили со мной (только со мною) в саду. Я рассказала им адоптированный вариант истории, но постаралась, чтоб он совпадал с версией Ирис. Потом приняла благодарность от ее отца, за спасение его дочери, и благодарность от мастера Сада, за освобождение единорога. Ирис попрощалась со мной, но взяла с меня слово обязательно навестить ее во Фрэйе, я в ответ пригласила ее к себе в Такорию.
   После отбытия друидов мною занялись наставники. Им я тоже пока рассказала урезанный вариант, но предложила подождать конца недели. При этом намекнула, что сама еще не все знаю, но буду стараться постичь сокрытое. Наставники кивнули, но попросили не переусердствовать, а то пришьют шпионаж. Я заверила, что мне ничего не грозит, и пообещала, что буду осторожной, и раз в день обязалась связываться ментально с Учителем и докладывать как у меня дела.
   Потом магистров забрал с собой король, я надеюсь для примирения, а меня сразу взяла в оборот госпожа Хитоми. Я была рада встретить пексинку, никогда бы не подумала, что за столь короткое время, так привяжусь к женскому обществу, и мне будет его не хватать. Поохав над моим внешним видом, она приказала служанкам меня искупать. Возражения типа: "Я и сама могу вымыться",- были просто проигнорированы. Потом мне сама госпожа Хитоми сделала массаж...
   Такого мата этот особняк никогда не слышал! Я не знаю, почему этой женщине пришло в голову поупражняться на мне в рукопашном бое, но орала я как резанная и даже пару раз умудрилась дать сдачи. Как ни странно после данной экзекуции я действительно почувствовала себя превосходно, казалось, что тело налилось новыми силами, появились легкость и умиротворение. Потом мне все тело смазали какими-то приятно пахнувшими кремами, а ногтями на руках и ногах занялись служанки. Ну тут у меня возражений не было.
   - Все хорошо,- промурлыкала я, наслаждаясь массажем головы,- но зачем такие большие хлопоты? Ванны было бы вполне достаточно.
   - Ты мое спасение от скуки,- ответила Хитоми.- Здесь все чужое, незнакомое - не знаю, куда себя деть. А тут Шеолмин велел позаботиться о тебе... К тому же женщина на свидании всегда должна выглядеть великолепно!
   - Но я не собираюсь сегодня на свидание!
   - А должна бы,- продолжала та тоном наставницы.- После таких стрессов необходим мужчина... Чтобы расслабиться и отдохнуть душой и телом. Природа всегда требует свое и следует подчиниться ее зову. Тогда не будет ни депрессии, ни агрессии, ни психозов.
   Я слушала ее, открыв рот, неужели серьезно говорит? Да, похоже, что не шутит и полностью уверена в своей правоте. Пексинка меж тем продолжала убеждать меня:
   - От воздержания ничего не жди... кроме прыщей. Посмотри, какие красавцы вокруг ходят! И бросают на тебя, между прочим, очень заинтересованные взгляды...
   - Это, какие еще взгляды?- запрокинула я голову к ней.- Они ж с таким презрением смотрят вслед, что хочется закопаться в землю.
   - Молодая ты еще,- она накрыла мне голову полотенцем и отошла ополоснуть руки.- Плохо знаешь мужчин и еще хуже эльфов. Эльф никогда не покажет при посторонних, как он заинтересован женщиной. Сдержанность в чувствах - вот их девиз. Так что эльфийкам остается только догадываться, что у их кавалеров на уме. Подчас за самой бесстрастной маской така-а-ая буря чувств бушует!.. А у тебя выбор просто роскошный!.. Оссолоэт, конечно, неплох, но рекомендую все же Владыку...
   Я так резко дернулась в кресле, что одна из служанок меня уколола ножницами.
   - Просити, госпоса,- испугалась девушка,- я слусяйно.
   - Ничего страшного,- отмахнулась я,- сама виновата.
   Я была в шоке, если госпожа Хитоми любовница короля, то, как она может сравнивать?! Не может же она спать еще и с принцем... и с Владыкой?! Или может?.. Может, это я чего-то не знаю о внутреннем укладе эльфов?
   - Ну что ты с таким изумлением на меня смотришь?- рассмеялась она.- У хорошей хозяйки гостям всегда будет уютно... Правда, девочки?- прислужницы - пексинки заулыбались ей в ответ, дружно что-то мяукнув в знак согласия.- А еще хорошая хозяйка всегда найдет способ узнать насколько уютно ее гостям.
   Я с удивлением слушала откровения Хитоми, и мне хотелось истерично засмеяться. Интересно было бы посмотреть на эльфов, если бы те узнали, что за ними наблюдали в такой пикантный момент. Оссолоэт более естественный, но вот Владыка!.. Знатно бы его перекосило! Так и подмывает рассказать!..
   После того как мое многострадальное тело привели в порядок пришло время заняться одеждой... которой у меня теперь не было. Ну, если не считать двух лохмотьев белого и черного цветов и белых ботфорт. Я сразу отмела все предложения госпожи Хитоми взять один из ее нарядов. В пексинском халатоподобном платье я перед эльфами не появлюсь! И не просите, и не умоляйте... Тогда пексинка предложила мне, страшно смущаясь так как считала это рабочей одеждой, штанишки из синего шелка и такую же кофточку, я согласилась. Разувать пришлось одну из служанок, так как у Хитоми оказалась настолько маленькая нога, что я поразилась, как она вообще может ходить и сохранять равновесие.
   Посмотрев на себя в зеркало, я согласилась с пексинкой, что выгляжу отлично (Хитоми настаивала на "превосходно", но мы - девушки скромные!) и что жизнь вообще-то налаживается.
  
  
  

Глава 6

Осколки прошлого.

   Дела давно минувших дней...
  
   А. С. Пушкин.
  
   Ближе к вечеру я убрала ментальный блок и сама связалась с магистром Лаурентием. Искренняя радость в голосе Учителя умилила меня до слез. Правда потом он стряхнул с меня грезы, посулив два месяца дежурства вне очереди, за то, что оборвала ментальный контакт общения. А когда я осторожно напомнила, что вообще-то уже закончила Академию, наставник ни сколько не смутился и обещал усадить меня за переписывания тома Маары, вырванные страницы которого были, по его словам, просто бесценны. Если вспомнить, что книга написана на таллаосе, то можно пожалеть, что вышла живой с эльфийской базы.
   - Нет от вас, эльфов, никаких доходов... убытки одни,- бурчала я за ужином.
   - Как это нет?!- развеселился Оссолоэт.- А инкуб? Ну какая еще смертная женщина может похвастать, что за ней гоняется демон вожделения?!
   - Очень остроумно!..- огрызнулась я.- Смешно до кончиков бакенбард.
   - У тебя нет бакенбард.
   - А мне и не смешно.
   Король и Владыка, присутствующие так же за столом, наш разговор не поддерживали, тихо переговариваясь о чем-то своем.
   - Ну вот почему ты такая вредная?- полез опять ко мне принц.
   - Я полезная, просто вы меня не тем поливали.
   Он одобрительно хохотнул оценив шутку и миролюбиво сказал:
   - Не злись! Я же пытаюсь тебя развеселить.
   - Если бы я злилась, ты бы об этом знал... впрочем, как и весь особняк. А шут из тебя никудышный, так, что лучше ешь.
   - Хамить с бесстрастным лицом!.. Слушай, у тебя родственников среди эльфов не было?.. Дед, что с тобой?- обратился он к королю, который вдруг поперхнулся и закашлялся.- Тебя по спине похлопать?
   Шеолмин замахал на него руками, сгибаясь под стол. Слуга моментально подскочил к своему правителю с салфеткой. Тот взял и пару раз, кашлянув в нее, выпрямился и извинился перед нами. Тут мы с Оссолоэтом уподобились Владыке, вежливо промолчав.
   - Ну так, что там на счет эльфов?- вернулся к прерванной теме принц.
   - Как вы меня все достали этим вопросом!- раздраженно ответила я.- Почему вы думаете, что если человек чуть симпатичнее упыря, то этим он обязан эльфийской крови?!
   - Ну а чего ты так завелась? Почему сравнение с эльфами вызывает у тебя такие жгучие протесты?- Я уже давно замечала, что иногда все паясничество пропадает и тому серьезному типу, который появляется вместо прежнего шалопая, как-то язык не поворачивается хамить.
   - Моя семья, в прежние времена, здорово от таких сравнений настрадалась.
   - Почему?- повторился тот, делая знак, чтобы мне подлили вино. Если для непринужденного общения, так я, в общем-то, не против, а если для чего-то иного... так вам же хуже... Страшнее пьяной женщины - только пьяная женщина-маг.
   - Мой прадед чуть не лишился престола из-за того, что некоторые неверноподданные наплели, что он не сын короля Иоанна.
   - Ну, придворные могли болтать, что угодно, но раз семя лжи дало всходы, значит, имелся повод.
   - Ну суди сам, весь повод перед тобой,- я провела руками по своему лицу.- Я - копия папы, а отец, в свою очередь, был очень похож на своего деда... Мой прадед получил в народе прозвище Красивый. Он был примерно пяти локтей росту, имел удлиненные черты лица, миндалевидные глаза, носил длинные золотистые волосы, и у него никогда не было брадобрея. Поэтому люди подумали-подумали и решили что он - эльф.
   - Убойная логика,- согласился принц.- Если честно, только ты не злись, я бы тоже такое подумал.
   - Уговорил, не буду. Когда я попала в Академию и начала всерьез изучать историю, то поделилась с бабушкой своими наблюдениями. Она сказала, что это, гнусные выдумки мужиков-клеветников, которым не дает покоя слава королевы Эсфирь. Она помнит прекрасно своего отца и считает его чистокровным человеком. Ей нет смысла меня обманывать.
   И тут заговорил король, вкрадчиво так, растягивая слова:
   - А твоя бабушка не объяснила, случайно... почему Искандер всегда прятал уши ... за волосами? Даже на портретах, они у него прикрыты.
   И чего это он так заинтересовался моими предками? Даже портреты рассматривал. Да и Владыка только делает вид, что увлечен заливным, а сам все в мою сторону косится.
   - Случайно объяснила: королева Эсфирь рожала в путешествии (уж не знаю, какой бес понес беременную женщину по дорогам?!) и повитухи, естественно там не было. Роды принимала телохранительница из Пексина. Она слишком сильно сжала головку, и ушки деформировались. Каждому разумному существу вполне естественно прикрывать изъяны на своем теле.
   - Как все просто,- сказал с усмешкой принц.
   - Не понимаю твоей иронии,- насторожилась я.
   - Я говорю, что как все в действительности просто, а, сколько споров и пересудов... Почему твой прапрадед просто не показал всем свои многострадальные уши и не прервал сплетни?
   - А его об этом никто не просил.
   - Конечно, не просили,- опять заговорил Шеолмин, поднимаясь из-за стола и с непонятной злостью бросая салфетку на стол.- Ведь оранжерею под окнами дворцовой башни до сих пор называют "Садом искупления"... И магистр Юниан все еще радеет за честь королевской династии и всегда найдет место... для новой оранжереи... Всем спасибо за хороший вечер,- после чего вышел из столовой.
   - Что случилась с твоим дедом?- спросила я Оссолоэта, когда за королем закрылись двери.
   - А что с ним?- с притворным изумлением переспросил тот.
   - Нервный какой-то...
   - Это возрастное, все-таки триста восемьдесят третий год дает о себе знать... Пойду я тоже собираться, пожалуй, а то лекциями замучит на тему: "Я в твои годы... Тебе уже шестьдесят семь... Пора становиться ответственней",- ну и так далее... Детки, не шалите, я вернусь попрощаться.
   Он танцующей походкой направился к двери и послал оттуда воздушный поцелуй. Правда, я так и не поняла мне или Владыке.
   Да-а-а, надо же шестьдесят семь!..
   - Вирдирион, а, сколько тебе лет?
   Он слегка повернул голову и дернул губами.
   - Только при посторонних так меня не зови.
   Ага, а я, значит, уже не посторонняя?! Быстро!
   - Хорошо так, не буду.
   - Зачем тебе мой возраст?
   - Хочу понять, когда Оссолоэт повзрослеет.
   - Никогда,- обреченно ответил тот.- А мне девяносто девять.
   Ух, ты!..
   - На человеческий возраст - тридцать три? Так мы же почти ровесники!..
   - Тридцать восемь,- усмехнулся он. - А для меня ты - младенец.
   Что?!.. Ах ты, зараза рыжая!.. Сам напросился...
   - А младенцам в декольте-то разве смотрят?
   Он заморозил меня надменным взглядом:
   - Да-а-а, а ты все-таки стерва!- и тоже вышел из-за стола.
   - А кто спорит?!- крикнула я ему в след.
   Настроение улучшилось, сделал гадость - на сердце радость!
  
   Король и принц с телохранителями отбыли примерно через час. В моем распоряжении остались Владыка с пятью охранниками, госпожа Хитоми с двумя служанками, Мариисса - домоправительница, Оривиас - дворецкий, еще около десяти эльфов обслуги и... Эрвиан. Учитывая его "любовь" ко мне лучшего принц придумать не мог.
   Как ни странно при таком обилии народа я оказалась в одиночестве. Госпожа Хитоми удалилась на медитацию, чтобы "очистить дух перед решающим боем" и появлялась очень редко.
   Прислуга сторонилась меня как чумную, и это вызывало раздражение и желание учинить дебош.
   Особенно меня нервировала домоправительница, которая наоборот следовала за мной как тень невинно убиенного за убийцей. При этом она не говорила ни слова, только вздыхала и брезгливо поджимала губы. Все мои экскурсии по особняку заканчивались ее физиономией и до тошноты надоевшей фразой: "Это место - не для осмотров".
   Владыка... ну это отдельный разговор. После нашего разговора в столовой он стал походить на некроманта, то есть днем прятался по темным углам, а ночью выходил на промысел - поесть. Я несколько раз пыталась предложить свою помощь "в сортировке фактов", но каждый раз кто-то из его охраны мне отказывал.
   Эрвиана я встречала чаще всех. Думаю, Оссолоэт поручил ему за мной присматривать, и теперь бедняге приходилось несладко, как жадному наемнику из баек, который подрядился сразу на две работы: убить и охранять, причем одного и того же человека. Эльф тоже не мог никак решить, что ему дороже честь или душевное спокойствие.
   Через двое суток прибыли посыльные от короля. Сам правитель благоразумно воздержался от встречи со мной, послав гонца с плохими вестями: надо было задержаться еще на четыре дня. Нервно вздрагивающие эльфы (не знаю, что их напугало, то ли метательные ножи в моих руках, я как раз тренировалась у мишеней, то ли грозовые облака в моих глазах) поднесли мне в подарок от Шеолмина сундук, в котором, с их слов, было все, что могло скрасить пребывание в особняке.
   Увы, портрета короля, на котором я могла бы выместить свою злость, не было, но зато глаз приятно порадовали книги по демонологии (это намек что ли?!), платья, туфли и... лютня. И с чего было решено, что платья и туфли на эльфийский манер меня должны порадовать? Садисты!.. Лучше бы штаны прислали!.. Но любопытно другое, как король узнал, что я играю на лютне? Магистры сказали? Но я в Академии показательных концертов не устраивала. Очередная непонятка.
   Весь вечер, после доставки подарка, я ходила по особняку и чего-то бренчала, стараясь, чтобы пальцы быстрее привыкли к струнам. Теперь ко мне наоборот стали все сбегаться, думая, что кому-то плохо. Под конец не выдержал сам Владыка и, высунувшись в коридор, с раздражением заметил:
   - Иллия, перестань мучить благородный инструмент, раз кроме тетивы пальцы ничего не знают.
   Я обиделась и ушла в выделенную мне комнату. "Пальцы ничего не знают"... Знают!.. Но что поделать раз на лютне меня учили играть лишь эльфийские переливы. В эльфийском доме, на эльфийском музыкальном инструменте, подаренном эльфом, играть перед эльфами творения эльфийских композиторов?!.. Такого предательства самой себе я бы не простила!..
  
   Середина цветовца выдалась жаркой, я в основном проводила дни на маленьком балкончике в своей комнате, здесь тень создавали навес и деревья. Так мне было удобней изучать книги присланные королем и делать записи. Магистр Доминион, а, скорее всего именно он делал подборку, постарался на славу, попадались очень редкие и полезные экземпляры.
   Больше всего времени я уделила изучению информации об инкубах. Если собрать все сведения, почерпнутые мною из книг и из лекций, то можно сделать вывод, что инкубы - это миф. Дело в том, что никаких подтверждений их существования не было. Правда, кое-кто из магов проводили исследования, собирали поверья и легенды, искали свидетелей. Больше всего удалось узнать тифлингам, все-таки у них свидетели подостоверней. Прочитав записи, оставленные теми магами, мне удалось узнать, что инкубы - это сыновья суккубов и... а вот здесь возможны варианты: или людей, или ифритов, от других видов демонов или жителей нашего мира (эльфов например) потомства быть не могло. Почему, в книгах растолковано не было. Редкость же данного вида объяснялась тем, что у суккубок очень редко рождались мальчики, примерно на двести девочек один мальчик. Есть еще одно утверждение, что матери сами убивали сыновей, чтобы в будущем не попадать под их влияние. Ну в это мне верится с трудом. Нет, не из-за материнского инстинкта, а из-за того, что демоны никогда не откажутся от дополнительной мощи. Демон же умеющий подчинявший себе любых особей женского пола, мог стать сильным союзником. И тогда появлялся другой вопрос: чьим союзником является Лазаол? Что за архидемон может стоять за ним? И какого хрена им все-таки надо?!
   Я несколько дней пыталась составить список тех вещей, которые могли быть у эльфов и которые нужны были демонам. К утру третьего дня я пришла к выводу, что это может быть только одно - мощный артефакт. Мне не вспомнился ни один из артефактов, хранящихся у эльфов, который бы мог настолько привлечь демонов. Я даже запросила у Великого список всех мощных артефактов, которые когда-то существовали, и вот здесь начались странности...
   Сначала магистр Юниан очень добродушно со мною пообщался (как?.. ментально, конечно), одобрил мою тягу к новым знаниям, но когда я упомянула о старших эльфах, потребовал немедленно выкинуть все прежние идеи из головы.
   Дальше хуже, через час после общения с Великим ко мне пришел магистр Арвисиан и попросил вернуть все книги присланные королем. Я отдала, но только потому, что те мне были больше не нужны и потому, что не придала тогда этому большого значения.
   А ближе к вечеру, когда я в поиске информации перерывала книги, хранящиеся в особняке, меня навестил Владыка. Все действо происходило как раз в том зале с мраморным камином, где был королевский "допрос".
   Двери распахнулись, впуская Вирдириона, и сразу же закрылись, так что я успела рассмотреть лишь Зоррвиэля и вездесущую домоправительницу.
   - Могу я узнать, откуда такой бурный интерес к книгам?- спросил он, садясь в кресло боком ко мне. Можно было бы и обидеться на такое невнимание, если бы не крайне напряженная поза визитера. Похоже, он что-то задумал...
   - Играть на лютне ты мне не разрешил, надо же хоть как-то себя развлекать,- ответила я, листая очередную книгу и украдкой изучая выражение лица непрошеного собеседника.
   - И что интересного вычитала?
   - Что меня преследует сказка.
   - Это, в каком смысле?- В дверь постучали:- Войдите,- отозвался Владыка.
   - В том, что инкубов якобы не существует.
   Вошел слуга с вином и фруктами. Я с удивлением проследила за ним, и когда вышел, поинтересовалась у Вирдириона:
   - Откуда такая роскошь?
   - От короля Шеолмина,- невозмутимо ответил тот, наливая вино в два бокала.- Присоединяйся...
   - Вино?!.. В такую жару?!.. Нет уж, увольте!
   - Это особое "Слеза сирены", с мятой... Очень освежает.
   - Благодарю, попозже,- ответила я, вчитываясь в строки, которые уже давно меня занимали.- Вирдирион, тебе о чем-нибудь говорит название Сиан'каэ?
   - Нет.
   Я подняла голову:
   - Уверен?
   - Абсолютно.
   - Сиа'каэ - запретный город, очень напоминает Сиан'омери - запретную долину.
   - Ты начиталась о нас сказок,- его лицо так и осталось без выражения, но пальцы крепче сжали бокал.
   Я подошла и, подобрав платье, села на подлокотник его кресла. Он скосился на меня и нахмурился, полагаю из-за моего наряда.
   Не удивляйтесь, просто узнав, что мне прислали платья госпожа Хитоми забрала свой синий костюмчик со словами: "Хватит позориться, носи красивые вещи!".
   Добрая женщина!.. Вы когда-нибудь пробовали носить платья из шелка со шлейфом в жару. Уверяю вас, непередаваемые ощущения!.. Я облегчила наряды, как смогла: убрала все вышивки, кружева и украшения, обрезала шлейф. Потом служанка подшила мне подол под пристальным взглядом Марииссы, которая бурчала себе под нос что-то вроде: "Люди никогда не ценили красоту и внимание". Сейчас на мне было одно из тех платьев белого цвета с красной тесьмой. Раньше на груди и рукавах было розовое кружево, но оно было подвергнуто полному уничтожению.
   После примерки "нового" платья домоправительница заявила, что эльфийки никогда не позволяют себе носить платья с такими развратными декольте.
   - Это потому, что у них нет сисек,- парировала я, оставаясь довольной изменениями в покрое.
   Думаю, у Владыки в голове сейчас бродят такие же мысли, но потакать его вкусам я не собиралась.
   - Взгляните вот сюда,- я с милой улыбкой протянула ему раскрытую книгу.- Здесь описаны руины, найденные на острове Хель, что в Ядовитом океане, а так же часть перевода рукописи найденной там же. Вот здесь: "...И был заключен Договор... И все мы взяв лишь семьи свои пошли во тьму... И смотрели мы как огонь пожирал творенья наших отцов и дедов... Мы канем в пустоту... Мы исчезнем из этого мира, во имя его будущего. Мы принесли на алтарь Равновесия наши жизни и жизни наших детей и детей их детей. Но Матерь Небес не оставила сыновей и дочерей своих, Мудрейшая Та'алисса даровала нам надежду... Она дала нам Его... Ее печать на Его теле... Он соединяет нас с ее царством, и Его сыновья будут светочем для наших детей... Он - Dalf Illas..."
   - Правда интересно?- с преувеличенным вдохновением спросила я.
   - Очень...- отозвался alfi, залпом допивая бокал.
   - Dalf Illas - пьющий чары... Какое оригинальное имя!- я наблюдала за его лицом стараясь уловит малейшее изменение, которое подтвердило бы мою догадку, но у него и мускул не дрогнул. Попробую сыграть на его самообладании.- Dalf Illas... Dalf Illas!.. Dalf Illas?..
   Я специально произносила это словосочетание на разные интонации, пытаясь вызвать у него хоть какие-то эмоции. Ну понятно же, понятно, что он знает о чем речь, и знает, что и я об это знаю... Так чего молчать?!..
   - Что-то знакомое в этом, правда?- поднажала я.
   - Только для тебя,- качнул тот головой.
   - Dalf Illas...
   - Я уже понял! Ты не могла бы перестать?- попросил он с зубовным скрежетом.
   Есть! Занервничал!.. Нужно продолжать:
   - Dalf Illas... Da...Il...- я заикнулась и сама себе не поверила, открыла книгу перечитала вновь абзац и замерла, уставившись на Владыку.
   - Что с тобой? Подавилась?- сиреневые глаза смотрели очень недружелюбно.
   - Dalf Illas... Ди!!!.. Ди'Айсмэсиас... Это же твое...!
   Владыка вырвал книгу у меня из рук и резко встал с кресла. Я не удержалась и свалилась вниз на сиденье.
   - Ведь просили же... просили: уничтожьте все такие книги!..- со злостью сказал эльф, швыряя упомянутую книгу в камин. Жест, конечно, странный, если вспомнить, что камин не растоплен.
   Я настолько была ошеломлена своим открытием, что осталась сидеть в кресле боком.
   - Ну и чего ты пыталась узнать?- спросил он, нависая надо мною.
   - Что нужно демонам от твоего народа,- честно ответила я.
   - А вот это тебя не касается! Все что связано с моим народом только моя забота... Ясно?!.. - приступ прошел и теперь это был почти прежний Вирдирион, с каменным лицом, но с бешеными глазами.
   - Ясно,- покладисто кивнула я.- А ты не мог бы это все объяснить тем уродам, которые уже несколько дней гоняют меня по Бэл'Лиону.
   - Никто тебя больше не тронет... По крайней мере из ордена,- он отошел от меня и сел напротив.
   - Извини, но мне в это с трудом верится.
   Я ожидала очередного уверения, что все теперь будет хорошо, так что сиди, голубушка и не прыгай... А он в упор посмотрел на меня и отчетливо произнес:
   - Оставь наши тайны при нас.
   И чего засуетился, можно подумать, что застал меня у государственных бумаг. Подумаешь, узнала, что старшие раньше жили на острове Хель и что его предки правили alfi еще две с лишним тысячи лет назад. Ничего себе династия продержалась!
   - Не нервничай ты так,- сказала я, поднимаясь с кресла,- ничего такого я не узнала, так что...
   - ...Все еще впереди. Это ты хотела сказать? Ты думаешь, что я переживаю о том, что ты узнала, откуда пошел мой род?.. Не-э-эт, я переживаю, как бы ты дальше не стала копать. И что тогда?..
   - Что?- заинтересовалась я.- Думаешь, докопаюсь?
   - Ты?!.. Да-а-а, ты на это способна!..
   - Это комплимент?!..- восхитилась я.
   - Предупреждение,- серьезно ответил он.- Я - пьющий чары, а твое имя Иллиасса...
   - Нет-нет-нет...- погрозила я ему пальцем,- не надо эльфировать мое имя, я - Иллия.
   - Я и говорю Иллиасса - чародейка. Не заставляй меня... пить тебя.
   - Убить...- поправила я, перестав улыбаться.- А ты это сможешь?.. Убить того, кто спас тебе жизнь.
   - Я буду блюсти интересы моего народа,- упрямо повторил тот, но глаза отвел.
   - Ты не ответил на мой вопрос. Сможешь?
   Вирдирион открыл, было, рот, но в дверь вновь застучали и, не дождавшись приглашения, распахнули. В проходе стоял Эрвиан.
   - Владыка, мне срочно нужно обсудить с вами одно дело,- сказал он взволнованным тоном и, видя, что собеседник пытается возразить, добавил:- Это действительно очень важно.
   - Иллия, ты не против, если мы закончим разговор попозже?
   - Нет, конечно. Увидимся... Вирд,- и с удовольствием понаблюдав, как вытянулись физиономии у Эрвиана и стоявшим за ним Зоррвиэля, вышла из зала.
   Разговор можно было и не продолжать, если сразу не ответил "да", значит, всегда возможны варианты. Вот только не понимаю, почему меня это так обрадовало?..
   Оставим смятение чувств на потом, а пока есть время сделать выводы. Если они думали, что я прекращу свои изыскания, то жестоко ошиблись. Мне не нужны ни их тайны, ни их богатства... Я хочу знать в лицо своих врагов, хочу знать их цели и мотивы, а, следовательно, и возможности. Знать, чтобы остановить, обезвредить... убить, если придется. И не жить, постоянно ожидая удара из субпространства. Но времени у меня остается все меньше, нужно спешить. Если бы еще не было так жарко днем и так душно по ночам можно было бы плодотворней работать.
   Но эта ночь побила все рекорды. Каменный особняк прогрелся окончательно и теперь просто пышил жаром. Я могла бы наколдовать себе в комнате микроклимат, но меня попросили по возможности воздерживаться от проявления магии, дабы не привлекать ненужного внимания. Поэтому мне оставалось только задыхаться от жары, злиться и записывать новые заметки про эльфов в свою долговую книгу. Открытые окна уже не приносили долгожданной прохлады, на улице ветер не шевельнул ни листочка.
   Нет, это что-то невыносимое!.. Я так тепловой удар заработаю. Выйти на улицу что ли?..
   Я поплелась вниз по ступенькам. Высунувшейся, было, навстречу мне домоправительнице с вечными моральными замечаниями, был обещан финал жизни в шкуре выхухоли, и что-то икнув, та быстро исчезла за дверью. Край покрывала, что я тащила за собой, настойчиво цеплялся за все кусты, но это не мешало мне двигаться вперед.
   "Если что, лягу прямо в саду, и пусть этим остроухим будет стыдно",- мрачно размышляла я.
   В романтических балладах главная героиня при свете луны должна была обнаженной кинуться в озеро, где ее уже ждал пылкий кавалер, который наверняка, этим сидением в воде все ценное у себя уже отморозил, дожидаясь, пока до девицы дойдет, чего от нее ждут читатели.
   Я бы тоже нырнула в любой водоем, будь он хоть с лягушками, хоть с кавалерами, но ничего подобного здесь не наблюдалось. Из всей воды были только фонтаны, в которых я могла разве что вываляться, настолько они были мелки.
   Выбрав себе фонтанчик с низенькими бортиками и с незатейливой струей воды бьющей из центра, я сняла халат и блаженно растянулась по мраморному дну. Может здесь и остаться ночевать? Потом как-нибудь объясню госпоже Хитоми почему ее подарок, шелковое неглиже, в таком плачевном состоянии. Если бы могла чем-то голову подпереть, чтобы не захлебнуться - осталась бы. А все-таки хорошо!.. В такие моменты забываешь обо всех неприятностях и проблемах. Есть только этот миг, только эти ощущения и только одно желанье - продлить блаженство, и пусть весь мир подождет!..
   Но мир вовсе не намеревался давать несчастной уставшей волшебнице передышку... По голове и лицу ударило приливной волной, я открыла глаза и напряглась. Послышалось осторожное цок-цок-цок... Тишина... Потом снова цок-цок... Кто-то протяжно фыркнул, и меня буквально подбросило вверх. Я отпрянула в сторону, уже складывая руки в атакующий жест, и охнув, резко развела их стороны, чтобы не успеть сотворить заклинание.
   В трех-четырех локтях от меня стоял единорог... Тот самый белоснежный, с обломанным рогом...
   - Как ты сюда попал?- прошептала я, не веря собственным глазам.
   Он склонил голову набок, глядя меня большими лиловыми глазами, потом вытянул шею и раздул ноздри, как бы принюхиваясь к ночному воздуху.
   Я зашевелилась и подалась вперед. Единорог моментально насторожился и навострил уши, потом наклонил голову и несколько раз угрожающе ей тряхнул.
   - Ну что ты?!.. Тише-тише!.. - постаралась я его утешить.- У меня и в мыслях нет ничего плохого. Просто хотела узнать: нужна ли тебе помощь?
   Единорог, естественно, молчал, лишь изредка дергал ушами, проверяя, не подкрадывается ли коварный враг сзади.
   - Тебя друиды, наверное, обыскались?.. А ты здесь!- продолжала меж тем я.- Может тебя как-то к ним переслать?
   Раздалась предостерегающее ржание.
   - Ладно-ладно!..- замахала я руками, отодвигаясь и осторожно выходя из фонтана. Мой нежданный сосед слегка отпрянул назад, но, увидев, что я села и замерла около бортика, успокоился и принялся бродить по воде.
   Тебя бы вычесать, как следует, красавец, от репьев и старых листьев. Копыта почистить, гриву с хвостом расчесать, да и бородку тоже. Странно, раньше я считала, что борода у самцов-единорогов придает им схожесть с козлами и потому, никакого восхищения такие создания вызывать не могут.
   - Я ошибалась!.. Ты - изумительное создание!
   Все от ушей до копыт вызывало восхищения. Я никогда не была обожательницей лошадей, наверное, потому, что в наших конюшнях всегда их содержалось их около двух десятков разных пород и мастей. Мой дедушка Марий был заядлым любителем скачек. Нет, он не ставил на лошадей, он их выращивал и тренировал, даже выводил новые породы именно для бегов. Сейчас этим занимается мой дядя Широн. Новых пород он не создал, но прибрал к рукам многие ипподромы страны. Так что я с детства слышу об экстерьере, окраске тела или копытного рога, аллюр, галоп и так далее...
   Хоть красоту лошади определяют ее формы (экстерьер), гармония движений... Но первое, что мне всегда бросается в глаза - это масть. Вот и сейчас любуюсь переливами на шкуре единорога. Белый цвет вообще большая редкость... Настоящий белый без всяких темных подпалин на ногах и животе, без потемнений на морде... Вспомните, видели ли вы таких?.. Вот то-то и оно... А этот еще был особенным оттенком, муаровым (с волнистым отливом). Грива (то, что осталось), хвост и фризы тоже были волнистыми с серебряным отливом, а вот обломок рога был чисто белый, без всяких примесей. Про себя, я стала звать единорога Изумитель, по первому восклицанию, которое он вызывал.
   Не знаю, сколько я так сидела, но одежда и волосы уже почти просохли, и захотелось спать.
   - Мне пора,- сказала я единорогу,- если захочешь, приходи завтра ночью. Пообщаемся.
   Тот поднял морду от воды и протяжно фыркнул, а потом насторожился, дергая ушами. Я тоже прислушалась... Действительно кто-то идет, видать не мне одной так жарко. Надо халат накинуть, а то вдруг мужик, еще слюной захлебнется. Ветки шевельнулись и к фонтану, что-то ища под ногами, вышел Эрвиан. Скорее всего, он искал порученный охране объект, меня, и шел по моим следам, благо я столько веток покрывалом наломала.
   Единорог всхрапнул и, взбив ногами воду, выскочил из фонтана.
   Эльф вздрогнул, как очнулся от сна, и настороженно огляделся. Первым его внимание привлек, конечно, Изумитель, а уж потом моя скромная персона.
   - Единорог?!..- не поверил он своим глазам.- Откуда он здесь?!- и повернувшись ко мне, с гневом спросил:- Ты притащила?
   - Ага, за пазухой,- "призналась" я.- Отойди, сейчас еще дракона выпущу полетать.
   Он, было, отшатнулся, не поняв шутки, но, услышав мое хихиканье, одарил меня еще более озлобленным взглядом.
   - Веселишься?! Ну, повеселись, повеселись... напоследок,- и, развернувшись, хотел уйти.
   Единорог таких резкостей не выдержал и ускакал.
   - Ты зачем приходил-то?- окрикнула я Эрвиана, ничуть не смущенная враждебным тоном.- Предупредить или пригрозить?
   - Очень мне надо на тебя силы тратить,- огрызнулся тот, не поворачиваясь лицом.
   - А ты точно тот самый эльф, которого я встретила на стрельбище, и который сопровождал меня на фуршет?
   Он чуть повернулся, бросая на меня недовольный и в тоже время недоумевающий взгляд. Я поспешила пояснить:
   - Это к тому, что раньше ты при моем приближении ядом не плевался. Так что изменилось? Вряд ли я могла обидеть тебя своим отсутствием за прошедшие полторы недели. Ну, если, конечно ты не из ордена...
   - Да как ты посмела?!!- перебил он меня, делая два шага ко мне и сжимая кулаки.- Я не опозорю свою семью и всегда буду верен принцу Оссолоэту и короне!
   - Тогда тем более не понимаю!- в чувствах другого я бы не стала копаться, но это - брат магистра Керля и наверняка, его странное поведение сильно огорчает моего наставника.
   - А тут нечего понимать... Просто ты... мне не нравишься!
   - Конечно, я - не Небесная Дева, но не настолько же плоха, чтоб при первом же знакомстве захотеть убить. Да и в доме госпожи Хитоми, я не замечала с твоей стороны особой антипатии. И вдруг такой холодный прием...
   - А ты восторгов и сантиментов ожидала?.. Хватит с тебя и моего братца!
   - Ты ревнуешь что ли?- не подумавши, брякнула я.
   Эрвиан весь аж побагровел от злости, даже в темноте стало заметно, пару раз пытался, что-то сказать, но получались лишь отдельные бессвязные звуки. Так реагировать можно лишь на точное попадание в больное место.
   - Это же смешно!- уже серьезно сказала я.
   - Ты что искренне веришь, что каждый мужик только и мечтает что о тебе?!..- выговорил он, наконец.
   - Нет, что ты, я искренне верю, что мечта может быть и помилее... но мужики почему-то предпочитают стерв. Нескучно с нами. Но в данном случае говорилось о ревности магистра Керля ко мне, а не наоборот.
   - А это еще при чем?!..- воскликнул он.- Я не извращенец, спать с собственным братом!
   - Так и я тоже не извращенка, спать с тем, кто для меня как отец.
   - Он не твой отец! У него был свой сын, который умер... из-за тебя!
   О-о-о! А вот это что-то новенькое.
   - Не знаю всех обстоятельств смерти сына наставника,- начала я спокойным и рассудительным тоном, чтобы как-то успокоить бушующего эльфа и настроить его на общение.- Но, по-моему, на момент его смерти мне было только тринадцать лет, и я не была с ним знакома, потому не могла стать причиной его смерти.
   - Да что ты?!.. Не знала о нем?!.. Зато мы о тебе знали!.. Вот ты где у нас была!..- он резким жестом провел ребром ладони по горлу.- С тех пор как Керль имел несчастье тебя спасти, все разговоры с ним сводились к твоей персоне... "У девочки такие мощные магические способности!"...- начал он подражать интонации и мимике брата:- "Ах, у нее так быстро происходит регенерация!.. Она просто родилась с луком в руках!.. Какая поразительная меткость для такой малышки!.. Какая воля!.. Какая смекалка!.. Какая храбрость!.." Тьфу!!!.. Аж противно!.. Иллия, то... Иллия, се... Иллия, такая - растакая...- Эрвиан, казалось, перестал замечать все вокруг, прошел мимо меня, сел на бордюр фонтана, потом достал длинную эльфийскую сигарету и замер, глядя в пустоту. Я поднесла ему небольшой фитилек с огнем, но эльф так и не закурил.
   - Понимаю, вам было обидно...- попробовала я продолжить его рассказ.
   - Обидно?..- невесело усмехнулся Эрвиан.- Он перестал замечать других. Даже свою семью: своих мать, брата... сына!.. Я сам был свидетелем как он восемь раз, почти восемь раз подряд, назвал его... твоим именем! А потом Керль сказал, что ты поступаешь в Академию, а он будет поручителем... Это было последней каплей для Нивиэля, и он... он выпил ту гадость!
   Что я чувствовала?
   Что бы вы чувствовали на моем месте? Удивление, смущение, жалость, страх... Пожалуй все, в большей или меньшей степени.
   - Я могу сказать, что "не знала, не подозревала о таком, что мне жаль, что это не моя вина"... но ты это и так знаешь... Знаешь! Просто тебе нужен кто-то на кого можно бы было возложить ответственность за смерть племянника. Ну не можешь же ты обвинить собственного брата?
   - Почему это не могу?!- вскинулся он.- Могу!.. И обвиняю... Обвиняю... как и себя! Если бы я тогда смог понять... остановить!
   Ой, как все запущено... Еще и груз собственной вины, а он гнетет посильнее жажды мести. Уж я-то знаю. И знаю, что прошлое нужно отпустить иначе оно утянет тебя за собой. Мертвые должны остаться лишь в воспоминаниях живых, а не в их мечтах, иначе у живых не будет будущего. Мне потребовалось тринадцать лет, чтобы понять это, у тебя, длинноухий, прошло лишь девять. Можно я помогу тебе сократить срок?..
   - Как ты мог понять, что взрослый умный мужчина вдруг захочет отравиться из-за невнимания отца?- сказала я, садясь рядом с ним.
   - Отравиться?!..- он посмотрел на меня так, будто я предложила отравиться ему самому.- Он не травился, все было гораздо хуже... Только почему я должен тебе что-то рассказывать? И не смей применять на меня свои способности! У меня амулет!
   - От импотенции?
   - Нет, от... Да иди ты...!- эльф попытался вскочить, но я успела схватить его за руку и потянуть вниз.
   - Барахло это, а не амулет. Но подчинять мне тебя сейчас не надо, потому что сама не знаю, что я хочу от тебя.
   Эрвиан взглянул на свое кольцо, потом на меня:
   - Я не чувствую желания рассказывать тебе о смерти Нивиэля.
   - Не хочешь - не рассказывай,- легко согласилась я.- Тогда расскажи брату о своих чувствах. Будет легче.
   - Давай, я без тебя как-нибудь разберусь!- ощетинился он опять.
   - Давай. Только меня тогда не присоединяй к вашим семейным бедам.
   - А если ты виновница?
   Я подтянула колени к груди и уперлась в них подбородком, эдакая "бедная овечка", раньше эта уловка всегда срабатывала.
   - Не могу я быть виновницей, даже косвенной... И ты это понимаешь.
   Он молчал, вертя в руках сигарету.
   - Ты предлагала огонь.
   Я опять засветила на кончиках пальцев фитилек и поинтересовалась:
   - У тебя еще есть?
   Эрвиан с удивлением извлек еще одну сигарету и протянул мне.
   - Ты куришь?!
   - Нет, но иногда расслабиться не помешает,- ответила я, зажигая огонек для себя.
   - Не ожидал.
   - Я еще и в туалет хожу, так что практически от вас не отличаюсь.
   - Разве что магией,- тихо заметил эльф.
   - Ну, магов много и среди эльфов.
   - Но не в нашей семье, у нас маг только Керль. Нивиэль был алхимиком. Магической силы у него было мало, но на зелья хватало, только он хотел большего,- он замолчал, я молчала тоже.- Нивиэль и я выросли вместе. У него мать в родах умерла, а моя тогда тоже недавно меня родила, так что мы ровесники, три месяца разница. Керль, после смерти жены, почти все время где-то пропадал, и Нивиэля воспитывала наша мама. Мы учились, играли, тренировались и до нас доходили удивительные истории о Бессмертнике, истории, граничащие со сказкой, мифом... Могучий воин-маг одерживал победу за победой, совершал подвиг за подвигом. Менестрели посвящали ему баллады, гномы возвели ему памятник, эльфы называли своих сыновей его именем, а мальчишки на улице рисовали себе шрам над левой бровью и играли в великого Керля Бессмертного. А мы... мы гордились, что в нашей семье есть народный герой... Пока однажды Нивиэлю не втемяшилось в голову, что он тоже сможет стать магом-воином.
   - Но для этого нужны некоторые особенности,- вставила я, хотя обещала себе сидеть тихо, что бы тот не передумал рассказывать.
   - Да, нужны,- обреченно кивнул Эрвиан.- А у него не было: ни нужной силы, ни тем более способностей регенератора. Но он - алхимик, значит, сможет приготовить чудо-зелье, которое поможет ему увеличить магическую силу.
   - Это невозможно!- ну хотела же помолчать, вон он как уставился, сейчас пошлет меня куда подальше и уйдет опять озлобленный.
   - Возможно. Знаменитый эликсир "Девятисил" придумал именно Нивиэль. Этого было мало, тот эликсир помогал концентрировать магию, открывать скрытые резервы Силы, но потом все возвращалось в норму. А он хотел иного... И придумал ту гремучую смесь... Начал проверять, и все вроде шло успешно... А потом приехал Керль и сказал, что ты идешь в Академию. Нивиэль решил, что место, на которое он так стремился, место ученика и последователя Бессмертника, займет человеческая девчонка. И он рискнул...
   Сигарета кончилась, и окурок наверняка жег пальцы, но Эрвиан не обращал внимание.
   - Зелье убило его,- я не спрашивала, просто хотела помочь ему пропустить это страшное слово.
   Он закивал мелко и часто, как пексинский игрушечный болванчик.
   - Он очень болезненно умирал. Казалось, что органы просто взрывались друг за другом. Под конец осталась только оболочка, кожа, а под ней мякоть, растворились даже кости. Я все это время держал его за руку, сидел и смотрел как умирает мой друг и родственник, ближе которого у меня не было... А его отец в это время заботился о чужом ребенке!
   - Магистр же не знал. Он уезжал оставляя здорового, крепкого мужика, который имел третью степень магистра по алхимии и получил высшую награду в Логао за изобретения зелья ускорения регенерации.
   - А ты откуда знаешь?
   - Наставник рассказывал. Он очень им гордился и переживал...
   - Ты просто это говоришь для утешения!- резко оборвал он и поднялся на ноги.- Не надо, моя боль уже утихла! Как он может переживать, я видел, когда ты исчезла. Мой братец так на похоронах Нивиэля не убивался, как когда alfi сказала, что ты возможно погибла.
   - Это глупо...
   - Что?!.. Убиваться по тебе? Вот и я ему это сказал. А он...- эльф замолчал и как бы случайно потер подбородок, на котором еще виднелся синяк.
   - Глупо сравнивать чувства к мертвому с чувствами к живому. Наставник помнит своего сына и скорбит по нему. Если ты замечал, он носит только амулеты, сделанные Нивиэлем, хотя может позволить себе что-то помощнее.
   - Он просто пытается искупить вину.
   - За ним нет никакой вины!- теперь уже я начала повышать голос.- Ни за ним, ни за тобой, ни за мной!.. Нет нашей вины, что у Нивиэля проявилась такая зависть, переросшая в патологическую одержимость!
   - Замолчи!..
   - Единственный кто виновен - сам Нивиэль, да, пожалуй, его наставник, который не сумел объяснить ученику нереальность его желаний!
   - Он просто хотел походить на своего кумира... отца.
   - Нет! Если судить с твоих слов... он просто хотел такой же славы как у отца.
   - Нет! Нет... ты не имеешь права так говорить! Нивиэль хотел перестать быть просто "сыном Бессмертника", он хотел своего имени!.. Как и я, мне опостылело быть "братом магистра Керля"!
   Ой, мальчик, ты давай разберись поскорее в своих проблемах, а то так быстро скатишься в яму, что даже сам не поймешь. Я хотела бы тебе помочь, но такие исцеляющие проповеди не для меня.
   - Твой племянник совершил ошибку,- решила я подвести черту,- он выбрал не тот способ для самовозвышения. Если бы я не пошла в Академию, то так бы и осталась "дочерью князя Лацского". А теперь обо мне заговорили: кто-то с пренебрежением, кто-то с завистью, кто-то со злостью, но кто-то и с гордость, с радостью... с любовью. И говорят "Иллия Лацская", а не "дочь Искандера". Мне кажется ты на правильном пути, ты уже заставил с собою считаться... Не фыркай это не лесть, а констатация факта, вряд ли принц всюду берет тебя с собой потому-то ты брат магистра Керля. Просто ты смог стать ему необходим. И кто знает, возможно, лет через триста уже про наставника скажут: "Это - брат Советника Эрвиана".
   - Все шутишь?..- мрачно пробурчал тот.
   - Возможно,- не стала запираться я.- Но согласись, что-то в груди екнуло?..
   - Знаешь, я, кажется, начинаю понимать, почему все твои знакомые либо хотят тебя убить, либо готовы целовать твои следы,- с какой-то грустью сказал он и, повернувшись, пошел по тропинке прочь.
   Я смотрела ему в след и думала, что как же тяжело беднягам-эльфам живется, разрываясь между возвышенными идеалами и обыкновенными желаниями... И тут с ужасом осознала, что думаю по-эльфийски, то есть на таллаосе! Сижу и размышляю на этом языке, без переводов! Так пора спать, пока еще до каких-нибудь гадостей не додумалась.
  
   Весь следующий день я опять провела практически в полном одиночестве. Хуже того все книги из особняка исчезли, полки во всех комнатах, куда меня пускали, стояли пустыми.
   Главный виновник книжной пропажи в очередной раз заперся в кабинете и оказался недосягаем. В отместку я уселась на перила балкона находящегося над местом оккупированным "рыжей сволочью" и исполнила около десятка фривольных песенок аккомпанируя себе на лютне. На второй песне, окна кабинета находящегося подо мною, захлопнулись, я увеличила громкость. На пятой появилась домоправительница с требованием прекратить обучать присутствующую в особняке молодежь всякому похабству, я напомнила ей про выхухоль и она исчезла. На седьмой пришел Зоррвиэль и попросил перейти для музыкальных занятий в другую комнату, я нагло отказалась, сообщив, что мне и здесь неплохо. На десятой из кабинета повыскакивали взъерошенные и красные от жары эльфы, а ко мне поднялся сам Владыка, пряча что-то за спиной. И прежде чем я смогла уклониться, этот гад со словами:
   - Остыньте, госпожа Иллия,- плеснул в меня из графина холодной водой.
   В ответ я рефлекторно заехала ему в лоб лютней, чем привела в шоковое состояние всех присутствующих, включая самого Вирдириона.
   - Выйдите все из комнаты,- приказал он, буквально пригвоздив взглядом меня к перилам.
   - Я так полагаю, меня это не касается,- легкомысленно фыркнула я, беря несколько аккордов.
   Он потер лоб и с досадой сказал:
   - Сейчас все выйдут, и я скажу все, что тебя касается.
   - Владыка, это обязательно?- переспросил Зоррвиэль, косясь на лютню в моих руках.
   - Обязательно, обязательно,- опередила я Владыку,- семейные дела решаются в узком кругу.
   Вирдирион тяжело вздохнул и махнул ошарашенной охране рукой:
   - Идите, идите...
   - Я вся - внимание, ваше владычество.
   - Иллия, скажи мне честно, ты каждое утро составляешь план как мне досадить?
   - Ты себе льстишь... В моих планах не только ты.
   - И за что нам такое счастье?- закатил он глаза.
   - За гордыню,- подсказала я.- Буду вашей совестью.
   - Моя совесть не хамит старшим и не поет срамные песни.
   - А ты прислушайся,- я подошла к нему и коснулась пальцем его груди там, где сердце,- Вот здесь послушай. Чего ты действительно хочешь?
   Вирдирион отвел мою руку.
   - Мы не животные, чтобы совершать то, что подсказывают инстинкты, есть определенные условности...
   - А ты наплюй! Легче станет.
   - Уверена?
   - Абсолютно.
   Он наклонился и пристально посмотрел мне в глаза, долго... проникновенно. У меня мгновенно пересохло в горле. А он наклонился еще ближе и...
   - Нет, это за извращение сойти может,- твердо сказал Вирдирион отстраняясь.
   - Что?- выговорила с третий попытки.
   - Воспитательные средства. Мне хочется перекинуть тебя через колено и всыпать, как следует пониже спины, чтоб не дурила.
   - До чего же у эльфов убогая фантазия!- обиженно отозвалась я и ушла, ощущая некий дискомфорт, что последнее слово осталось не за мной.
   После обеда ко мне заглянула госпожа Хитоми, которой немедленно было рассказано про гадов-эльфов, обижающих девушек. Правда, как обижают, было замолчано. Та сочувственно покачала головой и посоветовала все взять в свои руки. Я с ней было согласна, но понятия не имела с чего начать. Та хитро улыбнулась и сказала, что постарается помочь.
   Спустя пятнадцать минут после этого ко мне пришла одна из служанок - пексинок и протянула коробку, сказав:
   - Госпоса Хисоми посовесовала вам насять с эсого.
   После ее ухода я открыла подарок и поначалу удивленно посмотрела на пустое дно. Потом слегка изменила угол зрения и увидела бледно-золотистые нити. Я поставила коробку на столик и извлекла тончайшую ночную сорочку. Да, в такой точно жарко не будет!.. Интересно, на что намекала Хитоми?.. Думаете на это?.. Не-э-э, моей наглости на такое не хватит!
  
   Ближе к ночи я опять вышла освежиться в сад, и пошла к уже знакомому фонтану. Не знаю зачем, но раз меня бесит эльфийское общество, пообщаюсь с лошадью. Мне чудилось, что единорог уже там, скрывается за деревьями, но лишь с моим появлением вышел к фонтану.
   Конечно, мне бы хотелось, что бы тот привык ко мне и стал моим, но знания по зооведенью разбивали всю надежду. Единорог никогда не будет ходить под седлом, это дикое создание, его не приручить, доказано столетними опытами. Можно просто взять его в замок, как украшение, в конце концов, от бабушкиных кошек тоже нет пользы. Но опять-таки сомневаюсь, что смогу его так привязать, да и проблем с Фрэйем не оберемся. Но был и еще один момент, который вызывал у меня тревогу - наша первая встреча и его внешний вид... Как бы над ним там не колдовали, это уже необыкновенный единорог, мутация уже была и не известно как она пойдет дальше. Впрочем, сейчас он никакой агрессии не проявлял, мирно пасясь около фонтана, но и не приближаясь ко мне ближе, чем на локоть.
   Наша идиллия была очень грубо нарушена, когда прямо из-за куста вылетел взъерошенный Эрвиан. Я обреченно вздохнула, понимая, что сейчас вероятно будет какая-то очередная разборка. Единорог заржал и, махнув хвостом, скрылся в темноте. Мне стало жаль, что не могу также сбежать. На сегодня с меня эмоций хватит.
   - От тебя всегда одни проблемы!..- хрипло выкрикнул он, покачиваясь.
   - Ты что, пьяный?!- ахнула я.
   - Рад бы, но ты все как всегда поломала...
   - Что?!..
   Где-то рядом раздалось надрывное ржание.
   - Изумитель?!.. Что-то там случилось!..
   - Да что б всех!..- с отчаяньем сказал эльф.- Он напоролся на отряд!
   - Какой отряд?!..- начала, было, я и тут заметила, что у Эрвиана потрепанный вид и кровоподтек на скуле и бросилась в сторону, откуда доносилось ржание.
   - Стой, дура!..- услышала я за спиной.- Окончательно все испортишь!..
   Да идите вы со своими интригами!.. Как всегда придумали какой-то план, в который "глупую" женщину, естественно, решено было не посвящать.
   Я выскочила на освещенную лужайку перед входом в особняк. По ней метался единорог, стараясь проскочить между эльфов с копьями. Не думаю, что пришедшие хотели его поймать или убить, скорее всего, им также нужно было, чтобы животное как можно быстрей исчезло с их пути. Тут одному из чужаков пришла в голову "блестящая" мысль замахнуться на единорога копьем. Испуганный жеребец взвизгнул, отскакивая назад, и вдруг... забился в судорогах.
   - Назад!..- Эрвиан вырос у меня за спиной и, обхватив за талию, втащил в тень деревьев.
   Я была так поражена развивающимся действом, что даже не заехала ему по уху за наглость. Там, в лаборатории, мне уже приходилось наблюдать подобное, только тогда процесс протекал наоборот. Мышцы ходили под шкурой буграми, кости выдвигались и переставлялись. Единорог вытянул вперед шею и вновь заржал, на морде вздулись вены, из-за рта пошла пена и слюной закапала в траву, он слегка вскинул голову и ржание перешло в утробное рычание. Я слышала, хоть и находилась довольно далеко, его тяжелое дыхание, которое вместе с хриплыми гортанными звуками вырывалось из глотки. Эльфы стали отступать, что-то испуганно шепча и вычерчивая перед собой в воздухе круг в круге, священный знак Та'алиссы. Единорог мягко, припадая на передние ноги, пошел за ними. Все тот же копейщик сделал еще одну попытку атаковать. Единорог уклонился, а потом прыгнул на обидчика, подмяв того под себя и вцепляясь в бедолагу зубами.
   - Что с ним?!- ахнул рядом Эрвиан.
   - Думаю, что это такая форма самозащиты,- растерянно ответила я.
   Единорог поднял окровавленную морду и зарычал, остальные эльфы бросились со всех ног прочь от воплощения ночного кошмара.
   Тут распахнулись входные двери, и показалась испуганная домоправительница. Только я порадовалась хорошему стечению обстоятельств, как ее отпихнули, и вперед вылез Владыка. То же неплохо!..
   Охранники толпились за своим правителем и пытались тому что-то втолковать. Ну, кто же вперед пропускает охраняемый объект?!.. Телохранители... мать вашу!..
   Единорог весь подобрался и, выгнув спину, взвыл.
   - Вестник Эрисс!- вскрикнул один из старших.
   Ну, за что же вы так бедную лошадку? Эрисс, по-моему, эльфийская богиня хаоса, противоположность Та'алиссы. В доме дико завизжала домоправительница и захлопнула перед спинами пятившихся alfi дверь. Та-ак, появился еще один лишний повод ее прибить.
   - Владыка, уходите влево там другой вход, мы его пока отвлечем,- сказал Зоррвиэль, вынимая из ножен меч и делая шаг вперед.
   А вот что бы вам всем не отступать?! Тоже мне, герои-защитники!.. Плюнуть бы на вас, да перед Лиссой неудобно. Но я не хочу так же калечить беднягу единорога, не его вина, что маги-подонки, так повлияли на его тело и мозг.
   - Изумитель!..- окликнула я единорога, выходя из укрытия.- Изумитель, иди сюда.
   Тот развернулся в мою сторону и наклонил голову набок.
   - Иди ко мне, мальчик, не бойся... Ты же помнишь меня, правда?.. Мы так славно проводили время.
   Единорог сделал несколько нерешительных шагов не сводя с меня пристального взгляда... Потом еще... и еще... и еще. Я занервничала, в тот раз, когда я его успокаивала, он быстро принял свою другую, неагрессивную форму. А сейчас до сих пор сверкает красными глазами. Изумитель подошел ко мне вплотную и, задрав голову, начал втягивать воздух. На мое счастье, запах он узнал, и потому обойдя вокруг меня два раза, потянулся ко мне и стал губами копошиться в моих волосах. Губы были мягкими, но за ними все еще скрывались клыки, а морда все еще была в крови эльфа.
   - Все хорошо,- начала я вновь успокоительную беседу, чувствуя, как от страха перехватывает дыхание.- Плохие дяди обидели малыша... Вот мы их ужо!..
   "Малыш" был не против и возбужденно засопев, бросил назад несколько плотоядных взглядов. "Плохие дяди" насторожились.
   - Да ладно, ладно...- снова засюсюкала я, теперь уже поглаживая его по морде.- Ты же хороший, добрый... Пусть идут своей дорогой.
   Тело единорога пробила крупная дрожь, и начался уже знакомый мне процесс. Я отошла назад, чтобы не мешать, продолжая окружать своего подопечного доверительными флюидами. И только когда краснота глаз поменялась на знакомый мне лиловый туман, облегченно вздохнула, убирая магию. Изумитель тряхнул гривой и остался стоять на месте, как бы приглядываясь ко мне и решая: достойна ли я доверия.
   - Что это такое?- подал голос Зоррвиэль.
   Единорог подпрыгнул на месте и, просканировав эльфов подозрительным взглядом, решил, что те уж точно доверия не заслуживают и коротко фыркнув, поскакал проч.
   - Как у тебя это получилось?- выбрался из кустов Эрвиан.
   - Просто внушила ему спокойствие и безопасность,- честно ответила я.
   - Ну, считай, что я тебе поверил, осталось убедить их,- кивнул он на приближающихся эльфов с Владыкой во главе.
   - Ну и как это понимать? Что ты делаешь на улице в такое время и в таком виде?!- спросил Вирдирион.
   - Нормальный у меня вид,- возразила я, поправляя голубой пеньюар,- ну помялся подол немного.
   На самом деле не только помялся, но еще и испачкался и порвался и не только подол. Но им-то, какая разница?
   - Ты должна была находиться в своей комнате.
   - А кто это решил?
   - Я.
   - А кто решил, что ты здесь командир?
   - Они,- эльфы за его спиной на редкость паскудно усмехнулись.
   - Ну вот и приказывай им.
   - Иллия, опять начинаешь?- вкрадчиво спросил Владыка.
   - Продолжаю,- поправила его я.
   - Господин,- вмешался Зоррвиэль,- давайте войдем в дом, так будет безопаснее.
   - Давайте,- кивнул господин.
   Но тут уперлась я.
   - И с места не двинусь, пока мне не объяснят: что здесь происходит?
   - Да, пожалуйста,- равнодушно пожал он плечами,- стой здесь.
   Эльфы все как по команде развернулись и отправились к особняку, а я, плюнув им вслед, правда мысленно, ушла вглубь сада.
   У них назревал какой-то план, это и ежу понятно, не понятно каким боком здесь была замешена я. Если в качестве приманки... так сказали бы сразу, и в комнате посидела бы, и подыграла, но зачем же темнить за моей спиной?!
   Ненавижу эльфов!!! Особенно всяких рыжих и бессовестных! Даже спасибо гад не сказал, я ему возможно опять жизнь спасла... ну уж его телохранителям точно. Как бы отомстить?.. Магия его не берет, в рукопашную что-то не хочется, если вспомнить, как он раненный от трех Теней отбивался. И что мне остается - молча сидеть и злиться. Могу еще сходить обматерить его, но и это тоже не выход, мои угрозы этого мерзавца не трогают...
   Окольными путями я вернулась в особняк, переоделась и привела волосы в порядок, надеясь, что эльфы опомнятся и придут извиняться.
   Ага, сщаз-з-з! От них, сволочей, дождешься!
   Я опять вышла в сад, в надежде, что мое отсутствие заставит их поволноваться. Стражу у дверей я отправила в пеший тур к дракону под хвост, чтоб не цеплялись. И решила уйти в дальние аллеи сада, где раньше не бывала, и где меня не будут сразу искать.
   Не замечая как, я дошла до увитой плющом калитки, раньше мне не приходилось здесь бывать. Почему эта часть сада отделена от остальной? Что они здесь прячут?
   Я выпустила перед собой две "Световые сферы" и спокойно пошла по тропинке. Вроде бы все обычно: фонтан, беседка, деревья, клумбы с цветами - правда, преобладали в основном розы, которые пока еще не цвели. Летом здесь, наверное, очень красиво. Вот искусственный ручей и мостик через него, скамейка и мраморная чаша с цветами, газон ровный ухоженный. Об этом сокрытом уголке явно кто-то заботится и очень тщательно.
   Тропинка привела меня к небольшому возвышению, на котором стояла высокая статуя, "Сфера" смогла осветить только постамент. Я отправила ее вверх по мраморному столбу и разглядела женскую фигуру. Старинное одеяние мраморной незнакомки говорило о том, что этому творению эльфийского мастера не меньше ста лет, ведь эльфы никогда не изображают прошлого, только настоящее.
   Женщина стояла, опираясь на, то ли на столбик, то ли на столик, вся фигура была задрапирована в ткань, правую руку она простерла перед собой приглашающим жестом. Обычная схема для скульптора, почему же мне так стало неспокойно, и сердце так громко колотится. Я слегка сдвинулась вправо и подняла "Сферу" еще выше, освещая лицо. Пышные волосы, высокие скулы, прямой нос и пухлые губы - аристократическое, красивое лицо, довольно живое, для камня... и человеческое. В эльфийском саду статуя человеческой женщины?!.. Да, такое не везде увидишь!.. И все-таки я ее где-то видела. Но где? Может на портретах? Или...
   - Ни х... себе!- только и смогла сказать я, когда поняла, где видела...
   Сегодня... в зеркале!
   С мраморного изваяния смотрело мое лицо.
   - ...твою мать! Это за что ж такие почести?!..
   Что бы я ни говорила, это не могла быть моя статуя, сто лет назад меня не было и в проекте. Но была другая женщина, с которой, если не лгут портреты, мы разделили одно лицо.
   - Но как?!..
   - Ты что, правда, не догадывалась?- услышала я за спиной.
   - Оссолоэт! Что ты тут делаешь?!- как ни странно его появление меня не потрясло, видно, сильнее удивляться я уже просто не могла.
   - Заговорщиков ловлю,- просто ответил он, подходя ближе.
   - Ты шел за мной?
   - Да, от самой калитки. Хотел узнать, как ты прореагируешь. Хороша?- он кивнул на статую.
   Я кивнула, а потом задала мучивший меня вопрос:
   - Эта та, кто я думаю? Это... это...
   - Это - Эсфирь Миританская, королева Такории,- отвесил он шутливый поклон.
   - А что королева Такории делает здесь?- начала я злиться.
   - Она здесь жила,- спокойно ответил тот.
   - Ты что, издеваешься?! Как она могла здесь жить?!
   - Обыкновенно. Сразу после подписания Вилойского договора, Такории был выдвинут вотум недоверия. Бэл'Лион потребовал заложника, чтобы не опасаться новых сражений пока король Иоанн будет выводить свои войска. Так к нам попала твоя прапрабабка.
   - Это ясно. Но почему она была здесь, а не в королевском дворце в Кен'Атари?!
   - Сначала она там и жила, но потом... Наверное, здесь им стало удобнее.
   - В каком смысле?..
   - В любовном. Ой, да не смотри ты так!.. А то ты не догадалась об этом раньше!
   - Они были любовниками,- отстраненным тоном сказала я.
   Эльф кивнул.
   - Ты бы видела комнату во дворце, где хранится ее портрет, настоящий алтарь, когда был маленький случайно забрел туда. Потом стал расспрашивать, узнавать, догадываться... А теперь представь мое удивление, когда две недели назад девушка с портрета вдруг приехала на стрельбища.
   - Да, а я все понять не могла, почему на меня ваш придворный маг косился, и ты так вытаращился. Парни подсмеивались, говорили: "Перед тобой даже эльфы не устояли". А как твой дед все это объяснил?
   - Кому?! К тому моменту, он уже был вдовец, а объяснять, что-то дочерям или придворным посчитал ненужным. Кстати, он до сих пор так считает.
   Тут я припомнила свой последний разговор с королем Шеолмином.
   - А он, случайно, не поэтому интересовался ушами моего прадеда, что считал его своим... сыном?
   - Почему "считал"? До сих пор считает, что Эсфирь скрыла правду о рождении ребенка.
   - Полный бред!!! Если к Искандеру можно было придраться по поводу расы, то мои бабушка и тетя никак не тянут на четвертьэльфиек. А средняя сестра София?.. Хоть она и умерла до моего рождения, но на портретах-то я ее видела: низкорослая, смуглая пышечка - ничего эльфийского. Они - люди, это я тебе могу точно сказать.
   - Это женщина всегда может точно сказать, что дети ее, а мужчина...
   - Но-но, не надо оскорблять мою прабабушку,- нахмурилась я.- Эта первая жена Искандера была сукой... Цецилия же была женщиной честной и по уши влюбленной в мужа. Бабуля говорит, что ее мать разве что ноги отцу не целовала. Так что не надо глупостей, моим прадедом был Искандер. Он, кстати, и умер в семьдесят шесть, а если бы был полуэльфом жил бы до двухсот.
   - Умер-то он по другой причине, а не от старости,- язвительно вставил принц.
   - А это не важно!- с нажимом сказала я.- Просто старая рана.
   - Цианидная...
   - И у вас покушения на королей были.
   - Конечно, мой дед лично два пережил... И оба раза от людей.
   - Да знаю я, что наши расы никогда особенно друг друга не любили. В лицо улыбаются, а за глаза оплевывают. И всегда так было... И какой бес потянул прабабку к эльфу?! Как такое могло случиться?!
   Принц резко повернулся ко мне и с раздражением в голосе заметил:
   - Если ты считаешь нас не достойными внимания, это еще не значит, что и остальные человеческие женщины отвергают эльфов.
   - Оссолоэт, ты предполагаешь, что я так холодна и язвительна с вами, потому что вы - эльфы?
   - Допускаю такую мысль.
   Я прислонилась спиной к постаменту и сделала глубокий вздох.
   - Скажи, а ответить просто "да" или "ну" или "допустим" ты не мог?
   - А с чего это ты решила придраться к словам?
   - Проще надо быть, откровеннее... Нет, не в словах, от вас такого не дождешься, а хотя бы в поведении, в мимике, в жестах. Рад за друга так подойди, протяни ему руку, улыбнись. Встретил брата, сестру, своего ребенка подойди, обними - это же твоя семья, зачем стесняться нежности? Нравится девушка - ухаживай за ней, дари внимание, флиртуй, бес вас возьми, а не стой как соленой столб! Вот что мне в вас не нравится - ваше лицемерие! Поэтому, мне так симпатична Лисса, она открыта, естественна, чересчур наивна, но с ней легко общаться... с ней хочется общаться. А от вас хочется бежать, потому что через пять минут общения во рту кисло становится.
   - Иллия, нельзя же осуждать нас за то, что наше воспитание отличается от человеческого. У вас одно мироощущение у нас другое, следовательно, поведение иное. А если ты действительно хочешь увидеть нас во всей красе, то оставайся на Ночь феникса, осталось-то каких-то пару-тройку дней подождать.
   - Что за Ночь феникса?
   - Это наш национальный праздник,- с хитрой улыбкой ответил тот.- Ты же знаешь, что гербом Бэл'Лиона является феникс. В середине цветовца у этих птиц брачный период, самки взлетают в небо и своим ярким оперением стараются привлечь самцов, особенно красиво это смотрится ночью. В Ночь феникса мы не используем гламур, косметику, драгоценности, только яркие наряды и цветы... И каждый делает то, что хочет! Примерно половина младенцев за год бывают зачаты именно в эту ночь.
   - Весело!..- согласилась я.
   - А то! Оставайся, хоть мы и не приглашаем к себе иные расы в этот день, но для тебя сделаем исключение.
   Я с подозрением на него покосилась.
   - Это ты мне так хочешь сказать, что нужно еще у вас задержаться?
   - Нет,- с жесткой интонацией ответил Оссолоэт,- Я думаю, что сегодня мы все закончим.
   - То есть?- вытаращила я глаза.- Поймаете Пророка?!
   Он молчал загадочно улыбаясь.
   - Скоро все узнаешь.
   От тропинки послышались шаги, я повернула голову и увидела Эрвиана. После вчерашнего разговора он, конечно, не воспылал ко мне братской любовью, но и на злобные взгляды я уже не натыкалась.
   - Слушаю тебя, Эрвиан,- сказал принц.
   Пришедший эльф поклонился, окинув нас недоуменным взглядом, и доложил:
   - Ваше Высочество, предатели обезврежены, но отказываются говорить. Прикажите послать за Виссаном?
   - Зачем?- пожал он плечами.- У него итак полно работы. У нас же есть еще один вариант,- и посмотрел на меня.- Иллия, у тебя нет желания поработать по специальности?
   Я сделала вид, что обдумываю предложение.
   - А какая оплата?
   - Натурой возьмешь?
   - Чьей?
   - Ну, можно его,- принц кивнул на Эрвиана. Бедный эльф побелел, потом покраснел, затем позеленел и, сменив еще два раза окрас остановился на сером.
   - А огласите весь список, пожалуйста,- попросила я.
   - Ты лучше его сама напиши, потом сочтемся.
   - А как же аванс?!..- "возмутилась" я.
   - Эрвиан, дама требует аванса,- "сочувственно" развел руками принц.
   - Ваш... Ваше...- заикаясь, попытался сказать что-то Эрвиан.
   - Думаешь, она ждет моего аванса?!- "удивился" Оссолоэт.- Дороговато... А скольких допрашивать надо?
   Помощник продолжал хлопать глазами, но, заметив, наконец, как дергаются в еле скрываемой улыбке губы сюзерена, облегченно вздохнул и бросил на меня убийственный взгляд.
   - Четверых,- ответил он.
   - Иллия, а у "внушителей" какая такса?
   - Допрос: от двухсот пятидесяти до четырехсот пятидесяти никсов, смотря по ситуации.
   Оссолоэт задумался, видать, решая, во сколько себя оценить, а потом кивнул:
   - Я тебе в долг запишу.
   - Нахал!..- беззлобно отозвалась я,- Еще кто кому запишет?!
   Он рассмеялся и, подхватив меня под руку, сказал.
   - Договорились. Идем, а то, как бы пленники чего не учудили.
   Мы вернулись к особняку. Все присутствующие у входа встретили нас выпученными глазами и отвисшими челюстями, и только Владыка наоборот сузил глаза и поджал губы.
  
   Пленники сидели на стульях посередине зала на первом этаже. Около каждого стояло по два охранника. Вид у заговорщиков был на редкость потрепанным, но в глазах стояла подозрительная самоуверенность.
   - Молчат?- весело поинтересовался принц у Зоррвиэля, входя в зал.
   - Пока, да,- кивнул тот.- Но если Владыка разрешит...- его пальцы как бы невзначай скользнули по рукоятке ножа, торчащего за поясом.
   - Это не обязательно,- отозвался Вирдирион и подтолкнул меня вперед.- Магитресса, ваш выход!
   Пленники повскакивали с мест, но бдительная стража мгновенно заломила им руки и усадила обратно.
   - Владыка!- выкрикнул один из преступников,- Вы позволите человеку копаться в наших мозгах?!
   - Позволю,- просто ответил он и, бросив на меня насмешливый взгляд, добавил:- В семье же нет секретов друг от друга!
   Под пристальными взглядами всех эльфов мне стало как-то неуютно. Вот перед людьми все было нормально, а сейчас начала краснеть. Наверное, из-за того, что парни из Академии воспринимали все такие высказывания как шутку, а эти поверили... что я с этим гадом!.. Ведь даже тени сомнения в глазах не видно. Они что действительно полагают, что он настолько неотразим?!.. Сволочи самовлюбленные!
   Оссолоэт хохотнул:
   - Я что-то пропустил?!- спросил он, оглядывая нас двоих.
   - Потом тебе все расскажут и даже покажут спину,- с показной небрежностью отозвалась я, подходя к пленникам, и с удовольствием наблюдая, как изобразить радугу лицом попытался уже Владыка. Правда, того хватило только на два цвета красный и оранжевый.
   - Какие будут пожелания?- спросила я у принца.
   - То есть?..- не понял тот.
   - Заказчик может сам выбрать, как добывать информацию. Могу "Подчинением", могу "Вытягиванием", могу просто просканировать.
   - А какая разница?
   - Ну, "Подчинение" вы видели,- начала я профессиональным тоном,- просканировать я могу его зрительные образы, а "Вытягивание" - это вынуждение объекта говорить... Нет, ни как в "Подчинении", там сами хотят говорить, а здесь... вырывании, что ли, из мозга информации... В общем, ковер советую убрать, а то пятна останутся.
   - Как я понял,- подал голос Владыка,- "Подчинение" - это безболезненный вариант, а "Вытягивание" наоборот.
   - Ну, это сильно упрощенная трактовка, но, в общем-то, верная,- кивнула я, уверенная, что сейчас закажут "Подчинение".
   Эльфы переглянулись, и лица многих исказились хищным оскалом.
   - Вы не посмеете!..- выкрикнул все тот же предатель.
   - Владыка?..- спросил Оссолоэт, плотоядный блеск в глазах у которого появился, чуть ли не первым.
   Вирдирион равнодушно осмотрел четырех затихших эльфов.
   - Предлагаю начать с "Вытягивания",- он указал на одного из преступников.- А потом "убедим" остальных сотрудничать.
   - Мм-да, что-то я в вас пропустила...- оглядывала я кивающих эльфов.- А почему именно с этого?
   Вокруг воцарилась тишина. Я обвела недоуменным взглядом всех присутствующих.
   Наконец, сам приговоренный поднял на меня глаза и с ненавистью выплюнул:
   - Потому что, ведьма, это я убил охрану и передал тебя госпоже Дорисии!
   Я рванулась вперед, но тут же чьи-то руки обхватили меня стальным кольцом.
   - Иллия, они нужны нам живыми,- услышала я голос Оссолоэта.
   - А я вам троих оставлю!- выкрикнула я, пытаясь вырваться.
   - Он же этого от тебя и хочет,- заговорил у меня над ухом Вирдирион.- Он хочет быстрой смерти,- я обмякла, понимая, что тот прав.
   - Отпусти, я контролирую себя.
   Владыка ослабил хватку, я вырвалась и пнула стул, на котором сидел это эльфийский выродок, хоть немного утешив себя видом его расквашенной физиономией.
   - Иллия?!..
   - Ты же сказала, что контролируешь себя.
   - Это я сделала вполне осознанно... Так начинаем!
   - Иллия...- Вирдирион потянул меня за руку, я повернулась:- Небольшое пожелание: пусть они доживут до конца процедуры. Не перестарайся, они будут нужны на суде.
   - Ладно...- равнодушно кивнула я и в упор посмотрела на эльфа, которого стража уже подняла с пола.- Кто послал вас сюда?
   Тот дернулся всем телом, охранники схватили его за плечи. Он вскинул голову и затрясся, голова запрокинулась, и из глаз потекли кровавые струйки.
   Долго держится... Неужели кого-то близкого прикрывает?!
   - Кто послал вас сюда?- с нажимом повторила я.
   - Принцесса Белвериль,- прокашлял он, наконец.
   От вскриков заложило уши. Слышались самые разнообразные мнения, кричали и о том, что это не правда, и о том, что это позор, и о том, что нужно допросить подробнее и даже о том, что кто-то догадывался о подобном. Не кричали только Оссолоэт, который казалось, окаменел от услышанного, и Вирдирион, который почему-то стал теребить левую мочку уха.
   - Кто такая эта Белвериль?- спросила я у Владыки, но тот не ответил и даже не посмотрел на меня.- Кто такая Белвериль?!- повторила я настойчивее, но результат был прежний.
   Я встала лицом к Вирдириону, но тот смотрел поверх меня, а так как alfi был выше меня на голову, то мои испепеляющие взгляды его не достигали. Оглядевшись, я заметила невысокий стульчик, потащила к застывшему эльфу и, встав на него, сграбастала Владыку за воротник рубашки и трясла приговаривая:
   - Кто та-ка-я Бел-ве-риль?!!..
   Уже на последнем восклицании, он оторвал от себя мои руки и, судя по выражению лица, хотел сказать какую-то резкость, но передумал и плохо скрываемой злостью ответил.
   - Принцесса Белвериль - младшая дочь короля Шеолмина.
   Оссолоэт вздрогнул как от пощечины и с такой же злостью добавил:
   - И твоя нареченная.
  
  
  

Глава 7

Тени сгущаются.

   Победитель - не тот, кто победил,
   а тот, кто при этом еще и выжил.
  
   Мастер Виссар.
  
   Что меня больше поразило, предательство члена королевской семьи или то, что Владыка помолвлен, сказать трудно. Хотя почему меня должна волновать личная жизнь этого гада?!.. Тьфу, на него!.. И этот прЫнц, что б его... не мог сказать?!! Когда я слезала со стула, то заехала локтем под дых Вирдириону и отдавила ногу Оссолоэту... конечно, совершенно случайно.
   Что, не верите?.. Вот и они не поверили, наградив меня очень недружелюбными взглядами. Допрос дальше продолжить мне не дали и даже хуже, сразу же выпроводили из зала, где находились пленники. Ушла я вполне тихо, так побунтовала для порядка, уронила люстру на заговорщиков, придавила столом Оссолоэта, Владыка, увы, от вазы увернулся. После чего с гордо поднятой головой отправилась в свою комнату, а оттуда.... Правильно под окна зала, где проходило "заседание", так даже больше услышу.
   А там уже вовсю шла "беседа"... Мне удалось услышать лишь конец фразы сказанной принцем:
   - ... так что нет смысла запираться Ра'аэль. Или нам вернуть "внушителя"?
   - Не вернете,- уверенно возразил предатель, нареченный Ра'аэлем, то самый что отдал меня Дорисии.- Побережете репутацию своей семьи.
   - Уверяю тебя, репутация мне не дороже жизни близких,- с плохо скрываемой яростью произнес принц.- Поэтому ты можешь не сомневаться, я вытрясу из тебя все, вплоть до цвета трусов твоей любовницы.
   - А тебя так интересует неглиже твоей тети?- удивился Владыка.
   Ого! А откуда такая осведомленность, ваше владычество?
   - Вы-то ей тоже не больно были верны!- прошипел пленник.
   - А ты можешь предъявить доказательства?- полюбопытствовал Владыка, таким тоном, будто собственноручно закопал всех свидетелей и сейчас полностью уверен в своей непорочности.
   Меня так и подмывало высунуться в окно и напомнить ему о служанке-пексинке.
   - Вирдирион, к этому не придирайся! Ты тоже не храмовый служка, любишь кое-что послаще морковки,- огрызнулся на него Оссолоэт.
   - Но бастардов я своим дамам не делал.
   - Все-то ты зна-а-аешь...- протянул принц насмешливо-холодным тоном.- Успокойся, Лаэлисс никто тебя воспитывать не заставит.
   - Конечно, не заставит,- вмешался пленник.- Свою дочь я воспитаю сам.
   - А вот это вряд ли!- вновь повернулся к нему Оссолоэт.- В лучшем случае тебя ждет Соляной мыс1, в худшем - Такория потребует экстрадиции, и там тебя казнят не как аристократа, а повесят за городом воронам на поживу.
   - Тогда тем более мне нет смысла откровенничать. Хотите - зовите ведьму, а сам я ничего не скажу!
   Дальше возникла пауза. Я слышала, что Владыка и принц о чем-то зашушукались, но слов было не разобрать. Однако рискну предположить: решают, как бы привлечь мои способности, но так чтоб я больше ничего не узнала.
   Ничего у вас не выйдет, любезные! Теперь уж я из вредности все из него выжму, а потом и в докладе об этом напишу. Вот уж попрыгаете, когда весь Золотой Конвент будет вашей королевской семье косточки перемывать! А потом это очень быстро разнесется по другим королевским дворам. Вот тогда и посмотрим, как будете носы задирать! Перворожденные... Незапятнанные... ХА!..
   Я стала пятиться назад, чтобы вернуться в свою комнату и там подождать, когда за мной приду. И тут в спину мне уперлось что-то острое. Я приготовилась защищаться, но сзади угрожающе приказали:
   - Руки держать на виду! Заклинание не плести! Если что, умирать будешь долго и мучительно. Медленно повернись!
   Несомненно, чужаки, иначе бы знали, что я - боевой маг, а нас нельзя убивать "долго и мучительно", пока будешь умертвлять сам раз десять сдохнешь.
   Я развернулась и оказалась лицом к лицу alfi направившим мне в грудь келс2. Точно чужаки, иначе бы знали, что тыкать таким штуками во "внушителей" опасно... для собственной жизни!
   - Имя, национальность, род занятий,- невозмутимо продолжил эльф.
   Я с досадой посмотрела на маячившее рядом светящееся острие, потом перевела взгляд на еще пять таких же находившихся в руках других эльфов, стоящих за проводившим допрос. Все были в полной темно-красной броне, из легкого сплава, на шеях висели большие медальоны (рубиновые!), скорее всего имеющие цеховую значимость. Не было только шлемов, вместо них нижнюю часть лица, нос и рот, закрывали пластины.
   Келсы были добротные, изготовленные по всем канонам: мифрила и серебролита мастера не пожалели, да и маги с алхимиками свою работу прекрасно выполнили. Любой из наших Темных Инквизиторов от зависти бы удавился. В другое время бы полюбовалась, а так... Как все некстати!..
   - Убери от меня это,- отмахнулась раздраженно я.
   Он моментально ткнул мене в правое плечо келсом и с нажимом повторил:
   - Имя, национальность, род занятий. Отвечать четко на вопросы.
   Какого?.. Скосилась на уколотое плечо, по салатовому рукаву расплылось небольшое кровавое пятнышко. В голове предупреждающе взвыли щиты. Острие вспыхнуло ярче, и я моментально отпрыгнула назад, понимая, что атаку сейчас повторят, приняв реакцию щитов за готовящееся заклинание.
   - Вирд!!!- заорала я, возводя над собой "Грозовой купол". Эльф сунулся было ко мне, прогремел раскат грома и по келсу шибануло молнией.
   Так, сами виноваты и нечего на меня так злобно пялиться! Еще ваше счастье, красноперые, что в меня зелья только пара капель попало да щиты предупредили, а то сгребала бы прислуга в совочек пепел от ваших мозгов.
   - Стоять!- донеслось из окна.
   Ну, наконец-то!
   С подоконника спрыгнул Владыка, за ним Оссолоэт и прочие. Надеюсь, пленников хоть кто-то остался охранять?
   Вирдирион быстрым шагом прошел мимо меня и стал помогать подниматься пострадавшему эльфу.
   - Тирриол, как ты?- Вот ведь, зараза, нет бы сначала о девушке позаботиться!
   - Все в порядке, Владыка,- мужественно солгал тот.
   - Что у тебя опять случилось?- обреченно спросил Оссолоэт и застыл, разглядев эльфов в красном.
   - Все без изменений: эльфы нападают, я защищаюсь - в общем, да здравствует стабильность!- ответила я, наблюдая, как принц буравит Владыку странным взглядом полным негодования.
   Ударенного молнией подняли и отвели в сторонку. Ему еще повезло, что келс поглотил большую часть разряда.
   - Что здесь случилось?- спросил Вирдирион у другого эльфа.
   - Мы попросили человеческого мага представиться, а она в ответ начала атаковать...
   - Так, минуточку, не надо перевирать события,- прервала я его "исповедь несправедливо обиженного".- Все было не так...
   - Пока я говорю не с тобой,- бросил мне Владыка.
   - А потом тебе и не надо будет со мной говорить, все выводы ты сделаешь со слов своих подчи...
   - Не могу поверить!- прорвало Оссолоэта, я аж подпрыгнула от неожиданности.- Ты вызвал Ликв...
   - Кхммм!..
   Он просил быстрый взгляд на неожиданно "простудившегося" Вирдириона, потом на меня и, вздохнув, исправился:
   - ...Личную Гвардию. Зачем они тебе?
   - Значит, нужны,- лаконично прояснил Владыка.
   - Нам ты не доверяешь?!- искренне поразился тот.
   - Если бы на кону стояла только моя жизнь, я бы рискнул, но теперь речь идет обо всем моем народе.
   Оссолоэт недоверчиво фыркнул и покачал головой:
   - Я не даю своего разрешения на их пребывания в Бэл'Лионе. Связывайся с дедом. Иначе им придется уйти.
   - Раз ты так решил...- с таким же непробиваем равнодушием, ответил Владыка.
   - А что, эти ребята так опасны?- подала я голос, чтоб уж совсем обо мне не забыли.
   - Весьма,- ответил принц, глядя на упомянутую Гвардию исподлобья.
   - То-то они в намордниках... Чтобы не кусались?
   Эльфы в темно-красной броне попытались испепелить нахалку взглядом но, не преуспев, наверняка, внесли мое умерщвление в свое расписание на ближайшие дни.
   Оссолоэт довольно хмыкнул и немного расслабился, зато подобрался Вирдирион:
   - Тебе обязательно нужно было затеять свару? Без этого ты не могла?
   - Могла... но не сумела. А вообще они сами виноваты нечего было в меня келсом тыкать.
   - Они на задании. Это их обязанность проверять всех незнакомых магов. Надо было потерпеть и, спрятав свою гордыню в... Куда подальше в общем, и спокойно ответить на все вопросы.
   - Спокойной, говоришь?!.. Ты такой болван только по вечерам или в принципе?- Темно-красные задохнулись от возмущения при таком святотатстве, и только Зоррвиэль с охраной остались невозмутимы, подавая им успокоительные знаки.- Если сам не потрудился изучить все особенности этого оружия, хоть у ликвардии спроси: почему нельзя использовать келсы на "внушителях"?
   Возникла пауза, грядущая перерасти в трех часовой антракт.
   - Вы все не знаете?- высказала я свою догадку.
   - Я знаю.- У окна стоял магистр Арвисиан, который куда-то отлучился еще с утра и, видимо, только что вернувшийся.- Прошу прощения, но я останусь здесь. Возраст у меня уже не тот, из окон прыгать. Госпожа Иллия абсолютно права... Что делают кеслсы?- судя по взгляду, вопрос предназначался темно-красным.
   - Блокируют магию,- ответил один из них
   - Глупец!- закатила я глаза.
   Маг нахмурился и, похоже, был полностью согласен с моей характеристикой.
   - Они не блокируют магию, а на какое-то время нейтрализуют связующе компоненты. То есть зелье как бы одурманивает мага и тот не может соединить вербальные и силовые звенья в одно заклинание.
   - Ну, я про это и говорил,- отозвался "глупец".
   - Нет, не про это!- жестко сказал эльф.- Зелье, находящееся в лезвиях, не дает составить заклинание, но "внушители" это другое... У ментальной магии нет вербального компонента, чистая Сила и сознание заклинателя как направляющее. Келс "искривляет" проводник и как выплеснется магия неизвестно. Не надо так злорадно ухмыляться...
   Я "сочувственно" оглядела довольные физиономии эльфов, которые, конечно же, решили, что такие всплески вредны мне.
   - Не лыбтесь, послушайте, что знающие эльфы говорят. Видать, сталкивались, магистр?
   - Что, так по мне заметно?- невесело усмехнулся тот и присел на подоконник.- Когда-то и я состоял в... Личной Гвардии. Однажды мы встретили мага, который не захотел отдавать... не захотел подчиниться нашим требованиям... И мы не дали ему закончить плетения "Подчинения" проткнув тремя келсами.
   - ...твою мать!- прокомментировала я результат тех усилий.
   - Мы тоже были не знакомы с такими особенностями способностей "внушителей"... Меня единственного и откачали, кстати, тот же маг, остальные стали живыми зомби.
   - Перебор...- пояснила я.
   Эльф кивнул и с горечью продолжил:
   - Тот человек был не виноват. Мы сами выпустили на волю неуправляемую Силу. Хорошо еще, что рядом больше никого не было. А теперь представьте, что бы было, если бы госпожа Иллия потеряла контроль над своими способностями. Пострадали бы десятки...
   - Почему нам о таком факторе ничего неизвестно?- спросил Владыка.
   - Мы редко встречаем "внушителей".
   - Это плохая отговорка.
   - Какая есть,- развел руками маг,- Ваш отец, Владыка Лоусолир, запретил упоминать этот случай в истории... Так как... Это был.... Из-за того маг - "внушителя"...
   - Это мы обсудим позже,- прервал его Владыка,- а сейчас давайте вернемся к насущим проблемам. Оссолоэт, если ты закончил на меня дуться, свяжись с королем обрисуй нашу ситуацию и узнай его остановку.
   Оссолоэт хотел что-то возразить, но передумал и вернулся в особняк, правда, с очень недовольным видом.
   - Теперь давай разберемся с тобой,- поощрил он своим вниманием мою скромную персону.- Какого... беса, ты здесь делала?
   - Если скажу, что ночным воздухом дышала, поверишь?
   - Нет.
   - Тогда придумай сам что-нибудь, у меня творческое вдохновение кончилось.
   - Подслушивала?
   - И подсматривала,- было бы глупо отпираться от очевидного.
   - А совесть не замучила?
   - Не успела, мое любопытство благополучно придушило ее с моего полного одобрения.
   - И как же ты теперь без совести?
   - Нормально. Ты-то как-то живешь.
   - Владыка, почему вы терпите такое отношение?- с негодованием выговорил подбитый молнией эльф.
   - Судьба у меня такая,- мрачно ответил тот.
   - Кстати, госпожа Иллия, а вы знаете о существовании Договора Каэсса?- обратился ко мне магистр Арвисиан.
   Владыка и остальные alfi насторожились.
   - Нет. Что такое каэсс?
   - Не что, а кто. Один из наших правителей, прадед Владыки Вирдириона.
   - Ага, и о чем он договорился с людьми?
   - Не только с людьми, со всеми разумными расами. О том, что если кто-то из их представителей узнает слишком много о нас, и это будет представлять угрозу...
   - Магистр, об этом она еще не знает,- прервал его Вирдирион.
   - Тогда, прошу прощения, мне показалось обратное...
   - А что вы тогда можете сделать? Убить любопытного? Слушайте, а не для этого случайно служит ликвардия с келсами? Ведь если я не ошибаюсь, договор составляли маги, простому обывателю до вас не дотянутся. А кто решает, как много узнал индивид?
   - Слишком много вопросов,- поморщился Владыка.- Главное, я ни на один не собираюсь отвечать.
   - Почему?
   - Не хочу.
   - И как тебя, заразу, подданные терпят?
   Ни подданные, ни Владыка не ответили на мои вопросы, наградив косыми надменными взглядами, тем самым в очередной раз, пробудив мою стервозную натуру.
   Пакостить я решила начать сразу же. Что время зря терять?
   - Скажите, а почему у вас броня такого странного цвета?- прицепилась я для начала к Гвардии.
   - Ничего странного,- буркнул нехотя один из них.- Это рубиновый цвет. Рубин - камень Владыки, а мы его Гвардия.
   - Мне, если честно, это цвет напоминает о вареных раках,- задумчиво сказала я.- Даже кушать захотелось. Да не смотрите на меня так. Вас есть никто не собирается. Я вообще очень брезглива в еде.
   - Так, всем успокоиться!- вмешался Владыка, пресекая первые недовольные вопли из-под пластин.- Эссус, заменишь Тирриона. Продолжайте патрулирование. Иллия, отойдем-ка на пару слов...
   - Как, только на пару?- обиженно надула я губы.- А как же ода или баллада?.. Ну хотя бы стишок какой-нибудь убогонький продекламируй!
   Тот в ответ одарил меня тяжелым взглядом, в котором явно читалась матерная сложноподчиненная конструкция.
   - Какие пробелы в образовании,- удручено покачала я головой, намериваясь уйти.
   Он схватил меня за руку, чуть повыше локтя, и с силой дернул, чуть ли не волоком потащив за собой. Вот бес! Синяки наверняка останутся, ненадолго конечно, но все равно приятного мало.
   - Мне твоя прядь напоминает молодящуюся тетку пытающуюся скрыть седину, но я же молчу!
   Что-о-о!!! Ах, ты сволочь!!!
   - Помогите!!!- заголосила я.- Убивают!!!
   Вирдирион вздрогнул, сбился с шага, и я врезалась ему в спину. Так, теперь еще и нос будет разбит!
   - Что за крики? - послышался удивленный голос Оссолоэта, я взглянула вверх и увидела его на балконе, над нами. Вместе с ним высыпали еще около пяти эльфов, из окон также торчало штук десять и несколько в дверях (и откуда их здесь столько?).- Кого убивают-то?
   - Владыку!- злорадно объявила я, метнув в указанного молнией... которая разбилась о щит.
   Как из-под земли около нас вырос магистр Арвисиан.
   - Прекратите это безобразие!- потребовал он, тяжело дыша. Похоже, и, правда, из окна прыгал.
   - Магистр!- взмолилась я,- Не мешайте! Ему все равно ничего не будет, а я хоть душу отведу!
   - Госпожа Иллия, это уже переходит все границы...
   - Она давно их уже перешла,- непочтительно перебил мага Вирдирион и, вытянув руку, разрушил щит.- Ну, давай. Вперед!
   Я злорадно оскалилась и метнула в него очередную молнию, которая естественно растворилась, не принеся мне ожидаемого результата. "Воздушный веер" и "Силовая волна" не преуспели также. Я начинала чувствовать себя дурой, так как за спиной стало слышаться сдавленное хихиканье, а моя "жертва" принялась еще и глумиться.
   - Госпожа Иллия, по-моему, вы промазываете. Попросить магистра Арвисиана установить рядом подсветку?.. Ну хотя бы поближе подойдите. Не бойтесь, как видите, я без намордника, значит, не кусаюсь.
   Ближе я подходить не стала, наоборот отступила на пару шагов и вырвала "Железной клешней" из земли стоящую неподалеку лавочку. Вот теперь смешки стихли и послышались предостерегающие вскрики. Мое метательное оружие просвистело над головой оппонента, который успел-таки благоразумно залечь в траве. Следующими полетели куски земли и небольшие деревца.
   - Госпожа Иллия, успокойтесь!- опять закричал маг.
   - Не вмешивайтесь, магистр,- насмешливо посоветовал Оссолоэт.- Милые бранятся, да под одно одеяло ложатся.
   Кустик жасмина взмыл вверх подобно дракону и рухнул на шутника, как на вожделенную принцессу... или на принца, драконы тоже разные бывают.
   Принц выдал нечто нецензурное, по-моему, из гномьего лексикона, и пока я удивлялась его разносторонности, мне об голову разбился ком земли.
   - Не отвлекайтесь, госпожа ведьма, не отвлекайтесь...- донесся до меня голос Владыки.
   Убью, мерзавца!
   Отплевавшись от земли, и протерев глаза, я заметила будущего подопечного некроманта исчезающего в одной из темных аллей.
   - Никому не вмешиваться!- услышала я из мглы все тот же самоуверенный голос.
   Сначала мне показалось, что он намеревается смыться с разборки, но потом поняла, что тот просто переносит действие туда, где нет зрителей.
   Аллея встретила меня светом единственного фонаря и издевкой, которая сочилась из голоса ее единственного гостя:
   - Ай-яй-яй, что бы сказала твоя подруга друидка, увидев, как ты обращаешься с зелеными насаждениями?
   - Помогла бы. Она вообще теперь на вас, эльфов, зуб имеет за убийство сокурсников.
   - Может, поговорим?- вполне миролюбиво предложил эльф, наблюдая, как около него постамент с мраморной вазочкой начинает дрожать и шататься.
   - Ага, конечно. Сейчас прибью, потом позову Малика и поговорим.
   - Какого Малика?- нахмурился он.
   - Некроманта.
   - Не прибьешь.
   - Это почему?- растерялась я и даже вазочку оставила в покое.
   - Добрая ты.
   - Кто тебе такую глупость сказал?
   - Лиссаура Роу, когда рассказывала, как ты о ней заботилась.
   - Ты себя с Лиссой не равняй: о ней я заботилась, а тебя придушить готова.
   - Подойди и придуши,- просто ответил он и даже руки в стороны развел в приглашающем жесте.
   Я несколько смутилась и окончательно убрала магию.
   - Сволочь ты! Ты даже не представляешь, как появилась эта голубая прядка и что она скрывает!
   - А ты не знаешь, что означает рубиновый цвет для тех ребят, и чего им стоило добиться звания Лик... Стать моей Гвардией!
   - Что приняли обет целомудрия?
   Впервые лицо Владыки исказила хоть какая-то эмоция - злость.
   - Почти угадала,- выдавил он в ответ.
   Мне не понравились это чувство ни в его голосе, ни в мимике. Стало очень неуютно, я шагнула назад, стараясь укрыться от ледяного взгляда. Казалось, что теплый ночной воздух пропитался холодом, который источал взор Вирдириона. Я моментально покрылась мурашками и обхватила себя за плечи, пытаясь согреться.
   - Что ты куксишься?- покосился на меня Владыка, уже почти справившись с эмоциональным выплеском.
   - Очень... холодно,- договорила я шепотом, пронзенная внезапной догадкой.
   Я сделала нужные пасы и накрыла его "Грозовым куполом".
   - Ты что?..- отшатнулся alfi.
   - Не двигайся, щит сломаешь!- предостерегла я, готовя следующее заклинание.
   - Иллия?..
   - Здесь неви...
   Холод!.. Чистый лед!.. Рядом! Я дернулась в сторону и...
   Бабуля!!! Больно!..
   Хоро-о-оший удар... Был рассчитан в сердце. Тогда бы не оправилась, но я сдвинулась, и лезвие ушло ниже.
   - Иллия?!!.. СТРАЖА!!!- донесся сквозь шум в ушах вопль Владыки.
   Я пошатнулась и стала оседать, не сводя взгляда с торжествующего лица эльфийки, которая проявилась после контакта со мной.
   - Тебе привет от хозяина, ведьма!
   - Как ты его хреново передала,- прошипела я, зажимая рану ладонью.- Может, плохо расслышала?
   В раскосых глазах эльфийки полыхнуло темное пламя ненависти.
   - Не сомневайся, я доведу дело до конца!- уверенно сказала она, паскудно усмехаясь.
   Рядом возник Вирдирион и, ухватив за руку с кинжалом, вывернул несостоявшейся убийце запястье.
   - Поздно, alfi! Слишком поздно!- продолжала та злорадно скалиться.
   Откуда такая уверенность? Сердце не задето, а регенеративные способности у меня очень мощные, даже Бессмертнику могу фору дать. Так что, я еще станцую на твоих похоронах, тварюга!.. Почему так пить хочется?.. Губы пересохли...
   - Зачем ты вышел из-под щита?- спросила я нежданного защитника, скрючиваясь на земле.- Умереть захотелось?
   - Нет, но и как тебя убивают, я тоже не намерен был смотреть.
   - Осторожнее, здесь другие... Сейчас... Нужно "Рассеивание"...
   - Владыка!!!
   Ликвардия?!.. Ну, слава Небесам! В глазах стало темно. Рана не просто горела, она волнами разгоняла боль по жилам. Что-то не то!.. Что-то не так!.. Я уже ничего не слышала, тяжело дыша и стараясь проглотить огненный ком, в который превратился воздух. Желудок скрутило... Неужели!..
   ЯД!!! Кинжал был отравлен! Вот отчего та сучка так самоуверенна!
   Кто-то схватил меня за плечи и поднял, перевернув на спину. Я конвульсивно дернулась, пытаясь сдержать желудочные спазмы, но не смогла.
   - Что с ней?!!- послышался изумленный возглас Оссолоэта, значит и он уже здесь.- Желудок же не поврежден!
   - Отойдите, Ваше Высочество,- знакомый голос, но не могу вспомнить чей.
   Нужно предупредить о невидимках... Нужно...
   Чьи-то руки раздирают платье и изучают рану... Это не так больно... больнее просто не может быть. Глаза открыты, но все что могу разобрать размытые цветные пятна, и это не от слез.
   - Руки держать на виду! Заклинания не плести... - доносится до меня. Складно работаете, красноперые!
   Рану видимо пытаются зажать какой-то тканью, потом к лицу прикасаются чьи-то руки.
   - Она вся горит! Почему?..
   - Не мешайте, Ваше Высочество!
   - Сделайте же что-нибудь, магистр, она же истечет кровью!
   - Если бы вы, Владыка, соблаговолили не сжимать так девушку в объятьях, мне бы удалось колдовать.
   Меня опускают на землю.
   - Странная рана...
   - Яд...- стараюсь прокашлять я, получается невнятный хрип.
   - Что?- голос Вирдириона стал четче, наверное, он наклонился ближе ко мне.
   - На кин-нжале... бы... яд...- последнее слово я уже прошептала только губами, но он услышал.
   - Кинжал отравлен!- громко озвучил Владыка.
   - Gipi'lat gjkay!- произнес мое любимое высказывание голос принца.
   "Наглый плагиат!"- хотела сообщить я, но язык, казалась, распух и не мог шевелиться.
   - Гадина!- послышался визг пексинки (и она тут?).- Мерзкий выкидыш грязи!- потом раздался звук глухого удара.- Отпустите меня! Я ей шею сверну! Никто не смеет трогать моих подопечных!
   Голоса стали глуше, глаза, похоже, закрылись окончательно, но мозг продолжал работать.
   Ну почему я не могу потерять сознание как все нормальные девицы?! Пусть я ничего не видела и почти ничего не слышала, находясь в каком-то полузабытье, но боль осталась со мной и никуда не исчезла. Меня куда-то несли, что-то колдовали над раной, вливали в рот терпкую жидкость... Временами я все-таки проваливалась в какой-то беспросветный омут, но боль неизменно возвращала меня в мое бренное тело.
   - Потерпи... Я скоро...- прошептал мне знакомый голос, и прохладные пальцы скользнули по пылающей коже щек.- Не смей умирать!
   И снова гул далеких голосов, мрак и боль... боль... боль... Вновь перевязки, холодные компрессы, магическое лечение, теперь уже горьковатый отвар и заново повязки... Да когда ж это закончиться?!..
   - ... Иллия... слышь меня... не спи!.. ...ышь ...ня!..
   Другой мужской голос. Он звучит более четко на фоне остального шума, с характерной командной ноткой. Где-то я уже слышала его... Чем дольше стараюсь вспомнить тем хуже себя чувствую. Вновь начинаю погружаться в беспамятство.
   - ...Иллия!..- голос выдергивает меня из спасительного забытья и судороги боли опять пробегают по телу.
   Так повторяется каждый раз, Этот голос становится мне ненавистен, он не пускает меня в счастливую обезболивающую безмятежность.
   -... Слуш... меня!.. ...лзя спать!..
   Нет! Не могу больше!
   Дайте умереть спокойно, сволочи!
   Внезапно яркий свет разгоняет тьму... Он манит, зовет, тянет к себе... Я иду... лечу... Боли больше нет! Наконец-то! Как хорошо!.. И вдруг начинаю падать... Я падаю, проваливаюсь в этот свет, так быстро, что уже почти не слышу опостылевшего голоса зовущего меня. Мне так хорошо!
   И тут начинаю понимать, что больше не слышно ни гула остальных голосов, ни прикосновений лечащих рук, ни чужой магии... После этого приходит страшное осознание очевидного... Я умираю...
   Нет, так дело не пойдет! Готова еще помучиться!..
   Эй, я же пошутила! Я хочу жить!!! Слышите меня там?!... Кто-нибудь?!.. У меня столько дел недоделанных осталось: поймать Пророка, прибить Лазаола, сказать всем эльфам, что о них думаю...
   Начинаю падать быстрее... Яркий свет начинает наполняться какими-то образами. Появляются очертания неясных фигур впереди.
   Нет! Подождите, так нельзя!.. Не сейчас!.. Я, можно сказать, почти собралась влюбиться!.. Я НЕ ХОЧУ УМИРАТЬ!!! Хочу обрести любимого мужчину! Хочу замуж! Хочу родить ребенка!.. Лучше трех или четырех...
   Внезапно падение прекратилось. Я запрокинула голову: огромная серо-белая воронка кружит надо мною, а вокруг пустота. Кругом лишь белый туман... Но там за этой белесой мглой кто-то или что-то есть. Странные эфемерные силуэты мелькают вокруг меня. Нечеткие, размытые грани... Но вот призрачные фигуры начали обретать формы. Одна приблизилась ко мне, если протяну руку, то смогу коснуться.
   Мне страшно? Нет, скорее любопытно. Тень мечется, прыгает, скачет как... Образ стал резче, отчетливее... Ребенок?!.. Не может быть?! Щуплая фигурка в белоснежной рубашке, камзол нараспашку, темные волосы затянуты сзади в небольшой хвостик, но челка все равно упрямо сползает на глаза цвета васильков, ямочка на подбородке, в руке зажата игрушечная лошадка. Он так всегда любил лошадей!..
   - Ки... Кирилий?!- шепчу я и протягиваю руку, пальцы проходят сквозь плечо.
   Он не отвечает, просто удивленно смотрит, как бы не понимая, почему его младшая сестренка стала старше него.
   Проявляется другая фигура. Роскошное платье цвета фуксии, скромный вырез, золотая брошь в виде букета незабудок, темные волосы уложены на голове короной кос, темно-карие глаза смотрят так ласково и печально. Она держит на руках малышку в нежно-розовом одеяле, на головке чепчик. Он великоват и закрывает личико, но она сама его сшила и гордилась этим.
   - Мама!!!- она молчит и улыбается.
   Из белого тумана ткется последняя фигура. Высокий, подтянутый, красивый... Красный мундир сидит на нем как влитой. Светлые волосы, так похожие на мои, заплетены в длинную косу, ярко-синие глаза смотрят с нежностью и гордостью. Он подходит и обнимает любимую женщину за плечи, манит сына, тот подбегает и прижимается к отцу.
   - Папочка!..- я хочу заплакать и не могу, нет слез. За меня плачет мама.
   Губы отца начинают шевелиться:
   - Малышка!.. Ты не торопись...- голос летит как бы издалека, но он мне знаком, я помню этот тембр.- Не торопись... Мы подождем тебя. Сколько надо, столько и подождем...
   - Вернись! - это другой голос, тот, что терзал меня ранее. Он раздается откуда-то сверху, и я не могу противостоять зову.
   Свет бледнеет и начинает разливаться серая мгла. Я уже не вижу мою семью, все заволокло дымкой. Что-то дергает меня и несет вверх.
   - Живи за нас...- несется мне вслед.
   И снова тьма, но боли уже нет...
   Я открываю глаза, хрипло вскрикивая, и из глаз брызгают слезы. Мама... Папа... Кирилий... Снежа... Что это было?!..
   Надо мною резной потолок и много свечей. Они парят в воздухе, разливая в воздухе странное благовоние.
   Пытаюсь пошевелить рукой, пальцы касаются чего-то твердого, я лежу на полу. Рука скользит дальше, натыкаюсь на борозды. Исследую их, похоже на руны... Это "возвращение", рядом руна "духа", а затем... "смерть"...
   - Ну ты даешь, подруга!- слышится откуда-то справа восхищенный и уставший голос.
   Хочу повернуть голову и не могу, она как свинцовая. Наконец, удается перекатить ее вбок. Вокруг также полно свечей. Меня, что хоронить собирались? Пытаюсь сфокусировать взгляд на фигуре рядом. Она придвигается ближе.
   - Малик?!!- голоса нет, только шепот, но и он полон удивления.
   - Он самый!- жизнерадостно объявил тот.- Ох, и заставила ты всех подергаться! Укуси меня мертвяк, если бы сам тебя не вытаскивал, ни за что бы не поверил, что оттуда можно достать!- Он поднялся и принялся тушить свечи, все еще качая головой и усмехаясь своим мыслям.- В Обители мне не поверят, да я сам себе почти не верю! Нас всегда уверяли, что если душа достигает... Впрочем, тебе это неинтересно, главное, что ты жива! Хотя если бы твой эльф не догадался!..
   - Какой эльф?!- срывается с губ недоуменный шелест.
   - Тьфу!.. Совсем разболтался! Пойду, позову остальных. Надо тебя на кровать перенести.
   Я попробовала приподняться, но даже не смогла поднять рук и в бессилии что есть мочи вышептала:
   - Какой эльф?!!- но он не услышал или притворился, что не услышал.
   Донеслись приглушенные голоса, потом раздались торопливые шаги. Первым подскочил магистр Арвисиан.
   - Невероятно!- воскликнул он.- Молодой человек, примите от меня извинения и восхищения вашим талантом!
   - Благодарю,- отозвался Малик.
   - Иллия, как ты?- неожиданно появился передо мною Оссолоэт.
   - Пока не знаю.
   - Что?- наклонился он ближе.
   - Пока не знаю!
   - Так бывает,- деловито пояснил некромант,- через сутки голосовые связки придут в норму.
   - Значит, с ней все будет в порядке?- услышала я голос короля. А он-то здесь откуда? И где это, здесь?
   - Точно поручиться не могу,- ответил Малик со смешком.- У нее же, судя по всему, шило в заднице!
   Я хотела ответить, что-то возмущенное, но тут поняла, что кого-то не хватает. Пробежала взглядом по толпящимся невдалеке фигурам, пытаясь узнать знакомые очертания.
   - Вирдирион, подойди,- хохотнул принц,­- а то девушка сейчас глаза вывихнет.
   И вовсе я его не искала! С чего это он так решил?! Так думала, вдруг прибили, а не участвовала!
   Он подошел, почему-то пошатываясь, и сказал:
   - С возвращением.
   - Спасибо. А ты что такой бледный? Задели, что ли?
   - Нет,- покачал тот головой,- из наших пострадала только ты.
   Я скептически нахмурилась.
   - Он трое суток из седла не вылезал. Сюда спешил,- насмешливо доложил Оссолоэт.
   Вирдирион бросил на него хмурый взгляд, но высказаться не успел.
   - Так, господа давайте не будем переутомлять девушку. Ей нужно выспаться и набраться сил,- подал голос придворный маг.- Нужно перенести ее на кровать.
   - Но я не хочу спать. Выспалась уже.
   - Иллия, мне не хочется тебя пугать,- заговорил Малик, что-то упаковывая в черный ларчик,- но ты не спала... Ты умирала.
   В общем-то, это и так было понятно, но в его устах это звучало особенно зловеще. Поэтому я безропотно разрешила переложить себя (в четыре руки несли: король, принц, Владыка и Исиан... красота!) на кровать, но от снотворного отказалась.
   - Мне его нельзя,- пояснила я, пресекая поток возмущения.- Если мой организм решит, что нужно спать, то я засну, если же нет, значит, так надо. Кстати, повязку тоже надо снять.
   - Она что, бредит?- нахмурился магистр Доминион.
   - Не должна,- отозвался Малик.
   - Если мне разрешено будет сказать...- послышался неуверенный голос.
   - Да, Эрвиан...
   - Мой брат тоже никогда не бинтовал раны и старался меньше спать, объясняя это тем, что так все заживет быстрее. Если я не ошибаюсь, то она завтра еще и на ноги встанет.
   - Не ошибаешься,- сделала я попытку кивнуть.
   - Но это невозможно! Нельзя с таким серьезным ранением!
   - У регенераторов свои понятия о ранах и их лечении,- возразил Эрвиан.
   - Пойдемте, господа,- еще раз всех окликнул магистр Арвисиан.
   Эльфы стали уходить, а я вспомнила о недавно тревожащем меня вопросе.
   - Постойте, а где мы сейчас находимся?- остановились и обернулись все, но ответил, точнее, переспросил, король.
   - Прости, не поняли?- Я терпеливо повторила свой вопрос.- В Кен'Атаре,- ответил тот и потупился, видимо понимая, каким будет мой следующий вопрос.
   - А как же орден?- не стала я его разочаровывать.
   - Какой орден?.. Нет никакого ордена,- усиленно захлопал глазами принц, так же подошедший ближе.
   Я заподозрила неладное. Если бы все прошло, как планировалось, мне бы с гордостью сообщили о поверженных врагах, а так...
   - Пророка поймали?- спросила я взыскательным тоном, как начальник с подчиненных.
   "Подчиненные" потупились и начали усиленно переглядываться, в поисках козла отпущения, на которого можно было все свалить. "Козел", на котором сошлись все взгляды, немного помялся, но ответил:
   - Нет. Надеемся, что кто-то из арестованных укажет на него.
   - А давно причастных к заговору арестовали?- поинтересовалась я все у того же коз... то есть короля.
   - Вчера утром.
   - И их до сих пор не допросили? Вы что, идиоты?!- зашипела я на них.- Они же уже обо всем договорись, и правды нам не узнать!
   Магистр Арвисиан открыл, было, рот, видимо для замечания о моих манерах, но Вирдирион чуть качнул голову, давая понять, что нечего обижаться на больных, на голову, людей, и тот промолчал.
   - Они ни о чем не договорятся,- попытался оправдаться за всех Оссолоэт.- Все сидят под домашним арестом, под охраной.
   - Под каким арестом?!!- сквозь шепот у меня прорезался первый звук, очень напоминавший визг гарпии.
   Эльфы поморщились и с досадой покосились на принца, тот понял, что сболтнул лишнее и прикусил губу.
   - Иллия, сейчас не время это обсуждать,- успокоительно заговорил король, явно чувствующий себя неуютно под моим горящим праведным гневом взглядом.
   - А когда мы это будем обсуждать? Когда меня убьют?.. Или когда вас... всех? Лично мне предпочтительнее второе. Тогда я позову Малика и с чистой совестью поинтересуюсь, какие цветы на могилки вы предпочитаете? Больше потому что вряд ли чем-то смогу помочь!- монолог был слишком длинный, и последние слова я опять произносила лишь губами, впрочем, кто хотел меня понять - поняли.
   Король на несколько секунд прикрыл глаза, пытаясь взять себя в руки и найти нужные слова, но потом сдался, и устало сказал:
   - Поправляйся, потом поговорим,- и быстро вышел из комнаты. Следом за ним ушло еще несколько эльфов, видимо охрана.
   - Иллия, я, конечно, могу понять твои чувства,- заговорил Оссолоэт, как только за его дедом закрылась дверь,- но сама подумай, ты только что спросила, почему он не арестовал собственную дочь.
   - ...Которая состояла в заговоре против собственного отца,- продолжила я.
   - Да не против отца!- он сел на край моей кровати спиной ко мне.- А против...
   - ...Будущего мужа,- это уже добавил Вирдирион.
   - Да подожди ты!..- с досадой махнул на него принц.- Надо же подробно разобраться.
   - А тебе еще мало фактов?
   - Бес тебя подери, Вирдирион! Я всегда знал, что ты не больно-то горишь желанием жениться на моей тете, но зачем так ее унижать?
   - Что-о-о?! Я ее унижаю?!
   Принц судорожно сглотнул, я, если честно, тоже попыталась, но в горле пересохло. Он не кричал, не угрожал, даже не матерился, просто так изменил тембр голоса до какого-то свистящего шипения, что и демон мог облысеть со страха.
   - В общем, так,- продолжал он, прищурив глаза,- если я узнаю, что она приложила руку к вызову демона, и все демонические дыры около нашего... дома дело ее рук - мы разорвем все отношения с Бэл'Лионом.
   Все ахнули, магистр Доминион схватился за сердце, Оссолоэт резко встал и сжал кулаки.
   - Вы не сможете без нас,- проговорил, наконец, он, но в тоне слышалась неуверенность.
   - Вы тоже, но у нас есть выход... Нас примут и лиственные, и морские, и даже темные собратья.
   - Владыка, вам нужно обсуждать это с королем Шеолмином, а не с наследником,- вмешался придворный маг Бэл'Лиона.
   - Я думаю, ваш правитель догадывается об этом, поэтому избегает меня,- он бросил предупреждающий взгляд в сторону Оссолоэта,- и не пытается оправдать передо мною свою дочь... Иллия, поправляйся,- после чего ушел. За ним ушли и остальные старшие, включая мага.
   - Ваше Высочество...- начал магистр Доминион.
   - Магистр, не надо!- наследник предостерегающе поднял руку.- У него гордость взыграла, но и у нас есть собственная гордость. К тому же я прав, он всегда бегал от свадьбы.
   - Уж кто бы говорил?!- возмутился маг.- Сами-то?! Его Величество два раза выбирали вам невесту и оба раза вы придумывали какие-то нелепые отговорки. В результате, теперь две очень могущественные семьи не совсем лояльны к короне. И когда это все закончится?..
   - Когда я сам себе выберу невесту,- ответил принц.- Моих родителей поженили династическим браком. Особого счастья это не принесло никому... особенно детям.
   - Не будьте ребенком, принц!- строго одернул его маг.- Правитель в первую очередь должен думать о благополучии страны, а уж потом о своем.
   - Я считаю, что когда благополучен король, благополучна и страна.
   - Не всегда. Вот возьмем, к примеру, Такорию и ее короля Иоанна...
   Я как раз начала дремать под лекции мага, но при упоминании родственников моментально проснулась.
   - Данный король был абсолютно счастлив, подмял под себя все законы, даже Золотой Конвент заставил замолчать, а страна была в упадке. Это говорит о том, не обижайтесь госпожа Иллия, что правитель он был никудышный.
   Я почти не обиделась, но шпильку вставила:
   - Зато у нас королева была хорошая. Ее даже эльфы оценили. Я Эсфирь имею в виду, ей баллады посвятили... памятники поставили.
   Магистр застыл с открытым ртом, а Оссолоэт закашлялся, пытаясь скрыть смешок.
   - Ох, и язва же ты!..- хмыкнул он.- Давай, исцеляйся. Завтра мы тебя навестим.
   Последним вслед за принцем и магом меня попытался покинуть Малик, насмешливо погрозив пальцем:
   - Не вздумай пока умирать.
   - Ты откуда взялся?- прошелестела я ему в спину.
   - Нашли, доставили, заставили,- отозвался тот, улыбаясь.- Ты, говорят, им про меня рассказывала!
   Когда это?.. Ах, да... Упоминала при Вирдирионе.
   - Малик?..- поманила я его ближе.
   Он замялся, будто догадываясь о моем вопросе, бросил взгляд на ждущих в проеме эльфов, потом уверенно закрыл перед ними дверь и все-таки подошел.
   - Что отдал?
   - То есть?.. Да не сверкай глазищами!.. Ты же маг, сама знаешь, какова плата за такое.
   - Я-то знаю... Но не верю, что ты решился на "такое" ради малознакомого человека.
   - Может, я влюбился с первого взгляда.
   - Тогда как честный человек - обязан жениться.
   - Зачем такие угрозы?!- "ужаснулся" тот.- Сам все расскажу.
   - И?..
   - Я же не ваши некроманты... Расплатиться могу и чужой энергией, что, собственно, и сделал.
   - Кто и сколько?- ультимативно потребовала я, глядя прямо в глаза некроманту.
   Он чуть усмехнулся и покачал головой:
   - Извини, с меня взяли слово, что ты не узнаешь.
   Я сосредоточилась...
   - Не делай глупости,- прервал меня голос Малика, потом послышалось постукивание. Открыв глаза увидела как тот стучит ногтем по заколке в волосах... Присмотрелась к ней... Так и есть, защитный амулет!
   - Хоть скажи: это эльф?
   - А ты здесь видела кого-то другого?
   - Задолжать эльфу такое!.. Кошмар!- простонала я.
   - Да ладно, эльфы долго живут, пятьдесят лет больше, пятьдесят лет меньше... Какая разница?
   - Сколько?!!
   - Ты уникальный экземпляр, духи смерти любят таких и очень неохотно расстаются с поживой. Я вообще рассчитывал, что будет не меньше ста, но тебя похоже там не приняли. Ты не ушла сразу, а... Как бы попонятней сказать?.. Висела что ли... Поэтому и смог подцепить.
   - Почему ты мне это говоришь? Обещал же.
   - Я обещал не говорить: кем расплатился. А в остальном... Если честно, думал ты сможешь объяснить, как такое получилось, но вижу, ты сама не знаешь.
   Я покачала головой.
   - Малик, говорят, что при посвящении вас практически убивают, и если сумеете вернуться, то становитесь "пасынками смерти", если же нет, значит, такой не должен быть некромантом.
   Он напрягся и враждебно уставился на меня.
   - Кто предал нас?
   - В фолианте "Некромикон" об этом написано.
   - Ты читала "Некромикон"?!!
   - Ага, который загадочно исчез из библиотеки Академии... Кстати, только сейчас состыковала, сразу после прихода в Академию магистра Фадея.
   - Alfilants хранят свои тайны, и мы свои... Эта книга не для всех. Так что помалкивай, что читала ее. Ты мне симпатична, и поэтому своим магистрам я ничего не расскажу.
   - Спасибо... В общем-то, мне не нужны ваши тайны. Мне было тогда пятнадцать, я хотела вернуть свою умершую семью...
   - Оттуда нет возврата!- резко перебил он меня.
   - Бело-серая воронка наверху, белый туман вокруг... Ты видел это?- Он мог и не отвечать, его лицо сказало все само.
   - Ты...ты видела это?.. Тогда одно из двух: либо я первый из людей кому удалось действительно воскресить умершего... либо ты прошла посвящение в "падчерицы смерти"!
   - Я - "внушитель"!
   - Да, и от этого мне становится еще страшнее... А меня нелегко напугать... Так подожди секунду...
   Я прислушалась к ощущениям.
   - Ты что, проверяешь меня на нежить?! Спятил что ли?!..- моему возмущению не было предела.
   - Ну, извини! Я уже не знаю что думать!
   - И что, живая?- съехидничала я.
   - Живее некуда!.. Но магистрам мне придется доложить. За тысячелетия существования Обители таких случаев не было!
   - Докладывай,- равнодушно кивнула я, сейчас у меня полно других забот, чтоб еще и о мелочах волноваться.
   - Поправляйся,- кивнул тот и ушел.
   Оставшись одна, я постаралась обдумать сложившуюся ситуацию, но ничего стоящего в голову не приходило.
   Моя семья... Что это было за видении? Призраки?.. Или нечто иное? Они все были одеты в то, в чем их похоронили. Даже вещи: игрушка, брошка, шпага у отца - все было при них, только не было видно серебряной погремушки, так любимой Снежей. Я почти готова поверить, что там, наверху кто-то следит за моей судьбой и ведет меня. За один только миг, что мне дали увидеть вновь свою семью я готова простить и принять любой приговор... даже если мне уготовили действительно стать "падчерицей смерти".
   Затем, совершенно некстати, вспомнились те мысли, что роились вокруг меня, когда была при смерти.
   - И какая только фигня со страху в голову не полезет!- сказала я вслух самой себе.- Какая из меня жена? Да и кому нужна жена-ведьма? И мама из меня не ахти какая получится. Сама как несмышленый ребенок, все время во что-то вляпываюсь... Еще дите страдать будет. Нет, это не для меня. Лучше архимагом стану! Директором Академии, например...
   В рану больно кольнуло, в ушах знакомо зашумело, снова затошнило и перед глазами вновь разлилось темное пятно.
   - Ну, уж и пошутить нельзя,- сказала я в темноту, жадно хватая ртом воздух.- Выйду я замуж, выйду... На радость бабуле, на удивление остальным. И детей рожу... если встречу достойного мужчину.
   Боль отпустила и по телу разлилась приятная слабость. Я почувствовала, что начинаю проваливаться в сон. И уже засыпая, согрела себя мыслью, что "если" очень хорошее и разностороннее слово.
  
   - Я же вам говорил!..- торжествующе заявил Эрвиан, оглядывая меня.- Тэливилатент, ты проспорил мне двадцать монет.
   - Да уж...- качнул головой шатен знакомый мне по соревнованиям.
   - Мы что слишком рано пришли?- поинтересовался принц, насмешливо меня оглядывая.- Не думал, что в Академии приучают спать до полудня!
   Вообще-то, когда постучали в дверь, и я разрешила войти, то думала что это пришла Кариль с моей одеждой. Появление Оссолоэта с сотоварищами было для меня неожиданностью. А для них, судя по лицам, было неожиданностью увидеть меня на ногах... и в простыне.
   - Если бы хоть одна ушастая зараза позаботилась о том, чтобы оставить доблестной героине, хотя бы портки, я бы не изображала сейчас жрицу-весталку3,- огрызнулась я в ответ. Эльфы окончательно растерялись, поняв намек и с сомнением глядя на концы простыни удерживающее одеяние на мне.- Ну что вы встали в дверях?.. Проходите. Сквозит же.
   - Знаешь, будь это не ты, а какая-нибудь придворная дама... Я решил бы, что меня хотят поймать в "брачную ловушку",- продолжал усмехаться принц, подавая пример своей свите и проходя в комнату.
   - А что были прецеденты?- поинтересовалась я, наблюдая, как тот забирает у одного из эльфов огромную корзину с цветами. Ммм, белые тюльпаны!.. Прелесть!
   Оссолоэт присвистнул и закатил глаза, видимо, характеризуя количество данных случаев. Подойдя, ближе он поставил корзину на столик, за который я держалась, и окинул меня довольным взглядом.
   - А ты неплохо выглядишь!
   - Ты намекаешь, что белые шелковы простыни мне к лицу?- кокетливо поправила я оные.
   - Я вообще-то имел в виду, что ты после недавнего и серьезного ранения уже стоишь на ногах, но твоя постановка вопроса мне нравится больше. Попросить ребят выйти?
   Я окинула взглядом абсолютно несмутившихся эльфов (видно не впервой им была бы такая просьба) и почему-то слегка помрачневшего Эрвина. Посмотрела на ожидавшего ответа принца. Ну что ж сама видела к чему дело идет. Надо объясниться. Парень он неплохой (для эльфа) поэтому традиционный и коронный в таких случаях вариант, справа в челюсть, был не к месту.
   - Оссолоэт... Тьфу, ты! Пока выговариваешь, забудешь, что спросить хотела. Можно я тебе имя как-то сокращу?
   - Только не Оссол,- попросил тот. - А так, давай. После "Вирда" и "Лиссы", ты меня уже не удивишь.
   - Лэт?
   - Если ты хочешь.
   - Так вот, Лэт, есть у меня такой друг-сокурсник Кир Ветрогон, красавчик, обходительный, просто жуть, самоуверенный, до неприличия, и, естественно... бабник. Примерно с шестнадцати лет он усиленно флиртует и очаровывает меня, пытаясь уложить в койку. Не так давно он отказался от этой идеи... Нет, не потому что разонравилась, а потому, что встал перед выбором: рискнуть и получить новую любовницу или проиграть и потерять старого друга. Вместе это не получалось совместить.
   - А у него был шанс стать твоим любовником?- на полном серьезе спросил принц.
   - Да, возможно, был и такой шанс... Но еще возможнее был шанс потерять друга.
   - Тогда я, пожалуй, тоже не буду рисковать,- пожал он плечами, поразмыслив.
   Мы обменялись взглядами, которые ни для кого не стали секретом. Вас отшили, Ваше Высочество, но так вежливо и ненавязчиво, что просто грех было плевать в протянутую руку дружбы.
   Возникла неловкая пауза, которую прервала Кариль ворвавшаяся в комнату с радостным криком:
   - Госпожа Иллия, я нашла ваши вещи!.. Ух, ты, Светлая Богиня!..- среагировала она на присутствие наследника со свитой в моей комнате.- То-то под дверью Люсирэль с подругами вахту несут!.. Ой!..- испугалась она собственной смелости, глаза округлились, и эльфийка прижала к себе мою дорожную сумку, пытаясь укрыться за ней как за щитом.- Я не так сказала... То есть... Ну, я имела в виду...
   - Ничего в нашем дворце скрыть нельзя!- раздраженно вздохнул Лэт.- Еще и разнесут, что я у тебя ночевал. А что мне дед тогда выскажет?!..
   - Ну-у, дед-то у тебя не дурак,- попыталась я его утешить,- он-то понимает, что этой ночью ничего не могло быть.
   - А-а, во всем, что касается тебя, он непредсказуем,- отмахнулся принц, направляясь к двери.- Ведь поверил же он в то, что вы с Вирдирионом стали любовниками.
   - А ты, значит, не поверил?- удивилась я.- Что ж тогда поддакивал?
   - Я хорошо знаю Владыку, и, как мне кажется, понял твою суть. Чтобы вы так быстро сошлись вас нужно напоить до невменяемого состояния. А поддакивал потому, что ничего мирское мне не чуждо, в том числе и розыгрыши. Да я б и не такое сказал, лишь бы еще раз увидеть, как у alfi лица вытягиваются.
   - Понятно. Кстати, спасибо за Малика! Сколько заплатили?
   - Он ничего не взял.
   - А кто с ним рассчитывался?
   Принц смерил меня взглядом, а потом погрозил пальцем:
   - Не-а, так дело не пойдет. У героя есть пожелания остаться неизвестным.
   - Ясно. Тогда, последний вопрос: сколько ты проиграл?
   В глазах принца сначала скользнула тень недоумения, потом проявилось смущение и досада, что не удалось скрыть какой-то глупый инцидент, но надежда победила.
   - О чем это ты?- захлопал он глазами.
   - О сумме, которую ты кому-то должен, так как не смог со мной переспать... Не делай обиженное лицо... Как говорит в таких случаях моя бабушка, актер из тебя паршивый. Спорил же?
   Он покосился на товарищей, которые немедля потупились в пол, будто золотой искали, и, пожевав нижнюю губу, тихо ответил:
   - Да... Но это давно было, еще до фуршета. Кто проболтался?
   - Никто,- ответила я, поправляя тюльпаны в корзине и думая, что все мужики одинаковые, что люди, что эльфы.
   - Тогда...- прищурился Лэт, косясь на свой защитный амулет.
   - Нет, я не сканировала ни тебя, ни твоих подчиненных. Просто вы не оригинальны.
   - Это как?
   - В Академии такой спор уже был, ставки делали на Кира. В королевском дворце тоже, ну там полно имен называли, всех не упомнишь. Даже в моем замке заключали пари на молодого графа Позерского, это наш сосед. Так что не тушуйся, молний не будет.
   - Почему? Обычно девушек задевает такое пари. Оскорбление девичьей чести!
   - Ну, девичья честь - это святое, конечно! Однако меня легче оскорбить личностно, чем по половому признаку. В Академии выдрессировали.
   - Ясно... Учту... А вообще, выигравшие когда-то были?- лукаво усмехнулся тот.
   Я предостерегающе покачала головой, чтоб, как говорится, не терял берегов.
   - Ладно, вопрос снимается как некорректный.
   - Сам сколько ставил?- теперь пришла моя пора хитро щуриться.
   - Двести никсов.
   - Выигравшие-то есть?
   - Один. Он, кстати, совсем недавно ставку поменял,- принц бросил вопросительный взгляд себе за спину.- Ну, как объяснишь? Покайся перед проигравшими товарищами!
   - Мы не договаривались,- буркнул Эрвиан.- Просто я с ней пообщался и понял, что вам, простите Ваше Высочество, ничего не светит.
   - Это почему?
   - Характер у нее не такой.
   - Вот так!- развел руками приниженное высочество.- Молчит - молчит, потом выдаст. Сколько выиграл?
   Эрвиан бросил на меня довольный взгляд и не смог скрыть этого довольства в голосе:
   - Полторы тысячи никсов!
   Даже Лэт присвистнул удивленный такой суммой, а я немедленно решила остудить везунчика:
   - Половина моя!
   - Это почему?!- возмутился Эрвиан.
   - Потому как я тоже выигравшая,- тот, подумав, что легче будет так откупиться, кивнул.- А кто у вас ставки принимает?
   Вперед вышел смуглый полуэльф, явно принадлежавшей к магической братии.
   - Готова спорить на "выигранную" сумму, что ваш кронпринц, не смотря на только что произошедшее действо, не оставит попыток соблазнения, - и это была не беспочвенная самоуверенность, я делала выводы, ведь Кир своих попыток так и не оставил.
   Эльфы сначала воззрились на меня, потом на принца. Тот загадочно усмехнулся и пошел к двери, но, уже взявшись за ручку, испортил мне все пари:
   - Конечно, не оставлю. Дураком бы был, если бы прекратил все усилия,- и, подмигнув Кариль, вышел из комнаты.
   Та покраснела и с обожанием уставилась на дверь, в которую выходили остальные.
   - Кариль,- окликнула ее я.
   Тишина.
   - Кариль!
   - А?!.. Что?!..- подхватилась та.
   - Ты хотела отдать мои вещи,- терпеливо пояснила я.
   - Ах, да... Ой, слышите?!..
   Я тоже прислушалась и узнала голос Оссолоэта.
   - ...Радость моя, даже не знаю, что тебе сказать при такой встрече! Разве что... какого беса ты делаешь в королевских покоях?!..- дальше слова зазвучали приглушенно и их стало не разобрать.
   - Так ее!..- вполголоса буркнула Кариль.
   - Я вижу, госпожу Люсирэль, ты не очень любишь?
   - Она мою сестру оскорбила... опозорила,- потрясла та кулачками, как бы угрожая отсутствующей здесь врагине.- Фэнриль лучше нее танцует, а многие мужчины считают, что она и красивее Люсирэль. И чтобы та не затмевала эту гадину на балу, моей сестре добавили в бокал несколько каплей медовичного настоя. Представляете, что было?!.. Это был бал в честь дня рождения короля!.. Фэнриль не могла уйти!..
   Еще бы, медовица, очень сильное слабительное, но имеет неприятный привкус, а вот несколько капель можно было и не заметить. Конечного результата не было, но вот... В общем, "амбре" вокруг девушки стояло порядочное.
   - А как вы узнали, кто виноват?
   - Так эта мерзавка сама призналась!.. Еще и издевалась... Обидное прозвище придумала.
   Возмущения эльфийки я понять могу и на месте ее сестры...
   Мда, но я другое дело. Пакостить магу - "внушителю" мог решиться только очень крупный идиот. Например: моя тетка Улиана, когда пыталась объявить меня воровкой, заявив, что драгоценности моей матери принадлежат теперь ей, как новой княгини Лацской, и я не смела их забирать. Тогда в сердцах я назвала ее отвратительной жабой... И та в течение недели скакала по замковому парку, питалась мошками и строила глазки лягухам во рву, правда, и там на нее никто не польстился. Как говорила бабуля, будь мой дядя Икторн посмелее, то воспользовался бы удобным случаем избавиться от стервы-жены, спихнув ее вполне законно в дом сумасшедших. А так, заклятие спало, тетка вернулась в норму (в ее понимании), а я получила первого в своей жизни врага, как потом окажется, увы, не последнего.
   - И как твоя сестра ей отомстила?- вернулась я к прерванному разговору.
   - Никак,- печально развела руками эльфийка.- Она же любовница наследника, по крайней мере, была. И из влиятельной семьи, они могут сказать пару слов и папа без работы останется.
   - Ох, всему вас эльфов надо учить!- с укором посмотрела я на Кариль.- Чтобы не было отрицательных последствий нужно действовать законно, быстро, убойно, в вашем случае еще и скрытно, чтобы противник долго не мог отойти от пережитого и не знал, кого за такой подарок судьбы благодарить.
   - Это как?- раскрыла та рот в предвкушении.
   - Это взять и в купальне насыпать ей в нижнее белье молотого перца, а потом, после результата, конечно по-секрету, разнести по дворцу, что Люсирэль как-то подозрительно чешется... Это взять и прислать какое-нибудь липовое уведомление, что парик для госпожи такой-то готов, и "потерять" его где-то во дворце, чтоб пока дошел до адресата все кто хочет и не хочет, перечитали... Да мало ли что можно придумать?
   - Мы с сестрой ничего не придумали. А вы так делали?
   - Почти,- мечтательно улыбнулась я, вспомнив прошлое.- Только мои противниками были мужчины-маги. В Академии нужно было себя сразу поставить высоко, и на пощечину бить кувалдой.
   - Спасибо.
   - За что?
   - За участие.
   - Это всегда, пожалуйста. Нужны будут еще пакости обращайся.
   - Я... э-э-э... выйду ненадолго?- смущенно попросила она.
   - Иди. Пока вещи разберу что ли...- махнула я ей.
   Эльфийка быстро выпорхнула из комнаты. Пари держу, побежала к сестре, на возмездие подбивать.
   Осторожно доковыляв до стула, я села, впервые с благодарностью относясь к эльфийской моде приписывающей мебели высокие спинки.
   В сумке все осталось так же, как и в день моего отбытия на фуршет. Даже не верится, что прошло уже больше двух недель. Форма мятой грудой лежала сверху, под ней находился кинжал в ножнах, комплект белья (ура-а-а!!!), парочка лечебных зельев... а это что? Похоже, что бывший бутерброд с копченой грудинкой. Так, это лучше не открывать...
   Ну-с, что у нас есть еще: сапоги, колода карт, фляга (должна была быть с чаем, но... ухх, хорош коньячок!)... Так сигареты (хм, не помню, чтоб покупала, ребята от магистров, что ли спрятали?), книга по истории магии (а это как сюда попало?), расческа, заколки (между прочим бриллиантовые). Духи (ох, бабуля, вот именно их мне в походах и не хватает!), помада и пудреница (а это точно моя сумка?), настой противозача... чего-о-о? (так, бабулю больше к сумке не подпушу!). Деньги! Хм, где-то пятьдесят "ванюшек"4 и двадцать "магичек"5, если обменять на эльфийские получится около сорока никсов. Еще Эрвиан должен семьсот с лишним... Да я богачка! Ну, по крайней мере, на сувениры должно хватить. Вроде все...
   Я встряхнула белую, когда-то, тряпицу, которая по идеи должна была быть верхней частью формы, но в таком мятом состоянии мало напоминала рубашку. Штаны были не лучше, да еще и в грязных разводах. Конечно, я же в форме на стрельбищах была, а потом сразу исчезла, так что ей не кому было заняться. Рядом на стол я положила фиолетовый тосс, его я на состязание не одевала, по просьбе наставников, но состояние того все равно было ничем не лучше предыдущего облачения. Спасибо, что хоть вообще сохранили вещи "государственной преступницы".
   Да-а-а, такое надевать нельзя, а я так надеялась... Впрочем даже сейчас эти мятые тряпочки мне дорожи самых красивых эльфийских нарядов. Академия!.. Ностальгия!..
   Форма там была почти такая же, только тосс был тоже белым. Правда, у адептов завязочек побольше, заклепочек... чтобы эффектнее смотрелось (учатся в столице как-никак!), а у нас все практичнее, чтобы в случае ранения можно было быстро снять. А что вы так удивляетесь? Знаете, сколько было случаев, когда раны затягивались вместе с кусками одежды?! Я лично на трех присутствовала... Приятного мало.
   А так как у стажеров больше вероятностей получить ранение, то и форму перекроили, но цвет оставили прежний.
   Вы скажете: что же может быть практичного в белом цвете?
   Отвечу честно: ничего. Академии пришлось нанять штатного мага-пенсионера (конечно, не боевого), что бы тот, после стирки, постоянно обновлял защитные заклинания на форме. Муторно, но что поделать, это был единственный цвет, который не означал какое-либо направление в магии. Лет шестьдесят назад адепты ходили в черной форме и уж очень напоминали учеников Красной Обители, это принесло некоторые осложнения с духовенством (типа: темные силы, то да се...), поэтому цвет изменили.
   Через два года, когда у адептов проявляются склонности к разным видам магии, на рукавах появляются трехцветные нашивки: первый цвет (верхний) - основная направленность, второй (средний) - поддержка и последний - дополнительное направление. Для примера: я щеголяла с фиолетово-сине-оранжевой нашивкой.
   Опережая вопросы, поясняю: официально синий цвет продолжают относить к пространству, даже после того как из него вынули одно из составляющих, Межрасовый Магический Совет запретил манипуляции со временем (да кто ж его слушает? вы мой "Стазис" припомните).
   Через год после выбора специальности на тоссе появляются серебристые руны, сообщающие о принадлежности адепта к какой-то из стихий.
   Сначала мне казалось, что вся эта цветовая феерия, это для красоты, для похвальбы перед другими магическими заведениями, мол, вот у нас какие ученики! А потом поняла (прочитала!) что это элементарный учет. Каждый год Директор предоставлял в Магический Конвент отчет, что у него на обучении находится столько-то "воздушников", "водников", "земельщиков", "огневиков", а также "силовиков", "элементалистов", "пространственников", "внушителей" (эта строка за шесть лет не поменяла количество ни разу) и так далее... А там уже делали выводы. Правда для чего я так не смогла понять. При всем уважение к архимагам, они никак не могут по своему желанию увеличить количество адептов в какой-то из групп или перезаписать "огневика" в "водники". Бюрократия!..
   Потом все это бумагомарание ложится на плечи тех магов, к которым переходит ответственность за стажирующихся выпускников, а затем к тем, кто помогает практикантам. Стоит ли упоминать, что обычно маги не горят желанием брать с собой зеленого новичка.
   Стажеры и практиканты добавляют к форме цветной тоссом, расшитый рунами принадлежности к стихии (не все время, но это как визитка), пока не становятся магистрами, тогда появляются разноцветные мантии.
   Кстати, работающие боевые маги никакими цветовыми символами не пользуются, предпочитая просто удобную одежду и броню, потому, как говорит один мой знакомый тифлинг: "Не хрена светить перед врагом своими козырями!".
   Тут меня прошибла "ужасающая" мысль, что за все время, после моего чудесного спасения, я ни разу не вспомнила о наставниках, не поинтересовалась где они, что с ними, почему не пришли ко мне? Надо было у Оссолоэта спрашивать, а я расслабилась.
   В дверь постучали и сразу открыли.
   - Это я!- радостно возвестила Кариль.- Обедать будете?
   - Заноси,- скомандовала я.- Кариль, а нельзя ли попросить привести мою одежду и обувь в нормальный вид?
   - Конечно, можно. Сейчас же отнесу в прачечную,- и подхватила со стола мои вещи.
   Честно говоря, не ожидала от нее такой прыти, похоже, она искренне радуется, что ее определи ко мне в горничные... С чего бы это? Я опустила глаза к подносу с едой, чтобы эльфийка ничего не заподозрила и поверхностно прошлась по ее сознанию.
   Да-а-а, госпожа Иллия, доверчивее надо быть... и скромнее! Это для вас королевские покои как само собой разумеющееся, а для этой девочки золотая мечта. А еще здесь есть один экземпляр мужского пола, который заставляет сердечко юной эльфийки биться сильнее. Пусть он для нее не доступен, как солнце в небесах (это ее высказывание) так хоть полюбуется вблизи. Да, Ваше Высочество, умеете вы кружить дамам головы!.. Ага, а вот теперь проскочило какое-то чувство вины. Интересно, откуда?
   - Госпожа Иллия,- окликнула меня Кариль от двери,- вы только сильно не ругайтесь. Ладно?
   - Что случилось, Кариль?
   - Я девочкам рассказала, что принц вам корзину тюльпанов подарил из личной оранжереи короля Шеолмина.- Даже так, надеюсь, он знал что делал.
   - И что в этом страшного?
   - Люсирэль это слышала.
   - И?..
   Эльфийка сделала глубокий вздох и мужественно призналась:
   - Я это сделала нарочно. Хотела, чтоб она ревновала и страдала. А теперь волнуюсь, как бы она на вас не отыгралась.
   - Кариль, не переживай. Люсирэль я уж как-то смогу дать отпор, если у нее хватит мозгов призвать меня к ответу.
   - Мозгов, может, у нее и немного, но вот гордыни через край,- предупредила она меня и отправилась в прачечную.
   Я принялась за еду, попутно обдумывая у кого можно спросить о магистрах и как бы мне побеседовать с пленниками. Примерно минут через десять в дверь снова постучались и в комнату, сияя счастьем, впорхнула Хитоми.
   - Как я рада, что ты жива!- вскрикнула та, с умилением глядя на меня.- Кушай, кушай, тебе надо поправляться. Я тебе тоже кое-что принесла,- она махнула рукой, и ее прислужница внесла корзинку с апельсинами. Большая редкость в наших широтах.
   - Откуда?- только и смогла спросить я.
   - Попросила у Шеолмина телепортировать меня в Пексин.
   - Я одна это и за неделю не съем.
   - Угостишь кого-нибудь,- беспечно сказала пексинка, садясь напротив и приказав:- Лэй, почисти пару апельсинов.
   Служанка поставила свою корзинку рядом с подарком принца и, выбрав, два плода принялась за дело.
   - Как ты себя чувствуешь?- продолжила Хитоми, с заботой заглядывая мне в лицо.- Ты стала совсем бледная. Что и неудивительно, столько крови потеряла... Зря мне не дали придушить ту гадюку!- неожиданно злобно сверкнула она глазами и пальцы сжали воздух как горло воображаемой противницы.- Ты не поверишь, эти ребята в красном так шустро прыгают, я только раз и успела ударить!
   Значит, звук удара мне не послышался. Приятно думать, что за тебя будет кому отомстить... Не то что эти мужики!
   Я отвечала на вопросы пексинки не понимая, откуда такая тревожность и забота. Конечно, мы с ней и не враждовали, но все-таки не настолько были близки.
   - Шеолмин сказал за тобой присматривать, чтобы никто не обижал,- призналась она, принимая кающийся вид.- А я вот... не доглядела.
   - За мной вообще трудно присматривать,- утешала я ее.- У меня, по мнению некоторых, шило в заднице и не известно, в каком направлении оно в следующую секунду кольнет.
   Хитоми промолчала, но всем своим видом показывала, что такой формулировкой она вполне согласна.
   - Как идет регенерация?- спросила она, после небольшой паузы.
   - Потихоньку,- ответила я, беря у Лэй дольку апельсина.
   В дверь забарабанили, я вздрогнула (все нервы с этими эльфами расшатала!) и подавилась апельсиновым соком.
   - Войдите,- сказала вместо меня Хитоми, подавая салфетку.
   В дверь быстрым шагом вошла госпожа Зельфиль, несшая в руках что-то красное, за ней прошмыгнула еще одна эльфийка примерно одного возраста с Кариль.
   - Сиди-сиди...- нервно махнула она мне рукой и чуть кивнула Хитоми:- Добрый день.
   Пексинка ответила ей тем же.
   - Иллия, как ты себя чувствуешь? Ходить можешь, как погляжу. Тебе нужно срочно одеться!- после чего встряхнула свою ношу, демонстрируя платье по так ненавистной мне эльфийской моде.
   - Я отправила Кариль в прачечную...- осторожно начала я, не понимая, куда делось все добродушие и откуда в глазах столько бешенства.
   - Да встретили мы ее. Не успеет она к тебе с одеждой!
   - А куда торопиться-то?- удивлялась я все больше, наблюдая как молоденькая эльфийка приоткрыв дверь, заглядывает в щелку.
   - Сейчас к тебе один... мерзкий тип заявится, нужно встретить его во все оружия.
   - Это кто?- насторожилась я, замечая, как прищурилась и также подобралась пексинка.
   - Советник Тоал'Элени. Отец Алузалии.
   - И что ему от меня надо?- начала я подниматься из-за стола.
   - Уличить тебя во лжи. Якобы ты оклеветала его ненаглядную дочурку... Ну, быстрее-быстрее...
   - Тетя, они идут!- испуганно зашептали от двери.
   Хитоми и Лэй также бросились помогать мне одеваться. От корсета я сразу отказалась, заявив, что такой боли не стоит, ни один gikay советник. Остальные, на сей раз, согласились, что рану, действительно, тревожить не надо. Меня еле-еле успели впихнуть в платье, прикрыв босые ноги подолом, когда дверь без стука (вот хам!) распахнулась, чуть не сшибив подглядывающую эльфийку, и в дверях показался расфуфыренный эльф.
   - Где эта презренная лгунья!- обвел он всех присутствующих в комнате пылающим взглядом. Видно, по его мнению, только я была достойна такого эпитета поэтому, остановившись глазами на мне, тот потребовал:- Немедленно извинись перед моею дочерью, наглая дрянь!
   - Советник, вы должны покинуть комнату!- строго сказал стражник за его спиной.
   - Я сам знаю, что я должен! И никакой человеческий выродок мне не указ!- гаркнул на него советник.
   Стражник-полуэльф крепче обхватил копье, нисколько не скрывая того, как бы ему хотелось вонзить его в обидчика. За дверями начался собираться народ, стремясь успеть на скандальное представление.
   - Его Величество строго-настрого запретил впускать в эту комнату кого-либо кроме личных друзей госпожи Лацской,- процедил он сквозь зубы.
   - Да я, хвала Та'алиссе, не являюсь другом этой подстилки, как эти две потаскухи,- ткнул он пальцем в сторону Хитоми и Зельфиль.- Но в комнату войду, чтобы вытрясти из этой сучки правду!
   Та-а-ак... Да я...
   - Советник, не смейте оскорблять порядочных женщин!- воскликнула госпожа Зельфиль, побледнев от гнева. Хитоми ничего не сказала, но ее раскосые глаза загорелись холодным огнем, так что Тоал'Элени стоит теперь почаще посматривать за спину, как бы сюрикен в задницу не прилетел.
   - Это ты-то порядочная?! Нарожала мерзких полукровок, от которых ничего кроме гадости,- теперь он ткнул пальцем в меня,- не видывали! Или эта косоглазая рабыня?! Которая только и может, что монарха ублажать и то погано, раз он по другим шляется!
   - Да что ж это...?! - попыталась что-то противопоставить ему госпожа Зельфиль, но губы у нее задрожали, и она обвела толпу беспомощно-просящим взглядом. Но никто не откликнулся.
   Рука госпожи Хитоми плавно заскользила по шелковому наряду к поясу. Я перехватила ее, чуть качнув головой.
   - Пш-шел вон отсюда, хам!- прозвучал холодно-презрительный голос, в котором я с трудом опознала свой. На мгновение мне показалось, что это бабушка, так была схожа интонация.- Здесь тебе не бордель, чтоб с ноги дверь открывать.
   - Что-о-о?!
   - Повторяю для больных дебилизмом: выйди вон!- я взяла тон, каким обычно моя бабушка говорит с равными, но недостойными ее внимания. Вот только боюсь, на словесное изящество меня не хватит.
   - Не сметь!!! Я - советник самого короля, орденоносец...
   - Да мне трижды начхать, кто ты и что ты носишь! Для меня ты свинья!.. Хамло непотребное!.. Как язык только повернулся женщинам такое сказать?! Козел драный!..
   - Ты, человечица убогая, как ты вообще дерзнула вякать на меня?!
   - Молчать!!!- стекла жалобно звякнули и покрылись инеем.- Приперлась без приглашения какая-то разноряженая задница и в моей комнате еще смеет оскорблять меня и моих гостей! Iokar gjkay, da joldi an oher mote! Ты что думал я это все терпеть буду?!.. De-lati ax v''jopaa! Совсем страх потерял?!.. Прийти к боевому магу, чтобы облить помоями?!! Кому мозги на хранения сдал, индюк щипаный?! Или ты думал, что я как ваши дамочки с жалобными петициями к королю побегу? А вот х... вам! Mat'' vasu ufsi razdolat''! И стоишь ты до сих пор в полном здравии только потому, чтобы суметь перед королевским судом ответить, как сумела твоя семейка до предательства сумела докатиться!.. Правда, я так думаю, на вопросы можно и сидя отвечать, так что ноги могу тебе спокойно переломать.
   - Моя дочь не предавала корону!- вскинулся эльф уже несколько растерявший былую уверенность. Неужели ни кто отпор раньше не давал?
   - Она не предавала корону?- мои губы растянулись ядовитой ухмылке.- Ты хочешь сказать, что она всего лишь трахалась с демоном?! А вот он как раз и хотел убить короля!
   По толпе прошелся ропот, некая смесь ужаса и предвкушения. Думаете, я сдуру разболтала государственную тайну? Не-э-эт, я просто подстраховалась, теперь этот факт точно всплывет на суде, замять не удаться. Так что огребет эльфийка с папочкой по-полной!
   - Ах ты, сука! Это все ложь! Ты подавишься этими словами!- эльф окончательно слетел с катушек и ринулся ко мне.
   Не знаю, что он пытался доказать, нападая на мага, который уже плел "Копья вечности", но тут вперед метнулась пексинка, в прыжке засветив советнику в грудь ногой. Тот отлетел, но, как ни странно, не отрубился, а попытался встать. По комнате разнеслось залихватское "Кий-йя!", и Хитоми от души заехала нахалу пяткой в нос. Противник завалился на спину, демонстрируя всем разбитую физию, а пексинка шагнула вперед, делая несколько резких пасов руками, и извлекла из широких рукавов два двусторонних клинка. Толпа замерла в ожидании. Стражник нехотя протянул руку и попросил:
   - Госпожа Саэка, прошу вас, уберите ножи.
   - Действительно, госпожа Хитоми,- согласилась я с охранником,- не стоит отравлять такое прекрасное лезвие столь грязной кровью.
   Пексинка презрительно фыркнула как бы говоря, что ради такого она и десяти клинков не пожалеет, но ножи спрятала.
   - Поднимите советника и проводите домой,- приказал полуэльф двум стражам (видать, начальник караула).- Я сам обо всем доложу Его Величеству?
   - Папочка!..- послышалось из толпы, и вперед вылетела пепельноволосая эльфийка.
   - Госпожа Тоал'Элени, позвольте вашего отца выведут из комнаты,- сказал стражник.
   Та всхлипнула и посторонилась, пропуская группу, транспортирующую ее побитого отца. Потом посмотрела на нас и скривила губы.
   - Вам это с рук не сойдет!
   - Осчастливь нас своим отсутствием,- устало махнула я рукой, все-таки стоит помнить, что здоровье не казенное и его нужно беречь.- Выйди вон!- "любезно" пояснила я, так как та и не двинулась
   - Ты!!!- подскочила вдруг она ко мне.- Это ты виновата!
   Удар ладони ожег мне щеку. Никто не ожидал от нее такой прыти, потому ни я, ни мои соседки не успели среагировать.
   - Гадина!.. А-а-а!..- взвыла та, отлетая, потому как я не придворная дама, а боевой маг. Когда даю сдачу, то не пощечиной, а, как ранее упоминалось, справа в челюсть кулаком.
   - Алузалия!.. Где твои манеры?!- воскликнула госпожа Зельфиль (это под каким арестом она находится?!), которая немного вернула уверенность после посрамления своего обидчика.- Выведите ее кто-нибудь отсюда.
   Подскочил один из придворных и, подхватив завывающую эльфийку под локоть, повел из комнаты.
   - Надо будет непременно рассказать принцессе Эловейн о таком вопиющем поведении ее фрейлины.
   - И что ты ей скажешь?- огрызнулась Алузалия.- Что из-за отца у меня произошел нервный срыв?!
   - А что это ты такая нервная?- полюбопытствовала я.- Лазаол давно не посещал?
   - Так он к тебе ходит?!!- взвизгнула эльфийка.
   - Та-а-ак...- прозвучал уверенный голос за толпой, и народ моментально раздвинулся на две стороны. К нам шел Владыка.- Значит вы, Алузалия Тоал'Элени, не отрицаете, что знакомы с демоном Лазаолом? Прошу уважаемого магистра это запротоколировать.
   - Лазаол - демон?!- ахнула та, после чего закатила глаза и осела на руки придворного. Оррригинально, оррригинально... Мы почти тебе поверили.
   - Унесите ее,- приказал Владыка.- Но куда-то в комнату во дворце, и у дверей поставить стражу. Остальные... Господа вам нечем заняться?
   Толпа начала редеть и вскоре пропала.
   - Ни одно безобразие без тебя не обходится,- посетовал Вирдирион, заходя в комнату.- Дамы, мое почтение,- поприветствовал он присутствующих, но, как мне показалось, без меня. То ли я не дама, то ли почтения не заслужила?
   - Как ты себя чувствуешь?- осмотрел меня alfi взглядом обывателя присматривающегося к покупаемой кобыле.
   - Не дождетесь!- ответила я и даже попыталась упереть руки в бока, но рана напомнила, что пока зарываться не стоит.
   - Сейчас магистр осмотрит твою рану. Потом, будь так любезна, просмотри вот эти данные. Если заметишь не состыковки или опознаешь кого-то на портретах, дашь мне знать,- тон у него был очень деловой и холодный, что меня лично сильно задело.
   - Нет в тебе рома-а-антики... Даже элементарного участия нет,- пожаловалась я, напустив в глаза побольше грусти.- Оссолоэт мне цветы принес, госпожа Хитоми фрукты, госпожа Зельфиль красивое платье... И только ты какие-то скучные бумажки.
   - Это потому что никого из выше перечисленных не волнует, хотя Оссолоэта должен бы, завтрашний суд, если это посмешище можно так назвать.
   - Какой суд?- округлила я глаза.
   - Вот прочитаешь эти "скучные бумажки" и поймешь. Мне пора. Магистр Арвисиан, как осмотрите Иллию, я вас жду у себя.
   - И это все, что ты хотел мне сказать?- помимо воли возмутилась я, поражаясь его равнодушию
   Он уже почти дошел до двери, замер и, полуобернувшись, возразил:
   - Нет не все... Но сейчас не время и не место.
   "Странный он какой-то в последнее время",- мелькала у меня в голове мысль, пока тот покидал комнату.
   Следом за ним ушли и Хитоми с прислужницей, а за тем и Зельфиль со своей племянницей. У последней был задумчиво-восхищенный взгляд, видно, пыталась представить, что она расскажет подружкам о Владыке Старших и его отношениях с человеком.
   Маг осмотрел меня, хоть это было и необязательно, восхищенно поцокал языком над ранами и удалился, посоветовав напоследок все же больше уделить внимание своему здоровью, а не папке, которую принес Владыка.
   Возможно, он был и прав, но слово "суд" не давало мне покоя особенно из-за тех интонаций, в которых говорил о нем Вирдирион. Если уж даже эльф остался недоволен от предстоящего действа, то уж я-то, наверное, и подавно.
   Я как раз изучала показания одной из предательниц (кстати, из тех, что свидетельствовали против меня), когда в дверь вновь постучали.
   - Войдите, - отозвалась я, не поворачиваясь, увлеченно читая исповедь "о соблазнении и обмане", которая могла выбить слезу и из тролля.
   - Госпожа Иллия, вам еще цветы!- окликнул меня жизнерадостный голосок Кариль.
   - Угу... От кого?- спросила я без особого энтузиазма.
   - Я не знаю. Мне их Астерия передала, а ей какой-то мужчина в синем шелковом плаще. Говорит краса-а-авчик!
   В синем шелковом плаще?!!
   Я судорожно вздохнула, боясь оказаться правой, и осторожно повернулась к подарку.
   - Вот!- продолжала улыбаться Кариль и водрузила передо мною очередную корзину.
   Невысокая с изогнутыми краями корзинка была элегантна и изящна, по длинной выгнутой ручке вилась темно-синяя шелковая лента, а в нутрии... Я постаралась подавить в себе первую, животную, волну страха. Лазурика или лазоревый вестник, очень красивый, очень лечебный и очень редкий цветок. Растет он около демонический дыр, но, конечно, не в таких количествах. Десять - двенадцать цветков уже предел, а здесь не меньше пятидесяти. Но в основном лазурика растет только... в Бездне.
   - Ах, да, он еще просил передать,- продолжала трещать Кариль, не замечая моего состояния,- что скоро вас навестит.
  
  
   1Соляной мыс - место ссылки эльфийских узников.
   2Келс - в простонародье "смиритель", используется, в основном, против магов. Оружие копьевидной формы с полым лезвием, внутри которого зелье. При проникновении в противника зелье попадает в кровь тем самым, нарушая вербальные компоненты плетения и делая создание заклинаний временно невозможным.
   3Жрица-весталка - в древности девственница-служительница в храме богов. Обычно изображаются простоволосыми и в белых широких одеждах.
   4"Ванюшка" - народное название такорийской золотой монеты - иона.
   5"Магичка" - прозвище серебряной монеты - высоты. На обороте прочеканена башня, символ магических искусств.
   Также имеется медная монета, сонна или "сонька".
  
  
  

Глава 8

Маски сорваны.

   Ах, до чего порой обидно, что хозяина не видно,
   Вверх и в темноту уходит нить,
   А куклы так ему послушны, и мы верим простодушно
   В то, что куклы могут говорить.
  
   Гр. "Машина времени".
  
   - Я вся в восторгах и предвкушении!- отозвалась я на последнее высказывание Кариль, держа небесно-голубой цветок двумя пальцами как червя и поглядывая как на гадюку.
   Значит, этот гад уже успел выбраться. Быстро... А я надеялась, что у меня будет хотя бы месяц для подготовки. Остается только надеяться, что не только моя персона была причиной такой спешки. Не нужно мне такое внимание, как-нибудь перебьюсь.
   - Госпожа Иллия, я что-то не так сделала?- испуганно спросила эльфийка, видимо, разглядев мою вытянутую физиономию.
   - Нет, Кариль, ты здесь не при чем,- поспешила я ее успокоить.- Сделай, пожалуйста, мне еще одно одолжение: попроси Владыку Вирдириона или принца Оссолоэта зайти ко мне. Скажи, что это срочно.
   Гонять короля у меня как-то совесть не позволила. Ну, а Владыка другое дело, он моложе... и вообще, должен мне как земля некромантам.
   Эльфийка кивнула и, проникнувшись ответственностью к полученному заданию, выбежала из комнаты.
   Я поставила в спальне несколько щитов и развернула "Щупальца"... Так посмотрим, кто вблизи меня не любит?..
   Ого! У меня возникло ощущение, что единственный негодяй здесь - я! Столько в мою сторону было направленно негативных чувств, что в пору было от стыда удавиться.
   Послышался стук в дверь, я напряглась, хотя и понимала, что он стучать не будет.
   - Войдите.
   - Говорят, ты меня вызывала?- усмехнулся Вирдирион, прикрывая за собой дверь. Эмоции еще не успели полностью уйти с моего лица и, заметив их, веселье у него исчезло.- Что случилось?
   - Мне тут цветы прислали,- кивнула я на злополучную корзинку.
   - Рад за тебя,- сухо отозвался Владыка.
   - Не узнаешь цветочки?
   - Я что похож на цветовода-любителя?
   - Очень редкий вид.
   - Надеюсь, твой обожатель не разорился?
   - Вирд, ты что, издеваешься?- наконец, заметила я его странную реакцию на мое повествование.- Это лазурика!
   Выражение его лица осталось совершенно равнодушным, что убедило меня в его полной невежественности в отношении сведений о противнике.
   Мою комнату вновь кто-то собрался осчастливить своей персоной, о чем возвестила очередная дробь в дверь.
   - Я занят!- откликнулся Владыка.
   - Вообще-то, это моя комната,- осторожно напомнила я ему, тот раздраженно отвернулся.
   Дверь приоткрылась.
   - Я чего-то не понял? Мне передали, что я срочно здесь нужен.
   Видимо, Кариль слишком серьезно отнеслась к своему поручению, иначе как объяснить появление у моей двери еще и Оссолоэта.
   - Заходи,- приглашающим жестом позвала его я,- может хоть ты не такой неуч. Знаешь, что это?- и продемонстрировала ему лазурику.
   - Цветок,- блеснул гениальностью принц.
   - Мальчики, я прямо-таки завидую вашему блаженному неведенью!- умильно всплеснула я руками.
   - Иллия, не умничай!- одернул меня Вирд.
   - Лазурика или лазоревый вестник. Семейство: сложноцветные, время цветения: поздняя весна, характеризуется загнутыми голубыми лепестками, длинным сочным стеблем...
   - Подожди я за свитком сбегаю, чтобы записать такие полезные сведенья, так необходимые в жизни любого эльфа!- ехидно перебил меня Лэт.
   -...И светло-зеленым окрасом листьев,- неумолимо продолжила я, проигнорировав его насмешку.- Применяется при кровотечениях и ушибах, а также как противоядие ко многим ядам. Среда обитания... Бездна.
   Возникла пауза, в течение которой эльфы сначала переглянулись, а потом уставились на злосчастную корзинку как на таракана в своем супе.
   - Демон!- высказал их общую мысль Владыка.
   - Браво! Чудеса дедукции!- "восторженно" зааплодировала я им.
   - Кто доставил?- спросил Лэт, с опаской оглядываясь по сторонам.
   - Кариль, а ей какая-то другая эльфийка. Только они его не распознали, увидев лишь "краса-а-авчика в синем шелковом плаще".
   - Значит он уже во дворце... А ведь нам неслыханно повезло!
   - То-то я сама себе завидую,- сухо заметила я, не понимавшая его восторгов.
   - Послушайте, он мог объявиться на окраине города и здорово успеть напакостить, прежде чем мы его нашли. А тут он под боком! К тому же здесь один из объектов мести... Так что далеко не уйдет! Эй, Иллия, потише, оставишь Бэл'Лион без наследника!.. Сейчас надо предупредить деда и поднимать всю охрану на уши.
   - Заодно и заговорщиков предупредите,- посоветовала язвительно я, все-таки ставя корзину с апельсинами, которую хотела запустить в принца, обратно на стол.
   - Не учи эльфа из лука стрелять! Все будет конфиденциально.
   - Батюшки, какие длинные слова ты знаешь!
   - Я вообще умный!
   - А сразу не скажешь.
   - Успокойтесь!- раздраженно бросил Вирд.- Нашли время!.. Оссолоэт, ты стрелой летишь к деду, я за... Гвардией и магами. Иллия, ты сидишь в комнате!- с нажимом закончил он.
   - Думаешь, усидит?- насмешливо поинтересовался принц.
   - Уважаемая княжна Лацская, у меня к вам огромная просьба...- официально начал Вирдирион, но надолго его сдержанности не хватило и дальше в голосе послышались угрожающие ноты:- Хотя бы сутки посиди в комнате, ни во что не вляпываясь и никому не мешая! Иначе я тебе сам шею сверну, чтобы не мучилась!
   Пока мы с Лэтом раскрывали в удивлении рты, пытаясь переварить услышанное, он подхватил корзину с лазуриками и вышел.
   - Верни цветы!- крикнула я в закрывающуюся дверь. Кто бы сомневался, что мне не ответят!
   - Ты произвела на него впечатление!- удовлетворенно хмыкнул Лэт.- Правда, я еще не понял какое. Ладно, я побежал по поручениям. Как горько быть самым младшим!
   - Лэт, чуть не забыла, а где мои магистры?
   - Отбыли за подмогой.
   - В смысле?..
   - Ну когда они узнали об участии демона, то предложили помощь своего коллеги-тифлинга, который уж о жителях Бездны знает больше любого демонолога.
   - Если речь идет о магистре Рэмме, то - да! Он профессионал высшего качества!
   - Никто и не ждал, что ты будешь хаять собственных учителей.
   - Потому что не за что! А у меня на родине знают, что со мной случилось?
   Он покривился, как от зубной боли, но все-таки ответил:
   - Нет.
   - Ага, поэтому вы магистров и выслали.
   - Мы их не высылали. И вообще, у нас с твоей Академией сейчас мир, дружба и сотрудничество!
   - Потому как припекло вас сильно,- не удержалась-таки я от ядовитого замечания.
   - Кто бы говорил?!- отплатил мне такой же монетой Оссолоэт.- Сама вся в дырках как арицский сыр! Перессорилась со всеми от дроу до демонов! И еще чего-то возникает!
   - Перессорилась я со всеми по вашей вине. А так характер у меня очень покладистый...
   - Угу!.. Покладистый - это в смысле: "Да поклала я на всех!.."?
   - Не цените вы своего счастья в моем лице,- сделала я заключение.
   - Почему?.. Мы ценим. Только, боюсь, столько счастья нам без сердечных капель не перенести!
   Он ушел, а я опять осталась одна, если не считать невеселых дум о приближающейся схватке с демоном. А она будет, Лазаол не той расы, чтобы простить свой проигрыш.
  
   Если день начался паршиво, с чего бы ему закончиться хорошо! Ближе к вечеру ко мне пришла группа незнакомых эльфов в судейских мантиях, их сопровождали Исиан и еще три телохранителя короля.
   Судейские с важным видом расселись у стола, достали из принесенных папок какие-то записи и принялись задавать каверзные и тупые вопросы, например: на основании чего вы сделали выводы, что орден угрожал правящей династии? Почему вы решили, что за покушениями на Владыку стоят эльфы? Откуда вы получили сведенья о составе ордена?..
   Я смотрела на них как на идиотов, они на меня как на закоренелого шпиона на допросах. После пятнадцати таких вопросов, до меня начало доходить, что эти законодатели пытаются обелить преступников, перевесив все их грехи на меня и на тех покойников-заговорщиков, которые уже в оправдании не нуждаются. Когда это понимание полностью сформировалось в моей голове, я наградила их презрительно-насмешливым взглядом и сказала:
   - Мужики, вы можете, как угодно изгаляться над своими законами и пытаться переиначить случившееся, но вряд ли вам удаться убедить меня, что смерть была бы крайне полезна для моего здоровья! Я так же сомневаюсь, что вам удаться убедить в этом короля и Владыку... Господа, не смею вас больше задерживать,- я сделала очень красноречивый жест в сторону двери.
   Эльфы убрали все бумаги и вышли, у некоторых при этом был чрезвычайно довольный и торжествующий вид. Ну как же иначе: заставили-таки человеческую гадину нервничать!
   - Господин Исиан,- окликнула я капитана телохранителей,- вы не могли бы остаться? Я бы хотела сказать вам пару слов.
   Исиан пораженно замер, услышав от меня настолько вежливое обращение, повернулся ответить что-то формальное, например: давайте поговорим попозже, но потом заметил мой взгляд и... Я клянусь вам - он, вздрогнул, будто смерч перед собой увидел, потом слегка кивнул одному из своих подчиненных и тот плотно закрыл дверь за "законниками".
   - Что это сейчас было?- "Смерч" начал движение к эльфу.
   - Представители суда пришли задать вам несколько вопросов, чтобы иметь полное представление о ситуации, сложившейся во время процветания ордена "Тень грифона", а также суметь предоставить Его Величеству полный отчет о...
   - Исиан!.. В трех словах... Этот высокий слог оставь для завтрашнего... суда.
   - В трех словах?!.. Ты в дерьме!- коротко бросил он мне. Я подумала, что эльф припомнил мое поведение в особняке госпожи Хитоми, но в его голосе не было злорадства или удовольствия, просто констатация факта.- Завтра на суде будет объявлено, что орден соблюдал интересы Бэл'Лиона и стремился только к возвышению и защите эльфийской расы, а, следовательно, не представлял угрозы ни для правящей династии, ни для государства в целом.- Он взял со стола перо для письма, забытое делегацией и начал вертеть его в руках.- Правда и в его рядах встречались некоторые индивиды, которые слишком утрировали высказывания и речи Пророка и решили пойти своими, отвергаемые остальным орденом, путями в достижении цели... Например: убить короля,- перо сломалось в руках эльфа и осколок вонзился палец, потекла кровь, но тот не обратил на это внимание,- так как полагали, что молодой наследник более подвержен влиянию новых идей, или Владыку, чтобы alfilahnts стали более зависимы и посговорчивее, или выкрасть "внушителя", чтобы исследовать ее и помочь эльфам развить ментальные способности... Конечно, такие отступники заслуживают порицания и тех, кто еще не понес наказания, ждет ссылка, но... ведь все их помыслы были о благе эльфов. Суд, конечно, им это зачтет!.. Правда при этом пострадали невинные,- перо клочками осыпалось на пол,- так идеалы требуют жертв. А вот то, что человек чуть не спровоцировал гражданскую войну в Бэл'Лионе, будет разбираться на Межрасовом совете, и виновная должна быть по всей строгости наказана.
   - Я надеюсь, вы сейчас пошутили?- тупо спросила я, глядя эльфу в глаза. Тот горько усмехнулся, давая понять, что тоже этого бы хотел.- Та-а-ак...- спокойно Иллия, спокойно.- Значит, орден мы причислим к лику святых, Дорисия с Фамирэтом и Ясариэтом - зарвавшиеся активисты, а я - провокатор гражданской войны?.. Прелестно! А куда мы запишем погибших друидов, эльфов-телохранителей и прочих случайных лиц? В жертвы идеалов?!.. А ваши идеалы не треснут от таких даров?!!
   - Это не наши идеалы,- качнул головой Исиан.- Вам уже не раз говорили, княжна, не гребите всех под одну гребенку. Не всем эльфам по нраву то, что творит Совет! Поэтому у нас есть "монархисты" - те, кто всегда поддерживают политику короля и "советники" - те, кто выступают за Совет... и таких немало, а у нас, увы, не абсолютная монархия. А Совет, в данном случае, поддерживает некоторые пункты того проклятого ордена.
   - А повлиять на Совет никак нельзя?
   - Повлиять на восемь представителей старейших аристократических семей Бэл'Лиона?.. Вы как себе это представляете?.. Нам уже повезло, что новым председателем Совета стал Навирэнн Тоолис, а он во многом солидарен с королем. Но один голос против восьми, это глас вопиющего в пустыне.
   - Исиан, а сколько вам лет?- задала я не совсем корректный вопрос, но он, в конце концов, не барышня, а меня отвлеченные темы немного успокоят чтоб, наконец, смогла собраться с мыслями и понять бездействие "монархистов"..
   - Зачем вам это?.. Триста восемьдесят, я вхожу в личную свиту короля.
   А-а-а, даже так!.. Значит, у эльфов тоже присутствует такая традиция. Когда член королевской семьи (сыновья, дочери правителя) достигает совершеннолетия, он может набрать собственную свиту. Обычно туда попадают друзья детства, а также те, кто может быть полезен при дворе. Для наследников такой выбор может оказаться фатальным. Например: если бы моя тетя Вифиния в свое восемнадцатилетие сделала неверный выбор, то королем Такории стал бы ее умственно-отсталый брат Викентий. Да, не удивляйтесь у тети и бабушки есть, то есть был старший брат, сын от первого брака моего прадеда.
   Я всегда говорила, что браки по расчету счастливыми быть не могут! С чего мой предок решил, что если женится на Евгении Ирмской, дочери того самого князя, который пытался убить прадеда и узурпировать власть, то сможет остановить все волнения в государстве и сделать всех довольными?
   Доченька оказалась вся в папеньку. Дедуля пережил три покушения, на четвертом королева попалась, так как сама дала мужу отравленное вино.
   И чего не хватало бабе?! Стала королевой, получила молодого красивого мужа, который относился к ней с уважением, даже фавориток не заводил... официальных. Нет, полезла в большую политику и получила... развод и монастырь. Это еще прадед был добрый, вон его отец, король Иоанн, четырех жен под топор палача отправил!
   Ребенок, рожденный от этого брака, тоже счастья многострадальной стране не принес, так как его воспитатели начали замечать, что мальчик, мягко говоря, очень неадекватно себя ведет. Когда стало понятно, в чем дело магистр Юниан стал давить на воспитанника, чтобы тот женился во второй раз. Искандер тогда не соглашался, спорил... Кто ж признается, что породил потомство с изъяном? А потом познакомился с младшей сестрой короля Литии, Цецилией...
   Любил ли прадед прабабушку, я не знаю, но то, что дочки у них были одна лучше другой, это точно. Была еще и средняя дочь Эсфирь (в честь бабушки), но она умерла от родов, когда моему отцу было только три года, поэтому про нее мне мало что известно, знаю только, что ни в чем не уступала сестрам, ни умом, ни внешностью.
   Когда скончался Искандер, та чаша с ядом не осталась без последствий, встал вопрос: кто будет следующим правителем Такории? Конечно, у Ирмских и их приспешников такой вопрос не возникал, ведь у покойного короля остался сын, но Золотой Конвент постановил, что король-шизофреник - это бедствие для народа. Поэтому была коронована моя тетя, так как две старшие сестры были уже замужем и не могли наследовать трон. Правда пришлось пойти на уступки, тетя не могла выйти замуж и иметь детей (опять-таки официально) и сыновья Викентия значились бы первыми наследниками. Но у того родилось только две дочери (не знаю, как уж его родственникам удалось тому втолковать, как и что нужно делать?), поэтому тетя Вифиния с чистым сердцем и с полного одобрения Золотого Конвента провозгласила своим приемником моего отца... А что, я вам этого раньше не рассказывала?.. Нет?!.. Если бы мой папа не умер, я действительно могла бы стать принцессой Такории.
   Данная утрата меня не сильно волнует, меня волнует то, что тетя мне начинает задавать пугающие вопросы: каким я вижу будущее своей страны? Что я думаю о новых реформах? Какие поправки я бы хотела сделать? Не помогу ли я составить бюджет на следующий год?.. Меня терзают смутные сомнения...
   Хотя есть и два основных претендента, это внуки принца Викентия, но уж слишком дальняя родня получается... И многие (например: Магический Конвент в полном составе) могли бы поддержать мою кандидатуру, хотя в разговорах с моей августейшей тетушкой я не раз подчеркивала, что не стремлюсь к престолонаследию. Но факт остается фактом, короля творит свита, и я не могу поверить, что бы трехсотлетний эльф об этом не знал.
   - Исиан, король у власти уже больше двухсот лет, неужели он не смог найти способа приструнить Совет или посадить в него своих людей... то есть эльфов?
   Командир телохранителей усмехнулся и тряхнул головой, будто прогоняя наваждение:
   - Всех позже в Совет пришел председатель Тоолис, сто восемьдесят лет назад, остальные советники около трехсот лет занимают кресла в Совете и заменить их невозможно.
   Я села на стул и достала из сумки сигареты, мужественно игнорируя удивленные взгляды присутствующих. А, пусть идут куда подальше, мне нужно нервы успокоить, я вот сейчас еще и коньяка напьюсь, чтоб забыть о завтрашнем издевательстве.
   - Исиан, в вашем возрасте вы должны бы уже знать,- заговорила я спокойным и равнодушным голосом,- что не заменимых людей или эльфов не бывает и бессмертны в нашем мире только боги.
   - Я не понимаю вас... И понимать не хочу!- чересчур поспешно ответил тот и отвернулся от меня.
   Я окинула беглым взглядом остальных потупившихся телохранителей и вернулась к их командиру, нервно мнущему дверную ручку.
   - Не сумели?- высказала я предположение.
   Эльф повернулся ко мне вполоборота и сквозь зубы заученно процедил:
   - Не понимаю о чем вы!
   Да, не сумели... Поодиночке убирать Совет нет смысла, а всех разом - очень сложно.
   - У вас появился такой случай,- недоуменно пожала я плечами,- члены Совета замешаны в заговоре против короля. Действуйте!
   - У нас нет доказательств.
   - Ну, так сделайте их!- взорвалась я.- Они подтасовывают факты и события и обходят вас как младенцев, а вы сидите и сопли на кулак наматываете!
   - С возвращением, госпожа Лацская! А я все думал, когда вы очнетесь?- шутливо поаплодировал мне Исиан и совершенно другим, очень серьезным, тоном добавил:- Если вы сможете сместить Совет или хотя бы очернить его, я первый преклоню перед вами колено...- Вдруг он умолк и, указав рукой на своих подчиненных, исправился:- Мы все преклоним.
   Глядя в спины уходящих эльфов, я чувствовала, как помимо воли начинаю улыбаться от предвкушений:
   - Вас никто за язык не тянул!
  
   Сказать было легче, чем сделать. У моих противников были очень убедительные доводы, а у меня лишь собственные показание, которые, конечно же, суд пропустит мимо ушей.
   Ну не любят эльфы людей!
   Все документы, добытые мною: дневник целительницы, отчет гнома-шпиона, записи из лаборатории находились у короля. Нет, я, конечно, доверяла ему, но сейчас у него на руках висит гирей доченька, и у меня нет и тени сомнения, что если потребуется ее выгородить, все бумаги исчезнут.
   А вот за меня некому вступиться, ведь тех, кто мог бы свидетельствовать в мою пользу на суде не будет. Лиссу просто старшие не пустят, они и так достаточно засветились. Впрочем, если подумать, сколько всего лишнего она может рассказать, то пускай лучше действительно сидит дома.
   Ирис тоже не приедет, пока Фрэй не получит официальных извинений, о сотрудничестве и речи быть не может. А извинений не будет, иначе придется признать, что орден совершил преступление, а так все можно свалить на одиночку, а за изгоев страна ответственности не несет.
   Ну, об Эребе лучше совсем не упоминать, иначе в мой "послужной список" еще добавят и соучастие в попытке убийства Владыки.
   Малик вообще ничем не может мне помочь, разве что подтвердит, что я действительно находилась в кавусе.
   Вот и все мои свидетели. Да-а-а, мрачный расклад получается...
   За себя я не переживала, что-то подсказывало, что никаких жестких репрессий не последует, так попугают для порядка, ну опозорюсь в очередной раз перед семьей (мне не привыкать), но чтоб меня осудили на ссылку!.. Король не позволит так унизить свою спасительницу. Этот эльф старой закалки и слово "честь" для него не пустой звук. Так что можно успокоиться: эльфы слегка подчистят свои ряды; alfilants в очередной раз убедятся, что хоть им и нужны "младшие", но лучше дружить на расстоянии; мне вручат перечень моих проступков и глупостей, потребуют с Академии административного наказания и возможно, лишат права на въезд в Бэл'Лион.
   Обидно... Очень обидно! Можно было бы махнуть на все рукой и пусть живут дальше как хотят, но это все равно, что утереться после плевка, да еще и поблагодарить за оказанную честь. Не-э-эт, господа хорошие, меня не так воспитали!
   Перед глазами вновь встали строки из дневника целительницы, а память, как бы глумясь, подкинула еще и одно из высказываний Владыки: "Всех мелких сошек почти переловили, а организаторы уйдут и лягут на дно... чтобы вернуться лет так через пять". И он был прав, раз однажды орден начал успешно действовать, то все может повториться.
   "Да пусть действует!",- скажете вы.- "Их же предупреждали, а ты что могла, сделала!".
   Ваша правда, и я бы наплевала на эльфийские проблемы... раньше. До того как узнала госпожу Зельфиль, Кариль... Оссолоэта. А теперь не могу... Не знаю почему... Не могу и все! В дальнейшем эльфы пусть обходятся без меня, но ордену я все-таки хвост прижму... Даже если для этого потребуется спровоцировать их на очередное убийство себя любимой! Но эти гады у меня еще попляшут!
   Такие разносторонние мысли преследовали меня остаток дня. Злость и жажда мщения чередовались с отчаяньем и апатией. Еще сильнее меня удручило поведение правителей. Шеолмин вообще ко мне ни разу не заглянул, прислав узнать о моем здоровье слугу. Вирдирион так же больше не объявился, от него приходил Зоррвиэль, забрал принесенную его правителем ранее папку и, узнав, что ничего нового по имеющимся фактам я сообщить не могу, сразу же исчез. Похоже, все уже забыли, что только вчера я умирала. Или же грядет что-то судьбоносное, по сравнению с которым, моя персона просто ничтожна.
   Заснула я разобиженная на весь мир и на эльфов в частности. Возможно, такое поведение было ребячеством, но доброе слово и кошке приятно, я, как мне кажется, заслужила не только слова. К тому же меня сильно нервировало предстоящее судебное разбирательство и простое ободряющее: "Все будет хорошо!",- было бы очень кстати. Но сейчас я не слышала даже банального: "Не суйся, куда не просят!",- и как ни странно, это раздражало.
   Все-таки там, в лесах, все было проще: вот они "мы", а вон там "злодеи". Защищай своих, мочи чужих... А сейчас я не знаю где свои, а самое главное, не знаю как защищаться от чужих. Ведь не могу же я разнести зал суда заклинаниями!.. Впрочем, почему не могу?.. Но Магический Конвент такое радикальное действо не одобрит.
   Наверное, все эти размышления и способствовали моему беспокойному и чуткому сну, иначе никогда бы не уловила спросонья малейшие смещения межпространственных пластов. Я открыла глаза, но не двинулась с места и даже не пошевелилась, перепроверяя мелькнувшую догадку. Так и есть, след идет из субпространства!
   Прихлопнуть бы этого визитера, как тех существ, вызванных инкубом, но, во-первых, время на плетение такого сложного заклинания уже нет, а во-вторых, сама до конца не поняла, как это получилось. Я нащупала под подушкой кинжал, припрятанный ранее, и затаилась. Сейчас мой лучший козырь - это внезапность.
   "Гость" пришел беззвучно, лишь веянья Силы, окутавшие меня, сообщили о том, что за моей спиной возник чужак. Шагов я не слышала, слегка прогнулась перина кровати под лишним весом, и свистящий шепот прозвучал над самым ухом:
   - Пора просыпаться...
   Договорить пришедший не успел, я с небывалой сноровкой заломила протянутую ко мне руку, и кончик кинжала оказался около сонной артерии.
   - Дернешься, и домой отправлю по частям,- сообщил мой пустой голос, хотя разум был в полном смущении. У меня на кровати сидела прекрасная и почти полностью обнаженная девушка.
   - Ты не сможешь меня этим убить,- прошипела она.
   - На твоем месте, я не стала бы этого проверять,- кинжал проколол кожу, и по безупречной шее потекла алая струйка.
   - Ты что, вот так просто убьешь меня, даже не поинтересовавшись, кто я, и зачем пришла?- она не дернулась, не поморщилась от боли, только сузила глаза.
   - Кто ты - я знаю! И так как из субпространства, до сих пор, ничего хорошего не приходило, то можешь не сомневаться: я убью тебя!
   - Не сумеешь!- девица откинулась назад, и моя рука по-инерции дернулась вниз. Россыпь багряных капель украсила простыни и подушку, а я, выругавшись, кувыркнулась вправо, скатываясь с кровати.
   Sakee, я перерезала ей горло!
   Девица, вопреки моим ожиданиям, не растянулась на полу бездыханно, а завертелась волчком, зажимая рану руками и хватая ртом воздух. Гламур слетел с нее, и я, проглотив очередной поток ругательств, перекинула кинжал в левую руку, а правой принялась плести "Копья вечности".
   Передо мною была суккуб. Раньше я с данными представительницами Бездны не встречалась, рисунков в учебниках так же не видела (единственный фолиант, содержащий данные сведенья был под запретом и на руки адептам не выдавался), но мне помог в определении личный опыт. После снятия гламура ее внешность потеряла все очарование: черты лица заострились, фигура стала более худощавой и поджарой, появились крылья, когти, клыки, напоминавшие змеиные и, конечно, изменились глаза... Раньше я уже видела нечто похожее, темно-синее марево, но теперь из глазниц простиралось ярко-желтое.
   - У тебя очередное послание ко мне?- холодно спросила я.
   - Значит, слухи оказались правдивы,- прошипела она, сплевывая кровь.- Ты действительно претендуешь на него.
   Слово "него" она произнесла с неким благоговейным шепотом, от чего мне стала не по себе. Очередная обезумевшая фанатичка.
   - На кого?- на всякий случай уточнила я.
   - Ты его не получишь! Он принадлежит нам! ОН НАШ!!!- последние слова она выкрикнула, вытянув мою сторону руки и располосовав когтями воздух.- Только сунься - сдохнешь! Кожу живьем сдерем!
   - Давай-ка уточним, ты говоришь сейчас о Лазаоле?
   - Величай его как положено! Он арр'раш!
   - Я за него рада. А этот "арр'раш", что это такое и с чем его едят?
   В ответ та зашипела и распрямила крылья. И чего так взбеленилась?
   - Я убью тебя!..
   - Как банально...
   - Как только он даст разрешения, я вспорю тебе брюхо и выпушу кишки!
   - А это уже что-то новенькое.
   Ее крики не могли не привлечь внимания, в дверь застучали, и незнакомый мужской голос окликнул меня:
   - Госпожа Лацская, у вас что-то случилось?
   - Нет!- отозвалась я.- Я всегда по ночам ору в спальне на разные голоса!
   В дверь заломились с удвоенной силой и более властный голос приказал:
   - Княжна, откройте дверь!
   Я, естественно, и с места не сдвинулась, пристально следя за суккубкой.
   - Мне этот инкуб не нужен, ни за какие коврижки,- покачала я головой.- В отличие от других я знаю, каковы последствия "свиданий" с такими как вы. Вампиризм - он и в Бездне вампиризм, неважно, что при этом поглощается кровь или жизненная энергия.
   - Я тебе не верю! Ни одна смертная не может устоять перед такими как он!
   - А у вас что, много инкубов?- удивилась я, бросая быстрый взгляд на дверь, в которую уже, видимо, били тараном.
   - Заткнись! Я не собираюсь обсуждать с тобой нашу численность,- суккуб взмыла под потолок, я пустила в нее "Копья вечности", но промахнулась.- Не знаю, чем ты его зацепила, но не надейся, что это надолго. Таких как ты, у него тысячи были, но он всегда возвращался к нам. Ты - новая игрушка, которая слишком много о себе возомнила, и когда арр'раш наиграется... тобой займемся мы...
   - А что ж вы так всполошились из-за простой игрушки?
   - Он приказал тебя не трогать...- прошипела она нехотя, видимо, стремясь у меня найти разгадку этого феномена.- Что ты ему наобещала?
   - Убить при следующей встрече,- честно ответила я.
   Но ответ суккубу не понравился, она завопила так, что могла позавидовать и баньши, и зачем-то снесла мирно висевшую люстру.
   Уже на последних аккордах демоницы дверь слетела с петель, впуская эльфийскую стражу и Гвардию Владыки. Сам он маячил в проеме и был так оккупирован телохранителями, что не понятно, как эльф вообще умудряется дышать.
   Суккубка плотоядно оскалилась, я же не говоря ни слова, метнула в нее кинжал, усиленный магией, а потом поставила перед мужиками ментальный щит.
   Моя противница взвизгнула и попыталась извлечь оружие из раны... И тут межпространственные пласты опять дернулись и начали передвигаться.
   - Магов сюда!- не своим голосом заорала я.- Всем фехтовальщикам со стальным оружием отойти, с келсами - останьтесь, может получиться.
   Я вновь перевела взгляд на суккубку, готовясь к новой атаке, но застыла пораженная выражением ее лица.
   Страх! Неприкрытый страх и паника сковали ее. Она как-то вся сжалась, совершенно забыла о ране и, уставившись в пустоту, залепетала:
   - Простите, хозяин... Это не то, что вы думаете... Я и не думала нарушать приказ...
   Вдруг суккуб вскрикнула и повернулась ко мне спиной, вытянув перед собой руки в защитном жесте. Пространство перед нами задрожало, и я почувствовала, как открывается портал... Бабуля, молись за меня всем святым!
   Но никто не пришел, просто в шагах десяти от меня открылся короткий туннель, и на его противоположном конце проявилась фигура в синем облачении. Демон махнул рукой, и тело сукуббки дернулось, ее потащило к туннелю и буквально всосало вовнутрь. На мгновение мне померещились бледно-лиловые нити, которые опутывали ее.
   Я зажмурилась, прогоняя видение, и когда вновь открыла глаза ни нитей, ни суккуба уже не было... только демон. Он уже приглашающим жестом махнул мне, в ответ я качнула головой, подтвердив свой отказ красноречивым жестом. Тот развел руки, как бы говоря: "Сама напросилась!"- после чего резко сомкнул межпространственные пласты.
   Я охнула и, схватившись за голову, повалилась на пол. Ощущение было такое, будто спрыгнула с высоченного утеса в омут: ничего не видно, не слышно, было не возможно дышать... А вот дальше я уже ничего не чувствовала и не понимала, заботясь только о том, как сделать глоток спасительного воздуха.
   Первых вдох особого облегчения не принес, вызвав волну боли, которая разлилась в груди, подобно обжигающей лаве. После трех-четырех раз боль отступила, и я, наконец, смогла воспринимать окружающей мир,
   Первое, что услышала это интонации знакомого голоса и только потом смогла уловить смысл слов:
   - ... Дыши, дыши... Молодец!
   Я повернула голову, старясь разглядеть говорившего, не веря собственным ушам.
   - Магистр Керль!- удалось мне прохрипеть, как только радужные круги перестали расплываться перед глазами.
   Тот сел около меня, облегченно вздохнув, и вдруг рявкнул:
   - По кой ты сунулась к сквозному порталу?! Чему тебя в Академии учили?!! Не понятно, как ты вообще смогла ее закончить, с таким наплевательским отношением к мерам безопасности! Завтра же на первый год обучения отправлю!
   - Наставник, что с вами?- растерянно спросила я, удивленно пялясь на взбешенного мага.
   - Со мной?! Это я что ли каждые две минуты влипаю в переделки со смертельным исходом?!
   - Но жива же до сих пор,- прокряхтела я, поднимаясь с пола.- И вообще, по поводу переделок все претензии к ни...- хотела указать на притихших Вирдириона и Оссолоэта (а он когда появился?), но подумала, что это будет очередное стравливание магистров и эльфов, потому ткнула пальцем вверх и исправилась:- К небесной канцелярии, потому как ни одну стычку сама не искала, а при последнем инциденте вообще мирно спала и даже из комнаты не выходила. Так что попрошу внести это в протокол,- я пристально посмотрела на Владыку.
   - Какой еще протокол?!- не понял наставник.
   - Да так, это личное. Кстати, а вы откуда взялись, наставник?
   - Из утробы матери,- мрачно пошутил тот.
   - Так, господа, просьба очистить комнату, девушке нужно отдохнуть,- услышала я за спиной еще один знакомый голос.
   - Магистр Рэмм! Вас уже успели привезти?
   - И, как видишь, вовремя,- ответил тифлинг, садясь на мою кровать.- Кто к тебе приходил?- спросил он, как только эльфы покинули комнату, правда, после повторного приказа от своих правителей. Остались только Владыка и принц, а у выбитой двери стеной встала Гвардия.
   - Суккуб,- ответила я, с запозданием кутаясь в пеньюар, впрочем, шелковая пижамка, подаренная мне госпожой Хитоми, была вполне целомудренной... если сравнивать с подаренной ею же сорочкой.
   - Я считал, что они всегда приходят к мужчинам,- усмехаясь, сказал Оссолоэт.- Может, комнаты перепутала.
   - А ты ее к себе ждал?- фыркнула я.
   - Ну, интересно было бы взглянуть...
   - Как она сумела пройти, оставшись не заметной для наших магов?- прервал его Владыка.
   - Через сквозной портал,- ответил ему магистр Рэмм.- Кстати, Керль, зря ты на девочку накричал, этой темы нет в основном курсе лекций, а так как у нее пространство на второй ступени, то углубленного изучения также не было. Поэтому о построении, свойствах и опасности сквозного портала она попросту ничего не знала.
   - А должна была бы изучить, раз судьба свела ее с демоном. У меня совсем нет предрасположенности к демонологии и, тем не менее, я знаю основные формулы призыва,- гнул свое магистр Керль.
   - Вот будет ей сто сорок три как тебе, и она многое узнает.
   - Если доживет,- вставил Вирдирион, все возмущенно на него покосились.
   - Я в упоении от оптимизма, который вы испытываете по отношению к моему будущему,- кисло улыбнулась я.- Но мне бы хотелось узнать, что это за портал, о котором столько всего было сказано.
   - Сквозной портал - это искусственный туннель в подпространстве, который помогает при транспортировке живых существ или грузов в большом количестве,- принялся объяснять магистр Рэмм.- Но дело в том, что открыть его можно только, используя межпространственные пласты как крепления, иначе он не будет стабилен. А так как это очень тонкая работа, то и сплести это заклинание способен не каждый маг - "пространственник", а только очень терпеливый и внимательный, ведь малейшее нарушения в построении и результат будет катастрофический.
   - Что-то мне подсказывает, что именно это и произошло,- высказала я свое предположение.
   Магистр кивнул и после секундной паузы добавил:
   - Он мог вас легко убить, всех тех, кто находился в комнате, но вместо этого он просто сомкнул пласты, тем самым, ослабив ударную волну. Похоже, твое умерщвление не было в его планах.
   - Мне трудно в это поверить,- высказала я свое сомнение.
   - Да, мне тоже показалось, что инкуб только стращал,- подхватил своего коллегу Керль.- Был уверен, что с небольшим потрясением ты справишься.
   - Это он ей сильно польстил,- опять напомнил о себе Владыка. В последнее время слышу от него много гадостей. Может, пора устроить ему очередной разбор полетов.
   - Действительно странно,- потер лоб Рэмм,- обычно ее все недооценивают. Иллия, а вообще суккубу, что от тебя надо было?
   - Как она выразилась: "Просто посмотреть". Магистр Рэмм, а что такое "арр'раш"?
   - Где ты это слышала?- мгновенно насторожился наставник.
   - Сукубка так называла инкуба.
   - Не может быть!- простонал он, сжимая столбик моей кровати, от чего тот мгновенно рассыпался. Прекрасно! Двери меня лишили, битое стекло по полу рассыпали, теперь сломают еще и кровать. Спать, видимо, придется на потолке.
   - Магистр, по-моему, вы знаете обо всем этом гораздо больше чем я.
   - Что и неудивительно, ты только стажерка, а я - магистр первой степени.
   - Магистр Рэмм, я серьезно! Чего нам еще можно ожидать?
   - Конца Света, если это тот, о ком я думаю. Ну-ка, опиши мне его подробно.
   Я повторила детально описание демона, и гламур и натуральный облик, стараясь вспомнить и передать малейшие особенности во внешности.
   - Вот и сошлось все. А как, ты сказала, он назвался?.. Лазаол?.. Шутник, однако... Лазаол - очень распространенное, в Бездне, название черного алмаза. Кстати, самая крупная шахта по их добычи принадлежит ему. Твоего инкуба зовут...
   - С каких это пор он мой?!- вскинулась я.
   Наставник жестом приказал мне замолчать и продолжил:
   - Его имя - Асмаил, он из рода Раафа... А, ну да, вы же не в курсе. Рааф - первый, и, надеюсь, последний, в истории Бездны ифрит, который сумел добиться статуса архидемона. Асмаил его внук, прославился тем, что в трехсотлетнем возрасте сверг тысячелетнюю правительницу суккубов и очень ловко, в короткий срок, подгреб под себя всех суккубок и даже инкубов где-то отыскал. Первый кто сумел объединить эти разновидности расы в одно целое... И это целое не удалось разбить никому, а попытки были и очень мощные. Но этот гаденыш прекрасно играет на чужих слабостях, его войска приносят ему оглушительные победы. Ведь очень сложно сражаться, когда все мысли о том, как бы трахнуть своего противника...
   - Рэмм!- одернул его магистр Керль.- Выбирай выражения.
   Тот раздраженно отмахнулся от замечаний и почему-то покосился на меня, впрочем, как и все остальные. Нашли добродетельную овечку! Пообщаешься с пьяным Тореком еще и не такое услышишь.
   - Так вот, Иллия, вернемся к твоему вопросу: арр'раш - это титул, его можно сравнить с нашим... герцогом, пожалуй. Но есть небольшое отличие: титул передается по наследству, а этот можно лишь заработать самому. А это о-о-очень сложно, так как означает претензии на территорию, а кому охота делиться?
   - Я все-таки не понимаю вашей паники,- заговорил Оссолоэт.- ну инкуб, ну герцог, ну армия у него с эротическим уклоном, но мы-то можем его обыграть.
   - Его одного, может быть, но сомневаюсь что он пришел в одиночестве... Вопреки распространенному мнению, в Бездне нет единого правителя. Вся территория поделена на рашверы, герцогства, которые полностью суверенны. Но возможны и альянсы между правителями.
   - Можно мне угадать,- рискнула я прервать магистра.- Лазаол, который Асмаил, как раз и входит в один такой союз. Причем, готова поспорить, в один из сильнейших.
   - Ведь умная девка,- с грустью сказал тифлинг.- Жалко будет, если убьют... Да, ты права, союз заключен между четырьмя правителями. Асмаилом, Фебрисом, демон-ракша, Аймоном, предводитель вампиров, и Раафом.
   - Инкуб, оборотень, вампир и ифрит...- я внимательно посмотрела на магистра:- Теперь я разделяю ваши опасения о Конце Света.
   - А что данной компании нужно от моего государства?- спросил Оссолоэт.
   - Я полагаю, только одно, чтобы вы вывели их на Старших,- ответил ему Рэмм.- Что вы, собственно, и сделали.
   Лэт потер глаза и замысловато выругался, даже магистр Рэмм уважительно присвистнул.
   - А орден при чем здесь?- спросил снова принц.
   Магистр пожали плечами, а я поделилась осенившей меня мыслью:
   - Возможно, это только отвлекающий маневр, все внимание занимает орден, а демоны меж тем спокойно добиваются основной цели. А раз их цель alfilahnts, то разумно предположить, что...- тут меня посетила еще более гениальная мысль:- Вирд, Лэт упоминал о демонических дырах около вашего жилища. Они пробовали пробить пространство!- Я расхаживала по руинам моей комнаты, повествуя о своих предположениях, а все четверо мужчин смотрели на меня с возрастающим ужасом. И тут муза, посылавшая мне одну догадку за другой, подобрела окончательно и, как обухом, шарахнула последней гипотезой:- Слушайте, а они случайно... не сквозной туннель к вам стоят? Ну что бы армию провести.
   Вирд побледнел как покойник и простонал:
   - Идиот!..- и вдруг взревел:- ТИРРИОЛ!!!
   Бабуля дорогая, похоже, я оглохла на левое ухо!
   В комнату ворвался эльф в темно-красной броне, тот самый, что пострадал от "Грозового купала".
   - Владыка?!- испуганно и удивленно спросил он, так как полагал найти своего правителя минимум на дыбе, после такого-то вопля.
   - Собирай всех, срочно! Нам нужно вернуться!- эльф коротко кивнул и выбежал из комнаты.
   - Вирд, только спокойно!- ухватила я его за руку.- Это только мои догадки. Не надо пороть горячку! Может, я ошиблась.
   - Я очень хочу в это верить! Но если нет. Если они доберутся... Вот тогда действительно наступит Конец Света... в прямом смысле! Оссолоэт, я сам все объясню королю, к тебе просьба: не упустите заговорщиков!- после чего, вырвавшись у меня из рук, чуть ли не бегом припустил из комнаты.
   - Вы чего все застыли?!- повернулась я к остальным.- Это только предположение, а он помчался сломя голову. А вдруг там ловушка!
   - Иллия, поверь мне, он справится. Его Гвардия - это мини-армия. А по-поводу "всего лишь догадки": слишком часто ты бывала права, чтобы не прислушиваться. Прошу прощения, но я тоже должен уйти, раз Иллия теперь в безопасности, да еще и под охраной магистров, то мои услуги не нужны.
   - Еще как нужны!- возразила я.- Ты посмотри на мою комнату, как мне теперь здесь спать?!
   - Иллия, осталось каких-то четыре часа.
   - Вот может сам здесь и посидишь, а я пока у тебя в комнате посплю.
   Он замялся и, старательно отводя глаза, заметил:
   - Иллия, боюсь, что вы с моей... э-э-э, гостьей не поладите.
   - А что у тебя гости делают в три часа ночи?- не поняла я.
   Принц усмехнулся и глянул на магистров, которые старательно закашлялись, пряча улыбки. До меня медленно стало доходить.
   - Тьфу, на тебя извращенец! Утром будет суд, а он?!..
   - А что - я? Прикажешь караул у зала Справедливости нести. И почему извращенец?.. Вот если бы у меня в спальне был гость, тогда другое дело. А ты, кстати, можешь позаимствовать комнату Вирдириона, вообще не понятно, зачем нужны были раздельные. Всего вам доброго, магистры, Иллия.
   "Убью, паршивца!"- твердо решила я, разглядывая вытянутые физиономии наставников. Это ж надо было так подгадить!
   - Иллия, ты ничего нам не хочешь рассказать?- спросил магистр Керль, как только мы остались втроем.
   - Нет,- ответила я, отвечая на его подозрительность кристально-чистым взглядом.
   - Ну-ну, ну-ну... Бабушке никакого сюрприза под подолом не принесешь?
   Да что же это такое?!! И учителя туда же?!! Столько лет среди парней училась и ничего, ни одного замечания, а стоило приехать к эльфам и все, полная уверенность в моем аморальном поведении!
   - Не принесу,- ядовито заулыбалась я им в ответ.- Бабуля мне противозачаточный настой дала.
   Пока наставники ловили ртом воздух, пытаясь воспроизвести хоть один звук, я подхватила свою сумку и выскользнула из комнаты.
   Так, спальня Владыки должна быть где-то по левой стороне. А что? Лэт подал вполне здравую мысль, Вирдирион все равно уезжает, так что комнате пропадать.
   Ага, мое невероятное чутье, а также присутствие эльфов в красной броне, подсказывают, что вон та дверь и есть то, что мне нужно.
   - Владыка сейчас занят,- подобрались гвардейцы, при виде меня.
   - Да сдался мне ваш Владыка, мне его кровать нужна. Ну, отойдете сами или мне вас вместе с дверью выносить?
   - Попробуйте,- равнодушно качнул головой один из стражей.
   Тут дверь открылась, и вышел Зоррвиэль. Увидев меня, он замер на полпути:
   - Госпожа Лацская, что-то случилось?
   - Да. Пожалейте жертву погрома!- выразительно смахнула я слезинку.
   - Не понял,- опешил капитан телохранителей.
   - Что там еще случилось?- на заднем фоне появился Владыка, упакованный в броню. Ну ничего себе, как все серьезно!- Иллия?
   - А ты кого ждал?- я ловко просочилась между косяком и Зоррвиэлем.
   - Никого. Что у тебя опять стряслось?
   - Ты мою комнату видел? Тогда чего глупые вопросы задаешь?
   - Так, и ты решила обосноваться у меня?
   - Да не приведи Небо! Только в этой комнате. Ну, и чего хмуришься, ты же уезжаешь, так что я тебя не стесню.
   - А больше комнат во всем дворце кроме этой тебе, конечно же, не нашлось.
   - Вирдирион, у меня был трудный день, трудная ночь, а утро, вообще, обещает быть препоганым, так что хватит вредничать!
   - Я не вредничаю, а думаю, как теперь объясняться с твоими учителями.
   - А и не надо,- я бросила сумку на пол, сняла туфли и, усевшись с ногами на кровать, завернулась в одеяло.- Оссолоэт охотно поделился с ними последней новостью.
   - Это какой?- насторожился Владыка.
   - О нашей с тобой наитеснейшей дружбе.
   - Голову бы ему оторвать за такие шутки! Ладно, располагайся со всеми удобствами.
   - Ты, вроде, немного успокоился. А то в прошлый раз на тебя было страшно смотреть.
   - Магистр Арвисиан связался магами, которые остались... дома. Там все в порядке, но есть сильное возмущение в подпространстве. Похоже, ты была права.
   - Ну, в данном случае я бы предпочла ошибиться. Слушай, а как магистр сумел связаться, у вас же нет ментальных магов? Кстати, ты в курсе, что он пытался прочитать мои мысли? Как это все, вообще, возможно?
   - Нет, ты меня наведешь все-таки на Договор Каэсса,- вздохнул Вирд.
   - Молчу-молчу,- покорно согласилась я.- Слушай, а как же суд? Ты мог бы мне здорово помочь с Советом.
   - Извини, но судьба моего народа занимает меня больше, чем участь зарвавшихся бюрократов. К тому же это не суд, а посмешище одно. Они даже назвали его "внеплановым открытым заседанием Совета".
   - Это как?
   - А вот так! Кого судить, если все главные отступники мертвы, а исполнители уже дали показания и содержатся под стражей, так что Совету остается назначить им только меру наказания.
   - Но схвачены не все!
   - У тебя есть доказательства?
   - А те бабы, что оклеветали меня!
   - Их соблазнил инкуб, значит, они были заколдованы и стали жертвами, а такие суду не подлежат.
   - Смешно,- пробормотала я, находясь в каком-то трансе.
   - Веселимся во всю!
   - Значит, у нас остался только один свидетель - инкуб.
   - Тебя, по-моему, в бок ранили, а не в голову, откуда же такие глупые мысли?
   - Почему, глупые? Все очень даже логично. Если сумеем доказать, что демон был призван кем-то из ордена, то Совет уже не сможет их прикрывать да и сам скомпрометируется.
   - И как ты собралась это доказывать? Тоже демона призовешь?
   - Нет, я не настолько глупа. Прорыв из субпространства оставляет след, который можно "увидеть" даже год спустя. Я уже не говорю о том, что заклинатель и вызванный связаны друг к другу, и эту связь можно проследить.
   - И ты можешь это сделать?
   - Я - нет, но вот магистр Рэмм - запросто!
   Вирдирион задумчиво глядел на меня, и было видно, как в нем борются надежда и сомнение.
   - Допустим,- наконец, кивнул он,- но как вы заставите демона работать на вас?
   - Я над этим как раз и думаю. Единственный способ заставить Лазаола... то есть Асмаила, проявить себя, это убедить, что его предали.
   - И как это сделать?
   - Пока не знаю.
   - Иллия,- он присел рядом.- Прекратила бы ты валять дурака, я тебя очень прошу. Если так случится и демон действительно объявится, засунь свои гордыню и амбиции... туда, куда ты стражников посылала, и беги.- Я поглядела ему в глаза, но соврать не успела, он все прочитал на моем лице и прошипел:- Дура! Он ведь убьет тебя!
   - Ну, как тут недавно выяснилось, он не хочет моей смерти, пока. У него какие-то иные планы.
   - А тебе это льстит,- доброжелательный настрой сменился ледяным равнодушием.- Ну что ж, выбирать тебе.
   - Чего выбирать-то?- не поняла я.
   - Свою судьбу.
   Последнее слово у меня стойко ассоциировалось с татуировкой и мне очень захотелось узнать, какой рисунок на моих запястьях видит Вирдирион, но я так и не смогла заставить себя задать ему этот вопрос.
   Эльфы сновали по комнате еще минут двадцать, меня уже начало сильно клонить в сон, и я зевала с опасностью вывихнуть себе челюсть.
   Перед уходом Владыка повернулся ко мне и сказал:
   - Спасибо за все, что ты сделала для меня и моего народа. Удачи тебе,- дверь за ним тихо стукнула, и до меня с опоздание дошло, что я его, возможно, никогда больше не увижу. Спать резко расхотелось и на душе стало тоскливо, хоть волком вой. Но тут другая мысль пробилась из подсознания: раз он смог так спокойно уйти, то и я смогу равнодушно перенести прощание.
   И чего, собственно, от него можно было ожидать, если самое теплое слово было "спасибо".
   Я влюбилась?.. Нет... Не думаю... Не знаю... Но симпатия есть, я вижу в нем именно мужчину, а не друга или возможного союзника. И, как и в случаи с Гилом, кандидатура самая не подходящая. Почему мне так не везет?
   Может, Кир все-таки был прав и мне действительно нужен мужчина, которого бы не смогла ни магически, ни ментально, ни физически уделать?.. Нет, это слишком примитивно, только у животных самка выбирает сильнейшего самца. Но я же человек... А то исходя из данной гипотезы можно предположить, что я и в Лазаола, то есть в Асмаила, влюблюсь... Тьфу, такой кошмар в голову лезет, да еще и перед сном!
   Будем думать, что мне просто обидно, что Вирдирион так и остался для меня загадкой, тайной за семью печатями, как и весь его народ... Я сказала, будем думать так!
  
   Утром, когда Кариль, наконец, нашла меня в новой спальне, я уже успела умыться и мучилась с волосами, пытаясь их расчесать.
   - Госпожа Иллия, я положила вашу одежду на кровать,- сказала эльфийка.- Могу вам еще чем-то помочь?
   - Да. Принеси мне сюда, пожалуйста, завтрак.
   - Конечно.
   После ее ухода я переоделась в форму Академии и одела тосс. Раз мероприятие официальное, буду одета как при параде.
   И тут я почуяла его присутствие, как тогда, в лаборатории химер, кто-то пялился мне в затылок. Возможно это и не инкуб, мало ли кто еще может так использовать подпространство. Но внутренний голос упрямо вбивал одну мысль: "Он здесь... Он здесь... Готовься!".
   Это продолжалось минуты две, которые можно считать за два года жизни, потом ощущение пропало, и я облегченно вздохнула. Зачем он приходил? Будет ли он на суде? Чем это все грозит мне? Какие у демона планы, связанные со мной? Почему он, то поручает меня убивать, то запрещает? Так, стоп, а кто сказал, что эльфийку послал Лазаол, это мог быть и Пророк. А ведь этого гада до сих пор не нашли. Может он и сейчас готовит очередную диверсию или убийство!
   Итак, у меня есть демон, которому я поломала многие планы и одержимый предводитель тайного ордена, которому я также основательно напакостила. Да после таких врагов никакой Совет уже не страшен!
   В дверь постучали. Так, и здесь началось!
   - Войдите.
   В дверях показался Оссолоэт.
   - Я не поверил слухам,- насмешливо начал он.- Как провела ночь?
   - Прекрасно,- буркнула я, заканчивая шнуровать сапог.- Чему обязана столь ранним визитом?
   - Нервничаешь?
   - С чего ты взял?
   - А ты даже огрызнуться забыла.
   - У меня плохое предчувствие, Лэт,- призналась я после небольшой заминки.
   - Та-а-ак, чего нам ждать?
   - Не знаю... Правда не знаю. Но все пройдет не так, как думаем мы - "монархисты", и даже не так, как ожидают "советники".
   - О-о-о, тебя просветили о внутренней политике,- хмыкнул он и тихо добавил.- Иллия, что бы ни случилось на суде, Совет все равно попытается остаться сухим, утопив тебя, это я тебя по-дружески предупреждаю.
   - Спасибо,- улыбнулась я, а потом серьезным тоном добавила:- Мне не нравится поведение твоего деда. Кажется, у него есть план, но он все решил взять на себя. Но вот осилит ли?
   - Он правит страной дольше, чем мы с тобой живем на свете, справится. Значит, считаешь, что у него есть план? Не плохо было бы... Заседание начинается через час, не опоздай. Кстати, новость не слышала?- принц развернулся у самой двери.- Ночью около дворца видели белого единорога с обломанным рогом. Ничего по этому поводу сказать не хочешь?
   - Лэт, клянусь, я понятия не имею, как он оказался здесь.
   - Эрвиан сказал, что видел тебя с ним в особняке деда.
   - Да. Я случайно его встретила, так же как до этого в кавусе, но за собой не звала.
   - Я верю тебе, но согласись, очень странное поведение для животного данного вида.
   Согласна, Ваша Высочество, и если выберусь из всего этого живой обязательно обсужу эту тему с Великим.
  
   В зале Справедливости царила торжественная тишина. Только что свое выступление закончил один из Советников, и наступала моя очередь.
   - Иллия, я понимаю, ты сейчас очень зла, но не давай им себя спровоцировать,- сказал магистр Рэмм, наклоняясь ближе ко мне.
   - Я постараюсь,- выдавила я сквозь сжатые зубы.
   Вирдирион был прав, это не суд, а посмешище. Самой первой темой внепланового открытого заседания Совета было... обсуждения реконструкции главного моста. Да, вот так. Когда я все это услышала, то минут двадцать приходила в себя. Они проводили обыкновенное заседание, на котором разбирали внутренние проблемы страны: налоги, военные реформы, экспорт товаров, подготовка к празднованию Ночи Феникса... Эти скоты просто издеваются!
   Спустя три часа, после обсуждения всех тем, зашла речь о внешней политике Бэл'Лиона, и тогда слово взял один из Советников. Он коротко и четко со скучающей миной сообщил о том, что "у представительницы королевского дома сопредельного государства есть претензии, которые она хотела бы сейчас обосновать".
   Я медленно поднялась со своего места и направилась к центральной трибуне. С мраморного постамента, к которому я подходила на меня надменно и презрительно смотрели эльфы. Первые признаки нервозности отозвались дрожью в пальцах.
   Хоть заседания и считалось открытым, народу в зале было мало.
   В боковых ложах сидело не больше пятнадцати эльфов. Там же раньше сидела я, и где остались магистры Рэмм, Керль и Силониэль.
   В громоздких креслах, около трибуны, расположился Совет в полном составе, то есть в количестве девяти штук, а чуть выше них, в центральной ложе, находились король, принц и какая-то незнакомая эльфийка в роскошном одеянии. Ее лицо было абсолютно непроницаемым, как восковая маска, и только подойдя, ближе я сумела заметить, что все это безразличие напускное. Если учесть, что эльфийка сидит в королевской ложе, а так же ее явную схожесть с королем, то можно сделать вывод, что они родственники. Только у одной королевской родственницы есть причины находиться на этом "суде". Поэтому рискну предположить, что данная особа и есть дочь Шеолмина - Белвериль.
   Она мне не понравилась. Раньше я такой антипатии к незнакомому эльфу не испытывала, но против этой дамочки восстало все мое чутье и, судя потому как бесстрастное лицо принцессы начало искажаться злобой, чувство неприязни было обоюдным.
   - Мы слушаем вас,- сказал председатель Совета, как только я встала у трибуны.- Регламент пять минут.
   Ну и что после всего этого фарса я должна была сказать? Меня просто выставили на посмешище. Можно до хрипоты сыпать обвинениями, но результатов это не даст. Доказательств нет!
   Я вновь окинула взглядом лощеные довольные физиономии Советников. Некоторые даже глаза на меня не подняли, просматривая какие-то бумаги на столе. Я была для них мелким недоразумением, которое несколько отвлекло от важных дел, и потому внимания не заслуживает. Растерянность вдруг начала отступать, оставляя место злости. Вы считаете себя самыми умными?! Посмотрим!
   - Я хотела бы встретиться с лидером ордена "Тень грифона", известного как Пророк.
   - К сожалению, мы не можем выполнить вашу просьбу, так как этот достойный эльф скончался,- ответил мне один из Советников, которого я из-за изрядной худобы стала звать про себя Тощим.
   - Какой кошмар!- "скорбно" взвыла я.- А я так перед ним и не извинилась за то, что спасла короля и Владыку, сорвала опыты над собой, разрушила лабораторию по выращиванию химер, освободила старшую эльфийку и друидку, обидела вызванного им демона... И как я с такой ношей на сердце жить буду?! Может, скажите, где найти его родственников или сподвижников, выражу им соболезнования.
   - Госпожа Лацская, это - заседание Совета, фамильярности и комедиантству здесь нет места,- поджав губы, процедила эльфийка с молочно-белыми волосами, которую я нарекла Белоголовой.
   - Я так полагаю, и мне-то здесь не больно рады, но вам придется смириться с моим присутствием! И на будущее, я - княжна и обращаться ко мне нужно - Ваша Светлость, раз мы общаемся без фамильярности.
   - Как вам было сообщено, эльф, с которым вы хотели поговорить, умер,- заговорил вновь Тощий.- Но вы затронули несколько очень важных тем, по которым мы хотели бы задать вам несколько вопросов.
   - А мы - это кто? Я пропустила смену власти в Бэл'Лионе?
   - Мы - это эльфийский Совет и данные вопросы в нашем ведомстве.
   - Да ну?- я покосилась в сторону королевской ложи, Шеолмин, с тяжелым вздохом, кивнул,- тогда задавайте.
   - Итак, вы упомянули о покушениях на короля Шеолмина и Владыку Вирдириона, при этом делали намек на то, что к этому причастен орден "Тень грифона"... У вас есть тому доказательства?
   - Да,- неожиданно для всех ответила я.- В особняке Уединение я встретила группу дроу, которые рассказали, что орден нанял их убить Владыку.
   - Это как-то задокументировано?
   - Нет, но у меня есть свидетель.
   - Оставьте его имя и адрес, и если он вызывает доверия, то позже будет допрошен.
   Я честно написала полное имя короля и его место проживание, после чего передала листок одному из Советников.
   - Следующий вопрос...- тут Тощий запнулся, прочитав мои каракули, и обернулся к королевской ложе.
   - Я вызываю доверие, Советник Глеани?- спросил король спокойным голосом.
   - Конечно, Ваше Величество. Но хочу отметить, что нет доказательств, что в этом злодеянии повинен весь орден, вполне возможно, что дроу нанял отступник.
   - И так же вполне вероятно, что их нанял Пророк, ведь задокументированного опровержения этому нет,- правильно говорят, верные мысли приходят во время разговора. Раз Совет опирается на то, что нет документов, в которых бы говорилась о преступлениях ордена, то попробуем бить их же оружием.
   - Предлагаю отложить этот вопрос для более детального рассмотрения,- предложила Белоголовая, остальные ее поддержали, а моего мнения никто и не спрашивал.
   - Следующий вопрос: магистр Фамирэт признан отступником и предателем, многие члены ордена, имена которых не разглашаются в целях безопасности, подтвердили, что Пророк изгнал его...
   - А письменный вердикт этого есть?- мгновенно прервала я говорившего.
   - Эльфы, давшие показания, заслуживают доверия...
   - А кто это решил?
   - Что, простите?- нахмурился Тощий.
   - Кто решил, что эти эльфы заслуживают доверия.
   - Они... из знатных Домов!
   - Вы посетите нашу Темную Инквизицию, вам там расскажут, сколько представителей знатных семей они отправили к палачу.
   - Мы - не люди! Мы другие!
   - Святые что ли?
   - Нет... мы...
   - Так вот и я об этом говорю - на всех могут быть грехи... и на аристократах тоже! И на них даже больше, так как хуже негодяя может быть только негодяй, облаченный властью! Но титул не должен останавливать правосудие, каждый должен получить по заслугам, будь ты даже трижды королевской особой!
   - Это внутренние проблемы Бэл'Лиона и поэтому на открытом заседании они обсуждаться не будут, а вы, госпожа... Ваша Светлость, пытаетесь очернить доброе имя многих уважаемых семей Бэл'Лиона.
   - Они так запачканы членством в ордене "Тень грифона", что моих стараний просто не заметно.
   - Вы создаете щекотливую ситуацию, и она может стать причиной разрыва дипломатических отношений с Такорией.
   - Хватит, Советник!- раздался вдруг властный голос Шеолмина.- Пока что я здесь король! И только я решаю, с какой страной разрывать отношения!
   - Простите, Ваше Величество, я погорячился.
   М-да, особого почтения в голосе не слышно. Как же вы сильно все запустили, Ваше Величество!
   - Да, я тоже.
   - Не понимаю вас?- насторожился почему-то Советник.
   - Ты была права, Иллия,- король поднялся со своего места и стал приближаться ко мне.- Это моя вина, я допустил гибель стольких невинных. Мое бездействие и самомнение привело к этому. Я полагал, что эльфы мудры и благородны, что наша раса не опустится до грязных интриг, шантажа и убийства... Я ошибался!- он подошел ко мне, и я прочла в его глазах подлинную скорбь и отчаянье.- И теперь группа высокопоставленных подонков оказалась у власти!
   - Ваше Величество...- в голосе советника прорезались угрожающие нотки.
   - Папа, что ты такое говоришь?!- послышалось из центральной ложи. Приятно осознавать, что твои умозаключения были верны.
   - Я знаю, что говорю, Белвериль. Каждый получит по заслугам. Вот держи,- он протянул мне магический кристалл,- Здесь записан разговор нескольких членов ордена. Там есть все разговоры: и о покушениях, и о демоне, и планы о твоем убийстве. К сожалению, без магии старших мы не можем его активировать, так что придется подождать, но преступников можно арестовать и сейчас. Исиан возьмите под стражу Советников Ди'дали, Мэл'лори, Глеани и Фейрир.
   - Слушаюсь,- с небывалой радостью рявкнул Исиан и вместе со стражами (те пятнадцать эльфов, что сидели в боковых ложах) двинулся исполнять приказ.
   - Вы не посмеете!- прошипел Тощий, сжимая кулаки.
   - Уже посмел.
   - Без доказательств?! Без суда?!- взвизгнула Белоголовая:- Это беззаконие!
   - Нет, это королевская воля!- поправила ее Исиан.
   Я смотрела на разворачивающееся представление и ничего не чувствовала, в голове был полный кавардак. Все так просто... Поверить не могу! Если бы король сразу сказал о кристалле... Так, минуточку!
   - Вы знали...- одними губами прошептала я, когда мысли полностью улеглись на свои полочки, и действительность была осознана:- Знали об этих мерзавцах и молчали!
   - Я узнал недавно,- сделал король вялую попытку оправдаться.- Мой разведчик в ордене погиб, и нам не сразу удалось найти его донесение.
   - Это не оправдание! Вы могли сообщить мне утром!
   - Утром я не хотел тебе ничего говорить.
   - Что?!! Вам лучше отойти от меня, потому что в настоящее время мне очень хочется вас придушить!
   - Твои слова как будто пробудили меня... Каждый должен получить по заслугам: заговорщики - за свои грехи, а я - за свои. Я и не жду, что ты поймешь и простишь меня,- устало продолжал Шеолмин,- вот когда у тебя будут свои дети, мы снова поговорим,- он печально усмехнулся,- если ты к тому времени меня не придушишь.
   - Дети? При чем здесь дети?!- я посмотрела на эльфийку, которая побледнела и принялась нервно кусать губы.
   Ох, не зря она мне так не понравилась! Чую из-за нее, гадюки, были многие мои неприятности.
   - Нет, я так это не оставлю! Я предупреждал вас!- прокричал вдруг Тощий, пытаясь вырваться у стражей.- Не пройдет и недели как весь Бэл'Лион будет знать, что ваша дочь спуталась с демоном и пыталась организовать убийство своего будущего мужа. Я лично об этом позабочусь!
   - Заткнись, идиот!- зашипела на него Бэлвериль.
   - Нет, принцесса, один я тонуть не буду, и все узнают кто такой Пророк!
   - Что?!!- я уставилась на эльфийку.- Пророк это ты?!!
   Такого поворота никто не ожидал. Возбужденный ропот пробежал по залу. Похоже, даже многие члены Совета были поражены, уж четверо из них точно.
   - Нет! Нет!- закричала принцесса, бросая на Тощего взгляды полные бессильной ярости.- Это ложь! Клевета!
   - Хватит, Белвериль! Сумей ответить за свои деяния.
   - Но, папа?!!
   - Все, я сказал!- в голосе короля слышалась обреченность и покорность судьбе.
   - Одумайтесь, Ваше Величество,- решила поддержать своего коллегу Белоголовая,- такое преступления вашему роду не простят! С вас снимут корону и не исключено, что ваш внук так же потеряет право на престолонаследие!
   Король бросил затравленный взгляд на принца.
   - Оссолоэт, я...
   - Все в порядке,- ответил, молчавший до сих пор Лэт.- Как ты решил, так и будет.
   Шеолмин улыбнулся, на сей раз настоящей, светлой, улыбкой и повернулся к арестованным, которых стража пыталась выволочь из зала:
   - Так как я уберу основных мерзавцев, то, надеюсь, следующая династия будет достойна Бэл'Лионского престола!
   Не-э-эт, такого возмездия я не хотела. Смена королевской династии! Это просто кошмар, хуже стихийного бедствия! Интриги, заговоры, убийства, а зачастую и гражданские войны. Вот, бес, я действительно провокатор! Просили же меня, не лезть! Зачем надо было ораторствовать?! Разобралась бы я с этим Советом позже, например: через Эреба.
   Я открыла рот, чтоб извиниться, сказать, что не хотела такой судьбы Бэл'Лиону, несмотря на то, что очень зла на эльфов, и тут присутствие чужого вновь заполнило мое сознание.
   Он здесь... совсем рядом!
   Об этом никто не знает, даже магистры. Он может убить меня, короля или любого другого, прежде чем ему смогут противостоять. Надо что-то делать, ну хоть что-то! Бабуля дорогая, знать бы, что у этого гада на уме! Может он уже стоит за моей спиной с кинжалом!.. Дура! Он демон и чтобы тебя убить ему оружие не нужно! Надо перестать паниковать, надо перестать...
   - Вы думаете, Старшие вам простят?- донесся до меня голос все того же Советника.- Они проклянут весь ваш род и найдут себе других помощников, а страна окажется в упадке.
   Упоминание об alfi навело меня на дерзкую мысль. Конечно, буду сильно рисковать, но если дело выгорит - убью двух зайцев спасу короля и уберу Совет, ну худшую его часть... совсем худшую.
   - Да как у вас язык повернулся упомянуть об alfilahnt,- подбоченилась я, призывая на помощь весь свой актерский талант,- вы им такую участь приготовили! У Владыки же нет наследников!- Судя по окаменевшим лицам присутствующих, высказывания Лиссы я передала верно.- Хорошо хоть совести хватило про сквозной туннель рассказать! Теперь, когда Владыка Вирдирион предупрежден, демону до них не добраться. Надеюсь, вы понимаете, как выходец из Бездны опасен?
   - Да наплевать мне на него!- окончательно рассвирепел Советник.- Это она его вызвала, видите ли, одной скучно и никто ее не ценит. А мне никогда не был нужен этот мерзкий вырод...
   Я не слышала свиста оружия, но жуткий чавкающий звук перекрыл даже крики Советника. Эльф не успел даже вскрикнуть, просто замолчал на полуслове и обмяк на руках у стражников.
   На мгновение воцарилась тишина, но она быстро переросла в возбужденный гомон, когда тело положили на пол и перевернули на спину.
   В сердце советника торчал кинжал... и он был мне очень хорошо знаком.
  
  

Глава 9

Игра на жизнь.

   И меркнет свет, и молкнут звуки,
   И новой муки ищут руки.
   Если боль твоя стихает,
   Значит, будет новая беда.
  
   Гр. Воскресенье.
  
   Я смотрела на свой кинжал и понимала, что, возможно, только что спровоцировала начало резни. Проклятый язык! Почему он никогда не может дождаться умных мыслей?!
   - На рукоятке гравировка,- сказал Исиан, извлекая оружие.
   - Ну, что же вы молчите?- нетерпеливо окрикнул его Председатель.
   Капитан телохранителей бросил на меня затравленный взгляд и еле слышно ответил:
   - И. Л.
   - Убийца!!!- взвизгнула Белоголовая, тыча в мою сторону пальцем.
   - Иллия!!!- крик магистра Керля вывел меня из ступора.
   - Это не она!- Оссолоэт вырос около меня как из-под земли.- Я все время видел ее, она не убивала.
   Так, я чего-то не понимаю, о чем идет речь? Они думают, что кинжал метнула я?!!
   - Это магия!- злорадно объявила Белвериль.
   - Это демон!- огрызнулась я.- Арр'раш, может, вы покажитесь? Очень невежливо с вашей стороны пачкать мой кинжал. Я теперь его от такого яда и не отмою.
   - Весь сюрприз испортила,- прозвучал из пустоты дивный голос, и в двух шагах от меня проявилась фигура.- А кто о титуле рассказал?.. О, вопрос снимаю, раз здесь Реквием...- демон шутливо отсалютовал магистру Рэмму (Реквием?!) и опять повернулся ко мне:- Скучала?
   - Нет,- честно ответила я, делая шаг назад и упираясь спиной в трибуну.- Мне все время приветы от тебя передавали, то эльфийка с кинжалом, то суккуб с когтями.
   Он облокотился на трибуну и насмешливо оглядел меня:
   - На самом деле, я передавал лишь один привет, с цветами, все остальное чисто женская инициатива. Так, дорогая?- инкуб слегка сдвинулся в сторону, чтоб увидеть Белвериль.
   - Я не... не п... понимаю в... вас,- залепетала та, нервно поправляя волосы.
   - Ты еще скажи, что не знаешь меня,- откровенно рассмеялся он.
   - Я не зн... я не знаю... Я не хотела... У меня не было выбора!- жалобно скривилась принцесса.
   - Выбор есть всегда,- не согласился инкуб,- и ты свой сделала... Оно и понятно своя шкура дороже, а любовь можно и подвинуть.
   - О какой любви ты говоришь?! Ты же меня просто использовал!- продолжала всхлипывать Белвериль.
   - Вот и пойми вас женщин,- "удрученно" вздохнул он, обращаясь почему-то ко мне,- если не используешь вас - придурок, используешь - мерзавец. И главное, сама вызвала, получила, чего хотела, а теперь претензии предъявляет.
   - Очень интересно,- как можно спокойнее сказала я, медленно отодвигаясь подальше от этого опасного элемента.- Только не понимаю, зачем ты мне все это рассказываешь.
   - А это...- он перегородил мне путь отступления и придвинулся ближе,- чтобы ты не предъявляла претензии, когда получишь то, чего хотела.
   - Прости... прости!- продолжала плакать принцесса у нас за спиной.- Я все исправлю!
   - Что?!- хором спросили мы с демоном.
   - Я... я... смогу!- что она может, мы так и не узнали.
   - Медленно убери руки и отойди от девушки,- голос Оссолоэта прозвучал из-за спины демона.
   Мой "собеседник" слегка повернулся, и я увидела, что принц прижимает к его шее меч...
   Нет! Только не это! Уберите кто-нибудь этого героя-самоучку! Где маги, когда они нужны?! А маги были на боевых постах: в левых руках "щиты", в правых атакующие заклинания... Вот только сделать они ничего не могли, сначала я торчала перед объектом, а теперь еще и королевская персона маячит.
   Я оглянулась на магистра Керля, взглядом прося совета: "Отступай!",- шепнул тот губами. Хорошая идея, еще б донести ее до принца.
   Я принялась осторожно двигаться влево, стараясь добраться до Оссолоэта и, в случаи чего, прикрыть того магией, но он решил окончательно усложнить мне жизнь.
   - Больше повторять не буду: отошел от нее, мразь!
   - Мальчик, убрал бы ты железяку, а то поранишься,- усмехнулся инкуб.
   Оссолоэт напрягся и сильнее сжал меч.
   - Лэт...- я предостерегающе закачала головой и замерев на полпути.
   - Лэт?- демон покосился в мою сторону.- Как интимно. Он тебе очень дорог, милая?
   - Я тебе не "милая".
   - Это временно,- оскалился он, и на его ладони появился уже знакомый мне огненный шарик.
   - Не атаковать!- приказал король, окидывая взглядом стражу готовую к штурму.
   - Не делай глупости, Асмаил,- услышала я голос магистра Рэмма (ух, ты, и когда успели так близко подойти?!).- Вызвать смерч тебе все равно не дадут. Оглянись, вокруг "щиты". Просто отойди от девушки и кронпринца.
   - А ты думаешь, я не вижу вашу защиту? Отступник, ты-то должен знать, просто я никогда не уходил! Я во всем люблю эффектность!
   - Непонятно, по кой ты вообще приходил,- пробурчала я. Внутренний голос ехидно напомнил, кто именно добивалась его присутствия на суде, но я пригрозила, что выйду замуж, а попутно еще и коронуюсь, и он испуганно затих.
   - Я не прощаю предательства!- ответил на мое замечание демон, одарив четырех советников-изменников о-о-очень неприятным взглядом.- К тому же, хотелось еще раз встретиться с той, которая похерила мне такой план.
   "Шарик" взмыл вверх, и мгновенно сработали щиты. Все видимое пространство заволокло дымом. Я решила воспользоваться поднявшейся шумихой и, пригнувшись, постаралась проскочить под рукой Асмаила, но тот был начеку. Меня сгребли за шиворот и дернули вверх.
   - Неужели ты уже покидаешь меня, милая?- свистящий шепот, казалось, обжег мне щеку.
   - Извини,- выдавила я сквозь зубы, пытаясь освободиться,- но мое сердце принадлежит другому.
   - И это поправимо,- невозмутимо ответил тот и вдруг с силой отшвырнул меня.
   Я пролетела локтей десять и врезалась в стоящую особняком группу эльфов (людей здесь точно быть не могло). Больно! Опять все шишки мне!
   Это надо ж так не везти! Вокруг все в тоссах и мантиях, а я умудрилась поцеловаться с доспехами! Бес возьми, опять губы разбила!.. Так, минуточку... А откуда на эльфах доспехи?
   - Не пострадали?- донеслось сверху, и меня подняли с пола в несколько рук.
   - Нет, спаси... Ну ни чего себе!..- присвистнула я разглядев эльфов.- Вас каким ветром надуло?!
   - Королевским,- ответил Эссус, поправляя рубиновый амулет, об который я, видимо, ударилась.
   Вместе с Гвардией Владыки появились и личные телохранители принца во главе с Эрвианом. Вот только не понятно откуда, двери-то остались закрыты?!
   Я глянула на короля, но тот также находился в полной растерянности.
   - Это я решил подстраховаться,- сказал Лэт, кивая на королевскую ложу, под ней была распахнута дверь, которая вела в потайную комнату.- А Владыка пошел мне навстречу.
   - Alfi?- слегка удивился инкуб.- Ну, если вы с подкреплением, то...
   Смещение пластов первыми почувствовали я и наставник Керль.
   - Телепорты!- проорал он.
   В ту же секунду в воздухе открылись телепорты, и из них вылетело больше трех десятков суккубов, которые принялись кружить под куполообразным потолком.
   - Вы же не думали, что все будет просто?- удовлетворенно хмыкнул Асмаил.- А теперь добавим немного драмы. Мои девочки хотят поиграть, не разочаруйте их!
   Суккубы зашипели, но вместо атаки, принялись кружить в странном танце. Многие стражники побросали оружие и застыли, запрокинув голову к потолку, где кружились суккубы.
   - На изготовку!- скомандовал Эссус, похоже его и остальных alfi чары демониц не коснулись. Возможно, они, как и многие присутствующие в зале носили амулеты, защищавшие от ментальных атак. Я так думаю, защищаться эльфы планировали от меня, на сей раз подозрительность спасла их.
   - Эрвиан, где твое кольцо?- испуганно спросил принц.
   - Дома. Мне сказали, что это барахло, а взамен дали это.
   О, мой амулетик! Очень во время! Подправим-ка мы кое-что... и поменяем силовые потоки.
   Демон резко повернулся ко мне:
   - Даже и не пытайся. На всех твоих "щитов" не хватит.
   - Да ну?!- усомнилась я и напоказ принялась загибать пальцы:- Раз, два, три, четыре, пять... бабам!
   Амулет на шее у Эрвиана задергался и начал повизгивать. Суккубы перестали танцевать и заметались в воздухе, судорожно тряся головой, налетая, на стены и друг на друга. Одна из демониц пронеслась мимо меня и со всей силы врезалась в колонну.
   - Ой, перестаралась. Чересчур усилила отражение,- пояснила я удивленным эльфов.
   - Ничего страшного. Мы не в претензии,- хмыкнул принц.
   Асмаил выругался сквозь зубы и исчез, чтоб мгновенно появиться за спиной у Оссолоэта. Эрвиан и еще один из телохранителей, перышками разлетелись в разные стороны. Лэт рванулся влево, уходя от нападения, но не успел. Удар в переносицу свалил его с ног, инкуб склонился над распростертым телом, и прежде чем кто-то сумел среагировать демон достал из воздуха какой-то сверток, а еще через мгновенье торс принца оказался закован в металлический панцирь. Оссолоэт захрипел и скрючился на полу, из-под панциря засочилась кровь.
   - Лэт!!!- "Копья вечности" готовы были сорваться с кончиков моих пальцев.
   - Спокойно, милая, спокойно!- предостерегающе поднял руку со "щитом" Асмаил.- Кстати, это относится ко всем, кто не готов к похоронам наследника. Уберите свои заклинания... Опустите келсы... Милая, отключи-ка амулет, вот так... Теперь маленькая лекция. Думаю, все знают, что такое "железная дева"1, а сейчас познакомьтесь с ее старшей сестрой "ядовитой матроной". О-о-о, вижу, как все напряглись! Да, вы все правильно поняли, она может выделять яд, и неизвестно, отчего умрет пленник, находящийся в ее "объятьях", от кровопотери или от отравления. Дворфы - гениальный народец, зря вы их так невзлюбили и отдали предпочтения гномам. Снять это украшения можно только при помощи ключа,- он продемонстрировал металлическую вещицу, больше всего напоминавшую мне гербовую королевскую печать.
   Все напряглись, но демон подбросил ключ вверх, одна их суккубок подхватила его налету и исчезла в телепорте.
   - Тварь!- выплюнул кто-то из эльфов.
   - Ни стоит их оскорблять, девочки могут расстроиться и потерять ключ. Конечно, маги могут попробовать и свои силы, но никто не поручиться, что... например, яд может начать поступать раньше и большими порциями.
   - И что ты хочешь за этот ключ,- спросил король, подавая знак страже, чтобы те отступили.
   - Вот и я об этом думаю, у вас нет ничего что могло бы меня заинтересовать. Вот разве что...- его взгляд остановился на мне.
   Надеюсь, он говорит не о том, о чем я подумала?
   - Итак, милая, на что ты готова, что бы спасти своего друга,- слова друг он выделил насмешливой интонацией.
   - Готова убить тебя, и я - не милая.
   - Ответ неправильный. Но у тебя еще есть время, а что бы было повеселее, поиграем-ка мы в догонялки. Успеешь вовремя меня найти и... убедить отдать ключ, спасешь жизнь красавчику-принцу, - позади Асмаила открылся сквозной туннель, на противоположном конце которого виднелась комната с роскошным витражом.- О, чуть не забыл, надеюсь, никто не против, если я захвачу с собой несколько попутчиков,- три суккубки молниеносно ринулись вниз и, подхватив Белоголовую и еще двух заговорщиков потащили их к демону.- Спокойно, ребята!- осадил он метнувшуюся, было, на подмогу стражу,- вы уверены, что три предателя стоят жизни наследника?.. Правильное решение. Итак, милая, раз, два, три, четыре, пять, выходи меня искать!
   - Я - не милая!- проскрежетала я, беспомощно наблюдая как этот гад исчезает в туннеле. Следом через телепорты ушли и суккубы... Странно, очень странно!
   Но сейчас эти странности мало кого волновали. Наследник был на грани смерти. По залу металась стража, зазвучали приказы, распахнулись двери и появились еще эльфы, среди которых был и главный придворный маг (где они раньше были?!). Посреди этого безумия я встретилась взглядом с королем. Он стоял, вцепившись в стол, и его пошатывало.
   - Я не могу просить у тебя такое,- хрипло сказал Шеолмин и зажмурился.- Мы что-нибудь придумаем... Надо придумать!
   - А что думать-то,- слова дались мне на удивление легко, а стон, донесшийся от Оссолоэта, лишь подстегнул мою решимость.
   - Иллия!..- услышала я голос принца.- Не смейте меня усыплять, магистр!.. Иллия?!
   - Ну, чего ты орешь?- мне удалось протиснуться сквозь плотную толпу магов-целителей.- Береги силы...
   - Не смей...- его рука взметнулась вверх и, вцепившись мне в воротник, потащила вниз.
   - Выше Высочество, перестаньте!- вскричал магистр Доминион.- Вы усиливаете кровотечение.
   Но принц, казалось, его не слышал:
   - Не смей к нему ходить!
   - Я что-нибудь придумаю,- попыталась я его успокоить.
   - Мне не нужен такой откуп! Ты знаешь, что он потребует?!.. Знаешь?!- продолжал гнуть тот свое и начал подниматься.- Я как потом эльфам в глаза смотреть стану?!
   - Принц, замрите! Левитация очень нестабильна.
   - Ты сначала выживи, а потом поговорим,- я убрала его руки, и он рухнул вниз, до крови закусив губы.
   - Иллия...
   - Милая...- раздался откуда-то сверху насмешливый оклик,- тик-так, тик-так...
   Я глянула вниз на Лэт и постаралась беспечно улыбнуться:
   - Все будет хорошо.
   - Он не простит!- простонал тот в ответ.- Такое он тебе не простит!
   Я непонимающе нахмурилась, но в этот момент принц обмяк и затих.
   - Он потерял сознание,- прокомментировал главный маг,- Коллеги, быстрее, быстрее... Кровоостанавливающее заклинание, обезболивающие... и противоядие... что у нас есть...- дальше я не слушала, уступив место около раненого целителям.
   Времени мало, необходимо действовать! Потом разберемся, что нужно инкубу и как его требования удовлетворить минимальными жертвами, но пока мы вынуждены принять его условия.
   - Эрвиан,- эльф вздрогнул и с трудом сумел сфокусировать на мне взгляд,- комната с витражом, где находится?
   - Комната?
   - Да, та, что была в туннеле! Витраж с фениксом!
   - Это... это королевская гостиная.
   - Прекрасно!
   - Что ты задумала?- магистр Керль крепко ухватил меня за плечо и развернул к себе.
   - Я иду за ключом.
   - Нет, не идешь! Мала еще, чтоб играть в такие игры с восьмисотлетнем демоном!
   - Предлагаете подождать, когда я состарюсь? У нас нет на это времени, поэтому опустим все нравоучения, вспомним, что я почти готовый боевой - маг и предложим рациональный план.
   Тут я заметила, что в зале необыкновенно тихо. Не считая переговаривающихся целителей, все остальные эльфы смолкли и уставились на нас.
   - Мы пойдем с тобой, демон же не просил тебя прийти в одиночестве,- выдвинул свое решение магистр Силониэль.- Смотри на нас и держись в тени.
   - Спятили?! Ее нельзя с собой брать!
   - Об этом, Керль, надо было думать до того как тащить девочку в Академию,- жестко прервал наставника магистр Рэмм.- Через месяц Совет и не спросит нас, а даст ей задание и вперед на баррикады!
   Керль с тяжелым вздохом кивнул:
   - Держись за нами.
   - Мы тоже идем,- все повернулись к Эссусу.- Владыка приказал обеспечивать безопасность.
   - Чью?- уточнил Рэмм, косясь на меня.
   - А это не важно.
   - Ну-ну... Ликвидаторы - неплохая поддержка, даже если вас только пятеро.
   - Ликвидаторы?- я чуть наклонила голову и вопросительно взглянула на Старших.
   - Не притворяйтесь недалекой дурочкой, княжна,- Эссус в упор смотрел на меня.- Вам это не идет.
   - Исиан?..- голос короля прозвучал неожиданно громко, и все внимание перенеслось к нему.
   - Все в порядке, Ваше Величество, лучники готовы,- отрапортовал капитан телохранителей.
   - Это наши лучшие стрелки,- сказал король.- Они будут хорошим подспорьем.
   - Вы еще конницу мне выделите в сопровождение,- мрачно сказала я, рассматривая десяток эльфов с луками в руках.
   - Если надо, дадим и ее,- невозмутимо парировал король.
  
   Королевская гостиная была пуста. Не скажу, что я сильно расстроилась отсутствием этого гада, но меня это настораживало.
   За весь путь нам встретилось лишь три суккуба, которые и в бой-то не вступили, а натолкнувшись на мои ментальные щиты, моментально сбежали. Правда, одну - таки удалось подбить, но рассказать она уже ничего не могла, а Малика искать некогда. Все это наводит на мысль, что нас очень качественно водят за нос.
   - Не нравится мне все это,- озвучил мои мысли магистр Керль.
   - А уж мне-то как вся ваша компания не нравиться,- прозвучало из пустоты.- Я приглашал только даму.
   - Прости, приглашение прозвучало неразборчиво,- хмыкнул Керль, обводя окружающее пространство поисковым заклинанием.
   Я огляделась и увидела, как Силониэль держит два "щита", а Рэмм уже заготовил "Дыхание Бездны", и только я стояла и глазами хлопала. Не маг, а посмешище какое-то!
   - Тогда я поясню: милая, жду тебя одну! А это вам небольшой подарок,- сквозной туннель распахнулся на другом конце комнаты, и из него, пошатываясь, вышла Белоголовая.- Она тебе укажет маршрут.
   Туннель закрылся и атакующие заклинания, пушенные магистрами, цели не достигли.
   - Помогите!- всхлипывала эльфийка, продолжая двигаться как зомбированная... Хотя что-то мне подсказывает, что так оно и есть.
   - Где он?- рявкнул Керль.
   - В женской половине дворца, в Лиловом будуаре... Помогите, я не контролирую себя!
   - Иллия, ты можешь взломать его "Подчинение"?- спросил Силониэль.
   - Попробую...
   - Не стоит, милая, у тебя мало времени,- прозвучал уже надоевший до бесов голос.- А ты мне больше не нужна.
   Белоголовая завизжала и как ужаленная запрыгала по комнате:
   - Нет! Нет! Не хочу!..- она стремительно приближалась к витражу.
   Разрази меня Бездна! Она же... Я бросилась к эльфийке, но догадливых спасателей было не меряно, и все столкнулись в одной точке. Мне удалось схватить ее за развивающийся шлейф, но...
   Она повернулась ко мне и в глазах стояла мольба.
   - Помоги!- она просила только меня, возможно, не доверяла больше мужчинам, возможно, ждала помощи от "внушителя".- Не-э-эт!!!
   Эльфийка сделала прыжок, и витраж разлетелся осколками. Меня потащило за ней, но надолго шелкового шлейфа не хватило, и тонкая ткань расползлась у меня в руках.
   Ее крик еще долго эхом отдавался в ушах, даже после того как раздался звук удара тела об землю.
   - Иллия...- наставник склонился надо мною и помог подняться с пола.- Как ты?
   - Нормально...
   - Она понимала, что делала, но не могла остановиться. Ее разум не был захвачен - это было не "Подчинение"! Ты не смогла бы помочь.
   - Знаю,- я испытывала не столько жалость к заговорщице, хотя и это было, сколько досаду, что все получилось именно так, как задумывал демон.- Это было "Веретено", вторая степень заклятия.
   - Приятно осознавать, что лекции магистра Лаурения не пропали даром,- сказал Рэмм и, повернувшись к командиру-лучнику, спросил:- Где находится Лиловый будуар?
   - Мы покажем,- отозвался тот.
   - Нет,- прервала его я, когда поняла, что они все решили продолжать погоню.- Вы соображаете, что говорите?.. Инкуб в женском будуаре! Вам это ни о чем не говорит? Хотите, чтоб у вас бабы десятками из окон повыпрыгивали? Я, конечно, понимаю, что фрейлины - самые бесполезные из придворных нахлебников, но не надо решать проблему дармоедства так радикально.
   - И что ты предлагаешь?
   - Я иду одна, а маги пусть меня прикроют из подпространства.
   - Но демон все равно может их заметить,- покачал головой Эссус.- Он очень хорошо использует подпространство.
   - Мы тоже неплохо в нем разбираемся,- отрезал Керль.
   - Извините, господа, но нам нельзя рисковать,- согласился с нами Силониэль.- Вам придется остаться. Объясните все королю, я думаю, он поймет.
   Не скажу, что всем такое предложение пришлось по душе, но страх за жизнь своего кронпринца помог достигнуть компромисса.
   Лучники рассказали нам о самой короткой дороге к Лиловому будуару и взялись сами обо всем доложить королю.
   Alfi решили патрулировать окрестности, чтобы помешать дальнейшему перемещению врага по дворцу.
   Магистр Силониэль знал королевский дворец лучше остальных наставников, поэтому взялся телепортировать своих друзей.
   Магистр Керль должен был обеспечить незаметное перемещение в подпространстве.
   Магистр Рэмм, на всякий случай, держал наготове несколько ударных заклинаний. Телепортироваться наставники должны были постепенно, от комнаты к комнате, чтобы подстраховывать меня на всем пути до будуара.
   Я же бежала через все комнаты и коридоры не маскируясь. Правда, перед собой послала "Поисковик", который предупреждал меня о приближениях живых существ.
   В этот раз мне не встретилось ни одной суккубки, только несколько придворных и редкую стражу, с изумлением смотревшую мне в след. Либо эльфы не страдают любопытством, либо король постарался, чтобы происшествие в Зале Справедливости не стало достоянием общественности.
   Выскочив в очередной коридор, я споткнулась об опрокинутую скамейку и растянулась на полу. Боль в голени мгновенно отступила, когда я поняла, что бордово-красные мазки вдоль всего коридора - это не часть мраморного узора. Похоже, здесь волоком тащили кого-то истекающего кровью. Но кого? Ведь следов битвы я не встречала.
   Я, прихрамывая, побежала по коридору и, распахнув двери, оказалась на лестнице. Кровавые следы тянулись по ступенькам вверх, туда же было надо и мне. Поднявшись, я увидела уже сплошную красную полосу, тянувшуюся через всю Малую Королевскую Галерею (так назвал комнату лучник). Похоже, этот "след" идет по моему пути и оптимизма это не добавляло.
   Из галереи я вышла в музыкальный салон, потом опять коридор и лестница, оранжерея, снова лестница и снова коридоры. Полоса продолжалась, что навело на мысль, что ни одно живое существо такой кровопотери пережить не сможет.
   Распахнув очередные двери, я оказалась в зале, посреди которого стояли две суккубы. У их ног бесформенной кучей валялось тело.
   - Не заблудилась?- хрипло рассмеялась одна из демониц.- Как тебе наш указатель?
   - Кисть попалась слишком жесткая, но мы старались выжать, что могли,- подхватила вторая. После чего обе с визгом взмыли вверх и, сделав у меня над головой два круга, вылетели в окно.
   Ничего не понимаю. Зачем надо было устраивать этот жуткий спектакль? Я приблизилась к пленнику, по остаткам когда-то роскошной мантии можно было опознать в этом изуродованном теле одного из заговорщиков. Пульса, конечно же, не было, но кожа еще теплая. Он умер недавно и в жутких мучениях. М-да, не думаю, что кто-то из Совета ожидал такого возмездия за свои грехи.
   - Ты, заставляешь себя ждать,- вновь прозвучал голос у меня над головой.- Не думаю, что у твоего сердечного друга осталось много времени.
   Двери прямо передо мною бесшумно распахнулись и, собрав всю свою волю в кулак, я вошла.
   Мысленно я уже была готова ко многим ужасам и даже к оргии, но это...
   За столами сидели разодетые дамы и пили чай, спокойно переговариваясь друг с другом. Похоже, они даже не замечали моего присутствия. Я увидела здесь и госпожу Зельфиль, и Хитоми, и Люсирэль, а на кушетке переговариваясь, сидели Кариль и молоденькая эльфийка, приходившая ко мне вместе с госпожой Зельфиль.
   Я помахала рукой перед лицом одной из женщин - нулевой результат.
   Массовый гипноз.
   Мне, чтобы достичь такого результата нужно еще лет двести практиковаться.
   - Не хило,- только и смогла я выговорить.
   - Благодарю за комплимент,- Асмаил появился в нескольких шагах от меня, пренебрежительно, как собаку, согнал с кресла одну из дам и расположился в нем со всеми удобствами.- Рад, что ты смогла меня посетить.
   - Мне нужен ключ, Лазаол... Или звать тебя Асмаилом?
   - Асмаил - слишком знакомое в магических кругах имя, а я не хотел привлекать внимания. Что же касается ключа, то мне нужен выкуп.
   - Какой?
   - Ну, скажем для начала ты приведешь себя в порядок: умоешься, распустишь волосы и сменишь одежду на более женственную, наподобие, вчерашнего шелкового ансамбля... М-м-м, прелесть!
   - Издеваешься?- прошипела я, с трудом сдерживая себя.- У меня друг умирает!
   - Так вот и поторопись,- эта фраза звучала уже как приказ, шутки кончились.- Комната для умывания там.
   Я направилась в указанную сторону, очень надеясь, что три боевых опытных мага сумеют найти выход из данной ситуации раньше, чем мне придется выбрать между честью и дружбой.
   За декоративной ширмой стоял кувшин с водой, лежали расчески и несколько кучек разноцветной прозрачной ткани. Очень по типу напоминает одежду, в какой ко мне ночью приходила...
   Та-а-ак, этот сукин сын решил, что я буду его подстилкой и меня можно одеть как одну из своих суккубов?!! Изувечу падлу!!! И наставников за компанию тоже, если они сейчас же не начнут действовать. Такие унижения не прощают!
   - Что!.. Какого!..- послышался вскрик, а потом шипение полное ненависти и боли.
   Наконец-то! Я высунулась из-за ширмы и опешила... Около Асмаила стоял Исиан, а два гвардейца из Старших проткнули демона с двух сторон какими-то трезубцами. За ними стояли остальные alfi, уже знакомые мне лучники и несколько телохранителей короля.
   - Какого х... вы творите?!!- проорал магистр Рэмм, появляясь около Исиана.
   - Спасаем своего кронпринца,- спокойно ответил тот.
   - Его этим не остановишь! Вы только хуже... А-а-а, демоны вас раздери! Керль, Нил, "Сеть", накидывайте "Сеть"!.. Иллия, блокируй его!
   - Поздно!- проорала в ответ я, поняв, что не смогла защитить всех от ментальной атаки. Заклинание было уже давно сплетено, инкуб просто активировал его.
   Женщины, окружавшие нас, повскакивали с мест и бросились на эльфов и магистров.
   - Не бить на поражение!- выкрикнул Исиан.- Они околдованы.
   Но такое вряд ли кому бы в голову пришло, всех атакующих эльфы знали по именам, и довольно часто в выкриках слышалось "мама" и "дорогая".
   Я застыла на месте, сконцентрировавшись и пытаясь освободить разум эльфийек от чужого влияния. Даже зажмурилась, чтоб не отвлекаться. Предостерегающий крик запоздал, и когда я открыла глаза, Асмаил уже освободился от последнего трезубца и, воткнув его в спину одному из гвардейцев, метнулся ко мне. Я успела кувыркнуться в сторону, а раненый демон потерял часть своей прыткости, и его пронесло мимо меня.
   - Как же так, милая,- начал он, сплевывая кровь,- я думал, мы обо всем договорились.
   - Но ты же не ожидал, что все будет так просто.
   - Ты зря затеяла со мной такую игру, смертная,- гламур слетел, и я ощущала кожей изливаемую им ярость.- Проще всего было бы забросить куда-нибудь в омут этот ключик и спокойно наблюдать за похоронной процессией. Но... простая месть меня не устраивает!
   Межпространсвенные пласты начали передвигаться, и открылся очередной сквозной туннель. Сколько же их этот гад настроил? Впрочем, если вспомнить, как давно он окопался во дворце, то понимаешь, что об отходных путях эта сволочь позаботилась наверняка.
   Из туннеля вылетело три суккуба, а демон шагнул в него, но на середине пути развернулся и извлек из складок одежды... Ключ?!! Он был у него?!! И никто не догадался обыскать! Идиоты!
   - Вещичку видишь?.. Все видят?!- повысил он голос.- Так вот, чтоб теперь ее заполучить придется расстараться! Сейчас раздеваешься, полностью... мчишься в Галерею Предков и бегаешь там кругами пока знак не подам! Придешь в одежде, или с компанией, или остановишься без приказа...- он поднесь руку с печатью к дрожащей стенке туннеля.- При материальном уничтожении ключа, уничтожается и замок. Смерть у наследничка будет быстрой, но стопроцентной. Так что шевелись, давай!
   Туннель за суккубами закрылся и тут же все женщины замерли и безвольно повалились на пол.
   - Он жрал их энергию,- пояснила я остальным с ледяным равнодушием, расшнуровывая тосс,- они просто здорово устали.
   - Иллия, что ты делаешь?- воззрился на меня магистр Керль.
   - Наставник, вы ведь умный мужик, догадайтесь сами.
   - Но не здесь же,- поморщился он, оглядывая вытаращившихся на меня эльфов.
   - Да какая разница?!- первые проблески ярости начали появляться в голосе.- Галерея Предков - это что-то вроде музея, там всегда полно народу и еще больше охраны, так что шоу можно начинать и отсюда. Передайте мою благодарность королю!
   Исиан вскинул голову и, встретившись со мною взглядом, приказал:
   - Всем опустить глаза в пол, кто поднимет голову - ослеплю лично!- после чего, старательно смотря себе под ноги, стрелой вылетел из комнаты.
   Эльфы все как один потупились в пол, мои наставники последовали их примеру.
   - Иллия...
   - Не надо наставник,- перебила его я, стаскивая брюки, рубашка и сапоги уже валялись на полу,- итак тошно, хоть в петлю лезь.
   - Мы что-нибудь придумаем. Не падай духом!
   - Это трудно выполнить,- буркнула я, выскакивая за дверь.- Ну, Лэт, надеюсь, я не ошиблась в тебе, и ты этого достоин.
   А здесь оказывается холодно, сквозняки гуляют, и мрамор холодный... Бес возьми, это надо же было так вляпаться! Если бабуля узнает!.. Вот это действительно может уложить ее в гроб! А тетя меня после этого лишит титула и наследства... и будет совершенно права.
   Вот и пришла. Сколько времени прошло?.. Минут десять?.. Я бы и еще могла побродить, только бы не входить туда... Надо, надо, Иллия, это еще не Конец Света! Все могло быть хуже... Или еще будет?
  
   Галерея Предков была пуста... Ни стражи, ни посетителей, ни элементарных смотрителей, которые должны следить за культурным наследием эльфом. Здесь столько раритетов, которые Первородные собирали веками, что просто невероятно как это все оставили без присмотра. И тут, как бы в опровержение моих наблюдений, с противоположной стороны зала послышался шум и яростный шепот:
   - Господин Ай'Ленни, вы забываетесь!.. Кто дал вам право?!..
   Помимо воли я обхватила себя руками и прижалась к одной из колонн, очень жалея, что не могу с ней слиться.
   Легко лезть на баррикады, когда не видишь врагов. И я была храбра и уверенна в себе, покуда не услышала мужские голоса, вот тогда моя уверенность и испарилась. Понимаю... понимаю, что глупо и смешно вот так вот стоять уткнувшись лбом в колонну и надеяться, что тебя примут за одну из мраморных статуй. Но ничего не могу с собой поделать...
   - Уберите от меня руки!- вскрикнула женщина, и удивление перебороло стеснительность.
   Я выглянула из-за колонны и стала зрительницей диковинного спектакля. Хмурый Исиан тащил за руку растрепанную эльфийку, закутанную только в плащ, а охапку одежды она несла в руках. Перед королевским телохранителем шел возмущенный эльф, одетый, по эльфийским меркам, так же не эстетично. Эльф предпринимал попытки поскандалить, но Исиан толчками в спину его обрывал.
   - Я буду жаловаться!- последний раз воскликнул эльф, когда вся группа подошла к одной из боковых дверей.
   - Это безнравственно!- пискнула эльфийка.
   - Что?! - слегка обернулся Исиан.- Молчали бы лучше, нравственники! Не нашли лучшего места?!..- он по очереди выпихнул возмущающихся за дверь, гаркнув напоследок:- Экспонаты выставлены для удовлетворения души, а не тела!
   Дверь за ними захлопнулась, и щелкнул замок. Я еще некоторое время слышала возмущенные жалобы "оскорбленных" любовников и рычание Исиана, но звуки становились все тише и тише, пока не стихли окончательно.
   Я вышла из-за колонны и сделала несколько робких шагов к центру галереи. Чудеса! Здесь действительно больше никого не осталось! Похоже, Исиан, стараясь загладить свою вину в неудаче при захвате демона, убрал отсюда всю охрану и посетителей. Ну что ж, и на этом спасибо!
   Все вышло не совсем так, как задумывал демон, полностью унизить ему меня не удалось, но что будет дальше? Что мне делать, когда он придет сюда? И каковы мои шансы на то, чтобы заполучить ключ от "матроны"? Об этом надо было думать раньше, но... Все слишком много хотят от бедной стажерки! Я делаю сейчас лишь то, что могу - тяну время.
   Уважаемые магистры давайте вспомним, кто из нас практикующий маг со стажем и перестанем надеяться на мою удачу. На всех ее все равно не хватит! Найдите же выход, наконец! Мы в государстве эльфов, у них же магов полно, неужели одного демона не запинают?! Ну хорошо не одно, а с поддержкой суккубов, но можно же арбалетчиков выставить, амулетами снабдить и все - художественная роспись болтами по стенам готова.
   Но если это понимаю я, в свои двадцать с хвостиком, то те, кому сто со шлейфом должны разбираться во всех стратегиях еще лучше. Тогда почему... почему этот гад всегда опережает нас на один?! И главное как? Не может он быть настолько умен, а даже если и так это еще не все зачастую нужна не смекалка, а банальная ин... формация.
   Я перестала ходить кругами по Галереи Предков и замерла, уткнувшись злобным взглядом в одну из фресок, будто та была виновницей всех моих проблем и ежечасно поставляла врагу сведенья. На него во дворце продолжает кто-то работать! Но кто? Что за гад продолжает маячить... Маячить?.. Мне померещилось какое-то движение над головой. Я отскочила воззрясь на странный мираж.
   В пяти локтях от пола парило прозрачное, эфемерное создание неведомого происхождения. Иная девица в моем положении возопила бы: "Привидение!!!"- и рухнула в обморок. Я же выдала нечто ненормативное из своего лексикона и потерла глаза. Видение никуда не исчезло, а наоборот пришло в волнение и, кажется, начало спускаться.
   - Милосердная Та'алисса, она меня видит!- пронесся по моему сознанию чужой голос.
   - И слышу,- невпопад брякнула я, разглядывая нежданную собеседницу.
   Передо мною парил призрак старшей эльфийки. Разноцветные клочки, которые раньше казались дымкой, теперь складывались во вполне плотное изображение.
   - Ты меня видишь и слышишь?- продолжал удивленно петь голос, и видение сделало круг почета надо мною, я поворачивалась следом.- Значит не так давно тебя коснулась рука Та'алиссы! Это Ее знак!.. Благодарю!.. Благодарю!..
   - Чьи только руки меня в последнее время не лапали, но вот знаков точно не ставили,- хмуро заметила я, наблюдая за странным танцем крутящегося призрака.- Что делает призрак так далеко от мест погребения? Вас что убили и в стену замуровали?
   - Призрак?- она снова медленно заскользила вниз.- Я - не привидение. Я - дух-хранитель!
   Мне это ни о чем не сказало и особой разницы между призраком и духом, чего-то хранящим, не было, об этом я ей и поведала.
   - Неужели я ошиблась?- грустно вздохнула та.- Но выбора у меня нет! Я не знаю, что человек делает в... таком странном виде в эльфийском дворце, но твоя душе чиста и пусть мозг несколько... поврежден...
   - Я - не сумасшедшая,- раздраженно прервала я ее.- На такие... крайности я пошла из-за шантажа.
   - Ох, меня это так радует,- дух прижала руки к груди и с умилением посмотрела на меня, чем здорово напомнила мне Лиссу и не только поведением, но и внешностью.- Я не знаю, о каком гнусном принуждении идет речь, но если ты мне поможешь, то спасешь многие жизни, сам король эльфов вступится за тебя и покарает обидчиков. Ты должна ему передать, что он совершил величайшую ошибку убрав отсюда всю охрану, что ему необходимо собрать сильнейших и вернейших воинов и немедленно бежать к "Слезам Та'алиссы"... Если он не поторопится, то мгла окутает землю, разверзнутся огненные небеса и реки обагрятся кровью...
   - Так, стоп!- по привычке я хотела закрыть говорунье рот рукой, но ладонь прошла сквозь голову духа.- Не надо мне цитировать строфы о Конце Света и из Книги Мира. Я их знаю получше тебя, этот вопрос был у меня на выпускном экзамене... Ну, в общем, неважно. А король все равно не помчится неизвестно зачем по твоему приказу, даже из-за слез Та'алиссы. У него внук может умереть в любую секунду,- от этих слов мне стало вообще препогано, такой обреченностью от них веяло.
   Я устало и зябко потерла плечи и опустилась на пол.
   - Тебе стоит одеться,- вновь послышалось сверху.
   - Не могу я одеться и отсюда уйти не могу, мне даже на месте стоять нельзя,- зло выговаривала я, ей поднимаясь с пола.- Где бы сил взять, чтоб самой придушить эту демоническую гниду?!
   - Демоническую гниду? Ты знакома с демонами?!
   - Да в гробу я их всех видала в белых тапочках!.. Или в чем там хоронят инкубов?!- огрызнулась я, переходя с шага на бег.
   - Инкуб?!.. Это он... точно он! Мерзавец, осквернивший святыню приведя туда немертвых!
   Ничего себе, да у нее сейчас пена изо рта пойдет. Никогда не думала, что призраки могут так негодовать. Обычно это самые неэмоциональные объекты из нежити.
   - Это он тебя шантажирует?!- продолжала гневно вопрошать она, следуя за мною, и дождавшись моего кивка, выкрикнула:- Не верь ему! Он все равно не сдержит своего слова, на какие бы ты жертвы не пошла!
   - Не дура, понимаю... Но выбора у меня нет. От этого зависит жизнь моего друга, если не добуду ключ в ближайшее время - Оссолоэт умрет.
   - Да, да, я вспомнила,- ахнуло приведение,- демон говорил: "Пока ключ у меня они будут напуганы и небоеспособны".
   - Когда ты его видела и где?
   - Минут пятнадцать назад, на нижнем уровне этого хранилища. Он до сих пор там, ломает мой сар... сундук. Если доберется, то станет уже неважно, спасешь ты своего друга или нет. После того как королевская семья не сможет оправдать доверие выраженное им, тем самым принеся погибель многим alfilants, они обязаны будут смыть такой позор кровью.
   - Пексин какой-то, честное слово...- буркнула я, пытаясь разобраться в сумбурном объяснении духа.- А зачем демону твой сундук?
   - Это не совсем сундук, это... тайник, где хранится одна из святынь моего народа.
   - Артефакт?
   - Намного важнее. И поэтому ты должна мне помочь!
   - Я Старшим ничего не должна, скорее наоборот...
   - Пойми же, на людях это тоже отразится. Мы все в этом мире взаимосвязаны, поэтому...
   Я резко махнула рукой, обрывая ее речь. Кажется у нас пополнение, кто-то шел из подпространства. А вот мне интересно, привидение считается за компанию или я все-таки в одиночестве?
   - Что случилось?- дух перегородил мне дорогу.
   - Тебе нужно уйти, сейчас здесь будет демон.
   - Нет, я не могу...- теперь она умолкла сама, неподвижно глядя в ту точку, где по моим подсчетам должен был открыться телепорт.- Это не демон!
   Я не смогла ни подтвердить, ни опровергнуть ее слова, невидимок пришло двое, но кто... Может применить "Рассеивание"? А если это провокация? Почему портал не закрылся, будто путь для отступления держат? Так, а откуда дух знает, что среди пришедших нет инкуба?
   - Это суккубы. Одна парит у телепорта, вторая кружит над тобой.
   - Как ты это видишь?- прошептала я, стараясь не выдавать своего общения с призраком.
   - Я же мертвая на меня все это одурманивание сознания не действует.
   - Не ори!
   - Я могу станцевать перед ними палес и даже проорать им в уши все секреты моего народа, но они все равно останутся глухи и слепы ко всем моим стараниям. Общаться со мною могут лишь труповоды и те кого недавно коснулась Та'алисса.
   Мне хотелось уточнить, что она подразумевает под прикосновением Та'алиссы, но сейчас было не время.
   Холод в затылке усилился, кто-то из невидимок приближался ко мне.
   - Берегись!- предостережение призрака прозвучало на секунду позже того как мое левое бедро пронзила боль.- Она тебя когтями полоснула,- сочувствующе ахнул дух.
   Я ухватилась за бедро, и без привидения понимая, откуда у меня появилось сразу четыре пореза. Сверху послышалось хихиканье.
   - Снова летят!- вскрикнул дух, я развернулась и тут же спину обожгла боль.- Это другая была, та, что парила около телепорта.
   Спину жалко, но это все равно лучше, чем получить удар в живот или по лицу.
   - Твари! Твари!- принялось завывать приведение и взлетело на несколько локтей вверх.- Убирайтесь к своему хозяину!
   Не понимаю, почему пришли суккубы, а не сам Асмаил? Что это еще за игра в кошки-мышки? Сначала гонял меня по всему дворцу, теперь запер здесь, а сам какие-то сундуки взламывает... А что если это только уловка, всего лишь часть плана, как и его появление на суде, и странно назначенные встречи в разных половинах дворца и даже пленение Оссолоэта. Все это нужно было для деморализации эльфов, для отвлечения внимания. Все носятся в страхе за жизнь принца, пока он подбирается к основной цели. А главная цель?.. Точно, артефакт Старших! Ни королевская семья (до них ему вообще нет дела), ни бывшие подельники (для него это расходный материал) и даже не месть вашей покорной слуге (ох, уж мое гигантское самомнение).
   Демон опять нас всех обдурил, как и в случаи с орденом (я уверена, что он сам его и создал), подсунул нам крупную приманку, чтобы на фоне ее никто не заметил его основных действий.
   Умная сволочь! Как бы я его ни ненавидела, но это приходится признать. Так просчитать действия своих врагов и провернуть настолько изящную комбинацию... Сначала спектакль в зале Справедливости, потом дерзкое нападение на кронпринца, потом эффектное самоубийство заговорщицы, суккубы с шокирующем "указателем", наконец, схватка в будуаре... Он ведь знал, что я все равно приду с подмогой потому и притащил туда матерей и возлюбленных тех, кто за ним, по его подсчетам, придет. А потом подсунул им меня как жертвенную тушку, просчитав, что в качестве извинения за подставу эльфы уберут все охрану из зала, куда ему нужно попасть.
   Я повалилась на пол, совершенно забыв о суккубах. Мразь!.. Мразь!.. Ненавижу этого демона! Но и я-то хороша, посчитала себя Светочем Небесным... Вот я вся такая правильная, благородная, бесстрашная, готова к самопожертвованию... И конечно ни один мужик мимо такой не пройдет... Вот оно - наказание за гордыню! Сиди теперь и вой, ощущая себя последней дурой!
   Но, может, я могу еще что-то исправить? Хотя бы главные промахи, плевать уже на мою репутацию...
   -... Нападать на беззащитную девушку!- продолжал визжать дух.- У вас нет и понятия о совести!
   Я подняла голову и увидела, что та парит прямо надо мной, изредка меняя направление, как будто следовала за объектом, на которого изливала все свое негодование. А если это так и есть! Ведь она видит суккубов и реально предположить, что она смотрит одной из них в лицо. Значит, одна из демониц прямо перед нею. Рискую сильно, рискую... Но раз ситуация стала развиваться так...
   Целый столб молний пронесся перед изумленным привидением, чтобы застыть в одной цели. Суккуб проявилась, где я и ожидала, пару секунд она еще дергала крыльями, а потом мешком свалилась вниз, где и затихла.
   - Дух, где вторая?- заорала я, обстреливая вход в портал "Копьями вечности". Если остановиться, отвлечься на "Рассеивание", она ускользнет и обо всем донесет своему арр'рашу.- Дух, где она? Лети к ней, будь у нее за спиной!
   Призрак справилась с изумлением, и рванул влево, потом застыл около гигантского флага Бэл'Лиона и, обернувшись ко мне, замахал руками вереща:
   - Вот она, вот!.. Прямо передо мной!
   Я развернулась и принялась обстреливать указанное место, не давая демонице прийти в себя.
   - Влево, влево, она уходит влево!.. Да нет влево, которое справа!- продолжало давать маловразумительные направления привидение.- Она повернулась, повернулась!.. Она опять летит к флагу!
   Я сместила удары влево. Хриплый вскрик оповестил о том, что на сей раз я не промахнулась. Сначала я заметила отрубленное крыло, шмякнувшееся на пол, а уж потом суккубку, судорожно цеплявшуюся за флаг. "Лезвие ветра" легко рассекло ткань, и демоница с воплем полетела низ, все еще пытаясь махать одним крылом.
   Ну-ка, посмотрим, что у нас за улов. Я подскочила к своему трофею и сдернула флаг, который прикрыл тело после падения.
   - Ну надо же!..- торжествующая ухмылка расплылась по моему лицу. Передо мной лежала моя ночная гостья, еще живая и продолжавшая выкрикивать какие-то оскорбления.- Похоже, твоим мечтам о моей содранной коже не суждено сбыться.
   - Берегись!.. Уходи!- взвыл вдруг заново дух.
   Я вскинула голову вверх и увидела, как та носится надомною в безуспешной попытке поймать падающие куски парапета, на котором крепился флаг.
   Прыжок я совершила в последний момент, и секундой позже место, где лежала суккуб, завалило двумя большими осколками мрамора, а сверху еще свалилась статуя феникса.
   - Ты цела?- призрак подлетел ко мне.
   - Кажется, да,- ответила я, поднимаясь и разгоняя кружащуюся в воздухе пыль флагом.- Спасибо, что предупредила.
   - Она мертва?- теперь приведение парило над завалом.
   Я применила "Светоч", стараясь разглядеть ауру суккуба, но ее не было, а это значит...
   - Да, мертва.
   - Хорошо, что ты маг, иначе бы пришлось туго. Теперь-то ты сходишь за помощью?
   - Нет, у нас мало времени, скоро их хозяин заинтересуется, почему так долго нет вестей.- Я взяла отрубленное крыло суккуба и принялась выводить руны (а что, им можно малевать кровью, а мне нет?).- Грохот слышали и скоро здесь объявятся либо стража, либо маги. Как называют ту вещь, которую пытается украсть демон?
   - Я не могу сказать. Я давала клятву!
   - Так и не говори, для чего оно, но название-то у него есть?
   - "Звезда хаоса",- тихо прошептала она.
   Да, одно название уже ничего хорошего не сулит. Я вписала название и еще раз окинула все послание:
   "Демон на нижнем уровне у "Слез Та'алиссы", взламывает тайник со "Звездой хаоса". Нужна помощь".
   Затем я хотела подписаться, но руны таллаоса отличаются от такорийских и мое имя ими вывести нельзя, оно будет все равно читаться по-другому. В конце концов, я плюнула и написала: Иллиасса.
   - Тебя зовут Иллиасса?- с каким-то испугом, переходящим в ожидание спросил дух.
   - Вообще-то, Иллия. А тебя?
   - Когда-то звали Лиссаура Роу'Асмейсиас.
   - Что?!!
   - А что не так?- удивилось привидение.
   - Дней пять назад я рассталась с одной Лиссаурой. Долго объяснять... Имя Вирикаэт Роу'Айсмэсиас тебе о чем-то говорит?
   - Это мой младший братишка!- радостно воскликнула она.- Ты его знаешь? Как он поживает? Я двести лет о нем не слышала.
   - Твоего брата я не знаю, но знаю его детей Зоррвиэля и... Лиссауру.
   - О, я все забываю, что он уже взрослый,- она грустно смотрела на меня.- И у него уже есть дети? Он назвал дочку как меня, а сына как папу... Молодец... Спасибо, что принесла весточку из дома.
   - Как ты попала сюда?
   - Так надо было,- она улыбнулась мне и вдруг вся встрепенулась и закрутилась волчком:- Нет! Нет! Они открыли, открыли его... Помоги, нельзя отдавать им камень!
   - Ладно, ради твоей племянницы-тезки сделаю все возможное,- кивнула я и принялась обматываться флагом. Ну не скакать же дальше голышом.
   - Ты пойдешь за подмогой?!
   - Нет, зачем? Я сама себе подмога!- хмыкнула я и, взлетев, направилась к порталу.
   - Это безумие,- прошептал мне вслед дух.- Их там слишком много для одной!
   - Мне не привыкать.
  
   Из телепорта я выскользнула изящно и незаметно. Миновала несколько суккубов, парящих недалеко, и приземлилась на одном из балконов, укрывшись за статуей.
   - Вон они, вон...- дух указала на небольшое скопление народа в центре зала:- Там инкуб и вампир, который отбросил меня от артефакта. И теперь я не могу приблизиться к "Слезам Та'алиссы", что-то не пускает... Не могу помочь.
   Я так поняла, что "Слезами Та'алисы" назывался небольшой бассейн с фонтанчиками по бокам. В центре него стоял каменный монумент, напоминавший прямоугольную колонну. В настоящий момент колонна была открыта и была похожа на шкаф, внутри которого был свой скелет.
   В прямом смысле слова, внутри была мумия в остатках белой одежды, которая держала в руках стеклянный шар, его и пытались извлечь инкуб с сотоварищами.
   Я покосилась на призрака, точнее на ее одеяние белого цвета, потом вновь взглянула на мумию и выдала догадку.
   - Это твой гроб?
   - Саркофаг,- поправила та.
   - Амулет хранится в твоем саркофаге? А что поуютнее место не нашлось? Или у вас там проблемы с пустыми помещениями?
   - "Звезда" хранится у меня. Именно поэтому я стала духом-хранителем, чтобы оберегать ее. Поэтому меня и похоронили вместе с ним.
   - Только не говори, что тебя ради этого убили!
   - Почему убили? Чтобы дух привязать к объекту, избранный должен оставаться живым.
   - Они похоронили тебя заживо?!!
   - Так было нужно...
   - Кошмар какой-то! Ничто не стоит такой мученической смерти!
   - Ради этого камня я отказалась от семьи, от любимого, от своего будущего... Не дай им его забрать, иначе моя жертва будет напрасной.
   Я хотела ей сказать, что она была дурой и ни один артефакт такого не заслуживает, но тут в стане врагов наметилось оживление - стеклянную сферу извлекли из рук мумии.
   Инкуб торжественно вынес ее из фонтана и... разбил об одну из колонн, после чего быстро подхватил с пола какую-то мелкую деталь и сунул себе за шиворот.
   - Рубин!.. У него рубин!- запричитало опять приведение.- Это конец!
   - Нет, это начало,- возразила я, прислушиваясь к новому шуму.
   Дверь, ведущая в зал, распахнулась и к нам толпой ворвались эльфы. Среди них были и Исиан, и Гвардия Владыки и даже мои наставники.
   - Асмаил!- пронесся над залом рык магистра Рэмма.- Верни камень!
   - Реквием, иногда ты наивен как дитя,- отозвался тот,- с чего бы мне это делать? Я же выиграл!- демон расхохотался и скомандовал своим:- Уходим.
   Межпространственные пласты начали свое движение, открывался сквозной туннель. Дальше послышались приказы, пронеслись заклинания, засвистели стрелы, зазвенели мечи. Но я видела только инкуба, который спокойной и слегка ленивой походкой направлялся к туннелю. Весь бой приняли суккубы и личности непонятного происхождения в черных балахонах.
   - Против немертвых им не выстоять,- заломил руки призрак.
   - Что за немертвые?- равнодушно спросила я, останавливая свой взгляд на гарпуне, стоящем около статуи. Раньше с такими охотились на морских кракенов. Этот был небольшого размера и использовался для захвата плавников.
   - Вампиры,- горестно вздохнула та.
   - Ничего, и с ними справимся.
   "Точнее",- про себя отметила я,- "Справляться придется магистрам и эльфам, а у меня тут есть один должник, а я - очень нетерпеливый кредитор".
   - Как только надоест играть, сразу возвращайся,- громко сказал Асмаил, одному из балахонов.
   Я коснулась гарпуна, расставаясь со своей невидимостью, и прицелилась. "Врешь, гад, не уйдешь!"- вырвалось у меня, прежде чем нажала на спусковой механизм.
   За что мне нравятся эльфы, так это за аккуратность, даже раритеты у них хранятся в полном боевом порядке. Инкуб вскрикнул и зашатался, но на ногах устоял и с искренним изумлением воззрился на наконечник гарпуна, торчавший из груди.
   - Первый раз на рыбалке и такая крупная рыбка,- усмехнулась я и принялась наматывать канат на катушку, таща демона к себе.
   Но тот зацепился за выступ бассейна и намертво застрял. Вот бес, сейчас все опомнятся и кинутся на подмогу!
   Я быстро слевитировала вниз и, подскочив к Асмаилу, сотворила над нами антимагический двусторонний купол-щит. Да, я теперь не могу колдовать, но и демон тоже, Да, я не могу отсюда выбраться, но и никто не сможет сюда попасть. Да, я промахнулась и захватила под купол еще и какого-то придурка в балахоне, но они... и я.. в общем, и с двумя как-нибудь справлюсь.
   Я рывком перевернула инкуба на спину. Тот, казалось, совсем не удивился и даже, превозмогая боль, сумел растянуть губы в усмешке:
   - Милая, ты задержалась. Я ждал тебя раньше... А что теперь модно драпироваться флагами? Или ты так выражаешь патриотизм Бэл'Лиону? Синий не хочешь надеть? Мои цвета тебе пойдут больше.
   - Извини, но предпочитаю красный,- отозвалась я, не переставая ощупывать его карманы в поисках ключа.
   - Ниже, милая, ниже...- насмешливо прокашлял он, когда мои руки коснулись его живота.
   Я окончательно рассвирепела и от души съездила ему по наглой физиономии.
   - Вообще-то, я имел ввиду ключ, который висит на поясе,- он сплюнул кровь и продолжил,- но твои мысли мне нравятся больше.
   Стиснув зубы, я пробежала пальцами по его поясу, где действительно обнаружила заветную "печать", и быстро сунула ее за "декольте" флага, чтоб освободить руки. Но не успели еще накатить первые волны радости, как вдруг чья-то рука сгребла меня за пояс и отшвырнула прочь.
   Голова, похоже, раскололась на тысячу осколков и перед глазами заплясали радужные круги. Пошатываясь, я стала подниматься, по щеке быстро потекла теплая жидкость. Я стерла ее тыльной стороной ладони... Кровь! Знатно меня кто-то приложил головой об мраморную статую.
   Когда я сумела вернуть резкость зрению, то увидела мужчину в черном балахоне, который с небывалой резвостью избавлял демона от застрявшего гарпуна. Мне даже удалось расслышать пару фраз из их разговора.
   - Так подставиться человеку,- холодным тоном выговаривал вампир.- Ты чуть не провалил всю операцию... Она же человек, подножий корм!
   Да что ты говоришь?! Корм, значит?! Я подняла обломок копья, серебролитовый наконечник, который приметила раньше и двинулась к ворковавшей парочке.
   - Аймон, где она?- донесся сиплый голос демона, очарования в нем резко поубавилось.
   - Там,- вампир мотнул головой в моем направлении, но глаз не поднял.
   У меня появилась твердая уверенность, что удача навсегда со мною распрощалась. Как еще можно назвать тот факт, что из всех присутствующих вампиров я заперла себя с их предводителем. "С двоими, значит, справишься?" - передразнила я себя,- "А с двумя архидемонами?! Идиотка!".
   - Никогда не поворачивайся к ней спиной,- повысил мою самооценку инкуб и придав уверенности.
   - Тебе что, мозги отшибло, что может сделать вампиру человек?!
   Наконечник, легко вошел между ребер вампира, тот зашипел и рванул в сторону, но споткнулся о ноги инкуба и повалился на пол.
   - Например, убить,- ответила я на вопрос вампира.- Держу пари, что больно, серебро все-таки.- Сердце, увы, задето не было, но теперь он ослабнет, как обычный человек с ножом в боку.
   Вампир перестал шипеть и попытался вытащить из себя наконечник копья. Все это время он не сводил ненавидящего взгляда, видимо, выбирая, куда мне воткнуть эту железяку. Ничего у тебя не выйдет! Не достанешь ни одной рукой, а я, естественно, помогать не собираюсь
   - И не говори, что тебя не предупреждали,- злорадно осклабился инкуб.
   - Иллия!- крик привидения привлек мое внимание.- Камень, забери у него камень!
   - Асмаил, береги рубин!- с трудом выговорил вампир, было заметно, что наконечник не просто мешал и доставлял боль, но и отбирал силы, после каждого резкого движения следовала длительная отдышка. Я быстро развернулась к нему, ища подтверждение своей догадки. Тот неотрывно следил за носящимся за куполом духом. Так, похоже, не ошиблась. Его что, тоже "коснулась" Та'алисса?
   - Уходила бы ты отсюда,- проигнорировал предупреждение демон,- долго твой купол не выдержит. Ключ я тебе отдал, так что пока я добрый беги... Даю фору.
   - Спасибо, дяденька,- дурашливо пропела я.- Но взрослые ведьмы не бегают от полудохлых демонов,- после чего пинком повалила его обратно на спину.
   - Нет, милая, это ты не получишь!- угрожающие нотки прорезались в его голосе быстро сменив дурашливый тон.
   - Я тебе не милая,- огрызнулась привычно я, нащупывая под рубахой свернутый комок ткани.
   Пальцы демона сжались на моих запястьях, парализующая боль прострелила руку от пальцев до локтя.
   - Ты мне надоела!- чеканя каждое слово, сказал он, все крепче и крепче сжимая мне запястья, еще секунда и мои кости рассыплются осколками.
   - Это чувство взаимно!- прошипела я, в отместку нажимая ему коленом на дыру в груди. Демон взревел, и хватка на моих руках ослабла.
   Я судорожно сжала кулаки, проверяя целы ли руки, и почувствовала в правой ладони искомый сверток. Ура-а-а!!! Можно уносить ноги... и руки, и другие части тела пока их не переломали.
   - Отдай камень!- рыкнул у меня над ухом вампир, вновь выворачивая многострадальное запястье.
   - Отстаньте от меня!- чуть ли не с истерикой возопила я, так они меня достали.- Камень не ваш!- слова звучали по-детски и глупо, о чем и сообщил мне расхохотавшийся мерзавец, но других подобрать не смогла.
   Волна обиды и ярости захлестнула с новой силой. Я прогнулась, заставляя тем самым противника слегка отодвинуться от меня и повернувшись, вцепилась в него зубами (руки-то заняты), решив про себя, что не разожму их даже мертвой. Укус пришелся чуть пониже ключицы, вампир охнул и отпустил меня.
   Окрыленная мечтой о свободе я рванулась прочь... и тут же налетела на инкуба, уже пришедшего в себя и очень озлобленного. Он кольцом сжал руки, и мне отчетливо послышался, как теперь трещат мои ребра. Задыхаясь, я согнулась пополам и принялась запихивать мешочек с камнем в рот, освобождая руки для защиты.
   - Эта тварь меня укусила!- рявкнул Аймон.
   - Да, такое в истории твоего клана будет впервые,- рассмеялся Асмаил,- человек покусал вампира! Теперь превратишься в надоедливого блондина и будешь вечно путаться у всех под ногами
   - Заткнись!- огрызнулся покусанный вампир.- Я ей глотку порву за такое унижение!
   - Милая, у тебя просто талант обретать могущественных врагов,- встряхнул инкуб меня и вдруг заметил у меня во рту тряпку:- Эй, а ну-ка выплюни! Тебя что, эльфы не кормят, всякую гадость в рот суешь?
   - Я все слышал,- прошипел вампир, уловив скрытое сравнение себя с гадостью, и подойдя к нам, дернул за концы мешочка чуть не оставив меня без зубов.- Обнажить клыки... тфу! Рот открыла!
   - Поффоф фа afff-fa!-промычала я, сжимая челюсти еще сильнее.
   - Что?!
   - Пошел на х..,- любезно перевел ему инкуб.
   Вампир дернул сильнее, раздался треск ткани... Я закашлялась, силясь проглотить болезненный комок, вдруг образовавшийся в горле. Затем комок покатился вниз через грудь, передвигаясь очень медленно и болезненно, аж слезы выступили.
   - Милая...- окликнул меня демон.
   - Отстань, гад,- прохрипела я.
   Меня опустили на пол.
   - Она проглотила рубин!- услышала я вампира и передо мною упал обрывок ткани, в которую был завернут камень.- Здесь потрошить будем или доставим удовольствие Фебрису?
   - Тащи ее к порталу,- отозвался Асмаил,- сейчас купол уберут. Ты с серебряной занозой более беспомощен. Я соберу всех, и двинем за тобой.
   Я чего-то не поняла, они меня в Бездну хотят засунуть?!! Нет, мужики, так дело не пойдет!
   - Только дернись - шею прямо здесь сверну. Камень можно и из трупа достать!- пригрозил вампир, рывком поднимая меня с пола за волосы.
   Щелчок, ощущаемый только магами, прозвучал в моем сознании, долгожданное ощущение Силы наполнило меня.
   А вот теперь, господа нехорошие, мы с вами поговорим по-другому!
   "Силовая волна" неимоверных размеров пронеслась передо мною, сметя Аймона и раскидав суккубов и вампиров, кинувшихся на подмогу своим повелителям.
   Я поискала глазами автора этого шедевра и натолкнулась на магистра Силониэля, который еще не успел опустить руки после сотворенного заклинания. Вот теперь я вижу разницу между стажеркой-"внушителем" и магистром-"силовиком". Меня бы хватило только на то, чтобы отбросить стоящего впереди вампира.
   - Боевые маги... чтоб вас!..- выругался у меня за спиной инкуб.- Милая, я...
   - Асмаил!- мы оба обернулись на громовой рык, и увидели, как из языков пламени выходит магистр Рэмм (единственный маг, на моей памяти, который умеет совмещать свою стихию с телепортацией).- Отстань от девочки, выбери себе противника посильнее.
   - Отступник...- с раздражением поморщился демон.- Теперь понятно в кого у тебя ученица такая приставучая.
   - Это я-то приставучая?! Да ты...
   - Лацская!- оборвал меня магистр:- В сторону!- после чего сделал красноречивый взмах рукой.
   - Как скажите... Ой, бабуля, неужто снова?- посторонние конечности вновь сграбастали меня за талию.- Отпусти-и-и...
   Телепортации я почти не почувствовала и только когда увидела вместо скульптур спины эльфов поняла, что у своих и локтями зря распихивалась.
   - Иллия...- магистр потирал живот, окидывая меня возмущенным взглядом.
   - Ой, наставник Керль, извините... Но вы бы предупредили... Исиан!- вдруг заголосила я, узрев капитана телохранителей. Тот вздрогнул и обернулся. Я открыла рот, что бы оповестить, что ключ у меня, но тут начались первые странности из целой вереницы непонятных событий.
   Волна необъяснимого жара разлилась по моему телу, будто в животе взорвалось сразу несколько "Огненных сгустков". Боли не было, но ощущения, возникшие после этого, были не из приятных, казалось внутренности начали закручиваться по часовой стрелке, а потом обратно.
   - Княжна?.. Вам плохо?- Иссиан коснулся меня:- Милосердная богиня, да вы просто горите! Лекаря!.. Магистр, что с ней?
   - Понятия не имею,- отозвался озадаченный наставник, также ощупывая мне лицо,- только что была в полном порядке.
   Я непослушными руками извлекла из складок флага ключ. Эльфы все тактично потупились в пол.
   - Надеюсь, не опоздала?- сдавленно прошептала я, покачиваясь на ватных ногах.
   - Нет,- ответил эльф, благоговейно забирая "печать".- Спасибо... Мы этого не забудем.
   - Надеюсь.
   - Командир!- вопль стражника прервал торжественность минуты:- Стены рушатся!
   - Что?!!
   - Похоже, Рэмм с Нилом перестарались,- выкрикнул Керль, подхватывая меня на руки.- Господин Исиан, я думаю лучше скомандовать отступление, иначе будут больше жертвы.
   - Нельзя, они у нас рубин забрали!- проорал в ответ Исиан.
   - Камень у меня,- буркнула я, думая как бы поделикатнее объяснить эльфам, где он именно у меня находится.
   - Что?- переспросил эльф.
   - Камень у нее,- ответил за меня наставник.
   - Другое дело!.. Отступаем!
   Меня потащили к выходу, и тут надо мною появился радостно улыбающийся дух.
   - Спасибо,- прошептала она, излучая счастье.- Ты освободила меня. Мне было обещано, что однажды придет другой хранитель... "Звезда" сама изберет его, и я смогу уйти предкам. Пророчество не лгало - Иллиасса, затмила Иллиассу! Спасибо... Спасибо...
   Она растаяла подобно облачку, оставив меня с кучей вопросов и с ужасной догадкой на счет того, кто должен стать новым хранителем.
   И тут меня окружила мгла. Только я порадовалась, что потеряла сознание, и меня перестанут терзать страшные мысли, как впереди забрезжил свет. Темнота отступила, и я оказалась в круглой светлой комнате, состоящей практически из одних окон, за которыми простирала синь небес. Посередине комнаты на роскошной подставке лежала огромная книга, ее страницы светились мягким серебристым светом.
   Книга Мира?! Я думала это только легенда...
   За книгой сидела эльфийка и что-то в нее записывала. Она подняла на меня огромные сиреневые глаза и мягко улыбнулась. Черты ее лица показались мне смутно знакомыми.
  
   - Кто вы?.. Где я?- делаю несколько шагов вперед и понимаю, что совсем не ощущаю своего тела, я парю:- Я умерла?
   - Нет,- она качнула головой.- Если бы ты сейчас умерла, мне пришлось бы переписать половину книги.
   - Кто вы?
   - А ты как думаешь?
   - Не знаю.
   - Возможно, друг, возможно, враг... Возможно, соперница, возможно, союзница... Возможно, твоя убийца, а возможно... бабушка твоих детей. Выбор за тобой. Только ты творец своей Судьбы. Будь осторожна, сделай правильный выбор... А сейчас поторопись обратно, "Звезде" нужны "Луна" и "Небо", иначе вскоре Хаос поглотит тебя. До встречи... тезка.
  
  

Оценка: 8.22*85  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"