Турбин Леонид Сергеевич: другие произведения.

В погоне за быком

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Серия "СТАЛКЕР". Проба пера


  

ISBN 978-5-905666-25-4 No Леонид Турбин.

Неожиданная находка перекраивает спокойную и размеренную, насколько это возможно в Зоне, жизнь сталкера - одиночки по прозвищу Вампир. Однако в сулящей хороший заработок авантюре не обойтись без надёжной команды, собрать которую можно только из старых друзей, волей судьбы разбросанных по всей Зоне.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Глава I.

Один день.

**********

  
   Одиночка по прозвищу Вампир сидел на корточках за большим камнем, стараясь даже дышать через раз. Не смотря на то, что было довольно прохладно, холодный пот скатывался по его лбу огромными каплями и струился вниз по шее, и дальше под "Зарю". Сердце стучало так, будто по жилам текла не кровь, а чистый адреналин. И этот стук, казалось, был таким громким, что мог откликаться эхом по всей округе.
   Сталкер стал медленно поднимать левую руку, дабы передёрнуть затвор цепко сжатого и упёртого прикладом в землю "калаша". Указательный палец привычно лёг на затвор и потихоньку потянул его вниз. Дойдя до упора, автомат еле слышно щёлкнул.... "Теперь главное не бросить, а так же легонечко опустить..." - Вампир мысленно давал сам себе команды. Затвор так же медленно пошёл вверх. Ещё один лёгкий, едва уловимый щелчок возвестил о том, что автомат готов к бою. Вампир стал опускать ствол в низ, перехватывая рукоять правой рукой.... Палец лёг на курок. Всё, теперь он свою жизнь просто так не отдаст. В карманах "разгрузки" ещё четыре полных рожка.... "Всё же нужно было у "свободы" термичкой разжиться, сейчас была бы как раз кстати" - мысленно отругал себя сталкер.
   Вжимаясь спиной в этот спасительный кусок скалы, он осторожно стал выглядывать. Где-то там, метрах в ста, между деревьями, водя своими двумя головами из стороны в сторону, неспешно шла химера. Её огромное мускулистое тело почти не двигалось, только лапы нехотя перебирали опавшую прошлогоднюю листву. Химера шла медленно, вальяжно, ощущая себя полновластной хозяйкой этих мест. Может она просто прогуливалась по своим охотничьим угодьям, а может просто надоело спать где-нибудь под поваленным деревом или в каком-то из разрушенных домов.
   Вампир надеялся, что шелест травы под лапами этого чудовища заглушит щелчок автомата, и химера пройдёт мимо - у неё поразительный слух. Ходят легенды о том, что химеры безошибочно бросаются на свою жертву даже в кромешной тьме, совершая воистину гигантские прыжки. Но в этот раз Вампиру повезло, шорох листьев все же перебил щелчок затвора. Оставался только запах.... Благо сталкер сидел с подветренной стороны, и его запах уносился прочь от химеры. Зато зловоние, источаемое этой тварью, пробивалось даже через фильтры шлема.
   Химера остановилась.... Наступила могильная тишина. Сталкер попытался сглотнуть, но страх комом подступил к горлу, заставляя дрожать колени и сохнуть губы. Вампир прикинул, что если эта тварь сейчас кинется, то его шансы уйти живым будут стремиться к абсолютному нулю. Мало ли что там сталкерские байки говорят, но при встрече с химерой лучший способ защиты - это чтоб она тебя не услышала, не учуяла и не увидела. Её массивные лапы способны разодрать даже бетонное перекрытие, что уж говорить о каком-то там бронежилете, пусть даже самом мощном и современном - разорвёт в миг и как звать не спросит. И ищи-свищи потом этого бедолагу, который попался ей на зубок в Зоне.... Исчёз и всё... Мало что ли сталкеров из Зоны не возвращается - одиночек тьма тьмущая, особенно новичков, единицы из первых вылазок живыми возвращаются, а кто возвращается... Мысли разные в его голову лезли, однако одна единственная всё ж занимала самое главное место - выжить.
   Одна из голов химеры поднялась вверх и начала жадно хватать воздух... принюхиваться.... Она повернулась в сторону камня, а вторая в противоположную - в темноту чащи леса. Химера пристально рассматривала камень. Её маленькие глаза сверкнули в лесном полумраке. Оскал бородатой пасти обнажил огромные клыки, и слюна тягучими каплями потекла по волосатой морде, и, задерживаясь на мгновение на кончике, падала вниз.
   Едва уловимый визг плоти в глубине леса прервал её созерцание этого, ставшего спасительным убежищем для сталкера, камня. Химера молниеносно рванула в чащу, зигзагом обходя притаившийся между деревьями в ожидании очередной зазевавшейся жертвы небольшой "трамплин".
   Вампир выглянул из-за камня, переключил шлем в режим инфракрасного видения и стал наблюдать, как огромная туша химеры уносится в чащу леса, где стая слепых псов гоняла парочку жирных плотей. Завидев химеру, мутанты кинулись в рассыпную, и теперь даже в тепловизоре нельзя было разглядеть - кто куда делся. Одно было точно ясно - на этот раз пронесло.
   Вампир снял шлем и расслабленно откинулся на холодный камень. Его глаза направились вверх, однако ничего видеть он не хотел. Тело изнывало от напряжения, руки-ноги тряслись и практически не хотели слушаться хозяина. Холодный пот всё ещё струился со лба под "Зарю", и тельняшка, надетая под костюм, была мокрая - хоть выжимай. Сталкер обмяк.
   Отдышавшись, он включил ПДА. За те пару часов, что тот был выключен, пришла куча сообщений. Вампир вытащил "зубочистку", так он называл пластиковую палочку со старого сенсорного телефона, и стал прокручивать общий канал.
   "15-15. "Шайба": - Лесопилка в километре от Янтаря. Три кровососа, десяток зомби и стая слепых псов. Аккуратнее"
   "15-40. "Семецкий": - Погиб. Место: квадрат 135. Причина смерти: растерзали кабаны"
   "16-02 "Яхонт. Свобода": - Гвоздь из долга, я тебя порву, скотина!"
   "16-03. "Гвоздь. Долг": - Яхонт, пшёлнах... в Бобруйск, жывотное!"
   "16-04. "Яхонт. Свобода": - Слышь, выкидыш детсадовской мастерской, давай один на один как мужик с мужиком"
   Дальше шла одна сплошная ругань между Яхонтом из "Свободы" и Гвоздём из "Долга". Читать этот бред Вампир не стал, просто пометил все сообщения от этих двоих и нажал кнопку "скрыть".
   - Придурки, только канал засоряют. Пусть делают себе "приват" и гавкаются сколько влезет, а то устроили бокс по переписке...Так, что тут ещё интересного... - пытался отвлечься сталкер.
   Он листал вниз, помимо объявлений о покупке или продаже оружия и боеприпасов внимание привлекло одно сообщение.
   "17-18. "Флаер": - У южного кордона замечены военные вертолёты. 3 вертушки движутся в центр".
   - А им что нужно? - думал Вампир. - У них же рейд вчера был...
   Обычно с южного кордона рейды выходили раз в три-четыре дня, взлетят несколько вертолётов, покружат пару часов, постреляют из пулемёта по зевакам или новичкам, погоняют мутантов и назад, на базу, но не сегодня. Если верить этому Флаеру, то летят к центру.
   Ещё раз прокрутив сообщения вверх-вниз и не обнаружив ничего интересного, Вампир нажал кнопку "создать". Появилось окно создания нового сообщения. Выбрав режим "общий канал", он нажал кнопку "добавить местоположение" - в окне появилась надпись "квадрат 224". Потом стал вводить сообщение: "наткнулся на химеру, внимательнее" и нажал "отправить". Окно нового сообщения закрылось, а в списке общего канала он увидел своё:
   "17-24. "Вампир": - Место: квадрат 224. наткнулся на химеру, внимательнее".
   Поставив ПДА в бесшумный режим, сталкер надел шлем, встал и, вскинув автомат, пошёл по тропе. Скоро стемнеет, и нужно было побыстрее добраться до ночлега. В паре километров от этого места у него был схрон, где можно было переночевать, а уж утром двинуться на Затон - продать Бороде добытый хабар, да встретиться с заказчиком, для которого он ходил добывать "мамины бусы". Заказ простенький, да вот топать за ним пришлось немало.
   Вампир шёл по знакомой ему тропинке. Хотя в Зоне едва ли можно что-то назвать знакомым - после выброса местность может искорёжить до неузнаваемости. Но пока всё шло гладко. Детектор молчал. Постоянное сканирование местности не давало даже малейшего намёка на аномалии, да и сам сталкер был уже тёртый. За те два года, что уже находится в Зоне, научился чуть ли не на глаз замечать аномалии.
   Не дойдя до схрона совсем немного, Вампир остановился. Сбоку от привычной тропы что-то было не так... Автомат всегда наготове. Здесь, в Зоне, даже в туалет лучше всего ходить со снятым предохранителем, а то не известно, какая тварь выскачет из куста и... в общем, потом только в гарем к какому-нибудь арабскому шейху, и то евнухом...
   Он присел на корточки.... Ничего явного не было видно, лишь небольшая, еле заметная примятость на траве, ведущая куда-то в сторону.
   "Ага.... А её-то здесь не было" - подметил острый глаз.
   Хотя мало ли кто может траву помять. Всякого зверья полно, однако же, если бы это были кабаны или плоти, то проход в траве напоминал бы больше след от паровоза на первомайской демонстрации, а не такой лёгкий, еле заметный.... Будто кто-то двуногий бежал. Кровососы так не бегают, тем более не бегают в траве. Это засадные хищники... "Это человек, причём живой" .... - мелькнула мысль. Вампир резко встал и лёгким щелчком кнопки в районе уха перевёл режим шлема на инфракрасное видение. В траве метрах в пятнадцати от тропинки было что-то тёплое, вернее чуть теплее окружающей среды, почти остывшее... Сталкер перевёл шлем обратно и аккуратно, мелкими шажочками, раздвигая траву перед собой и постоянно осматриваясь, пошёл в сторону этого чего-то тёплого.
   "Если это человек, то уже мёртвый, а если мёртвый, значит его кто-то или что-то убило". Уж больно не хотелось Вампиру попасться на это "кто-то" или "что-то", но у трупа наверняка может быть что-то ценное... и почему не было сообщений о гибели в этом районе?
   Шлем пропустил запах... Знакомый, но отвратный, - запах развороченной плоти. Этот запах всегда сопровождает смерть.... После очередного раздвинутого куста он увидел это - тело лицом вниз в зелёном, изодранном в клочья, костюме учёных. Вся земля: под трупом и возле - была пропитана кровью. Клочья костюма разбросаны со всех сторон, а само тело было в обглоданном состоянии. Ни ног, ни рук практически не осталось - на их месте из-под изодранных лоскутов торчали белёсые кости с остатками сухожилий и мяса. От такой картины Вампира едва не стошнило. Сколько он смертей видел в Зоне, но всё ж привыкнуть к разорванным телам так и не смог. Сделав пару глубоких вдохов, он всё же взял себя в руки.
   - Лаборант, загрызли тушканы, - догадался сталкер, бегло глянув на труп.
   Сглотнув подступивший ком, он всё же решился внимательнее осмотреть тело: ПДА на пропитанном кровью ремешке выключен, рюкзак учёных с прикреплёнными к нему двумя контейнерами из толстого пластика, старенькая "Беретта-92" в траве рядом с телом, несколько стреляных гильз поблизости, на поясе - пара запасных магазинов для пистолета, охотничий нож.... Пожалуй всё. Вампир заглянул в рюкзак - два разных сухпайка и бутыль с прозрачной жидкостью и наклейкой "вода". Сталкер скинул свой рюкзак на землю, едва не запачкав его в крови и останках несчастного.
   - Нечего добру пропадать, - оба сухпайка и бутыль с водой быстро перекочевали из рюкзака покойника к сталкеру, - ты уж извини, брат, но тебе оно уже ни к чему, а мне как раз кстати....
   - А вот это уже вещь хорошая, пригодится, - Вампир отстегнул от лаборантского рюкзака два пустых контейнера для артефактов, больше похожих на здоровенные полупрозрачные колбы с массивными синими крышками.
   Потом последовала очередь "Беретты" и магазинов к ней быть сложенными в сталкерский рюкзак. Собрав всё добро, Вампир поднял ПДА покойника.
   - Кто же ты такой несчастный? - и включил его.
   Общий канал был отключён, а в "личном досье" значилось:
   "Станислав Боровецкий. Польский Варшавский институт изучения аномальных образований. Младший научный сотрудник. Разрешение доступа в ЧАЗ до 15.09.2018" и куча заметок на польском языке, которого Вампир не знал.
   - Да уж, поляк, занесла тебя нелёгкая.... Сидел бы ты в Варшаве в своём кабинетике, попивал бы пивко, а вместо этого лежишь теперь обглоданный... Интересно, есть у тебя что здесь хорошего?
   Он скопировал себе на ПДА всю информацию. Потом включил сигнал S.O.S. на ПДА поляка, отправил в канал с описанием "база" и положил рядом с останками. Вампир не хотел задерживаться. Если тушканы напали на жертву и не съели до конца, значит, закончить пиршество вернутся в любой момент.
   - Пусть твои о тебе позаботятся. Ты уж прости, поляк, но хоронить тебя не буду... Зона приберёт.
   Делать сталкеру здесь уже было больше нечего, и он тем же путём вернулся на тропинку. Начинало темнеть и нужно было торопиться.

**********

  
   Знакомый холм уныло тянулся вдоль поросшего травой некогда пахотного поля. Здесь, у подножия, и был расположен схрон Вампира. Когда-то этот схрон принадлежал другому сталкеру, Яше Злобному, но потом Яша погиб, а его ПДА с координатами схрона нашёл Вампир. Может Яша сам сделал этот схрон, а может точно так же, от кого-нибудь "по наследству" перешёл - Зона забрала эти воспоминания. Да и Вампиру было это глубоко безразлично. Это было хорошее место для убежища, практически неприметное. Сколько раз мимо проходили разные сталкеры, - никто не заметил.
   Несколько кустов у подножия прятали маскировочную сеть коричнево-чёрной, под цвет земли, окраски, которая занавешивала лаз вовнутрь в полметра высотой. Внутри лаз закрывался круглым, как блин, камнем, который нужно было толкнуть в сторону, чтоб освободить проход. Затем лаз расширялся и переходил уже в довольно обширную комнату, в которой даже при росте Вампира в метр восемьдесят четыре, можно было стоять.
   Заслонив лаз обратно камнем, сталкер включил фонарь. Тусклый свет говорил о том, что аккумуляторы давно пора подзарядить, и долго сидеть с фонарём не стоит. Но на этот случай у него в схроне была керосиновая лампа, которая, так же как и канистра керосина и пара матрацев, досталась по наследству от предыдущего хозяина. Больше ничего ценного Яша Вампиру не оставил.
   Дрожащий свет зажженной керосинки неровно растолкал темноту схрона. Вдоль правой "стены" стоял сколоченный из досок трёхрядный стеллаж, а в углу лежал большой пук соломы с накинутыми сверху двумя старыми, пожелтевшими от времени, полосатыми матрацами ещё советских времён. На обоих матрацах стояло клеймо "детский сад N8". Рядом с этим спальным местом роль импровизированного прикроватного столика играл старый деревянный ящик. В углу возле входа стояли с десяток мешков с песком - на случай выброса. Ими закладывался вход, потому что камень был не столь большим, и его могло запросто вдавить вовнутрь. А оказываться один на один с выбросом обитателю этого убежища как-то не хотелось.
   Вампир снял автомат, поставил его на предохранитель и положил на среднюю полку стеллажа. Здесь же у него лежал итальянский дробовик SPAS-12, - тяжёлый, зараза, таскать его постоянно не слишком уж и приятно, но у него есть несколько плюсов - восемь патронов в патроннике и огромная убойная сила в ближнем бою. Удобно отбиваться от всякой мелкой шушеры вроде тушканов, чернобыльских котов или слепых псов. Можно, конечно, им и от чего-то покрупнее отстреляться, - тех же псевдособак или плотей с кабанами, - главное попасть. Конечно, эти дробовики запрещены к импорту, но в Зоне можно достать любое оружие, главное захотеть и иметь деньги, а занимающихся контрабандой здесь пруд пруди - изо всех стран, где есть оружие и чёрные рынки. На любой базе, у любой группировки - всегда найдётся тот, кто за деньги хоть танк пригонит. Рядом с автоматом лёг и тактический шлем, предварительно заботливо протёртый тряпочкой. Единственное с чем он не расставался и всегда был под рукой - это АПС. Вампир вынул его из кобуры и положил на "столик", снял с плеч рюкзак и стал перебирать его содержимое.
   Больше всего ему понравились контейнеры для артефактов - современные, из толстого пластика, с отвинчивающейся крышкой. Вампир взял один из них и поднёс к свету. Сквозь мутные стенки ничего не было видно, он даже постучал пальцем по нему - глухой звук, как у бронированного стекла. Явно качественнее, чем контейнеры, которые есть у него сейчас - маленькие, хрупкие, да ещё и не для всякого артефакта подходят.
   Сталкер вытащил из рюкзака свой контейнер, в котором лежали "мамины бусы", заказанные ему и добытые в этом рейде.
   Попытка открыть крышку нового контейнера успехом не увенчалась.
   - Вот же блин, буржуйские штучки, - разозлился Вампир.
   Но, немного покрутив приобритение в руках, заметил на синей крышке небольшой индикатор с надписью "on", рядом с ним маленькую кнопку, а под ней надпись на английском языке, которая в переводе значила "нажать для открытия". Вампир нажал, раздалось лёгкое шипение, индикатор встал в положение "off", после чего крышка с лёгкостью открутилось. Сталкер лишь ухмыльнулся.
   - Тю, ёлки драные... Вакуумные.... Придумают же, мать их за ногу...
   Вампир аккуратно, двумя пальцами, достал "мамины бусы" из своего контейнера и в который раз стал внимательно рассматривать этот очень хрупкий артефакт, и впрямь похожий на сплетённые вместе две нити красных женских бус. Если неаккуратно брать или кидать, то могут и разломиться, и тогда за эти обломки ни копейки не получишь. А когда они целые, то воистину, - красивое зрелище порой рождает Зона. На свету "мамины бусы" заиграли цветами в зависимости от угла - с ярко-красного до матово-бордового, а внутри этих самых бусинок толи жидкость какая, толи газ, толи ещё что-то. Но не его это головная боль - есть учёные, пусть те и разбираются. Но смотреть на них - глаз радуется, даже не веришь в то, что подобную красоту рожает эта непонятная и опасная Зона.
   "Мамины бусы" плавно опустились на дно нового контейнера. Как только крышка была плотно закручена, внутри неё зажужжал моторчик, раздалось шипение, и индикатор вновь показал "on" - крышка закрылась, ещё через мгновение контейнер занял своё место в недрах рюкзака.
   Он не стал больше ничего выкладывать, лишь достал сухпаёк и с большим удовольствием его съел - помимо всего в нём лежала даже мятная жвачка, которую решено было оставить на утро.
   У Вампира "закрутило" суставы.
   - Вот, блин, - подумал он, - как не вовремя. Наверняка выброс будет. Нужно проход заложить.
   Сделав пару больших глотков из бутыли с водой, сталкер принялся закладывать проход мешками с песком. Брезентовые мешки были неполные - чтоб можно было их поднять без особых усилий. Аккуратно, полукругом, вплотную к камню, в три ряда высотой, мешки перекочевали из угла к проходу, практически наглухо запирая хозяина изнутри.
   - А ведь если я так сдохну тут, никто и никогда меня даже и не найдёт... - думал он всякий раз, пережидая выброс в схроне, и тут же прогонял эту мысль прочь. Нет, умирать пока в планы Вампира совсем не входило, особенно тут.
   Рюкзак предусмотрительно был повешен на торчавший с полотка кусок арматуры - откуда он здесь появился можно только догадываться, а в Зоне не принято чему-либо удивляться. Вампир посмотрел на рюкзак и хлопнул себя по лбу:
   - Кретин, там же пистолет, - выругался он сам на себя, - во время выброса ещё расхреначит мне контейнер...
   "Беретта" с магазинами была вынута и аккуратно уложена на полку с оружием. Пригодится на продажу.
   Выпив ещё немного воды, сталкер, устало растянулся на матрацах и положил под голову импровизированную подушку,- здесь, в схроне, была старая наволочка, набитая соломой, и судя по клейму из того же детского сада, что и матрацы. Не бог весть, какая подушка, но в Зоне и такой рад. Глаза грозились закрыться сами, но перед тем как спать - ещё нужно было затушить керосинку. Поняв, что вот-вот уснёт, Вампир уже было собирался встать и потушить лампу, как пискнул ПДА - пришли новые сообщения.
   "21-41. "Семецкий": - Погиб. Место: квадрат 571. Причина смерти: подорвался на мине".
   "21-45. "Звездочёт": - Чего-то сегодня Смецекий часто помирает..."
   "21-46. "Шомпол":- .... видать к дождю".
   "21-47. "Коршун":- .... или к выбросу".
   "21-49. "Звездочёт":- Коршун. У тебя как обычно плоский юмор"
   "21-51. "Коршун":- Звездочёт. Стараюсь...."
   Вампиру порой было забавно читать переписку в общем канале. Там обычно треплются одиночки, реже бойцы группировок: делятся новостями, шутят, говорят об опасностях. Но ежедневно приходят сообщения о смертях, автоматически посылаемые ПДА после гибели владельца с координатами случившегося. Иногда сталкеры пропадают, а автосообщений от ПДА об их смерти не приходит, тогда становится жутковато, что ушёл человек - и нет его, даже похоронить нечего... исчез...
   Вампир вынул "зубочистку" и стал писать очередную заметку в свой личный дневник:
   "Сегодня нашёл труп лаборанта. Беднягу растерзали тушканы. Стопудово новичок - пошёл в одиночку, с одной береттой и двумя обоймами к ней. Нафига, спрашивается? Совсем мозгов нет от рождения, или контролёр ему всё выжег? Ещё и ПДА выключил... Н-да, толи очень храбрый, толи очень глупый, толи всё в месте. Зона лишней храбрости не прощает, а глупости тем более, а когда это всё намешано, то и подавно... лучше сразу себе пулю в висок, ибо не жилец однозначно. Думаю, ход его мыслей был такой: типа уже полгода в Зоне, всё повидал, всё знаю.... Где-нибудь услышал о каком-то артефакте и решил за ним сходить. Всяко может быть - либо денег левых хотел, либо перед старшими выпендриться, мол "я вот артефакт надыбал"... Шут с ним, всё равно уже в живых нет - включил ПДА и послал S.O.S. в канал "база", думаю это приватка их конторы или группы, - пусть свои о нём позаботятся. Ночью наверняка будет выброс, - у меня суставы закрутило, а на небе ни тучки, так что это не на дождь.
   PS. Прикольные контейнеры у него были - я таких ещё не видел. Вакуумные, не сразу разберёшь, что к чему в этой буржуйской технике, да и сухпаёк свежий, ещё заводом пахнет... Ствол этот мне ни к чему, завтра толкну на "Скадовске" какому-нибудь новичку - небось набежало их там с три короба, или Бороде отдам за полцены.... Лишь бы Жаба с "бусами" не наколол, а то я ему весь бизнес сломаю вместе с носопыркой.
   PPS. Семецкий помер трижды за сегодня".
   Вампир закончил писать и отложил ПДА в сторону. Будильник уже не включает, - всё равно просыпается раньше него. Сильным выдохом он погасил лампу, снял берцы, размял затёкшие пальцы и лёг спать. Ватное тело охотно приняло горизонтальную позу, мышцы расслабились.... Усталые глаза закрылись сами....
   "...
   Нежный тёплый песок обволакивал стопы, отдавая босым мозолистым ногам всю свою свежесть и прохладу моря. Лазурная вода окатывала утомлённый летней жарой берег, зазывая окунуться с головой в свои объятия. Он встал с песка и безмятежно побрёл по берегу, по-детски хлопая босыми ногами по набегающим волнам и разбрасывая брызги. Насколько хватало глаз, бесконечной гладью раскинулось тёплое море. Над головой, в зените, яркое солнце, играющее с морской рябью в догонялки... Красота! Настоящий рай!
   На пляже не было ни души - только он, горы, песок, море и жаркое солнце. Так и тянуло ворваться в эту голубую бездну. Вампир скинул с себя всё и с разбегу нырнул. Чистая голубая прохлада полностью окутала его.... Под водой самые затейливые рыбки совершали свои бесконечные танцы между водорослей и камней; краб, размером с хорошую сковородку, куда-то шагал своим несуразным боковым шагом... Лучи солнца, пробиваясь сквозь водную толщею устроили настоящее светопреставление для подводных жителей и случайных гостей морских глубин - повинуясь морской ряби лучики, как маленькие прожекторы, пронизывали всю толщу воды, колышась из стороны в сторону и высвечивая каждый миллиметр морского дна.
   Он был очарован увиденным, ему хотелось смотреть на эту красоту бесконечно долго, но воздуха не хватало и пришлось всплывать. На поверхности показалась лодка, увешанная спасательными кругами. Два спасателя, находившиеся в ней, помахали руками Вампиру, он, вдохнув полной грудью свежий морской воздух, махнул им в ответ, мол "всё нормально!" Тогда один из спасателей взял в руки громкоговоритель и прокричал в него женским голосом:
   - Внимание сталкеры, скоро начнётся выброс, повторяю, скоро начнётся выброс!
   - Какой выброс? - Вампир недоумённо прокричал им в ответ, - я на море!
   Но те просто его не слышали, и спасатель продолжил всё тем же женским голосом:
   - Внимание сталкеры, выброс начнётся через пятнадцать минут! Повторяю, выброс начнётся через пятнадцать минут!
   ..."
   Вампир открыл глаза. ПДА разрывался тем самым приятным женским голосом из сна, предупреждая о приближении выброса.
   - Блин, весь сон испортили, - выругался он, - шутники эти админы, женский голос на оповещалку поставили, будто его приятнее слушать... Лучше б Левитана оставили...
   - Внимание сталкеры, выброс начнётся через десять минут! Повторяю, выброс начнётся через де.... - ПДА замолчал и погас.
   Это значило, что выброс вот-вот начнётся, и теперь ни один электронный прибор работать не будет. Вампир вновь зажёг керосинку и повесил её на специальный крючок, висевший на куске стального прута, один конец которого был прикручен к арматуре, а второй воткнут в стену. На него очень удобно было вешать лампу - и освещала весь схрон, и в руках не держать, и не стоит нигде - если не тряханёт хорошенечко, то лампа никуда не денется.
   На улице загудело так, будто реактивный бомбардировщик летел в ста метрах над землёй, оглушая окрестности рёвом всех своих двигателей. Гул только нарастал.... Даже сквозь толщину земли этот гул закладывал уши. Суставы крутило ещё сильнее, что хотелось взять их, вытащить и выкинуть за ненадобностью, а потом вставить себе титановые - железяка так вести себя точно не будет... Начало трясти.... Всеми своими полками и содержимым задребезжал стеллаж, с потолка посыпались мелкие крошки земли... Потекли томительные секунды ожидания. Пожалуй, никто в Зоне не любил эти выбросы и все, даже самая последняя тварь в самом гнилом и радиоактивном болоте, с нетерпением пережидали эти страшные мгновения под названием "выброс".
   В своём схроне Вампир уже не один раз пережидал выброс, поэтому исходя из предыдущего опыта, уже был готов: все бьющиеся предметы либо убраны, либо проложены тряпками, соломой и прочим ненужным мягким хламом, оружие разложено на полочках так, чтоб при тряске не бились друг о друга, боеприпасы на другой полке в картонных и деревянных коробках на соломенной подстилке.
   Минуты ожидания тянулись бесконечно, гул снаружи был далеко не монотонным - то накатывая огромными волнами, то не спеша затихая. В этом протяжном вое секунды казались минутами, минуты - часами, а часы - самой бесконечностью. Потоки аномальной энергии на верху бушевали во всю силу, перекраивая на свой лад и без того нестабильный и непонятный мир Зоны.
   Минут через пятнадцать после начала, выброс стал сходить на "нет". Наступали одни из самых счастливых мгновений жизни любого живого существа Зоны - пережить выброс. Однако Зона есть Зона, после каждого своего аномального шторма она меняется - кто знает, может на любом привычном месте, где постоянно ходишь - образовалась аномалия и хорошо, если детектор её обнаружит и даст знать. А если какая-нибудь другая, неизвестная науке, которую детектор ещё не определяет, и которую ещё никто в глаза не видел, а может и видел, да уже не способен рассказать?
   Как только выброс закончился, Вампир взял с верхней полки початую бутылку водки с гранёным стаканом, налил половинку, выдохнул и залпом опрокинул себе в рот. От горечи во рту просто спекло.... Занюхав рукавом, он снял с пояса флягу с водой и жадно запил, прикурил сигарету... Ух, не любил он водку, но здесь, в Зоне - либо водка, которую можно было легко раздобыть, либо идти в какой-нибудь бар. Там выбор спиртного побольше будет, но цены - кусачие. Почему так? - а кто его знает. Водки в Зоне - море. В любом схроне, у любого сталкера и уж тем более у любого бандита есть хотя бы одна бутылка. Считается, что она выводит радиацию, но так ли это на самом деле - учёные спорят до сих пор. Но, на всякий случай, после каждого выброса Вампир выпивал по полстакана сорокаградусной огненной воды.
   Тепло разлилось по желудку и дальше по телу до самых пяток.... Сигаретный дым растёкся по схрону. Здесь можно было не бояться, что какая-то зверюга учует запах дыма и прибежит тебя сожрать.... Нет, всё же здесь было намного надёжнее, чем среди каких-нибудь развалин...
   ПДА включился. В общий канал тут же посыпались сообщения.
   "02-44. "Капуста": - Погиб. Место: квадрат 413. Причина смерти: выброс".
   "02-44. "Карлик": - Погиб. Место: квадрат 413. Причина смерти: выброс".
   "02-44. "Хохмач": - Погиб. Место: квадрат 413. Причина смерти: выброс".
   "02-44. "Бугай": - Погиб. Место: квадрат 413. Причина смерти: выброс".
   "02-44. "Лось": - Погиб. Место: квадрат 413. Причина смерти: выброс".
   Вампир прочёл. "Группу накрыло, жаль... недалеко, кстати", - подумал он. Но тут же поймал себя на мысли, что в Зоне к таким сообщениям привыкаешь быстро и никаких эмоций уже не вызывает. Каждый день приходят сообщения о смерти, да и то, если ПДА включён и выставлена настройка на оповещение в случае гибели хозяина. Все новички получают уже настроенный ПДА с прошивкой на оповещение, но это не так давно пошло.
   Водка сделала своё дело, и следующее пришедшее сообщение уже осталось без внимания. Вампир уснул, даже не то, что уснул - просто провалился в чёрную бездну царства Морфея, мгновенно, стоило просто положить голову на подушку и прикрыть глаза.
  

**********

   Внутренние часы сработали чётко - Вампир проснулся утром ровно в десять минут восьмого. Голова болела жутко - толи от водки, толи от выброса, толи от всего вместе, а тело было ватным, будто всю ночь по нему трактором ездили, а с утра ещё и кочергой отходили.
   ... Как бы не паршиво себя чувствовал, но вставать всё равно нужно. До "Скадовска" ещё топать и топать: если ничего не случится, то к середине дня будет на месте.
   Сталкер сладко потянулся, пытаясь прогнать прочь остатки ночного сна. Что ему снилось после выброса - не помнил. Немного холодной воды на сонное лицо помогло быстрее проснуться.
   Как же хотелось горячей яичницы, да с жареным сальцем!...а лучше с куском ветчины. От этого желания у Вампира аж слюнки потекли.... Не здесь и не сейчас.... Когда-нибудь он точно устроит себе настоящий завтрак, а лучше - обед. Желудок громко заурчал, требуя еды.
   В качестве завтрака на всё тот же ящик, игравший роль одновременно и тумбочки, и стола, и всего чего угодно, лёгла банка бобов, пару кусков хлеба, да несколько кусочков колбасы. Всё съестное аккуратно лежало в рюкзаке в прорезиненном мешочке, а предварительно ещё и завернуто в полиэтиленовый пакет - чтоб резиной не очень отдавало во время еды.
   Вампир взял в руки жестяную банку с бобами, потянул за кольцо и тут же поставил её обратно на стол. Механизм саморазогрева у разных производителей отличался, в этом случае, кроме содержимого, нагревалась ещё и банка, поэтому держать её в руках было бы просто не возможно.
   Банка слегка погудела, крышка раскрылась, и от бобов пошёл пар. Содержимое банки выглядело не очень аппетитно, и взгляд сталкера покосился на рюкзак: там лежал ещё один сухпаёк польского лаборанта. Немного подумав, Вампир решил оставить этот сухпаёк на потом, а сейчас всё же съесть эти бобы, как бы ни противно они смотрелись. Поморщившись и потерев нос рукавом, он всё же достал ложку и зачерпнул из банки содержимое. На вкус бобы были никакими, безвкусными, зато надпись большими буквами на красно-жёлтой этикетке гордо гласила, что они содержат "весь необходимый набор витаминов и минералов", а так же "суточную норму калорий", ну и в довесок имеют "незабываемый вкус и аромат". Сталкер тщательно пережевал эти бобы, пытаясь понять, где же у них этот "незабываемый вкус".
   - Силос силосом, - проглотил он первую ложку своего завтрака, - но, за неимением лучшего, давимся чем есть...
   Вскоре с завтраком было покончено: банка бобов съедена, бутерброды тоже.
   Пискнул ПДА. На голубоватом мониторе красовалось очередное сообщение общего канала:
   "07-28. "Семецкий":- Погиб. Место: квадрат 411. Причина смерти: отравился грибами".
   Он прочёл сообщение, а потом довольным голосом пробормотал:
   - Ну, вроде всё нормально, всё как прежде... За грибы принялся? - уже интереснее.
   Вытащил "зубочистку" и отправил новое сообщение.
   "07-31. "Вампир": - Делаем ставки, от чего Семецкий помрёт в следующий раз. Ставлю на "подавился печенюшкой" стакан водки".
   "07-33. "Рябой": - гы-гы... А я ставлю на "попал в карусель".
   "07-34. "ДрУнкард": - ...не, в следующий раз водкой отравится или лопатой зашибётся".
   И ещё куча сообщений от разных сталкеров, которым с утра было не чем заняться. Вампир ещё полистал этот трёп, тихо смеясь про себя, но тут его внимание привлекло одно сообщение:
   "07-38 "Тень. Свобода": - Вампир. Пари принято. Если не подавится - с тебя бутылка".
   Пришло приглашение в приватный канал. Вампир щёлкнул на него, там красовалось сообщение:
   "07-41. "Тень. Свобода": - Привет беззубым, как твой летающий кошмар на крыльях ночи? Чем занимаешься?"
   "Зубочистка" тут же замелькала по виртуальной клавиатуре:
   "07-44. "Вампир": - Привет бестелесным! Топаю на Скадовск..."
   "07-48. "Тень. Свобода": - Круто, я тоже туда ж завтра направляюсь. Ты надолго на этой посудине задержишься?"
   "07-51. "Вампир": - Не знаю, на пару дней точно, так что давай там и пересечёмся".
   "07-56. "Тень. Свобода": - Без проблем, я сейчас в рейд со своими пойду, если живым доберусь, то завтра там и выпьем. ПДА вырубаю, рейд как ни как... Удачи добраться".
   "07-59. "Вампир": - Лады, удачи в рейде и ни мутанта тебе, ни аномалии. Как придёшь на Скадовск - найдёшь меня".
   Приватный канал замолчал. Вампир шмыгнул носом, пристегнул ПДА к предплечью и поставил его в беззвучный режим - когда идёшь по Зоне, любой лишний звук может стоить жизни.
   Настал самый ответственный момент для каждого сталкера перед выходом - позаботиться о собственной шкуре, чтоб её никто и ничто не попортило, чтоб дойти живым и желательно невредимым до своей цели. С одной стороны одиночкам в Зоне приходится тяжелее всех - мутанты, аномалии, бандиты, военные, конкуренты - все так и норовят, если не пулю пустить, так когтями разодрать или, чего хуже, затянуть в какую-нибудь воронку, яму, гравитацию, химию и прочую аномальную дрянь. И пиши-пропало, поминать никто не станет. А с другой стороны - все призы Зоны достаются одному, не нужно ни с кем делиться. Нет тебе ни бугров, ни командиров, ни прочих начальников, которые сидят в своих подземных кабинетах и устраивают игры в стратегию, перемещая фишки на карте, и отправляя своих людей на беспощадные и зачастую бессмысленные бойни. Одиночка сам себе командир, сам себе начальник, сам себе кладовщик, сам себе бухгалтер.
   Вампир надел разгрузку и стал осматривать полку с оружием. В первую очередь "Беретта" с трупа польского лаборанта и магазины к ней благополучно перекочевала в рюкзак. Контейнер с "бусами" он не вытаскивал на ночь, а сейчас, утром, лишь взглянул на него, дабы лишний раз убедиться в том, что ценный груз на месте. Ещё в его рюкзаке лежал сухпаёк, пара консервов, аптечка первой помощи, бутыль с водой. Сталкер покрутил в руках второй пустой контейнер для артефактов и всё же решил взять его с собой.
   "Лишним не будет, может ещё что надыбаю полезного" - рассудил он.
   Настала очередь выбирать оружие для себя: АПС занял своё законное место в кобуре. Чтоб не мешала при ходьбе, у неё были специальные ремни, которые прочно пристёгивали кобуру к левому бедру владельца. По карманам армейской разгрузки разместились четыре рожка для автомата и ещё один полный вставлен в старенький, но видавший виды и надёжный "Калаш".
   Поставив автомат у выхода, сталкер перевёл взгляд на чёрный, как смола, дробовик. Он очень любил это грозное оружие, даже взирая на один, вернее два больших недостатка - вес и размеры. Вампир взял в руки своего "чёрного брата", как шутливо называл этот дробовик, и заботливо сдул с него пылинки, тот ответил хозяину отблеском тусклого света керосинки на стволе. Сталкер оттянул цевьё, - механизм звонко щёлкнул. Дробовик был не заряжен. Взяв снизу коробку с патронами, он стал по одному просовывать их в окно под ствольной коробкой, заряжая магазин. Оставшиеся патроны Вампир рассовал по карманам разгрузки и ещё пару коробок кинул в рюкзак. Протерев шлем тряпочкой, он сбрызнул его водкой и протёр ещё раз, особенно толстое стекло, и водрузил его на голову. Сталкер похлопал по карману - болтов и гаек ещё хватало, больше брать не стоит. Всё, готов - теперь только осталось освободить вход и покинуть убежище.
   Убрав от входа мешки с песком и отодвинув камень, он на корточках протиснулся в проход и замер, оглядывая окрестности сквозь маскировочную сеть. На беглый взгляд никого и ничего подозрительного рядом не было, но в Зоне никогда не стоит расслабляться. Включив тепловизор, Вампир стал постепенно рассматривать каждый метр за пределами схрона. Только убедившись в том, что поблизости никого нет, он развернулся и вытащил сначала оружие, а потом рюкзак и выставил их наружу.
   - Так, стволы... рюкзак... нож... вода... бинокль... гранаты... патроны... болты... - сам себе говорил одиночка, проверяя по многочисленным карманам - а не забыл ли чего.
   Последний раз окинув беглым взглядом своё убежище, и, убедившись, что всё в порядке, сталкер потушил керосинку и схрон вновь погрузился в темноту. Время отправляться в путь...
   Теперь самая тяжёлая процедура - закрыть камень. С наружной стороны камня были выщерблины, которые очень удобно подходили, чтоб за них браться и откатывать камень из стороны в сторону. Схватив обеими руками за эти выщерблины, сталкер напрягся что есть силы и потянул камень, чтоб закрыть. Тот нехотя сдвинулся с места и медленно покатился, перекрывая проход.
   Вампир вылез наружу и заботливо расправил маскировочную сеть. Яркое солнце в небе резко ударило по глазам - не справился встроенный фильтр солнечного света, который не сразу погасил всю яркость. Пришлось сталкеру зажмуриться на какое-то время, а потом постепенно открывать глаза, привыкая к новому дню. Он пристегнул дробовик к правому боку рюкзака и закинул его на спину.
   Рюкзак был удобным - плотная задняя стенка аккуратно облегала спину, а металлический каркас позволял ноше держать форму, да и на каркасе с одной стороны было крепление для оружия, а с другой - для контейнера. На крышке была вышивка из цветной проволоки в виде летучей мыши с окровавленными клыками - это он сам вышивал, когда отлёживался на "Скадовске" после того, как покусали слепые псы. Рисунок нарисовал Гонта, а у Кардана всегда можно было разжиться цветной проволокой. Зато теперь его рюкзак можно было с лёгкостью отличить от любых других. Вампир вскинул автомат, снял с предохранителя и передёрнул затвор. Всё в порядке. Теперь можно смело отправляться в путь.
  

**********

   Чтоб добраться до Затона, нужно было сначала дойти до бывшего колхоза "Заря Коммунизма", а там выйти на старую дорогу, которая выведет к лесопилке. Ну а уж от лесопилки до "Скадовска" - рукой подать, часа два ходу, если напрямик.
   Вампир пошёл вдоль старого поля, чтоб особо не оставлять следов, ведущих от схрона. Он каждый раз выходил разной дорогой - это опасно, но уж очень не хотелось, чтобы о схроне узнал кто-то посторонний.
   Лёгкий ветерок колыхал траву, выросшую почти до колена. Это мерное колыхание радовало глаз - значит, новых аномалий на его пути не было. Вот если бы трава не колыхалась, а вела себя как-то иначе, - вот тогда огромная вероятность неприятных сюрпризов на пути. Пока всё было тихо и спокойно, хотя в Зоне спокойно - понятие относительное. Бдительность никогда не стоит терять.
   То и дело Вампир переходил на тепловизор и осматривал окрестности. Особых неприятностей на горизонте не встречалось. Пройдя где-то километр вдоль, в глубине поля сталкер заметил стаю плотей, - стрелять по ним не было никакого смысла. Относительно безобидные твари паслись. Мутанты на своих длинных ногах ловко перемещались по целине в поисках очередной лужайки с зелёной травкой, наполняя окрестности своим хрюканьем и повизгиванием. Он давно заметил, что плоти - всеядные. С одинаковым удовольствием, подобно своим немутировавшим прародителям - домашним свиньям, жуют травку, но и не прочь запустить свою клыкастую одноглазую морду в чьё-нибудь тело и полакомиться свежим или не очень свежим мясом.
   Мутанты то и дело поднимали вверх своё рыло и одним единственным, но огромным, глазом посматривали по сторонам в поисках опасности. Сталкер решил не испытывать судьбу и поспешил удалиться. Быстрым шагом он дошёл до края поля, вышел на бывшую просёлочную дорогу и направился по ней к заброшенному колхозу.
   ...
   Железный указатель ещё частично сохранил надпись на выцветшем фоне, которая когда-то гордо гласила - "к-з Заря Коммунизма". Некогда белая краска уже давно сдавала позиции выступающей из-под неё тёмно-бурой ржавчине, и скоро от надписи не останется и следа. Так и будет старый проржавевший лист железа на таком же гниющем столбе напоминать о том, что и у этих, виднеющихся чуть дальше по дороге, развалин когда-то было название.
   Частично обрушившийся забор из серых бетонных плит охранял немногочисленные колхозные постройки. Двухэтажное административное здание с наполовину разобранной крышей пустыми глазницами окон тоскливо встречало идущего сталкера. Во дворе колхоза так же располагались ангар для техники, три старых корпуса фермы, гаражи, склад и недостроенная котельная с разваливающейся трубой.
   Счётчик Гейгера предупреждающе затрещал, и Вампир остановился. Раньше повышенного фона здесь никогда не было, но теперь появился. Сталкер сделал пару шагов назад - счётчик замолчал спокойствием.
   - А может и аномалия... - он достал из кармана болт и не слишком сильно бросил его вперёд.
   Болт спокойно пролетел и с лязганьем упал на камни метрах в десяти. Сталкер присел и стал смотреть по направлению - болт лежал абсолютно неподвижно, никаких признаков аномалии. Ещё немного понаблюдав за железкой, он поднял камешек и так же швырнул его вперёд, но уже взяв немного левее. Камень пролетел чуть дальше болта, упал на дорогу и, подскакивая, чуток прокатился, не встретив ни одной аномальной преграды.
   - Значит просто фонит... - решил Вампир и встал в полный рост.
   Он стал оглядываться, стараясь угадать направления радиоактивного пятна и как его можно обойти. Немного подумав, решил попробовать слева.
   Несколько шагов влево от дороги показали, что радиационный фон здесь в относительной норме, и пройти можно не боясь. Но спокойствие Вампира было недолгим. Не успел он пройти и трёх десятков шагов, как детектор внезапно разорвался писком. Сталкер испуганно замер. Обычно детекторы начинают предупреждать об аномалии слабым попискиванием, увеличивающимся по мере приближения к ней, а такая соловьиная трель на поясе означает, что он находится в самом центре аномальной активности. Сталкер похолодел от ужаса.... Он завертел головой в разные стороны, пытаясь понять, что происходит, как вдруг болт, который он бросил первым, сначала как бы вжался в землю, скрючился, потом на земле раздался хлопок, и болт молниеносно взмыл вверх. Вампир бросился бежать что было силы... Следующий холопок, и в след за болтом в небо взмыл брошенный камешек.... Только метров через сорок, детектор успокоился... сталкер остановился, тяжело дыша... Аномалия осталась позади. Вампир обернулся назад - там, где он бежал, точно в его следах, раздавались такие же хлопки и взлетали потревоженные камни, листики, веточки... Хлопки аномалии больше напоминали автоматную очередь, не хватало только чтоб камни где-то в небе взрывались...
   - Нифига себе, фейерверк... - отдышался одиночка.
   Тут прямо у его ног со звоном упал болт - весь помятый и покореженный. Сталкер поднёс к нему счётчик, но тот, вопреки ожиданиям, молчал. Вампир поднял его, повертел в руках и положил обратно в карман к остальным.
   - Кхм-м-м, а что если..? - подумал он, поднял с дороги камень поувесистее и кинул в аномалию.
   Примерно минуту камень лежал спокойно, затем точно так же, как и болт, вжался в землю и с хлопком взмыл ввысь. Вампир проводил его взглядом, будто в последний путь, но там, высоко в небе, камень столкнулся с пролетавшей вороной. Чёрные перья разлетелись в разные стороны, а ветер донёс отчаянное "кааарррр!"...
   - Попал, - ухмыльнулся сталкер.
   Больше экспериментировать с аномалией он не стал, а сделать заметку решил потом, когда придёт на Скадовск. Поправив автомат, он направился по дороге дальше, к колхозу.
   ...
   Когда-то синие металлические ворота колхоза были распахнуты, одна створка просто валялась рядом, а вторая одной петлёй еле-еле держалась на столбе. Над воротами была металлическая решётка, на которой ржавыми стальными буквами висела прострелянная во многих местах вывеска "Заря Коммунизма". От времени, радиации и выбросов буквы стали тёмно-коричневыми - ржавчина делала своё дело.
   Сталкер расчехлил бинокль и стал рассматривать двор. Колхоз делился центральной дорогой на две части. По правую сторону от дороги, возле выезда из ангара, стоял старый, без колёс с одной стороны, трактор "Беларусь". Много лет назад он замер на подложенных кирпичах и металлических упорах в бесконечном ожидании мастеров, которые поставят ему на место колёса, так до сих пор и валяющиеся рядом. Но этот трактор уже никого не дождётся, он будет догнивать свой век под открытым небом, нещадно поливаемый осадками и энергией выбросов. Дальше, по правую сторону от всё той же дороги, располагались три кирпичных хлева для скота. Только у одного из них сохранилась крыша и остатки ворот, а два других представляли собой остов с лежавшими внутри грудами мусора - битого шифера, стёкол, обломков кирпичей и сгнивших потолочных балок.
   Центральная дорога упиралась в ряд ржавых металлических гаражей с распахнутыми настежь воротами. Видимо здесь когда-то стояли колхозные легковые машины или рабочие, приезжая на работу, ставили в них свои. Сейчас в них было пусто, если что ценное и оставалось, то уже давно было растащено такими же охотниками за удачей, как и Вампир.
   С левой стороны от дороги был колхозный склад. Это единственное здание на территории, где сохранилась не только крыша, но и все двери и даже стёкла на окнах. Если внутри прибраться, то получится вполне сносное помещение. Дальше на спущенных колёсах стоял кран на базе трёхосного ЗИЛа. Видимо он поднимал кирпич на строящуюся котельную, которая чуть дальше тоскливо смотрела в небо своей не до конца выложенной кирпичной трубой. Рядом с котельной на поддонах стояла груда старого кирпича. Мастера так и не успели использовать их по назначению, и котельная не была достроена.
   Возле склада от центральной дороги отходило ответвление, которое вело к двухэтажному административному зданию. Пустые окна, выбитые двери, облупившаяся краска на стенах, разбитая крыша - стандартна картина для Зоны.... Над входом кирпичами была гордо выложен год постройки здания - одна тысяча девятьсот семьдесят восьмой год. Между котельной и административным зданием дорога выходила в другие ворота и шла дальше в сторону Затона, куда и направлялся сталкер.
   Вампир внимательно рассматривал внутреннюю часть двора. Он боялся не столько аномалий, сколько мутантов, которые могли прятаться в развалинах. Но на этот раз мутантов, к счастью, не было видно, и одиночка уверенно зашёл во двор колхоза. Он отстегнул от рюкзака дробовик и прикрепил на его место автомат. Благо крепления подходили и под "Калашников", а частое отстёгивание - пристёгивание оружия довело это движение до автоматизма. Вампир передёрнул цевьё - ружьё заряжено.
  

**********

  
   В дверном проёме котельной показалась фигура в светло-коричневом сталкерском комбинезоне и противогазом на голове. Вампир остановился и прицелился. В знак добрых намерений неизвестный в котельной поднял обе руки вверх и помахал ими над головой. Вампир опустил "чёрного брата", но полностью убирать не стал. Дробовик висел на ремне, а правой рукой, не убирая палец с курка, он не спускал незнакомца с прицела. Тот ещё раз помахал руками над головой, будто зовя на помощь.
   Судя по комбинезону, незнакомец был из вольных сталкеров - одиночек, таким же, как и сам Вампир. Сталкер в котельной третий раз помахал руками над головой. На сей раз, Вампир помахал в ответ свободной левой. Незнакомец увидел этот жест и направился во внутрь котельной, но как-то неуверенно направился, словно изрядно выпил - нетвёрдая раскачивающаяся походка, короткие шаги. Пару секунд и незнакомец скрылся в темноте.
   Вампир включил тепловизор и не спеша пошёл к недострою. В чёрной глубине котельной лежали ещё четыре еле тёплых фигуры, которые выделялись не ярко-красным светом, а еле заметным бледно-розовым. Температура их была чуть выше, чем окружающая среда. Это не могло не насторожить, но призывные жесты о помощи всё же притупили бдительность. Не успел Вампир поравняться с грудой кирпичей, как лежащие фигуры стали вставать на ноги, одновременно послышались звуки передёргивающихся затворов.
   - Зомби... - понял Вампир и рванул за кирпичи.
   Через мгновение раздалась автоматная очередь. Пули с глухим стуком врезались в гаражи, и воздух наполнился едким запахом пороха....
   - Ура-а-а! - донесся из глубины недостроя хор сиплых голосов.
   - Твою медь! - выругался сталкер, - ещё свежие, стрелять умеют...
   Он немного высунулся из-за груды кирпича, но тут же был вынужден спрятаться обратно. Выходящий из котельной шатающейся походкой зомби дал очередь. Пули застрекотали, выбивая тучу кирпичной крошки.
   Вампир нашёл щель между поддонами и взглянул в неё - от котельной до кучи кирпичей было не больше двух десятков метров. Трое зомби уже вышли из проёма двери и с автоматами наперевес двигались в его сторону, беспорядочно выпуская короткие очереди.
   Выбивающиеся кирпичные крошки с пылью только усугубляли ситуацию - весь обзор закрывало красное марево. Сталкер скрылся за кирпичами. Опять он сидел, прижавшись спиной в защитную преграду, но на этот раз враг был близко, и этот враг стрелял.... Дробовик за спину... Вампир сорвал с разгрузки обе оставшиеся гранаты, пару раз глубоко вздохнул и дёрнул большими пальцами за чеку каждой из них и стальные кольца, позвякивая, закатились под поддон.
   Бросок гранат под ноги наступающим зомби и резкий рывок вперёд, к забору...
   Почти у самого забора сталкер упал на живот и прикрыл голову руками. "Три, четыре, пять..." - просчитал он про себя.... Сзади гулко раздались два взрыва. Осколки битого кирпича картечью рассыпались по всему двору, выбивая барабанную дробь со всех стен. Особенно звучно было по гаражам - гнилые металлические стенки с лёгкостью пробивались, и звон осколков эхом повторялся внутри пустых конструкций.
   Вампир подскочил на ноги и вновь схватился за дробовик. Взрывом кирпичи с поддонов раскидало, и теперь спрятаться за ними уже было не реально, а облако пыли мешало рассмотреть результат. Прицелившись, он стал аккуратно, на полусогнутых ногах двигаться туда, где только что были зомби.
   Под ногами что-то шлёпнуло.... Сталкер посмотрел в низ - левой ногой он стоял на кишках, из которых текла густая чёрно-красная жидкость...
   - Вот дерьмо, - подумал Вампир.... От этого вида чуть не стошнило, но он быстро собрался и брезгливо отпихнул внутренности в сторону...
   Тут прямо перед ним, в дымке кирпичной пыли возникла фигура с автоматом наперевес.
   - Э-э-э-э, стаа-а-алкер... - мычал зомби гнусавым голосом.
   Вампир тут же нажал на курок. Дробовик громко ухнул и ощутимо ударил отдачей в плечо - к кирпичной пыли прибавился ещё и пороховой дым. Выстрелом зомби снесло голову, а тело отбросило назад, прямо на выходящего из котельной последнего зомбированного, и сбило того с ног. Ощутив близкую победу, Вампир выпрямился во весь рост.
   Снизу зомби, вращая уже чёрными глазами и беззвучно открывая рот, отчаянно пытался сбросить с себя навалившееся тело, но безголовый, ещё следуя неведомым импульсам, дрыгал руками и ногами, мешая... Вампир передёрнул цевьё и выстрелил в голову последнему зомби. Выстрел оставил после себя месиво, разбросав по сторонам кровавые ошмётки.... Всё, с зомби было покончено.
   Вампир выключил тепловизор. Пыль от взрывов оседала, открывая картину побоища. Во дворе лежали три раскуроченных тела, ещё два безголовых - друг на друге прям на входе в котельную. Сталкер ещё раз передёрнул цевьё и дозарядил дробовик. Красная кирпичная крошка уже покрыла весь двор, скрывая кровь и грязь развороченных тел.
   Он снял с одного из зомби ПДА, отряхнул пыль и попытался включить. Но треснувший экран говорил о том, что компьютер был сломан - толи от выброса, толи от взрыва гранат. Зато на задней крышке гвоздём было нацарапано: "Хохмач". Это имя ему показалось знакомым.... Тогда Вампир вынул "зубочистку", прокрутил сообщения общего канала и наткнулся на автоматические оповещения о гибели пяти одиночек от выброса этой ночью. Он ещё раз пересчитал убитых зомби. Их было ровно пять...
   - Вон оно как сложилось... - с грустью подумал Вампир.
   Выкинув ПДА Хохмача, он с отвращением вытер испачканные берцы о траву, в изобилии росшую вдоль котельной и направился на выход.
  

**********

  
   "11-47. "Митрич":- Продаю "Винторез", почти неюзаный. Кто заинтересован - ищите на Янове".
   Отойдя от колхоза где-то с полкилометра, Вампир достал бинокль и оглянулся назад. Стая слепых псов вприпрыжку вбегала в ворота "Зари Коммунизма", а над двором кружила стая воронья. Три собаки уже тащили безголовое тело зомби, разрывая его на куски. Всё набегавшие мутанты бросались в общую кучу, пытаясь урвать себе хоть кусочек.
   - Почуяли падаль, - остановился одиночка.
   Он снял шлем и глубоко вздохнул. Прохладный ветерок заиграл в волосах, остужая вспотевшую кожу. От шлема и комбинезона воняло тухлой плотью - сталкер с ног до головы был заляпан брызгами чёрно-кровавой жижи. Тихо выругавшись, Вампир вытащил из разгрузки тряпку и начал протирать шлем. Ошмётки зомбированного упорно не хотели оттираться - пришлось постараться. Ну а с комбинезоном дела обстояли ещё хуже - грязь и кровь уже застыли и теперь только отскребать, но на это сейчас не было ни времени, ни желания.
   А во дворе вакханалия продолжалась. Со всех сторон мутанты всё набегали и набегали - слепые псы, неведомо откуда взявшиеся тушканы, и даже пара плотей - всем хотелось полакомиться свежей тухлятиной. Вампир не стал вновь испытывать судьбу и поспешил удалиться, дабы не попасть на обед этим разгулявшимся монстрам. Трупы скоро будут съедены, а как дальше поведут себя мутанты - никто не знает, может просто спокойно разойдутся по своим делам, а может и начнут драться между собой, но в любом случае не стоит попадаться им на глаза.
   ...
   В желудке беспокойно заурчало.
   - Война-войной, а обед - по расписанию... - решил сталкер и стал искать место, где можно спокойно пообедать.
   Вдали замаячила автобусная остановка возле старой электроподстанции. От неё в сторону колхоза вдоль дороги шла ЛЭП. Большая часть проводов уже давно валялась на земле, всё больше покрываясь толстым слоем густой растительности Зоны, однако некоторые всё же уцелели и висели между железобетонными столбами, служа приютом для многочисленных ворон.
   Остановка находилась у дороги рядом с поворотом на подстанцию. Она всегда казалась ему относительно спокойным местом, где можно сесть и перекусить по дороге на "Затон". Тепловизор показало присутствие пары тёплых организмов в густых кустах неподалёку. Размерами они были небольшими, и Вампир решил, что, скорее всего, это плоти. Их сталкер не боялся - днём их можно легко отогнать даже выстрелом в воздух, ну а если это не остудит их пыл, то первое же попадание заставит бежать быстрее ветра. Но, на всякий случай, поменял дробовик и автомат местами. Однако тревога оказалась ложной. Как только Вампир приблизился к остановке, то два красных пятна, поспешили ретироваться, исчезнув в лесном овражке.
   Обычная советская остановка - бетонные стены, бетонная крыша, железная лавочка с остатками досок. Практически всё было в почти нормальном состоянии, кроме козырька. Там, где некогда было название, штукатурка практически полностью отвалилась и лишь пара выцветших букв приветствовала путника.
   Сразу за остановкой был поворот к старой подстанции. Ощетинившись металлическим забором с остатками колючей проволоки, беззвучные трансформаторы тоскливо ржавели, сбрасывая с себя облупившуюся краску и хлопая на ветру открытыми дверцами. Всё ценное из них уже давно вынесли, и теперь пустые коробки могли лишь укрыть от дождя какого-нибудь озябшего путника или мутанта. Многочисленные белые следы птичьего помёта и гнёзда на крышах говорили о том, что это место облюбовали вороны в качестве своего гнездовья. В Зоне всякое бывает - даже вороны мутировали и теперь не просто сбивались в стаи, а стали строить целые птичьи города на развалинах брошенной человеческой цивилизации.
   Некогда гладкий асфальт во дворе подстанции изодран в клочья растущей травой и мелкими деревцами, и ныне вполне годился в качестве полосы препятствия для тренировки спецназа или испытаний проходимости техники. Особенно в изобилии здесь рос чернобыльский чертополох с его живыми колючками. Стоит только неосторожно приблизиться, как колючки своими отростками сами хватаются за одежду, если, конечно, достанут. Ну а уж избавиться от них не так просто - даже если их и отодрать, то колючки запросто могут впиться в руку до кровавых ран. Гадостная штука, в общем...
   Вампиру совсем не хотелось лезть в заросли чернобыльского чертополоха, хотя сама идея пообедать внутри старого трансформатора казалось более логичной и безопасной, нежели чем сидеть на остановке. Но нежелание потом отдирать колючки всё же взяло верх.
   Ещё раз осмотревшись, он снял с плеч рюкзак и прислонил ношу к стенке рядом с лавочкой. На всякий случай вынул из кобуры АПС и положил рядом с собой. Вопросов чем обедать не стояло - польский сухпаёк вчера вечером показался чрезвычайно вкусным, да и второй раз подряд давиться консервами как-то желания не возникало. Он вынул из рюкзака алюминиевый латок, покрытый серой непрозрачной плёнкой - редкая в Зоне вещь, таких даже у военных нет. Подобные сухпайки изредка попадаются у учёных и у групп западного спецназа, которые приезжают в Зону с одним им ведомым целями. Так что Вампир сейчас себя чувствовал королём! Для разогрева нужно было надавить на кнопку сбоку - тогда внутри контейнера в специальном герметичном отделении срабатывала система подогрева. Что, собственно, он и сделал.
   Сорвав плёнку, он принюхался - ароматный запах мясных тефтелей предвещал вкусный обед. Кроме пары тефтелей в контейнере была масса, по внешнему виду очень напоминавшая овсяную кашу и пакет с кофе, если верить надписи на упаковке - то напитка там было целых двести миллилитров....
   - Супер! - подумал сталкер. Содержимое вчерашнего сухпайка было совершенно иным и больше напоминало армейский рацион, а этот наверняка был предназначен специально для учёных.
   Взяв небольшую пластиковую ложку из контейнера, он приступил к еде. На вкус "овсянка" была такая же, как и на вид - почти без какого-либо вкуса, но зато после второй ложки начало появляться чувство сытости. Быстро покончив с кашей и тефтелями, Вампир вынул пакет кофе, разогретого почти до горячего состояния. Надорвав краешек, он большими глотками выпил всё содержимое.
   - Кофе, конечно, не высший класс, но жить можно! - чувство сытости окончательно взяло верх и сталкер, убрав пустой алюминиевый лоток в рюкзак, прислонился к стене.
   Достав из кармана мятную жвачку, Вампир сунул её в рот. Да уж, далеко не каждый день в Зоне удаётся так поесть и расслабиться - в основном все консервы, сухой хлеб, вода или водка, ну а жвачка - так вообще редкость. Здесь даже сигарет нормальных нет - "Прима", "Беломорканал", "Донской Табак", "LD", "Альянс" - и всё, другого ничего нет, да и то, не в каждом баре разжиться куревом можно. Если совсем туго, - приходиться у военных покупать, а те три шкуры дерут и ещё не известно кто на встречу придёт - может какой-нибудь барыга прапорщик с товаром, а может и спецгруппа тебя либо скрутит, либо пулю пустит...
  

**********

   Послеобеденный отдых прервало дуло автомата, невесть откуда появившееся в шаге от его лица.
   - Слышь, фраер, не рыпайся, а то пришью! - приблатнённым говором выпалил бандит, вынырнувший из-за стены.
   Вампир оторопел и покосился на АПС, лежащий рядом...
   - Даже не думай, сразу мозги на стенке окажутся! - мгновенно среагировал тот.
   Из-за угла появился ещё один такой же - в чёрном кожаном плаще почти до самой земли, на голове маска, а в руках - обрез. Тот, что держал на мушке Вампира, приказал своему напарнику:
   - Волыну возьми, а фраеру она зенки мозолит.
   Второй, держа в одной руке обрез, осторожно подошёл и забрал пистолет.
   - А теперь грабли вверх и выходи не рыпаясь! - командовал первый.
   "Вот уж вляпался, так по самые помидоры... А этот - старший" - подумал Вампир, но шансов на то, чтоб вырваться пока не находил. Тот, что держал его на мушке автомата, был явно тёртым и опытным. Ближе чем на полтора шага не подходил, палец держал на курке, предохранитель снят. Даже если дёрнуться и попытаться отобрать ствол, то второй тут же уложит из обреза.
   - Пацаны, какого лешего наезд?! - начал было Вампир.
   - Заткнись, петушара, а то в башке ещё одна дыра появится! Шевели копытами! - старший перешёл на крик.
   Сталкер скрестил руки на затылке, встал с лавочки и медленными шагами обречённо вышел с остановки. Бандиты вели себя профессионально: старший всё время держал его на мушке, а второй ходил так, чтоб не оказаться на линии прямого огня у напарника. Вампир это заметил: "Херово, очень херово..." - подумал он. Несколько шагов он ещё озирался на бандитов, но очень быстро понял, что "это не шестёрки" и что-то предпринимать сейчас не имело смысла - "тут же пристрелят".
   - Стоять! Лицом ко мне! - скомандовал старший, когда Вампир вышел с остановки.
   Одиночка нехотя повернулся.
   - ПДА на землю!
   - Что? - он сделал вид, что не расслышал...
   - ПДА на землю, гнида!
   - Ты выбирай выражения! - Вампир решил "включить бычку".
   Но выстрел из автомата под ноги быстро отбросил всякие мысли на противоборство.
   - Ладно, расслабься... - попытался, было, разрядить обстановку сталкер, но тут же получил удар по почкам от второго.... У Вампира зубы стиснулись от боли...
   - Я тебе, олень, расслаблюсь...
   - Хилый, шмонай давай, - одёрнул его старший, и снова прикрикнул на сталкера, - ПДА, бл**ь, на землю!
   - Боров, не кипишуй, обшмонаю, - и бандит сел возле рюкзака сталкера.
   Вампир сквозь боль отстегнул ПДА и аккуратно положил его под ноги.
   - Теперь перо...
   Вампир снял с плеча нож, положил его рядом с ПДА и вновь скрестил руки на затылке.
   - Два шага назад!
   Вампир подчинился.
   Бандит подошёл, не сводя глаз с пленника и не спуская с прицела, поднял ПДА с ножом и спрятал в кармане куртки.
   Тем временем второй уже копался в вещах Вампира. Хилый, увидев хороший дробовик, быстро убрал свой обрез в рюкзак и повесил "чёрного брата" на плечо. Хилому, ему не зря дали прозвище - небольшого роста, тощий, но строит из себя конкретного быка. Да и Боров тоже полностью оправдывал своё - высокий, коренастый, с широкими плечами. Правда чёрные маски и обоих бандитов скрывали лицо - только прорези для глаз и рта.
   - Э, Боров, я себе этот ствол возьму? - Хилому явно понравился трофейный дробовик
   - Да валяй, волыну забирай, бугру другое нужно.. Ищи, давай..
   Вампир скрепя сердцем смотрел на то, как бандит копался в его вещах, рассматривая каждый предмет. Тут Хилый достал контейнер с артефактом и покрутил его.
   - Всё, нашёл... - крикнул он Борову.
   Боров снял с плеча рацию и нажал на вызов:
   - Крюк, это Боров, мы его взяли...
   Рация зашипела, но потом в ней послышался голос.
   "Крюк... Крюк..." - это прозвище показалось Вампиру знакомым и он судорожно стал напрягать свою память. Однако под дулом автомата у него это не особо так и получалось.
   - Хабар при нём? - донеслось из рации.
   - Артефакт сняли, две волыны, малёхо хавки, - толкнём барыге, а рюкзачок выкинем, приметный больно, с вампиром на крышке... завалю этого оленя, и валим отсюда...
   - С вампиром рюкзак говоришь...
   - Да, летучка с зубами...
   Рация замолчала...
   - Ну, всё, козлина, пришел твой черёд, - и Боров нацелился прямо в голову Вампиру.
   Но тут рация снова заработала. Голос Крюка остановил Борова:
   - Боров, спроси фраера, как того кличут...
   Боров немного опустил автомат, подчиняясь приказу своего пахана.
   - Слышь, олень, как тебя на могилке намалевать?!
   - Вампиром зовут... - процедил сталкер, но знакомое прозвище Крюк всё не выходило у него из головы...
   Боров нажал вызов рации:
   - Вампиром назвался... Хе... я ему на жопу табличку повешу - "Вампир", когда пришью...
   - Отпусти его... - тихо ответил Крюк ...
   У Вампира настроение слегка поднялось, и он опустил руки. "Я вас ещё достану" - подумал он.
   - Но... - опешил Боров.
   - Отпусти, приказ, вольнёшь его - самому башку продырявлю... - и рация отключилась.
   - Слышь, Боров, как это - отпустить??? - вмешался Хилый, закончив перекладывать всё добро в свой рюкзак.
   - Заткнись, Хилый, - раздражённо выпалил Боров и опустил автомат, - Крюк приказал отпустить, значит отпустить...
   - Так он же...
   - Хер он что сделает, без шмотья далеко не уйдёт...
   - Так ведь... - Вампир показал на рацию...
   - Заткнись, сука, а то в натуре шмальну, а бугру скажу - сам застрелился... - и вновь нацелил автомат на сталкера. - Снимай броньку!
   Вампир решил не спорить и подчинился. Сняв верх "Зари", он протянул её подошедшему Хилому, тот прикинул на себя.
   - Опаньки, а мне как раз будет...
   - Утонешь, - оглядел Вампир Хилого.
   Комплекцией тот был куда меньше Вампира, и его "Заря" на нём сидела бы, как на корове седло...
   - Заткнись, падла... - и Хилый со всего размаха ударил Вампира кулаком под дых.
   Сталкер загнулся от боли и упал на колено, в глазах потемнело, начал задыхаться и рот сам жадными глотками пытался схватить воздуха.... Хилый запихнул комбинезон к себе и поставил рядом, намереваясь ещё раз напоследок пнуть сталкера.
   - Баста, - остановил его Боров, прихватив автомат Вампира, легко подхватил стоящий рядом с Хилым рюкзак, попутно переложив в него нож из кармана, и пошёл в сторону Затона.
   - Хилый, пошли...
   Хилый ещё постоял пару секунд над корчившемся от боли сталкером и плюнул ему на спину.
   - Живи, гнида, в следующий раз - замочу... - и пошёл догонять Борова.
  

**********

   Вампир поднялся с колен, грудь разрывалась от боли, но постепенно утихала. Дышать становилось легче, да и пелена с глаз сходила. Всё ещё держась за грудь, он посмотрел в след уходящим бандитам. Те двое уносили всё его добро - броню, шлем, автомат, дробовик, артефакт, ПДА, припасы.... И теперь он стоит один среди Зоны, в тельняшке, штанах и берцах... без ничего... считай, покойник, который не дойдёт и до ближайшего убежища... Есть только болты в кармане...
   От злости, даже скорее от безвыходности, сталкер выхватил из кармана горсть болтов и со всей силы кинул их в след уходящим бандитам:
   - И это заберите, суки ё***ные!!!! - проорал он что было сил.
   Но не успели болты вылететь из руки, как прямо перед Вампиром задался хлопок, и неизвестная сила отбросила его на землю. Сталкер упал на спину, в голове заныло - ударился об асфальт.
   - Пристрелили, - мелькнула мысль.
   Но тело болело от удара. Никакой боли от пули не было. Схватившись теперь за затылок, Вампир поднялся. Ничего не понимая, он стал оглядываться - ничего нет.... А там, на дороге, лицом в низ лежали те двое.... Вампир решил не упускать такого шанса и со скоростью бешеной собаки, побежал к ним.
   - Глухануло их... - на бегу решил сталкер.
   Глаза заметили большой камень у обочины. Почти не сбавляя ходу, он поднял камень и чуть ли не вприпрыжку подбежал к бандитам. Первым лежал Хилый... Он судорожно скреб рукой асфальт, а из-под него растекалась лужа крови. В спине зияла дыра, из которой торчал кусок ребра. Хилый был ещё жив, но испытывал адские муки. А Боров был уже мёртв - точно такая же дыра была в районе сердца. Вампир отбросил камень и ногой перевернул Борова на спину. Дыра была сквозной и под Боровом была уже здоровенная лужа крови.
   Вампир смотрел на эту картину и ни как не мог понять, что произошло. Он ещё раз в памяти промотал последние три минуты.
   "Бандюки уходят... Лезу в карман, кидаю болты... Хлопок... Меня отбрасывает... Бандиты с дырками... Нифига не понимаю..."
   Сталкер решил не забивать себе голову подобными размышлениями, а побыстрее вернуть себе добро. Он выдернул рюкзак из руки Борова и вынул из него верх своей "Зари".
   - Помяли, пи**ры....
   Стряхнув броню - надёл её на себя. Как же было приятно возвращать своё имущество, вновь почувствовать себя хоть немного защищённым от этого мира. Потом шлем. Ещё пошарив в бандитском рюкзаке, он достал свой нож и бинокль. В этом бандитском рюкзаке ещё были его припасы, патроны и контейнеры. Но их вытаскивать пока не стал.
   Хилый уже испустил дух. Ни он, ни Боров, ни Вампир так и не поняли, что же произошло. Но это сейчас и не волновало сталкера. Он снял свой автомат с плеча Борова, а у Хилого забрал дробовик и вытащил из кармана АПС.... Вроде всё.... Нет, стоп, ещё ПДА - самый верный друг в Зоне... ПДА лежал в кармане у Борова, а в другом - ПДА самого бандита. Вампир прихватил и его, а свой пристегнул на место.
   Таскаться по Зоне с бандитским рюкзаком у сталкера не было ни малейшего желания. Хоть тот и больше его, но к своему рюкзаку Вампир уже привык, да и креплений под оружие на бандитском не было. Пришлось возвращаться на остановку. Аккуратно переложив содержимое бандитского рюкзака к себе, сталкер накинул на плечи свою ношу, а чёрный бандитский выкинул в ближайшие кусты.
   По дороге Вампир остановился возле тел. Долго смотрел на дыры, затем достал пистолет и выстрелил в голову Хилому. Труп дёрнулся, разбрасывая кровавые ошмётки по асфальту.
   - Жаль, не успел я, а то за гниду бы ответил...
   На плече у Борова зашипела рация.
   - Боров, Боров, ты где... - раздался голос Крюка.
   Вампир снял рацию.
   - Крюк, ты что ль? - вспомнил он собеседника.
   Молчание.
   -...Вампир?
   - Да, я...
   - Не могу сказать, что рад тебя слышать.
   - Значит, в бандиты подался...
   - Это не твоё дело, где мои пацаны?
   - Мертвы, оба.
   - Ты их?
   - Жаль, но не я...
   - А кто?
   - Этого тоже не знаю...
   - Будем считать что поверил.... Свой долг я тебе отдал...
   - Спасибо... один последний вопрос...
   - Да знаю, что спросить хочешь... - Крюк опять замолчал.
   - Ответишь на него?
   - Жаба заказал сталкера, идущего с артефактом в сторону Затона.
   - Стоило догадаться....
   - У тебя сутки чтобы убраться подальше, завтра вечером забью тревогу.
   - Хорошо... Ну что ж, прощай, Крюк...
   Ответа Вампир так и не дождался. Рация лишь шипела. Тогда он бросил её на дорогу и со злостью раздавил.
   А вот автомат у Борова был добротный, практически новый. Сталкер взял его себе и решил продать на Скадовске - хоть какое-то возмещение морального ущерба. Больше ничего интересного у бандитов не было.
   - А этих Зона подберёт, - последний раз кинул взгляд на покойников.
   Впереди была ещё долгая дорога. А ведь его жизнь могла так и закончится здесь, на остановке, если бы когда-то не отбил ещё Крюка-сталкера от снорков. С тех пор пути его и Крюка разминулись. Вампир так и остался одиночкой, а Крюк в бандиты подался. Видать такими вот заказами подрабатывает.
   А между тем Зона жила своей жизнью, неведомой и непознаваемой.
  

**********

   Когда Вампир, наконец, дошёл до лесопилки на окраине Затона, начало темнеть, и он решил остаться на ночлег здесь, а уж утром идти на "Скадовск". Металлическая сетка, ограждавшая территорию лесопилки, весьма неплохо сохранилась, но вот ворота - им досталось очень сильно. В них было столько дыр, что они больше походили на огромный дуршлаг, который выпрямили и нацепили на железные уголки. Это место у сталкеров пользовалось дурной славой - сюда часто наведывались зомби. Что их так тянуло в это место? - ещё одна загадка, ответ на которую никто не искал, принимали как оно есть. Во дворе лесопилки среди вымахавших деревьев стояло старое здание конторы, а рядом на небольшом холме - сам лесопильный цех. Одна стена конторы была развалена, а крыша - та вообще зияла дырами. А вот цех был весьма в хорошем состоянии, если не считать зашкаливающей возле него радиации. Даже трава в тех местах была необычного фиолетово-коричневого цвета, зато эти мутировавшие растения чётко показывали, что туда лучше не заходить даже при самой мощной антирадиационной защите.
   Вампир присел и внимательно осмотрел местность. Кроме стаи собак по близости никого не наблюдалось. Мутанты беспорядочно носились по ту сторону моста - толи просто играли друг с другом, толи гоняли какую-то мелкую живность вроде кота или тушкана. Им было не до сталкера. Соваться в цех Вампир не стал, хоть и знал примерную дорогу, как можно обойти радиационные пятна. Ему было не до этого, и он пошёл к конторе.
   Здание встретило его хлопаньем рассыпающейся двери и завывающим ветром в комнатах. Из мебели остался только один стол, за которым когда-то сидел заведующий лесопилкой, да лестница на чердак. Зато здесь, в этой конторе, было то, чего не было практически ни в одном другом гражданском здании - подвал. Люк в него находился в большой задней комнате. Для чего этот подвал был здесь вырыт - никто не знает. Но, скорее всего, это контора - чей-то бывший дом. На это намекает даже расположение комнат. Крышка люка была открыта, показывая, что там никого нет. Это даже обрадовало Вампира - больше никаких встреч на сегодня ему не хотелось.
   Сталкер забрался в подвал и захлопнул за собой люк. Чтоб никто не беспокоил - снизу на люке был засов, прочно запиравший крышку изнутри. Здесь, в подвале было абсолютно темно, и Вампир включил фонарь. Заряда батареи должно было хватить на час-полтора. Здесь в подвале было временное убежище для сталкеров, которые не успевали дойти до Скадовска. По негласным правилам все убежища на ночь запираются изнутри, если есть таковая возможность. Вот и сейчас Вампир задвинул засов, преграждая путь мутантам и зомби. В этом подвале можно даже пересидеть выброс, но за последствия никто не ручается. Много по Зоне слухов ходит, кто говорит, что знает тех, кто здесь пережидал выброс и остался целым и невредимым, кто говорит обратное - что этот подвал от выброса не спасёт. В общем, на сталкерских картах этот подвал значится как "невыясненная надёжность".
   Подвал был общей стоянкой, поэтому и обустроен так же. В углу лежало несколько старых матрацев, рядом с ним огороженное кирпичами кострище с остатками пепла, а над кострищем, чтоб не спалить пол конторы, был прибит лист железа, уже изрядно чёрный от копоти. Рядом с кострищем валялись наломанные дрова - остатки старых ящиков, ветки деревьев, щепки и прочий горючий материал. И всё, больше в этом подвале ничего не было.
   Разводить костёр Вампиру не хотелось - слишком много событий было сегодня, и он смертельно устал. Посмотрев на количество провианта, решил тушёнку и остатки колбасы с хлебом оставить на утро, а сейчас съесть банку килек в томатном соусе, которую нашёл в вещах бандитов, и выпить водки всё из того же "джентльменского" набора - для успокоения нервов. Вампир открыл бутылку, вскрыл консервы и поставил это всё на увесистый камень, который служившим в этом подвале столом. Хорошо хоть руками не придётся доставать кильку - есть ложка из сухпайка.
   Вампира от нервов до сих пор трясло. Пережитое за день ни как не хотело уйти... Аномалия, зомби, бандиты - всё смешалось в голове в большую кучу, заставляя заново переживать эти моменты... - ему смертельно хотелось расслабиться. Сделав большой глоток прямо из горла, он тут же зачерпнул ложкой кильки из банки и закусил. Ох, и противная водка была.... Во рту и горле запекло так, будто это был спирт, причём технический. Зато мысли сразу отлегли. Водка подействовала почти мгновенно - голова у сталкера начала тяжелеть, глаза слипаться. Сделав ещё один хороший глоток и доев остатки кильки, сталкер закрыл бутылку и убрал её в рюкзак. В сон потянуло ещё больше и Вампир откинулся на матрац. Но прежде чем заснуть, он всё же взялся за ПДА.
   В общем канале, как обычно, был полный бардак. Одиночки травили анекдоты, рассказывали байки, делились эмоциями - ничего интересного. Впрочем, большинство сталкеров не пользуется общим каналом. Большая часть из тех, кто оставляет там сообщения - новички, которым делать особо нечего. Бывалые сталкеры, для связи со своими, либо делают шифрованные приватные каналы, либо связываются по рации. Вампир предпочитал первый вариант, так как рация - объёмная штука, а лишний груз в Зоне просто вреден.
   Ещё одна заметка в личный дневник.
   "Наткнулся на аномалию, которую ещё никогда не встречал. Эта зараза замедленного действия. Любой объект, попавший в аномалию, через какое-то время выстреливается вверх с неимоверной скоростью. Если ещё никто не знает о ней, тогда я дам ей название "выстрел"... С её помощью классно ворон сбивать, если конечно попадёшь. Осталось два жизненно важных вопроса по этой аномалии - какой артефакт порождает, и сможет ли она выстрелить танком, если его туда загнать?
   Какой-то день сегодня не такой. В общем "сегодня не день Бэкхема". Мало мне аномалии, так в колхозе ещё и зомби свеженькие попались. Поднял ПДА с одного из них - оказался одним их пятёрки сталкеров, которые ночью под выбросом окочурились. Зомбями стали. Вот так вот живёшь себе, зону топчешь, а в один прекрасный момент не свалишь от выброса и всё, звездец настанет. Будешь потом гниющим трупом болтаться, пока кто-нибудь башку не снесёт. А потом ещё и бандиты эти долбанные грабанули. Как я так лохонулся, что не заметил их.... Хотя, наверное, это их я за плотей принял - сидели, ждали меня, падлы. Заказал меня Жаба. Интересно, сколько он заплатил бандюкам за артефакт? Мне он обещал двенадцать тыщ за него дать, значит, решил сэкономить и бандитам пообещал меньше. Ну, ничего, я ещё с ним разберусь. Жаль, с гопотой не успел разобраться. Чертовщина какая-то творилась - меня с ног сбило, а у этих двоих дырки сквозные.
   PS. Семецкий что-то сегодня слабовато, видать выходной взял...
   PPS. А водка гадостная у бандюков оказалась..."
   Сталкер выключил ПДА и закрыл глаза. Картинки последних дней мелькали одна за одной .... Поляк, бандиты, зомби, аномалии.... Всё крутилось, вертелось, то смешиваясь в кучу, то вновь собираясь по отдельности.... Снова поляк, снова аномалия, снова бандиты, снова зомби... Снова.... Он заснул, глубоко и тревожно, как могут спать только сталкеры в Зоне....
  

Глава II.

Холодное блюдо.

**********

  
   На часы можно было не смотреть. Вампир точно знал, что утро и десять минут восьмого. Утренний свет не пробивался в подвал, где царила полная темнота. Нащупав фонарь, сталкер нажал на нём кнопку включения, но тот и не собирался светить. Еле заметный луч света сначала моргнул, а потом и вовсе пропал.
   - Твою медь, аккумулятор сдох...
   Найдя и включив свой ПДА, он использовал его в качестве фонарика, чтоб добраться до выхода. Крышка люка легко приподнялась, и утро, выгоняя спёртый воздух, наполнило подвал своей свежестью и прохладой. Солнце уже вставало над горизонтом, загоняя ночную мглу по щелям и углам.
   Выбравшись из подвала, Вампир сладко потянулся, разминая кости после не очень удобного ночлега. Суставы ныли и нуждались в срочной разминке. Вытащив своё снаряжение наружу, он залез на чердак - и обзор лучше, и относительно безопасно по сравнению с первым этажом.
   Возле торца крыши, где ещё не развалился шифер, стоял стол, на котором он разложился. Есть пока не хотелось.
   - И что теперь? Появляться на "Скадовске" пока нельзя - Жаба наверняка там, - задавался вопросом сталкер, - а если и не там, то на "Скадовске" точно есть его люди. А время-то поджимает, Крюк скоро сдаст меня Жабе, что уцелел....
   Пока ничего на ум не приходило. Тогда Вампир решил между делом заняться своим снаряжением. Положив шлем на стол, он достал бутылку бандитской водки и обильно полил ею лежавший на столе кусок старой тряпки.
   Устроившись на ящике как на стуле, сталкер стал протирать этой тряпочкой свой шлем. Остатки ошмёток и крови зомби совсем не хотели отдираться - уже настолько присохли, что грозили отойти только с краской. Но упорство и спирт всё же победили - и минут через пятнадцать шлем блестел как новенький. Но несколько царапин на нём всё же прибавилось - кирпичная крошка.
   Пискнул ПДА, пришло сообщение приватного канала.
   "07-40. "Тень. Свобода": - Ну что, проснулся, спящий красавец?"
   Вампир прочёл и обрадовался.
   "07-42. "Вампир": - Привет. Ты как раз вовремя. Далеко от Скадовска?"
   "07-45. "Тень. Свобода": - Не далече, буду через час. Ты на посудине?"
   "07-47. "Вампир": - Нет, я на лесопилке. На судне мне пока лучше не показываться. Требуется помощь".
   "07-52. "Тень. Свобода": - хм... Ты в своём репертуаре, куда на этот раз вляпался?"
   "07-55. "Вампир": - Долго рассказывать... Так поможешь или как?"
   "08-00. "Тень. Свобода": - Иссессенно помогу... На лесопилке?"
   "08-02. "Вампир": - Да, жду на лесопилке".
   "08-06. "Тень. Свобода": - Ок, буду там через час. Жди, никуда не уходи".
   "08-09. "Вампир": - Уж постараюсь не отлучаться..."
   ПДА замолчал. Одиночка обрадовался, теперь он будет не один и вдвоём уж точно что-нибудь придумают, как отомстить Жабе.
   Жаба был одним из тех, кто вывозит из Зоны артефакты. Конкурент Бороды на Затоне. После разгрома банды Султана какое-то время Борода был единственным, кто на Затоне принимал и заказывал артефакты, но вскоре появился Жаба. Это был довольно мерзкий тип - высокий, большой, толстый, с крупным лицом, на котором красовался несоизмеримо большой рот и, практически полностью, отсутствовала шея. На него посмотришь - крупная лысая голова сразу переходит в живот. Даже в Зоне он умудрялся не худеть. Своих каналов Жаба никогда не раскрывал, а уж заказчиков - тем более. Одно было известно точно - там, за пределами это мира Зоны, за ним стоят весьма влиятельные личности.
   Как только появился на "Скадовске", Жаба в первую очередь стал вербовать за копейки новичков в свою команду искателей, но потом, когда стало ясно, что новички часто не справляются с задачей, стал уже подкатывать к матёрым сталкерам, предлагая зачастую большую цену, чем Борода. Со временем Жаба перебрался на другое судно, "Шевченко". Там он сколотил бригаду из бывших бандитов и наёмников, которые, конечно же, так и остались отребьем, но теперь гордо называли себя "охранниками" Жабы. Обычно Жаба никогда не покидал пределов своего "офиса", но его люди были во всех местах на Затоне, и он чётко знал, что и где происходит. В общем, Жаба стал напоминать Султана, но был гораздо опаснее него, так как официально бандитом не был, да и "крыша" - солиднее, чем была у предшественника. Ходят слухи, что "крышуют" Жабу не только чиновники, но и военные, причём иностранные, правда, не известно, какого государства.
   Зная всё это, Вампир прекрасно осознавал, что добраться до Жабы будет весьма сложно. Но выхода у него практически не было. Наверняка, когда Жаба узнает о том, что артефакт от него ушёл, а нанятые бандиты мертвы, то на него будет объявлена настоящая охота. В Зоне много всякой шушеры - наёмников, бандитов и прочих охотников до денег. Так что Вампиру, чтоб выжить, нужно было первому добраться до Жабы, но как - пока он даже и не догадывался.
   В ожидании своего друга, чтоб скоротать время, сталкер принялся изучать содержимое с ПДА поляка: много картинок, в основном это фотографии этого самого Станислава - с семьёй, с друзьями, с коллегами. Причём места фотографий - со всей Европы. Здесь и Варшава, и Париж, и Берлин, и Ницца, и Москва, и Киев.... Каких там фотографий только не было - пейзажи, моря, горы, города, достопримечательности...
   "И чего ж тебе в твоей Варшаве не сиделось.... Теперь здесь гниёшь".
   И ещё куча всяких файлов в папке Work...
   "Ага, работа, значит...."
   Но здесь Вампира ждало разочарование. Весь текст был на польском языке, и понять содержимое этих файлов он не мог, но нажимать кнопку "удалить" не спешил. По опыту Зоны, любая информация может быть полезной, даже если поначалу и кажется её полная ненужность.
  

**********

   Сталкер ещё долго рассматривал фотографии поляка и всё ни как не мог понять, что Станислав здесь, в Зоне, забыл. Из личного досье на русском и украинском языках было ясно, что он приехал добровольно, по собственной инициативе.
   Вампир растянулся в улыбке и громко произнёс:
   - Ты, конечно, умеешь тихо ходить, но вот мыться стоит почаще...
   На чердаке возле люка стоял сталкер с нацеленной на Вампира СВУ.
   - Вот, блин, хотел врасплох застать! - с толикой разочарования опустил винтовку гость.
   - У тебя почти получилось, - Вампир обернулся.
   Он был рад видеть того, кто стоял напротив.
   - Я знаю только одного человека, который может бесшумно ко мне подкрасться!
   Гость прислонил винтовку к ящику и двинулся навстречу Вампиру:
   - Ну, здорова, чертовски рад видеть твою довольную рожу в целостности и сохранности!
   - Здорова, Тень!
   Кроме рукопожатия они похлопали друга по плечу. Вампир стал рассматривать своего друга: потёртый армейский "Берилл" с многочисленными усиливающими вставками был перекрашен в серые тона, причём краска была весьма свежей - можно сказать только нанесена, чёрные, видавшие виды берцы, "Browning HP" в кобуре, пристёгнутой к правой ноге...
   - А где ж твой "страж свободы"?
   - Да здесь в нём появляться не стоит, оставил на базе, а этот, - он показал на свой "Берилл", - этот можно...
   - А где взял?
   - Добрые люди поносить дали... - одёрнул Тень.
   - Ладно, ладно, где достал - твоё право.... Ну что ж, пойдём, сядем... - Вампир по-хозяйски показал на стол. - Есть будешь?
   - Не откажусь, ты ж знаешь - люблю повеселиться, а особенно поесть! - голубые глаза свободовца довольно заблестели.
   Они уселись на ящики у стола. Вампир достал тушёнку, остатки хлеба и колбасы.
   - Н-да, не густо... - поморщился Тень, - а что есть будем?
   - Тебе вечно мало, больше нет...
   - Да ладно, у меня тоже кое-что припасено, - и полез в свой рюкзак.
   Тут же на стол лёг армейский сухпаёк, кусок сыра и термос.
   - Оба-на, что за роскошь? - удивился Вампир.
   - Всё от тех же добрых людей...
   - Это что, военных уложили?
   Свободовец замялся и нахмурился.
   - Я ж говорю - рейд вчера был...
   Открутив двойную крышку, Тень открыл термос. Над щёлкнувшей пробкой поднялся лёгкий дымок - содержимое было ещё горячим. Ну а запах.... По крыше конторы разнёсся приятный аромат чёрного чая с добавлением ромашки и зверобоя.
   - Ладно, больше не спрашиваю, в дела "Свободы" лучше не лезть, - Вампир отрезал себе сыра и положил на сухой кусок хлеба.
   - И это правильно, - Тень достал нож и вскрыл сухпаёк.
   Армейский сухпаёк был скуден - упаковка галет, перловая каша, консервы без опознавательных знаков, два пакетика чайной заварки с сахаром и, пожалуй, самое ценное в Зоне - две конфеты. А Вампир тем временем вскрывал тушёнку.
   - Ну, что, приступим? - Тень разливал чай по стаканам, на которые разложилась крышка термоса.
   Немного перекусив сталкеры, хлебнули чая. Вампир хитро посмотрел на друга:
   - Как в "ДМБ"?
   - Ага, - понимающе кивнул тот.
   - Давай...
   Тут же допив чай до конца, Тень закрыл термос, снял с пояса флягу и плеснул, как говорится, "на пару пальцев" в свой стакан. Запахло спиртным.... Вампир тоже опустошил свой и подставил рядом - из фляги в него было налито примерно столько же.
   - Что?
   - Конина... - торжественно, словно на митинге выступающий докладывал о новых успехах, объявил свободовец.
   - Нифига себе! - удивился Вампир. - Ну, вы, блин, в "Свободе" и жируете...
   - Так вступай в "Свободу", какие проблемы, - будешь так же жировать!
   - Ну, уж нет, чего не буду - того точно не буду. Так всё же, неужели у вас теперь конину дают?
   - Нет конечно, - рассмеялся Тень, - а ты поверил?
   - Почти... А если честно?
   - Да я ж тебе уже говорил - добрые люди поносить дали...
   Вампир усмехнулся...
   - Да, остались же ещё добрые люди, - хотя сам прекрасно понимал, что и "Берилл", и термос, да и коньяк - трофеи, хоть Тень это прямо и не сказал, но это было так. - Кстати, как там Копатыч? - перевёл разговор одиночка.
   - Ещё до конца не оклемался, теперь он Падре.
   - В смысле?
   - Да проповедником стал, по ходу мозги так не отпустило.... До сих пор, как нажрётся, так проповеди гонит, как там, у себя...
   - Ясно, короче, зацепило его конкретно...
   - Это точно... Ладно, дрогнули... - Тень поднял свой стакан.
   - Ага, будем...
   Стук пластиковых стаканов даже отдалённо не напоминало звон бокалов. Но это сейчас и не было важно. Главное - встретились, живые... Залпом опустошив содержимое и закусив тушёнкой, Тень начал более серьёзный разговор.
   - А теперь давай ближе к делу. Что у тебя стряслось?
   Вампир, прожевав галету:
   - Влип я по самые гланды.
   - Ну и как докатился, - он взял флягу и налил ещё по чуть-чуть.
   - В общем, Жабу знаешь?
   - Слыхал пару раз за этого барыгу, тут у вас на Затоне обитает, говорят, деньги неплохие за артефакты даёт...
   - Ну, я ж о том же, связался с ним, за "бусами" сбегал... - Вампир взял ещё одну галету и сунул её себе в рот.
   Тень тоже не отставал и налегал на кашу с тушёнкой. Прожевав галету, Вампир поднял стакан. Ещё раз чокнувшись, сталкеры выпили.
   - Так вот, сбегал я за "бусами", а Жаба, оказывается, заказал меня бандюкам.
   - Бандюков положил?
   - Можно сказать что да...
   - Так да или нет?
   - Они мертвы, возле подстанции по дороге к "Заре Коммунизма".
   - И что теперь хочешь?
   - Отомстить, - глаза Вампира засверкали злобой, - кишки из Жабы выпустить и собакам скормить...
   Тень отставил стакан.
   - У-у-у, братан, это весьма и весьма.... Проблемно. И это ещё мягко сказано...
   - Это да, но есть тут у меня одна идейка... - Вампир взял флягу и налил ещё.
   ...
   До полудня они обсуждали план действий, пока, наконец, не нашли приемлемый вариант.
   - Мне идея нравится! - Тень удовлетворённо потёр руки, и снова налил из фляжки по стаканам, - ну, за удачную реализацию... - и поднял свой.
   Свободовец прекрасно понимал, что какая бы ни была хорошая идея, шансы на то, что задумка удастся - стремятся к абсолютному нулю. Уж слишком безрассудно вдвоём идти на штурм бандитского логова, но и бросать старого друга в беде не собирался. А втягивать "Свободу" в очередную бойню с наёмниками.... Да, в общем, из-за одного нейтрала командование клана и пальцем не пошевелит.
   Последний раз выпив, сталкеры начали приготовления. Тень отдал свою винтовку Вампиру, а сам взял автомат Борова. Проверив боеприпасы к нему, он накинул рюкзак на плечи, надел шлем и спустился вниз. Вскоре присоединился и Вампир.
   - Не тяжело тащить будет? - спросил свободовец, глядя на то количество оружия, которое было у Вампира.
   - Нормально, дотяну, не к Сидоровичу тащу ж...
   Вампир поправил снаряжение: на плече - автомат, на рюкзаке - дробовик, на шее - СВУ... и это не считая пистолета и ножа.
   Тень с усмешкой осмотрел Вампира:
   - Вооружен и очень опасен, пусть трепещут химеры и удавятся кровососы - Вампир вышел на тропу охоты.
   - Хорош ржать, топай давай... - Вампир уже было хотел идти, но тут вспомнил. - Да, чуть не забыл... - и вынул ПДА Борова.
   - Ага, точно, - взял его Тень и спрятал в карман, - удачи!
   - И тебе не того же... ну, приступим. Не забыл, что Бороде передать нужно? Я его предупредил - он будет ждать.
   Тень отрицательно покачал головой и пошёл в сторону Скадовска. Вампир поправил висящую на шее винтовку ...

**********

   Не успел Тень пройти мимо сгоревшего хутора, название которого даже не сохранилось, как в воздухе показался военный вертолёт. Он летел низко над деревьями со стороны южного кордона. На всякий случай свободовец спрятался в густых зарослях, в изобилии росших вдоль дороги и стал наблюдать за винтокрылой машиной.
   Поравнявшись с лесопилкой, вертолёт открыл огонь из пулемёта, затем выпустил ракету.
   Раздался взрыв, и вверх взмыло облако огня и чёрного дыма.... Свободовец не на шутку испугался - в том районе должен был быть Вампир.
   Вертолёт снова открыл огонь из пулемёта, пронизывая воздух трассирующими пулями, развернулся и улетел туда, откуда появился.
   Прожужжал ПДА:
   "14-02. "Вампир": - Вертушку видел?"
   "14-04. "Тень. Свобода": - Ага, тебя гоняла?"
   "14-07. "Вампир": - Я на пути попался, ушёл..."
   "14-09. "Тень. Свобода": - Ясно, всё, молчание в эфире".
   Ещё час ходьбы и Тень дошёл до окрестностей "Скадовска". Старое судно было центром этой части Зоны. Здесь кипела жизнь - можно было и перекусить, и хабар продать, и купить что нужно, и переночевать, и в баре посидеть - новостями поделиться, других послушать, работу подыскать. Да и укрыться от выброса - хоть судно и старое, но благодаря постоянному вниманию со стороны обитателей, было весьма надёжным укрытием от практически любой беды.
   Над поросшим камышом берегом обмелевшей реки возвышался старый сухогруз с большими, аккуратно выведенными буквами "Скадовск" на борту, давно лежавший на днище в вечном приколе, тихо ожидая своей очереди у крана-погрузчика. Дырявый борт в районе носа был входом на этот корабль. На первом этаже, где раньше был трюм, расположился бар, которым и заправлял Борода.
   Не дожидаясь приказа охраны, расположившейся по всему кораблю, Тень разрядил автомат и убрал боеприпасы подальше - "Скадовск" объявлен нейтральной зоной, и все желающие попасть на борт обязаны разряжать и убирать свои стволы. В противном случае, если входящий не подчинится требованию, охрана без предупреждения открывает огонь на поражение.
   Свободовец вошёл в бар. Здесь, впрочем, как и в любом подобном заведении, было полно сталкеров всех мастей и расцветок - вечно шумно, вечно пахло спиртным, грязью и Зоной. Борода стоял за своей стойкой и обслуживал подходящих к нему клиентов. Пробираясь сквозь толпу народа, Тень направился к барной стойке.
   Там, у стойки, окутанные табачным дымом, стояли два новичка и попивали пиво, травя друг другу разные страшилки из жизни Зоны, частенько заказывая по ещё одной кружке пенного напитка. Когда Тень всё же сумел добраться до стойки, изрядно пьяные новички уже собирались по своим делам. Сталкер устроился у края.
   - Чего закажешь? - спросил у него Борода.
   - Чашку кофе, натурального, без молока... - мерным голосом ответил свободовец.
   Борода включил кофейный автомат и почти сразу сквозь табачный и спиртной дух, донёсся запах варящегося напитка. Кофе был готов, и Борода поставил чашку перед свободовцем. Тень вынул зажигалку, которую дал ему Вампир и, постукивая ей по стойке, добавил.
   -...и пепельницу...
   Борода сразу узнал зажигалку - Zippo, жёлтого под золото цвета, с буквой "В", нацарапанной на крышке.
   - Где взял? - показал он взглядом на зажигалку.
   - Два "Альянса" без фильтра, - сталкер старательно повторил то, что сказал ему Вампир.
   Борода понимающе кивнул и еле слышно добавил...
   - Через час у катера... - достал открытую пачку сигарет и протянул две штуки свободовцу.
   Тень взял обе и тут же прикурил одну из них, а вторую заложил за ухо. Борода поставил перед ним пепельницу:
   - Что-нибудь ещё? - спросил бармен теперь уже обычным своим голосом.
   - Пока нет... - и положил на стол сотенную бумажку.
   Борода, как ни в чём не бывало, взял её и подошёл к уже другому посетителю, который нервно ожидал внимания к своей персоне.
   Тень не спеша пил кофе, попутно рассматривая собравшихся на судне. Подошедший к барной стойке сталкер показался ему знакомым, хотя это мог быть кто угодно. В Зоне постоянно - одни приходят, другие уходят. Лица мелькают.... Даже в своей "Свободе" он знал далеко не всех. Группировка разбита на множество небольших отрядов, которые между собой могут даже никогда и не пересекаться, разве что намечается очень крупный рейд, когда нужны все силы. Но таких тревог на его памяти не было.
   У столиков возле лестницы несколько бывалых охотников травили байки новичкам, которые слушали их, разинув рты от удивления. Возле самого выхода, расположившись возле ящиков, барыга из местных чем-то торговался с обступившей его группой одиночек. О чём именно шла речь - Тень не слышал, да особо и не интересовало.
   Большое внимание привлёк другой посетитель - через два столика, потягивая что-то из стакана, стоял один сталкер и пристально поглядывал на него и иногда что-то писал в ПДА. Но как только Тень пересекался с ним взглядом, то тут же отводил глаза в любую сторону, делая вид, что просто наслаждается отдыхом.
   - Следишь за мной... ну, что ж, поиграем в Бонда... - подумал Тень.
   Допив кофе, свободовец отставил чашку и, дождавшись момента, когда "Бонд" очередной раз посмотрит в свой ПДА, отошёл от стойки и, слившись с общей массой посетителей, обошёл того стороной. Когда "Бонд" оторвался от ПДА и не увидел сталкера на месте, то начал отчаянно крутить головой, в поисках исчезнувшего из поля зрения свободовца.
   А Тень, тем временем, спокойно устроился в углу бара возле барыги. Он воспользовался "световой завесой" - перед ним с потолка свисала светящаяся лампа, а сам встал так, что тень от стоящих рядом ящиков скрывала его полностью. Таким образом со стороны "Бонда" свободовец был невидим.
   - Значит, всё же следишь, - Тень с ухмылкой наблюдал на отчаянные попытки "Бонда" найти его в толпе.
   Наконец "Бонд" вскочил из-за своего столика и рванул к выходу. Минут десять этот "Бонд" не появлялся. Наконец, когда он вернулся обратно в бар, то опять уселся за тот же столик лицом к барной стойке, нервно набирая что-то на ПДА.
   Тень успел его хорошо рассмотреть - небольшого роста, коренастый, с чёрными короткими волосами и "орлиным" носом, на рукаве его "Зари" нашивка в виде ятагана. На мизинце правой руки длинный ноготь.
   - Хреновый из тебя Бонд получился, - усмехнулся Тень, вышел из бара и пошёл к катеру, лежавшему в русле по левому борту от "Скадовска".
  

**********

   Борода появился вовремя, как и говорил - через час. Тень уже успел заскучать - он сидел в каюте катера, перебирая автомат и протирая каждую его деталь. Однако даже это занятие не снижало его бдительности. Первое, что увидел бармен, заглянув в каюту - направленный на него пистолет. Тень, убедившись что это Борода, убрал "Browning", отложил наполовину разобранный автомат и протянул руку.
   - Тень, я от Вампира, - представился он.
   Борода молча пожал протянутую руку. В полутьме катера он смотрелся ещё старше, чем показалось свободовцу на Скадовске - морщины на лбу казались ещё более глубокими, мешки под глазами - больше, а чёрная борода отдавала блеском седины.
   Борода зашёл в каюту и сел на стол.
   - Что случилось с Вампиром? - рассудительно начал разговор.
   - А мы там не могли поговорить? - Тень был раздражён тем, что ему пришлось торчать без дела на этом катере.
   - Ты не кипятись, юнец, я знаю, что и как нужно делать, во всяком говне плавал... - Борода изменил поучительный тон на обычный, - Вампир предупредил, что ты придёшь...
   - Проблема есть, - успокоился сталкер.
   - Это и ежу понятно, ближе к теме...
   - Вляпался Вампир, кинул его Жаба с "бусами" и бандюкам слил....
   - Та-а-ак, продолжай, - Борода заметно напрягся.
   - Теперь хочет отомстить, сказал, что ты можешь помочь, - Тень ожидающе уставился на собеседника.
   Бармен стал поглаживать свою чёрную бороду и, переведя взгляд на пол, погрузился в раздумье.
   - Да уж, ребятки, лихое вы дело задумали, - через какое-то время заговорил Борода, - Жаба - это вам даже не Султан, этот покруче будет. У него здесь в каждом углу свои глаза и уши, даже у меня в баре, - Борода многозначительно обвёл указательным пальцем по кругу, как бы показывая на весь Затон.
   - Это я уже заметил, сидит там у тебя один "Бонд", за мной следил... - с усмешкой подметил Тень.
   - Да... Крысы у меня в трюме постоянно ошиваются, а ты, - и Борода показал пальцем на свободовца, - человек новый, на Затоне в первый раз тебя вижу, вот и крыса тебя тоже приметила, они любого новичка пасут, особенно если новичок ко мне сразу идёт.
   - Ну, в первый не в первый, но не появлялся я здесь года полтора...
   - То-то, даже я тебя не помню, а у меня память на лица - будь здоров...
   - Так что насчёт Жабы?
   - Жаба, Жаба... - угрюмо говорил бармен. - Гнилое вы дело задумали, Жаба с "Шевченко" почти не выходит, а если и сунет нос наружу, то с такой охраной, что и спецам не взять.... У него ж на корыте штук двадцать головорезов постоянно сидят, пристреляна вся округа, вы вдвоём сразу ляжете...
   Тень вынул из кармана ПДА бандита и протянул его бармену.
   - Это ещё что? - спросил тот.
   - Это ПДА Борова, одного из бандитов, которые Вампира гоп-стопили...
   Борода взял его в руки, покрутил...
   - Выключен, говоришь.... А кто пахан его?
   - Крюк...
   - Крюк, говоришь.... Да, был тут такой, сначала хабар таскал да артефакты иногда, а потом к Султану подался.... Теперь сам паханом заделался, значит, да ещё и на Жабу подрабатывает....
   Борода замолчал. Он только крутил ПДА в руках, но по всему было видно, что судорожно думал.
   - Есть у меня одна идейка как вам с Жабой помочь, раз уж так завалить его хотите... - Борода спрятал ПДА Борова в карман... - Я тебе сейчас частоту и ключ своей "приватки" дам...
   И Борода стал пальцем неловко нажимать на виртуальные кнопки в своём ПДА.
   - Как тебя, говоришь...?
   - Тень из "Свободы".
   - Так.... Так... - Бармен внимательно читал с экрана. - Ага, нашёл "Тень. Свобода"... Ну держи.
   На экране ПДА сталкера появилось приглашение в приватный канал Бороды и сообщение о новом ключевом файле. Тень нажал "да" и дождался принятия и активации ключа - шифратора-дешифратора канала. В закладке появился новый приватный канал - "борода".
   - Всё, получил, - Тень щёлкнул кнопку "сохранить".
   - Замечательно.... Так, я сейчас пойду, а ты - жди здесь. На судне тебе появляться нельзя, крыса наверняка уже сменилась и ищет тебя, раз предыдущий упустил.... Я тебе скину, что нужно делать.
   - Хорошо, буду ждать здесь.
   - С патронами у тебя как? - бармен бросил взгляд на автомат.
   - Рожок в автомате, рожок в запасе и два пустых в рюкзаке ... - покосился назад свободовец.
   Борода из кармана накинутой поверх свитера просторной куртки вынул пачку автоматных патронов и протянул её собеседнику.
   - Держи, здесь - пятьдесят штук, пригодится....
   Тень взял патроны - в Зоне от таких подарков не отказываются.
   - Спасибо.
   - Спасибо - много, запишу на твой счёт...
   Борода вышел из каюты, но тут же заглянул обратно.
   - Пива хочешь?
   - Хочу...- выдавил сталкер, удивлённо уставившись на бармена.
   - Тогда потом зайдёшь, я тебе оставлю немного, - сказал Борода так, как будто и не было сейчас никакого серьёзного разговора, и покинул катер.
   Ещё немного посидев в таком вот состоянии ступора от беседы с Бородой, Тень всё же взялся собирать автомат.
  

**********

   Вампир вышел с территории лесопилки и направился к топям. Эти топи когда-то были небольшим болотом, куда сливались отходы с производства. Ещё с давних времён это болото было грязным и не пригодным, ну а после аварии и первого большого выброса, приведшему к образованию Зоны, на месте этого самого болота образовалась аномалия. Причём благодаря той грязи - отходы лесопилки, нефтепродукты и прочей гадости, которую в него сливали, эта аномалия была настолько опасной и непредсказуемой, что в ней гибли даже опытные охотники за артефактами, да и мутанты старались обходить стороной это образование.
   Разбитая грунтовая дорога огибала топь с левой стороны, ближе к реке. Вампир шёл медленно, постоянно следя за окрестностями. Ему не стоило появляться кому-либо на глаза, особенно в свете задуманного - мести Жабе. Тем более, что на Затоне он человек не новый, и почти каждый местный сталкер знает его не только в лицо, но и по одежде с оснасткой. Не у всех есть такой тактический шлем, да ещё и приметный рюкзак - с вышивкой и самодельным креплением под оружие. С одной стороны это помогало Вампиру выжить - его не перепутают с кем-то ещё и случайно не пристрелят, но сейчас - всё это лишь мешало. Люди Жабы могли его заметить и доложить своему хозяину. А ведь тот наверняка уверен, что Вампира уже нет в живых, а если узнает, что это не так, да ещё и на Затоне, то охота начнётся не завтра вечером, а прямо сейчас. Нет, показываться Вампиру на глаза не стоило, лучше обходить любого сталкера стороной.
   Идти было тяжело, хоть каждое оружие по отдельности весит не так много, но все вместе.... Да ещё и боеприпасы.... В общем, он сам себе напоминал маленькую тягловую лошадь.
   Солнце стояло в зените и, несмотря на то, что уже не лето, изрядно припекало. Пот катился градом, заливая глаза и стекая ручьями за шиворот, но Вампир упорно шёл по краю дороги, стараясь не обращать внимания на жару. Пыль под ногами разлеталась в стороны от каждого тяжёлого шага, оседая очередным слоем на придорожную траву. Показались камыши, а вскоре и сама топь. Почти в самом её центре на бугре лежал военный вертолёт, когда-то попавший в воздушную аномалию. Всё ценное с него уже вынесли, а тела пилотов и группы военных, летевших в нём, растащили мутанты. Теперь же этот вертолёт служил прибежищем для снорков и болотных кровососов, которые в изобилии обитали в этом районе и пережидали в остове опасности.
   - Блин, только топь, а ещё топать и топать, - разные мысли лезли в голову, но нарастающий в небе рокот вертолёта заставил забыть об этом.
   Гул двигателя приближался со стороны южного кордона. Самой винтокрылой машины ещё не было видно, но, судя по звуку, летела она очень низко. Стаи ворон взмывали вверх, в страхе разлетаясь от летящего железного монстра, поднимающего своим винтом тучи пыли и листвы.
   - Пора убираться, - решил одиночка и поспешил к большой вентиляционной трубе.
   Вампир шёл по самому краю аномалии, вслушиваясь в каждый звук детектора, хоть это было и не просто - гул вертолёта нарастал с каждой секундой и вот "крокодил" показался над макушками деревьев. Увидев его, сталкер побежал что было сил.
   - Только не останавливаться, только не останавливаться... - билась мысль у него в голове.
   Раздалась пулемётная очередь. Пули с диким свистом вгрызались в почву позади, выбрасывая вверх фонтаны земли и болотной грязи. Бежать... Только бежать... Вертолёт медленно поворачивался в след за бегущим. Иногда пули взрывались не долетая до земли, натыкаясь на активные зоны аномалии над топью, и тогда по их границам растекалось радужное сияние.
   Стремглав сталкер вбежал в вентиляционную трубу и продолжал бежать дальше до тех пор, пока не упёрся в завал. Вампир развернулся - вертолёт медленно опустился ещё ниже и теперь уже висел в воздухе напротив трубы почти над самым центром аномалии.
   - Всё, попался... зажал... - промелькнуло в голове.
   Но тут рука практически машинально вскинула винтовку, Вампир прицелился. В перекрестии он поймал лицо пилота, который смотрел прямо на него. Пилот ехидно улыбался и, по всему, готовился вновь открыть огонь. Винтовка в руках дёргалась, не позволяя зафиксироваться.... Вампир глубоко вздохнул и задержал дыхание. На мгновение СВУ перестала дёргаться, и он вновь увидел в прицеле лицо пилота. Палец машинально надавил на спусковой курок. Раздался громкий хлопок, и винтовку подбросило вверх... Одновременно с выстрелом, от боевого блока под крылом вертолёта отделилась ракета и с шипением помчалась на встречу. Сталкер зажмурился.... Перед глазами замелькали десятки кадров из жизни, с которой он уже начал прощаться.
   Оставляя за собой шлейф чёрного дыма, ракета неслась к трубе.
   Взрыв...
   Вампир открыл глаза - метров за десять до трубы он увидел огненный шторм от взрыва ракеты. Пламя багровыми змеями растекалось вокруг невидимой аномальной сферы, дым от взрыва уже начал заволакивать всё вокруг... Вампир смотрел на этот завораживающий танец смерти. Спустя секунду он понял, что ему опять крупно повезло - ракета взорвалась, наткнувшись на активную зону аномалии вблизи от входа в трубу.
   Когда огонь и дым от взрыва поднялись вверх и рассеялись, то вновь стал виден "крокодил". Вертолёт всё так же висел на одном месте, поднимая с поверхности болота и кочек пыль и мелкие брызги. Вампир рассмеялся и показал пилоту неприличный жест.... Раздалась пулемётная очередь и сталкер машинально пригнулся.
   Пули повторили участь ракеты - не долетев до цели, они натыкались на большую активную зону и взрывались, оставляя радужные круги на поверхности невидимого барьера. От этого Вампир расхохотался ещё сильнее и сел на пол.
   Вертолёт ещё повисел немного, потом дал очередь по своему гниющему в болоте собрату и улетел прочь.... Сталкер вытащил "зубочистку" и отправил сообщение в приватный канал.
   ...
   Вампир ещё немного посидел в трубе, переводя дух. Такого он ещё ни разу в жизни не видел, только слышал рассказы других сталкеров, которые утверждали, что сквозь особенно активные аномальные поля не то что болт не пролетает, даже пуля не может вырваться из её цепких объятий.
   Когда гул винтокрылой машины окончательно стих, Вампир осторожно вылез из трубы и, оглядевшись по сторонам, пошёл к прежней цели. Только сейчас он заметил, что детектор всё время попискивает, предупреждая о находящейся рядом аномалии.
   - Да я уже и без тебя понял, - сказал сталкер детектору, словно живому.
   Как он пробежал мимо и не влетел в эту аномалию.... Но у страха глаза велики и ноги быстры, а ещё говорят, что дуракам - везёт.
  

**********

  
   Вампир с трудом залез на пригорок. После встречи с вертолётом у него практически не осталось сил и хотелось отдохнуть. Нервы сдавали, но он решил сначала дойти до места, а там будет возможность отлежаться.
   С пригорка уже было видно пересохшее русло реки, в котором лежали старые корабли, ставшие прибежищем для сталкеров в этой части зоны. Мрачный силуэт "Шевченко" вдали и был целью. Покрытый ржавчиной корпус судна лежал почти посредине русла. Дырявые бока, пустые иллюминаторы, облупившиеся буквы названия - "Шевченко" умирал в полной бесхозности. Новые "хозяева" судна нисколько не заботились о его сохранности. Если "Скадовск" время от времени и подкрашивался, и штопался по мере возможности, то "Шевченко" был полностью под властью стихии и Зоны.
   Вампир достал бинокль.
   Несколько человек с автоматами ходили по верхней палубе, ещё трое находились в районе мостика.
   - Охрана, - бормотал сталкер.
   Прячась между деревьями и кустами, Вампир дошёл до обрыва, за которым лежало пересохшее русло. До "Шевченко" было ещё довольно далеко, но и сталкеру нужно было не само судно, а найти подходящее место, где можно дождаться нужного момента. Немного порыскав глазами, Вампир наткнулся на еле заметную тропу, извилистой линией спускавшейся вниз.
   Спустившись по ней, он попал в густые заросли камыша, обильно росшего по старому руслу. Дальше тропа терялась. Вампир пытался вспомнить эти места, но так ничего и не вышло - в район "Шевченко" он всегда редко ходил.
   Камыш местами был то под три-четыре метра в высоту, а то наоборот, не больше человеческого роста. Мелкий камыш в основном рос по краям луж и ручьёв, в изобилии расположившихся в пересохшей реке. Куда хватало глаз по руслу - непроходимыми джунглями рос камыш, хвощ, папоротник. То и дело попадались мелкие деревца, иногда одинокие, иногда растущие небольшими группами. В общем, русло больше напоминало изрядно обмелевший лиман где-нибудь на берегу моря.
   От этих зарослей можно было ожидать всего чего угодно, поэтому, на всякий случай, Вампир отстегнул дробовик и попытался приладить на его место СВУ. Но винтовка была совсем неподходящих габаритов и упорно не хотела становиться в крепление, - сталкеру, как ни хотелось, но пришлось пристегнуть автомат, а винтовку закинуть на плечо.
   Лёгкий ветерок, гулявший по руслу, не мешал Вампиру - камыш тихонечко шумел, не перебивая остальных звуков. Со стороны "Шевченко" послышалась беспорядочная автоматная стрельба вперемешку с рычанием снорков и хрюканьем кабанов. Видимо охрана отстреливала проходивших мимо мутантов. Но Вампир, на всякий случай, присел и затаился.
   Через несколько минут в относительной тишине раздался треск ломающегося камыша. Сталкер покрепче сжал дробовик и прицелился в сторону звука. Звук шёл со стороны "Скадовска" и неминуемо, хоть и медленно, приближался. Послышался шёпот - разговаривали двоё.
   - Ты уверен, что здесь можно хабар скинуть? - тихо спрашивал низкий голос.
   - Уверен, знаю я тут одну нычку... - отвечал второй.
   - Надёжная?
   - Да вроде надёжная, мне о ней Петрович рассказывал, он там тоже хабар хранил как-то.
   - Так Петрович же того, пропал!?
   - Ну, так прежде чем пропасть, он мне и рассказал...
   - Раз так, то хорошо... Тс-с-с, тише! Слышишь???
   Шевеление прекратилось. Вампир тоже стал прислушиваться. Со стороны "Шевченко" с диким хрюканьем и визгом, ломая камыши, нёсся кабан.
   - Подранок, - понял Вампир.
   От бега животного, весом в несколько центнеров, задрожала земля, как от небольшого землетрясения. Животное неслось сломя голову, ломая и круша всё на своём пути.
   - Бежим! - завопил один сталкер другому.
   И тут же к треску камышей под копытами кабана добавился хруст от ног бегущих людей. Кабан с визгом изменил направление и помчался за ними.
   - Почуял... Новички... - Вампир вжался в землю.
   Будь он в иной ситуации, может быть, и помог бы этим бедолагам, но сейчас он просто сидел и слушал, как разворачивается очередная трагедия Зоны.
   Кабан уже практически настиг тех двоих. Он мчался след в след за убегающими.... Один из них закричал, раздались пистолетные выстрелы, но кабан не утихал, он только ещё громче взревел. Пистолетные пули не причинили ему хоть какого-то серьёзного вреда, они только ещё больше разозлили и так раненного зверя. Не успели смолкнуть пистолетные залпы, как раздался крик отчаяния, а за ним последовал глухой удар и треск камышей. Что-то тяжёлое упало на землю, ломая сухую растительность.
   - Один готов... - грустным эхом пришла мысль...
   Но кабан не унимался, второй бедолага всё ещё пытался бежать и даже успел выстрелить в мутанта из обреза, но промахнулся, и картечь забарабанила по камышам, унося с собой последнюю призрачную надежду на спасение. Зверь взвизгнул, звуки ломающегося камыша слились воедино и затихли в метрах в ста.
   Вампир затаил дыхание. Встречаться с этим подранком он не хотел. Сейчас кабан не ради пищи убивал, а ради мести. Это животное ненавидело всё, что было вокруг и напало бы на любое попавшееся существо. Разве что контролёр смог бы взять в ментальный аркан эту разбушевавшуюся груду мяса... Кабан вновь взревел, на этот раз победным воем.
   - И второй готов...
   Зверь недолго потоптался на месте, а затем опять метнулся дальше, ломая кусты, камыши и деревья.
   Вампир ещё посидел немного в ожидании новых мутантов, которые могли быть с этим подранком, но никого и ничего больше не появлялось. Решив особо не стараться, раз уж кабан прибежал со стороны "Шевченко", значит по его проломанному проходу можно на "Шевченко" и выйти.
   Сталкер пробрался на кабанью тропу. Бросив взгляд туда, где несколько минут назад разыгрывался очередной акт трагической истории Зоны, он заметил торчащий из кустов ботинок. Вампир не стал подходить, лишь немного постоял, посмотрел...
   Кабан проломил весьма просторную, почти как дорогу, тропу. Всюду на обломках камыша была видна чёрная кровь мутанта - значит, Вампир не ошибся и это действительно был подранок.
   Тропа была практически прямая, без каких-либо изгибов. Вскоре камыш начал редеть, уступая место более мелкой растительности. Значит, Вампиру уже нужно было искать надёжное укрытие, тем более, что до "Шевченко" осталось не более полукилометра, а впереди до корабля была практически степь со всех сторон. Незаметно подобраться к нему можно разве что по-пластунски, да и то не факт, что наблюдатели на судне не заметят ползущего человека.
   Оглядевшись по округе, Вампир приметил с десяток мелких деревьев, росших рядом с небольшим бугорком. А на том бугру - старый якорь с обрывком массивной цепи. Это ржавеющее железо густо поросло травой и показалось сталкеру очень хорошим укрытием. Он лёг на живот и по-пластунски пополз сквозь мелкий камыш и папоротник к этим деревьям. Доползя незамеченным до места, Вампир, наконец, смог прилечь. Как же долго он ждал этого момента!
   Выбор места оказался весьма удачным - растительность на якоре и на цепи очень хорошо прикрывала лежащего бойца от взгляда со стороны "Шевченко". Увидеть его на этой позиции можно было только в одном случае - знать, что он там.
   Вампир немного раздвинул свисавшую траву и просунул в получившееся окошко винтовку. Позиция располагалась так, что весь левый борт корабля был как на ладони. Чётко просматривались два входа на судно: первый был в разобранной части корпуса ближе в носу, а второй - огромная дыра в корме в районе винтов.
   ... сталкер достал "зубочистку".
  

**********

   Тень сидел в каюте катера и изнывал от безделья, рассматривая стены и потолок. Автомат он давно уже собрал, патроны зарядил в пустые рожки, которые тут же рассовал по карманам. Его взгляд безразлично переходил от одной заклёпки на другую, от одной царапины на соседнюю. Он, поначалу, даже начал было считать эти заклёпки и царапины, но где-то на второй сотне сбился со счёта. Несколько раз мимо катера проходили сталкеры и тогда, в эти моменты свободовец затаивался, прижавшись к стене и держа нож наготове. Любой случайный гость, заглянувший сюда, мог быть "крысой" и тогда пиши - пропало на всей задумке.
   С того момента как Борода ушёл, прошло часа полтора. Свободовец то и дело смотрел на ПДА. Но тот тоскливо лежал на столе, не издавая ни звука. Тень ещё раз разобрал автомат, проверяя каждую деталь, но тут ожил ПДА. Это был Вампир.
   - Наконец-то, - обрадовался свободовец.
   "16-22. "Вампир": - Ну, ты как, с Бородой договорился?"
   "16-24. "Тень. Свобода": - Жду... У тебя как?"
   "16-27. "Вампир": - Всё нормально, я на месте, нашёл хорошую лёжку".
   "16-28. "Тень. Свобода": - Отлично. Видимость как?"
   "16-30. "Вампир": - Прямая, 300-350 метров. Левый борт и входы полностью".
   "16-32. "Тень. Свобода": - Супер. Винтовку не посеял?"
   "16-33. "Вампир": - Продал барыге за пузырь".
   "16-34. "Тень. Свобода": - Продешевил, она 3 стоит, на неё глушак прикручивается..."
   "16-36. "Вампир": - Ок, догоню и ещё две отберу. Жду тебя - левый борт, лёжка у деревьев под якорем. Не забудь дымовухи. Всё, молчание в эфире".
   Тень отложил ПДА. Теперь осталось только дождаться Бороды. Он точно что-нибудь придумает, как помочь друзьям в их деле.
   - Да уж, тяжелее всего ждать и догонять, - думал свободовец.
   Опять зажужжал ПДА. Теперь это был Борода.
   "16-50. "Борода": - Ещё ждёшь?"
   "16-51. "Тень. Свобода": - Ага, куда я денусь. Дымовухи есть?"
   "16-53. "Борода": - Найду с пяток штук. Я сейчас подойду, идея есть".
   - Ну, наконец, завертелось, - с облегчением подумал Тень. Ему жутко надоело безделье и вот теперь хоть что-то сдвинулось с мёртвой точки бесконечного ожидания.
   Вскоре по катеру разнеслись глухие шаги, и в проёме двери появился Борода. Судя по его довольному лицу, у него была хорошая идея насчёт Жабы, ведь бармен не столько желал помочь сталкерам, сколько хотел избавиться от конкурента. Ну а в Зоне уж кто-кто, а Борода славился тем, что может найти выход из любой ситуации.
   - Заждался? - бармен растёкся в улыбке.
   - Да уж, - свободовец встал и начал разминать затёкшие кости.
   - Вот, - Борода положил пакет на стол, - пять шашек с дистанционным взрывателем.
   Тень развернул пакет: пять дымовых шашек в чёрной пластиковой оболочке и с датчиком на взрывателях. Рядом с ними бармен положил небольшой, больше похожий на автомобильную сигнализацию, пульт.
   - Это дистанционный пуль, нажмёшь на красную кнопку и готово, все пять задымят, как паровоз в Сталинграде...
   Тень начал рассовывать дымовые шашки по карманам разгрузки.
   - А теперь слушай сюда внимательно, я вам попытаюсь помочь - чем могу. А помочь могу так: сначала через "крысу" пущу слух о том, что объявился Боров на Затоне, а потом с его ПДА выйду на Жабу и назначу ему стрелку по поводу "маминых бус" в районе очистных. Если он клюнет, то пошлёт часть своих людей на встречу и вам будет проще, ну а если не клюнет... - Борода замолчал.
   - Если не клюнет, то перебьём всех, - съехидничал свободовец, передёргивая затвор автомата.
   - Ух, какой грозный, - Борода заметно нахмурился, - у него на "Шевченко" постоянно человек двадцать ошиваются...
   - Вот скажи, зачем тебе нам помогать?
   - От сразу тебе всё так и выложи, - бармен погладил свою роскошную чёрную бороду, - если помогаю, значит есть резон...
   - Ну, не хочешь, как хочешь. В конце концов, это твои личные трудности, - Тень вставил рожок в автомат и сел на стол.
   - Так, - невозмутимо продолжил Борода, - сейчас идёшь к Вампиру и ждёшь моей отмашки насчёт Борова. Если всё удастся и Жаба клюнет, то у вас будет где-то с полчаса на всё. Дальше действуйте по усмотрению. Если что, бегите на "Скадовск" - я вас постараюсь спрятать. Всё ясно?
   - Яснее не бывает, опять ждать...
   - Что уж поделать... - Борода пожал плечами, - и так шкуру свою подставляю.... Через час, - Борода взглянул на время, - начну игру с Жабой... Вроде всё, ничего не забыл... Я выхожу первым, а ты через десять минут, и смотри, не высовывайся за зря...
   Бармен покинул каюту. Его гулкие шаги эхом разносились по старому катеру, как бы отсчитывая время "на старт".
   Тень вынул из кармана разгрузки дымовую шашку, покрутил её в руках и снова спрятал. С такими он уже имел дело - стоит нажать на кнопку пульта, как всё в округе заволочёт дымом так, что самая чёрная ночь покажется ясным апрельским днём.
   Подождав десять минут, свободовец вышел из своего временного убежища. Солнце было ещё высоко, - светлого времени около двух-двух с половиной часов, но нужно было спешить. Как стемнеет, в Зоне становится весьма опасно - мутанты лезут из всех щелей даже там, где их быть вообще не может. В такое время можно ходить только большими группами, прикрывая друг другу спины.
  

**********

   Вампир рассматривал в бинокль логово Жабы. Охрана сменилась где-то с полчаса назад. Пятеро зашли во внутрь, другие пятеро появились наверху. Экипирована охрана была хорошо - серо-синие костюмы НАТОвского образца. О них он знал немного - встроенный кевларовый бронежилет, сносная защита от аномального воздействия, лёгкий, прочный. Наёмники, рвущиеся со всех частей света в Зону, предпочитают именно их, хотя сам Вампир давно грезил о снаряжении спецназа военных - тяжёлом штурмовом "Скат-9М". Но вот раздобыть его в Зоне очень тяжело: военные барыги такой не продают - на учёте поштучно, контроль за учётом осуществляют спецслужбы, а если попадёт окольными путями к торговцам - столько за него заломят, что стоишь и удивляешься, это цена или номер телефона? Как-то раз со склада военных в Горностайполе пропала новая партия этих костюмов, прибывшая для экипировки спецназа, собиравшегося в глубокий рейд в район Чернобыля для поиска базы "Монолита", так после кражи всех офицеров и прапорщиков на базе сместили с должностей, командование - за решётку. СБУ взялось за возврат пропажи, и если замечался сталкер в Зоне в этой экипировке - настоящую охоту открывали на бедолагу.
   Сзади раздалось шуршание травы. Вампир перевернулся на спину и вскинул дробовик. Палец судорожно гулял по курку в ожидании непрошенного гостя, но знакомый голос из кустов позволил расслабиться:
   - Ствол опусти, свои идут, вернее, ползут... - это был Тень.
   - Твою дивизию, - Вампир отложил дробовик, - предупреждать нужно, а то б схлопотал бы в самую макушку.
   Свободовец по-пластунски выполз из кустов и подполз к лёжке. Его серый костюм был мокрый и грязный, капли грязи были повсюду - даже на шлеме.
   - Ты чего это такой чистый?
   - Да пока полз к тебе, в лужу провалился, - Тень положил автомат и стал брезгливо отряхиваться, - листья присыпали.... Теперь как свинья грязный...
   - Да ладно, и так не плохо смотришься... Что там Борода?
   Свободовец подполз к винтовке.
   - Борода где-то минут через двадцать-тридцать должен отвлечь внимание Жабы, если тот клюнет, - и он приложился к прицелу, - то нам будет легче.... У него в корыте два десятка бойцов...
   Вампир почесал затылок:
   - Да уж, целая армия...
   - А ты что думал, - не отрываясь от окуляра ответил снайпер, - ... ладно, рассказывай что видел.
   Вампир достал бинокль и лёг рядом.
   - Смотри, трое на верхней палубе, двое на капитанском мостике, двое у входа на носу, ещё трое на корме...
   - Раз.... Два.... Три.... Четыре.... Пять... - считал Тень, осматривая сквозь прицел верхнюю палубу, - буду я вас всех стрелять...
   - Ну, ты блин, рифмоплёт, - Вампир легонько ткнул того под рёбра.
   - Так, - свободовец оторвался от прицела, - конечности в сторону и давай к делу.
   Тень вытащил дымовые шашки и положил их перед Вампиром.
   - С ними что будем делать?
   - Установим у судна, чтоб заволокло их всех дымом, а сами потом с тепловизорами на штурм пойдём.
   - Ну да, устанавливать их кто поползёт?
   - Ты их взял, ты и ползи, ты ж всё же Тень у нас или кто? - возмутился Вампир.
   - Ну, я, я поползу, - свободовец сгрёб их в кучу и опять начал рассовывать по карманам разгрузки, - закладывать буду вон там, из-под ветра....
   Тень показал на бугор недалеко от носа корабля, и, проверив пистолет:
   - Так, ладно, я пополз, а ты прикрывай, но стрелять только в крайнем случае и желательно не по мне... - он похлопал Вампира по плечу.
   - Давай, ползи уж, - Вампир переполз к винтовке и приложился к прицелу.
   Свободовец по-пластунски начал пробираться сквозь траву. Заранее наметив маршрут, он выбирал самые густые и высокие заросли, чтоб оставаться незамеченным охраной с корабля. Лёгкий ветерок мерно колыхал зелёное море, что лишь помогало.
   На корабле охрана невозмутимо ходила туда-сюда, изредка поглядывая по сторонам. Видимо, Жаба чувствовал себя на столько уверенно, что мог позволить своим наёмникам так халатно относиться к обязанностям: один на носу корабля просто уселся на край борта и курил, двое в капитанской рубке играли в карты, лишь иногда вставая и окидывая беглым взглядом окрестности, боец на корме тоже явно скучал - сидел и ковырялся в своём ПДА, только тот, кто посредине палубы ходил от борта к борту, доставая бинокль и осматриваясь.
   Между тем Тень полз, огибая мелкие лужи высохшего русла. Его серый костюм хорошо вписывался в общую картину растительности - густая, местами то зелёная, то сероватая. По его расчётам, ползти до бугра где-то минут восемь-десять, закладка дымовых шашек - ещё четыре, и обратно. Итого - около получаса. Как раз к этому времени Борода должен начать игру с Жабой. Иногда, спрятавшись за каким-нибудь большим кустом, Тень поднимал голову, чтоб проверить - не сбился ли он с пути. Пока всё шло гладко и по плану - с курса не сбился, признаков обнаружения тоже не замечалось, пройдено, вернее, проползано, примерно половина пути - ещё пару рывков и он на месте.
   Очередной куст чернобыльской волчьей ягоды - толстые жирные листья, чёрные плоды размером с грецкий орех и дьявольски колючий ствол. Тень чуть-чуть приподнял голову и аккуратно отодвинул одну веточку. Массивный корпус сухогруза был уже близок, и на его железе ниже ватерлинии можно было даже рассмотреть все трещины и разрывы. На носу корабля показался охранник - он встал практически на самый край и кинул взгляд дальше, вперёд. Свободовец замер... Наёмник, вальяжно опёршись на колено, стал прочёсывать взглядом возле корпуса.
   Послышался лай слепых псов - с десяток собак выскочили из расщелины в земле, и галопом понеслись в сторону "Скадовска". За ними вынырнула пара снорков и, размахивая своими противогазами из стороны в сторону, бросились догонять собак.
   Охранник что-то прокричал своим товарищам, но что, Тень не мог разобрать - лай собак и рычание снорков заглушили слова. На крик прибежали ещё двое и открыли беспорядочную стрельбу по мутантам. Те кинулись врассыпную. Три собаки упали замертво, а снорки, прыгая из стороны в сторону, всё же успевали уворачиваться от свинцового града. Наконец, когда пара снорков отпрыгала достаточно далеко, они остановились и, повернувшись в сторону корабля, неистово заревели, будто матерясь на стрелявших, а потом скрылись за ближайшим холмом.
   Один раненый пёс, оскалив свои кривые жёлто-коричневые зубы, со злобным рычанием пошёл на залёгшего в кустах сталкера.
   - Учуял, падла, - сквозь зубы прошептал Тень.
   Пёс, прихрамывая и оставляя за собой на траве дорожку крови, двигался к свободовцу и уже практически сунул морду в кусты. Тень достал нож.... Но тут сверху раздалась длинная очередь. Пули, свистя, заколотили по листьям волчьей ягоды, и мутант, жалобно проскулив, свалился в траву. Тень таки вжался в землю - пули, разбивая листья и ветки, прошли над головой у свободовца. Стрельба прекратилась. Сталкер приподнял голову - куст, за которым он прятался, был изрядно посечён пулями, а слепой пёс бездыханно лежал рядом.
   Дождавшись, когда на корабле разойдутся по своим местам, он пополз дальше.... Бойцы, повеселившись стрельбой по мутантам, удовлетворённо расхаживали по палубе, не утруждая себя доскональным наблюдением. Когда днём так вот немного постреляешь тварей, то ближайшее время они не сунутся. Этой расхлябанностью свободовец и воспользовался - уже быстрым темпом он дополз до нужной точки и заложил дымовые шашки. Даже не то, что "заложил", а просто скинул в кучу и слегка прикрыл травой.
  

**********

   Вампир смотрел сквозь прицел винтовки, включив тепловизор. В траве он видел несколько лежащих и остывающих собак, а так же ползущего обратно свободовца.
   - Значит, уже установил, - догадался Вампир.
   Потом он перевёл прицел обратно на корабль. Охранники продолжали заниматься тем же, чем и до стрельбы по мутантам. Один вернулся на корму, второй - на центральную часть, а те двое, что были на капитанском мостике, - так и следили за всем оттуда, даже не удосужившись спуститься и выяснить причину шума. Скорее всего, они уже привыкли к постоянным визитам мутантов и просто развлекалась. Наёмники у входов на "Шевченко" были более внимательны - как только началась стрельба, то один из пары тут же спрятался в укреплённую позицию и вышел только тогда, когда второй давал отмашку.
   Вскоре приполз Тень.
   - Ну, что, установил? - поинтересовался Вампир.
   - Ага, так что всё готово, ждём Бороду, - свободовец лёг на спину и глубоко вздохнул, - вонючие собаки, чуть меня не спалили.
   - Да видел я, - Вампир кивнул, - ты его зарезать хотел?
   - Ага, - Тень вынул нож, - даже своего мальца достал...
   Это был военный "Взмах-2", разработанный специально для условий Зоны. Вампир даже снял шлем, его глаза светились озорным блеском, как у ребёнка, которому только что показали новую игрушку, о которой он давно мечтал.
   - Где взял?
   - Всё у тех же добрых людей, - свободовец аккуратно провёл пальцем по серповидному лезвию.
   - Слушай, действительно добрые люди - бронежилет поносить дали, ножик подарили - съязвил Вампир.
   - Ага, - и Тень убрал нож обратно в кожаный чехол на груди, - так, пусти меня на моё место.
   Вампир отполз от винтовки, уступая место свободовцу. Тень устроился поудобнее и приложился к прицелу. В проходе у носа корабля началось движение.
   - Смотри, смотри, - Тень ткнул Вампира в бок, - ... проход у носа, начались движняки...
   Вампир достал бинокль. В темноте корпуса двигались множество силуэтов. Наконец с десяток бойцов в полной экипировке высыпали из судна. За ними неспешно вышел толстый мужик в чёрном кожаном плаще - Вампир сразу его узнал.
   - Жаба, - злобно прошипел одиночка, - ничего, совсем скоро ты ласты склеишь...
   Жаба о чём-то ещё поговорил со своими бойцами, и группа быстрым шагом куда-то направилась, а сам он скрылся обратно на корабле.
   - Клюнул, значит... - обрадовался Вампир, - ай да Борода...ай да голова...
   У свободовца зажужжал ПДА. В приватном канале Бороды появилось сообщение:
   "18-02. "Борода": - Я кинул удочку Жабе. Стрелку забил на очистных".
   - Это кто там тебе ещё пишет? - поинтересовался Вампир.
   - Борода собственной персоной, - Тень достал "зубочистку", - сообщает, что кинул удочку Жабе.
   - А-а-а, ясно.
   Тень набрал ответ:
   "18-04. "Тень. Свобода": - Наживку проглотили. Спасибо за помощь, скоро и мы начнём".
   "18-07. "Борода": - Я на вечер в охране своих надёжных людей поставил. Так что сможете спокойно укрыться. Заходите через рубку".
   "18-08. "Тень. Свобода": - Ок. Спасибо".
   "18-09. "Борода": - Потом сочтёмся. Надеюсь видеть вас живыми. Удачи".
   - У нас где-то час, максимум полтора на всё про всё, - свободовец отложил ПДА.
   - Чего это ты так решил?
   - Борода забил стрелку на очистных, - и Тень многозначительно показал жестом в сторону.
   - Я знаю, где они, - парировал Вампир.
   - Ну да, ты ж местный.... Сколько до них?
   - Если кротчайшим путём, то за полчаса дойдёшь... - Вампир задумался. - Итого, сколько времени у нас есть - полчаса туда, полчаса обратно, и минут пятнадцать там до тех пор, пока они не поймут, что их кинули...
   - Час пятнадцать, - подытожил Тень.
   - Если эти, - Вампир кивнул в сторону "Шевченко", - предупредят, значит те побегут назад. Так что начинаем минут через двадцать и на всё про всё десять, максимум пятнадцать.... Проверяем снаряжение.
   Вампир отложил дробовик в сторону и взял свой "Калаш".
   - Пойду с автоматом, - и передёрнул затвор, - ...патронов много?
   Тень отложил винтовку:
   - С патронами туговато, но могу поделиться немного, - он вынул из кармана разгрузки полный рожок и протянул Вампиру.
   - И на этом спасибо...
   Проверив пистолет, Вампир надел шлем:
   - Ну, всё, я на исходную. Начинаю по дыму... - и, оставив лишнее снаряжение, пополз в сторону кормы "Шевченко".
  

**********

   Выждав двадцать минут с момента, как группа бойцов Жабы покинула старое судно, Тень нажал кнопку подрыва. Недалеко от носа корабля раздались пять тихих хлопков, и повалил густой и чёрный, как смола, дым. Лёгкий ветерок стал нагонять его на "Шевченко". Чёрное непроглядное покрывало постепенно стало затягивать корпус. Через тепловизор было видно, как охрана засуетилась: наёмник с центра побежал на нос, а кто был на корме - вскинул автомат и, целясь, осторожно стал выглядывать за борт, двое на капитанском мостике привстали и подошли к окну.
   Тень нажал на спусковой курок. Затвор глухо щёлкнул и винтовка подпрыгнула, упершись прикладом в плечо свободовца. Глушитель погасил звук, и сталкер увидел в тепловизоре, как красный контур охранника на корме вздрогнул и рухнул на палубу.
   - Первый пошёл..., - довольным голосом шептал свободовец.
   Стреляная гильза упала рядом со стрелком, и винтовка вновь была готова к стрельбе. Из капитанской рубки один охранник побежал на палубу. Тень снова нажал на спуск - и оставшийся в капитанской рубке охранник упал с прострелянной головой.
   - Второй пошёл..., - ещё более довольным голосом нашёптывал снайпер.
   Как только дым достиг кормы, Вампир включил тепловизор. Он закинул автомат за спину, в правую руку взял АПС, а в левую нож и что есть мочи побежал к входу у кормы. Красные силуэты у входа задёргались, и один из них выглянул наружу. В этот момент по его шее полоснул нож сталкера, и кровь фонтаном забилась из резаной раны. Охранник свалился на пол, отчаянно пытаясь заткнуть руками артерию. Вскинув пистолет, Вампир выстрелил в лицо второму наёмнику, который в этот момент включал тепловизор на своём шлеме - пуля со стальным сердечником с хрустом разбило стекло-забрало, заставив несчастного на мгновение замереть. Его голова дёрнулась назад, и тело, с треском и грохотом ломая ящики, упало на спину. Проход был чист.
   - Минус два, - сам себе считал Вампир.
   Услышав звук выстрела у кормового прохода, двое с палубы рванули вниз, а третий открыл беспорядочную стрельбу в сторону дымовых шашек. Тень поймал его в перекрестии прицела и очередной раз выстрелил - третья гильза, ещё дымя порохом, со звоном вылетела из винтовки. Охранник, выронив автомат, схватился за прострелянную шею и медленно упал на колени, а затем мешком свалился на палубу.
   - Третий за компанию, только зря шум поднял, - сетовал Тень.
   Один из бойцов у входа на носу вышел, держа автомат наготове, и стал медленно, оглядываясь, двигаться к носу корабля. Свободовец поймал его в прицел и выстрелил. Охранника отбросило, громко ударив головой в шлеме о борт корабля. Этот удар глухим эхом разнёсся по всему ржавому, наполненному дымом, судну.
   - Красота...! Как в тире... четвёртый пошёл... - радовался Тень, но тут же сосредоточился - никак не мог найти в прицеле второго наёмника на входе у носа корабля.
   Осмотрев судно и не заметив ни одного живого охранника, Тень бросил винтовку и схватил автомат.
   - Хреново, очень хреново, - говорил он сам себе и, поднявшись из-за укрытия в полный рост, побежал к "Шевченко".
   ...
   Вампир вертел головой по сторонам. Раздались быстрые шаги по лестнице - спускались двое. Один из них говорил по рации:
   - Все на базу, мы атакованы.... Повторяю, все на базу, мы атакованы...
   - Вас понял, - слышалось сквозь шипение, - возвращаемся...
   С момента как взорвались дымовые шашки, прошло не более двух минут. Жаба, услышав выстрелы, приоткрыл дверь каюты, но, увидев дым, тут же заперся изнутри и приготовил пистолет.
   Вампир слышал лязг отрывающейся двери, а потом звук задвигающегося засова. Ситуация осложнялась - двое спускались сверху, ещё один шёл по трюму. Вампир убрал пистолет и вскинул автомат. Медленно бесшумно ступая, он спрятался под лестницей между наваленными в кучу бочками, большими деревянными катушками, якорными цепями и прочим судовым хламом. Шаги сверху прекратились. Двое бойцов Жабы так же осторожно спускались, тщательно вглядываясь в трюм и прикрывая друг друга.
   Вампир увидел одного на лестнице и тут же дал очередь из автомата. Сухой треск выстрелов раскатами покатился по судну, отзываясь эхом в каждом уголке "Шевченко". Охранник безжизненно повис на перилах. Американская "М-4", выпав из его рук, с грохотом покатилась по железным ступенькам и упала на пол.
   Наёмник, шедший по трюму, заметил появившегося Вампира и пустил очередь. Пули над головой сталкера впивались в толстые, хоть и ржавые, железные листы, оставляя круглые зияющие дыры.
   - Бл***, бронебойные... - Вампир снова скрылся за кучей корабельного хлама.
   Едва он вновь попытался поднять голову, как ещё одна очередь оставила очередные дыры в листах железа. Наёмник, не сводя прицела, профессиональными движениями поменял магазин и взвёл автомат. Вампир высунул автомат и нажал на курок. Но тот успел среагировать и присел. Беспорядочно выпущенные пули заколотили по стенкам судна. Наёмник бесшумно продолжал движение.
   ...
   Свободовец, подбежав к входу у носа, быстрым движением осмотрелся - охранника на месте не было, а в трюме раздавались автоматные очереди. Судя по звуку, это было что-то американское...
   - Это не Вампир...
   Тень заглянул вовнутрь и увидел идущего наёмника, профессиональным движением меняющего на ходу магазин. Вампира нигде не было видно.... Но в куче хлама показалось тёплое пятно.
   - Беззубый, - мелькнула мысль в голове у свободовца.
   И эта же самая мысль заставил его упасть в низ на холодный железный пол. Раздалась ещё одна очередь, на этот раз стрелял "Калаш". Беспорядочные пули заколотили по корпусу, рикошетя от стен и впиваясь в прогнившие места...
   - А вот это уже Вампир...
   Тень поднялся и побежал на наёмника. Благодаря мягкой прорезиненной подошве, бежал он практически не слышно, на ходу выхватывая нож. Тень вложил всю силу в этот один удар, целясь в незащищенное место между бронежилетом и шлемом. Шестнадцатисантиметровое лезвие, раздробив позвонок, полностью вошло в шею и, пробив кадык, вышло наружу. Наёмник даже ничего не успел понять и, как мешок, свалился на пол.
   Вампир высунулся из-за укрытия и увидел свободовца, склонившегося над телом и вынимающего нож из его шеи. Вампир, дабы обозначить себя, поднял руку. Тень помахал в ответ. Вампир указательным пальцем показал наверх, а потом разжал пальцы и сжал их обратно в кулак, мол "там ещё один, брать живым". Свободовец понимающе кивнул.
   Дым начал рассеиваться и сверху раздалась автоматная очередь, заставившая Вампира снова спрятаться в укрытии. А Тень, тем временем, скользнул под железный стол, стоявший посреди трюма. Видимо, он здесь был как раз по назначению - возле стола стояли стулья, на столе - пустые бутылки, алюминиевые кружки и посуда, составленная в стопку. Ветер окончательно выгонял дым из корабля. Тень видел, как на присядках по лестнице спускался ещё один, не сводя с прицела укрытие Вампира. Свободовец снял шлем, чтоб тот не мешал.
   Наёмник спустился и уже двигался к Вампиру, как Тень вылез из-под стола и настиг его быстрыми шагами. Схватив левой рукой за низ шлема, он резко поднял его вверх, а к обнажившейся шее приставил окровавленный нож.
   - Тихо будь, а то прирежу... - тихо сказал на ухо пленному.
   Тот утвердительно, как мог, покачал головой.
   - Автомат на пол, только тихо.... - продолжил сталкер.
   Охранник, взяв свою M-4 за приклад, опустил дуло вниз и положил автомат у ног. Вампир, увидев, что тот безоружен, вышел из укрытия. Подойдя к обезвреженному наёмнику, он снял с того шлем. Зелёные испуганные глаза не моргая смотрели на Вампира.
   - Где Жаба? - еле слышно спросил Вампир.
   Охранник взглядом показал на каютный коридор.
   - Жить хочешь? - это был скорее риторический вопрос.
   Тот отчаянно замахал головой в знак согласия.
   - Тогда пошли, постучишь ему в дверь скажешь, что уложил нападавших... Понял? Если будешь умницей - будешь жить дальше.
   Наёмник обречённо вздохнул, но всё же согласился. Вампир поднял брошенный автомат и дал несколько коротких очередей.
   - Это ты меня убил, скажешь ему, что нашёл у меня артефакт, "бусы"... - сказал он уже успевшему испугаться пленнику, - а теперь пошли...
   Так они и поднимались втроём: Вампир впереди, за ним наёмник с зажатым ртом и приставленным к горлу ножом свободовца.
   Дойдя до каюты, где заперся Жаба, Вампир кивнул свободовцу, - тот отпустил рот охраннику, но нож от горла не убрал. Вампир, перехватив автомат, постучал в дверь.
   - Кто? - из каюты раздался хриплый голос Жабы.
   Пленник испугано водил глазами то на дверь, то на Вампира, всё никак не начиная говорить. Тогда Тень слегка скользнул ножом, оставив маленькую царапину на горле. Охранник сморщился от боли, но всё же ответил.
   - Это я, Турок.... Там... эта, уложили нападавших... всех...
   - А где Варяг?
   - Убили его, я один остался...
   - Остальных предупредили? - голос Жабы заметно задёргался...
   - Да.... И, это, артефакт у одного я нашёл, э-э-э... - Турок замолчал...
   - Бусы, - на ухо прошептал Тень.
   - Бусы! - громко добавил Турок.
   - Бусы, говоришь, - за дверью каюты послышались приближающиеся шаги.
   Послышался звук отодвигающегося засова. Тень с Турком отступили на шаг назад, а Вампир встал перед дверью. Как только дверь чуть приоткрылась, Вампир со всей силы ударил по ней ногой. Дверь распахнулась и из каюты донёсся грохот падающего тела, смешавшийся с потоком мата. Вампир вошёл. Жаба, корчась от боли, валялся на полу. Вампир снял шлем и положил его на массивный стол. Увидев Вампира, глаза Жабы моментально округлились от увиденного, но он тут же взял себя в руки.
   - Вот как ты заказы приносишь, - кряхтя и держась за затылок, Жаба вставал с пола.
   - Заказ, говоришь, - и Вампир выстрелил из автомата.
   Пуля вгрызлась в пол прямо у ног Жабы - тот едва не подпрыгнул от неожиданности.
   - Это ты меня заказал бандитам?! - и Вампир жестом показал Жабе, чтоб тот сел на свой стул.
   Жаба вальяжно, будто и не находился под дулом автомата, поднялся с пола, сел на своё кресло. Вампир быстро достал АПС и убрал автомат за спину.
   - Гони моё бабло, - приказал Вампир.
   - Какие деньги?! - Жаба привольно откинулся на спинке своего кожаного кресла.
   Раздался выстрел и Жаба, простонав, схватился за ухо. Тут в каюту вошли Тень с охранником, который всё так же и был в обездвиженном состоянии и с ножом у горла, только свободовец, отпустив ему рот, скрутил за спиной руку.
   - Подонок, сын шакала, внук верблюда - стиснув зубы и злобно блистая глазами, процедил Жаба Турку.
   - Я не виноват, они заставили, они убьют... - начал оправдываться Турок, глядя на своего босса.
   - Заткнись, я тебя сам убью, лично задушу, а потом вырву твой гнилой язык и засуну его в твою поганую жопу...
   Вампир выстрелил над головой у Жабы:
   - Заткнулись оба, а ты, - он вновь нацелил пистолет в голову Жабе, - го-ни мо-ё баб-ло и быстро!
   Жаба встал и подошёл к массивному сейфу. Несколько быстрых щелчков и послышался звук открывающейся сейфовой дверцы. Вынув оттуда пачку денег, Жаба захлопнул сейф, сел в кресло и положил эту пачку на стол.
   - А теперь давай мой артефакт, - внезапно перешёл в контратаку Жаба.
   - Какой артефакт? - Вампир сделал вид, что не понял.
   - Деньги ты получил, гони мои "бусы"...
   Его прервал раздавшийся выстрел... Пуля, выпущенная с АПС-а, попала точно в лоб Жабе. Его голова запрокинулась назад, и из дырки потекла струйка крови. Вампир взял пачку "сотенных" и положил её в карман.
   - А артефакт я оставлю себе в качестве компенсации морального ущерба, - ответил он уже мёртвому Жабе.
   Вампир пошарил по карманам кожаного плаща Жабы и вынул оттуда ПДА.
   - А вот это точно пригодится...
   Вампир был доволен и повернулся к свободовцу:
   - Отпусти его... - и показал на охранника.
   Турок явно повеселел. В его глазах уже читался не дикий ужас и страх неминуемой смерти, а уже толика благодарности за сдержанное Вампиром слово. Тень убрал нож и толкнул в спину Турка. Наёмник едва удержался на ногах и, таким образом пройдя пару шагов, остановился и развернулся. Свободовец только сейчас разглядел его лицо - ведь всё это время наблюдал либо его затылок, либо с боку. Наёмник, смотря на своего пленителя, снова изрядно испугался.
   - Ты??? - Тень достал пистолет и выстрелил в Турка.
   Турка отбросило назад к сейфу, и он, ударившись о него, стал медленно сползать в низ, оставляя на железной стенке кровавый след.
   - Ты чего??? Я ему жизнь обещал!!! - Вампир заорал на свободовца.
   Тот невозмутимо спрятал пистолет:
   - Этот хмырь крысятничал на "Скадовске", прикидываясь обычным сталкером.
   - Ладно, - Вампир махнул рукой после секундной паузы, - всё в норме...
   Сталкеры замолчали.... Окинув взглядом каюту и забрав со стола своей шлем, Вампир положил руку на плечо свободовцу:
   - Пошли отсюда.... Сейчас остальные прибегут, и тогда мы уж не отстреляемся...
   Молча вышли. Поле боя представляло собой жуткое зрелище: на перилах висел наёмник - на его спине зияло шесть отверстий от автоматных пуль. Из рваных ран сочилась кровь, которая, стекая по пальцам безжизненно болтающихся рук, капала на пол в уже образовавшуюся небольшую лужицу среди грязи и пыли старого судна. Не проронив ни слова, друзья спустились по лестнице. Тень поднял свой шлем и подошёл к так ничего и не понявшему охраннику, которому засадил нож в шею, и молча смотрел на него. Кровь уже практически перестала сочиться из раны, и тело лежало в огромной красной каше из крови и грязи.
   - Ты чего? - спросил Вампир.
   - Я сейчас, - Тень присел и вытер нож о штанину трупа, - всё, пошли, - он встал и спрятал свой "Взмах" в чехол.
   Вскинув автоматы, друзья поспешили покинуть побоище. За бортом ещё пахло серой и жжёной резиной - воняли потухшие дымовые шашки. Добежав до своей "лёжки" они снова легли, спрятавшись за кустами.
   - Сколько? - Вампир бросил взгляд на свободовца.
   Тот лежал, безразлично смотря в небо.
   - Трое на верху, двое внизу, один в каюте... - таким же безразличным тоном, что и взгляд, ответил Тень.
   - Да, блин, не трупов, а времени сколько ушло?
   - А, времени, - свободовец взглянул на ПДА, - с момента подрыва дымовушек прошло ровно двадцать одна минута, как ушла группа - сорок одна...
   - Так, двадцать одна.... - Вампир зашлёпал губами, - минут пять я торчал в корыте, потом по рации вызвали остальных. Итого шестнадцать минут.
   Вампир поднялся и стал надевать рюкзак.
   - Пора сваливать отсюда.
   Тень тоже встал и надёл рюкзак. Винтовку - за спину, автомат - на шею... Вампир пристегнул автомат к рюкзаку, а дробовик взял в руки. Осмотрев укрытие, он поднял стреляные гильзы и спрятал в кармане штанов.
   - Незачем улики оставлять.... Ну что, двинулись?
   Свободовец одобрительно кивнул.

Глава III.

Эхо холодной войны.

**********

  
   Багрово-алый диск солнца постепенно скатывался за горизонт и сумерки серым покрывалом медленно, но верно, укутывали Зону. Наступало самое опасное время - тёмнота. С закатом из всех щелей начинали выползать самые разные и жуткие твари, и простому сталкеру лучше это время пережидать в укрытии. Даже "дневные" мутанты становились куда более опаснее и агрессивнее, нежели при свете солнца. Ночная Зона начинала наполняться своими звуками, по сравнению с которыми "голос джунглей" со всеми его обезьянами, попугаями и прочей орущей живностью - кажется просто молчанием. Но самым страшным в Зоне была гробовая тишина, наступавшая перед выбросом.
   Сейчас не было тишины, что в какой-то мере успокаивало двух быстро идущих сталкеров. Они шли по проломленной кабаном тропинке, едва не переходя на бег. Лягушачий хор в самом разгаре, изредка прерываемый неведомо откуда берущемуся звуком, больше похожим на гудок паровоза, закопанного где-то глубоко под землёй. Сколько учёные не выясняли природу этого явления, но так и не смогли понять. Причём этот звук доносился из-под земли только перед самым закатом. Да мало ли в Зоне того, чего не могут объяснить учёные. Вот, к примеру, мутанты. Откуда они появляются? Если это ещё со времён Больших Катастроф, то их давно уже не должно было остаться - перестреляли бы всех. А тут после каждого выброса новая волна мутантов просто захлёстывает Зону. Много версий ходит, но что, как и почему - точно не знает ни кто.
   Тел двух новичков, на которых напал кабан, на тропе уже не было, но в камышах была явная проломка, по которой кто-то тащил несчастных. И где-то там, в глубине местной растительности, раздавалось дружное чавканье...
   Груз давал о себе знать, и друзья остановились передохнуть.
   - Вот здесь, - Вампир провёл рукой вокруг, - днём кабан двух новичков завалил, и сейчас, слышишь? - он притих...
   - Вроде чавкает кто-то, - ответил свободовец.
   - Ага, утащили их и жрут...
   Тень пошарил ногой ломаный камыш и наткнулся на пистолет. Свободовец поднял его и повертел в руках. Оказался старенький ПМ.
   - Этим, что ли, от кабана отстреливались? - и вопросительно покосился на Вампира.
   - Я не видел, - ответил тот, - но пистолетные выстрелы слышал. Фиг его знает, может и с него.... Хочешь? - возьми, продашь кому-нибудь.
   Тень покрутил пистолет в руках, передёрнул затвор и забросил его в кусты.
   - Что, паршивый? - спросил Вампир.
   - Да за него и бутылки не дадут... - поправил рюкзак, - передохнули? Значит пойдём.... А то темноту не люблю...
   Вампир уже тронулся, но тут его нога наткнулась на что-то твёрдое. Вампир остановился и стал аккуратно раздвигать примятые камыши. Под ногами лежала граната.
   - Стой! - и он махнул рукой.
   Тень опасливо замер.
   - Что там у тебя?
   - Граната, - Вампир аккуратно поднял с земли смертоносный кусок железа, - может эти её и обронили...
   - Ну-ка, дай её мне, - и протянул руку.
   Вампир уже хотел спрятать гранату.
   - Зачем? Хорошая вещичка, пригодится...
   - Давай, давай, за нами сейчас по следу пойдут, - глянул свободовец в сторону "Шевченко".
   Вампир понимающе кивнул и отдал гранату. Тень вытащил из кармана на рукаве моток лески и, отмотав пару метров, отрезал. Затем привязал один конец к чеке и стал прилаживать гранату около тропинки. Закрепив её сучьями, он аккуратно, но в натяжку, привязал другой конец лески к толстому камышу на противоположной стороне.
   - Вот теперь сюрприз будет, если кто захочет за нами пойти... - сказал свободовец, поднимаясь с колена.
   - Тоже вариант, - почесал затылок Вампир, - ... а если кто другой нарвётся на твой сюрприз?
   Тень просто пожал плечами:
   - Что уж поделать, жизнь - она такая штука вредная.... А здесь, - он поднял глаза в темнеющее небо, - ещё и опасная...
  

**********

  
   Как и обещал Борода, в охране "Скадовска" были его люди, которые без проблем и лишних вопросов пропустили двоих на корабль. Едва они успели подняться на мостик, как в темноте со стороны тропы, по которой они пришли сюда, сначала ярко взмыл в воздух столб огня, а потом, через пару секунд, послышался звук взрыва. Трое суровых бойцов в полной боевой экипировке, встретившие их на палубе корабля, тут же встали наизготовку, ожидая нападения.
   Тень и Вампир отрешённо взглянули в сторону взрыва.
   - Интересно, кто попался? - Вампир поправил оружие.
   - Судя по времени, - свободовец взглянул в ПДА, - это вполне могли быть наши гости... Ладно, - он спросил у старшего из охраны, - куда идти-то?
   Но тут послышались звуки тяжёлых шагов, поднимающихся по узкой железной лестнице. Это был сам Борода. Судя по выражению его лица, он был вполне доволен сложившейся ситуацией. Выходить на палубу не стал, просто позвал вниз.
   - Идите за мной! - сказал он своим басом.
   Сталкеры спустились на этаж ниже - там, в коридоре, стоял Борода.
   - Сейчас я отведу вас в каюту, - он развернулся, - если что, то два десятка человек подтвердят, что вы спали в ней уже вторые сутки, практически не выходя.
   - Ага, - процедил Вампир, - забухали...
   - Ну, это я вам могу устроить, - бармен остановился и посмотрел на свободовца, - а тебе я пиво обещал... - потом покосился на вопросительное лицо Вампира, - ладно, вам обоим.
   Борода спустился по боковой лестнице, на которой не было ни единой лампы. Сталкеры, чертыхаясь, протискивались вслед за ним - очень мешало оружие и снаряжение.
   - Ничего, - сказал Борода, слыша скрежет автоматов о борт судна, - сейчас разложитесь ...
   Бармен остановился у одной из кают. Старая дверь была аккуратно подкрашена и не создавала никакого впечатления запустения. Наоборот, каютный коридор уводил от мысли, что это заброшенное судно посреди радио- и аномально- активной Зоны. Борода легко открыл дверь, которая даже и не скрипнула:
   - Хоть и не круизный лайнер, но всё ж лучше ваших сталкерских землянок и развалин.
   Каюта была тесной, но вполне удобной. Кое-где были видны изменения, внесённые под местные особенности - дополнительные железные листы, наклёпанные или приваренные на борт, проклеенный толстым полиэтиленом иллюминатор, расширенный столик, за которым удобно сидеть вдвоём и пара стальных ящиков для вещей, прикрученных к потолку.
   Две кровати, больше похожих на полки в купе поезда, хоть и лишились своей псевдо-кожаной обивки, но были аккуратно накрыты полосатыми матрацами, поверх которых лежали зелёные армейские войлочные одеяла. Но и такое "лежбище" усталым сталкерам казалось просто райским уголком в бесконечно угрюмой и жестокой Зоне. Приставив оружие в угол к стене, они сразу же начали снимать рюкзаки.
   - Располагайтесь, - сказал Борода, - я скоро буду...
   - А стюардессы в этом раю тоже есть? - с ухмылкой спросил Тень.
   - Может тебе ещё и стриптизёршу привести? - фыркнул бармен и захлопнул дверь.
   Тень сунул рюкзак в верхний ящик, сняв берцы, и растянувшись на кровати, мечтательно добавил в никуда.
   - А что? Можно и стриптизёршу!
   Вампир сел на кровать и поставил рюкзак рядом с собой.
   - Молчал бы лучше про баб, и так уже два года здесь торчим... - выдавил он, угрюмо перебирая содержимое.
   - Вот ты противный, - Тень лёг набок, лицом к Вампиру, - да ещё и сердитый в довесок.
   Вампир ничего не ответил, даже сделал вид, что ничего не слышал.
   - Что у тебя там хорошего? - полюбопытствовал свободовец.
   Вампир достал контейнер с "бусами".
   - Вот что, - и протянул его другу.
   - Ого! - тот аж сел, и, взяв контейнер в руки, стал любоваться - классная штука... Где взял?
   - Как где? В аномалии, где ж ещё! - пробурчал себе под нос Вампир.
   - Да я не про "бусы", а про контейнер...! - Тень постучал пальцем по синей крышке.
   - А, ты про него... - Вампир хитро улыбнулся, - добрые люди поносить дали...
   - Пять баксов! - не отрывая глаз от артефакта и контейнера сказал свободовец.
   - За что???!!
   - За авторские права, это мои слова, а не твои...
   - Ой, заладил, блин... - Вампир стал расшнуровывать берцы, - в стакан налью...
   - Ну, хоть так, - Тень отвлёкся от контейнера, - всё равно с тебя пять баксов дождаться, как с козла молока надоить...
   Вампир потянулся и повалился на кровать. Тень поставил "бусы" на стол и сделал тоже самое - устроился поудобнее и расслабился. В желудке тоскливо заурчало.
   - Ну, вот, блин, - он положил руку на живот, - теперь жрать охота.
   С соседней кровати раздался одобрительный голос.
   - Ага, пора бы и пожевать что-нибудь, - Вампир с кряхтением сел, - у тебя что есть?
   - У меня?.... - свободовец задумался, - у меня есть...
   Но его прервали шаги за дверью, которые остановились возле их каюты. Судя по скорости и звуку это был не Борода - тот ходил медленно и тяжело, а эти шаги были куда более быстрыми и лёгкими. Дверь потихоньку начала открываться. Реакция была одновременной и молниеносной - и уже были нацелены два пистолета, готовых выстрелить в любую секунду.
   Дверь открылась. За ней с подносом в руках стоял молодой парень - невысокий такой, в синем свитере, в потёртых джинсах и старых замасленных кедах. Увидев наставленные на него пистолеты, парень не на шутку испугался, побледнел и едва не выронил из рук поднос, на котором стояли две тарелки с чем-то, судя по поднимающемуся пару, горячим.
   - Я...Я... это... - парень начал заикаться, испуганно переводя глаза то на сталкеров, то на пистолеты, - от б.. б... Бороды, он вот, - и протянул поднос вперёд, - поесть вам прислал.
   Сталкеры спрятали оружие.
   - Заходи, гостем будешь, - Вампир жестом показал парню, мол "проходи".
   Паренёк осторожно вошёл, тихонько поставил поднос на стол и быстро попытался ретироваться.
   - Ты вообще кто такой? - остановил его свободовец.
   - Я? - тот остановился и задумался.
   - Ну не я же!
   - Я помощником у Бороды работаю тут, - и парень показал пальцем вниз.
   - А звать тебя как?
   - Васи... Казачком кличут...
   - Молодец, Казачок, атаманом будешь!
   Парень смущённо улыбнулся и быстро вышел из каюты, аккуратно прикрыв дверь.
   - Казачок Василий, - Тень улыбнулся и сел поближе к столу.
   - Блин, как в сказке, - Вампир потирал руки, - стоило о еде подумать и вот, пожалуйте, принесли.
   На тарелках, маня ароматом, лежали большие порции жаренной с салом картошки. Ещё на подносе стояла банка тушёнки и несколько кусков чёрного хлеба. Вампир поставил перед собой тарелку с картошкой и жадно втянул аромат.
   - М-м-м-м, да... - расплылся он в улыбке, - вот это еда!
   Тень уже жевал кусок чёрного хлеба.
   - Ага, шаш бы ешо пыфка бы... - с набитым ртом не особо получалось говорить.
   - ... холодненького, да с селёдочкой.... - размечтался Вампир.
   Не успел он договорить, как дверь каюты отрылась, и вошёл Борода с двумя пятилитровыми баклажками в руках. Сталкеры уставились на бармена. Тень через силу проглотил недожёванный кусок хлеба, а у Вампира от удивления открылся рот. Молчаливая пауза длилась не долго - свободовец посмотрел на Вампира и захихикал. Борода стоял с недоумевающим лицом, глядя то на одного, то на второго.
   - Вы что это тут ржёте, как кони Пржевальского...? - бармен поставил баклажки на пол, - я вам пива принёс, а вы ещё и Казачка моего пугаете...
   Борода достал из-под кровати складной стул и устроился у стола. Вампир, прекратив смеяться.
   - Да я только о еде заговорил, как тут твой Казачок является с подносом в руках, потом о пиве вспомнили, и тут ты - Вампир показал на баклажки, - с пивом...
   - Ну, вы моё желание исполнили, я ваши... - бармен стал поглаживать свою бороду и его взгляд остановился на контейнере с артефактом.
   Вампир заметил это и, жуя кусок жареного сала, кивнул.
   - Это тебе... - Вампир проглотил сало, - нужен?
   - А то ты не знаешь, - Борода взял в руки баклажку и отвернул крышку.
   Раздалось почти забытое "пш-ш-ш", белая пена ручьём потекла по бутылке и густыми каплями стала капать на пол.
   - Стаканы давайте...
   Сталкерские кружки очень быстро оказались на столе, Борода достал из кармана свою.
  

**********

   Не прошло и получаса, как тарелки были пустыми, а во второй пятилитровой баклажке оставалось меньше половины. Довольные жизнью Вампир и свободовец уже "отвалились" от стола и, опёршись спинами о стены, неспешно потягивали пиво.
   - Ну что, - бармен вытер свою бороду платком, - теперь о деле?
   - Можно и о деле, - сказал Вампир.
   - Ага, на полный желудок - и жить хочется! - добавил Тень.
   - Сколько хочешь? - Борода покосился на артефакт.
   - Жаба мне двенадцать обещал, - Вампир сделал большой глоток и поставил пустую кружку на стол, - тебе за червонец отдам.. Идёт?
   Борода многозначительно погладил свою густую роскошную растительность и, поставив свою кружку, густым басом произнёс.
   - Идёт, забираю прямо сейчас... - и потянулся за контейнером.
   - Только без контейнера, - добавил Вампир, - мне он самому нравится.... - Вампир вынул из кармана ПДА Жабы, - я лучше тебе вот что дам...
   - Чей? - заинтересованно спросил Борода.
   - Жабы, - и Вампир положил ПДА перед барменом.
   - Да ты что?! - Борода взял ПДА.
   - Ага, его самого, - Тень сделал небольшой глоток, - там может быть много чего полезного.
   - Что верно, то верно, давно хотел взглянуть на делишки этого скряги, - бармен спрятал ПДА, - вот за такой подарок будет отдельное спасибо.
   - Ну, спасибо на хлеб не намажешь, а услугу можешь оказать, - и показал глазами жестом, мол "разливай".
   Бармен налил до краёв. Свободовец быстро допил свою и поставил рядом.
   - Про меня не забудьте...
   И его кружка тоже стала полной.
   - Так что за услугу? - Борода как-то напрягся.
   - Разузнать кое-что...
   - А поконкретнее?
   - Нашёл я позавчера лаборанта, - Вампир отхлебнул, - поляком оказался, тушканы загрызли...
   - Ну...?
   - Снял копию с его ПДА, так там есть файлики, в папке "работа" лежали...
   - И что в них?
   - Сам бы хотел знать, по-польски всё.... Перевести бы...
   - По-польски, говоришь... - бармен вновь стал поглаживать свою бороду, - найду тебе переводчика.... Это всё?
   - Автомат достанешь? - спросил Вампир.
   - А какой тебя интересует?
   - "Калаш" сто третий, под семь шестьдесят два...
   Борода ухмыльнулся.
   - А ты не дурак... Далеко не дурак.... Такой ствол достать не легко, но постараюсь подсобить.
   Борода допил пиво.
   - Скинь мне свои файлы, - попросил он Вампира.
   Вампир достал свой ПДА и отправил их Бороде.
   - Лови, - сказал он, нажав кнопку "передать".
   ПДА бармена известил о приёме. Он мельком взглянул на них.
   - Ладно, отдыхайте, а я пойду заниматься делами, - бармен встал со стула и, сложив его, убрал обратно под кровать.
   - Погоди, - сказал Тень, - последний вопрос...
   - Какой?
   - Где места не столь отдаленные?
   - Б-р-р-р, это какие...? - удивился Борода.
   - Ну, комната с фаянсовым другом...
   - А-а-а, сортир? - улыбнулся бармен.
   - Он самый...
   - Спускаетесь вниз, там рядом со стойкой есть дверь в бывшую кладовку... - Борода уже приоткрыл дверь, - в баню хотите?
   - Ещё спрашиваешь! - хором ответили сталкеры.
   - Могу завтра организовать, ближе к обеду...
   - Было б замечательно, - Вампир расплылся в счастливой улыбке.
   - Попариться - это есть очень хорошо! - добавил свободовец.
   - Тогда я дам знать завтра... Отдыхайте.
   Пожав руки, бармен вышел.
   - Слушай, - Тень ещё отхлебнул, - а мне здесь начинает нравиться...
   - Ну, так бросай свою "Свободу" и давай со мной в напарники, здесь останешься.
   - Мы и так здесь все останемся, - мрачно сказал свободовец.
   - В смысле...? - удивился Вампир.
   - В прямом... - собеседник резко помрачнел. - Вот скажи мне, ты хочешь назад, на "большую землю"?
   - А ты то сам как, хочешь или нет?
   - Я? - взгляд его упёрся в пол, - я не попаду туда.... Ни кто: ни ты, ни я - из Зоны не вернёмся. Мы сами и есть Зона.
   - У-у-у, - Вампир засмеялся, - кому-то больше не наливать...
   - Чего ржешь, как бомбейский лось? - свободовец злобно взглянул на товарища, - Вот скажи, что ты умеешь в этой жизни? Что осталось в тебе от прошлого?
   - Я? Что я умею? - Вампир опять засмеялся, но тут же задумался.
   - Вот именно! - Тень сел и опёрся локтями о колени, - ты умеешь: стрелять, - он вытянул руку и начал загибать пальцы, - убивать, хабар искать, аномалии обходить, от выброса прятаться.... Мы все: ты, я, Борода, Шмуль, Скелет, Копатыч - мы все и есть Зона. Мы здесь навсегда, до конца дней. Вот взять "Свободу" - чему меня там учили? Свободе? Нет, брат, ошибаешься. Меня учили убивать, меня учили стрелять, меня учили быть зверем.... Или ты что, думаешь, раз одиночка, то человеком остался? Да вспомни хотя бы то, что было сегодня?! Мы с тобой десяток положили, а теперь сидим спокойненько, пиво хлещем, планы на будущее строим. Здесь война, самая натуральная война, что мы там, - он показал куда-то в сторону, - за кордоном делать сможем, куда подадимся? В лучшем случае в армию, и нас опять пошлют сюда, только уже по другую сторону на кордоне таких же, рвущихся в Зону, отстреливать. В худшем - в наёмники пойдём, опять на войну, стрелять, убивать, резать.... Здесь война нас самих собой, жизнь на уровне рефлексов - самых примитивных, поэтому самых сильных рефлексов. У кого рефлексы лучше - тот и выживает.... Ведь ты даже спишь с пистолетом под подушкой или с автоматом в обнимку.
   Тень замолчал. Вампир посмотрел на свободовца. Пустые, некогда голубые глаза теперь же были бледно-серые, с едва различимой радужной оболочкой. Дрожащие руки судорожно сжимали кружку. Говорить что-то сейчас было абсолютно бессмысленно - нервы на пределе, усталость плюс спиртное сделали для свободовца своё дело. Самым лучшим для него сейчас было просто отдохнуть, просто выспаться....
   - Ладно, - Вампир протянул свою тару с пивом, - давай допьём, и спать ложиться. Сегодня тяжёлый день.... Будем жить...
  

**********

   Стук в дверь разбудил сталкеров. Спали они как убитые - глубоко и без сна. Просто отключились, словно провалились в чёрный омут. Едва открыв глаза, они похватались за пистолеты. Дверь открылась, и вошёл Борода.
   - Уберите стволы, здесь безопасная зона.
   Сталкеры спрятали оружие и, потирая глаза и широко зевая, нехотя поднялись с кроватей.
   - Пора вставать, скоро уж обед, а вы всё ещё валяетесь, - бармен стал поглаживать свою Бороду.
   - Утро добрым не бывает, - Вампир сладко зевнул, - вижу у тебя хорошие новости?
   - Можно и так сказать... Баня готова, так что как только захотите - милости прошу. Заодно и шмотьё своё постираете, а то уж воняет больно...- Борода недовольно помахал ладонью перед носом. - Вот ключ от двери, закроете.
   - Серьёзно воняет? - Тень принюхался.
   - Не знаю, - Вампир стал натягивать берцы, - мне ничего не воняет.... Ладно, пошли - перекусим.
   - Пара медных проводов не помешала бы, - свободовец тоже обувался.
   ...
   В общем баре как всегда толпилось много народу всех мастей. Борода стоял за стойкой и тщательно протирал вафельным полотенцем стаканы. Увидев спустившихся сталкеров, тот кивком головы показал на пустой столик в углу. Пробравшись сквозь толпу, они уселись за металлический стол, намертво прикрученный к полу. Такие же железные табуретки были зафиксированы аналогичным способом.
   - Слушай, а здесь всегда так многолюдно? - оглядывался по сторонам Тень.
   - Всегда, - Вампир попытался подвинуться к столу, но ничего не вышло.
   Сквозь толпу уже, скользя ужом между другими искателями приключений Зоны, пробирался Казачок с подносом в руках.
   - О, вчерашний знакомый, - сказал Вампир, когда паренёк всё же добрался до них.
   Казачок еле заметно улыбнулся и, стараясь не поднимать глаз, стал выставлять на стол тарелки с макаронами по-флотски. Затем положил пачку сигарет и поставил пепельницу.
   - Ты не серчай, что напугали вчера, - Вампир вытащил сигарету и прикурил, - здесь иначе нельзя.
   - Я не обижаюсь... - еле слышно сказал парнишка и поспешил назад к Бороде.
   Свободовец тоже прикурил.
   - Да уж, голова болит, да во рту сушняк, - сказал он, поглядывая на тарелку с макаронами.
   - Ещё бы, - съехидничал Вампир, - вчера нажрался, и начал философствовать... А ты, я так погляжу, совсем не изменился....
   - Да ну тебя, не изменился, я вчера был абсолютно трезвым и всё прекрасно помню, - обиделся было свободовец.
   Молча докурив, они принялись за еду. Макароны были на редкость вкусные и свежие. Много раз то Вампир, то Тень замечал жадные завистливые взгляды со стороны. Ещё бы, никто из находящихся в баре не удостаивался персонального обслуживания и бронирования столика. Ещё с самого утра Борода запретил кому-либо занимать этот столик в углу без объяснения причин. А тут спускаются двое, в принципе ничем не примечательных, садятся за этот столик, и моментом Казачок начинает их обслуживать.
   Завистливых взглядов стало больше, когда Казачок второй раз поспешил с подносом за этот крайний столик, теперь уже неся две больших кружки кофе. Поставив напиток пред ними, Казачок добавил.
   - Борода хочет с вами поговорить.
   - А о чём? - Тень взял кофе и, смакуя, вдохнул запах.
   - Не знаю, не сказал, - и Казачок вновь скрылся в толпе.
   Свободовец от удовольствия закрыл глаза, внюхиваясь в этот чудный аромат, которые не способен был перебить даже густая плотная пелена табака и нестерпимый перегар спиртного в баре.
   - Волшебно... - прошептал он сам себе, - хоть почувствую себя человеком.
   - А что, у вас в "Свободе" кофе нет? - перебил наслаждение Вампир.
   - Есть то есть, но растворимая бурда - это не кофе, а так, кофейный напиток. Зато это, - и он сделал маленький глоток, - это есть вещь!
   - Хорошо, давай допьём и к Бороде, - Вампир закурил ещё одну сигарету и, насколько было возможно, откинулся на неудобном железном стуле.
   Сталкеры ещё растягивали удовольствие, как Вампир встретил взгляд бармена. Его коричневые глаза пронзительно впивались и, встретив встречный взгляд Вампира, Борода жестом позвал, мол "заходите, разговор есть". Оставив кружки на столе, сталкеры подошли к стойке. Борода всё натирал очередные стаканы.
   - Есть хорошие новости, - он посмотрел сквозь стакан на свет, дыхнул на стенку и опять начал натирать его вафельным полотенцем, - а есть не очень...
   - Обо всём по порядку - лучше всего будет.
   - Вам с какой начать - с очень хорошей, просто хорошей, или с не очень хорошей? Есть ещё и очень нехорошая...
   - Давай с очень хорошей, пока настроение не испортилось, - Вампир стал теряться в догадках.
   - А лучше с очень нехорошей, - встрял в разговор Тень.
   - Хорошо, - бармен посмотрел на свободовца, - начну с очень нехорошей новости. Общий канал в ПДА включали?
   - Не-а, - хором ответили оба, - уж второй день как выключен.
   - За головы тех, кто вчера разгромил Жабу, - бармен притих и несколько раз провёл глазами туда-сюда по посетителям, - назначили хорошую награду. По "общаку" некто Вороной кинул сто сорок тысяч.
   Друзья переглянулись. Тут к стойке подошёл изрядно пьяный и заплетающимся голосом заказал водки и шпрот к ней. Борода поставил перед ним бутылку и достал из ящика на полу банку консервы. Пьяный сталкер взял бутылку и хотел уходить, но, посмотрев на Вампира, многозначительно добавил:
   - А-а-а ты что... не с-с-слышал? Вчера с-с-самого ж-ж-Жабу завалили! О как... - и, похлопав Вампира по плечу, добавил, - бывай...
   - Так кто его завалил? - переспросил пьяного Вампир.
   Пьяный только пожал плечами и уставился на свободовца:
   - Ты з-з-знаешь?
   Но Тень не обращал никакого внимания - он включил на ПДА общий канал и внимательно пролистывал сообщения со вчерашнего вечера. Не дождавшись ответа, пьяный сталкер шатающейся походкой побрёл в свой уголок, где его уже заждались такие же страждущие.
   - А кто завалил, известно? - на этот раз вопрос Вампир адресовался Бороде.
   - Нет, наёмники разыскивают группу спецназа, напавшую на "Шевченко", - ответил за бармена свободовец.
   - Раз ищут группу спецназа, то и пусть её ищут... - добавил Борода, - дальше новости говорить вам?
   - Теперь, чур, очень хорошую...
   - Баня готова, можете идти мыться - когда захотите...
   - О! Вот это действительно - очень хорошая новость! - Вампир начал оглядываться в поисках заветной двери в баню.
   - Ну что, - Тень отложил ПДА, - сначала в баню, а потом все остальные новости?
   - Давай так... - потом посмотрел на Бороду, - ты не против?
   - Дело ваше, - бармен пожал плечами, - я никуда не тороплюсь, я уже давно причалил...
   ....
   Баня на "Скадовске" была в бывшем машинном отделении. Даже "баня" - это громко сказано, старая каптёрка, в которой стояла печка-буржуйка с ящиком камней и с торчащей за борт трубой. Предбанником служила сколоченная из досок пристройка у входа в каптёрку с кучей старых тряпок - чтоб ноги на железном полу не мёрзли. Сталкеры сняли с себя всё и аккуратно сложили на лавочку. Вампир почесал шрамы на правой ноге.
   - Это у тебя что? - спросил Тень, указывая на них.
   - Собака подрала в прошлом году, - и увидев на спине свободовца два шва, - а у тебя это что?
   Тень попытался заглянуть на спину, но ничего не получилось.
   - Где? Что?
   - У тебя на спине что за шрамы?
   - А, это! - Тень махнул рукой, - да так, тоже мутанты, только двуногие и со стволами... Ты как хочешь, а я пошёл париться, - и скрылся в облаке пара, вырвавшемся из открывающейся в каптёрку двери.
  

**********

   Через пару часов, чистые и довольные улеглись в своей каюте и развесили простиранные вещи на просушку. Комбинезоны удостоились невиданной до селе очистки от грязи, пыли, крови...
   - Теперь вот шмотьё высохнет, и вообще будет сказочно! - и по лицу Вампира растянулась умиротворённая улыбка.
   - Да, давненько я так не парился... Теперь бы квасу накатить.
   - Кваса нет, есть ещё пару литров пива, которое вчера не допили.
   - Не, - Тень неуклюже повернулся набок, - пива не хочу, вчерашнего хватило.... А ещё лучше - поспать, - он потянулся и сладко зевнул, - сам знаешь, после обеда - животик увеличивается, кожа натягивается, глазки закрываются.
   Расслабленность разливалась во все уголки распаренного тела. Тень не замечал ни жёсткости одеяла, на котором лежал, ни холода старого железа вокруг, ни запаха пороха, который упорно стоял в каюте... Веки устало сомкнулись, погрузив свободовца во флегматично-расслабленное состояние.
   Вампир, глядя на то, как его друг засыпает, включил ПДА и начал перелистывать фотографии польского лаборанта. Париж, Лондон, Варшава, Берлин, Амстердам.... Все эти города оттуда, с "большой земли", казались здесь, в Зоне, чем-то нереальным, из иного мира, иного измерения. Даже лицо этого самого поляка на этих фотографиях совершенно другим - каким-то живым, светлым, нежели на тех, которые были сделаны в Зоне....
   Вампир стал перелистывать их: мутанты, артефакты, растительность, местность - всё до боли знакомое, но всё же интересное. На одной серии фотографий - тушкан с различных ракурсов, на другой - псевдособака как мёртвая, так и смазанные кадры живого бегущего мутанта, следующая серия фотографий - распластавшийся на земле застреленный кровосос раскинул свои руки. Щупальца аккуратно расправлены и подробно засняты все делали рта этого монстра.... "Заныли" суставы.
   - Как всегда не вовремя, - потёр колени Вампир.
   Это был признак надвигающегося выброса. По привычке Вампир стал осматриваться - что плохо лежит во время выброса обязательно упадёт. Вампир встал и подёргал кровать - она намертво прикручена болтами к полу, стол - тоже.
   - Теперь понятно, зачем в баре столы с табуретками прикручены, - сам себе усмехнулся одиночка.
   Быстро окинув взглядом каюту, Вампир принялся заниматься тем же, что и раньше - смотреть содержимое ПДА. Свободовец уже мирно дремал, изредка пошмыгивая носом и ворочаясь с боку на бок.
   Вампир вошёл в общий канал. За время его последнего включения уже было набросано такое количество сообщений, что дабы прочитать их всех потребуется несколько часов. Однако в последние три часа все гудели и обсуждали вчерашнюю новость о смерти Жабы, которая разлетелась по всей Зоне как раздутый одуванчик. Слухи обрастали невиданными "подробностями" о том, что кто-то якобы что-то видел. Алмаз утверждал, что на логово Жабы напали Монолитовцы, другие склонялись к тому, что Жаба перешёл дорогу кому-то из военных чинов и к нему были посланы спецназовцы. Но всё же время от времени появлялись сообщения наёмников, что гильдия разыскивает нападавших и обещает вознаграждение либо за достоверную информацию, либо за самих нападавших - живых или мёртвых.
   - Кхмм-м-м, а гильдии-то здесь чего понадобилось, - нахмурился Вампир.
   Гильдия наёмников давно расквартировалась в Зоне. Это они себя так называли - гильдией. На самом же деле от бандитов они мало чем отличались - поступали на службу ко всякому, кто может заплатить. Обычно поступившие на службу наёмники временно прекращали своё членство в гильдии и руководство, так называемый "совет братства", состоявших из самых авторитетных наёмников, не беспокоился об их дальнейшей судьбе. Но не в этот раз... Видимо Жаба был весьма ценным их клиентом, либо же нашёлся тот, кто нанял наёмников расследовать вчерашнее нападение на "Шевченко" - может и тот самый Вороной. Вампир понимал, что стоит кому-то нечаянно проболтаться или намекнуть, как на него и свободовца начнётся настоящая охота.
   На экране ПДА появилась красная рамка с предупреждением о скором начале выброса, и компьютер заговорил приятным женским голосом: "Внимание сталкеры, скоро начнётся выброс, повторяю, скоро начнётся выброс!".
   - Тю, дура, напугала.... - сталкер ткнул в бок спящего свободовца, - хватит дрыхнуть, скоро выброс.
   Тут же загорелся красный экран предупреждения на втором ПДА и теперь оба компьютера наперебой предупреждали о скором начале выброса. Тень открыл глаза и, широко зевая, взял в руки ПДА.
   - А, - почесал он макушку, - опять баба заголосила...
   За бортом небо стало затягивать тучами, заметно потемнело.
   - Всегда так, сначала баба голосит, потом тучами затягивает, а потом башка гудеть начинает... - сетовал свободовец.
   Он встал с кровати и потянулся, разминая мышцы.
   - Сколько я проспал? - спросил Тень у Вампира.
   - Где-то с час, может чуть больше, - Вампир тоже поднялся и стал щупать свой комбинезон.
   Прорезиненная ткань "Зари" была уже практически сухая, к тому же комбинезон он не стирал, а лишь почистил влажной тряпкой. А вот носки были ещё влажными и надевать их на босу ногу как-то не хотелось. Вампир поморщился.
   - Носки дать? - Тень доставал свой рюкзак.
   - А у тебя что, есть?
   - Есть, конечно, - и он вынул пару чёрных носок, ещё в клеёнчатой упаковке, - держи, подарок от добрых людей.
   Голосом Бороды на "Скадовске" ожил старый громкоговоритель:
   "Сталкеры, скоро начнётся выброс. Ищите убежище, если жить хотите. "Скадовск" скоро задраит свои люки".
   Прошло совсем немного времени с объявления о приближении выброса, как сталкеры со всей округи начали стекаться на "Скадовск". Входная дверь с характерным скрипом постоянно открывалась-закрывалась, впуская во внутрь этого островка безопасности всех желающих. На время выброса действовал негласный мораторий на любые конфликты и перестрелки. Так что сейчас на судне можно было встретить кого угодно - и бандитов, и наёмников, даже бойцы "Долга" и "Свободы" могли оказаться за одним столиком. Сталкеры наполняли "Скадовск" и у Бороды начиналась самая "горячая" пора. Дабы скоротать время, сталкеры старались побыстрее занять свободные места в баре и запастись "ожидательным".
   Тень и Вампир решили не выходить из каюты на время выброса. ПДА возвестили: "Внимание сталкеры, выброс начнётся черед двадцать минут! Повторяю, выброс начнётся через двадцать минут!". Шаги по судну перешли в один сплошной гул. Сколько людей было на судне ни Тень, ни Вампир не знали, да и знать не особо хотели. Главное чтоб в их каюту никто не ломился.
   За бортом Зона постепенно начала затихать. Мутанты забивались во все возможные щели, вороны целыми стаями летали из стороны в сторону в поисках какого-нибудь подходящего укрытия - старого строения, пещеры, норы.... Любого места, где можно переждать выброс. Казалось, что Зона замирает, что даже ветер стихал и растения старались вжаться поглубже в почву. Горизонт со стороны станции постепенно приобретал оттенки красного, и земля начинала потихоньку дрожать. Эта лёгкая дрожь передавалась кораблю, который отвечал Зоне тихим скрипением. Но этот скрип пока что заглушался сотней человеческих голосов, в этот раз пережидающих выброс внутри судна.
   В каюте Тень и Вампир молча смотрели в старый, много повидавший на своём веку, иллюминатор. Начались тоскливые минуты страшного ожидания. Над станцией тучи начали закручиваться в воронку, подхватывая и смешиваясь с нарастающим маревом, приобретая тёмно-кровавый цвет. Горизонт со стороны станции медленно, но неуклонно багровел, постепенно окрашивая в оттенки красного всё большую часть неба. Дрожь корпуса стала ощущаться всё сильнее и сильнее... "Внимание сталкеры, до выброса осталось десять минут! Повторяю, до выброса осталось десять минут!" - разрывались ПДА. Ему вторил басовитый голос Бороды, через громкоговоритель призывающий всех искать укрытие. Тень встал и, разрядив автомат с винтовкой, положил их на свою кровать, прикрыв одеялом.
   - Чтоб не разбилось, - ответил он, поймав вопросительный взгляд Вампира.
   - Это, кстати, идея, - сказал тот, сделав тоже самое, но уже со своим огнестрельным добром.
   Свободовец сел на кровать, поставил локти на колени и положил голову на ладони.
   - Голова начинает трещать перед выбросом, - пояснил он.
   ПДА потухли, так и не успев предупредить, что "до выброса осталось пять минут". Громкоговоритель теперь возвещал о том, что до выброса осталось совсем не много и "Скадовск" окончательно задраивает люки. Было слышно, как на верней палубе охрана закрывает все металлические двери и спускается в более безопасное место. Последней закрылась дверь в бар. Теперь никто не сможет попасть на "Скадовск", даже если будет отчаянно барабанить во все двери - таков закон Зоны. Не успел к закрытию - твои проблемы. Никто не будет ставить под угрозу десятки жизней, открывая дверь опоздавшим.
   Вампир молча посмотрел на друга, сел на кровать и уставился в иллюминатор.
   Центр Зоны начал своё "дыхание" и о борт "Скадовска" с грохотом ударила первая звуковая волна выброса. Корабль содрогнулся и заскрежетал так, словно на больничной койке застонал тяжело больной человек.
   Гул начинающегося выброса всё нарастал. Потоки аномальной энергии начали своё движение от центра Зоны. Небо практически полностью окрасилось в красные тона и чем ближе к центру, тем эти оттенки становились ярче, а сам вихрь вытянулся и стал чёрно-кровавым. Засверкали молнии, раскаты грома возвестили о начале выброса. Над центром Зоны поднялся столб аномальной энергии и расплеснулся во все стороны. Багрянец бушующего шторма, словно огромная волна от брошенного в воду камня, стала с неимоверной быстротой расползаться во все стороны, заглатывая всё на своём пути. Холмы, деревья, леса, строения - всё скрывалось в выбросе... Ещё одна звуковая волна ударила в борт "Скадовска" и следом шторм выброса накрыл судно. Старый металл заскрипел и корабль, продолжая дрожать, слегка накренился на противоположный от станции борт, но потом, словно нехотя, вернулся в исходное положение. Затон погрузился в красное марево ....
   Хоть Вампир и не раз наблюдал выброс через стекло, но всё равно, раз от раза, эта безумная пляска приводила его в восторг и проникновенный ужас одновременно. Через иллюминатор было видно, как красное облако толи пыли, толи ещё каких неведомых частиц заволокло всё вокруг и ничего невозможно разглядеть, даже то, что находилось в полуметре. В этом облаке аномальной энергии вспыхивали и потухали молнии, крутились вихри...и бесконечно долго тянулись секунды ожидания.
   И кто знает, что будет с Зоной как только выброс рассеется: какие новые мутанты выползут из щелей, какие аномалии будут подстерегать своих жертв, какие артефакты родятся на свет, и как сильно Зона поглотит новые куски "большой земли"...
  

**********

  
   Выброс закончился. Красное марево аномального шторма растворилось в воздухе, унося с собой страхи обитателей Зоны. Начался дождь.... Крупные тяжелые капли маленькими барабанами заколотили по железу старого судна.
   - Ну, вот, выброс прошёл, - Вампир оторвал взгляд от иллюминатора, - ты как?
   - Не дождёшься! - свободовец усиленно растирал виски, - но жить буду.... Посидеть нужно немного, пока гудеть перестанет.
   - Это радует... - Вампир встал и, помотав головой, словно очухиваясь, открыл дверь, - я к Бороде, ты тоже спускайся.
   - Хорошо, скоро спущусь...
   Вампир отдал ключ и вышел в коридор, закрыв за собой дверь. Тень откинул одеяло и, вставив магазины обратно, убрал с кровати своё добро. Он заглянул в шкаф - армейский шлем "Сфера 12-М", заботливо упакованный в рюкзак, во время выброса не пострадал.
   Вампир спустился вниз в бар и стал пробираться к стойке. Большинство сталкеров выглядели измождёнными и уставшими, лишь единицы были ещё ничего, свеженькими. В общей, практически полной тишине, и эти "свеженькие" наполняли судно своими голосами. Вампир всегда завидовал тем, кто с лёгкостью мог пережить выброс.
   Добравшись до стойки, он кивнул Бороде.
   - Вот теперь ты настоящий Вампир, - пошутил Борода.
   - Почему это?
   - Бледный, как смерть после марафона, и глаза красные, как у быка на корриде, - едко подметил бармен.
   - Если не дашь стакан водки, то сейчас ещё и клыки полезут... - процедил тот в ответ, еле перебарывая головную боль.
   - Так, иди туда, - Борода кивнул в сторону двери переговорной комнаты, - где твой напарник?
   - Хреново ему, скоро спустится, - выдавил Вампир и направился в переговорные апартаменты.
   Переговорная комната была хорошо изолирована от посторонних взглядов - любой бар в Зоне имеет подобные места, где можно без лишних глаз и ушей обсудить интересующие проблемы и планы. Обычно так все крупные сделки и проводятся. О законности в Зоне речи не идёт - здесь жизнь идёт больше "по понятиям", нежели чем по закону, а закон в Зоне только один - выжить.
   Небольшая комнатка, стоявший посредине квадратный железный стол, вокруг него четыре таких же металлических табурета на которых в качестве "смягчителя для нижнего полушария мозга" лежали старые подушки, привязанные верёвкой и слегка обмотанные скотчем - чтоб не скатывались. Но в отличие от бара "сто рентген" или деревни у кордона, здесь не было "чёрного хода". Так что особо скрывающиеся личности на "Скадовск" обсуждать дела не ходят - нужно пройти через бар, где всегда много народу. А Борода принципиально отказывался делать в корпусе судна ещё одну дыру, пусть даже и закрывающуюся. Не так уж далёк тот день, когда "Скадовск" развалится от очередного выброса, но приближать его лишним отверстием в старом железе Бороде не хотелось.
   Пару минут Вампир сидел в одиночестве, оглядывая стены и стуча пальцем по столу. Вошёл Борода.
   - Заждался? - спросил он.
   - Есть немного, - и Вампир оправил свою "Зарю".
   Бармен поставил на стол бутылку водки, три стакана и сел напротив. В дверь постучали.
   - Кто там? - громогласно спросил Борода.
   Дверь открылась и вошёл Тень, одной рукой держась за затылок.
   - Казачок сказал, что вы тут.
   - Ага, - Борода кивнул на стул, - присаживайся.... Что с затылком, ударился при тряске?
   - Не, - Тень уселся на табурет и немного поёрзал, - затылок болит, после выброса иногда так бывает.
   - Итак, все в сборе, - Борода расстелил карту.
   - Что это? - спросил Вампир.
   - Это карта Зоны.
   - А, ну да, вот станция, - и Вампир ткнул пальцем на карту в районе ЧАЭС, - и что нам с этой карты? У меня такая же в ПДА есть...
   - Такая не такая, но ты сначала дослушай до конца, - нахмурился Борода.
   - Ладно, ладно, говори... - Вампир разлил водку по стаканам.
   - Перевёл я то, что ты у поляка нашёл. Оказывается не простой это лаборант то был, спёр он кое-что в архиве МАГАТЭ, для чего в Зону и подался.... Да и я кое-что по своим каналам узнал...
   - А вот тут поподробнее, - встрял в разговор свободовец.
   - Хорошо, - Борода поднял свой стакан, - но сначала выпьём, а то, - он многозначительно поднял палец вверх, - выброс был!
   - Ага, хорошая идёя, - поддержали его сталкеры.
   Выпив, Борода продолжил.
   - Не вдаваясь в подробности, но начну издалека... Пятого мая тысяча девятьсот восемьдесят шестого года, через девять дней после аварии на ЧАЭС, директор МАГАЭ Ханс Бликс прибыл в зону катастрофы и совершил облёт на вертолёте вокруг станции. После визита в район Чернобыля он отправился в Москву на встречу с тогдашним Президентом СССР Горбачевым. Политика - политикой, но кое о чём они договорились вне официальных заявлений. По моим источникам, до аварии, вот здесь, - Борода показал место на карте в районе села Фурмановка, - находился объект "Ермолов-1", склад топлива для ядерных ракет. После аварии объект "Ермолов-1" был вывезен из зоны поражения. По данным из ПДА поляка - по пункту 4.12/38 дополнительного протокола встречи Бликса и Горбачева, на базе объекта должен был располагаться наблюдательный штаб специалистов МАГАТЭ, а если точнее, то специалистов быстрого реагирования.
   - Хм-м-м, - свободовец недоумевал, - что за спецназ МАГАТЭ?
   - Без понятия, - ответил Борода, - как написано, так и прочитано.
   - А кто переводил?
   - Казачок перевёл, оказывается - хорошо польский знает. На всякий случай я ещё переводчиком воспользовался - тот выдал практически тоже самое.... Я продолжу? - не дождавшись ответа, бармен продолжил. - После второй катастрофы МАГАТЭ своих специалистов вывезло. Но свято место пусто не бывает - НАТО в этот объект послало своих учёных и охрану. Официально - для изучения аномальной Зоны. Неофициальных данных на сей счёт - нет. Года полтора назад связь с этой базой прервалась. Несколько спасательных экспедиций НАТО пропало в Зоне, но кое-что всё же просочилось из стен объекта "Ермолов" - учёные там создали нечто, что назвали "катализатором" артефактов.
   - Катализатор артефактов? - удивились сталкеры.
   - Ага, - Борода погладил свою шевелюру, - катализатор артефактов.
   - А что за "твои источники"? - перевёл разговор Вампир.
   - Если я тебе о них скажу, то мне придётся сначала убить тебя, потом твоего друга, а потом лучше застрелиться самому... - Борода помрачнел, - я ж здесь не просто так сижу, не за красивые глазки, у меня тоже "крыша" на "большой земле" есть.
   - Ладно, оставим наши "крыши" в покое, а источники информации - тем более.
   - Ну что, заинтересовал я вас? - Борода переводил взгляд то на Вампира, то на Тень...
   Но реакции не последовало - выражение лиц оставалось неизменно безразличным к словам бармена.
   - А что может заинтересовать? Разве катализатор артефактов вам не интересен? - Борода постепенно начал выходить из себя. - Вы хоть понимаете, какие возможности может представить этот катализатор - возможность свободного создания любых артефактов в любом количестве!
   - Не, ну что такое "катализатор" - я знаю, что такое "артефакты" - тоже, - первым заговорил свободовец, - и слова я эти прекрасно понимаю, но вместе они как-то не стыкуются. Разве артефакты порождают не аномалии?
   - Ладно, - бармен успокоился, - моё слово - сотню за любую ценную информацию с этого объекта. Если катализатор существует на самом деле - то о цене за него договоримся. Либо процент от сделок.... С ответом жду завтра, если соглашаетесь - есть дополнительная информация, без которой все эти сведения не больше чем очередная байка.
   Сталкеры переглянулись. Взгляд Вампира говорил о том, что он хоть сейчас готов сорваться с места, вбежать в каюту, схватить автомат и в путь. Тень знал этот огонёк и одобрительно кивнул.
   - Раз уж пошла такая пляска, то, как насчёт автомата? - этот шанс Вампир упустить не мог.
   - Достану, сегодня будет...
   Борода посмотрел на свободовца вопрошающим взглядом: "А тебе чего-то нужно?". На что тот лишь отрицательно покачал головой.
   - Значит, договорились? - и опять перевёл взгляд на Вампира.
  

**********

  
   Утром Тень был очень мрачен и крайне агрессивен. С момента как проснулся, он не проронил ни слова - молча оделся, молча собрал рюкзак, молча сидел и чистил винтовку.
   - Ну и????!!!! - не выдержал Вампир.
   - Что, "И"?? - не отрываясь от чистки, куда-то в сторону произнёс свободовец.
   - Долго ты так будешь? Если что-то не нравится - скажи, а то молчишь, как язык отрезали. Что не так?
   - А что должно быть так?! Ответь? - свободовец чуть не швырнул СВУ - это по твоей милости мы в этой проклятой Зоне!
   Он вскочил с кровати и начал ходить туда-сюда по каюте.
   - Кому было скучно жить? Мне что ль? У Копатыча крыша поехала, а ты с ним заодно потянул нас всех сюда. Я - в "Свободе", Шмуль - в "Долге", Скелет - вообще к учёным подался, Копатыча вообще в "Монолит" занесло, еле выдрали оттуда, так у него теперь рассудок совсем поехал, да и не ты его от фанатиков отбивал кстати.... Может всё же расскажешь, что в действительности в бане тогда произошло?
   - Да хватит тебе, - отмахнулся Вампир, - ты сам прекрасно знаешь, что в бане было, вы ж тогда...
   - Знаешь, - оборвал его Тень, - я твои байки про баню уже много раз слышал, но сейчас не об этом речь, а о том, что ты ещё у меня спрашиваешь "что не так"? Почему я всегда должен втягиваться в твои авантюры? Почему я должен заботиться, чтоб твоя жопа дожила до твоей старости, почему? Что должно быть "так"? .... - он почти перешёл на крик, - .... теперь опять очередная твоя авантюра, и ты меня в неё втягиваешь.
   - Но ты же сам вчера согласился...
   - Потому что у меня было два варианта - либо согласиться, либо пристрелить тебя на месте, потому что ты ещё упрямее меня - в чём-то убедить тебя невозможно, как говориться тебе проще дать, чем объяснять, почему не хочется.
   - Значит, я правильно понял и твой ответ "да"...?
   - Может так легче, - Тень резко выдернул пистолет из кобуры и приставил его ко лбу Вампира, - ...всё же пристрелить тебя, как думаешь, поможет? Может хоть тогда человеком станешь и начнёшь мозгом думать, прежде чем по самые гланды в дерьмо лезть.... - он замолчал.
   - Всё, выпустил пар, успокоился...? - Вампир отодвинул пистолет от своего лица, - хотел бы пристрелить, давно бы пристрелил, а сейчас уже поздно что-то менять во мне, даже с дыркой в голове я всё равно не исправлюсь.
   Вампир начал невозмутимо собираться, словно не обращая внимания на всё ещё наставленный на него "Браунинг".
   - Ты как, со мной или нет?
   - В следующий раз я тебя точно пристрелю, - убрал пистолет свободовец, - ...шевели поршнями, я уже давно собран.
   Вампир ничего не ответил, лишь растянулся в довольной улыбке. Тень надел рюкзак, шлем, сгрёб в охапку свои винтовку и автомат, и вышел из каюты. Борода вчера просил выходить тем же путём, что и заходили - через двери на верхней палубе. Если на борту есть чьи-нибудь шпионы, то их отсутствие заметят далеко не сразу, а в том, что на судне эти самые шпионы есть - Борода не сомневался. Так что свободовец направился прямиком на верхнюю палубу.
   На палубе в охране стояли те же, кто дежурил в тот вечер, когда они с Вампиром разгромили "Шевченко". Тень отсоединил магазины от винтовки и автомата, и положил это всё рядом с собой на палубе. Старший окинул взглядом вышедшего свободовца, и одобрительно кивнул толи в знак приветствия, толи в знак благодарности. Свободовец кивнул в ответ, поднял стекло своей "Сферы" и огляделся вокруг.
   Затон казался спокойным.... Дождь недавно закончился, лёгкий ветер волнами перекатывался по зарослям высохшего русла, высоко в небе огромная стая ворон летела по своим делам, на другом берегу реки из лесу показалась небольшая стая собак.... Выйдя из зарослей на берег, они поводили своими безглазыми мордами и скрылись обратно в темноту чащи.
   Свободовец достал бинокль и стал смотреть в сторону "Шевченко". До него было далеко, и разглядеть мелкие детали не представлялось возможным, но на верхней палубе корабля одиноко, оглядываясь и приседая, бродил сталкер - одиночка.
   На палубу вышел Вампир. Потянувшись и зевнув, спросил у свободовца.
   - Что там видно?
   - Да так, ничего, - Тень убрал бинокль, - один сталкер хабарится на палубе, больше ничего не видно.... Где Борода?
   - Сейчас поднимется, - Вампир вскинул свой дробовик, охрана тут же отреагировала, взяв Вампира на прицел с трёх сторон. - .... Эх-х-х, люблю я эту штуку, хоть тяжёлый, но зато вещь...
   Заметив реакцию охраны, Вампир поднял руку вверх:
   - Мужики, да всё в порядке, я просто проверяю...
   Но охрана продолжила держать его она мушке.
   - Хорошо, хорошо, - попытался разрядить обстановку Вампир, - сейчас я его медленно уберу, шалить не собираюсь.... - и осторожно пристегнул дробовик на крепление.
   Только после этого старший из охраны опустил автомат:
   - Послушай сюда, - он подошёл к Вампиру, - мне лично глубоко плевать кто ты и что ты. И сейчас в тебе нет лишних двадцати дырок только потому, что Борода за тебя поручился. Обычно кто вскинет ствол на судне, ложится через секунду с пулей в башке, и в лучшем случае с одной. Так что ещё раз так сделаешь со своими пукалками, и я уже буду перед Бородой оправдываться, почему тебя пристрелил.... Понял?
   Рука Вампира сама потянулась к кобуре, но вмешался Борода, который только что поднялся на палубу.
   - Семёныч, он всё понял, - бармен остудил пыл охранника, - оправдываться передо мной не нужно будет.
   Борода взял Вампира за плечо и отвёл к носу корабля, сделав знак рукой свободовцу "пошли с нами". Борода снял со своего плеча новый АК-103 и протянул Вампиру:
   - Это тебе, как и обещал, а свой - отдай мне.
   Вампир, не раздумывая, поменялся автоматами, ещё и рожки с патронами все из разгрузки вынул и отдал Бороде. Тот отказался:
   - Лучше отдай их ему, - и кивнул на свободовца, - пригодятся... А тебе, - и он снял небольшой мешочек с другого плеча, - потом сам разберёшься.
   Свободовец собрал боеприпасы и рассовал их по карманам разгрузки, а Вампир с горящими задорными огоньками глазами, взял в руки подарок.
   - Ого, - он его немного потряс, - тяжёлый...
   - Три рожка и пару сотен патронов.... А теперь к делу, - Борода опёрся о перила корабля, - единственное, что я смог выяснить про объект "Ермолов-1", это то, что войти просто так не удастся. Вход всего один, заперт на замок с электронным или каким-то хитрым ключом. Достоверно известно, что знать о ключе и замке может один из МАГАТЭшных учёных, которые были там до НАТОвцев. Петер Шлёссер его, кажись, зовут, он потом в "Чистое небо" подался...
   - Тогда бесполезно его искать, их же давно разгромили ...- Вампир разочарованно вздохнул.
   - Почему ж бесполезно? Всплывал он недавно, месяца три назад. Он как был на болотах на базе "Чистого неба", так там и остался. Он у меня артефакт один искал, редкий - "чёрную плёнку".
   - "Чёрную плёнку", говоришь, искал? - Вампир многозначительно почесал подбородок.
   - Ага, но у меня его нет и никогда не приносили, а даже если б и был, то... - на мгновение он замолчал. - Так что я почти уверен, что немчик этот жив и здоров, где-то на болотах. Я б не стал тебе ничего предлагать, если б не был уверен в успехе хотя бы процентов на семьдесят.
   - Семьдесят - это много, браться можно и за тридцать... - Вампир отдал Бороде взятую у Жабы пачку денег, - на всякий случай пусть у тебя лежат...
   - Это что и зачем оно мне? - бармен неохотно взял пачку.
   - Если я не вернусь, переведи деньги на мой счёт...
   - Ладно, - Борода забрал деньги, - пока ты не вернёшься, будут лежать у меня. Надёжнее, чем в банковском сейфе. Если хочешь, можно подзаработать на них немного?
   - Делай с ними всё, что считаешь нужным, - сказал Вампир.
   - Прям таки... не бойся, твои деньги тебя дождутся - ты, главное, живым вернись.
   - Если на меня по два раза на день не будут пушку наставлять, - Вампир покосился на свободовца, - то вернусь. Умирать в мои планы пока что совсем не входит.
  

Глава IV.

"Нео-Век".

**********

   Лабораторный комплекс "Нео-Век" разительно отличается от научных бункеров предыдущего поколения. "Нео-Век" - достаточно большой, расположился на территории бывшего склада стройматериалов вблизи села "Разъездное" в урочище "Разъездные горы". Место выбрано не случайно - большое количество аномальных образований в окрестностях, хорошая защита от выброса, вдали от баз сталкерских кланов. Создавался комплекс как международный исследовательский, но западные учёные неохотно его посещают, предпочитая проводить свои исследования где-нибудь на окраинах периметра под усиленной охраной военных.
   От самого склада ничего, кроме забора и мусора, а так же частично разрушенной подстанции не осталось. Но, несмотря на свой внешне плачевный вид, она была отремонтирована и сейчас используется практически по прямому назначению - там стоят генераторы и силовые установки собственной конструкции на базе артефактов электрической природы, питающие комплекс электричеством. Другие здания на территории склада были снесены и из их остатков были сложены латки для забора. Получился прочная и высокая ограда первого контура безопасности, попасть за которую просто так не получится. Кроме забора, по углам периметра стоят охранные вышки со стрелками из вольнонаёмных сталкеров и работников частных охранных предприятий. Второй охранный контур - это металлический забор с колючей проволокой под напряжением. Благодаря всему этому, комплекс "Нео-Век" издали больше напоминают военную базу, чем научно-исследовательский центр.
   Все объекты на территории имеют форму восьмигранника с наклонными плоскостями стен - так обеспечивается наилучшая защита как от выбросов, так и от физического нападения на комплекс. В отличие от предыдущих поколений научных комплексов, которые представляли собой бункер с совмещёнными функциями лаборатории и жилого помещения, в "Нео-Век" всё располагалось отдельно: два модуля собственно лабораторно-исследовательских отсеков, жилой модуль, хозяйственный модуль и три ангара-хранилища. Модули располагаются близко друг от друга в виде квадрата, а соединение обеспечивает промежуточный фильтр-модуль, где перед входом в лабораторные отсеки сотрудники проходят дезинфекцию, а после выхода - устранение последствий контакта с аномальными образованиями.
   Все модули комплекса - блочные, выполненные из лёгких полимерных плит каркасной сборки. Все используемые материалы разрабатывались в американских, немецких и российских институтах. В штатах был создан уникальный полимер, по весу легче алюминия, но по прочности не уступает броневой стали танков, в Германии разработан материал на подобии плексигласа, используемый в качестве окон и защиты внутри лабораторных модулей, а в России разработана конструкция и каркасный материал для строительства. Всё это доставлялось сюда на грузовых вертолётах, где корпус монтировался в течение двух дней.
   Лабораторные модули различаются не только номерами, но и направленностью. В лаборатории номер один проводятся исследования биологического материала Зоны - растения, животные, а в модуле номер два - исследования артефактов и аномалий. Соответственно и ангары-хранилища, располагавшиеся слева от модулей, имеют соответствующие направленности.
   Справа от лабораторий находятся соединенные между собой хозяйственные и жилые модули, в которых располагаются комнаты сотрудников, столовая, прачечно-хозяйственные блоки и медицинский центр. Во всём комплексе предусмотрена система кондиционирования, ионизирования и вентилирования, а так же создания избыточного давления внутри помещений. Медицинское оборудование позволяет в условиях Зоны проводить практически любое лечение, за исключением самых сложных хирургических операций. Для этого вызывают транспортный вертолёт и на нём нуждающихся доставляется на "большую землю". В общем, комплекс "Нео-Век" - небольшая крепость в Зоне. Таким оборудованием не могут похвастаться ни "Долг", ни "Свобода", разве что старая база "Чистого Неба" могла хоть в чём-то сравниться с "Нео-Век", если бы группировка сохранилась...
  

**********

  
   На прикроватной тумбочке зазвенел будильник, возвещая о том, что уже семь часов утра и через час пора идти и снимать показания с датчиков. Из-под одеяла, словно змея, высунулась длинная жилистая рука и схватила часы, невпопад нащупывая кнопки и стараясь выключить ненавистный звук. Следом за будильником ПДА заиграл "пионерскую зорьку".
   - Ладно, ладно, уже встаю, - одеяло откинулось.
   Для Сергея со сталкерским прозвищем Скелет, научного сотрудника лаборатории аномальной активности, так начиналось каждое утро: будильник, умыться, одеться, снять показания с приборов датчиков сканирования, завтрак, разбор показаний...
   Щёлкнул выключатель и на потолке, моргая, постепенно стали загораться лампы дневного света. Небольшая комнатка в жилом модуле уже почти два года была Скелету как родной дом. С тех пор, как он попал к учёным, то был сначала на подхвате, а потом его зачислили в штат Московского Института Аномальных Исследований, сокращённо МИАнИ лаборантом. То есть обычная должность из разряда "принеси-подай, брысь отсюда не мешай". За необычную аббревиатуру и технологичность исследований сотрудников этого института иногда называли японцами. А уж когда в Зону приехали два японских профессора - Синдзи Нагароки и Асура Наото, то вопросов, на какую базу они поедут, практически не возникало. В отличие от военных, учёные в Зоне между собой сотрудничали, конечно, если вопросы не касались военных разработок и исследований.
   А тут недавно Скелета повысили, и теперь он стал научным сотрудником. Теперь и сам постепенно втягивается в исследования. Поначалу ему не доверяли никаких важных заданий, но он занял одну из пустующих доселе ниш - исследование подводной части Зоны. На базе в его распоряжении было самое последнее оборудование для подводного плавания, а так же несколько экспериментальных образцов, созданных с использованием артефактов или последних синтетических и полимерных разработок.
   На потолке загорелись все лампы, и мерцание одной их них перестало резать заспанные глаза. Обычно Сергей просыпался легко, но не сегодня. Вчерашний выброс выбил его из колеи, особенно учитывая усталость после последнего погружения в оросительные каналы колхоза "Первопроходец" со стороны "Разъездного". Вода была тёплой, прозрачной, но, похоже, что район каналов подвержен слабому пси-излучению, которое не регистрируют датчики.
   Потерев сонные карие глаза, он похлопал себя по щекам и взъерошил волосы. Голова жутко болела и очень сильно хотелось пить.
   - Вроде не пил, а как с бодуна... - сам себе сказал Скелет, растирая правой рукой затылок.
   Он покрутил шеей.... Хрустнула пара позвонков.... Всем сотрудникам в комплексе положено было ходить в спецодежде, сшитой по заказу МАГАТЭ для всех учёных, пребывающим на территории Зоны. Это серо-зелёная одежда из тонкой ткани, больше похожие на обтягивающие спортивные костюмы конькобежцев. По мнению МАГАТЭ-шных исследователей, эти костюмы препятствуют не только радиационному облучению, но и пси-воздействию, а так же ещё от кучи всяких там воздействий. Споры о том, действительно ли эти костюмы так эффективны, идут до сих пор, однако несмотря на тонкую ткань, он всё же чертовски удобный и теплоизоляционный - зимой не холодно, а летом не жарко. Скелет воспринимал этот наряд как термобельё, которое очень удобно одевать под прорезиненные комбинезоны для ныряния. Тем более что на его высокую и худощавую фигуру этот серо-зелёный костюм налезал без особого усилия.
   Быстро натянув это термобельё, он накинул поверх белый халат, обул такого же серо-зелёного цвета "бокоши" - обувь, больше напоминающих нечто среднее между резиновыми колошами и кедами. Официальное название "ОСН-1475-У", а за такое сходство с кедами или ботинками с калошами их "бокоши" и прозвали.
   Положив ПДА в карман халата, Скелет поднёс к сканеру на стене свой электронный чип-пропуск. Сканер утвердительно пискнул и дверь поднялась вверх, выпуская обитателя комнаты в залитый матовым светом коридор. В коридоре никого не было, впрочем, это и не удивительно - до завтрака ещё два часа и почти все обитатели жилого модуля ещё мирно спят. Даже в хозяйственном блоке ещё было тихо.
   Пошаркивая, он прошёл по коридору, открыл дверь в фильтр-модуль и поздоровался с сидящим там за столиком дежурным, поставленным там "на всякий случай".
   - Петрович, доброе утро!
   - Ага, - вздохнул сидящий за столиком уже далеко не молодой служащий хозяйственного блока, - кому доброе утро, а кто всю ночь здесь сидел...
   - Да не вздыхай, сейчас спать пойдёшь, а у нас, - Скелет покосился на жилой модуль, - рабочий день только начнётся.
   - А ты всегда - ранняя пташка, все ещё спят, а ты уже на крыле, - Петрович откинулся на спинку стула и застучал пальцами по столу, - не надоело в Зоне работать?
   - Не знаю, - Сергей почесал затылок, после вчерашнего погружения он хоть и проходил дезактивацию, но голову тщательно не мыл, - не задумывался пока.... Ну, ладно, не скучай! - и открыл дверь в хозяйственный блок.
   Блок делился на пять частей - столовая с кухней, комната отдыха, медицинский центр, хозяйственный блок и банно-прачечное отделение. Вход в последнее отделение находилась в самом конце коридора, заканчивающегося большим окном в полный рост, напротив двери в медицинский центр. Дверь открылась абсолютно бесшумно - с правого боку стояли раковины с зеркалами, где можно было умыться, а завернув слева за угол, попадаешь в душевые с тремя кабинками, вешалкой для одежды и шкафчиком с чистыми полотенцами, которые после каждого применения сдаются в стирку.
   ...
   Прохладный душ бодрил, заставляя окончательно проснуться. Жёсткое хозяйственное мыло упорно не хотело пениться, но другого в Зоне не предусматривалось - несмотря на все исследования, ничего лучше, чем хозяйственное мыло так и не придумали. Наскоро помывшись, Скелет вытерся чистым вафельным полотенцем и, скомкав, бросил в корзину для грязного белья.
   Голова, несмотря на прохладный душ, упорно не хотела проходить, и Скелет решил заглянуть в медицинский блок - попросить какую-нибудь таблетку от головной боли. Он накинул халат и остановился у двери в блок. Занеся руку перед звонком, всё же остановился и думал, стоит ли будить в столь ранний час по такому делу. Но ему сейчас предстояло выходить на снятие замеров, так что Сергей всё же решил позвонить и нажал на кнопку. За дверью трелями соловья запел звонок, и послышались быстрые лёгкие шаги. Дверь открыла заспанная, но уже одетая медсестра с чёрными растрёпанными волосами.
   - Привет, Танюш, - виновато улыбнулся Скелет, - я тебя не разбудил?
   - Привет, Серёга, - медсестра стала собирать свои густые длинные волосы в пучок, - я уже не спала.... Что случилось? - и вернулась в прихожую блока.
   Скелет шагнул за ней. Медицинский блок был светлый и весьма практичный. Слева от входа были три комнаты врачей и медсестёр, прямо - дверь в приёмный кабинет, а с права - операционная и два карантинных изолятора. Просто, удобно, технологично.....
   - Да с утра голова просто раскалывается, а мне сейчас на приборы выходить.... Дай чего-нибудь, а с меня шоколадка.
   - Если б ты приносил шоколад каждый раз, как обещаешь, - Таня открыла дверь в кабинет, - я б уже магазин здесь открыла.... Заходи, давай давление тебе смеряем...
   - Сегодня точно принесу, - Скелет сел на стул, - вернусь с выхода и принесу.
   - Ага, - медсестра достала электронный тонометр и надела манжету ему на руку, - где ты её здесь возьмёшь? В магазин сбегаешь?... Всё, не шевелись и не говори...
   Прибор начал измерение и вскоре на сером экране высветились цифры.
   - У тебя давление пониженное, - она убрала тонометр обратно на место, - ты где вчера пропадал?
   - В оросительных каналах плавал, - Скелет опустил рукав, - а у тебя как дела?
   - Устала я от всего, - Таня села на стул, - сегодня не спалось, всю ночь кошмары снились - кровососы, морфозы, снорки... Как мне здесь надоело...
   - Контракт ещё надолго? - Скелет встал со стула.
   - Ещё на восемь месяцев и две недели... Единственное, что меня здесь держит - платят хорошо, - Таня встала и открыла дверь.
   Сергей уже хотел выйти, как она повернулась и тихим голосом сказала:
   - Пошли чаю попьём...
   ...
   В столовой никого не было, но чайник всегда стоял на буфетной стойке - так что любой желающий мог прийти и сделать себе кипяток. Рядом с чайником стояла ваза с пакетиками разового чая и сахарница, впрочем, сахар там очень редко бывал, так что все работники "Нео-Век" уже давно привыкли пить чай без него.
   Пластмассовых столов было немного, не больше десятка, - общая площадь не позволяла иметь большое количество, да и не так уж много и работников в комплексе, так что все помещаются без особых проблем.
   Скелет всегда садился за столик у большого окна. И сегодня он не стал изменять своей традиции и предложил Татьяне расположиться там, а сам пошёл заваривать чай. Солнце только стало всходить и первые его лучи, пробиваясь сквозь утренний туман, наполняли столовую золотистыми оттенками. Таня села и устремила свой взгляд куда-то за окно, в её усталых карих глазах мелькнул огонёк нарождающегося утра. Она даже не заметила, как Скелет подошёл с подносом.
   - О чём задумалась? - спросил он, ставя перед ней на стол чашку, а так же тарелку с сухарями.
   - Да так, - она аккуратно взяла чай двумя руками и сделала маленький глоток, - странно всё...
   - Что, всё?
   - Да вот это, - она вновь посмотрела за окно, - вот так смотришь и не веришь в то, что здесь твориться. Такое же солнце, такой же туман, такой же ветер...
   - Зона есть Зона, не мы её создавали, мы можем только изучать её.
   - Ты изучаешь, а я - смотрю на последствия. Там, на большой земле, таких ужасов нет.... И что сюда людей тянет как магнитом?
   - Не знаю, - Скелет неспешно потягивал из чашки, - кому-то здесь нравится, кто-то скрывается, кто-то деньги зарабатывает.
   - Не понимаю, как может здесь кому-то нравиться? - она вопросительно посмотрела на Сергея. - Под каждым кустом какая-нибудь тварь сидит, которая так и ждет удобного момента, чтоб вцепиться в горло.... А если не тварь, так очередная аномалия или выброс добьёт, или ещё хуже - зомби станешь. Не жив и не мёртв, бродишь потом в поисках непонятно чего. Но самый страшный враг в Зоне, это сам человек.
   - Что верно, то верно, мутант не пристрелит из-за угла за артефакт....
  

**********

  
   Расставшись в коридоре с Татьяной, Скелет пошёл в лабораторный модуль номер два. Перед входом - обязательная процедура дезактивации и дезинфекции в предварительной камере. Дверь в лабораторный комплекс беззвучно поднялась. Длинный коридор шёл вдоль правой стены и заканчивался входом в ангар номер два. Левая стена коридора представляла собой сплошную прозрачную стену из немецкого плексигласа с дверью вовнутрь рядом с входом в ангар, поэтому из коридора было видно всё, что происходило в самой лаборатории. Дальняя стена её была уставлена шкафчиками-контейнерами для артефактов - часть была полной, однако большая часть шкафчиков пустовала в ожидании ещё не найденных образцов. В основе этих контейнеров лежал вакуумный принцип в сочетании с электромагнитным полем удержания артефактов в подвешенном состоянии для недопущения контакта с поверхностью.
   Рабочие столы с чертежами располагались вдоль боковых стен, а посреди лаборатории стояли стенды с экспериментальными макетами различных установок и устройств. Сейчас в лаборатории было всего два человека - те самые японские ученые-инженеры Синдзи Нагароки и Асура Наото в своих ярко-оранжевых комбинезонах. Они разрабатывали новый прототип энергетической установки, работающей от артефактов "вспышка" и "бенгальский огонь". Предыдущий их образец успешно работает для выработки электричества для всего комплекса, однако у него есть один большой недостаток - повышенный радиационный фон, излучаемый электрическими артефактами. Над устранением этого недостатка сейчас и работают японцы. Сквозь стекло Скелет смотрел, как Нагароки с отвёрткой ковырялся внутри нового прототипа, а Наото стоял рядом с блокнотом и что-то говорил напарнику.
   Ему нравилось наблюдать за работой этой неуёмной парочки. Те всегда были настолько увлечены своими разработками, что порой не замечали течения времени. Вот и сейчас, скорее всего, спать они так и не ложились, а работали здесь всю ночь. Наото заметил Сергея и приветственно помахал рукой, в которой был зажат карандаш. Скелет помахал в ответ, но долго задерживаться не стал и направился в ангар.
   В ангаре хранилось всё необходимое оборудование - начиная от различных детекторов и заканчивая огромными ящиками с невесть каким оборудованием. Что в этих ящиках - он не знал, хоть и очень хотелось. Но уровень доступа не позволял открыть электронные замки и удовлетворить своё любопытство. Всё было старательно разложено по своим полочкам и ящичкам. На каждом ящике - замок, открывающийся единым чип-пропуском сотрудника. В зависимости от доступа, открывались те или иные ящики, и сотрудник брал нужное ему оборудование.
   Он подошёл к боксу хранения скафандров и защитных костюмов, и поднёс свой пропуск к сканеру замка. Тот утвердительно пискнул, и в боксе зажёгся свет. Скелет потянул за ручку - дверь с шипением открылась, зажужжала система автоматической подачи, и из глубины бокса на вешалке выехал экспериментальный КПСУ-3М, по внешнему виду напоминающий нечто среднее между сталкерской "Зарёй" и скафандром космонавта.
   Этот экспериментальный "костюм подводный специальный универсальный - 3 модернизированный", сокращённо КПСУ-3М, ещё не имел собственного имени и являлся детищем инженерной мысли конструкторов и учёных МИАнИ. Полностью герметичный водонепроницаемый комплект с защитой от радиации, химического, биологического, электрического и пси-воздействий. Для использования под водой в нём предусматривалась установка кислородных баллонов с запасом воздуха на три часа. Плотная ткань с прорезиненной и кевларовой прокладками обеспечивала приличную защиту от механического воздействия, однако защиту нельзя было делать очень прочной, иначе вес костюма переходил предельные нормы для подводного плавания. В общем, КПСУ-3М - компромиссный вариант между аквалангом, бронежилетом и костюмом общей защиты, и в целом подходит для условий Зоны.
   Повесив халат и бокоши на вешалку, Скелет стал одевать КПСУ - блестящий "скафандр" плотно облегал тело даже поверх "термобелья". Открыв ящик дополнительного оборудования под вешалкой - там лежали ласты и кислородный баллон.
   - Хорошо, что сейчас их тащить не придётся, - подумал он и закрыл ящик.
   Каждому научному сотруднику в ангаре был положен шкаф с личными вещами, Сергей не был исключением - на дверце шкафа красовалась его фотография в акваланге, сделанная много лет назад во время одного из отпусков у моря. Открыв дверцу, он стал собираться - детектор аномалий, счётчик Гейгера, берцы, рюкзак, бинокль, контейнеры для артефактов. Правда в последние пару месяцев ему так и не попалось ни одного нового артефакта - но два контейнера у него всегда были с собой - на всякий случай. Ну и, конечно, контрольно-измерительный КИСНВЧ - записывать показания флеш-карт с датчиков.
   Здесь же в шкафу было и его личное оружие - полуавтоматический дробовик Вепрь-02-А, внешне похожий на автомат Калашникова. Там на "большой земле" - оружие поддержки министерства внутренних дел. В Зоне особого распространения не получил - из-за габаритов и веса, однако Скелет предпочитал именно его за универсальность - восемь патронов двенадцатого калибра в магазине, причём боеприпасы могут быть как 70-мм с гильзой, так и 76-мм Магнум без дополнительных регулировок. Длина же с разложенным прикладом - один метр тридцать сантиметров. Для удобства использования - оснащается тактической рукоятью. Ещё один большой плюс - большая убойная сила. В качестве личного оружия самообороны от всяких нежданных гостей - "Вепрь" Сергея вполне устраивал. Когда предстоит какая-нибудь серьёзная вылазка в Зону или поход больше чем на пару часов, то научные сотрудники выходят только в сопровождении либо из числа наёмных сталкеров, либо из ЧОП-ов, охраняющих периметр "Нео-Век".
   Сейчас выходить особо далеко не предстояло - обойти урочище, где стоят два датчика электромагнитных волн, и дойти до окраины Разъездного - там стоит датчик пси- и дельта- излучений. Пока эти датчики не заменят на более новые, которые сами раз в сутки сбрасывают показания на терминал слежения - кто-нибудь должен приходить и забирать данные самостоятельно.
   Если в районе урочища обстановка довольно тихая и спокойная, то на окраине села бывает неспокойно - сказывается наличие поблизости бывшего склада химических удобрений, который облюбовали мутанты как укрытие от выброса. Но охрана без дополнительной оплаты категорически отказывается сопровождать учёных к окраине Разъездного.
   Разместив все детекторы и оборудование на поясе, Скелет рассовал две заряженных обоймы в боковые карманы, а запасную упаковку двенадцатого калибра кинул в рюкзак. Повесив "Вепря" на шею, он закрыл шкаф и вышел с ангара. Японцев в лаборатории уже не было, поэтому Сергей сразу пошёл на выход.
  

**********

  
   - На замеры? - Петрович безучастно окинул взглядом Скелета.
   - Дядька, а то ты не знаешь... - ответил тот, закрывая защитное стекло гермошлема.
   - Ну, удачи, - Петрович сладко зевнул и потянулся.
   Входная дверь промежуточного модуля зашипела и медленно исчезла в потолке - за ней был шлюз-коридор и ещё одна дверь, которая уже и выходила наружу.
   Гермошлем включился - тихонечко зажужжала система фильтрации скафандра, синими буквами экрана на стекле стартовала система автономного жизнеобеспечения и информации, сокращённо САЖИ, выводя параметры окружающей среды, состояния скафандра и биометрические данные самого Сергея. Пока САЖИ загружалась, Скелет успел пройти по коридору и выйти на улицу.
   Восходящий диск солнца отсвечивал верхушки деревьев, выходивших из серебристо-молочной дымки ночного тумана. Покрытая росой трава блестела под ногами тысячами мелких алмазов, а редкие для Зоны цветы в ожидании дневного тепла раскрыли свои бутоны. Стая ворон чёрной тучей поднялась над урочищем и взмыла высоко в небо.
   - Красота, - подумал Скелет, - сегодня должно быть спокойно...
   За воротами комплекса раскинулась большая поляна, изрезанная тропинками, расходившиеся от ворот в разные стороны. Эта поляна хорошо просматривалась и простреливалась с вышек.
   "Вы покинули пределы лабораторного комплекса "Нео-Век" - красными буквами на стекле безразлично констатировала система. Но Сергей уже давно не обращал внимания на это предупреждение - далеко не в первый раз покидает комплекс. Он вышел на знакомую тропинку, ведшую прямо в урочище. САЖИ регулярно измеряла показания и отображала их на стекле гермошлема в виде таблички из двух колонок: показатель - значение. Пока все показатели были в норме и отображались зелёными цифрами, лишь один был слегка оранжевым - уровень радиоактивного излучения - немного выше нормы, но до критического уровня ещё очень далеко. Пока что только это напоминало Скелету о том, что за пределами скафандра всё же Зона со всеми её "прелестями".
   Первый датчик, чьи показания нужно было снять, находился недалеко от базы - на другой стороне урочища возле гравитационной аномалии, от силы двадцать минут средним шагом. К нему-то Скелет и направился напрямик через холм.
   В общем, место спокойное - небольшой лесной массив из редких деревьев раскинулся на вытянутом вдоль полей холме. До катастроф в этом урочище местные жители собирали грибы, ягоды, водилась мелкая дичь, а оросительные каналы прилегающих полей были полны всякого рода рыбы. А сейчас - это просто скопление деревьев посреди заросших полей.
   Знакомая тропинка шла между деревьями, огибая участки сильной радиации. Их Скелет видел и без счётчика - в первом "фонящем" пятне трава совсем пожухла, во втором - приобрела чёрно-фиолетовый цвет, в третьем - наоборот, очень густая растительность излишне сильно выделялась на общем фоне мелкой травы, редких деревьев и кустарников урочища. Самый большой радиационный фон - в двести рентген был по краям первого пятна, наверное, поэтому там и не было никакой жизни. Сколько было в центре его - никто не решался проверить.
   В этом почти идеальном круге радиусом метров двадцать, да и вокруг него, стояла воистину гробовая, могильная тишина. Любые его фотографии были больше похожи на снежную бурю - радиация оставляла свои смертельные следы в виде белых точек на плёнке, а цифровая съёмка была очень нечёткой и смазанной. Долго находиться вблизи этого радиоактивного пятна без специальной защиты было смертельно опасно - подхватить критическую дозу радиации можно было за час, а то и раньше. А уж пытаться зайти вовнутрь даже в костюме с самой высокой защитой было сродни самоубийству - стоило сделать три-пять шагов от края, как счётчик Гейгера начинал показывать астрономические уровни. По предположениям, в центре этого пятна лежит осколок графитового стержня с взорвавшегося энергоблока. Подтвердить или опровергнуть никто не решался.
   При приближении к первому радиационному пятну САЖИ немедленно отреагировал, и показания радиоактивного излучения резко начали краснеть, цифры побежали вперёд, а счётчик на поясе предупреждающе затрещал. Сергей добавил шаг, чтоб покинуть опасную зону и очень скоро счётчик умолк, а яркий уровень радиации посветлел и снова стал бледно-оранжевым, даже с некоторыми оттенками зелёного.
   Второе и третье радиоактивные пятна особой опасности не представляли, а в третье - можно было даже без опаски войти - уровень радиации показывал не более четырёх рентген. В нём жизнь Зоны кипела. Буйная растительность поражала своим разнообразием и метаморфозами. Листья травы были в несколько раз крупнее своих собратьев, но самый большой интерес вызывали ягоды "вороний глаз", выраставшие до размера хорошего яблока. Скелет каждый раз, проходя мимо этого третьего пятна, останавливался и рассматривал это очаровывающее зрелище - посреди высокой травы виднелись огромные чёрные ягоды с мясистыми листьями вокруг. Эти ягоды не вяли даже зимой - у него есть фотографии, где из-под белой снежной шапки выглядывали чёрные шары "вороньих глаз".
   На вершине холма тропинка переходила в небольшую поляну, с которой очень удобно было рассматривать окрестности. Скелет поднял защитное стекло - лёгкий прохладный ветерок тут же окутал освежающим потоком уже начавшее потеть тело. Сверху открывался красивый, если так можно назвать Зону, пейзаж. Между деревьев был виден лежащий в долине лабораторный комплекс - восьмиугольные здания казались футуристическими и больше походили на базу Землян где-нибудь на другой планете. Светло-серебристое покрытие модулей играло солнечными лучами, а ходившие по территории люди в защитных костюмах разных цветов, напоминали космонавтов.
   В хорошую погоду с этого холма можно было рассмотреть даже огромные антенны ЗГРЛС "Дуга", именуемые ещё как "объект Чернобыль-2". Это старые антенны станции раннего обнаружения пуска баллистических ракет с территорий вероятного противника.
   Чёрными призраками на берегу речки Мытьяновки стояли заброшенные дома небольшого села "Разъездное", сиротливо ожидая своей незавидной участи - сгнить, сгореть, разрушиться от очередного выброса.... А может и стать могилой очередной жертве Зоны, попавшей на зуб злобному плотоядному мутанту или сгинувшем под выбросом. Поросшие бурьяном поля, заброшенные сады с проглядывающими чёрно-серыми листами ломающегося шифера на крышах и обсыпающимися кирпичными трубами.
   Впереди, куда шла тропинка, были две птицефермы - "Песчанка" и "Задорошня". Большие пустые цеха с ещё целой крышей чётко просматривались с вершины холма. Туда и предстояло идти Сергею, к старой водонапорной башне недалеко от цехов. Возле неё была гравитационная аномалия, где и стоял первый датчик электромагнитных волн. Несмотря на обилие аномалий в урочище, артефакты в них появлялись редко, поэтому сталкеры не считают район привлекательным для поиска.
   Осматриваясь, шаг за шагом, Скелет не торопясь, стал спускаться с холма в сторону птицеферм. Песчаная тропа плавно переходила в земляную, вперемешку с мелкими и не очень камнями. Спускаться было труднее: в некоторых местах тропинка уходила вниз под резким углом и, чтоб пройти и не упасть, проходится держаться за ближайшие деревья.

**********

   Спустившись, Скелет остановился у большого, поросшего толстым слоем зелёного мха, валуна, одиноко лежащего у подножия холма. Тишина.... За овражком, в выросшей чуть ли не до пояса траве, остатки деревянного забора вокруг, разбросав возле себя полусгнившие доски, сиротливо и безуспешно всё ещё пытались отгородить от непрошеных гостей некогда людные и наполненные квохтаньем кур фермы. Тропы мутантов, не обращая никакого внимания на этот забор, проходили прямо через дворы мимо разрушающихся кирпичных стен с облетевшей штукатуркой. Деревянные ворота с покосившимися створками и тёмно-коричневыми от ржавчины петлями поскрипывали от порывов утреннего ветра. На большом щите над воротами был прибит лист металла с наваренными поверх буквами "Песчанка".
   Скелет шёл вдоль забора к водонапорной башне, которая, окруженная молодой зелёной порослью, возвышалась над полем в паре сотен метров от ферм. Выйдя на поле, он остановился и передёрнул затвор "Вепря" - так спокойнее. Чем выше и гуще трава, тем шанс встретить в ней мутанта возрастает. Сначала эту тропинку выкашивали шириной метра в полтора - так лучше видны мутанты и есть шанс среагировать, но трава стала расти быстрее, чем успевали её убирать, и потом стали просто приминать. Вот и сейчас, Скелет осторожно шёл по самому краю протоптанной тропинки, которая больше уже напоминала просёлочную дорогу, отвоёвывая у Зоны очередные сантиметры. Трава послушно ломалась под берцами и ровным слоем ложилась на землю. Он шёл небыстро, постоянно осматриваясь по сторонам и время от времени переключая режимы - обычный, тепловизор, ультрафиолет. Пока по близости никого не было, но расслабляться не стоило - в поле наверняка есть норы, в которых живут мутанты.
   В ультрафиолетовом свете гравитационная аномалия недалеко от башни была хорошо видна - огромные, высотой больше человеческого роста воронки и пузыри, изламывали свет и пространство вокруг себя, и, пульсируя, раскачивались из стороны в сторону. Пузыри то "лопались", раскидывая гравитационные волны вокруг, то вновь "надувались" и чем больше они становились, тем большему искривлению подвергался свет и пространство около и внутри пузырей. Воронки, подобно маленьким смерчам, закручивали гравитационные лучи, "всасывая" в себя всё - если что-то или кто-то попадёт в гравитационную аномалию, то воронки и пузыри сделают своё дело.
   Первый датчик электромагнитных волн был в железном ящике для мотора рядом с башней. Естественно, что никакого мотора там уже давно не было, так же как и не было и проводов, ведущих к нему от покосившихся столбов ЛЭП. Зато этот пустой корпус защищал датчик от дождя, ветра и частично от выбросов.
   Дверцы когда-то синего моторного ящика были скреплены проволокой вместо давно уже отсутствовавшего замка. Облетевшая краска под ногами захрустела как свежевыпавший снег. Скелет развязал проволоку и с усилием открыл одну дверцу. Там, в глубине ящика, в земле была выкопана небольшая яма, в которой и стоял датчик - небольшая серая металлическая коробка с двумя ручками по бокам. Скелет шагнул вовнутрь и присел возле этой серой коробки. САЖИ выдала на стекло надпись - "Вы находитесь рядом с ДЭМВ".
   - Без тебя вижу, надоел уже, - раздражённо под нос пробормотал Сергей.
   Он нажал на небольшую чёрную кнопку на крышке коробки, и та открылась, открывая доступ к самому датчику - небольшому чёрному приборчику с тремя группами светодиодов на внешней стороне, выстроенных "дорожками", несколькими кнопками и гнездом для флеш-карты. Первая дорожка светодиодов показывала заряд аккумулятора - больше половины.
   - Должно ещё на неделю хватить, - подумал Сергей.
   Следующие две дорожки светодиодов показывали уровни снимаемых показаний. Скелет нажал на кнопку рядом с гнездом для флеш-карты. "Дорожки" снятия показаний погасли и из гнезда выехала планка с флеш-картой, а светодиод рядом с гнездом сменил цвет с зелёного на красный. Он вынул карту с планки и вставил её в свой КИСНВЧ. Прибор запищал, показывая на экране процесс считывания информации с флеш-карты, закончив считывать, он выдвинул её назад. Скелет вставил флеш-карту обратно в планку датчика и ещё раз нажал на кнопку рядом с гнездом. Планка с картой опустилась обратно. Светодиод заморгал оранжевым цветом, информируя о попытке считать карту, а потом загорелся бледно-зелёным - карта принята. Следом засветились "дорожки" снятия показаний - ДЭМВ возобновил работу. Закончив таким образом с первым датчиком, Сергей захлопнул крышку, а затем вышел из моторного ящика, закрыв за собой дверцу и завязав проволокой.
   Скелет осмотрелся вокруг - ничего подозрительного не заметил. Тогда он переключился на ультрафиолетовый режим и ещё раз взглянул на аномалию. Там, в её центре, начал надуваться огромный пузырь, словно на земле стояла гигантская палочка для мыльных пузырей, под которой работал огромный вентилятор. Этот пузырь медленно, но уверенно расширялся, поглощая более мелких собратьев и небольшие вихри, и очень быстро разросся до половины аномалии. Такого зрелища Сергей ещё не видел. Он переключил шлем в обычный режим - картина была не менее интересной: огромный гравитационный пузырь был заметен, переливаясь радугой по краям и покачиваясь из стороны в сторону, словно гигантская лупа, преломляя свет и пространство.
   Хоть Сергей и находился в двух десятках метрах от аномалии, но детектор пискнул, регистрируя повышение активности.
   - Ничего себе! - подумал он, - разрастается, - и снова переключил режим шлема на ультрафиолетовый.
   Гравитационный пузырь разросся до размеров всей аномалии и теперь, как шапкой, накрывал всю её площадь. Детектор начал пищать все чаще и чаще, и Скелет почувствовал, что его начало тянуть. По мере роста гравитационного пузыря, его притяжение только росло, а детектор пищал всё быстрее и всё сильнее.
   ...Бежать, а то засосёт... - понял Скелет.
   Куда бежать?... Только назад, подальше от аномалии... Скелет развернулся и бросился бежать, но притяжение всё возрастало и ему удалось сделать всего пару шагов - дальше не смог.... Прерывистый писк детектора стал одним сплошным звуком. Сергей сопротивлялся изо всех сил, но ничего не выходило - как бы он не старался уйти от притяжения - ничего не получалось, его неумолимо тянуло к аномалии.... Охватил ужас.... Никак себе он не представлял того, что конец его жизни будет таким и его судьба быть раздавленным гравитацией.
   ....
   Он упал на землю лицом вниз, и его потянуло в аномалию. Шлем бился о камни, а руки и ноги в отчаянии пытались хоть за что-то уцепиться или упереться.... Моторный ящик заскрежетал и немного наклонился. Проволока лопнула, не выдержав нагрузки, и дверца с грохотом распахнулась. Застонали старые прогнившие петли.... Краем глаза Скелет увидел распахнувшуюся дверцу и схватился обеими руками за уголок, служивший ребром жёсткости, прижавшись лицом и грудью к мечущейся из стороны в сторону грохочущей железке.
   Сергея оторвало от земли, и теперь он висел в воздухе словно флаг, держась руками за уголок. Моторный ящик ещё больше наклонился, грозя в любое мгновение сломаться и сбросить с себя висящего человека, оставив один на один с печальной участью. За спиной "Вепря" отчаянно тащило в аномалию и его лямка сдавливала горло и грудь.... Стало трудно дышать, от недостатка кислорода в глазах помутнело. Руки от напряжения затекли, а впившихся в металл пальцев он уже практически не чувствовал.... В воздухе проносились камни, щепки, палки и взрывались, попадая в гравитационный пузырь ... Скелет с ужасом смотрел на аномалию.... Пузырь рос во все направления.... С другой стороны, истошно пища, кувыркаясь и отчаянно дрыгая лапами, в него летело несколько тушканов... Удар... Кровавые брызги даже не разлетелись, а, сжавшись в одну небольшой алый комок, втянулись вовнутрь и упали на дно, всё больше и больше сжимаясь.... Такая же участь ждала и Скелета.... Где-то в центре аномалии что-то засверкало ослепительным блеском....
   Вторая дверь шкафа, сорвавшись с одной петли и едва держась на другой, больно била по рукам, в конце концов, и вторая петля не выдержала - она сорвалась, и, ударившись о колени, стремительно полетела в аномалию.... Раздался мощнейший хлопок, словно реактивный самолёт перешёл звуковой барьер прямо над головой. Притяжение тут же исчезло, но от аномалии пошла ударная волна, которая подхватила уже начавшее падать тело.... Скелета развернуло, ударив спиной о боковину, чуть не сломав "Вепря".... Руки не выдержали, он сорвался.... его откинуло на пару метров назад.... САЖИ отключилась.... Поднялась туча пыли...
   Дышать стало легче, но всё тело заныло от боли. Болели пальцы, болела грудь, болели колени, спина, горло... Сергей с трудом сел и опёрся на одну руку. Огромного гравитационного пузыря не было - в аномалии были привычные небольшие вихри и пузыри не больше человеческого роста....
  

**********

   Скелет с четверть часа приходил в себя - руки дрожали, в горле пересохло, а всё тело было словно ватное. Пыль осела, САЖИ включилась и начала проверку систем скафандра, выводя на экран результаты тестирования: небольшие повреждения в системе фильтрации воздуха, а в остальном - состояние было нормальным.
   Он посмотрел на накренившийся моторный ящик.
   - Ну, спасибо тебе, спас меня, - как живого поблагодарил его Скелет.
   Поднявшись на ноги, он стал осматривать себя - вроде все приборы на месте, ничего не потерялось. Но тут его взгляд поймал блеск, пульсирующий в траве в десятке шагов от водонапорной башни. Сбивая пыль с примятой травы, он пошёл на этот странный, но чем-то завораживающий блеск... Он уже почти вплотную подошёл к этому блеску, как внезапно поднялся уровень радиации - затрещал счётчик Гейгера, и цифры на стекле гермошлема медленно поползли вверх, постепенно меняя окраску. Уровни были некритическими - показатель колебался в районе одного рентгена.
   - Не страшно, - подумал Скелет, глядя на показания.
   Присев в полуметре от этого чего-то блестевшего, он руками аккуратно раздвинул бурьян и в глаза тут же ударил яркий ослепительный свет. САЖИ автоматически подстроила светопропускаемость стекла до приемлемого - в траве, на расстоянии вытянутой руки, переливался и разбрасывал искры артефакт, похожий на большую круглую сушку размером с блюдце, густо обсыпанную серебрянкой. "Сушка" зависала в воздухе на секунду и, упав на землю, снова подпрыгивала в воздух и замирала.
   - А это что-то новенькое, - подумал Сергей, - как раз контейнер и пригодится.
   Он снял контейнер и нажал на кнопку рядом с индикатором. Контейнер зашипел, втягивая в себя воздух, крышка легко отвинтилась. Скелет положил открытый контейнер в траву рядом с собой и осторожно потянулся к "сушке".
   На ощупь артефакт был твёрдым, но гибким. Попав в руку, он стал выпрямляться и от неожиданности Скелет бросил его на землю и отпрыгнул на полшага назад. На какую-то долю секунды цифры радиации стали ярко-зелёными. Артефакт снова свернулся в кольцо и продолжил свои "подпрыгивания". Глубоко вздохнув, Сергей опять придвинулся ближе и потянулся к "сушке". Взяв в руку артефакт, он преодолел страх, опять возникший, когда тот начал выпрямляться. И тут же САЖИ зафиксировала значительное падение уровня радиации - цифры стали тёмно-зелёными и стремились к нулю.
   - А это уже интересно...
   Сергей ещё подержал артефакт в руке - тот выпрямился полностью, и уже был похож не на сушку, а на прямой железнодорожный костыль с двумя заостренными концами. Скелет аккуратно опустил его в контейнер и закрыл. В контейнере артефакт начал опять скручиваться в кольцо, но, ударившись о стенку, снова выпрямился. Пробыв в прямом состоянии пару мгновений, артефакт вновь начал скручиваться, но уже в другую сторону.
   - Да ты прям как червяк, - сказал Скелет, смотря на безуспешные попытки артефакта скрутиться в кольцо.
   Он снова нажал на кнопку возле индикатора и встроенный в крышку мини-насос выкачал весь воздух из контейнера, образуя внутри вакуум - "Червяк" выпрямился и застыл в таком положении.
   - Нужно показать его японцам, пусть посмотрят.
   Убрав контейнер в рюкзак, Сергей отряхнулся. От ударов тело ныло, идти куда-то очень не хотелось, но замеры нужно было снять. И он, заставляя себя, всё же пошёл ко второму датчику.
   С каждым шагом боль постепенно переходила в усталость. Скелет шёл обратно по примятой траве. Он ещё несколько раз оглянулся назад на аномалию - не зря он называет её "жернова". Гравитационные пузыри свойственны "Воронке", а вихри - "Карусели", а в этой аномалии - и пузыри, и вихри. Сначала втягивает, потом перемалывает, словно огромные адские жернова. В аномалии было всё тихо, спокойно, вернее, как всегда - двухметровые вихри плавно покачивались из стороны в сторону, постепенно перемещаясь по аномалии, а пузыри то надувались, то лопались, словно кипящее масло в огромном невидимом котле Люцифера.
   Свернув с "дороги", Скелет шагнул через забор на территорию птицеферм. Между двумя большими цехами, вдоль забора, стояли бетонные столбы ЛЭП с остатками проводов, ведшие к водонапорной башне. Столб в поле давно свалился и скрылся в густой траве.
   ...
   "Песчанка" приветствовала Сергея поскрипыванием ржавых петель на цеховых воротах. Он шёл вдоль кирпичного цеха по поросшим травой бетонным плитам. Трава, кроша бетон, пучками росла из всех трещин и стыков. В некоторых местах дикий плющ зелёным ковром полностью скрывал плиты и уже залез на стены фермы. И такая картина до самого входа с противоположной стороны: пучки травы из всех щелей и разрастающийся во все стороны плющ.
   Дойдя до угла, Сергей остановился и осторожно заглянул во внутрь цеха через пустой дверной проём. Внутри, возле ржавых бочек, на старых покрышках друг против друга сидели два "старых" зомби. Рваная потрёпанная одежда свисала грязными клочьями, обнажая чёрно-коричневую давно мёртвую плоть. Один зомби держал, словно гитару, большой кусок доски, неуклюже дрыгая рукой по воображаемым струнам и издавая при этом хриплые неразборчивые звуки, больше похожие на мычание коровы. А второй так же медленно и неуклюже пытался хлопать в ладоши, аплодируя исполнителю.
   Сначала Скелет даже испугался зомби и хотел бежать, но страх почти сразу прошёл - любопытство взяло верх, и он остался смотреть за этим "концертом". Зомби не обращали на него ни малейшего внимания и Сергей, почувствовав безопасность, облокотился на дряхлый косяк.
   - А ведь ничто людское им не чуждо, - думал он, смотря за этими двумя, - ещё не всё забыли, пытаются быть людьми...
   Неизвестно, сколько бы продлился этот воображаемый концерт - гнилой косяк не выдержал веса Сергея и с шумом обвалился вовнутрь, увлекая за собой кирпичи с кусками штукатурки и подняв тучу пыли. Скелет от неожиданности потерял равновесие и упал вместе с этим косяком. "...Звиздец, попал..." - промелькнуло у него в голове.
   Зомби замолкли. Скелет уже начал подниматься, как встретился взглядом с тем, кто "играл на гитаре". Почерневшие глаза с еле различимыми краями радужной оболочки уставились прямо на Скелета. Сергей медленно поднялся и потянулся за дробовиком. Второй зомби тоже повернулся, и теперь уже две пары пустых мёртвых, задеревенелых от радиации и пси-воздействия, глаз "сверлили" невольного гостя на "концерте". "Игравший" протянул руку и стал что-то пытаться говорить своим гнилым языком, но вместо слов у него вырывалось всё то же мычание. Скелет поднял дробовик и, взяв на прицел зомби, начал пятиться назад.
   - Только вас мне сегодня и не хватало, - думал он про себя.
   Зомби начал вставать, но неудачно - его задеревенелый глаз вывалился из глазницы и покатился по бетонному полу. Зомби отвлёкся от Скелета и, едва удержавшись на ногах, резко повернулся и "побежал" за своим глазом. Второй зомби "бросился" ему на помощь.... Со стороны это уже было смешно: два ходячих мертвеца, еле-еле перебирая ногами и "мыча", пытаются поймать катящийся по полу глаз. Наконец, глаз застрял в выбоине в полу и остановился.... Зомби с вытянутыми руками, шатаясь из стороны в сторону, "добежали" за глазом одновременно и, присев, столкнулись головами....
   Скелет шагал назад, не сводя с мертвецов прицела. Когда те, присев, столкнулись, Скелет развернулся и бросился бежать.... Сталкиваться с зомби ему сейчас не хотелось.
  

**********

  
   Отбежав от птицеферм, Скелет остановился и повернулся назад - в проёме двери стоял зомби и смотрел ему вслед, а потом развернулся и исчез в глубине цеха. "Пронесло" - облегчённо вздохнул Сергей и пошёл дальше, к другому датчику.
   Небо со стороны станции постепенно начало затягивать пока ещё прозрачными облаками и САЖИ зафиксировал небольшое повышение уровня пси-излучения.
   - Значит, выброс будет....
   Нужно было торопиться - когда начнётся выброс, точно сказать можно не ранее часа до его начала. А впереди ещё два датчика для съёма показаний.
   Он шёл вдоль холма урочища. Второй датчик размещался на самом краю этого холма в десяти минутах ходьбы от птицеферм, если, конечно, ничто не помешает спокойно добраться до нужного места.
   У подножия было небольшое кладбище старой техники - несколько брошенных БТРов и МТЛБ ржавели в канаве вдоль догори, ведущей к Разъездному. Между этой бронетехникой, во вкопанной бочке с крышкой, и стоял второй детектор, снимавший показания ?-излучений. Повышенный радиационный фон от брошенной техники способствует фильтрации ?-излучений от других частот и прочих излучений, что повышает достоверность показаний.
   Из-за избытка эмоций, до второго датчика Сергей дошёл очень быстро - перепрыгивая через высохшие русла оросительных каналов и огибая участки с подозрительно высокой травой. Он сбавил шаг только тогда, когда вышел на дорогу. Старый асфальт был весь в трещинах и ямах. Во многих местах уже успел раскрошиться под натиском травы и попусту исчез в зелёном ковре. Мелкий кустарник по обе стороны от дороги уже образовывал живую изгородь, которая со временем отвоюет пока что ещё покрытые асфальтом участки - так что выход с тропинки на дорогу нужно было регулярно прорубать.
   По ту сторону дороги, за оврагом, буйно разрасталась лесополоса, за которой была бывшая база химических удобрений для окрестных полей. Старая часть лесополосы была сплошь из высоченных сосен вперемешку с лиственными деревьями, а в новой - частенько попадался непонятный молодняк, в которой с одной стороны можно узнать сосну, а с другой - берёзу и частично даже тополь: высокий мощный смолянистый ствол с кожурой, по цвету и составу очень напоминавший бересту, толстые игольчатые ветки направлены вверх под очень большим углом.
   Первый МТЛБ, разбросав рваные гусеницы, стоял на самой обочине, накренившись носом в канаву. Практически вся начинка в нём сохранилась - "фонящий" металл не привлекал охотников за хабаром. Единственное, чего на МТЛБ не хватало - это пулемёта, но, скорее всего, сняли его ещё сами военные, когда бросали технику.
   В большой канаве стояли ещё два МТЛБ и один БТР-70 со спущенными колёсами. Трава и поросль практически полностью скрывала поржавевшие машины. Как и в МТЛБ на обочине, в них практически полностью сохранилась начинка, кроме снятого вооружения.
   Здесь стоило быть гораздо внимательнее, нежели у водонапорной башни. Подобного рода места очень привлекательны для мутантов. Сергей снял дробовик с предохранителя. Зоркие глаза, выискивая опасность, рыскали по траве, технике и не зря. Из открытых задних люков тягача с лаем выпрыгнули три слепых пса и, оскалив жёлто-коричневые зубы, бросились на Скелета. Пара выстрелов быстро остудила пыл мутантов: одному псу заряд попал точно в шею и теперь он валялся на дороге, заливая асфальт вонючей чёрно-красной кровью и всё ещё дёргая лапами в предсмертных судорогах. По второму псу Сергей немного промазал и дробь лишь скользнула по его мускулистому боку. Но и этого было достаточно, чтоб нападавший мутант ретировался, пытаясь на ходу зализать драную рану. Третий же оказался достаточно умным и после первого же выстрела бросился прочь. Атака была отбита.
   ...
   Чем ближе Скелет подходил к брошенной технике, тем больше возрастал уровень радиации от неё - эти машины участвовали в ликвидации аварии на четвёртом энергоблоке в 1986 году и приняли на себя большую дозу радиоактивных осадков, и дезактивировать их не было либо времени, либо смысла. Её просто бросили здесь, так же как и много другой техники, особенно той, которая работала непосредственно на "промплощадке" у самых стен ЧАЭС - куски графита, зараженная пыль и грязь - всё набивалось в гусеницы, труднодоступные места, где дезактивировать было невозможно.
   В непосредственной близости от техники уровень радиации доходил до двадцати рентген. САЖИ информировала об этом покраснением цифр в показаниях радиоактивного излучения.
   Между техникой была протоптана тропинка, ведущая к вкопанной в землю бочке. "Надеюсь, хоть здесь никого не будет" - подумал Скелет, спустился по тропинке вниз и остановился возле бочки. На ней, в качестве крышки, лежал люк с МТЛБ - тяжёлый, но поднять и сдвинуть - можно было. Взявшись обеими руками за ручку, Сергей сдвинул люк, отрывая доступ к ящику с датчиком ?-излучений. Ящик был точно такой же, как и в моторном у водонапорной башни. САЖИ сухо констатировал: "Вы находитесь рядом с датчиком ?-излучений".
   - Что-то ты опоздал, - Сергей издевался над САЖИ, - я уже успел крышку открыть.
   Он нажал на чёрную кнопку открытия крышки - внутри датчик немного отличался от предыдущего, но только немного. Внешне они смотрелись практически одинаково - только здесь было не три, а две "дорожки" светодиодов - уровень заряда батареи и интенсивность ?-излучения. Скелет оценил заряд и сделал вывод:
   - Здесь тоже на неделю ещё хватит.
   Стандартная процедура - кнопка возле разъёма, флэш-карта в КИСНВЧ, копирование данных, вставить флэш-карту обратно, запуск датчика. Все эти простые действия доведены до автоматизма и давно уже стали обыденной рутиной.
   Закрыв ящик с датчиком, он не без усилий закрыл бочку....
   - А что если... - подумал Скелет и достал контейнер с "червяком".
   Он вытряхнул "червяка" себе на ладонь. "Червяк" попытался скрутиться в "Сушку", но Сергей успел сжать его. Тот выпрямился и стал жёстким - счётчик Гейгера перестал суматошно трещать, а показания уровня радиации на стекле гермошлема поползли вниз, пока не достигли отметки практически полного нуля.
   - Ага, интересно, - Скелет засунул "червяка" в контейнер, и уровни радиации снова резко возросли.
   Зажужжал ПДА, пришло новое сообщение. Долго стоять в радиоактивном пятне Сергей не собирался и побыстрее выбрался из канавы на дорогу. Только после этого он прочёл пришедшее сообщение:
   "8:25. "Макар Игнатьевич": - Сергей, ты далеко?"
   Скелет потянулся - мышцы затекли - и, осмотревшись, вытащил "зубочистку" из ПДА.
   "8:29. "Сергей": - Я на технике, только закончил снятие. Осталось к деревне сходить и всё".
   Скелет убрал "зубочистку" в ПДА и стал выбирать маршрут к деревне, но ПДА вновь зажужжал:
   "8:32. "Макар Игнатьевич": - быстро возвращайся на базу. Потом в деревню сходишь".
   Это сообщение озадачило. Макар Игнатьевич, будучи его непосредственным руководителем, всегда очень строго следил за сбором показаний с датчиков, а сейчас сам прерывает его работу и вызывает обратно на базу. Но, начальство есть начальство, приказы не обсуждаются - придётся возвращаться.
   На базу можно было вернуться тремя путями: либо пойти назад к фермам и там - обратно через холм, либо дойти почти до "Разъездного" и там свернуть вправо, и вдоль холма дойти до базы, либо здесь, у техники, уйти в лес и, пройдя по кромке, выйти на дорогу к базе.
   - Раз срочно нужно, значит, буду срезать, - решил Скелет и спустился по тропинке обратно.
   За последним БТРом трава становилась не такой густой и высокой, а молодая поросль уходила в лес холма. Сергей иногда ходил этим путём на базу - вдоль холма и на дорогу. Так можно сэкономить несколько минут.
   Ноги проваливались в сырой перегной из опавшей листвы и многолетних трав, словно в грязь. Но вязкие места быстро закончились, и начался твёрдый каменистый грунт. Молодая поросль осталась позади, начался бор.
   Скелет поднял стекло шлема и полной грудью вдохнул приятный хвойный запах, от которого даже немного закружило голову. Здесь, в ельнике, мало что напоминало Зону, только видневшиеся сквозь кроны деревьев ржавые останки боевых машин молчаливо не давали забывать о том, где находишься.
   Скелет шёл по ельнику с открытым стеклом. Лёгкая утренняя дымка, окутавшая овраг и все низменные места близи урочища, таяла под солнечными лучами, пробивавшимися сквозь толщу крон. Солнце уже высоко поднялось над горизонтом, но яркий свет постепенно рассеивался в надвигающихся тучах, которые уже начали затягивать горизонт со стороны станции.
   Тело ныло и требовало отдыха. Усталые перенапряжённые мышцы упорно не хотели работать, места ударов болели всё сильнее, а "Вепрь" за спиной казался неподъёмным.
   Довольно приветливую картину урочища испортили оставленные на мягком грунте следы кабанов, пересекавшие тропинку двумя дорожками. Скелет остановился и присел возле них.
   - Свежие, судя по глубине - под полтонны, пара кабанов пробегала, - измерил он глубину следа.
   Но это было не всё - в примятой траве посредине между копытами кабанов была ещё одна пара следов. Сергей на корточках, чтоб не потерять из виду, осторожно приблизился к ним. Две параллельные вмятины длинной порядка полуметра - с дальней стороны широкая, размером со среднюю тарелку, почти круглая вмятина как от огромной пятки, а со стороны тропинки - чёткие следы парных копыт, причём размер копыта больше кабаньих раза в три.
   - А ты что ещё за чудовище? - подумал Скелет, глядя на эти отпечатки.
   Он встал и подошёл к странным следам сзади и присел возле "пятки". Одна "пятка" была поверх толстой, почти с человеческую руку, раскрошенной ветки, целые части которой лежали по обе стороны от следа. Скелет поднял одну часть - крепкая свежая ветка ели, упавшая с соседнего дерева. Покрутив ветку в руках, он положил её на землю и встал на неё обеими ногами - ветка едва прогнулась, даже и не намекнув на то, что сейчас сломается. Холодный пот градом хлынул у Скелета со лба - такого мутанта он ещё не знает и не слышал, а в этих краях как раз и бродит это чудище. Сергей стал искать ещё подобные следы и нашёл их уже с другой стороны тропинки. Такая же пара параллельных следов между двумя дорожками кабаньих. Он замерил расстояние:
   - Нихрена себе, четыре метра, - а вот тут он испугался уже не на шутку, - пойду-ка я отсюда, да побыстрее, с меня на сегодня приключений хватит...
  

**********

  
   "Нео-Век" неторопливо просыпался. Хмурые заспанные охранники с автоматами наперевес неторопливо бродили по территории, раз в час меняясь с теми, кто нёс дежурство на охранных вышках. Три лаборанта в белых халатах курили между жилым блоком и подстанцией под деревянным "грибком", который когда-то был песочницей в каком-нибудь детском саду или на детской площадке возле какого-нибудь жилого дома.
   Не обращая никакого внимания на собравшихся, Скелет зашёл в комплекс. Дверь в фильтр-модуль была открыта для проветривания, поэтому приготовленный чип-пропуск не понадобились и Сергей убрал его назад.
   Петрович уже сменился, и за столиком в фильтр-модуле уже дежурил Василий, ещё один сотрудник из хозяйственного блока. Он вальяжно развалился на стуле и читал глянцевый журнал с полуобнажённой моделью на обложке.
   - Я вас категорически приветствую, - сказал Скелет, поравнявшись со столиком, - Петрович уже всё, на боковую пошёл?
   Василий небрежно оторвал взгляд от журнала.
   - Здарова, коль не шутишь. Петрович уже, чай, пятый сон видит, - и снова уткнулся в яркие страницы.
   - А Макар Игнатьевич где, не проходил в лабораторию?
   - Не, ещё у себя или в кабинете...
   Скелет ещё пару секунд постоял с ним рядом, но потом махнул рукой и пошёл к начальству.
   - Э-э-э! - раздался у него из-за спины голос Василия. - Ты куда собрался со стволом-то? А?
   Но Сергей даже не обернулся, а, открывая дверь в жилой модуль, процедил в ответ:
   - Макар Игнатьевич срочно вызывает, так что потом сдам...
   В коридоре жилого модуля никого не было, и Сергей прямиком направился к кабинету начальника, находившемся в самом конце. От мыслей о том, зачем же он так срочно понадобился, что его даже оторвали от утренних съёмов информации, Скелет не заметил, как у одной из комнат открылась дверь и вышла лаборантка Надя, работавшая с профессором Снегирёвым над исследованиями артефактов. И они едва не столкнулись. От испуга и неожиданности Надя схватилась за сердце.
   - Ф-ух, Серёга, ну ты меня и напугал....
   - Прости, не заметил, - Сергей сам чуть не подпрыгнул, - кстати, привет.
   - Привет, привет.... Ты теперь так всегда будешь здороваться? - Надя глубоко вздохнула, восстанавливая дыхание.
   - Не, я к Игнатьичу спешу, срочно вызывает, - Скелет обошёл её и хотел, было, пойти дальше, но остановился и обернулся, - кстати, ты у себя будешь?
   - Да, а что? - Надя скрестила руки и вопросительно посмотрела на него. - Обещанную шоколадку принесёшь?
   - Та, блин, - Скелет хлопнул себя по бокам, - забыл.... Принесу, но у меня кое-что для тебя поинтереснее, заскочу чуть позже.... Ладно, я побежал.... - и пошёл к кабинету начальника.
   - Ага, жду, заходи....- ответила ему в след Надя и неспешно пошла по коридору. - Стойло и мешок овса сразу готовить?!
   - Лучше чаю, - добавил Скелет ей вдогонку.
   Сергей остановился у двери в кабинет Заболотского Макара Игнатьевича и постучал.
   - Войдите, - послышался изнутри голос начальника базы.
   - Вызывали? - заглянул Сергей.
   Кабинет был небольшим, насколько позволяли размеры жилого модуля, и скромно обставлен. В центре стоял Т-образный стол, вершиной к окну в стене, а "палочкой" - к двери. Два офисных стула по бокам, да несколько ручек и карандашей, валявшихся на столе. На всю левую стену от пола и до потолка раскинулся стеллаж, уставленный бесчисленным числом папок отчётов, записей, лотков с документами и прочей бумажной работой, а в посредине правой стены висел прикрученный ЖК-монитор для прямой видеосвязи с руководством института и прочими ведомствами по всему миру.
   В большом кресле, обитом светло-коричневой кожей, за своим рабочим местом сидел Макар Игнатьевич. Крупный полный мужчина с аккуратно зачёсанными назад почти седыми волосами, с первого взгляда создающий впечатление большого начальника. Если б он был актёром, то с лёгкостью смог бы сыграть даже Президентов или очень крупных и солидных бизнесменов, одним росчерком пера ворочающих миллиардными капиталами или судьбами целых государств.
   - Да, присаживайся, - Заболотский показал на стул, - почему оружие не сдал?
   - Вы ж сказали, срочно, - Скелет снял дробовик и поставил его в угол.
   - Ладно, сначала к делу, потом всё остальное... ты присядь, в ногах правды нет.
   Скелет устроился на стуле и попытался расслабиться, но это не слишком выходило - места ударов ныли и горели, "Лишь бы переломов не было" - думал он.
   - Как замеры прошли? - Макар Игнатьевич скрестил ладони и облокотился на стол.
   - Да ничего так, более-менее, - Сергей не стал рассказывать о случившемся у "жерновов", - ещё один датчик не успел пройти в "Разъездном".
   - Не проблема, другие сходят, я уже послал туда Степана, а у тебя будет особое задание.
   Скелет удивился и Заболотский это заметил.
   - Не удивляйся, утром мне позвонил начальник департамента проектов и разработок МИАНИ Жебрицкий, у него есть задание специально для тебя.
   - Для меня? - Скелет удивился ещё больше, - но почему?
   - Потому что ты у нас единственный дайвер в команде... - Заболотский замолчал и уставился на стол.
   Было видно, что он задумался. Сколько б так просидел Заболотский, не известно.
   - Макар Игнатьевич.... - Сергей прервал размышления начальника.
   - Да.... Всё, можешь идти, но через, - он посмотрел на часы, - двадцать пять минут жду тебя здесь, Жебрицкий видеоконференцию устроит, - и кивнул на монитор.
  

**********

   Пройдя через дезактивацию, Скелет снова оказался в лабораторном модуле. За перегородкой работа кипела - профессор Снегирёв проводил эксперимент взаимодействия "грави" и "каменного цветка" в специально разработанной для таких целей капсуле, а Надя сидела за пультом управления. Артефакты, расположенные в центре капсулы, подвергались различным воздействиям - радиационным облучением, электрическим, химическим, магнитным - в зависимости от условий Снегирёв внимательно следил за показаниями измерительных приборов, фиксировавших малейшие изменения в свойствах испытываемых артефактах. Основной целью его научной деятельности было поиск комбинаций для различных условий, прежде всего радиационной и пси-защите. В Зоне, пожалуй, никто не знал о свойствах артефактов больше, чем профессор Снегирёв. Японцев в лаборатории не было, но с их установкой работали другие сотрудники - очевидно, проводили предстартовые работы.
   Скелет прошёл дальше, в ангар. Разложив всё своё оборудование по местам, он сел на лавочку возле личных шкафов и взял контейнер с артефактом. "Червяк", изредка помигивая, тускло светился бледно-голубым светом. Вокруг него в вакууме то и дело возникали искорки, которые тут же гасли, так и не успев набрать силу.
   - Что же ты такое? - думал Скелет, рассматривая артефакт. - А ведь как живой.
   Но тут ему в памяти вспомнился момент, что перед самым взрывом аномалии, в "жернова" попали тушканы, которых просто смяло и втянуло в самый центр. И он стал прикидывать, а могло ли такое стечение обстоятельств - рост аномальной активности, наличие в центре живой плоти в самый её пик - привести к образованию этого артефакта?
   - А почему нет? - решил он. - Если артефакты могут формироваться из чего угодно, то почему бы и не из плоти?.... Да что я мучаюсь, отдам Наде - пусть дальше со своим профессором с ним и разбираются.
   Но любопытство всё же взяло верх, и Сергей взглянул на счётчик Гейгера: на циферблате стояли одни нули, радиация отсутствовала вообще, даже природная норма. Положив контейнер в карман халата, а КИСНВЧ прицепив на пояс, он вернулся в лабораторию.
   ...
   Капсула гудела как пылесос - работала система нагнетания охлаждающего контура. Пол возле аппарата был уложен резиновыми ковриками, посыпанными белым, напоминающим сахарную пудру, изоляционным порошком. К капсуле подходил толстый гофрированный шланг с десятками проводов внутри, а так же воздуховод, подающих воздух температурой минус семьдесят пять градусов по Цельсию из стоящей рядом криоустановки в контур охлаждения главной камеры. Происходящая внутри реакция воздействия электрических разрядов на сочетание "грави" и "каменного цветка" сопровождалась выделением колоссального количества тепла, которого хватило бы для обогрева многоэтажного дома, но эта реакция проходила крайне нестабильно, и если б не магнитное поле внутри, то подобный эксперимент мог стать неконтролируемым и закончится весьма плачевно.
   Профессор Снегирёв полностью погрузился в работу - держа в руках планшет, он расхаживал вдоль капсулы, внутри которой, словно в небольшом грозовом облаке, мелькали молнии. Он смотрел то внутрь через толстое стекло, то подходил к монитору и, глядя на цифры, что-то записывал. За пультом управления сидела Надя и внимательно вслушивалась в слова профессора и поправляла регуляторы по мере поступления указаний от Снегирёва. Заметив приближающегося Скелета, она приветственно помахала ему рукой.
   - О, Сергей, рад тебя видеть, - отвлёкся от своей работы пожилой профессор, когда тот подошёл почти вплотную.
   Лабораторный халат Снегирёва был давно уже не белый - серые, протёртые края, замасленные рукава, испачканные ручкой и карандашом карманы - только на спине халат ещё более-менее сохранил изначальный цвет. Сам же профессор Снегирёв был среднего роста и телосложения, с большой залысиной на голове и недельной щетиной на морщинистых щеках. Но его глаза всегда светились блеском при работе, даже сквозь толстые стёкла круглых очков, - он, как и любой другой учёный, полностью посвятил себя своему любимому делу, делу всей жизни - науке.
   Надя к науке не имела практически никакого отношения. Она один из немногих вольнонаёмных сотрудников в этом комплексе, если, конечно, не считать персонала вспомогательных служб вроде медицинского блока. Надя попала в Зону вместе с медсестрой Таней, так как были закадычными подругами. Татьяна получила заманчивое приглашение поработать на базе "Нео-Век", а по случайности узнала, что набираются вольнонаемные работники на вспомогательные должности. Кроме сталкеров, охотников ехать в Зону особо желающих нет, а срок заключаемых контрактов - один год. Таким образом - по контракту - Таня и Надя попали в Зону. По прибытию Надя получила распределение к профессору Снегирёву, чей предыдущий помощник лаборант из числа сотрудников МИАНИ за неделю до этого исчез в Зоне. Снегирёв сначала долго упирался, возмущался, что ему не нужны неучи и тем более девушки, но Надя очень быстро освоила поставленные задачи и уже по уровню знаний и подготовке не отличалась от институтских работников, трудящихся на базе. Теперь же Снегирёв иногда обмолвливается, что ему было бы "очень трудно без моей красавицы".
   - Добрый день, Пётр Михайлович, - Сергей протянул руку, - как Ваши успехи?
   Профессор пожал протянутую руку.
   - Ну, как вам сказать, молодой человек, успехи - понятие растяжимое. Отсутствие отрицательного результата, в некотором роде можно назвать успехом. Но положительных результатов пока мало, что не может не огорчать. Изучаемый мною симбиоз крайне нестабилен, а его полезные стороны весьма незначительны... - профессор поправил очки. - А у вас как дела в ваших научных изысканиях? Надя, - он взглянул на свою лаборантку, - говорила о том, что вы теперь занимаетесь замерами?
   - Не совсем замерами, конечно, - Скелет даже задумался на мгновение, - но уже не только плаваю по оросительным каналам, Макар Игнатьевич поручил мне снимать показания с датчиков.
   - Ага, вот оно в чём дело, ну что ж, тоже весьма нужное и полезное занятие. Кстати, я давно не выходил из комплекса, как там, снаружи?
   - Всё по-прежнему, профессор, кстати...
   Но профессор уже не слушал, а вернулся к наблюдению за показаниями на широком мониторе, на котором в бесчисленном числе рядов мелькали цифры, проценты....
   - Всё, он работает, - сказала Надя Скелету, - сейчас с ним говорить бесполезно... Шоколадку принёс?
   - Лучше, - Сергей подошёл к Наде, - у меня для вас кое-что лучше есть! - и вынул торчащий из кармана контейнер с артефактом.
   - Ух ты! ... - Надя привстала и не сводила глаз с контейнера. - Артефакт раздобыл?
   - А?!... Что?!... Где?!... - Снегирёв краем уха услышал слово "артефакт" и это его тут же отвлекло от работы.
   Заметив в руках Сергея контейнер, профессор окончательно забросил всё.
   - Наденька, останови воздействие, похоже, у нас сегодня более интересная работа появилась.
   Сергей с Надей переглянулись, и она тихонечко засмеялась, видя разгорающееся у Снегирёва щенячье любопытство к артефакту. Лаборантка перевела на пульте управления все выключатели в положение "выключено": гудение нагнетателя стало стихать, электрические разряды прекратились, а артефакты на механических держателях плавно разошлись в стороны.
   - Молодой человек, что ж вы не сказали, что у вас есть артефакт? - профессор едва не выхватывал контейнер из рук Скелета, но тут же забыл о сказанном и просто засыпал вопросами. - Весьма любопытно.... Что это? Я такого ещё ни разу не видел? Где вы его взяли? Какого происхождения?
   - Происхождение, скорее всего, биологическая масса в мощном гравитационном поле, - Скелет отдал контейнер профессору, - сегодня в "жерновах" нашёл...
   - Где-где? В каких ещё "жерновах"? - недоумевал Снегирёв.
   - В гравитационке возле птицеферм....
   - А, - профессор не спускал взгляд с артефакта, бледно-голубоватый свет из контейнера призрачно отражался в стёклах его очков, - понятно, из гравитационной аномалии.... А какие у него свойства?
   - Я только успел заметить, что он радиацию поглощает, Гейгер возле него полный ноль показывает...
   - Рассказывайте подробно, я хочу знать всё.... - у Снегирёва разгорелся нешуточный азарт, который может быть только у очень увлечённого человека.
   Скелет посмотрел на время - отведённое Заболотским время почти истекло.
   - Простите меня, профессор, но мне пора, Макар Игнатьевич меня ждёт...
   - Да, да, конечно, я сегодня же напишу представление на вас руководству за этот чудесный образец...
   Сергей посмотрел на Надю, та поняла его озабоченность - в таком состоянии Снегирёв явно не напишет ни одной бумажки, так как весь день, а то и больше, не будет отходить от артефакта ни на шаг и забудет всё на свете, даже принять свои таблетки. А подобное представление очень сильно может помочь ему в его карьере и заработке.
   - Я прослежу, - успокоила его Надя, - ...но про шоколадку я не забуду.
   - Ладно, - улыбнулся Сергей, - я тоже не забуду...
  

**********

   Заболотский сидел у себя в кабинете, задумчиво перебирая отчёты за вчерашний день, и когда вошёл Скелет, то он, не проронив ни слова, указал на стул, мол "присаживайся". Сергей устроился на стуле и снял с пояса КИСНВЧ.
   - А с ним что мне делать? Васильева на месте не было....
   Макар Игнатьевич отложил в сторону бумажки:
   - Оставь мне, я его сам найду, - Заболотский взял пульт и включил монитор, - тебя уже ждут.
   Монитор включился. Сначала высветилось окно старта видеосвязи и вызова последнего клиента конференции. После сообщения о готовности начать конференцию, Макар Игнатьевич нажал кнопку старта связи.
   На экране появился просторный кабинет, в котором за столом сидели двое мужчин в белых халатах. Ни одного из них Сергей не знал, хотя догадывался, что это - высокое руководство из института.
   - Ещё раз доброе утро, Макар Игнатьевич, - начал один из них.
   - Доброе утро, профессор, - ответил Заболотский, - позвольте вам представить, - и он указал на своего сотрудника, - тот самый Сергей, которого вы разыскивали.
   - Доброе утро, - поздоровался Скелет.
   - И вам тоже... Меня зовут Жебрицкий Александр Дмитриевич, я начальник департамента проектов и разработок МИАНИ, а это, - Жебрицкий представил соседа, - Николай Павлович, сотрудник.... - и тут же запнулся, заметив на себе его косой взгляд, - наш сотрудник, который будет дальше вместе с Макаром Игнатьевичем курировать твою новую работу на базе "Нео-Век". Сейчас он введёт тебя в курс дела.
   - Благодарю, - сухо ответил Николай Павлович, - а теперь к делу. В районе урочища, где вы проводите свои работы, есть небольшое озеро вблизи от окраины села Косогород, вам оно знакомо? - на стене за спиной у сидящих засветилась карта с проектора, в которой Скелет узнал местность.
   Николай Павлович встал, подошёл к стене и указал пальцем не большой водоём вблизи юго-западной окраины Косогорода. Глядя на эту карту, Скелет невольно поймал себя на мысли, что карта имеет очень хороший масштаб и гораздо точнее, нежели те, которыми пользуются на базе.
   - Да, знакомо.
   - Хорошо, - Николай Павлович сел на место и карта со стены исчезла, - тогда ваша новая работа будет заключаться в исследовании этого водоёма.
   - А что именно я там должен исследовать?
   - Всё необычное - аномалии, обитателей, странности, останки - всё что встретите. Ежедневный письменный доклад вашему руководству будете сдавать не позднее двенадцати часов следующего дня. При необходимости, мы с вами свяжемся, - Николай Павлович замолчал, - ... а теперь передаю слово вашему... э-э-э, Александру Дмитриевичу.
   - Макар Игнатьевич, - Жебрицкий обратился к Заболотскому, - мне бы хотелось переговорить с вами наедине.
   Заболотский посмотрел на Скелета.
   - Зайдёшь ко мне через час, нам нужно подготовить для тебя программу работы.
   - До свидания, - Сергей попрощался с теми, кто был по ту сторону монитора и вышел в коридор.
   - Да уж, вот что не гадал, так не гадал, - думал Скелет, - какой-то он странный, этот Николай Павлович, не похож на учёного, слишком сухо говорит. Напоминает старого вояку...
   Сергей гнал прочь подобные мысли, очень он не хотел верить в то, что его новый куратор не учёный, а какой-нибудь полковник или генерал. Но у него был час свободного времени, и Скелет решил всё же позавтракать...
   Хоть в столовой и не любят опоздавших, но его всё же накормили обычным для таких условий завтраком - каша, хлеб с маслом, чай. В столовой особого разнообразия и разносолов не подавали - не те условия, особенно с доставкой продуктов. Припасы доставляли грузовым вертолётом раз в месяц, иногда, когда к "Нео-Век" летел вертолёт с оборудованием, могли положить чего-нибудь для разнообразия - свежие фрукты, сладости, спиртного.... Но хлеб - пекли сами. На кухне стояла собственная хлебопечка, поэтому хлеб на базе был всегда свежий и удивительно вкусный, испеченный по собственному рецепту шеф-повара Антонины Федоровны. И как бы всем не было жаль, но срок контракта Антонины Федоровны закончится через три недели, и уже почти месяц Заболотский ходит к ней каждый день и уговаривает продлить контракт и остаться здесь.... После завтрака, он снова пошёл в медицинский блок. Переломов не было, просто сильные ушибы.
   - В принципе, ничего серьёзного, но болеть ещё будет долго, - осмотрела его Татьяна.

**********

  
   Запасшись продуктами и прочим на несколько дней, сталкеры покинули "Скадовск". Старое судно попрощалось эхом шагов Бороды, спускающегося обратно в свой бар. Охранник внимательно следил, как Тень с Вампиром по настилу из досок перебрались со "Скадовска" на катер, а потом и на землю. Вампир остановился и поменял местами автомат с дробовиком.
   - Потом заряжу, а здесь, - он перевесил дробовик через плечо, - лучше с ним.
   Вампир помахал рукой охранникам, следившими за ними - но серьёзные лица тех так и не показали ни малейшего намёка на улыбку. Густые джунгли прибрежной растительности скрыли их от посторонних глаз. Вампир угрюмо раздвигал камыши.
   - Ну, что, доволен? - спросил идущий позади свободовец.
   - Чем доволен?
   - Ну.... Тем, что мы сделали, ты сделал...
   - Давай потом об этом поговорим, - он посмотрел на небо, - а то сейчас, малость, не место для разговоров...
   - А где "место"?
   - Давай выберемся из этих зарослей и поговорим в спокойном месте...
   - А что для тебя "спокойное место"? - допытывался свободовец.
   - А вон, видишь? - Вампир показал рукой вперёд. - Ты, наверное, там не был. Старый склад при порте. Несколько крупных, но добротных боксов осталось, да и контора целая - там можно поговорить.
   - Хорошо, там - значит там, а почему туда идём?
   - Ты наверх смотрел?
   - Нет... А что?
   - Глянь, если любопытно.
   Свободовец посмотрел на небо - его начало постепенно затягивать тучами, идущими со стороны станции.
   - Думаешь, выброс будет? - спросил он у Вампира.
   - Думаю да, суставы ныть начинают.
   - Тогда, может, на "Скадовск" вернёмся?
   - Не хочу, надоело мне там сидеть... - сквозь зубы процедил Вампир.
   - Ну, не хочешь - как хочешь, пошли туда...
   Сталкеры поднялись наверх, на старую портовую дорогу, ведшую от бывшего погрузочно-разгрузочного терминала на склады. Вообще район затона - один из самых тихих и спокойных уголков Зоны, по местным меркам практически курорт. Находясь на первом краю Зоны, этот высохший грузовой терминал не так сильно облюбовали мутанты, аномалии здесь редки и стабильны, а места, где можно переждать выброс - на расстоянии максимум в двадцать минут друг от друга. Так что сталкеры всех мастей любили затон за его спокойствие. Ну и конечно бар на "Скадовске" тоже был местной достопримечательностью - конечно, не "100 рентген", но всё же.
   Сквозь потрескавшийся асфальт торчали пучки зелёной травы, а порой и небольшие деревца. Особенно хорошо и густо на старых дорогах затона росла дикая чернобыльская черёмуха. Эта тоже не стала исключением из правил - из всех крупных трещин, помимо травы, густой щетиной росла и черёмуха. По бокам ржавые отбойники, местами погнившие и отвалившиеся, сплошь и рядом поросли всякими вьющимися растениями из местной как обычной, так и аномальной флоры.
   До портового склада дорога поворачивала в горку почти на сто восемьдесят градусов, а потом выходила на обширную площадку, где и стоял старый склад. Раньше на дороге часто бандиты устраивали засады и сталкеры не рисковали ходить по ней меньше чем вшестером, но теперь же, после разгромы Султана и его банды, здесь было тихо и спокойно.
   Дорога упёрлась в опущенный шлагбаум. Склад обнесён хорошо сохранившимся забором из бетонных плит. Лишь некоторые плиты из всего периметра были не на своём месте, проделав в сплошном заборе зияющие дыры. За шлагбаумом стояла будка контрольно-пропускного пункта с пустыми окнами во все стороны и выбитой дверью, которая догнивала неподалёку на асфальте двора. Сталкеры остановились у шлагбаума.
   - Что-то тихо, подозрительно тихо, - осматривался свободовец.
   - Вечно тебе всё не так, - проворчал Вампир и смело прошёл мимо шлагбаума, - то слишком тихо, то слишком громко, то слишком быстро...
   Тень проверил автомат - он был заряжен:
   - Осторожность лишней не бывает, - и пошёл вслед за Вампиром.
   Сталкеры неторопливо шли по двору склада. Справа - пустые разгрузочные боксы с распахнутыми настежь воротами и разбитыми грузовиками внутри, слева - подсобная постройка, некогда бывшая небольшим собственным производством консервы из привозимой сюда рыбы.
   Трёхэтажное здание конторы было в хорошем состоянии и, если не считать нескольких разбитых стёкол в окнах и выбитые входные двери, оно ещё весьма неплохо сохранилось. Сталкеры зашли вовнутрь. Тусклый свет едва освещал пахнущую сыростью и плесенью проходную. Из проходной на верхние этажи шла лестница, а на входе в помещения первого этажа был пост вахтёра и два турникета типа "трёхрогая вертушка". За турникетами начинался длинный коридор: распахнутые настёжь белые двери по обе стороны, вдоль стен лежали кучи обвалившейся с потолка штукатурки, а свисавшие сверху дранка и провода делал коридор похожим на логово гигантского паука.
   - И это ты называешь спокойным уютным местом? - оглядывался Тень.
   Его слова эхом разносились по пустому зданию и исчезали в открытых кабинетах.
   - Это только в коридоре так, - ответил Вампир и, взяв дробовик на изготовку, пошёл вперёд, - здесь есть помещение без окон - что-то вроде архива, там спокойно, там выброс и пересидим.
   Свободовец пошёл след в след за Вампиром - сказывалась привычки идти по безопасному пути. За висящим на стене между дверьми пожарным щитом, на котором не осталось ни одного инструмента, Тень остановился.
   - Что? - спросил у него Вампир.
   - Да вот, интересно... - свободовец рассматривал висящий на стене стенд.
   - Что здесь? - подошёл Вампир.
   На стене висел стенд с инструкцией, что необходимо делать при аварии на АЭС. На светло-синем фоне были рисунки с надписями, изображающие станцию, индивидуальные медицинские комплекты, противогазы, респираторы, марлевые повязки с размерами и способом завязывания на лице, инструкции - что необходимо делать при радиационном заражении.
   Тень долго рассматривал этот стенд, будто сам не знал, что делать при попадании в очаг радиации. Этот стенд словно переносил назад, в то далёкое прошлое, когда не было ещё катастроф, когда по этим коридорам ходили люди, в речном порту кипела работа, ходили суда, все эти ныне ржавые машины со спущенными колёсами ещё не были такими, а возили грузы....
   Свободовец, не обронив ни слова, пошёл дальше по коридору и заглянул в открытую дверь очередного кабинета. Мебели в нём не оказалось, но на полу, покрытые толстым слоем пыли, стояли сбитые из досок с десяток ящиков, а рядом с ними грудой навалены старые армейские противогазы вперемешку с кусками брезента, битыми кирпичами, бутылками. Длинные шланги с большими фильтрами на конце, словно огромные змеи, застывшие между почти человеческими лицами. От нападавшей со стен и потолка штукатурки и пыли - все они казались серыми, лишь банки фильтров всё ещё сохранили своей тёмно-зелёный цвет. Свободовец вошёл, раздвигая ногами этих безмолвных свидетелей тех жутких событий, и, присев, поднял с пола один противогаз. В дверном проёме появился Вампир.
   - Что ищёшь? - спросил он.
   Тень стряхнул с противогаза всю грязь, протёр окуляры и как бы надел его на руку.
   - В таких же снорки бегают? - спросил он не оборачиваясь.
   - Похоже на них, а что?
   - Да так, ничего, просто интересно.... Были людьми, старались защититься, а стали мутантами... - он встал и положил противогаз на место, - где тут архив?
   - Там, - Вампир махнул рукой дальше по коридору, - за углом архив.
   - Ну, пошли, а то уже башка гудеть начинает, - свободовец потёр виски.
   Посредине коридора был закуток, в котором и находился архив. Вампир потянул за ручку - тяжёлая, оббитая листом нержавеющей стали, дверь, открылась с трудом и жутким скрипом. Внутри не было ни одного окна - царил мрак.
   - Ну и как мы тут будем сидеть? - Тень скептически отнёсся к помещению, - меня в темноте что-то не втыкает.
   - Да погодь, сейчас будет светло, - Вампир включил фонарь.
   Луч света скользнул по пыльным полочкам стеллажа и остановился на объёмистой коробке.
   - Там свечи есть, так что будем со светом, - Вампир улыбнулся.
   - А ещё лучше - со Светой, - добавил Тень.
   - Вот ты, ёлки драные, опять о бабах думаешь... - ухмыльнулся одиночка, доставая из коробки несколько больших свечей.
   - Ну не буду ж я о тебе думать, ты не в моём вкусе.... - съехидничал свободовец в ответ.
   - Ладно, хорош мозг пудрить, думаешь, тебе одному тут без женщин тоскливо?
   Вампир поджёг три свечи и расставил их на металлические пластины, - две лежали на сложенных в стопку кирпичах вдоль облупившейся левой стены, а одна - на столе. Неяркий дрожащий свет неровно раздвинул кромешную тьму и свободовец смог внимательнее рассмотреть это убежище. Глубокий металлический стеллаж в четыре полки стоял у задней стены архива от стенки до стенки и от пола до потолка. На его полках лежали груды связанных бумажными верёвками папок, старых газет, просто канцелярских бумаг, книг. Перед стеллажом, прижатый к левой стене стоял стол - скорее всего притащенный сюда из какого-нибудь кабинета, рядом со столом - два деревянных стула с мягкими матерчатыми сидениями.
   - Да будет свет, сказал монтёр... - Вампир снял рюкзак и аккуратно примостил его на полку.
   - Ага, и руку фосфором натёр... - перебил его Тень.
   - Заходи, гостем будешь, - Вампир сел на стул.
   - Спасибо, дорогой хозяин, - свободовец положил рюкзак с оружием рядом с вещами Вампира и сел на другой стул. - Да я смотрю у тебя здесь всё цивильно, - оглядывался он.
   - Ну, так, контора всё ж, должно тут быть хоть что-то нормальное. Этот стол, - он постучал по крышке, - из соседнего кабинета притащен, там же и стулья взял. Не пропадать же добру.
   - Ладно, давай к делу, - Тень скрестил руки и откинулся на спинку стула.
   - Погодь, я сейчас, пока не забыл...
   Вампир встал и вынул из своего рюкзака мешок, что дал ему Борода, поставил его на стол и раскрыл - в нём лежали три пустых автоматных рожка и россыпь патронов. Открыв один из ящиков стола, Вампир достал пустую банку из-под тушёнки.
   - Вот пепельница, чтоб на пол не стряхивать.... Давай сначала покурим, а потом уж и к делу приступим, - он вынул из кармана пачку сигарет и взял две штуки.
   Сталкеры курили молча, думая каждый о своём. Затушив окурок, Тень снял с пояса флягу с водой и сделал из неё несколько больших глотков. Уже по привычке начав закручивать крышку назад, но тут же опомнился и протянул её Вампиру - тот отказался.
   - Ладно, а теперь о деле, - Вампир взял пустой рожок и начал заряжать в него патроны, - идём на болота. Там нужно найти некоего Петера Шлёссера, когда-то в МАГАТЭ работал как раз на этом самом объекте. Он в курсе про ключ какой-то, без которого на объект не попасть. Твои предложения? - Вампир посмотрел на свободовца.
   - Мои предложения...? - Тень провёл рукой по шершавой щеке с колкой щетиной. - Мои предложения.... Нам нужен спец по болотам.... А так - по месту разберёмся. На болота - значит, на болота, где наша не пропадала.
   - Я тоже так подумал, - и они хитро переглянулись, - ты думаешь о том же, о ком и я?
   Вампир взял в руки ПДА и, вытащив "зубочистку", начал набирать сообщение. Едва он успел его отправить адресату, как оба ПДА - его и свободовца - начали разрываться женским голосом о приближении выброса.
   - Вовремя успел отправить, - улыбнулся Вампир, - пора закрывать дверь.
   Дверь нехотя, с трудом, но закрылась. Сталкер задвинул металлический засов изнутри, и теперь дверь была заперта. Начинался выброс....
  

Глава V.

Нежданные гости.

Часть 1.

**********

  
   Сергей постучал в кабинет Заболотского.
   - Войдите! - раздался его приглушённый голос.
   Скелет открыл дверь - Макар Игнатьевич делал записи в толстом журнале с зеленой обложкой. Увидев Сергея, он отложил ручку и показал на стул.
   - Заходи, присаживайся.... Мы тут переговорили с... -кивнул на монитор, - ними....
   Заболотский замялся, скрестил ладони и стал нервно сжимать пальцы, да так, что аж покраснели.
   - И? - Скелет вопрошающе посмотрел на начальника.
   - В общем.... Скажу прямо, задание мне не нравится, но придётся выполнять, в одиночку - никого дать тебе не могу. Приступаешь сегодня же.
   - Сегодня? - Сергей удивился ещё больше. - Без подготовки?
   Заболотский тяжело вздохнул.
   - Да, сегодня... Поступило распоряжение ни на какие другие работы тебя больше не ставить, так что сдашь всё оборудование Васильеву...
   - А к чему такая спешка, что такого в этом болоте?
   Макар Игнатьевич вдруг стал резким.
   - Послушай меня, - он покраснел как рак и едва не сорвался на крик, - я понятия не имею о том, за каким хреном ИМ нужно это болото, за каким хреном тебя фактически выводят из моего подчинения, дают тебе какое-то "особое" задание ничего при этом не объясняя...
   Замолчали оба.... Заболотский пару раз глубоко вздохнул, и, немного успокоившись, добавил.
   - От себя могу тебе сказать - не всё здесь так чисто и гладко, и чего-то они не договаривают. Постараюсь узнать как можно больше.... И, прости, людей в охрану пока нет. Эти, ЧОПы, б**ь, совсем говнюками оказались, видите ли у них только до сегодняшнего обеда оплачено и им глубоко начхать на всех, ни о какой рассрочке платежа и слышать не хотят.... Так что это, не серчай на меня, чем могу - помогу, если нужно будет что - обращайся, а я постараюсь эти финансовые дела утрясти в ближайшее время, надеюсь даже сегодня, начну прямо сейчас...
   - Хорошо, - Сергей встал со стула, - спасибо за всё, Макар Игнатьевич...
   - Приступай по готовности, и это, - он ещё немного помялся, - держи меня в курсе дел, а уж потом докладывай этому "начальству", - последнее слово он произнёс так, что по голосу легко можно было понять его почти ненавистное отношение.
   - Конечно, Макар Игнатьевич, буду держать Вас в курсе, - Сергей уже направился к двери.
   - Серёж, - остановил его Заболотский, - ещё.... Будь внимательней, береги себя, ты перспективный сотрудник, не хочется тебя терять....
   - Не дождётесь! Такие как я по пустякам не умирают, - отшутился Скелет.
   Но тут рабочую тишину на "Нео-Веке" прервал звук сирены, и из всех громкоговорителей раздалось оповещение о приближающем выбросе: "Вниманию всем сотрудникам, приближается выброс. Всем укрыться внутри лабораторного комплекса, повторяю всем укрыться внутри лабораторного комплекса".
   - Ладно, - добавил Макар Игнатьевич, - иди к себе... Выброс... будь он не ладен...
   - Ещё раз спасибо, - Сергей вышел из кабинета и пошёл к себе.
   С предупреждением о приближающемся выбросе женским голосом затянул знакомую песню и его ПДА.
   По всему комплексу разнёсся шум закрывающихся окон - сработала автоматическая система защиты от выброса и все они были закрыты щитами, аналогичные тем, из которых собрана база. Во время выброса система защиты, кроме закрытия окон и после герметизации входа, автоматически включала систему фильтрации для повышения давление воздуха внутри, что защищало от проникновения через щели радиоактивных осадков и прочей дряни, поднимаемой в воздух во время неистовства аномального шторма. Герметизация входа происходила за пять минут до начала выброса, и после этого попасть в комплекс было невозможно - даже на научной базе, как и во всей Зоне, действовал принцип "семеро одного не ждут".
   Внутри комплекса все сотрудники начали приготовления к выбросу - убирали приборы, инструменты, крепили всё, что могло упасть при тряске. Сотрудники бегали сломя голову туда - сюда между лабораториями и ангарами, неся в руках оборудования, стопки бумаг.
   ...
   Громкоговоритель возвести о том, "что до начала выброса осталось пять минут, двери будут заблокированы". Входная дверь бесшумно опустилась, оставляя по ту сторону начинающееся безумие. Внутри базы воцарилась полная томительного ожидания тишина, шаги прекратились, только вентиляция ровным жужжанием да горящий свет в комнатах и коридорах напоминала о том, что база не заброшена.
   Скелет окинул взглядом свою комнату - все вещи были убраны по своим безопасным местам. Удовлетворившись, он лёг на кровать и уставился в потолок. В памяти всплывали самые радостные моменты жизни, проносились любимые лица: дочь, жена, родители, сестра, бабушка. Вспомнился тот день, когда он согласился пойти в ту злосчастную баню, когда Вампир напился и напоил других, а потом словно провал в памяти, лишь небольшие отрывки происходившего: машина.... лица друзей, словно погрузившихся в транс... дорога... вертолёт... неудачное приземление... Зона....
   Он бы уже отказался от работы и ушёл бы из Зоны, но лаборатории и лично Заболотскому Сергей обязан жизнью. Тогда, после неудачного приземления вертолёта, Макар Игнатьевич с группой своих сотрудников через несколько часов вышли к упавшей машине и подобрали его, еле живого, да ещё и перед самым выбросом. Что произошло Сергей не помнил - смутные воспоминания вертолёта: тряска, падение, удар о землю... Он сумел выбраться через разбитый иллюминатор и инстинктивно, как в тумане, он побежал прочь от упавшей машины сколько было сил.... Потом падение в овраг.... Больше ничего не помнил, очнулся только на базе "Нео-Век", в медицинском блоке.
   Сергей перевернулся на другой бок и закрыл глаза, надеясь отогнать от себя эти воспоминания. Но память не хотела выбросить даже эти отрывки: он в те дни словно был в бреду, он помнил слова Вампира о том, что "Копатыча нужно проводить", что "ему очень нужно", что "мы должны", и ещё это желание, навязчивое, непреодолимое желание во чтобы то ни стало попасть в Зону... Он регулярно вспоминал, пытаясь понять - что же тогда произошло, но эти обрывочные моменты упорно не хотели проливать свет на те два странных дня. А тут в довесок к тяжёлым воспоминаниям и это непонятное задание...
   От грустных мыслей его оторвала начавшаяся лёгкая дрожь стен.
   - Началось, - понял Сергей.
   Корпус загудел, сотрясаемый набирающими силу потоками аномальной энергии, и было слышно как там, по ту сторону стен, грохотали раскаты грома...
   - Три... два... один... - считал Скелет.
   И едва он успел подумать "началось", как первая волна оглушительно ударилась о стены модулей и ПДА замолчал. Корпус базы "застонал", сопротивляясь воздействию.... В коридорах началось "лазерное шоу" красных ламп тревоги, и модули теперь стали больше похожи на военные бункеры или подводную лодку, терпящую бедствие.
   Здесь, в урочище, выброс приобретал интересную форму - складки местности заставляли закручиваться потоки аномальной энергии, и это приводило к тому, что звуковая волна несколько раз проходила над лабораторным комплексом, с грохотом ударяясь о стены и потолок базы с разных сторон... словно били по огромному барабану.
   Скелет лежал на боку, закрыв голову руками. Полимерные стены хоть и частично гасили волны, но внутри модуля было шумно. Гул то нарастал, то стихал, то звуковая волна, очередной раз, проходя над комплексом, добавит шума...
   Будильник на прикроватной тумбочке с грохотом упал на пол и рассыпался по частям
   ...
   Где-то через полчаса гул прекратился, дрожание корпуса закончилось и на разгорячённую крышу базы "Нео-Век" упали первые тяжёлые капли дождя.... Выброс прошёл....
   Сергей сел, но тут же закружилась голова, и он ногой наступил на разбитый будильник.
   - Зараза, - подумал Скелет, глядя на осколки.
   Экран ПДА засветился лёгким голубоватым светом - он включился - и на него сразу пришло сообщение.
   - Ух ты, - он взял ПДА в руки, - кому я ещё понадобился?
   Это было сообщение приватного канала.
   "11-12. "Вампир": - Привет учёным, как твои успехи?"
   - Ого! Кого выбросом занесло, не к добру.... - Сергей вытащил "зубочистку".
   Он набрал ответ, что "живу потихоньку, а тебя каким ветром занесло?" и остановился.... "Зубочистка" застыла между кнопкой "отправить" и "отмена". Сергей колебался.
   - Опять его нелёгкая принесла... Что-то новое придумал, снова какую-нибудь авантюру.... Или в дерьмо по самые гланды вляпался.... Просто ж так никогда не напишет....
   Наконец он решился и нажал на кнопку "отправить". Сообщение ушло...
   "11-20. "Вампир":- Да просто решил узнать чего делаешь... может в гости заглянем".
   Последняя фраза повергла Сергея в такое изумление, что он ещё дважды перечитал сообщение - а правильно ли понял её смысл...?
   "11-24. "Скелет":- Да не уж то, ты ещё и в гости к старому другу зайти собрался?"
   "11-26. "Вампир":- А что, низя? Но мы всё равно придём!"
   "11-29. "Скелет":- Мы, это кто?"
   "11-30. "Вампир": - Я и Тень".
   "11-32. "Скелет":- Так это бестелесное создание тоже с тобой?"
   "11-34. "Вампир":- Ага, будем часа через три".
   - Значит, вдвоём пожалуют, - думал Скелет, - что ж, это даже хорошо. Раз Заболотский охраны не даёт, значит, я сам её себе найду - мне ещё жить охота. А эти двое как раз смогут. Думаю, не откажутся, тем более что Вампир никогда просто так не заглянет, ему что-то от меня нужно, а раз уж ещё и бестелесного с собой ведёт, значит это совсем неспроста. Так что по-любому не откажутся составить мне компанию.... Так, - он посмотрел на время, - пока они придут, у меня в запасе есть ещё пару часов минимум.... Подремать что ли?
   Поставив ПДА на бесшумный режим и положив его на тумбочку, он лёг на бок и закрыл глаза. В уставшее после выброса тело сон пришёл почти мгновенно.
  

**********

   Вампир убрал "зубочистку" и расплылся в довольной улыбке.
   - Чего такой довольный, как котяра мартовский после валерьянки... - шмыгнул свободовец.
   - До Скелета достучался, ждёт нас с распростёртыми объятиями.
   Вампир встал со стула и сладко потянулся.
   - Ага, особенно тебя...- злобно глянул на него Тень.
   - Не "тебя", а нас с тобой... Ладно, - Вампир взял с полки рюкзак, - лясы точить это, конечно, хорошо, но пора двигаться, до него ещё дойти нужно.
   - Да погоди ты, - Тень сидел и не спешил вставать, - успеешь, лучше дверь открой и давай покурим для начала.
   - Ну, давай, - Вампир поставил рюкзак на пол.
   Тяжёлый засов поддался не сразу, а дверь и вовсе не хотела открываться.
   - Вот гнидство, - Вампир со всех сил налёг на дверь, - опять просела от выброса.
   Тень встал и теперь они уже вдвоём упёрлись плечами в старую дверь и та, не выдержав натиска, скрипя ржавыми петлями и скребя по полу, всё же открылась.
   - ...свободу попугаям! - радостно вскликнул Тень, отряхивая руки от пыли и грязи.
   Он вдохнул полной грудью.
   - Ничего не чувствуешь?
   - Не-а... - пожал плечами Вампир.
   - Свежесть на улице, хоть и выброс только прошёл....
   - Ну, правильно, дождь же идёт.... Не слышишь?
   Свободовец прислушался - тяжёлые крупные капли с грохотом барабанили по валяющимся во дворе железным листам. Тень не торопясь вернулся за стол.
   - И то верно, забыл.... Значит, пока подождём, а то не охота под дождём копытами перебирать... - и пододвинул к себе пепельницу.
   Свободовец молча курил. Он смотрел напротив себя, на Вампира, но взгляд был где-то там, далеко, словно пройдя все препятствия, видел что-то далёкое. Несколько минут они так и сидели, но Вампир не выдержал и помахал рукой перед лицом собеседника:
   - Э-э-э-э, я тут...
   - Мне вот что интересно, - свободовец даже не отреагировал на это махание, - ты точно псих.
   Вампир чуть не поперхнулся.
   - С чего вдруг?
   - Да вот с чего, - Тень потушил окурок и всё же перевёл взгляд на Вампира, - я что-то плохо представляю себе, как мы это всё провернём.
   - Ну, как, - Вампир откинулся на спинку, - пойдём на болота, найдём этого Шлёссера, возьмём у него ключ, потом пойдём к Фурмановке, отыщем этого Ермолова, заберём оттуда эту дрянь и получим у Бороды наши бабки...
   - Легко у тебя как-то получается, сходим, возьмём, заберём, получим...
   - А что здесь сложного? Ты что, сталкер или где?!
   - Стоп, а если серьёзно?
   - Если серьёзно, то именно так мы и сделаем - сходим, возьмём, найдём и заберём.... Короче, я что-то не понял, ты хочешь заднюю включить?
   - Ничего я не хочу, - обиделся свободовец, - я пытаюсь мыслить логически. Ну, ладно, сходим на болота, найдём этого твоего Шкрёссера...
   - Не моего, а нашего, и не Шкрёссера а Ш-л-ё-с-с-е-р-а, - Вампир по буквам повторил фамилию немца.
   - Да один хрен - Шкрёссера... Шлёссера... На самом деле - до лампочки... - А дальше что? Как до Фурмановки доберёмся, ты путь знаешь?
   - Давай покажу, - Вампир начал искать в ПДА карту Зоны - ....вот, смотри.
   Тень подошёл и встал за спиной собеседника.
   - Вот "Разъездное", сначала идём сюда, - Вампир стал водить "зубочисткой" по экрану, постепенно перемещая карту, - берём тут Скелета, - и ткнул к отметку "Разъездное".
   - Ну, это понятно, где "Нео-Век" находится - я в курсе...
   - Дальше, вот "Ленинский", вот "Дзержинский", дальше "Сосновка", дальше "Осеннее", за ним - болота "Чистого неба". Где-то в центре должна быть их старая база, - Вампир обвёл небольшой участок в кружок и сделал пометку "база", - там и ищём этого немца....
   - Ну, - Тень скрестил руки, - а дальше что? Я тебя про "дальше" спрашивал...?
   Вампир пролистал карту вправо.
   - А дальше можно либо через Припять, либо через Чернобыль...
   - Ага, через Монолитовцев... Балдёж, ты точно псих, я твой дом труба шатал...
   - Предлагай ты, раз такой умный, - Вампир досадно шмыгнул и протянул ПДА другу, - может ещё хочешь через "Шепеличную топь" пойти....?
   - Можно через Тёмную долину, а там - на барьер, обойти выжигатель ... - свободовец остановился и молча рассматривал карту...
   - Ну и дальше куда? - съехидничал Вампир.
   - ... потом на Янов, обойти Припять краем, где сталкерские точки и патрули, а затем - через мост возле "Средних Шепеличей" перебраться на ту сторону. Там через "Зимнее" на "Фурмановку" и выйдем, тем более, что если я правильно понимаю, искать "Ермолов" нужно не возле "Фурмановки", а в лесах, километрах в четырёх от посёлка. Военные никогда впритык не размещались. Поэтому и искать нужно где-то рядом, а там, - он показал на лесной массив рядом с "Фурмановкой", - как раз большой лес есть. На месте военных я б там и делал объект.
   - Хм-м-м, - Вампир задумался и почесал небритый подбородок, - может ты и прав... Ладно, - он убрал карту с ПДА, - давай сначала найдём этого немца, а там уж и определимся.
   - Лады, тогда давай собираться, - хлопнул его по плечу свободовец, - сейчас без пяти полдень, пока до "Нео-Века" доберёмся, будет уже два часа в лучшем случае. Кстати, - он прислушался, - дождь, кажись, прошёл.
  

**********

   - Где мы? - спросил свободовец у идущего впереди Вампира.
   - Если я не ошибаюсь, то где-то тут должен быть посёлок "Новый", - Вампир остановился перевести дух.
   - Было бы хорошо, если б ты не ошибался, но что-то я ничего не вижу даже образно напоминающее посёлка.
   Тень остановился рядом и глубоко вздохнул. Они уже больше часа шли сначала по грунтовке, потом, чтоб, по словам Вампира, "срезать пяток километров" свернули через лес в районе автомойки, перешли высохшее русло и вот теперь кругом одни деревья. Бесконечное зелёное море без каких-либо признаков былой цивилизации.
   - Ничего не понимаю, - бормотал под нос Вампир, - на карте здесь стоит дачный посёлок, к которому должна вести грунтовая дорога.
   - Грунтовую дорогу мы с тобой тоже не нашли... Думай, сталкер, думай, я вовсе не горю желанием сдохнуть тут посреди леса.
   Вампир покрутил головой.
   - Давай вот на эту высоту, - он показал рукой влево на холм, - поднимемся и с неё осмотримся, если что, то я могу и на дерево влезть и глянуть.
   - Ну, давай, пошли на высоту... - Тень поправил автомат. - Мне то что, всё равно всю жизнь грязь в Зоне месить.
   - Таки не собираешься уходить отсюда? - Вампир пошёл вперёд.
   - Слушай, я тебе, по-моему, уже говорил, что из Зоны никуда не денусь.
   - Опять ты за старое, заладил "не денусь, не денусь", куда ты нафиг денешься с подводной лодки, как пришёл сюда, так и уйдёшь. Тем более деньжат срубим и можно валить отсюда.
   - Так, шевели поршнями, потом препираться будем!
   ...
   На высоте было всё так же, как и внизу: густой лес скрывал всё своими зелёными кронами. Даже солнечный свет едва пробирался сквозь эти зелёные заросли, скудно освещая лесной полумрак.
   - Да уж, - рассмеялся свободовец, - отсюда мы точно - и деревню, и Москву с Киевом - всё увидим.
   - Да помолчи ты, дай вспомнить. Я здесь зимой был и точно с этой высоты деревню видел.
   - А, зимой видел, это хорошо, что зимой. А может с другой высоты?
   Вампир осматривался по сторонам.
   - Не ехидничай.... О, - он даже обрадовался и показал пальцем, - вон то поваленное дерево, я около него вышел и видел внизу дома.
   И быстрым шагом направился к лежащей на боку сосне.
   - Только тут где-то аномалии были, так что идём внимательнее.
   ...
   Тень остановился у корней вывороченного дерева. Яма была уже наполовину засыпана землёй, камнями, опавшими гниющими листьями, а засохшие корни торчали из корневища во все стороны, словно гигантский окаменелый паук.
   - Что здесь? - поинтересовался Вампир, уже начав спускаться вниз.
   - Да яма какая-то странная, - свободовец всё смотрел в яму, ерзая автоматом.
   - Чего странного? - Вампир назад поднялся и тоже уставился в яму.
   - Видишь?
   - Вижу...
   - Что видишь?
   - Яму...
   - А в яме что?
   - А в яме - хлам всякий, - Вампир уставился на свободовца, - чего странного? Лес кругом, дерево упало, яма от корней...
   - Да не просто яма, а лёжка чья-то, - Тень обвёл круг как бы вокруг всей ямы, - смято всё, будто спит в ней кто-то большой, что всю её занимает.
   - Что, в Зоне мало кто может в ямах спать?
   - Да много кто может, - Тень оторвался от созерцания и пошёл спускаться, - только странно как-то, никогда раньше не видел. Если псы спят, то обязательно нароют вокруг, кабаны с плотями - наследят, а тут - вмято всё, а следов вокруг нету... Снорки такие ямы не любят, кровососы - тем более, псевдогигант может быть...
   - Да хватит тебе всё подозрительничать, - обогнал его Вампир, - всё тебе не так, уже и ямы - и то не такие....
   Они уже почти спустились к подножию.
   - Вон, смотри, что я говорил? Дома здесь видел, - Вампир остановился, - а теперь точно нужно быть начеку...
   Он повесил автомат на рюкзак, а в руки взял свой дробовик и передёрнул цевьё. Сквозь густые ветви виднелись пара домов стоявших на окраине посёлка. Стены едва возвышались над молодой, высотой с человека, порослью. Пожелтевшая от времени штукатура ещё кое-как держалась на кирпичных стенах, но если к ней прикоснуться, как огромный пласт с грохотом упадёт вниз. В деревянных торцах двери чердаков были настежь распахнуты и на ближнем доме висела на одной петле, а шиферные крыши были покрыты толстым слоем опавших листьев и сломанных веток. Но вот стёкла - были почти в полной сохранности, лишь в одном окне их не было.
   - Да уж, посёлок, такой фиг заметишь, если не знаешь... - вглядывался в дома свободовец.
   - Ну, что ты хочешь, сколько лет здесь никто не живёт, считай уж под три десятка.
   Сталкеры пробирались сквозь густые заросли к посёлку, как Вампир заметил прогал в этом зелёном море.
   - О, смотри, дорога, - он обернулся к свободовцу, - давай на неё?
   - Ну, давай, всё лучше, чем в этом буреломе...
   Вампир не ошибся. Это была некогда ведшая к посёлку дорога, плавно переходящая в центральную улицу, вдоль которой и расположилась большая часть строений. Правда, дорогой можно было назвать только с очень большой натяжкой - "дорога" от леса отличалась лишь высотой поросли и травы. Если в лесу молодняк был почти с человеческий рост, то на "дороге" - чуть ниже пояса, а кое-где и едва дотягивал до колена. Иногда под ногами чувствовалось какое-то твёрдое покрытие, но рассмотреть его уже было нельзя - опавшие листья, ветки и травяной покров поглотили и эти остатки былой цивилизации. Посредине дороги сквозь молодняк в посёлок шла ровная тропинка.
   - Как думаешь, чья это тропа? - спросил Тень спутника.
   - Да хрен его знает, может и человеческая, а может и звериная. Да какая фиг разница, всё равно и тех и тех опасаться нужно.
   - Ты прав, одни - сожрут, вторые - пристрелят.
   - Точно, так что держим ухо по ветру, а хвост на чеку, - Вампир ещё раз проверил "чёрного брата".
   - Может наоборот? Ухо на чеку а хвост по ветру? - переспросил Тень.
   - ... всё относительно, отпинательно и откатательно, - бормотал Вампир, аккуратно шагая вперёд и рыская глазами по каждому кустику, каждой веточке и каждому дереву.
   Вокруг было спокойно - под лёгкими дуновениями мерно колыхались трава и листья, тяжёлыми каплями сбрасывая на землю остатки обеденного дождя, никаких подозрительных хрустов, шевелений... в почти полной тишине нервно запищали детекторы аномалий на поясах - они оба синхронно остановились и замерли.
   - Аномалия где-то рядом, - всматривался в лесные гущи свободовец, - только я в упор не вижу где.
   - Ага, я тоже не вижу ничего.... Ладно, давай потихонечку двигаться вперёд.
   - Давай, пошли, - Тень уже перешёл на шёпот, словно они были окружены врагами.
   "Пи....Пи....Пи...." - пищали детекторы, и чем ближе сталкеры подходили к домам, тем быстрее и выше становились их сигналы.
   - Как думаешь, где аномалия? - Вампир крутил головой. - Ты у нас свалкер профессиональный.
   Тень прошёл чуть вперёд и остановился, немного порыскав по карманам, вынул несколько болтов с гайками и присел на корточки, положив автомат рядом. Он смотрел то вперёд, то по сторонам, перебирая в руке болты да гайки. Немного так посидев, он кинул одну гайку под дерево возле угла следующего дома по правой стороне дороги.
   - Что там? - спросил его Вампир.
   - Посмотрим, пятно какое-то чёрное, непонятно что это...
   Но гайка лежала неподвижно, и всплеска активности неведомой аномалии не наблюдалось - детектор пищал всё с той же интенсивностью.
   - Во всяком случае, на дороге её точно нет, да и по близости я никаких признаков не вижу, может она вообще где-то в воздухе... - свободовец поднял автомат и встал в полный рост. - Кстати, сколько там времени?
   Вампир посмотрел на ПДА.
   - Сейчас без пяти час дня, а что?
   - Да так, - Тень постучал себя по животу, - война войной, а обед по расписанию. Пожевать не хочешь?
   - А ты не меняешься, - Вампир усмехнулся, - всегда думаешь о двух вещах: о том, как бы пожрать, и о бабах.
   - А что делать, не я такой - жизнь такая.... Ну что, давай тогда в дом какой-нибудь зайдём, что ли, иль так и будем на дороге сидеть? А то грузовик ещё переедет.
   - Тоже мысль, - Вампир покосился на ближайший дом, - в него заглянем... Слушай, давай вырубим эти детекторы, а то этот писк раздражает... Всё равно до аномалии ещё далеко.
   - Давай вырубим, главное потом включить не забыть.
   Вампир открыл покосившуюся калитку. Бетонированная площадка перед домом, шиферный навес на металлическом каркасе, а под навесом деревянный столик, обитый светло-коричневым линолеумом. Сам дом был кирпичным с оштукатуренными стенами, окна закрыты синими деревянными ставнями. От деревянного забора сохранилась только заросшая кустарником и затянутая плющом фасадная часть, так что двор и участок с "улицы" не было видно.
   Сталкеры зашли под навес.
   - Ну, что, красивый дворик, здесь посидим или в дом зайдём? - спросил свободовец.
   - Давай сначала глянем, вдруг мы тут не одни.
   Прилегающий к дому участок был стандартного дачного размера. Фруктовые деревья от времени и без ухода давно сгнили, и их чёрные стволы либо торчали из земли, либо уже рухнули - на их месте теперь росли дикие деревья. Посреди участка стоял крытый каменный колодец с запертыми на щеколду дверцами, а на границе с соседями - небольшой покосившийся прогнивший деревянный сарайчик с обитой толью крышей, по всей видимости, для садовых инструментов. На всякий случай Вампир включил тепловизор - живых существ в пределах видимости не было.
   - Осмотрелся? - спросил из-за спины Тень.
   - Да, чисто, - Вампир выключил тепловизор и снял шлем, - давай в дом.
   - Давай, только я сначала вещи сброшу...
   Сложив аккуратно шлем и рюкзак на стол, свободовец снял винтовку с автоматом и потянулся...
   - Я сейчас, - он взял автомат и повесил его на плечо.
   Дверь в дом легко открылась и свободовец зашёл вовнутрь. Вампир ещё пару секунд постоял у двери, и пошёл за ним. Не успел он шагнуть за порог, как чуть не налетел на спину товарища. Тень очень медленно пятился назад, постепенно поднимая автомат на изготовку - словно пытался кого-то не спугнуть.
   - Ты чего? - удивлённо спросил Вампир, хлопнув его по плечу.
   Свободовец резко повернулся и в то же мгновение вытолкнул Вампира на улицу с криком: "Дверь!". В тоже мгновение в комнате дома раздались оглушительные рыки и Вампир краем глаза успел заметить, как за спиной свободовца, в комнате, мелькнул в воздухе шланг противогаза. "Снорки" - тот час сработала мысль у него в голове. Вампир едва сумел удержаться на ногах, и реакция его не подвела - успел отпрыгнуть вбок прежде, чем свободовец сбил бы его с ног. Тень, выбежав из дома, развернулся и нажал на спусковой курок. Грохоты выстрелов разорвали царящую тишину....
   - Дверь! Закрой дверь! - едва перекрикивая автомат, орал свободовец.
   Тут затвор щелкнул, и автомат затих - рожок был пуст.... На долю секунды воцарилась тишина... Но из дома снова вырвались рыки мутантов, и Вампир изо всех сил налёг плечом на дверь, которая с грохотом закрылась. Тень уже выбросил пустой рожок и вынимал из разгрузки полный, как в преграду изнутри кто-то врезался, пытаясь выбить. Поменяв рожок, свободовец, нащупав ногами выступ в бетоне, упёрся в дверь плечом.
   - У тебя дробовик, так что вали их, а я подержу... - и навалился со всей силы.
   Вампир понимающе кивнул, и постепенно стал отпускать эту спасительную преграду. По ту сторону на дверь обрушивались страшные удары, что та еле-еле выдерживала такой натиск. Разозлённые пулями снорки пытались выбраться наружу и отомстить своим обидчикам.
   Вампир сбросил рюкзак.
   - Я к окнам, сколько их там?
   - Четыре-пять, - Тень с трудом сдерживал натиск, - одного, походу, уложил... Быстрее давай.
   - Ага, иду, держись...
   С дробовиком наперевес Вампир побежал вдоль дома. Добежав до окна и осторожно приоткрыв ставни, он заглянул вовнутрь. Посреди комнаты среди разбросанных вещей лежала наполовину съеденная тушка большой псевдособаки, рядом с ней, безжизненно раскинув конечности, валялся убитый снорк, из-под которого вытекала большая лужа чёрно-красной крови. Ещё один снорк прыгал между недоеденным обедом, убитым сородичем и дверью, которую пытались выбить ещё два мутанта.
   Поймав в прицеле прыгающего по комнате снорка, Вампир спустил курок. Дробовик тяжело ухнул, а вырвавшаяся на свободу дробь разворотила бок мутанту, отбросив к стене его уже начавшее умирать тело. Снорки, видимо, не ожидали того, что им ударят в тыл и оставшиеся двое разделились - один так и остался в попытках выбить дверь, а второй бросился к окну, но не успел.... Вампир передёрнул цевьё и выстрелил в голову приближающемуся мутанту. Сизый пороховой дым заволок комнату, и последнего снорка Вампир уже не видел.
   - Все?! - раздался голос свободовца.
   - Не, ещё один где-то, но я его не вижу.... Он у тебя?
   Тень немного отпустил дверь и попытался её открыть, но удар сбил его с ног и свободовец, не удержавшись, упал рядом на крыльцо. Почувствовав скорую победу, снорк ринулся наружу, просовывая лапы в образовавшуюся щель, но Тень сумел прижаться спиной к двери и изо всех сил на неё надавить, зажав мутанту его когтистые лапы.
   - Он тут! - заорал свободовец.
   Вампир моментом захлопнул ставни и бросился на помощь своему товарищу. Снорк отчаянно пытался высвободиться из ловушки, и, злобно рыча, скрёб по двери над головой у свободовца своими длинными острыми когтями.
   - Не отпускай его! - Вампир сунул ствол в образовавшуюся щель.
   - Да уж стараюсь...
   Тень цеплялся руками за всё, за что можно было ухватиться. Дробовик снова рявкнул, и снорк, издав последний жуткий рёв, стал затихать. Вскоре мутант перестал дрыгаться и его зажатые руки безжизненно обмякли. Свободовец вопрошающе посмотрел на Вампира.
   - Вроде все, - тот перезарядил дробовик, - отпускай потихоньку, я проверю.
   Тень, кивнул, и начал медленно отпускать дверь, вставая на ноги.... Под тяжестью убитого мутанта дверь открылась, и взору сталкеров предстала мрачная картина побоища - лежавший у двери снорк со сквозной дырой в груди упал на бок и вывалился наружу, один мутант с наполовину снесённой головой валялся в проёме между прихожей и комнатой, и ещё два мёртвых снорка - в самой комнате. Вонь из дома шла жуткая - смесь запаха разлагающейся туши псевдособаки и гниющих органов из трупов снорков. Вампир зажал нос - без шлема выдержать этот запах было просто нереально.
   Тень поднял автомат и передёрнул затвор.
   - Не мы одни здесь пообедать решили...
   - Ладно, - Вампир ногой запихнул тело снорка в дом и захлопнул дверь, - пошли-ка отсюда...
   - Я такого же мнения, - согласился с ним Тень, - что-то мне уже эти домики не нравятся.
   Похватав свои вещи, сталкеры вышли на дорогу.
   - Да уж, суровый денёк чего-то, - раздосадовался свободовец, - и поесть не поели, да ещё и мутанты эти, хрен им в противогаз.
   - Расслабься, тут до учёных уже недалеко, так что у них и перекусим.... Кстати, может тогда жахнем по стаканчику вечерком, а? А то после снорков мутит чего-то.
   Сталкеры, торопясь, шли по улице, попутно обсуждая произошедшее. По обе стороны догнивали свой век покосившиеся заборы, огораживающие заросшие без ухода участки. Брошенные в спешной эвакуации дома уныло ожидали своих хозяев, которые уже никогда сюда не вернутся. Новыми владельцами этих мест давно стали мутанты и всепоглощающая Зона. Лес уверенно отвоёвывал свои позиции, окутывая всё своей зелёной хваткой. Асфальт на дороге давно растрескался и покрылся толстым слоем листьев, земли и веток, которые, перегнивая, вновь образовывали слой почвы. Небольшой дачный посёлок заканчивался, и дорога обрывалась, упираясь в зелёную стену молодых деревьев и высоких кустарников.
   - Куда теперь идти? - поинтересовался Тень.
   - Теперь нужно обогнуть урочище и мы на месте.
   Вампир раздвинул кусты на конце дороги и шагнул вперёд, рассматривая на ПДА карту. Он всеми мыслями был погружён в эту свою новую авантюру - мысленно уже нашёл на болотах Шлёссера, взял у него ключ, мысленно отпирал им дверь неведомого объекта и забирал сулящий богатства катализатор. А потом замелькали мысли о новом доме, отдыхе в горах, шумных вечеринках.... Но все мысли мгновенно улетучились, когда Вампир чуть не упал, потому что его рюкзак на плечах вдруг резко остановился и дёрнулся назад.
   - Твою дивизию, да смотри ж ты, куда прёшь! - возмущался сзади него свободовец, оттаскивая Вампира назад за ручку рюкзака.
   - Ты чего?!?!
   Свободовец, оттащив Вампира на полметра назад, отпустил и показал вперёд на ветки:
   - Прёт он как лось бомбейский.... Ещё б чуть-чуть и вляпался бы в "волосы"...Так и в "газировку" влететь немудрено.
   Вампир присмотрелся - на свисавших с соседнего дерева ветвях сквозь зелёные листья виднелись светло-коричневые прутики, опутывавшие все ветки. Эти прутики тянулись от самого ствола, расползаясь по всему дереву, и уходили своим началом в дупло в паре метрах над землёй. "Ржавые волосы" - тут же понял Вампир. Хоть и не смертельная, но весьма неприятная аномалия - мутировавший плющ, который, если подойти достаточно близко, может выстреливать своими маленькими иглами, от которых можно получить серьёзные отравления и ожоги.
   - А чего тогда детектор молчит.... - удивился Вампир, - он же их стопудово засекает...
   - Вашу мать, - хлопнул себя по голове Тень, - а детекторы то кто будет включать?... долбанные снорки...
  

**********

  
   Настойчивый стук разбудил Скелета.
   - Сергей! открывай! - доносилось из-за двери.
   Он с трудом открыл глаза и с не меньшим трудом сел на кровать. Потерев глаза руками и зевнув, он взял ПДА и посмотрел время - было почти три часа дня. В углу экрана моргал конвертик - непрочитанные сообщения приватного канал. В дверь снова постучали.
   - Сергей! Ты что, спишь там?
   - Да погоди, сейчас открою...
   Сканер пикнул и моргнул зелёной лампочкой на поднесённый магнитный ключ. За дверью стоял Василий.
   - Ты что, спал? - спросил он, глядя на заспанного Сергея в помятой одежде.
   - Придремал немного, утро тяжёлое выдалось, а что? - ответил тот, разминая затёкшие мышцы.
   - Да там это, двое сталкеров пришли, - Василий покосился в сторону входа - говорят, что к тебе.
   - Ну...
   - Что "ну", подойдёшь или выгнать их к чёртовой матери? А то я охрану свисну, быстро их выставят.
   Василий даже возгордился от последней произнесённой им фразы, будто он сам лично будет выгонять этих двоих.
   - Двое говоришь, - Скелет зевнул, - сейчас подойду...
   - Ладно, тогда я им скажу, чтоб подождали, - с деловым видом добавил Василий, вальяжно удаляясь на своё рабочее место.
   Скелет, быстро накинув "бокоши" с халатом, вышел в коридор и закрыл дверь в свою комнату. Убирая ключ в карман, он остановился: "Что ты делаешь? Тебе осталось то всего ничего, доработаешь тихо-спокойно, и вернёшься домой к жене и дочке.... Купишь в дом всё необходимое, устроишься в институт.... Заболотский обещал помочь...". Внутренний голос усердно пытался отговорить Скелета от этой встречи, но он всё же решил пойти к тем двоим, стоящим сейчас в фильтр-модуле, на свой страх и риск, в конце концов, ему сейчас просто необходима была охрана для нового задания....
   Двое сталкеров стояли у стола, за которым с гордым и начальствующим видом восседал Василий. Свободовец стоял, опёршись плечом в стену и безучастно смотрел в пол, а Вампир, сидя на столе, ругался с дежурным.
   - Если хотите пройти вовнутрь, то вам придётся сдать оружие, - говорил Василий Вампиру, - в таком виде я вас никуда не пущу, и вообще, встань со стола, здесь тебе не сталкерский притон.
   - Я не собираюсь тебе ничего оставлять, - препирался тот с Василием, - а со стола встану, если здесь стул будет, на котором посидеть можно.
   - Все вопросы к руководству, а если не прекратишь, то будешь иметь дело с нашей охраной, - Василий кивнул в сторону выхода. Там у двери стояли два сталкера из числа охраны и держали на мушке обоих гостей.
   - Да мне...
   Начинавшуюся перебранку прервала открывающаяся из лаборатории дверь. Это был сам Заболотский. Вытерев платком пот со лба, он сначала окинул усталым взглядом замолчавшего Василия, а затем перевёл свой взор на сталкеров.
   - Добрый день, молодые люди, а вы кто и к кому пришли?
   Вампир понял, что перед ним явно большая шишка из лаборатории, поэтому встал со стола и невольно попытался стряхнуть скомкавшуюся на складках "Зари" грязь и пыль, а Тень отпрянул от стены и едва не вытянулся по стойке "смирно".
   - Да мы... это... - Вампир стушевался под тяжёлым взглядом Макара Игнатьевича и от нехватки слов попытался жестами объяснить, показывая рукой в сторону жилых комнат.
   - Это мои сопровождающие, - спас обстановку вошедший в модуль Скелет, - наша ж охрана отказалась меня сопровождать, так они меня и будут от мутантов охранять.
   Заболотский оценивающим взглядом окинул сталкеров с ног до головы.
   - А что же я их, - он кивнул на двоих сталкеров, - никогда не видел? Хотя нет, - Заболотский нахмурил лоб, - лица вроде знакомые...
   - Друзья это мои, - ответил ему Скелет.
   - Странные у тебя друзья....
   - Так и я ж говорю... - Василий подскочил со стула, вновь почувствовав себя увереннее.
   - Ты работаешь? - Тут же прервал его зарождающийся монолог Заболотский, переведя на него свой немигающий взгляд.
   - Работаю....
   - Вот и работай, - Макар Игнатьевич хлопнул своей тяжёлой рукой, усаживая незадачливого дежурного на стул, - а если они его друзья, - Заболотский показал пальцем на сталкеров, - значит хорошие люди, так что сиди себе спокойно и не дёргайся понапрасну...
   Макар Игнатьевич протянул руку сталкерам и Тень с Вампиром незамедлительно поспешили её пожать.
   - Очень приятно, Заболотский Макар Игнатьевич, руководитель проекта "Нео-Век".
   - Вампир...- Тень... - представились гости.
   - Замечательно.... Ваш друг - мой ценный сотрудник, берегите его как зеницу око.
   - Да уж постараемся.
   - А я в долгу не останусь, если что.... Ладно, я бы ещё поболтал с вами, но дела не ждут... - он переключился на Скелета, - так что приступай по готовности и успехов...
   Все молча проводили взглядом уходящего в хозяйственный блок Заболотского.
   - Идите... - сквозь зубы процедил Василий и снова уставился в страницы журнала.
   Сталкеры пошли за Скелетом, который повёл их в свою комнату. Когда дверь за сталкерами закрылась, настала пора поздороваться.
   - Ну, здорова, мужики, - Скелет расплылся в улыбке, - не могу сказать, что писаюсь кипятком от счастья вас видеть, особенно тебя, - он ткнул пальцем в Вампира, - но всё же чертовски здорово, что вы пришли.
   - А я, честно, рад, - Тень пожал протянутую руку.
   - Вот вечно ты так, - Вампир тоже пожал руку Скелету, - стоит к тебе в гости прийти, как тут же начинаешь наезжать.
   - Ладно, ладно, - хозяин уселся на кровать, - располагайтесь, где найдёте.
   Сталкеры составили оружие вместе с рюкзаками в угол.
   - А где тут у тебя пожевать можно? - спросил свободовец.
   - Узнаю старого троглодита! - рассмеялся Сергей. - Если есть хотите, пойдёмте в столовую, а то тут места мало. затем л лоб,комые... сталкера из числа охраны и держали на мушке обоих гостей.ализать рваную рану. уская глаз нападения на "у
  

**********

  
   Время обеда уже прошло и в столовой опять, как и утром, никого не было и они заняли столик у окна. Свободовец глубоко вздохнул, упоительно внюхиваясь в аромат.
   - М-м-м, какая прелесть, - устраиваясь в стуле, сказал он, - свежим хлебом пахнет.
   - Ещё бы, - гордо ответил Скелет, - своя пекарня есть.
   - А ещё борщом, - добавил Вампир.
   - Во, блин, круто вы тут живёте, - Тень с завистью смотрел на Сергея - жрачка всегда свежая, кормят, видать, на убой, а ещё и недовольным ходишь, - он поставил на стол банку тушёнки, - тарелки здесь водятся?
   - Так, - Скелет забрал банку, - ты собираешься это есть?
   - А что? - свободовец насупился. - Нас Зона не балует, это ты тут харчевничаешь как в ресторане.
   - Да я не против, - Скелет уже стоял у стойки, - разогреть же нужно.... Света! - крикнул он в открытую на кухню дверь.
   Из кухни, потирая запястьями глаза, вышла невысокая девушка лет тридцати в белом халате, замызганным мукой и чем-то вроде кетчупа. Из-под поварской шапки виднелись чёрные, коротко остриженные волосы, а на щеке след от свежевытертого пятна растительного масла.
   - Чего? - утомлённым голосом спросила она у Скелета.
   - Светик, можно вот это, - он поставил на стойку банку тушёнки, - разогреть...
   - Можно....
   - И пару тарелок борща ещё есть? - он кивнул на сидящих за столом сталкеров.
   - А это кто ещё такие? - Света их только заметила.
   - Макар Игнатьевич разрешил....
   - Точно? - Света засверлила своими карими глазами.
   - Ну, я что, врать буду? - начал он оправдываться. - Если хочешь, давай у него спросим...
   - Ладно, ладно, - она взяла тушёнку, - сейчас сделаю... - и вернулась на кухню.
   Скелет с довольной улыбкой опёрся о стойку и подмигнул сталкерам, мол "всё будет в лучшем виде".
   - О, житуха, - ёрничал свободовец, - буржуй, блин.... Хоть бы раз сам в гости позвал...
   - Ага, - добавил Вампир, - я думал на "Скадовске" жизнь райская, а тут... - он сначала уставился в окно и замолчал, - да тут вообще тогда сказка получается.... Не то, что у нас, сталкеров.
   Света вышла из кухни, держа в руках поднос с двумя тарелками, полными борща, несколько кусков свежего хлеба и четырьмя зубчиками чеснока с солонкой.
   - Тушёнка сейчас разогреется, и я принесу, - она поставила поднос на стойку и вновь удалилась на кухню.
   Взяв ложки, Скелет поставил обед на стол перед сталкерами.
   - Кушайте не обляпайтесь, - и уселся рядом.
   - А ты не будешь? - Тень уже снимал всё с подноса, ставя перед собой тарелку.
   - Чаю с вами попью, а так - не хочу.
   Сталкеры быстро уминали содержимое тарелок. Если б кто-то судил со стороны, то сказал бы, что эти двое неделю ничего, кроме воды не видели - с такой скоростью исчезал борщ и хлеб. Тем временем из кухни вышла Света, ставя на стол ещё один поднос - там была большая тарелка с варёной картошкой, ещё одна - с разогретой тушёнкой и три стакана с чаем.
   - Как закончат, - соберёшь всё и принесёшь мне, - сказала она Скелету, словно учительница нерадивому ученику.
   ...
   Оставив на столе только чай, Скелет собрал грязную посуду и отнёс на кухню.
   - На полный желудок и жить хочется, - свободовец откинулся на спинку стула и с удовлетворённой улыбкой похлопал себя по животу.
   - Ага, - Вампир сделал небольшой глоток.
   - А теперь к делу, - Тень стал рыскать по карманам.
   - Так, - прервал его Скелет, - курить на улице будете, тут запрещено.
   - Хорошо, как скажете.
   - К делу, так к делу, - Скелет взял свой стакан чая.
   - Ты там что-то говорил насчёт охраны? - начал Вампир.
   - Да, мне тут одно дельце поручили, - Скелет отхлебнул из стакана, - сходить на озеро и понырять в нём. А наши бойцы без предварительной оплаты не хотят сопровождать, так что вы меня и будете сегодня охранять.
   Вампир и Тень переглянулись.
   - Можно и так... Верно? - спросил Вампир у свободовца, на что тот утвердительно кивнул.
   - Правильно, - Скелет ухмыльнулся, - иного выбора у вас нет.... Заболотский вообще хороший человек, он только с виду такой серьёзный и строгий.
   - Да уж, взгляд у него как у кровососа...
   - Это только поначалу, он к людям всегда настороженно относится, особенно если они в сталкерской форме и с оружием, сами знаете, где мы находимся.... Но если вы окажетесь в его "белом" списке...
   - В каком списке? - удивился Тень.
   - Ну, как бы объяснить, - Скелет почесал затылок, - понравитесь ему, хорошо дело сделаете и всё в таком духе...
   - Ясно, короче, - добавил Вампир.
   - ...То считайте, что надёжный тыл вам обеспечен и тут вас будут встречать, как долгожданных гостей, - продолжил Скелет.
   - А мне тут нравится, - Тень в очередной раз пробежался глазами по столовой.
   - Да тебе везде нравится, лишь бы кормили хорошо и, желательно, на халяву... - Скелет хитро прищурился, глядя на Вампира, - а теперь ты колись, чего от меня понадобилось?
   Вампир опять переглянулся со свободовцем.
   - Макар Игнатьевич говорил о том, что приступать по готовности? - он тут же перевёл разговор на другую тему.
   - Да, а что?
   - Так мы готовы, - Вампир посмотрел на ПДА, - тем более, что сейчас уже без десяти четыре и до темноты осталось четыре, максимум четыре с половиной часа. Далеко идти-то?
   - Да не, здесь пару километров пройтись, Косогород знаете? - Скелет смотрел то на Вампира, то на Тень.
   - На карте видел, непосредственно там не был, но мимо проходил...
   - А я был там, - свободовец поправился на стуле, - пару раз туда с патрулём заглядывал, всё ж армейские склады рядом....
   - Вот и замечательно, - Сергей встал, - тогда айда собираться. Время поджимает.
  

**********

   Собравшись для выхода в Зону, сталкеры ждали Скелета во дворе базы. На улице было тихо. Следов утреннего дождя практически не осталось - лишь несколько небольших луж напоминали о прошедшем выбросе. Солнце уже сошло с зенита и неуклонно двигалось на запад, постепенно унося с собой дневную духоту. Со стороны урочища в небе кружила стая ворон, а в лесу раздавался лай слепых собак, загоняющих в капкан очередную свою добычу. По этому случаю на наблюдательных вышках царило небольшое оживление. Охранники то поднимались на свои посты, то спускались вниз и ходили вдоль периметра, сумбурно переговариваясь и готовясь к отражению возможного нападения мутантов на базу, тем более, что кроме собак на холме урочища несколько раз показывались кабаны, а немного в стороне от Разъездного доносился рёв псевдогиганта. Не без внимания обошлись и сталкеры, сидевшие в ожидании под грибком. Как минимум один охранник постоянно издали присматривал за ними.
   Но сталкеры безмятежно занимались своими делами, делая вид, что не замечают постоянного внимания к своим персонам. Потушив окурок, Вампир принялся протирать тряпкой свой дробовик.
   - Что ты с ним так цацкаешься, скоро дырки на нём протрёшь, - свободовец, скрестив на груди руки, развалился на лавочке.
   - Кто бы говорил, ты вообще свой шлем каждый вечер водкой натираешь... - не отвлекаясь от своего занятия, парировал Вампир.
   - Ну.... Сравнил, блин, грубую железяку и технологичный шлем.... Там же камеры, датчики.... Всё это барахло чистоту любит, стерильную.
   - Если твой шлем ещё и стрелять будет, тогда я с тобой соглашусь, а так... лучше б делом полезным занялся.
   - А я и так полезным делом занимаюсь.
   - И каким же, позволь узнать?
   - Жирок после обеда завязываю....
   - А винтовку почистить не хочешь? Или рожок пустой зарядить? Я вон, - Вампир похлопал по карманам разгрузки, - уже полностью зарядился, а ты как расстрелял его в снорков, так пустой в кармане и таскаешь.
   - Да, точно, - Тень сел прямо и вынул пустой магазин из разгрузки, - спасибо что напомнил, а то так бы пошёл...
   Он взял из рюкзака горсть патронов и начал заряжать пустой магазин.
   - Как думаешь, Скелет согласится идти с нами? - Тень вопросительно посмотрел на Вампира.
   - Куда он нафиг денется....
   - Ну... как бы сказать... - свободовец задумался, - ладно я всё время втягиваюсь с тобой в передряги, а ему тут хорошо, крыша над головой, непыльная работёнка, хорошая жрачка, да и компания тут повеселее, - судя по голосу, он немного завидовал Скелету, - на его месте я б не соглашался.
   - Я смогу его убедить, - не задумываясь ответил Вампир, так и не оторвавшись от чистки дробовика, - есть у меня один способ.
   - В смысле...? - удивился свободовец.
   - Э-э-э, - Вампир положил дробовик на колени, - .... Я знаю, что ему пообещать, чтоб он с нами пошёл.
   - Ты в этом смысле, - Тень немного расслабился, - и что ж такого ему можно пообещать?
   - Ну-у-у-у... - Вампир замялся, - пусть будет моим секретом, а то иначе не интересно станет.
   В этот момент вышел Скелет. Серебристый КПСУ-3М переливался на солнце подобно скафандру космонавта, да и выглядел примерно так же. Стекло на гермошлеме ещё не было опущено, - Сергей пока наслаждался свежим прохладным воздухом. За плечами у него был такой же серебристый научный ранец с двумя пристёгнутыми баллонами сжатого воздуха, подключаемые к распределителю на костюме, ласты, фонарь и контейнер для артефактов, а на шее висел его верный помощник в Зоне - "Вепрь".
   - Оба-на, посмотрите, кто вышел, не прошло и полгода, - окинул его взглядом Вампир.
   - А что, крут, крут, - подхватил Тень.
   - Так, хорош прикалываться, - Скелет поправил ремень ранца, - готовы?
   - Усегда готовы!
   ...
   Сталкеры вышли за пределы базы. Вампир с дробовиком наперевес шёл впереди, за ним Скелет, замыкающим шёл Тень.
   - Мужики, - сказал Скелет, - давайте частоту синхронизируем.
   - Хорошая мысль, - и Тень многозначительно поднял вверх указательный палец.
   - Предлагаю девяносто семь и шестьдесят пять, запасную - девяносто два. А то скоро начнутся радиоактивные пятна, и лучше будет шлемы закрыть. Да и под водой на связи мне будет спокойнее, только ловит отвратно - как говорят, максимум до десяти метров в глубину.
   В шлемах была встроена система, действующая по принципу беспроводной связи в небольшом диапазоне частот. Радиус связи пока достигает не более семидесяти метров между абонентами, так что хорошо подходит для небольших групп. Частоты известны и легко пеленгуются, поэтому боевые группы и патрули, хоть и настраиваются на общую волну, но предпочитают использовать эту связь только в самых крайних случаях, когда уже обнаружены неприятелем и ввязались в столкновение.
   - Хорошо, принято, - Вампир и Тень настроили приёмники шлемов на основную и зафиксировали запасную частоту.
   Все опустили защитные стёкла на шлемах.
   - Раз-раз, приём, как слышно, - начал Вампир.
   - Адын-адын, - ответил Тень.
   - Когда примешь окончательно - дашь знать, - добавил Скелет.
   ...
   Они вышли на дорогу, ведущую от Разъездного в Косогород. Асфальтное полотно на этом участке было, как ни странно, в хорошем состоянии. Почти не треснутый и не поросший асфальт местами сохранил даже прерывистую дорожную разметку, разделяющую полосы движения. Вдоль дороги стройными рядами росли берёзы с виднеющимися сквозь заросли кустарников чёрно-белыми стволами, раскинули свои ветки ясени, а сосны над всеми ними раскрыли свои величественные зонтики.
   - Блин, а ведь тут чертовски красиво, - Тень с открытым ртом озирался по сторонам, - не то, что у нас на складах - всё разбито, изрыто, покорежено,... Прям не сразу веришь, что ты ещё в Зоне. Я видел эти деревья издали, когда мы на патруль ходили, но никогда не думал, что дорога тут ... такая.
   - Вообще да, - ответил ему Скелет, - но это только этот участок. Другие в гораздо худшем состоянии, а тут - хоть на машине катайся.
   Мирную беседу прервала стая тушканов в три-четыре десятка голов, которая с диким визжанием перебежала через дорогу в сотне метрах впереди от идущей группы. Сталкеры резко замерли и приготовившись к бою. Но тушканы не обратили на них ни малейшего внимания, что на них не очень то и похоже.
   - Во, блин, что это было? - спросил Скелет, не сводя с мушки кусты, в которых исчезла стая.
   - Тушканы... - Вампир включил тепловизор и провожал взглядом стремительно убегающих мутантов.
   - Да сам вижу, что тушканы, почему не напали? Такой стаей они почти наверняка нападут на человека... Что вообще сегодня за день такой, а?
   - В смысле? Что-то ещё сегодня было? - просил у Скелета Тень.
   - Да было, видел я следы необычные в лесу возле Разъездного...
   - А что в них необычного такого?
   - В том-то и дело, что я не знаю - чьи они. Длинные такие, пол метра минимум, параллельные, в конце следа - словно копыта огромные, а следующая пара этих следов - в пяти метрах, будто прыгало что-то, как заяц... - рассказал Скелет о найденных им непонятных отпечатках.
   - ...или кенгуру, - добавил Вампир, - ...тушканы в норе скрылись, можем идти.
   Сталкеры ещё постояли на месте немного, и снова двинулись в путь. Дальше они уже шли молча, вслушиваясь в каждый доносящийся шорох.... Вскоре показалось искомое озеро с заросшими берегами....
  

**********

  
   - Вот мы и на месте, - сказал Скелет, пробравшись сквозь заросли камыша и осота на каменистый берег.
   На небольшой площадке у самой кромки воды он начал приготовления - положил на камни свой научный ранец, рядом с ним - "Вепря". Из кармана ранца достал два пенопластовых кружка с привязанными к ним небольшими кусками мяса - один свежий, с кровью, а второй - с "душком", и бросил их в воду. Кружки со шлепком упали на поверхность.
   - А мясо нафига в воду бросил?
   - Понимаешь, если тут есть мало-мальски опасный хищник, то на мясо он сразу объявится, поэтому я всегда сначала в неизвестный водоём бросаю приманку, а уж потом решаю - нырять в него или не нырять.
   - Ладно, вы тут снаряжайтесь, а я пока осмотрюсь, - свободовец включил тепловизор и исчез в прибрежных зарослях.
   Несколько минут Вампир и Скелет следили за плавающими кружками, но те мирно дрейфовали по этому небольшому водоёму, повинуясь дуновениям лёгкого ветерочка. Никто в воде даже и не думал их атаковать. Сергей протянул сталкеру кислородные баллоны.
   - Вроде чисто, можно нырять.... Там крепление есть, вставь в них баллоны, а шланги надень на муфты.
   Пока Вампир прилаживал баллоны, Скелет надевал ласты и как только Вампир закончил, взял фонарь и стал задом сходить в воду.
   - Ну, пожелайте мне ни пуха...
   - Ни пуха...
   - Ни пуха...
   - К чёрту, - и погрузился в воду.
   "Вы находитесь в воде" - выдало на экран САЖИ.
   - Главное вовремя сообщить, - усмехнулся ныряльщик.
   На экране медленно поползли цифры тестов окружающей среды - глубину погружения, плавучесть, плотность и температура воды, радиационный фон, давление и уровень кислорода в баллонах. Пока всё было в пределах нормы Зоны. Сергей включил фонарь, и луч света, едва пробиваясь сквозь поднятую ластами взвесь, заскользил в мутновато-зелёной воде. Дно резко уходило в глубину и уже через несколько метров свет уже не мог его нащупать.
   Вокруг царила пустота, не было ничего, кроме воды. Куда бы Скелет ни направил фонарь - картина не менялась, только вода, вода, вода.... Ни единой рыбки, ни водоросли, только сплошная непроглядная толщь воды. Датчик глубины показывал два метра, а поверхность уже не было видно.
   - И нахрена меня сюда послали? - невольно выругался он, пытаясь хоть что-то рассмотреть.
   - А что такое? - донёсся из наушника голос Вампира.
   - Тю блин, ты меня напугал, я и забыл, что связь включена....
   - Бывает, склероз не излечим, но о нём можно забыть... Так что у тебя там?
   - Да ничего, пусто как в старом аквариуме, только вода грязная и ничего не видать... - Скелет ещё раз посмотрел на показания глубины, - глубина два метра, буду спускаться ниже.
   - Тогда зачем тебя сюда послали?
   - А кто его знает, распоряжение большого начальства из Москвы.
   - Я...о, е...и что, то ...ут, - связь с поверхностью стала пропадать и в наушниках раздалось сплошное шипение.
   - Ну, всё, блин, - подумал Скелет, - связь кончилась.... Твою мать, ведь говорили, что связь десять метров глубины держит, а сейчас только два.... - ругался он на проектировщиков, - теперь в одиночку....
   Он опустился ещё на два метра. Вокруг стало ещё темнее, и даже луч фонаря практически не освещал. Всей его мощности хватало на то, чтоб пробиться от силы на полметра или чуть больше.... Мелькнуло дно.
   - Наконец то, - обрадовался ныряльщик, - хоть что-то.
   Он опустился ещё чуть ниже и уже мог достать до дна рукой. Но это было ещё не дно, а слой придонного ила, который серой тучей поднялся вверх от малейшего прикосновения. Сергей поспешил выплыть из этого облака поднятой взвеси. Сделав пару сильных гребков ластами, он отплыл на несколько метров и замер над дном.
   Сергей ещё неспешно проплавал с полчаса над этой однообразной пустотой. Чем дальше он плыл, тем прозрачнее и чище становилась вода, пока луч света не наткнулся на торчащий из дна обломок железобетонной конструкции, которая с первого взгляда показалась похожей на плиту перекрытия с какого-то здания. Скелет подплыл ближе и стал её осматривать.
   Обломок действительно оказался куском именно плиты перекрытия и сама по себе интереса никакого не представляла кроме одного, что торчала она из твёрдого грунта без слоя ила. Сергей оплыл её и свет фонаря провалился в чёрную глубину.... Обломок оказался далеко не обломком, а целой плитой, торчащей из огромной ямы.
   - Ого, - у Скелета побежали мурашки по телу, - да тут настоящая воронка....
   Он висел над чёрной пустотой, пытаясь нашарить фонарём хоть какой-то намёк на дно. Но видел только стены ямы, уходящие под крутым углом куда-то вниз, да шершавую, покрытую мутно-зелёным слоем чего-то склизкого, бетонную плиту.
   САЖИ предупредило о скором истощении кислородного баллона и об автоматическом переключении на запасной при минимальном остатке в основном.
   - Значит, половину времени уже потратил...
   Сергей задумался над тем, что делать дальше - толи уже возвращаться, толи дальше плавать, толи заглянуть в эту яму. Оценив шансы и решив, что просто так плавать по кругу будет скучно, он со словами "где наша не пропадала", преодолев возникший от взгляда в эту яму приступ страха, стал погружаться вниз.
   Вокруг него царила полная тишина.... Только бульканье выдыхаемого воздуха, да размеренные сигналы САЖИ во время очередных измерений, производившихся каждые три секунды. Но к этим звукам быстро привыкаешь и попусту не замечаешь, они сливаются с окружающей средой и воспринимаются как неотъемлемая её часть. Скелет медленно спускался вниз, глубина четыре... четыре с половиной... пять... пять с половиной.... А дно так и не спешило показываться.
  

**********

   Как только серебристый костюм скрылся в воде, Вампир откровенно заскучал. Тяжелее всего для него было ждать неизвестно чего. Даже сидеть в засаде или пережидать выброс было менее утомительнее, чем просто вот такое бездельное ожидание тут, на берегу забытого всеми и вся озера посреди Зоны.
   Хоть он и знал, что кислорода в баллонах от силы на пару часов, но он уже приготовился к тому, что эти два часа будут длиться бесконечно долго. Убедившись, что по близости никого нет, Вампир примял пучок сухого камыша и присел на него, удобно облокотившись на свой рюкзак. Он вытащил сигарету и закурил, выдыхая вверх крепкий табачный дым. В памяти поплыли картины прошлого, которое непреодолимой тоской тянули его назад, в родной дом.... "Ещё рано, - мысленно уговаривал сам себя сталкер, - ещё не все дела завершены", но тоска по дому захлёстывала его всё сильнее. Ещё полгода назад ему нравилось в Зоне, но с тех пор всё чаще во сне стали появляться его родные, те места, те лица.... Хоть его друзья и были тут, в Зоне, но они были где-то там, далеко и Вампир чувствовал себя одиноким.
   - - И нахрена меня сюда послали? - прервал его размышления голос Скелета в наушнике.
   ....
   - Эй, а-у-у?! Ты тут? - Вампир пытался услышать ныряльщика, но в ответ раздалось шипение.
   - Что там? - теперь уже раздался голос свободовца.
   - Да связь прервалась, из-за воды видимо ловить не хочет. А у тебя как, всё тихо?
   - Да, тишина, нашёл себе местечко на холмике, отсюда всё просматривается и простреливается.
   - Это есть замечательно! - успокоился Вампир.
   - Но ты это, не расслабляйся, я тут один за всеми не усмотрю. В прицеле вижу группу, человек десяток, пока шатаются по окраине вдоль домов. Да и так, по мелочи, то собаки бегают по полю, то плоти с кабанами. Пока ничего серьёзного.
   - Пусть, флаг им в руки. Если что - свистни.
   - Лады, конец связи.
   Вампир снял с руки ПДА. Заметка в личный дневник.
   "Борода сделал заманчивое предложение - отыскать какую-то фигню, как он сказал "катализатор артефактов". Обещал за них хорошие деньги. Всё равно делать нефига, так что взялся за эту работёнку. Подключил двоих наших к этому делу. Тень сразу согласился, а со Скелетом придётся ещё и поработать. Он у нас гражданин упрямый и тем более, у учёных хорошо устроился. Пока идёт всё как нужно, главное - достал себе "калаш". Теперь я и впрямь крутая черепашка. Не могу сказать, что терпится испытать его, но всё же уже порядком надоело.... Вот закончу это задание, бабла срублю и валить отсюда, главное чтоб ничего нового не подкинули. А то я их знаю....
   До болот, конечно, дойти - полдела, ещё этого немчика выловить нужно. Борода обмолвился, что этот Шлёссер или как там его, артефакт один ищет.... Мысль вроде хорошая, пораскинуть мозгом над ней нужно, а идейка одна уже имеется.
   PS. Странное, конечно, озеро. Пустое. Зачем его сюда послали? Хотя есть у меня одна мыслишка, потом её проверю".
   Пристегнув ПДА обратно на крепление, Вампир снова заскучал, озирая гладь озера. Где недавно зашёл Скелет, вода была настолько мутная от поднятого со дна ила, что сталкер ни за какие бы деньги в неё не полез, даже зная о том, в глубине нет ни единой твари. "Интересно всё же, что там?" - думал Вампир, глядя на зеркало воды, - "сколько времени не копычу Зону, а в воду ни разу не заходил".
   Ветер разгуливал по верхушкам камыша, и заросли, подобно океану, послушно повиновались природе и раскачивались лёгкими волнами. Два белых кружка с кусками мяса почти исчезли из виду и уже приближались к другому берегу озера. Затёкшие колени говорили о том, что неплохо бы было встать и немного прогуляться, тем более что он же сюда не для того пришёл, чтобы сидеть, а чтобы беречь спокойствие нырнувшего. Вампир начал шарить по кустам. В тепловизоре ничего не было, точнее никаких тёплых тел по близости, "но это ещё ничего не означает" - думал он. С дробовиком наперевес Вампир медленно ходил то вдоль кромки воды, то углублялся в камыши, высматривая норы, тропы, просто необычно сломанную или примятую растительность.
   - Вампир, - послышался из наушника голос свободовца, - ты как там?
   - Я? - нормально, а у тебя как в засаде дела? Засадил уже?
   - Хочешь кое-что покажу....?
   - А что-то есть интересное?
   - Ага, дуй сюда....
   Даже не видя лица, Вампир понял, что свободовца что-то очень заинтересовало. Он быстро стал пробираться к холму.
   - На пузо, блин! - раздражённо скомандовал свободовец, как только Вампир выбрался из камыша у подножия холмика.
   Вампир тут же упал на живот - в Зоне всегда учишься реагировать мгновенно, иначе долго не протянешь.
   - Ползи медленно и печально, - в траве чуть-чуть показалась голова залёгшего снайпера.
   - Что такое? - возмутился Вампир.
   - Доползёшь, узнаешь.... Главное не высовывайся....
   - Что там? - мелькали мысли в голове у Вампира - Если стрелки, то почему ж тогда "интересное", если нет, то нафига ползти, да ещё и не высовываясь.... Чтоб ему пусто было, этому Тени.
   Но мысли мыслями, а Вампир всё же полз на животе, разгребая траву и пытаясь не сильно тереться "Зарёй" о камни. Наконец, он дополз до вершины, где в яме, больше похожей на какую-то воронку толи от взрыва, толи выкопанную, притаился Тень, прильнув к прицелу винтовки. Его палец судорожно бегал, то ложась на курок, то уходя в сторону - как будто хотел стрелять, но раздумывал.
   - Давай ближе, - свободовец не отрывался от прицела.
   Вампир подполз практически вплотную и достал бинокль.
   - Где? - он поднял стекло.
   Но свободовец ничего не ответил, лишь показал жестом вдоль направленной в сторону строений винтовки. Вампир припал к биноклю. Контрастная оптика немного меняла цвета, но делала все детали намного чётче, чем обычный армейский бинокль. Вампир начал шарить по окраине. Брошенные, облупленные дома, с почти целыми, но грязными до безобразия стёклами, отчего строения казались ещё более заброшенными и слепыми. Пересохшие, потрескавшиеся стены, рассыпающийся на крышах шифер, догнивающие заборы и проеденные ржавчиной ворота. Однообразный пейзаж окраины и ни малейших признаков чего-то интересного, что так взволновала свободовца.
   - Чего там? Нихрена не вижу... Дома, дома, дома... - Вампир обшаривал взглядом каждый дом, каждый двор, попадавшийся в поле зрения.
   - Да ты не на дома смотри, а правее бери. Канаву видишь?
   Вампир взял правее. Возле края канавы он заметил замерших в траве слепых псов, которые словно прячась от кого-то, ползли прочь от неё, в страхе прижавшись к земле.
   - Оба-на, собаки на брюхе ползут.... Контролёр цирк устраивает?
   - Если б контролёр был, я б ему уже пулю в башку всадил... - голос свободовца заметно посерел, - ещё немного правее бери, в самой канаве смотри.
   Вампир немного сфокусировал и приблизил бинокль, взяв правее.
   - Б****, что за хрень! - от увиденного у него зашевелились волосы.
   В канаве лежал труп сталкера, судя по одежде - или новичок, или бандит. А над трупом нависла какая-то непонятная туша неведомого животного. Это животное сидело спиной к ним, и Вампир видел только массивную заднюю часть с длинным толстым, как у огромной крысы, хвостом. Зверь явно поедал несчастного.
   - Похоже, это и есть твоя кенгуру, - сухо отрезал Тень.
   - Да ну на.... - Вампир был близок к состоянию шока.
   - Да я сам охренел, когда увидел.
   Животное подняло голову и выпрямилось, флегматично озирая окрестности, и Вампир смог теперь его рассмотреть. Широкая мощная спина переходила в не менее мощную и толстую шею, на которой сидела небольшая рогатая голова, очень напоминавшая коровью, только более сплюснутую с боков и длинную. Всё тело было покрыто мелкой чёрной шерстью, с застывшими на ней комками и пятнами непонятного происхождения очень грязно-жёлтого цвета. Длинный, в пару метров точно, лысый хвост нервно дрыгался из стороны в сторону, будто у сильно разозлённого кота.
   - Что за хрень! - повторил Вампир.
   - Не знаю, но очень похож на смесь коровы и кенгуру. Вот если боком повернётся...
   Не успел Тень договорить, как мутант, словно услышал его слова и повернулся левым боком - видать собак заметил. С боку это чудище оказалось ещё более несуразным. Огромный живот едва не касался земли, а задние, точнее нижние лапы, торчащие из мощнейших бедёр, почти полностью лежали на земле. Передние верхние конечности, вопреки ожиданиям, оказались вовсе непохожими на копыта, а больше смахивали на безобразные руки с тремя отростками, вроде пальцев на каждой "руке". И мутант ими очень активно и умело пользовался - в левой, по локоть окровавленной лапе, была зажата уже оторванная и пожёванная у бедняги сталкера рука. Голова чудовища и впрямь весьма напоминала коровью, за исключением того, что она была сплюснута, ещё и вытянута вперёд и глаза располагались не по бокам, а как у хищника - смотрели вперёд с широкого лба. Мутант, увидев в траве собак, резко оттолкнулся от земли и лёгко выпрыгнул из канавы. Балансируя в полёте хвостом, приземлившись метрах в трёх от неё, и, угрожающе раскинув "руки" в стороны, чуток пригнулся, вытянул голову вперёд и заревел.... Этот рык через мгновение долетел до сталкеров.... Глухой, низкий, леденящий душу рык... Собаки с трусливым визгом разбежались по сторонам и исчезли кто где - кто в поле убежал, кто в дыру в земле забился, кто драпал по заброшенным улицам, поднимая тучу пыли. Мутант выпрямился, поводил своей мордой из стороны в сторону, развернулся и прыгнул обратно в канаву - продолжить прерванную трапезу. А там несколько тушканов, воспользовавшись отсутствием хозяина, уже пытались утащить истерзанный труп и никак не ожидали столь скорого и внезапного возвращения "быка". Лишь один из них успел сообразить в чём дело и рванул в сторону, исчезая в траве. Остальных же ждала та же участь, что и бедняги сталкера. Три тушкана были раздавлены приземлившейся тушей хозяина, а четвёртого он придавил "рукой" и ловко сунул в свою пасть.... Трапеза продолжилась....
   Вампир с ужасом наблюдал за происходившей картиной. Обескуражено он бросил бинокль и залёг на дно ямы.
   - Что это за хрень.... - повторял он.
   Тень положил винтовку.
   - Эта тварь появилась из городка, напала на сталкеров - те даже выстрелить от страха не сумели и разбежались в разные стороны. Поди, спрятались где-нибудь в развалинах. А тварь одного схватила и в канаву притащила. Тут я тебя и позвал. Его все бояться и разбегаются. Сначала три кабана в разные стороны рассосались, потом ты уже видел - собаки, тушканы, сталкеры...
   - А почему ты не стрелял?
   - А хрен его знает, - Тень снял шлем..., - того же контролёра я знаю, куда бить нужно, а с этим....
   Свободовец был бледен, как росшая в тени поганка, пот градом струился со лба и скатывался за шиворот. Он пытался успокоиться и глубоко дышал, закрыв глаза, жадно втягивая воздух. С каждым вздохом его лицо становилось розовее.... Несколько минут сталкеры переводили дух. Вампир снова залёг на место обзора и взял бинокль - "бык" закончил свой жуткий обед, и, бросив недоеденные остатки и раздавленных тушканов, неспешными прыжками удалялся в глубь полей. В канаве из ниоткуда появилась ещё одна стайка тушканов, которые грудой набросились на останки сталкера и своих сородичей.
   - А вот и падальщики, - бормотал Вампир себе под нос, - остатки они уберут....
   Вампир снова сполз обратно на дно и задумался.
   - Значит, всё же они это сделали, - вырвалось у него.
   - Кто сделал? Что сделал? - удивлённо переспросил у него пришедший в себя Тень.
   - Да так, - Вампир затушевался, - ничего....Тушканы это сделали - пришли и начали подбирать.... Пошли обратно, там Скелет уже наверняка всплыл.
  

**********

  
   Температура воды поползла вверх, и это не только виделось в цифрах на экране, но и Сергей ощутил то, что вокруг вода как в домашней ванне. В костюме стало не только тепло, но даже жарко. Данные показывали, что вода нагрелась до сорока градусов и с каждым сантиметром продолжает повышаться. Луч света скользнул по дну ямы.
   - Ага, а вот и дно, - обрадовался Скелет.
   Он завис над заваленным бетонными обломками, кусками арматуры и железных труб дном. Температура воды стала в пределах пятидесяти градусов, и дальше ему что-то не особо хотелось погружаться.
   - И что ж тебя греет?
   Свет от фонаря медленно перемещался по дну, но пока ничего подозрительного не было видно, только куски бетона, торчащая арматура, ржавые трубы. Он снял с пояса детектор. Эта модификация "Велеса" была водонепроницаемой, разработанная специально для подводных погружений. На тёмно-сером экране зелёной точкой обозначилась аномалия в трёх метрах от него. "Значит всё-таки аномалия". Скелет стал рыскать в её поисках, но всё безуспешно. Направление и расстояние показывало, что аномалия находится под бетонной плитой и опасаться её пока нечего.
   На дне ничего интересного или необычного Скелет не обнаружил, но на всякий случай решил пошарить по стенам ямы. На стенах, как и на самом дне, было навалено мусора, словно сначала его сюда сбросили, а потом сверху придавили плитой. Только вот зачем? И почему именно здесь, а не в другом месте? Никаких обнаруженных "объектов" здесь нет, а если б и были, то почему сбрасывали мусор в воду...? Проще ж выкопать яму и скинуть всё туда. Пока Скелет задавался вопросами и пытался получить на них ответы, в стене, на границе мусора мелькнуло что-то непохожее на весь валяющийся железобетонный хлам. Что-то белое, даже не белое, а светло-жёлтое с каким-то налётом.... Ныряльщик подплыл ближе, чтоб мог коснуться рукой.... Температура воды ещё больше поднялась, даже защитные системы скафандра практически перестали с ней справляться, и Сергей теперь чувствовал себя как в парной.
   - Вот сейчас бы веничек, да мыло.... И в баню не нужно.... - а сам тем временем начал обливаться потом, который скапливался в нижних складках.
   Преодолевая желание выбраться из этого кипятка, он всё же дотронулся до этого странного торчащего из-за бетонного обломка куска чего-то, больше напоминающего бок кружки или нет, скорее бок какой-то небольшой керамической вазы. Как он сюда попал? Хотя в Зоне не принято чему-то удивляться, если тут на дне лежит груда мусора, то почему не может быть какой-нибудь вазы...
   Сергей пощупал эту "вазу". На ощупь - твёрдый предмет с шершавой поверхностью, очень напоминает керамику. Однако ни единого края не поверхности не было - всё скрыто слоем осыпавшейся земли. Он осторожно пальцем отгрёб с боков лишнее, и теперь уже эта "ваза" больше напоминала круглый загибающийся цилиндр, который сужается от одного края к другому. Ухватившись за него, Сергей потянул - это было что-то большее, чем ваза или какое-то керамическое изделие. "Ваза" не поддавалась и не хотела вылезать из земли. Сергей потянул ещё раз, но уже сильнее - грунт зашевелился и вот-вот должен был отдать своё сокровище. Тогда Скелет умудрился упереться ногами в ластах в стену ямы и уже всем телом - руками, ногами, спиной - потянул за "вазу". Земля осыпалась и, подняв муть, рухнула вниз.... От этого Сергей, словно пробка, вылетел на центр ямы и застыл в воде с "вазой" в руке.
   - Всё, хватит с меня парилки, - решил ныряльщик, - всплывать нужно и срочно.... - взглянул он на уровень кислорода в баллонах.
   Быстро поднявшись к самой поверхности, Сергею всё же стало любопытно, что же он такое вытащил. Он стал отчищать прилипшую землю, и вскоре оказалось, что держит зажатый рог с большим осколком черепа, непонятного на первый взгляд происхождения. Вода вокруг уже была холодной, и остывший костюм приятной прохладой прилегал к разгорячённому телу.
   - Теперь уже точно пора выходить, - думал Сергей, очередной раз мельком посмотрев на показания кислорода, - и вынырнул на поверхность.
   Оказалось, что пока он очищал и рассматривал свою находку, то оказался почти на середине озера. Найдя глазами свой серебристый ранец на берегу, Сергей поплыл к нему, активно работая ластами. Заработала связь.
   - Эй, народ, вы где? - закричал Скелет в микрофон.
   - Да тут мы, тут, - ответил Вампир, - уже всплываешь, тритон ты наш?
   - Какой ... нафиг .... всплываю, я уже .... почти .... на берегу, а вот вас, - Сергей едва говорил от плавания, - я чего-то ... не вижу...
   - Да мы тут рядом, так что выходи, не бойся, - добавил Тень.
   Сергей добрался до отмели и с облегчением сел, отстёгивая ласты. Наконец он смог встать и спокойно выйти на берег. Бросив ласты и положив найденный фрагмент, он поднял стекло и с усталым вздохом сел на берег. Заслышав ломающиеся сзади него камыши, Скелет схватился за "Вепря", но это были Тень и Вампир.
   - Брось каку, это мы...
   - Баллоны отстегните, - попросил Сергей.
   Вампир помог ему снять баллоны и сложил их в ранец.
   - Ну, что, какие новости в подводном царстве?
   - Да так, - Скелет встал, - вон что вытащил, - и показал на найденный фрагмент.
   Тень сел рядом с ним и стал рассматривать.
   - Черепушка чья-то с рогом...
   - Ага, нашёл в яме на дне рядом с аномалией....
   - С аномалией говоришь? - Тень поднёс к нему счётчик Гейгера и тот тревожно затрещал, - не сильно, но фонит, костюмчик проглотит...
   - А что это от тебя так потом воняет, будто десять километров пробежал? - поводил носом сталкер.
   - Да там аномалия в яме, воду греет, как в парилке... А у вас как?
   - Да тихо-спокойно, разве что кенгуру твоего видели...
   - Какого ещё кенгуру? - удивился Скелет.
   - Помнишь, рассказывал о следах необычных?
   - Ну да, рассказывал, в лесу утром нашёл.... А что?
   - Видели мы их хозяина.
   - Ладно, по дороге расскажите.... Давайте на базу выбираться, а то стемнеет скоро.
   - Ага, - Тень посмотрел на клонящееся к закату солнце, - и очень скоро....
  

**********

  
   По дороге назад на базу, сталкеры рассказали Скелету об увиденном, а он им о непонятных обломках, аномалии и этой странной находке. Все вместе, поразмыслив, они решили, что этот фрагмент, скорее всего, принадлежит корове, и что, скорее всего, её заражённую бросили в это озеро после аварии, чтоб не сильно фонила.
   Сумерки быстро наступали и с каждой минутой солнце всё глубже уходило на запад, предвещая наступление самого опасного времени. Воздух становился всё прохладнее, и дышать им после дневного зноя становилось всё приятнее. Мутанты уже начинали активизироваться, вылезая из всех своих щелей и нор, и всё чаще по дороге сталкерам приходилось не просто вскидывать оружие, но и одиночными выстрелами отпугивать не в меру любопытных и кровожадных представителей фауны Зоны. Пока не стемнело окончательно, большинство из них пускались в бегство, если, конечно, были в небольших стаях. Слепые псы, если меньше пяти штук, разбегались в разные стороны и даже снорки, если меньше двух, не решались напасть на троих сталкеров, идущих вдоль кромки поля к научной базе, а лишь издали провожали их злобным порыкиванием и воинственным размахиванием шлангов.
   Охрана "Нео-Век" перешла на ночное расписание - удвоенные патрули, подключенная к электричеству сетка, включённые прожектора.... Натуральная военная база, ни больше, ни меньше.
   К тому времени Скелету уже пришло сообщение от Заболотского, в котором тот интересовался успехом миссии. Скелет ответил, что всё нормально и уже находится на подходе к базе. Когда сталкеры прошли ворота, то во дворе на лавочке под "грибком" сидел сам Макар Игнатьевич, который, словно ребёнок, обрадовался возвращению своего сотрудника - разве что не прыгал от радости.
   - О! Наконец-то! А я уже вас заждался, - Заболотский показал всем троим на лавочку, - присаживайтесь, рассказывайте.
   Но сталкеры отказались и встали полукругом вокруг. Скелет показал ему находку:
   - Вот что я в озере нашёл.
   - Ну-ка, ну-ка, - Заболотский потянулся за фрагментом, - дай-ка взглянуть.
   - Не стоит, - сказал Тень, - фонит он малость, так что лучше без защиты не брать, но похож на коровий.
   - Ладно, уговорили, - Заболотский откинулся обратно на лавочку, - ещё что-то там интересное есть?
   - Аномалию нашёл на дне, похоже что "жарка" подводная. Воду нагревает, как печка в бане.
   - Ага, вот бы нам баньку, да эту жарку в печку - чтоб на дрова не тратится, - рассмеялся Макар Игнатьевич, - ладно, сдай череп во вторую, а сами на дезактивацию и в душ.
   - Хорошо...
   Сталкеры двинулись ко входу.
   - Молодые люди, - остановил их Заболотский.
   Все трое разом замерли и повернулись к начальнику.
   - Нет, Сергей, ты иди, а мне с твоими бойцами поговорить нужно.
   ...
   - Мужики, буду прямым и кратким, - Заболотский дождался, когда Скелет зайдёт, - вам работа не нужна?
   - Работа? А что за работа?
   - Да непыльная работёнка, сопровождать моих по Зоне.
   - Сопровождать, в смысле как сейчас? - заинтересовался Тень, но на лице у Вампира не было ни намёка на то, что ему это интересно.
   - Да. Как сейчас... Из-за этих, - Заболотский кивнул в сторону ЧОПовцев, - наёмников, которые без полной предоплаты и жопу с места не сдвинут, я за месяц троих потерял, а вы, смотрю, парни бравые... Сейчас с финансированием проблемы, но даю слово, что не обижу.
   Сталкеры закурили.
   - А какие условия? - продолжил интересоваться свободовец.
   - Условия хорошие - жильё, трёхразовое питание, у нас кухня своя.
   - Это мы уже знаем, - улыбнулись сталкеры.
   - Хорошо, что знаете... - Заболотский хитро взглянул, - да и девчата в коллективе у нас есть хорошие... Так что думайте.
   - Хорошо, мы подумаем, - Вампир перебил свободовца, который уже что-то пытался сказать.
   - Вот и чудно, у нас есть пара пустых комнат, ключи получите на входе, ужин на вас уже готов, ну и сто грамм, как говорится, за счёт заведения. Так что сейчас отдыхайте, а завтра я вас жду с решением. Я ж обещал, что в долгу не останусь. Кстати, всё тихо прошло?
   - Ну, как сказать, - свободовец задумался, - тихо понятие относительно. Вы же мутантами тоже занимаетесь?
   - Не я лично, у меня целый отдел для этого.
   - А не попадался ли вам бык мутировавший?
   - Бык? - Заболотский насторожился. - Нет, не попадался. Снорки, кровососы, даже морфоз есть, но быка нет. А с чего вы это вдруг спрашиваете?
   Тень мельком взглянул на Вампира. Тот молчал и рыскал по карманам в поисках сигарет.
   - Да так, видели одного мутанта, внешне на быка похожего.
   - Если хотите, то можете заглянуть во второй модуль, там Александр Николаевич - наш главный по мутантам. Поговорите с ним.
   - Александр Николаевич?
   - Хорошо, - неожиданно вмешался Вампир, - если будут вопросы, то мы к нему сходим. А сейчас вы нас извините, но мы всё же пойдём.
   Сталкеры поблагодарили Заболотского и пошли во внутрь, а Макар Игнатьевич так и остался на лавочке под "грибком", погрузившись в свои проблемы. О чём он думал - можно лишь только догадываться, но одно было ясно точно - для него самой главной задачей было сохранить жизни своим подчинённым, но, несмотря на все старания, похоронки на "большую землю" уходили даже отсюда.
   ...
   Увидев сталкеров, Василий побагровел и сделал серьёзное лицо, пытаясь не выдавать своего раздражения. Когда они с ним поравнялись, молча подвинул на столе два чип-пропуска, буркнул: "семнадцать, восемнадцать" и снова уставился во всё тот же журнал.
   - Будь проще и народ к тебе потянется, - сказал Тень, беря со стола белые куски пластика.
   - Если проходите, то проходите, - раздражённо ответил Василий.
   - Слышь, ты с кем так разговариваешь! - тон дежурного явно не понравился Вампиру, и его кулаки инстинктивно сжались.
   У Василия лицо ещё больше побагровело, вытянулось, а глаза округлились. Он отчаянно что-то пытался сказать в ответ, но лишь беззвучно двигал губами.
   - Да ладно, оставь мальца, - свободовец схватил Вампира за рукав и потащил в жилой модуль, - хрен ему по всей помаде, хай дальше сидит.
   А Василий так и сидел с открытым ртом, глядя в след уходящим сталкерам. Он что-то хотел сделать - толи кликнуть охрану, толи пожаловаться начальству, но недавний разговор с Заболотским ставил крест на любых его попытках.
  

**********

  
   Довольные сталкеры валялись на кроватях в комнатах. Приняли их, конечно, по высшему разряду. Душ, ужин, осмотр врача, даже по распоряжению Заболотского, грязные вещи взяли в стирку, а им выдали чистую свежую одежду как у всех сотрудников "Нео-Века". И теперь они ничем не выделялись из общей массы снующих по коридору лаборантов, учёных.... Разве что взгляд более усталый...
   Свободовец лежал на кровати, окунув голову в пахнущую чистотой и свежестью подушку. Ему до сих пор не понятно, почему Вампир его перебил в разговоре с Заболотским и не дал узнать всё, что хотел. Но Тень твёрдо решил, что завтра серьёзно поговорил с начальником и если что, - покинет "Свободу" и устроится сюда. Хотя... Он вспомнил о Копатыче, который никуда из "Свободы" не собирается, и время от времени требует "отрезвления" рассудка.
   - Или его может сюда на лечение пристроить? - думал Тень. - Вроде доктора тут есть, может, помогут ему. Ведь есть же бывшие монолитовцы, которые обратно людьми стали, так значит и этому смогут помочь. Нужно у Заболотского спросить, завтра... обязательно спросить...
   Не успел Тень додумать мысль, как уснул. Уснул он крепко и глубоко. Самое чего не хватает сталкеру в Зоне - это ощущения спокойствия и безопасности. Даже если ты в клане, даже находясь на базе клана... Казалось бы, ну что может быть безопаснее главной базы крупной группировки? Ан нет, даже там спишь с автоматом в обнимку, не снимая бронежилета - каждую минуту могут напасть - не другая группировка, так бандиты, не бандиты, так мутанты, не мутанты, так выброс начнётся или того хуже - свои между собой поцапаются. Отребья везде хватает, что вступает в кланы ради каких-то мелочных интересов - убить кого-то чужими руками, или просто, войдя в доверие - ограбить и слинять куда подальше. Так как такие случаи не единичные, то, несмотря на вражду, между "Долгом" и "Свободой" действует негласное соглашение, что если боец клана предаёт своих и, совершив тяжкое преступление, переметнётся в другой клан, то он подлежит выдаче. Так и с ним недавно было, что на базе один "свободовец", Кочергой звался, - Тень его хорошо знал - оказался бывшим "долговцем", убившим своего товарища по пьяной ссоре и сбежавшим от суда в "Свободу". Когда его "Долг" вычислил и представил доказательства вины, то Кочерга пытался сбежать с базы, даже прорвался через охрану, убив одного и ранив другого бойца, и пришлось ему в спину стрелять. Тень часто во снах видел лицо Кочерги, когда тот, получив в спину пулю из винтовки обернулся и, казалось, посмотрел через оптику прямо в глаза стрелявшему.
   Так же и в эту ночь. Свободовец во сне снова окунулся в те события:
   "База на армейских складах, Тень дежурит на вышке у самого выхода. Холодно... промозгло... Дождь льёт как из ведра.... Заканчивающаяся пачка сигарет. Время около часу ночи и бегущий по дороге к выходу боец. Двое на шлагбауме, - Тарас и Клоун - вышли посмотреть, в чём дело, почему он бежит, но Тарас и слова сказать не успел, как Кочерга полоснул его ножом по горлу... Клоун пытался сообразить и вскинуть автомат, но Кочерга его опередил и всадил нож возле ключицы. Клоун упал, схватившись обеими руками за рукоять, а Кочерга, с лёгкостью перепрыгнув шлагбаум, уже бежал по дороге в сторону "Барьера". Из административного здания выбежали трое и во всю глотку заорали: "Стой! Стоять!". Тогда Тень, поняв в чём дело, вскинул винтовку и, прицелившись, спустил курок. СВУ приглушённо выстрелила, дёрнув отдачей. Бегущий замер - пуля попала в цель и, пробив лёгкий бронежилет, прошла насквозь. Тень снова навёл прицел и через ПНВ видел, как сражённый обернулся и мутнеющим взглядом посмотрел в его сторону. Это был Кочерга..."
   Тень проснулся и подскочил от вновь пережитого.... Этот взгляд, никогда его не забудет.... До сих пор перед ним стоят мутнеющие закатывающиеся глаза умирающего Кочерги. Да, конечно, он всё правильно сделал - Кочерга в "Долге" убил соратника, и в "Свободе" одного убил, а второго ранил, что тот ещё три месяца на койке в лагерном госпитале провалялся. Кочерга преступник, пытавшийся бежать от правосудия за содеянные преступления.... Но всё же... Тень его своим другом считал, много раз и в бою спина к спине от мутантов отстреливался, от бандитов, даже с "долговцами" схлестывался.... Но всё же....
  

**********

  
   Время на ПДА было семь утра. Тень больше не хотел спать - сон не шёл, да и валяться в кровати тоже не было никакого смысла. Он решил выйти на улицу. Одев белый халат поверх, как он уже успел окрестить, "спортивного костюма учёных", и сунув ноги в "бокоши" явно неподходящего размера, он пошлёпал на улицу. Василий спал на стуле запрокинув голову назад, отчего его храп разносился по всему коридору просыпающейся после ночи базы. Мимо сталкера, словно тараканы, пробежали двое небольшого роста что-то пробурчав типа "зидирасьти", Тень уже хотел было разозлиться на них и, догнав, "надавать по сусалам", так как ему послышалось весьма неприличное слово, но он вовремя вспомнил о двух японских учёных, о которых вчера рассказывал Скелет, и просто ухмыльнулся им в след, когда "тараканы" уже исчезали в дверях лаборатории номер один.
   Когда японцам Снегирёв вчера показал найденный Скелетом артефакт - те просто посходили с ума от счастья. На проверку этот "червяк" оказался очень сильным радиационным абсорбентом, казалось, что он может поглотить любую дозу радиации поблизости. И вчера Нагароки и Наото опять до поздней ночи провели в лаборатории, изучая свойства этого необычного артефакта, а сегодня с утра помчались приспосабливать его в свою новую силовую установку. Со Снегирёвым они вчера долго спорили о возможности его применения в установке, и Снегирёв сдался, разрешив попробовать "червяка" в таком варианте.
   На улице никого не было, и Тень спокойно закурил под "грибком", но побыть в тишине долго не получилось. Зажужжал ПДА.
   "07:05 "Вампир": - Ты где, бестелесный?"
   "07:06 "Тень. Свобода": - Та блин, на лавочке курю. А тебе что не спится?"
   "07:08 "Вампир": - Уже собираюсь выдвигаться. Давай закругляйся и зайди ко мне".
   Тень затушил окурок и, пригладив взъерошенные волосы, пошёл назад. Василий уже проснулся и тёр сонные глаза, широко зевая. Увидев заходящего свободовца, он отвернулся и сделал вид, что занят очень серьёзным занятием в виде чтения распорядка рабочего дня. "Ну ты и зараза" - подумал про себя Тень, проходя мимо.
   Вампир у себя в комнате уже спешно надевал "Зарю", когда свободовец постучал в дверь.
   - Сова, открывай, медведь пришёл!
   Дверь быстро распахнулась.
   - Ты чего орёшь? Все спят ещё? - Вампир чуть ли не силком втащил его в комнату.
   - А ты чего в такую рань подорвался?
   Вампир кивнул на свою кровать.
   - Вон твоё шмотьё, так что одевайся, уже выходить нужно, если до темноты хотим на болота попасть.
   - Ты что, уже забрал с прачечной? - ничего не понимающий Тень смотрел то на бельё, то на аккуратно сложенный на кровати "Берилл".
   - Нет, блин, в магазин сбегал и новое тебе купил.... Давай шустрее, а я сейчас Скелета соберу. Как оденешься, заходи.
   - Слышь, пока не поем, я и с места не сдвинусь...Кстати, - свободовец принюхался, - а чем это воняет?
   - Может от ботинок моих воняет, - покрутил головой Вампир. - А мы сейчас и поедим, и для храбрости по пятьдесят капель накатим.... - он открыл дверь и выставил свободовца, всучив в руки его бельё и "Берилл".
   - Странно, - думал Тень, - какого лешего так спешить? Хоть позавтракать нормально, а то всё быстро, да быстро.... То его с места не сдвинешь, а теперь как в жопу ужаленный носится.... И когда он успел Скелета уговорить? Чего-то я не помню... Ладно, одеваться так одеваться...
   Свободовец зашёл в свою комнату и сел. Бельё пахло чистотой, а майка оказалась белой, а не цвета "слоновой кости" как он думал раньше. Неторопливо одевшись и обувшись, Тень вышел из комнаты и постучался к Вампиру. Дверь открылась, в комнате Вампира не было, а на кровати сидел Скелет в "спортивном костюме". Его заспанные красные глаза говорили "ну что вам от меня нужно, ироды, у меня вчера был тяжёлый день".
   - О, здорова, и ты уже тут?! - поздоровался свободовец.
   - Ага, этот изверг меня разбудил и сюда притащил... Тебя тоже?
   - Да нет, - Тень сел рядом с ним, - я раньше чуток проснулся... А где он...?
   - Сказал сейчас придёт, и куда-то побежал....
   В дверь снова постучали - на этот раз это уже был Вампир с подносом в руках, на котором стояла тарелка с бутербродами, два пустых гранёных стакана, три стакана с соком и полупустая бутылка водки.
   - Это что? - спросил Тень.
   - Завтрак в постель, если вам так проще будет.... - Вампир поставил поднос на тумбочку и придвинул её ближе к сидящим.
   - А где моё кофе?! - Скелет хитро посмотрел на Вампира.
   - Я тебе соку принёс.... - и придвинул ему один стакан.
   - Ладно, сок так сок, главное - сервис какой! Когда б ещё у нас Вампир за официанта был, - Скелет взял стакан с соком и сделал глоток, - блин... - он тут же поморщился, - чего он такой горький?
   - Это ты ещё не проснулся, вот тебе и кажется, что горький... - Вампир придвинул другой стакан к свободовцу, - попробуй, горький или нет?
   Тень пригубил.
   - Да нет, не горький, сок как сок, вишнёвый... - и поставил назад.
   Вампир налил в чистые по паре глотков из бутылки и приготовился сказать что-то перед выпивкой.
   - Ну, что мужики, будем?! За то, что Зона отпускает, что не забирает, до дна... - сказал он тост.
   Раздался звон стукающихся друг о друга "бокалов".
   - Будем!
   - Будем!
   Тень одним глотком опустошил содержимое. Водочная горечь заставила его скривиться и срочно заесть бутербродом, который тут же исчез в иногда кажущемся бездонном желудке. После чего запил это всё соком и взял следующий бутерброд. Он посмотрел на Скелета. У того был вид такой, что вместо сока тоже пил водку. Закрыв глаза, Скелет тряс головой...
   - Ты как, в порядке? - похлопал его по плечу Тень.
   - Да, в порядке, только сок или горький, или я действительно ещё не проснулся... - Скелет взял бутерброд и стал тщательно его пережёвывать, - а вот бутерброд нормальный, не горький.
   Вампир стоял с довольной ухмылкой и медленно жевал. Когда все бутерброды с тарелки разошлись, он допил свой сок и вытер руки о штанину.
   - В нашем поросятнике уютно и тепло, хрю-хрю, - стал напевать свободовец, глядя на Вампира, - в нашем поросятнике лежит кругом...
   - ...СенО, - Вампир не дождался окончания знакомой ему песенки, - слушай, мы тут не дома, можно и посвинятничать.
   - А что, умывальники уже с утра отменили? - спросил Скелет, его всё ещё передёргивало. - Вот как был ты свинтусом, так им и остался....
   - Ладно, перекусили, нам пора... - Вампир явно торопился.
   - Уже? - удивился Тень.
   - Иди, собирайся, и жди на улице.
   - Куда это вы собрались? - спросил Скелет, словно не понимая, что происходит.
   - Ладно, я пойду.... - бурчал свободовец.
   Вампир открыл дверь и Тень пошёл к себе.
   - Мы скоро, - добавил Вампир в след.
   Свободовец зашёл в свой "номер". Аккуратно сложил "спортивный костюм", поставил "бокоши" у кровати и начал собираться. Разгрузка, нож, бинокль, детектор, счётчик Гейгера, флягу на пояс, рожки в разгрузку, рюкзак на спину, шлем на голову, пистолет, винтовку за плечо и автомат на шею.... Доведённые до автоматизма действия....
   "Странно что-то, - думал он, пока собирался, - мало того, что Вампир бегает как в жопу ужаленный, так ещё и Скелет сегодня какой-то не такой. И сок горький, и голос не тот.... Хотя, что я себе башку забиваю, Зона есть Зона, и не такое ещё с людьми вытворяла ... Но всё же странно всё это". Тень посмотрел на ПДА. Времени было семь часов сорок две минуты. "Подъём ещё через пятнадцать минут, а Вампир уже бежит куда-то сломя голову.... Ладно, если живыми вернёмся, то обязательно поговорю с Заболотским".
   Он вышел из комнаты. В соседней слышался голос Вампира - тот что-то говорил Скелету, но что, Тень так и не смог расслышать. Плюнув на все попытки попытаться разобрать слова, свободовец пошёл на выход.
   Положив ключ на стол перед всё так же старающимся не обращать никакого внимания и всё время поглядывающим на часы Василием, свободовец вышел на улицу и сел под "грибком" на лавочку. Закурив, он думал о том, что же мог такого говорить Вампир Скелету, чтоб так уверенно утверждать, что тот захочет бросить это всё и пойти с ними в эту авантюру.... Кто знает, что там, на болотах, и что дальше.... Вампир ничего не говорит, но это в его духе и не только сейчас, но и там, в прошлой жизни на "большой земле". Сколько Тень сидел на лавочке - он не успел посмотреть. Но не меньше двадцати минут точно, потому что успел выкурить пару сигарет. Из комплекса вышли Вампир и Скелет в полной готовности. Скелет в своём универсальном серебристом костюме, с ранцем учёных, со всеми датчиками-приборами-контейнерами, с "Вепрем" наперевес....
   - Ну, что, в путь?! - спросил Вампир.

Глава VI.

Нежданные гости.

Часть 2.

**********

  
   Они шли быстро, гораздо быстрее, чем просто ходят сталкеры по Зоне. Тень просто не узнавал ни Вампира, ни Скелета. Если последний всё время молчал и послушно, словно привязанный верёвочкой, шёл след в след, то Вампир несвойственно ему постоянно торопился, оглядывался, без умолку болтал о том и о сём - как хорошо будет, когда катализатор достанем, что Борода денег много даст за него, что можно будет из Зоны уйти.... А Сергей всё молчал, даже почти по сторонам не смотрел, и глаза были такие... отрешённые, словно "пустые, не из этого мира" - думал Тень.
   В таком темпе они очень быстро миновали небольшое "Ленинское" - обошлось без серьёзных происшествий, пару раз выскакивали стаи тушканов и плотей, да один незадачливый снорк имел неосторожность попытаться напасть на вооружённых до зубов сталкеров.
   С вершины заросшего соснами холма в долине, как на ладони, лежал "Дзержинский" - длинные ровные улицы одноэтажных домов, дороги, очерченные линиями растущих вдоль тополей и пару десятков серых пятиэтажных "хрущёвок" в самом центре этого довольно крупного по тем, ещё советским меркам, посёлка.
   Вампир остановился у поваленной сосны.
   - Ну, всё, тут можно передохнуть...
   Он сбросил рюкзак и, опёршись спиной о сваленный ствол, уселся на поросший зелёным мхом камень. Свободовец сел напротив, а Скелет так и остался стоять, безразлично смотря куда-то в даль. Сталкеры закурили.
   - Что это с ним? - спросил Тень, выдыхая очередную порцию сизого табачного дыма, - пьяный он что ли?
   - Есть немного...
   - Так он же вообще не пил?!
   - А тут утром, когда ты пошёл собираться, взял бутылку, налил стакан и залпом осушил...
   - М-м-м-дя-я-я, - Тень совсем удивлённо посмотрел на Скелета, - что Зона с людьми делает.... А мне он что-то пьяным не кажется...?
   - Да фиг его знает, - Вампир затушил окурок, - сам же сказал, что Зона, а что и как она с человеком делает - никто не знает...
   Слова Вампира немного успокоили свободовца и хоть как-то могли объяснить столь странное поведение Скелета, но всё же ощущение недосказанности невидимым призраком витало в воздухе. Сергей всё так и стоял, крепко вцепившись в "Вепря" обеими руками и пустыми стеклянными глазами уставившись куда-то далеко, поверх горизонта. Свободовец попытался его окликнуть, но всё безрезультатно, состояние Скелета не менялось. Со стороны казалось, что он вообще ничего не слышал. Вампир посмотрел на время.
   - Ладно, перекур закончен, посидели и хватит, - он едва не подпрыгнул и накинул рюкзак с кошачьей ловкостью, - а то через час начнётся...
   - Что начнётся? - не столь проворно вставал свободовец.
   - Так, ерунда, - бормотал Вампир, - мысли вслух... Голова болеть от водки начнёт.
   - Ну-ну, ничего так ничего.... Ладно, пошли...
   Сталкерская тропа шла вниз, огибая очаги радиации и россыпь "жарок" с их колышущимися столбами разгорячённого воздуха. "Жарки" - одни из самых распространённых в Зоне аномалий и известны любому сталкеру, даже самому "зелёному" новичку. Очень многие группы учёных детально описывали это явление, которое можно определить не только с помощью детектора, но и по многим видимым даже днём признакам - колыхание горячего воздуха, выжженная земля, обугленные кости случайных жертв, имевших неосторожность попасть в "жарку". Но это чрезвычайно смертельная аномалия и завораживающе красиво и, в то же время, заставляя шевелиться волосы от ужаса, смотрится по ночам даже в "спящем" состоянии - "танцующие" огненные языки, рассыпающиеся во все стороны искры, словно сама преисподняя в этом месте слегка приоткрыла форточку.... Ну а стоит её нечаянно "разбудить", как "жарка" покажет всю свою силу и мощь, превращаясь в испепеляющий огненный шторм и горе тому, кого этот шторм накроет - всё, что можно похоронить, уместится в коробке из-под пары ботинок.
   Тропа обрывалась у подножия холма, откуда до окраины посёлка было рукой подать - оставалось только пройти по заросшему полю с редкими прогалами, которое, скорее всего, раньше было огородами жителей этих окраин. Вампир, отдирая прилипшие к штанинам колючки, замешкался, и Скелет первым пошёл по полю, погрузившись почти по пояс в густое зелёное море.
   По спине свободовца заструился ледяной пот, словно его из бани в морозильную камеру бросили - Скелет шёл, будто первый раз Зону топчет - быстро, не сбавляя шага, не всматриваясь по сторонам, прямо в прогал....
   - Эй! Стоять! - заорал он вслед.
   Но Скелет никак не реагировал, просто продолжал идти вперёд, словно в мирном городе по центральной улице в выходной день.... Тень бросился в погоню, инстинктивно стараясь бежать по тем же следам, где только что шёл лаборант.
   - Вы куда!? - тут же поднял голову Вампир.
   И, увидев бегущего свободовца, рванул за ним вперёд. Не успел Скелет дойти до прогала несколько шагов, как сзади на него со всего размаху напрыгнул Тень и повалил на землю.
   - Ты что, б***, совсем охренел! - орал свободовец, с трудом переворачивая Скелета на спину.
   Подбежал Вампир и стал помогать. Сквозь замызганное грязью стекло гермошлема Тень едва разглядел всё такое же безучастное и отрешённое лицо Сергея, которого, казалось, совсем не волновало происходящее с ним - что его сбили с ног, что он плашмя упал в самую грязь, что его переворачивают....
   - Да что это с ним такое?!??!? - свободовец пытался открыть это стекло, всё сильнее прижимая коленом к земле пытающегося встать Скелета.
   Пальцы в перчатках скользили по грязи, ещё больше размазывая чёрно-коричневую жижу по стеклу.
   - Чего стоишь, - кричал Тень на Вампира, - помогай открыть.
   Вампир, забыв все сталкерские предосторожности, зубами стащил перчатки и обеими руками надавил на стекло. Наконец, стекло поддалось и убралось вверх. Тень сорвал с пояса флягу с водой, открутил крышку и стал обильно поливать лицо Скелету. От холодной воды тот резко изменился - глаза открылись в полном непонимании происходящего, он стал жадно глотать воздух и отчаянно пытаться вырваться. Тень отпустил его. Сергей подскочил с земли в полном шоке от происходящего, словно только что проснулся.... Он с выпученными глазами смотрел то на сталкеров, которые наперебой то трясли его, то прямо в лицо кричали что-то непонятное... - Скелет ничего не мог разобрать. В голове у него стоял шум и свист, будто контузило, в глазах всё плыло... Но сознание быстро возвращалось и всё становилось на свои места.
   - Что с тобой? Очнись? - кричал ему в лицо свободовец, тряся за плечи.
   - Блиииииин, - преодолевая боль в голове выдавил Скелет и высвободился из хватки.
  

**********

  
   Сергей сидел на корточках на примятой траве, усердно тря глаза и мотая головой, словно очнулся от долгой спячки. Пока Скелет приходил в себя, сталкеры сторожевыми собакам ходили вокруг, не спуская пальцев с курков, нервно курили и с ожиданием оглядывались на него. Наконец, шум в его голове утих, и вернулась ясность сознания. Сергей с удивлением озирался - то на сталкеров, то вокруг.
   - Где это мы? - еле слышно он выдавил из себя.
   - Где, где... в Караганде, - злобно фыркнул Тень, - давайте сначала с поля уберёмся нахрен, пока не набежали желающие поживиться свежей сталкерятинкой...
   Скелет попытался встать, но ноги не желали слушаться хозяина и он едва удержался, если б не подхвативший его Вампир, стоявший в двух шагах, то серебристый костюм покрылся бы очередным слоем грязи. Тень подхватил Скелета с другой стороны, и вдвоём сталкеры синхронно приподняли его и понесли с поля в более безопасное место.
   Троица остановилась у ближайшего дома на окраине. Вампир оставил Скелета стоять, оперевшись на свободовца, а сам, выбив ногой закрытую дверь, нырнул в дом.
   - Ну что, - спросил Тень, - как себя чувствуешь?
   - Да, блин, хреново, - уже почти своим голосом ответит тот, - что со мной?
   - Вампир сказал, что ты водки стакан хряпнул утречком.
   - Водки? Не помню, - и снова схватился за голову.
   - Сам идти можешь?
   - Попробую, вроде в норму прихожу...
   Тень потихонечку отпустил, Сергей сначала немного пошатнулся, но на рывок свободовца поддержать, отрицательно махнул рукой.
   - Не нужно, я сам, не маленький...
   - Ну сам так сам, моё дело предложить, - Тень достал сигарету и закурил.
   В дверях показался Вампир.
   - Заходите, чисто, можно посидеть...
   Приторный запах сырости, гниения и пыли едкой волной ударил в нос. Даже свежий воздух улицы не перебивал этого смрада опустения и заброшенности. Чтоб хоть как-то продержаться среди этой вони, Вампир с трудом, едва расшевеля прогнившие и разваливающиеся петли, открыл окно в комнате и сквозняк с озорным посвистыванием наполнил дом.
   В те далёкие времена хозяева покидали дом в спешке, едва успев собрать самое ценное и необходимое, а остальное так и осталось лежать, покрываясь слоем пыли, и молча погибая от времени. Стоящие на столе тарелки с чем-то давно сгнившим в них, чайник, в ручке которого паук сплёл свою паутину, разбросанные по полу детские игрушки, распахнутые дверцы шкафа с пустыми вешалками, открытый комод со старыми хозяйскими вещами, сервант с посудой и книгами.... Скелета усадили на скрипучую кровать, сорвав с неё выцветшее зелёное покрывало.
   - Ну что, ты как? - Вампир присел перед ним на корточки.
   - Да уже лучше, только голова раскалывается, да тело едва слушается.... - отвечал тот, разминая пальцами виски. - Где мы вообще?
   - В "Дзержинском", - ответил Тень, с любопытством рассматривая пожелтевшие страницы "Правды" конца апреля 1986 года, лежавших на обеденном столе.
   - Как в "Дзержинском"?!?!
   - Да так, молча, в "Дзержинском"...
   Кровать ещё жалобнее заскрипела, когда Вампир сел рядом со Скелетом, пока тот всё пытался хоть что-то сообразить "Мы.... Здесь.... Дзержинский... какого хрена я тут делаю... база... институт..." Но как бы он не старался, ничего понять так и не смог, последнее, что смог вспомнить, как пришёл в комнату к Вампиру, а дальше.... Дальше - дальше только как несколько минут назад Тень тряс его за плечи и что-то орал в лицо, а между ними - словно чёрная дыра, ничего, пусто.... И эта голова.... Раскалывается, словно какой-то маленький-маленький гном стучит внутри своим маленьким молотом по чугунной наковальне...
   Тень, полистав старую газету, стал рассматривать книги в серванте.
   - Ладно, спрошу иначе, какого чёрта тут вообще происходит? Почему я не у себя на базе, я с вами в "Дзержинском", прусь неизвестно куда и неизвестно зачем? - Скелет даже почернел, толи от злости, толи от непонимания, толи от боли в голове.
   - Так, успокойся, сейчас я тебе все расскажу, - Вампир протянул ему флягу с водой, - на, глотни, полегчает....
   Скелет сделал несколько жадных глотков, и приятная прохлада освежающим потоком прошлась по разгорячённому горлу.
   - Валяй, - сунул он флягу обратно хозяину.
   - Ну, ты и выдал сегодня утром, - Вампир дружески похлопал Скелета по плечу, - взял, да и стакан водяры залпом высосал, я ничего сообразить даже не успел...
   - Это я уже слышал, - Скелет снова стал растирать виски руками, - а что дальше?
   - А дальше? Дальше... - Вампир на секунду замолчал.
   - Мне тоже хотелось бы услышать, что было дальше, - свободовец отвлёкся от книг и ожидающе уставился на Вампира.
   - Дальше я предложил тебе пойти с нами, и ты согласился, - интонация Вампира стала больше напоминать доктора, успокаивающего отчаявшегося пациента.
   - Я? Согласился?!?!
   - Да, согласился, даже с Заболотским об этом поговорил....
   - И что он? - Скелет совершенно ничего не помнил и то, что он согласился идти с этими двумя - для него самого было настоящим шоком, а тут ещё, оказывается, и с Макаром Игнатьевичем об этом разговаривал.
   - А что он... посмотри в ПДА,- упрекнул Скелета Вампир, - нажрался и теперь нихрена не помнишь...
   Сергей взглянул на экран ПДА. На нём висело ещё непрочитанное сообщение от Заболотского.
   "Я тебя отпускаю, раз уж это для тебя так важно, и даже разрешаю взять необходимое оборудование, но с условием, что ты его вернёшь в целостности и сохранности, иначе придётся вычесть их стоимость из твоего заработка. Жду обратно на базе через три дня. На эти три дня, для руководства института ты будешь лежать в медицинском блоке на карантине. Успехов и удачи".
   Скелет пару раз ещё перечитал это сообщение.... Тут в памяти промелькнули смутные воспоминания, что Заболотский сначала очень удивился, а потом всё же согласился отпустить его.... Но куда? Единственное, что он чётко вспомнил - так это его непреодолимое желание пойти со сталкерами, он очень этого хотел, ему очень нужно было с ними.... Но сейчас, сейчас не помнил ни куда он собрался, ни зачем, ни почему он так сильно этого захотел....
   Повисла пауза.... Скелет смотрел на экран ПДА, но мысли его были где-то там, утром, на базе.... Почему? Куда? Зачем? Как? Вампир молча смотрел на Скелета, а Тень - на них обоих....
   - Ладно, - Скелет закрыл сообщение, - хрен с вами, золотые рыбки, согласился, значит - хочу, куда хоть идём-то?
   - О! - обрадовался Вампир, - уже лучше, уже человеком становишься!
   - Так, быстрее говори, а то передумаю....
   - Идём на болота "Чистого Неба"....
   И Вампир рассказал ему всё - о польском лаборанте, о Шлёссере, о катализаторе и о куче денег, которую Борода обещал за этот таинственный прибор. Скелет слушал и пытался понять, что же так его утром заинтересовало. Единственное, чем он смог объяснить своё решение - тем, что выпил водки и перспективой заработать денег, да столько, что хватит ещё на лет десять вперёд, и он сможет вернуться домой, к семье, и всё же закончить начатую стройку.... Но странное ощущение дежавю всё же осталось, уж больно это всё было похоже на то, тогда в бане. Такое же непреодолимое желание и смытые воспоминания, словно происходило во сне, такое же ощущение полной опустошённости и в голове ничего, кроме этого одного желания, навязчивого и непреодолимого.
  

**********

  
   Сталкеры подходили к центру Дзержинского. Полные лужи в трещинах и ямах на почти целом асфальте, заросшие обочины и ряд серых мрачных "хрущёвок", начинающиеся за перекрёстком.
   - Центральная улица, - сталкеры с любопытством рассматривал перекрёсток.
   Эта улица и впрямь была очень похожа на центральную - с широкой прогулочной аллеей посредине, с дорожными знаками "одностороннее движение". На самой аллее вымощенные серой квадратной плиткой пешеходные дорожки, по которым в те далёкие года, когда не было ни второй, ни первой катастроф, ходили люди, семьи отдыхали жаркими днями на лавочках под тенью молодых берёз и каштанов, нынче вымахавших выше фонарных столбов. А вон, на углу, стоит синий газетный киоск с погнутыми железными буквами названия, на котором едва можно прочесть "союзпечать". Пустые витрины, выбитые стёкла, выступающая из-под облетающей краски ржавчина.... Чуть дальше - причудливая конструкция, словно выросший из-под земли огромный несуразный гриб. Металлическая "ножка" с распахнутой настежь дверцей, на "шляпке" - приваренные по периметру квадратные металлические короба. Сталкеры не спеша вышли на середину аллеи и остановились возле "союзпечати", издали рассматривая эту странную конструкцию - металлический "гриб". Их строили в далёкие советские времена, а во времена их детства таких уже не было, и сталкеры стали теряться в догадках, что же это может быть. Может и были, конечно, но никто из них уже не помнит - видел ли когда-нибудь эти "грибы" или не видел.
   - Интересно, а это что за фигня? - Вампир показывал на "гриб".
   - Это ларёк для кваса, - сказал Скелет.
   - Откуда знаешь? Что-то я таких не помню...
   - Да на нём ещё буквы рассмотреть можно.
   И точно, Тень с Вампиром присмотрелись внимательнее - на этих железных коробах едва различались белые буквы "К" "В" "С".
   - Ага, точно, квас... И не только, смотрите дальше....
   За "грибом", чуть поодаль, между лавочками сверкнула голубоватая вспышка, словно длинная тоненькая змея пробежала между чугунными перилами.
   - Электра? - вопросил Скелет.
   - Скорее всего, она самая, - добавил Тень.
   - Что-то я не горю желанием здесь находиться...
   - Я, кстати, тоже...
   И Вампир стал вертеть головой решая, куда идти дальше. Серые пятиэтажные дома по ту сторону дороги грузно наседали, портя всю картину роскошной зелени. Тут электра словно ожила - перебежки молний стали учащаться и сверкать всё ярче, а потом словно ожили и сплелись в своеобразный сверкающий клубок, и тут же соловьиными трелями застрекотали детекторы.
   - Пошли-ка да поскорее, что-то мне уже совсем тут не нравится, - Скелет толкал в плечи сталкеров, которые, открыв рты, уставились на этот клубок.
   - Бежим! Шар! - выдавил Вампир и рванул к ближайшей пятиэтажке.
   ...
   Вампир, ломая на ходу молодые деревца и растаптывая беззаботно растущие кустики, с разбегу вышиб плечом закрытую дверь ближайшего подъезда и, едва не вписавшись в стенку, пулей залетел на лестницу. Остановился он, только оказавшись на площадке между этажами... Тяжело дыша, он развернулся и увидел, как сначала в подъезд вбежал Скелет, а за ним и Тень, который тут же захлопнул за собой дверь, шатавшуюся на одной петле из стороны в сторону.
   Детекторы слились в одно сплошное протяжное "пи", заставляя ходуном ходить волосы не только на голове. Но и сквозь этот тревожный хор было слышно, как на улице, за дверью усиливалось жужжание, похожее на звук работающего трансформатора. Оно всё приближалось и замерло с той стороны у самой двери. Потекли бесконечные секунды.... Сталкеры замерли, стараясь не то, что не шевелиться, даже не дышать.... Испарина на лбу у Вампира скатилась на нос и, собравшись в одну большую тяжёлую каплю, скатилась за шиворот "зари". Вампир слегка повернул голову: Скелет вжался в стенку рядом с ним, а Тень внизу скукожился в углу возле входной двери. Если бы не шлем, то было бы видно, что его бледное лицо застыло в одном положении, а выпученные от страха глаза смотрели куда-то в потолок.
   Жужжание резко прекратилось, точнее, стремглав унеслось прочь, дальше по улице, словно хищник, потеряв одну жертву и найдя следующую, бросился её догонять... Детекторы замолчали, и наступила кромешная тишина, и только слышно было, как подгоняемые адреналином в бешеном ритме колотятся сталкерские сердца.
   Вампир облегчённо вздохнул.
   - Пронесло, - едва проговорил и стал трясущимися руками рыскать по карманам в поисках сигарет.
   Скелет кое-как из бокового кармана своего ранца взял платок и вытер мокрое лицо, а Тень так и сидел в углу в том же положении, лишь бессильно свесив голову на колени. Вампир кое-как прикурил и сделал глубокую затяжку.... Он кивнул на дверь, мол "ладно, пронесло, пора идти". Они вдвоём спустились и помогли свободовцу подняться - толи от адреналина, толи от напряжения у него свело колени и он, даже с помощью, едва смог выпрямиться... Вампир осторожно приоткрыл дверь и чуть-чуть высунулся наружу - "шара" нигде не было видно, лишь ветерок беззаботно гонял по асфальту пыль и сухие листья.
  

**********

  
   Колонна "хрущёвок" растянулась далеко вперёд, как памятник серому однообразию. Внезапно шедший впереди свободовец остановился и поднял вверх руку - знак внимания. Все трое замерли...
   - Эй, Тень, что там? - почти шёпотом спросил Вампир.
   - Не знаю, похоже, я кого-то видел, - он приложился к винтовке.
   - Где?
   - Третья с права, ближний подъезд... - Тень прижался к кустам по левую краю и встал на одно колено, не сводя прицела от того места.
   Вампир со Скелетом тоже пригнулись и прижались к кустам на другой стороне дороги. Вампир достал бинокль. До указанного свободовцем места было всего пару сотен метров и в бинокль отчётливо было видно каждую деталь. У серой поштукатуренной боковой стены "хрущёвки" красовались разбитыми стёклами и распахнутыми дверьми две телефонные будки с торчащими обрывками проводов вместо аппаратов, белёсый бордюр, усыпанная камнями и кое-где поросшая зелёным мхом асфальтная дорожка вдоль дома, зарешеченное подвальное окно, старая лавочка у подъезда от которой остались только металлические ножки и куски догнивающих досок. Над самим подъездом, на бетонном козырьке густо росла трава и мелкие кусты - эдакая клумба, висячие сады Чернобыля.
   - И что? Я ничего не вижу, - Вампир всматривался в каждую деталь.
   - Погоди, над козырьком окно, смотри в него внимательнее...
   Долго ждать не пришлось. В окне появилась чья-то голова, быстро осмотрелась и снова исчезла в черноте дома.
   - Вот теперь вижу, как думаешь, кто это?
   - ...мне показалось, что я его уже видел, вчера у озера.
   - Думаешь та группа? - Вампир убрал бинокль.
   - Вполне вероятно... - Тень положил винтовку на колено, - Что делать будем?
   Вампир снял шлем и почесал щетинистый подбородок.
   - Скорее всего, нас уже видели, давай так, мы с ним - он кивнул на Скелета, - пойдём туда, если это те самые, то с ними можно поговорить, а ты будь тут, прикрывай. Мы остановимся в рядом с домом и постараемся выманить их наружу.... Сколько говоришь вчера ты видел?
   - Ну, с десяток примерно.... Может меньше.
   - Ага, - Вампир что-то стал мысленно прикидывать, - ... ладно, терпимо... Ты со мной? - посмотрел он на Скелета.
   - Да как скажешь, - кивнул тот.
   Они оба выпрямились и пошли по дороге не скрываясь, но не спуская пальцев с курка. Тень скрылся в кустах и взял окно и подъезд на прицел. Не успели эти двое пройти и пятидесяти метров, как в окне началось шевеление, а через несколько секунд - и у двери подъезда. Вампир сбавил шаг, почти остановился, двигался очень медленно, Скелет за ним старательно повторял, учился - ведь никогда не сталкерничал, всё время на базе, а если и выходил глубоко в Зону, то всегда в сопровождении и никогда сам не вступал в переговоры со встречавшимися на пути сталкерами - всегда говорили сопровождающие его охранники.
   Тень чётко видел - у окна был один с автоматом, едва выглядывая из темноты, другие если и были рядом, то ничем себя не выдавали. Зато у подъезда началась откровенная суета - то один выглянет, то второй, третий....
   - Ой, как не аккуратно, - думал снайпер, - поснимать половину как с добрым утром... Новички, точно новички...
   Вампир поднял правую руку в знак добрых намерений, остановился, немного так постоял с поднятой рукой, а затем медленно положил её обратно на рукоять автомата. Из подъезда вышел один: в перекрашенном под камуфляж "ветре свободы", в противогазе, с надетым поверх стальным армейским шлемом, и "Калашниковым" в руках.
   - Какой ужас, вот это чучело, - подумал про него Вампир, - видать самый смелый оказался.
   - Вы кто такие?! - хриплым голосом окрикнул вышедший.
   - Мы вольные сталкеры! А вы кто? - Вампир снял с головы шлем и приладил его к рюкзаку.
   Но его собеседник не спешил.
   - Ты то похож на вольного, а вот тот, - показал на Скелета - не очень...
   - И чем же он так не похож на сталкера?
   - Костюмчик у него странный какой-то, - незнакомец решил показать свою наблюдательность.
   - Да костюм как костюм, у учёных купил, - Вампиру не хотелось раскрывать Сергея.
   - А, у учёных, ладно, - незнакомец снял свой шлем с противогазом и протянул их кому-то, кто стоял за обложенной плиткой стеной подъезда.
   Теперь можно было его рассмотреть - молодой, рыжеватый, золотистого цвета короткие волосы с порой смешными завитушками на макушке, лицо по-детски усеяно веснушками, большие карие, ближе к светлым оттенкам, но испуганные и грустные, глаза...
   - Мы тоже вольные сталкеры, - сказал рыжий и, переглянувшись с кем-то в подъезде, пошёл на встречу к Вампиру.
   Из подъезда вышли ещё пятеро, тоже все молодые, напуганные, одетые во что попало - то "Заря" старого образца, явно купленная с рук на чёрном рынке за пределами Зоны, и больше похожая на старый мешок, то такой же потёртый поношенный комбинезон сталкера, а один вообще в обычном камуфляже с одетой поверх него сталкерской курткой. Вооружены ни чуть не лучше, "Калаш" был только у двоих - у этого рыжего и ещё одного высокого худощавого брюнета с черными, как смоль, глазами и носом с горбинкой, у остальных - то обрез, то "Гюрза", а у этого в куртке - только "Макаров" в дрожащих руках.
   - Да уж, вояки блин, - Вампир мысленно оценил эту разношёрстную массу.
   Скелет едва сдерживался, чтоб не рассмеяться. Такую компанию он ещё ни разу не видел. Обычно ему если и попадались группы стакеров, то слаженные, экипированные, сработавшиеся, а эти - ни рыба, ни мясо, странно, что вообще ещё живыми по Зоне ходят, а не валяются где-нибудь нафаршированные свинцом, или изодранные в клочья мутантами, или сгинули в аномалии. Рыжий протянул Вампиру руку.
   - Рыжий, - представился тот.
   - Заметно, - хихикнул Вампир, - а я Вампир.
   - Очень приятно, а друг твой? - он посмотрел на Скелета.
   Сергей поднял стекло и подошёл ближе.
   - Сергей, - протянул руку Рыжему.
   - А...? - Рыжий пожал руку и сделал такую многозначительную мину, что Скелет сразу понял, - тот намекает, как в Зоне называют.
   - Один... - и чуть было не обернулся на залёгшего в кустах свободовца, но вовремя сообразил, что пока не стоит этого делать, - злейший друг мой, - и ткнул Вампира в бок, - Скелетом прозвал....
   - Ясно.... - и Рыжий сделал шаг назад.
   - Это все? - Вампир точно знал, что нет.
   Рыжий осмотрел всех вышедших с ним.
   - Да, все, а что?
   - Тогда стрелка из окна убери, - Вампир кивнул на окно над козырьком, - или пусть хотя бы ствол свой подальше.... Мы стрелять в вас не будем.
   - Да откуда нам знать, хотите ли вы нас перестрелять или нет, - оправдывался Рыжий.
   - Если б хотели, то давно перестреляли, - и Вампир сделал знак рукой свободовцу.
   Тень приподнялся над кустом и помахал в ответ, но опускать винтовку не стал - всё так же держал на мушке уже начавшего нервно дёргаться сидевшего у окна сталкера.
   Рыжий понял, что их давно раскусили, и махнул тому, кто был в окне. Тот скрылся в темноте и через несколько секунд уже выходил из подъезда. Вампир сначала думал, что пьян или с глазами что случилось, но этот вышедший был копией этого Рыжего, такой же рыжий с веснушками, и завитушки на макушке - и те одинаковые, даже "ветер свободы" одинаково перекрашен.
   - Вот, и мы вас тоже сумели удивить, - даже с какой-то гордостью сказал Рыжий, и страха в глазах, - как ни бывало.
   - Близнецы? - не столько спросил, скорее, утвердил Вампир, и так ясно, что близнецы-братья.
   - Ага, - всё с той же интонацией отвечал Рыжий.
   - Теперь все?
   - Почти, там - Рыжий с грустью обернулся на подъезд, - ещё двое наших, но убило их, мёртвые лежат, - и его глаза снова наполнились страхом.
   - Пять плюс один плюс ещё двое, вроде похоже на них, - думал Вампир, - скорее всего не врёт насчёт жмуриков... - и дал отмашку свободовцу, мол "всё в порядке, выходи".
   Тень неторопливо выбрался из кустов, закинул винтовку на плечо и прогулочным шагом направился к подъезду. Все молча стояли и смотрели на него, и пока Тень не дошёл, никто не проронил ни слова. Уж так в Зоне повелось, говорят сначала только старшие, а остальные молчат, если их не спрашивают и не обращаются напрямую.
   - Теперь мы тоже все, - Вампир похлопал по плечу свободовца, - это Тень.
   Настала пора Рыжего представлять свою группу.
   - Санёк, - начал он с брата, - брат мой, как уже успели заметить.
   - Болт... Сверчок.... Умник.... Кот.... Клёст.... - поочерёдно представил и всех остальных.
   Но тут ПДА в один голос затянули ежедневную песню о "приближающемся выбросе".
   - Вот только этого нам и не хватало, - началось ворчание наперебой.
   Но, Зона есть Зона, и выбросы начинаются вне зависимости, хотят этого её обитатели или не хотят.
   - Ну что, выброс скоро, - Вампир с ожиданием посмотрел на Рыжего.
   - Ага, - тот смотрел на ПДА, будто там фильм какой интересный показывали.
   - Так и будем здесь стоять? - Вампиру осталось разве что в открытую сказать, что пора искать убежище.
   - А? - Рыжий словно не понял. - Нет конечно! Тут подвал открыт, там же можно спрятаться?
   - Можно, - Вампир вздохнул как преподаватель, перед которым сидел студент, и смог ответить на вопрос с чёрт знает какой попытки.
   - Только там... эта... наши лежат, - как-то виновато и сковано выдавил Рыжий.
   - Ну, ничего, привыкайте, в Зоне смерть на каждом шагу ждёт.
   - ...похоронить бы...
   Да уж, тут Вампир задумался. Молодёжь, зелёные сопляки для Зоны, а ведь в них, порой, человеческого больше, чем в матёрых сталкерах. Вот когда он сам последний раз хоронил погибших? Всё некогда, всё спешить нужно, всё Зона приберёт. А тут бах, хоть и зелёные, а всё же люди, не бросают покойников на растерзание мутантам да расклевание воронам, похоронить хотят, по-человечески.... И Вампиру как-то стыдно стало, нет, не перед эти сопляками, которые чудом ещё живут и сталкерами из них станет от силы ну один, ну два, если раньше не сгинут, нет, не перед ними, и даже не перед Скелетом или Тенью.... Перед самим собой ему стыдно стало, что совсем стал забывать - что такое быть человеком, а не сталкером. Вампир украдкой посмотрел на свободовца - а может всё же прав он? Может, действительно - все мы и есть та самая Зона, и она, злодейка, коварная, беспощадная, поглощает наши души, питается нашей человечностью, и заставляет быть ею, Зоной...? Может действительно прав, что никуда мы от Зоны не денемся, что нечего нам там, на Большой Земле делать? ... Нет, не прав, - сам себя убеждал Вампир, - вот закончим это, и всё, брошу, уйду к чёртовой матери, брошу всё, уйду....
   - Похороните, - ответил Вампир Рыжему, - ну что, веди в подвал, там и поговорим спокойно.
   ...
   В подвале было темно, сыро и пахло старой плесенью, гнилью, но, несмотря на темень, Вампиру как-то не хотелось включать фонарь. Рыжий уверенно шёл впереди, будто видел в темноте не хуже кошки, и Вампир старался держаться за ним след в след, едва не налетая на молодого, когда тот притормаживал. Наконец Рыжий остановился и включил фонарь. Слабый пульсирующий луч почти ничего не освещал, - но это было и не нужно, - Рыжий уже чиркал зажигалкой, а рядом с ним на сложенных в стопку кирпичах стояла ещё пахнущая горелым керосинка. Поняв, что при таком свете осмотреться ему не удастся, Вампир всё же включил свой фонарь - он не доверял пока этим новичкам - и голубоватый свет разлился по подвалу. Толстые опорные колонны с остатками штукатурки и ядовито-жёлтыми пятнами потёков, заколоченные снаружи досками и железными листами подвальные окна, и Вампир решил, что этот подвал вполне сгодится чтоб переждать выброс.
   На пожелтевших от времени газетах среди подвального хлама лежали два сталкера. "А вот и ещё двое" - подумал Вампир, глядя на безжизненные тела. Двое молодых, почти мальчишек - таких же, как и эти семеро, - с чёрными обожженными лицами, покрывшимися красными пузырями руками.
  

**********

  
   Начался выброс и жизнь там, на улице, замерла.... Тусклого мерцающего света керосинки едва хватало на то, чтоб выхватывать из темноты подвала фигуры молодых, которые, поочерёдно меняя друг друга, сапёрной лопаткой вгрызались в жёсткую, пропахшую гнилью и хлюпающую чёрной зловонной жижей землю вперемешку с камнями, обломками кирпича и бетонной крошкой. "Хрущёвка" дрожала под натиском аномальных волн - с потолка сыпались мелкие песчинки рассыпающегося бетона, в окнах звенели потрескавшиеся стёкла, а сама "хрущёвка" скрипела заржавевшими петлями дверей и окон, словно жалуясь сталкерам на свою незавидную участь.
   Все новички молчали, сидя рядом с телами своих товарищей. Настала очередь Рыжего копать, он взял лопату у Санька, который, весь измазанный, вышел из ямы. Вампир, было, тоже хотел помочь этим парням в их скорбном труде и попытался взять лопату у Рыжего, но тот лишь посмотрел на Вампира, и в его глазах читалось, что "не нужно, мы сами". Унылые, полные дикого отчаяния, страха и безысходности лица новичков при столь тусклом свете казались далеко не такими молодыми как там, на улице.
   "Нахлебались уже Зоны по горло"- глядя на них, думал свободовец - "что вы тут забыли в этом проклятом месте?". Тень уже мысленно окрестил их студентами, которые, наслушавшись баек о романтике и приключениях сталкерской жизни, отправились в Зону, искать свою романтику.... А жизнь-то другая, байки и реальность за частую совершенно разные, а вместо приключений что получили? - одного вчера "кенгуру" сожрал, теперь ещё двое лежат, прямо тут, на полу, обожженные, бездыханные, а остальные копают им могилу, на которую потом уже никто и никогда не придёт, не положит цветов, не поставит памятник.... А сколько ещё таких же "зелёных" по Зоне пропало...
   Вскорости выброс закончился, да и яму сталкеры тоже докопали. Она оказалась не сильно глубокой - чуть ниже, чем по колено, но дальше копать было не возможно - Рыжий наткнулся на что-то очень твёрдое, похожее на бетонную плиту или огромный камень. Скрывая слёзы, стараясь казаться мужественными и сильными, они опустили обоих погибших в эту, уже ставшей братской, могилу, и засыпали её землёй - Рыжий работал лопатой, остальные руками, шлемами, кусками камней. На предложение помочь так же ответили отказом, но традиции кинуть горсть земли всё же препятствовать не стали. На получившемся холмике установили крест, наспех склоченный из обломков валявшихся в подвале досок, на котором Санёк ножом нацарапал: "Виталик и Валера", больше ничего. Рыжий достал бутылку и только сейчас, когда скорбное дело было закончено, заговорил.
   - Да, - он тяжело вздохнул, - ещё неделю назад нас шестнадцать было, а сейчас.... - и махнул рукой, разливая водку в приготовленные тары.
   - Так неделю всего здесь? - спросил его Тень.
   - Уже неделю, - с какой-то долей гордости и горести ответил Рыжий.
   - А откуда вы? И кем вы там? - свободовец кивнул голову куда-то в сторону, как бы показывая за пределы Зоны.
   - То есть "там"? - ни Рыжий, ни Санёк, ни остальные из их группы, не поняли и сделали удивлённые лица.
   - Ну, там, - Вампир начал махать рукой в сторону, вроде "разве не понятно", - за Зоной, на большой земле...
   - А, - Рыжий потихонечку изучал сталкерский жаргон, - по жизни мы студенты, четвёртый курс биофака МГУ.
   - Москвичи значит?
   - Не, Минский государственный...
   - Ясно, - Вампир взял со стола два стакана, один протянул свободовцу, а второй оставил себе.
   - А...? - Рыжий вопросительно и с обидой посмотрел на Скелета.
   - Ты уж извиняй, но он не пьёт, ему сегодня уже хватит... Ладно, пусть покоятся с миром...
   - Земля пухом... - шёпотом говорили новички один за другим, двое даже перекрестились и по их шевелящимся в беззвучных словах губам было видно, что, скорее всего, читают молитву.
   Тень же просто молча выпил и едва заметно скривился от горечи. Глядя на него, все остальные последовали примеру.
   Рыжий выпив пару раз, стал рассказывать о себе, своей команде, о погибших - самого первого - Колю Енота, на кордоне подстрелили военные, Петруху Белого, который и в самом деле был светлый-светлый, почти альбинос, и Ваньку Жгута бандиты на свалке ночью в плен взяли и увели неизвестно куда, они, было, кинулись их спасать, но в перестрелке с бандитами ещё двоих подстрелили - Димона и Руслана по прозвищу Джигит, но их пришлось бросить там при отступлении, иначе бандиты бы всех положили. Михась три дня назад, когда они стояли ночью на Сатурне, пошёл в туалет в ближайшие кустики и исчез. Что в "Косогороде" какой-то здоровенный рогатый мутант напал на них и утащил Камиля, ну а Виталика с Валерой сегодня шаром электрическим убило. И Тень, и Вампир, и Скелет - сразу поняли, что Рыжий об этом "кенгуру" рассказывал и что там, в "Косогороде", свободовец действительно эту группу видел.
   Новички толи от пережитого, толи от водки, а скорее и того и другого вместе, немного раскрепостились и наперебой добавляли рассказ Рыжего своими подробностями. Сейчас, когда они уже поняли, что эти трое не причинят им вреда, и Вампир, и Тень, и Скелет - казались этим юнцам просто бессмертными, самими опытными в Зоне, ведь Вампир уже успел рассказать, что они тут уже фактически два года, а то и чуть больше на месяц-полтора. Сколько там они сидели - никто не успел заметить, лишь когда бутылка новичков была пуста, да закончилась утренняя половинка Вампира - Тень ткнул того в бок со словами "ладно, посидели и будет".
   ...
   На улице чёрные свинцовые тучи тоскливо поливали и без того не слишком сухую землю.
   - Ну что, какие планы на будущее? - спросил Вампир у Рыжего, прикуривая сигарету.
   - Да пока не знаю, не думали ещё, - как-то виновато ответил тот и опустил глаза в землю, а потом с надеждой в голосе добавил, - а вы куда идёте?
   - На болота "Чистого неба".
   - Я слышал про них.
   - Про болота или про "Чистое небо"?
   - Про "Чистое небо" нам подробно рассказывали, а про болота так, мельком.... А можно с вами пойти? Мы как раз туда и собирались...
   Не нужно было к гадалке ходить, что насчёт "мы как раз туда собирались" Рыжий только что выдумал, но его можно было понять. Вампиру где-то глубоко внутри стало жалко этих студентов, ведь за неделю девятерых потеряли... Он посмотрел на свободовца, на Скелета - Тень сделал глазами жест "поступай как хочешь", а Скелет "можно и взять", потом обратно в полные надежд глаза Рыжего, посмотрел на Санька, на Болта, Сверчка, Умника, Кота, Клёста.... Все семеро замерли в ожидании ответа, Вампир ещё помялся, докурил почти до самого фильтра, бросил на землю дымящийся окурок.
   - Ладно, с нами пойдёте, может - дольше протяните... - Вампир достал из пачки ещё одну, а новички радостно переглядывались, - только есть один закон...
   - Какой? - спросил Рыжий, хотя ему было, наверное, всё равно - лишь бы не самим по Зоне идти.
   - Подчинение нам беспрекословное, скажут стоять - остановились как вкопанные, скажут лежать - мигом на землю хоть в дерьмо рожей, стрелять только по команде, попусту патроны не жечь... всем понятно? Каждый ответит сам, - Вампир переводил взгляд то на одного, то на другого.
   Согласие было дано, хотя ничего другого он и не ждал, у тех даже на лбу можно было прочесть "да", жить всем хочется.... Вампир остановил взгляд на этом в камуфляже, сталкерской куртке и с одним "Макаровым", заткнутым за пояс. "Да уж, нашёлся тут терминатор сушёный" - он ещё раз в мыслях усмехнулся и тут же вспомнил, что так и не продал Бороде "Беретту" того поляка, и она так до сих пор лежит где-то в рюкзаке. Вампир скинул с плеч свой "бездонный чемодан" и, немного в нём покопавшись, вынул старенький, но надёжный и мощный пистолет.
   - Ты, - Вампир показал пальцем на "вояку", - как тебя...
   - Сверчок, - чуть ли не по-солдатски представился тот.
   - Да, точно, Сверчок... на, - и протянул пистолет, - держи, а то у тебя, смотрю, один макарыч...
   Сверчок замялся:
   - Да мне не нужно, у меня....
   Вмешался свободовец:
   - Правила слышал?
   - Да, - уверенно ответил Сверчок.
   - Что в правилах?
   - Подчиняться вашим приказам беспрекословно, - Сверчок отвечал так, словно салага прапорщику воинский устав цитирует.
   - Тогда делай, что говорят, дают - бери, а то ещё уговаривать приходится, ломаешься, как девка первый раз в постели. Или ты не понял куда попал? Здесь без хорошего ствола долго не протянешь даже с нами.
  

**********

   Окраины "Дзержинского" остались позади. Теперь уже не группа, а небольшой отряд сталкеров из трёх опытных и семи новичков шёл по мрачным и опасным просторам Зоны. Время уже перевалило далеко за полдень, и жёлтый диск осеннего солнца висел высоко в зените. Под его яркими и тёплыми лучами испарялись лужи, образовавшиеся после выброса, и воздух наполнялся зноем и духотой. Отряд успешно и почти без происшествий - отстреляться от стаи плотей и двух кабанов при грамотной расстановке не составило особого труда - миновал небольшую "Сосновку" и уже подходил к окраинам "Осеннего", за которым и начинались первые топи болот "Чистого Неба".
   Новички за эти полтора часа, почувствовав некоторую уверенность, немного осмелели и успокоились, и хоть чем-то, но стали похожи на начинающих сталкеров, а не на тех дряблых, напуганных и обречённых мальчишек из пятиэтажки в "Дзержинском". Да и бывалым сталкерам было спокойнее с ними, ведь уже их было не трое, а десять, пусть даже неопытные, но при необходимости, их можно было организовать - как с кабанами и получилось. Если плоти особой опасности не представляют, трусливые, несколько выстрелов в сторону стаи, убившие одного мутанта и всё, стая с визгом разбежалась по сторонам, то кабаны куда более страшный противник, особенно если этих кабанов больше одного. Огромные, тяжёлые, живучие, их мутировавшие черепа по прочности не уступают самому тяжёлому бронежилету, а покрытую грубой щетиной толстую шкуру из обычного пистолета не пробить, только в упор и то при большом везении.
   При выходе из "Сосновки" сталкеры заметили в поле двух кабанов, гоняющих одинокого слепого пса. Так бы они и прошли незамеченными этими живыми танками, но предательский ветер отнёс запах сталкеров к кабанам и те, решив, что свежая сталкерятина куда более вкуснее одного тощего и вонючего пса, вздымая копытами землю понеслись в атаку. Вампир быстро сориентировался и разбил отряд на две группы по пять бойцов: в первой был он сам, Скелет, Болт, Сверчок и Умник, а во второй - Тень, близнецы, да Кот с Клестом. И двумя группами уже отстреливали каждый своего кабана, которые решили обойти сталкеров с двух сторон и разделились ещё в поле. Не то чтоб с лёгкостью, но и не сильно напрягаясь, сталкеры уложили обоих мутантов хоть и потратив изрядное количество боеприпасов. Живучие эти кабаны, один даже лежащий на земле с двумя перебитыми лапами и с тремя десятками дырок в боку никак не хотел сдыхать, и Рыжий добил его, пустив пару пуль в самое ухо, - только после этого мутант последний раз дёрнулся и затих.
   В общем, нашим сталкерам такая компания даже показалась полезной и не только в качестве бойцов, вот и сейчас, новички задорно делились эмоциями, заставляя бывалых, хоть ненадолго, но вновь окунуться в ещё не отравленную Зоной жизнь людей, умеющих радоваться успехам и грустить над неудачами.
   Чем ближе отряд приближался к "Осеннему", тем больше воздух наполнялся болотными запахами - сыростью, гниющих растений и ещё кучи всего. Новички постепенно начали затихать, после отключения Стрелком "выжигателя мозгов" болота в Зоне - одно из самых опасных и непредсказуемых мест, к тому же после разгрома "Чистого Неба" ренегаты стали почти никем не сдерживаемыми и, действуя совместно с бандитами со свалки, наводнили "Варнавичи" на окраине болот и границе со свалкой, и пытаются отбить у "Греха" район "Нового Пути" к северу от болот и "Осеннего". Но "грешники" не такие уж и простые ребята - в основном уголовники, официально не ведущие бандитской деятельности, а живущие "по понятиям" со своими "ворами в законе", эдакие якудза в Зоне, вроде и уголовники, а с гопотой из бандитов да ренегатов не в ладах.
   Чтоб не терять светового времени, сталкеры, не смотря на усталость и желание поесть, решили сразу идти на болота, чтоб к вечеру дойти до района старой базы "Чистого Неба", а там уж ориентироваться на местности. Тем более что из сводок "Свободы" Тень узнал, что их патруль заметил активность ренегатов и бандитов на окраинах "Варнавичей", поэтому в "Осеннем" вероятность встречи с ними была весьма велика. На болотах - меньше, там остатки "Чистого Неба" стали своего рода партизанами, но их число было невелико. Кто стоит во главе этих партизан - неизвестно, скорее всего, это небольшие самостоятельные группы без централизованного управления.
  

**********

   Как только отряд вступил на тропу в стене камыша, так у всех возникло ощущение разных миров, казалось, что даже солнце над болотами стало каким-то иным, холодным, а к испарениям, затруднявшим дыхание, ещё нужно было привыкнуть.... Вампир начал заметно нервничать - крутые повороты, короткие прямые участки тропинки - и он не мог видеть растянувшуюся в цепочку всю свою группу, а кричать и громко разговаривать в этих местах было очень опасно. Здесь, кроме уже привычных по всей зоне мутантов, обитали более нигде не встречающиеся болотные кровососы. От своих "сухопутных" сородичей отличались тем, что могли атаковать жертву не выходя из невидимого состояния, лишь пара красных глаз - последнее, что увидит зазевавшийся сталкер. Вампир помнил, что нужно следить за камышами - кровососы крупные, больше человека - да за водой. Проломанные тропы, трескающиеся камыши, гулкие шлепки по воде, глубокие следы на мягком грунте - всё это могло выдать кровососа.
   Тропа в зарослях петляла из стороны в сторону, огибая поросшие куда более буйной растительностью радиоактивные пятна и аномалии. Ноги сталкеров то и дело хлюпали грязной зловонной жижей, поднимая очередную порцию едких тошнотворных запахов. От этого запаха не спасали ни противогазы, ни фильтры на шлемах, лишь один Скелет ничего не чувствовал и ощущал себя довольно комфортно, фильтры в его костюме были куда более технологичными и мощными. И вот, наконец, это случилось - Клёст, шедший последним, сорвал с себя противогаз и, с жутким треском сделав пару шагов вглубь камыша, присел, его стошнило....
   - Чего смотрите? - ругался Клёст уставившихся ему в спину Кота и Болта. - Даже порыгать без лишних глаз нельзя, что ли?.... Лучше скажите, чтоб меня подождали... - и снова отвернулся, склонив голову в рвотных позывах.
   Кот и Болт побежали вперёд и крикнули Вампиру, что нужно подождать:
   - Стойте! Стойте! Там, эта, Клесту плохо, просил подождать....
   Отряд остановился.
   - Где?.... Где? .... Что с ним? - посыпались вопросы.
   - Да там, за поворотом присел, тошнит его, - Болт обернулся назад.
   - И вы его там одного оставили? - Тень с Вампиром опешили.
   - Да, а что? Блюёт он, херово ему, за спиной стоять что ли?- непонимающим голосом ответили оба.
   - Придурки, - заорал на них Вампир, - за спиной стоять, живо назад.
   Не успели ни Кот, ни Болт, ни близнецы и шагу сделать, как Тень резко развернулся и дал очередь из автомата по камышам. Реакция последовала мгновенной - и уже через секунду ещё пять стволов поливали болотные джунгли свинцом, но и сквозь этот грохот отчётливо послышался рёв, а следом - отчаянный крик Клеста. Как только затвор сухо щёлкнул, Тень, на ходу меняя рожок, побежал назад, за поворот, где сидел Клёст, но там уже его не было, лишь вымятый камыш и еле видная тропинка дальше с ещё расходившимися по воде кругами.... Тень так и остановился, смотря на пустое место.... За ним, пихаясь и расталкивая друг друга, прибежали все остальные.
   - Что было? Где Клёст? Где? - перебивали друг друга новички, всё выглядывая из-за спины свободовца.
   - Нет больше вашего Клеста, - мрачно выдавил Вампир.
   - Как? Почему? Где Клёст?
   - Кровосос утащил, походу следил за нами, выбрал момент и утащил, - Тень переключился на тепловизор.
   В глубине зарослей, там, впереди, тепловизор выхватывал волочащееся тело Клеста, и едва различимое тепловое пятно огромного кровососа, широкими и быстрыми шагами удаляющегося в глубину болота, таща жертву за собой.
   Болт и Кот отпихнули свободовца и, подгоняемые чувством вины со словами "может, он ещё жив" хотели броситься за ним в погоню, но были тут же остановлены бывалыми сталкерами.
   - Мёртв ваш друг, да и догонять кровососа бессмысленно, сами там же сгинете....
   От досады, злобы и бессилия помочь, новички стали из всех стволов палить в камыши, но и тут их быстро остановили.
   - Бесполезно, нужно уходить, а то уже все болота знают, что мы тут, - Вампир развернулся и пошёл дальше по тропинке.
   Следом Скелет. Новички ещё немного помялись, глядя в след невидимому врагу, и тоже за ними. Остались Санёк с Рыжим и Тень.
   - А вы чего стоите? Давайте догоняйте, - фыркнул свободовец.
   - А ты?
   - А я замыкающим пойду, - и ткнул ещё неостывшим дулом в плечо Рыжему, - шевели поршнями, а то прямо тут пристрелю, чтоб не мучались, знали куда суётесь....
   Близнецы, понурив головы, поплелись в след за уже скрывшейся за очередным поворотом тропинки основной группой. От всего их энтузиазма после встречи с плотями и кабанами не осталось и следа. Тень матами подгонял этих двоих до тех пор, пока не нагнали основную группу.
   - А ты хоть знаешь куда идти? - по основной чистоте спросил Вампира шедший в конце Тень.
   - Идём в район базы, там где-то мехдвор был, хочу там остановиться, - на болотах голос Вампира в микрофоне казался совсем другим, каким-то приглушённым вперемешку с постоянными помехами.
   - А далеко ещё до неё? А то темнеть уже вот-вот начнёт...
   Вампир поднял голову - и действительно, толи от злости на новичков, толи от присутствия кровососа поблизости, он совершенно не заметил, что начало сереть и очень быстро. На болотах темнеет практически мгновенно, и важно очень было не упустить этот момент, иначе ночью можно легко заблудиться в этих бесконечных однообразных проходах, похожих друг на друга мостках из досок через трясину....
   - По идее, где-то тут скоро будет старое логово ренегатов, за ним должен быть мост через утопленный грузовик, а там остров большой, мехдвор там.
   - Слушай, как меня порой бесят твои "по идее", ведёшь нас хрен знает куда, а куда - и сам дороги-то не знаешь, хочешь найти кого-то, хотя шансы найти близятся к абсолютному нулю....
   Вампир ничего не ответил на это, лишь продолжал идти вперёд.
  

**********

   Уже начало смеркаться по-настоящему, и до темноты оставалось совсем недолго. Болота оживали всей своей пугающей неизвестностью. Всё чаще выли болотные шакалы, всхлипывая своими повизгивающими голосами, лягушачий хор начинал свой ночной концерт, зверьё рычало в зарослях всё громче и ближе. Сталкеры заметно нервничали, даже Тень, который обычно внешне всегда спокоен, и тот всё настойчивее задавал Вампиру вопросы... Обстановка постепенно накалялась и неизвестно, чем бы всё кончилось, если б Вампир всё же не вышел на твёрдый грунт, который и оказался, как он считал, тем самым островом посреди болот. Во времена ещё до катастроф, это были не остров, и болота не были болотами, а были большими плавнями, на берегу которых располагались рыбацкие деревни, колхозы, посёлки, станции, была развита рыбная промышленность и вся инфраструктура, связанная с ней. После катастроф, всё пришло в запустение, плавни быстро переродились в болота, занимая всё больше и больше пространства, пока весь берег не оказался отрезанным и не стал этим самым островом.
   - Ну вот, - с победным тоном сказал Вампир, - мы и на острове, - и даже попрыгал по твёрдой почве.
   На душе у сталкеров явно полегчало, и они, находившись по жиже, грязи даже и не думали, что с такой радостью будут ступать на твёрдую землю, которая не провалится под ногами и не засосёт.... Хотя в Зоне всего можно ожидать. Но дойти до острова - это только половина дела, ещё нужно найти убежище на ночь. И Вампир повёл отряд в глубь спасительной тверди по едва различимой тропинке, продолжавшейся от камышей. Тропа сначала виляла между валунами, а потом огибала заросли кустарника и совсем терялась на почти лишённой растительности каменистой почве. Перед этими зарослями Вампир приказал группе остановиться и укрыться, а сам на корточках скрылся в зелени.
   Тень устроился за валуном рядом со Скелетом, который в своём серебристом, покрытым комьями грязи костюме, напоминал большого далматинца. Сергей сидел на земле, опёршись спиной о камень и устало запрокинув голову назад. Он смотрел в небо, на котором одна за другой зажигались звёзды.
   - Знаешь, - мечтательным голосом начал Скелет, - в последнее время всё чаще смотрю на звёзды, а ты смотришь?
   - Я? - свободовец задумался, - да как сказать.... Времени нет. А с чего это ты вдруг?
   - Да так, просто... Ты скучаешь по нашей прошлой жизни?
   - Серж, - свободовец погрустнел, - вот только давай без этого? А? Сам прекрасно ответ знаешь.
   - Да знаю, конечно. Но помнишь, ты мне сам говорил, что не прочь бы в Зону податься?
   - Помню, прекрасно помню.
   - Ну и как, нравится тебе здесь? Не знаю как тебе, но я уже сыт по горло этой Зоной, домой хочу.
   - Так что тебя держит?
   - Тоже что и тебя - вопросы, оставшиеся без ответа. Вот скажи честно, ты веришь беззубому, что он рассказывает про ту проклятую баню?
   - Хрен его знает, - Тень задумался, - я плохо те дни помню. Но если ему не верить, то кому можно, кроме тебя? Им что ли? - он покосился на новичков. - Да половина из них и трёх дней не протянет с нами или без нас. А Вампир, хоть и сволочь конечно, недоговаривает, нижним полушарием чую, что недоговаривает, но всё же ему я могу свою жизнь доверить, тебе могу....
   - А я не знаю.... Дежавю у меня какое-то. Я тебе не рассказывал - как к Заболотскому попал?
   - Рассказывал мельком, а что?
   - Да сегодня опять будто в той бане очутился, башка до сих пор гудит.
   - Да у вас Бодун Иваныч Натощак, батенька, - свободовец едва заметно улыбнулся, - давно не пил?
   - Да не помню я чтоб пил утром, хоть убей - не помню.
   - Ладно, давай потом поговорим, а то сейчас в глотке першит от этого болота.
   - Лады, я тоже что-то устал сегодня.
   ...
   Новички держались рядом, кучей спрятавшись за стоявшем рядом с тропинкой камнем, который чернел на краю словно огромная, выше человеческого роста, могильная плита на старом кладбище. Сверчок всё никак не отрывался от "Беретты", уже в сотый раз вынимал и вновь вставлял магазин, передёргивал затвор, целился куда-то в пустоту, примерял к руке. Если бы он знал, что повидала эта "Беретта" и откуда её Вампир взял... Но у Сверчка были на неё свои планы, за эти несколько дней он возненавидел Зону, возненавидел бандитов, мутантов, болота... А больше всего он возненавидел себя. Клёст, Андрюха, был его лучшим другом. Болт с Котом и Умником перешёптывались друг с другом, иногда поглядывая на Сверчка, а рыжие близнецы настороженно смотрели из-за камня туда, где в зелёной гуще скрылся Вампир.
   Тень решил максимально использовать эту передышку и закрыл глаза, тело послушно отозвалось полной расслабленностью. Ему сейчас ни о чём не хотелось думать - ни о Зоне, ни о "Свободе", ни о чём-либо другом, но в памяти тут же возникали испуганные лица этой молодёжи тогда, в "Дзержинском", и сейчас, на болотах, когда ничего не оставалось, кроме как смотреть вслед кровососу...
   Кусты зашевелились, и Тень со Скелетом инстинктивно схватились за стволы, но тревога была лишней - это не мутант и не бандит, а Вампир всё так же на присядках возвращался с разведки. Сталкеры вопросительно уставились на него, мол "ну что там?", и Вампир не заставил себя ждать.
   - Ну как, нашёл мехдвор? - первым спросил Тень.
   - Нет, не нашёл, - разочарованно пробормотал Вампир.
   - Ну всё, б***, приплыли, - посыпались гневные фразы.
   - Зато, - Вампир сделал многозначительную паузу, дождавшись пока маты и проклятия в его адрес утихнут, - зато тут есть несколько домов с конторкой, в принципе можно и там заночевать....
   Новички повеселели, и задорные улыбки вновь растеклись по измождённым лицам - перспектива ночевать на открытом пространстве не радовала.
   - Однако есть небольшая проблема, - прервал их веселье и оживление Вампир, - точнее пять проблем. Эти домики похожи на опорную точку ренегатов и сейчас их там пятеро, - Вампир водил глазами по собеседникам, - так что у нас два варианта, либо без пыли и шуму снимаем эту гопоту, либо обходим стороной и идём в глубь искать мехдвор.
   Ни Тень, ни Скелет не выразили ни малейшей эмоции по всему высказанному, а всё с тем же безразличным взглядом смотрели на Вампира, а он, в свою очередь, на новичков. Те задумались, особенно рыжие братья. Они и так достаточно натерпелись, а сейчас им ещё и предлагают вступить в бой с бандитами...?
   - Ну? - прервал затянувшуюся паузу Вампир. - Что делать будем, господа сталкеры?
   - Лично я, - Тень передёрнул затвор винтовки, - никуда идти не собираюсь, я и так устал как собака, и жрать хочу....
   - Предлагаешь штурмом их взять? - ожил Рыжий.
   - Да, а что? - Тень посмотрел на Рыжего так, будто речь идёт не о возможном бое с ренегатами, а о рыбалке или грибы в лесу собирать....
   - Я тоже не хочу никуда идти, находился уже за сегодня, - вмешался Скелет.
   - Значит штурм? Опять шуметь будем? А вдруг ещё появятся? - загалдели наперебой новички.
   - Так, молчать всем, - неожиданно скомандовал Тень и вновь воцарилась тишина, но уже все с круглыми глазами смотрели на него, - теперь слушай меня...
   Свободовец больше обращался к Рыжему, снял с плеча винтовку и сунул её ему в руки, - Ты.... винтовка с глушителем, стоит на тепловизоре, ползёшь туда, куда Вампир укажет, стрелять либо в голову, либо в шею, иначе можешь напороться на бронник, а куда стрелять чтоб пробить - рассказывать времени нет... Ты и ты, - он показал на Санька и Сверчка, - идёте с нами... Ты и ты, - дошла очередь до Болта с Котом, и Тень замолчал, скептически осматривая Кота....
   - А мы что?
   Он забрал автомат у Вампира и вместе со своим отдал этим двоим.
   - А вы десять-пятнадцать шагов вправо и залечь, прикрывать будете.... Через пять минут как мы пойдём, аккуратно, ползком или на корточках начнёте двигаться к домам, стрелять в самом крайнем случае, по возможности - прикладом бейте... Серёг, - теперь уже Скелету, - ты сиди здесь и прикрывай тропинку, а мы вчетвером, - он вынул из ножен сверкнувший клинок, - мы пойдём на штурм, - и вспомнив про "опять шуметь", - но в тихую.... Задача ясна?
  

**********

  
   Рыжий залёг в траве на краю кустарника и приложился к прицелу. Впереди, метрах в ста, в уже сгустившейся темноте, стояли три дома, за ними водонапорная башня. От домов в даль удалялись столбы электролинии без проводов и обросшие со всех сторон чернобыльской черёмухой и борщевиком, а вдали, под одним из их мелькали молнии электры.
   Основная проблема была в том, что в сталкерских картах информация о болотах была крайне скудной, а те крупицы, что всё же были, составлены не точно и зачастую противоречили друг другу. Вот и сейчас, в ПДА эти дома значились как "возможно существующие", а уж отметок аномалии рядом с ними не было и в помине. На тех же картах значился и механический двор, о котором говорил Вампир, но, если верить ПДА, этот самый двор должен быть буквально в ста, может в ста пятидесяти метрах от этого места. Более-менее тщательно сталкерами изучен только тот край болота, который прилегает к Кордону, а в центральную часть ни до Чистого Неба, ни после, сталкеры особо не совались.
   В прицеле мелькнули четыре фигуры, ползущие в траве к домам.
   - А вот и пошли, - думал Рыжий.
   Один из домов был чуть теплее остальных и он решил, что ренегаты сейчас именно там и что внутри дома есть что-то тёплое - печка, или костёр горел, или просто надышали - это было не важно Рыжему, главное, что дом немного выделялся.
   Дверь широко распахнулась, и из глубины вышел здоровенный, словно откормленный хряк-производитель, бандит. Про таких говорят - косая сажень в плечах. И это была правда, этот ренегат был настолько здоровым, что из двери выходил боком - косяк по ширине был меньше его плеч. В его огромных руках дробовик казался не больше игрушки в руках ребёнка, а кулачищи походили на молоты. Этот ренегат держался уверенно и расслаблено, словно хозяин Зоны. Он спокойно вышел, потянулся, зевнул, достал из кармана пачку "беломора" и вытащил зубами цигарку. Потом похлопал по карману в поисках спичек, но, так и не найдя, завернул за угол дома и устроился вплотную к кустикам.
   Четвёрка, ползшая с другой стороны, замерла и Рыжий видел, как Вампир стал подавать ему какие-то знаки, указывая на этого бандита.
   - Да вижу его, вижу, - Рыжий мысленно отвечал на подаваемые ему знаки.
   Но тут его за плечо кто-то схватил и Рыжий чуть не вскрикнул от неожиданности - это был Скелет.
   - Вампир говорит, чтоб ты снял этого...
   - Я?
   - Ну не я же, у кого винтовка в руках?
   - ...сейчас сниму.... - и вновь прильнул к прицелу, поймав справляющего нужду здоровяка в перекрестии.
   Но руки задрожали от волнений, Рыжий мечтал поквитаться с какими-нибудь бандитами за тот случай на свалке, и вот сейчас ему такой шанс представился - он держит на прицеле одного такого, осталось только нажать на курок, но пальцы дрожат, прицел прыгает, сердце бешено колотится. В памяти замелькали лица Белого, Жгута, Димона, Джигита.... Ох как он крепко возненавидел бандитов на свалке, и как сейчас всё его нутро жаждало мести. Эта жажда переполняла его через край и должна была вот-вот вылиться, стоит просто нажать на курок.... Но эти же самые эмоции не давали ему прицелиться и выстрелить....
   Здоровяк застегнул ширинку и уже хотел уходить обратно, как услышал донёсшийся до него еле различимый звук шевелящихся кустов. Он насторожился, вскинул дробовик в одной руке словно пистолет, стал всматриваться. На мгновение Рыжему показалось, что здоровяк смотрит прямо ему в глаза через прицел. Бандит осторожно, бесшумно, тщательно выверяя каждый шаг, пошёл к кустам, где, как ему показалось, мог сидеть затаившийся мутант.
   Вампир судорожно сжимал рукоять пистолета и всё ждал, когда Рыжий выстрелит - уж очень не хотелось поднимать шум заранее, хотелось всё сделать чисто, быстро и желательно тихо. Эти мгновения ожидания тянулись бесконечно долго, Вампиру казалось, что он видит каждое шевеление складки плаща, каждую приминающуюся под тяжёлыми сапогами травинку, слышит хриплое дыхание....
   ...А прошло-то всего секунда или две, Рыжий глубоко вздохнул и задержал дыхание. На мгновение прицел перестал скакать из стороны в сторону и замер, спусковой курок податливо послушался пальца, и винтовка дёрнулась едва слышимым даже самому стрелку выстрелом... Здоровяк дёрнулся, выронил дробовик и схватился за шею, из которой уже начал хлестать фонтан крови из перебитой пулей сонной артерии. Он судорожно сжимал горло, пытаясь остановить этот горячий поток покидающей его жизни, и упал на колени, всё больше и больше теряя силы. Рыжий нажал на курок ещё раз.... Бандит свалился на спину с дыркой во лбу, даже не дёргаясь...
   - Отмучался, - облегчённо вздохнул Вампир.
   Рыжий, вцепившись в винтовку, всё смотрел на этого, уже мёртвого здоровяка. Палец стрелка лежал на курке, готовый ещё раз нажать.... Но бандит не шевелился, где-то там, в глубине сознания, Рыжий понимал, что всё, тот никогда не встанет, но упорно продолжал смотреть, целиться, ждать чего-то....
   Из дома вышли ещё двое.
   - Бугор, ты там норм? Ссышь ещё? - прокричал один в темноту хриплым пропитым голосом.
   Не дождавшись ответа, эти двое вскинули автоматы пошли искать своего главного в уже спустившейся на болота ночи. Рыжий видел, как одновременно, словно хищники, Тень и Вампир напрыгивали сзади на бандитов и, зажав им рты, полосовали ножами по горлу. Потом все четверо исчезли в этом "тёплом" доме и буквально через десять, максимум пятнадцать секунд оттуда во весь рост вышел Вампир, победно махая рукой - всё было кончено.
   Скелет потрепал Рыжего за плечо.
   - Всё, пошли, зовут...
   Рыжий едва сумел подняться и обмякшими руками поднял винтовку. Болт с Котом уже во весь рост торопились к дому. Рыжий пошёл напрямки, прямо к уже начавшему остывать на быстро холодеющем воздухе здоровяку. Он остановился рядом с телом - кровь уже перестала пульсировать и тоненькая струйка вот-вот должна была иссякнуть.
   - Да всё, готов он уже, не смотри, - подогнал его Скелет, шедший за ним.
   Вампир уже во всю распоряжался. Болт и Кот за ноги утаскивали в ближайшую канаву тех двоих, вышедших искать своего командира, а Санёк и Сверчок выволокли ещё два тела из дома, и, слушаясь Вампира, потащили в ту же канаву.
   - Ну что, живой? - спросил Рыжего Вампир.
   - Да, - ответил тот, сглатывая подступивший к горлу ком, - живой, всё нормально.
   - Давай заходите, - кивнул Вампир в дом, - там уже и ужин на столе.
   - А ты не заходишь?
   - Я сейчас жмуриков осмотрю, стволы да хабар соберу, - кивнул Вампир в сторону канавы, - со мной хочешь?
   Рыжий отрицательно помотал головой. Оно и понятно, к сталкерской жизни ещё не привык, да и шарить по трупам у него сейчас не было никакого желания.
   - Тогда в дом идите, я скоро.... - Вампир быстро зашагал к мёртвому здоровяку.
   Почуяв запах крови, окрестные мутанты стали собираться, пока держась на почтительном расстоянии. Вампир прекрасно понимал, что ещё максимум час и тела ренегатов будут разодраны и сожраны ненасытными тварями, и даже сейчас за ним следит из зарослей не одна пара голодных глаз. Потирая "чёрного друга" сталкер остановился у тела главаря. Рядом с ним в траве валялся и его дробовик - американский "Винчестер 1300".
   - Хорошая штука, - покрутил он в руках трофей и повесил на свободное плечо, - а теперь глянем, что у тебя ещё хорошего.
   Он развязал покоившийся на спине ренегата чёрный рюкзак и начал вынимать из него содержимое. Первое, что попалось ему в руку было, пожалуй, самое ценное в нынешней ситуации - боеприпасы. Три упаковки патронов для дробовика и три десятка калибра 5*45 для автомата.
   - А вот за это действительно спасибо, - рассовывал он добытое по карманам, - значит недавно вы тут, раз ещё боеприпасов много.
   Следующим, что перекочевало из бандитского в рюкзак Вампира, была пара бинтов, аптечка первой помощи и противорадиационные препараты. А вот с провизией у ренегата было туго - только одна бутылка питьевой воды да распечатанная пачка сухарей из ржаного хлеба. Воду Вампир забрал, а вот посмотрев на сухари, положил обратно. Больше ничего у покойника не нашлось, Вампир разве что прихватил замызганный в крови и грязи старенький ПДА.
   - Ну, что, - Вампир выпрямился и поправил едва не сползший с плеча трофей, - здесь закончил, пора другими заняться, - и заторопился к канаве.
   Пока он шёл, за его спиной недалеко от тела здоровяка послышалось злобное рычание и возня. Вампир оглянулся. Несколько псов и тушканов уже готовились приступить к пиршеству и, схватив мертвеца, тащили его к зарослям.
   - Вот уже и прибираются, - подумал сталкер и ещё быстрее зашагал к канаве, раз уж падальщики начали своё дело.
   Конечно, соваться к трупам было опасно, но с другой стороны и необходимо. За день они поистратились в боеприпасах, а эти ренегаты были хорошим шансом пополнить истощившиеся запасы, да и замена оружия большинству из новичков явно не помешает. А то одним с обрезом или "Береттой" в Зоне делать нечего, да и "Гюрза" хоть и хорошая вещь, но мощности явно не хватает. Хоть Болт и Кот забрали автоматы у ренегатов, но обыскивать покойников не сообразили или не захотели - сейчас это не суть важно.
   Содержимое их рюкзаков не слишком отличалось от уже обысканного бугра. Разве что вместо патронов к дробовику там были пистолетные, зато автоматных было заметно больше, на два-три рожка у каждого из покойников. И у одного из ренегатов в рюкзаке нашло не менее ценное - аккумуляторы для фонаря. Собрав ПДА со всех тел, Вампир поспешил убраться подальше. А то очередная группа падальщиков, рыча и сверкая в темноте глазами, ходила совсем недалеко.
   - Приятного аппетита, - выбравшись из канавы пожелал сталкер мутантам, - надеюсь к нам соваться у вас желания не будет.
   ...
   Рыжий со Скелетом зашли в дом. Пола как такового в нём не было, лишь остатки нескольких прогнивших досок напоминали о том, что он всё же когда-то был. Всё было засыпано толстым слоем сена, сухой травы, веток, листьев.... Вдоль задней стены - четыре двухэтажных армейских кровати рядом с жарко натопленной буржуйкой, а по центру - добротный деревянный стол с лавочками вокруг, на нём - несколько вскрытых банок разной консервы, несколько кусков хлеба рядом с ещё не тронутым батоном, полпалки колбасы, пять гранёных стаканов и початая бутылка водки. Тень старой тряпкой стирал с лавочки лужу крови.
   - Погодите, сейчас вытру - потом сядем, - он заметил на себе вопросительный взгляд Рыжего, - один уже за столом сидел, а второй - на сене валялся.
   Рыжий покосился на стог - он уже был разворошен и свежий пук явно только что был положен поверх. Закончив вытирать, свободовец уселся на лавочку и закурил, словно и не было сейчас ничего: и это их консервы на столе стоят, их хлеб, их водка, даже закипающий на буржуйке чайник - всё это было их, и не было кровавой бойни несколько минут назад, ничего не было.
   Вернулись остальные.
   Кот с Болтом тут же принялись рассматривать уже ставшие их трофейные автоматы, другие занимались своими делами - Тень сидел за столом и усиленно протирал тряпочкой свой шлем, Скелет по-хозяйски снял закипевший чайник и искал чай в бандитских пожитках, Сверчок обустраивал место на сеновале, Умник раскладывал свои вещи на верхней полке одной из армейских кроватей, а Санёк грелся возле буржуйки.
   Пока собирались за столом, зашёл Вампир, положил на стол тот самый дробовик и высыпал собранные боеприпасы.
   - Ещё трофеи.... А ты, - он пристально посмотрел на Болта.
   - Чего я? - смутился Болт.
   - Может, всё же вернёшь мой автомат? Трофеев уже хватает....
  

**********

  
   Солнце, разгоняя предрассветные сумерки и гася последнюю звезду, едва успело проклюнуться на горизонте.
   - Тревога! Бандиты!
   Вслед за этим густые автоматные очереди наполнили дом грохотом и разбудили спящих внизу сталкеров. Это во всю глотку орал сидящий в дозоре на чердаке Болт. Он не щадя патронов поливал от бедра. С другой стороны, от россыпи камней на дороге в глубь острова, сплошным, слившимся воедино звуком, раздавались ответные выстрелы, много, очень много.... Никто толком не успел ничего сообразить, как Болт выронил автомат и, схватившись за живот, согнулся и упал.
   Болту выпало стоят на карауле с шести до восьми утра. В крыше не хватало нескольких листов шифера и это место было очень удобным наблюдательным пунктом. Он только заметил наступающих ренегатов, которые, так и не дождавшись своих дружков, утром отправили на разведку троих. Разведчики ренегатов хорошо знали местность и легко обнаружили незнакомцев не выдавая себя, тогда, чтоб отомстить, выдвинулась вся группа. А Болт, начав стрелять веером по бандитам, выпрямился в полный рост, и меткая очередь исписанного татуировками ренегата достигла своей цели.
   - К бою! К бою! - кричал Вампир, соскочив с кровати и подхватывая на ходу и автомат, и дробовик.
   Но эта команда была излишней. Тех трёх секунд с начала перестрелки успело хватить, и сталкеры схватились за оружие, занимая позиции возле окон, двери, поднимаясь наверх.... Бандитские пули колошматили по стенам из маренного дуба, то врезаясь в древесину, то отскакивая от неё. Завязалась встречная перестрелка. Сталкеры отстреливались из всех щелей, любого места, но бандиты наступали, окружая дома.
   - Убили, суки, - с нарастающей злобой на бандитов думал Вампир о затихшем на чердаке Болте, - ещё одного убили....
   Свободовец забрался на чердак и ползком добрался до проёма, возле которого, рядом с автоматом, прямо на стреляных гильзах лежал Болт. Он тихонечко стонал, затыкая руками кровавую рану в боку.
   - Жив, чёрт возьми! - обрадовался Тень. - Потерпи, сейчас вытащу...
   Но автоматная очередь, оставляя дыры в шифере, заставила его прижаться всем телом к доскам. Свободовец едва сумел подвинуть к себе винтовку и кое-как прицелиться. В перекрестии он поймал залёгшего за камнем того самого расписанного татуировками ренегата, который расслабленно и уверенно держал на мушке своей "гюрзы" этот чердак. Свободовец успел даже рассмотреть на пальцах татуировки перстней.
   - Сидел, значит, - с ненавистью в сердцах пробормотал Тень, - а теперь полежи...
   ...и спустил курок, на мгновение опередив бандита. Пуля попала этому расписанному ренегату в плечо. Густая очередь "Гюрзы" прошла над свободовцем, и одна из них срикошетила от шлема. Ренегат бросил автомат и, схватившись за плечо, откатился за камень. Воспользовавшись шансом, Тень схватил Болта за низ куртки и потащил в угол чердака, куда не доставали бандитские пули. Болт тихонько стонал, старый потрёпанный сталкерский бронежилет сделал всё что мог - две расплющенных пули в нём застряли, а одна всё же пробила....
   - Терпи, братан, - Тень больше успокаивал себя, чем Болта, - терпи, сейчас вытащу, перевяжем, будешь как новенький.... Хватит с вас, мрёте как мухи...
   Но Болт ничего не говорил, только стонал от боли, сжав зубы и закрыв свои карие глаза. Слышал ли он что-нибудь, чувствовал, что его тащат - скорее всего нет. Тень дотянул новичка до безопасного угла и попытался разжать ему руки, чтоб осмотреть и перевязать рану. Но Болт, который по началу вцепился в бок, потерял сознание, и его руки сами беспомощно упали на пол. Тень вынул из кармана чистый бинт и просунул его под жилет. Горячая липкая кровь хлестала из пробитого пулей живота. Свободовец, не скупясь, положил на рану весь бинт и придавил сверху жилетом, а чтоб окончательно сдавить - затянул завязки бронежилета изо всех сил, как только мог.
   А бандиты, потеряв четырёх человек убитыми и ранеными, уже не так вольготно себя чувствовали, но всё же наступали, обходя дом и беря осаждённых в кольцо. В люке показалась голова Кота, рыскающего глазами по чердаку. Когда тот нашёл в углу свободовца, стоящего на коленях перед Болтом, тихо спросил.
   - Что с ним? Убили? - и в голосе какая-то тоска, обречённость...
   - Нет, жив, только ранили... - не отрываясь от перевязки ответил Тень, - дуй сюда, живо...
   Кот каким-то чудом словно впрыгнул на чердак и уже склонился над раненым.
   - Перевязывать умеешь? - спросил его Тень.
   - Да, мама - хирург, показывала как нужно, - и стал разрывать пакет с бинтом.
   - Хорошо, он без сознания, крови много теряет, перевязывай.... Как там? Держитесь?
   - Пока держимся, но эти гады наступают....
   Кот осторожно отпустил ремень и стал освобождать живот своего товарища. Кровь пропитала всё - комбинезон, рубашку под ним, бинт, наскоро и неумело запиханный свободовцем....
   - Сам управишься?
   - Да, не смертельная, - Кот уже распахнул прилипшую рубашку и накладывал на рану свежий чистый бинт, - помоги остальным...
   ...
   Перестрелка длилась уже почти двадцать минут. Бандиты грамотно, прикрывая друг друга, прячась за камнями, мелкими перебежками всё ближе подбирались к дому и полностью взяли его в кольцо. На чердаке Тень пытался ловить их в прицеле, но сумел ещё подстрелить только одного, рядом с ним Кот, закончив перевязку Болта, прикрывал свободовца автоматным огнём и подсказывая новые цели.
   Внизу Скелет, Вампир, Умник и Сверчок вели огонь из окон дома, а рыжие братья - у двери. Как подсчитал Вампир, нападавших сначала было шестнадцать, теперь их осталось одиннадцать. "Всё равно много, подойдут и гранатами закидают нахрен" - думал он между вылазками. В одной из таких вылазок, Скелету разбило на спине блок управления костюмом, и теперь вся его электронная начинка была не больше чем груда электронного хлама.
   Скелет чуть высунулся из окна, в ту же секунду из-за камня выскочил ренегат с гранатой в руке и уже замахнулся, чтоб её бросить. "Вепрь" гулко ухнул, откликаясь тяжёлой отдачей. Ренегата отбросило на пару шагов и граната выпала из его руки. Раздался взрыв. За камнем комья земли с травой взлетели фонтаном в разные стороны. Автомат, бивший по ту сторону этого камня, замолчал. "Ещё минус два" - считал нападавших Вампир.
   Неожиданно для всех, в первую очередь для самих ренегатов, за большим валуном, где укрылись трое, сначала раздался еле различимый в грохоте выстрелов хлопок, а потом всё затянул невесть откуда появившийся огненный шторм, в мгновении ока поглотивший камень. Вслед за этим штормом в тылу ренегатов загрохотали автоматные очереди. Обстрел дома тут же притих.
   - Вперёд! - скомандовал Вампир и перемахнул через окно на улицу.
   За ним Скелет и рыжие братья. Бой завязался уже на улице. Ренегатов отстреливали с двух сторон.
   В прицеле свободовец различил мелькнувшие в кустах тёмно-зелёные со светло-голубыми рукавами бронежилеты. "ЧН" - пронеслось у него в голове....
   Бой длился ещё минут десять. Двоим ренегатам, обходившим дома, удалось бежать, и Вампир поспешил отвести своих бойцов обратно, так как он ещё не понял - кто и зачем помог им.
   Всё стихло так же внезапно, как и началось. Тень и Кот спустили с чердака пребывавшего в бессознательном состоянии Болта, и братья, приняв товарища, аккуратно уложили раненого на кровать.
   - Что с ним? Убили? - посыпались вопросы.
   - Не, живой, правда, ранен...
   Сталкеры сидели у боевых позиций. Патроны были на исходе, но надежда, что это были не враги - тешила их души. Умник всё же отхватил свою бандитскую пулю, и сейчас Сверчок перевязывал ему руку. Ранение было лёгким, и после перевязки Умник через боль, вновь взялся за автомат. Снаружи раздался басовитый голос:
   - Эй! Сталкеры!
   - Чего?! - не высовываясь из окна, прокричал в ответ Вампир.
   - Выходите! Не тронем! - теперь уже ближе, где-то у водонапорной башни, ответил всё тот же голос.
   Вампир набрался смелости, его чутьё подсказывало, что они и вправду не тронут, они не враги. Он выпрямился во весь рост и, повесив дробовик на плечо, вышел из дома:
   - Я вышел!
   Вместо ответа, из-за башни вышел сталкер, одетый в такой же, как видел Тень, тёмно-зелёный комбинезон с бронежилетом и со светло-голубыми в крапинку рукавами. Шлем с двумя фильтрами и тёмным защитным стеклом полностью скрывал лицо владельца. Вампир сразу узнал штатную экипировку штурмовых отрядов "Чистого Неба". В Зоне такую экипировку называют "ЧН-3", и просто так достать её было практически нереально. На руках у сталкеров гуляет лишь небольшая партия ЧН-3. Вампир поднял руку вверх - знак приветствия - и сталкеры, засевшие в доме и сейчас державшие на мушке нежданного союзника, опустили оружие - опасности нет.
  

**********

  
   Оказалось, что на помощь вышел "партизанский отряд" из оставшихся в живых бойцов "Чистого Неба", старший представился как Макс. Всего в отряде было десять бойцов, и они согласились помочь раненым. В одной из опорных точек сейчас есть доктор, профессор Каланча. Партизаны разделились пополам, и пятеро во главе с Максом повели сталкеров на опорную точку, а другие пятеро - остались у домов, поймать этих сбежавших ренегатов и собрать трофеи.
   Опорная точка находилась в паре километрах от места боя в старой церкви возле кладбища. Болта несли на носилках из заборных досок и чёрного плаща, снятого с одного из бандитов. Болт то приходил в себя, что-то невнятно бормоча, то вновь терял своё неясное сознание. Его несли поочерёдно, братьев меняли Тень со Скелетом, а Вампир со Сверчком помогали идти побледневшему от потери крови и боли, но всё же идущему вперёд Умнику, а Коту выпало нести всё имущество раненых. Издали обвешанный рюкзаками Кот был похож на огромного толстого дядьку на не соразмерно тоненьких ножках.
   Провожатые шли медленно, подстраиваясь под темп. Они хорошо знали эти болота, и вели к церкви тропами, по которым Вампир бы никогда не пошёл - побоялся б заблудиться. Эти тропы в зарослях камыша были похожи друг на друга, как рыжие братья близнецы. Высоченный камыш не позволял заметить никаких ориентиров, только один из них нельзя было ни как скрыть - это наблюдательная вышка, которая даже отмечена в сталкерских картах. Она возвышалась над болотами, словно маяк на острове посреди моря.
   Тропы извивались подобно змеям, старательно огибая опасные участки. Детекторы регулярно пищали о приближении к аномалиям, о повышении радиации. И пару раз Вампир замечал присутствие артефактов в остававшихся где-то с боку аномалиях. "Да здесь настоящий Клондайк!" - в эти минуты он забывал об усталости, о бое с ренегатами, даже об опирающемся на его плечо Сверчке, и просыпался сталкерский азарт. Ему вот прямо сейчас бросить всё, взять в одну руку детектор, во вторую - горсть болтов и полезть в эту аномалию, в очередной раз попытать своё сталкерское счастье и пощекотать нервы в погоне за артефактами. Но он гнал эти мысли прочь от себя, и вновь на него наваливалась эта накопившаяся тяжесть.
   Тропинка сделала последний завиток в камышах и вывела на грунтовую дорогу прямо возле кладбища. Покосившиеся, чёрные от времени деревянные кресты на холме, на самой вершине которого жухлая скудная трава указывала на огромное пятно сильной радиации, по краям которой из трещин в земле, словно из приоткрытых адских ворот, били струи раскалённого воздуха жарки. А в самом центре среди крестов, едва различимо, в почерневшей от радиации и времени одежде, раскинув в разные стороны руки, словно пытающиеся обнять этот холм, ссохшийся мумией лежал труп неизвестного. Он лежал здесь уже много лет и никто не знает, кто он такой и откуда взялся. Самые первые сталкеры Зоны, едва обнаружив это кладбище и найдя труп среди крестов и радиации, окрестили его "холм мертвеца".
   Вампир слышал об этом месте, но никогда не думал, что увидит. Весь вид этого места мог легко стать символом Зоны.... Нет, не стены Чернобыльской станции, и не пустые дома и заросшие улицы Припяти, и не разбитые ржавеющие машины и вертолёты на свалке - ничто, как это кладбище, не могло в полной мере отразить всю суть Зоны.... Этот "холм мертвеца" настолько символичен, что с большим трудом верилось, что он не создан искусственно - покосившиеся гниющие кресты, радиация, аномалия и мёртвый человек, пытающийся это всё обнять. Словно кто-то оставил послание, что Зона - это смерть, неподвластная человеку.
   Церковь была не сильно в лучшем состоянии, чем кладбище. Деревянный купол давно прохудился и бесконечные заплатки из досок, листов железа лишь продлевали его долгое мучительное гниение. От осадков эти заплаты не спасали и внутри под куполом все доски давно покрылись толстым слоем чёрно-белой плесени. Зона не щадила ничего, в том числе и этого святого места. Сбитые из чего попало двери едва держались на трухлявом, грозившемся рассыпаться в любой момент, косяке. Всё внутреннее убранство церкви или давно отсутствовало, или находилось в таком состоянии, что ни фресок, ни мозаики уже различить на пыльных стенах было невозможно, да и, скорее всего, они давно обрушились со стен вместе со штукатуркой. Находясь внутри, понять, что это всё же церковь можно было разве что подняв голову вверх, на купол. Всё остальное - как и во всей Зоне - нехитрое убранство сталкеров. Несколько матрацев на сухой части пола, покрытая изнутри копотью бочка из-под чего-то горючего в центре, своеобразный стол из старого колеса от трактора, на котором лежали сколоченные доски, кучки кирпичей в виде стульев вокруг либо с кусками фанеры, либо тех же досок вместо сидушек вокруг стола. Единственное, что сразу резко отличало эту церковь от других подобных мест по всей Зоне - это больничная кушетка у стены, а рядом с ней - несколько вполне приличных тумбочек.
   За столом сидело ещё четыре бойца в форме "Чистого Неба" и развлекали себя игрой в карты. Автоматы с подствольными гранатомётами и оптическими прицелами аккуратно стояли в своеобразном "оружейном ящике", сделанном из обыкновенного деревянного, только с пропиленными пазами.
   - Привет мужики, - поприветствовал их Макс, - а где Каланча?
   - Привет, привет, - те отозвались, - скоро придёт Каланча, на Южный пошёл...
   - Один? - удивился Макс.
   - Нет конечно, с третьей группой... - один из сидящих за столом встал и покосился на гостей, - а это кто такие?
   Но Макс пока не спешил отвечать, а показал сталкерам на кушетку. Болта аккуратно переложили на неё. Сверчка уложили на матрац, а рядом с ним уселись и почти все, лишь Тень и Вампир пошли к "столу", да и то после того, как Макс их позвал. Макс начал рассказывать всё, что было: что он со своей группой сидел в засаде недалеко от мехдвора, что рано утром бандиты всей бригадой вышли на поиски ренегатов в сторону домиков, и когда завязался бой, он решил вмешаться и помочь.
   Потом Вампир начал рассказывать, что было с момента их входа на болота, постепенно представляя каждого из своих, не забыв упомянуть об утащенном кровососом Клесте, не успел закончить рассказ, как вошёл высокий худощавый человек в круглых как у кота Базалио очках. Это и был профессор Каланча. Он сначала удивился присутствию гостей, но, заметив на кушетке раненого, тут же забыл о своём вопросе и приступил к осмотру.
  
  

**********

  
   - Друг ваш будет жить, но поправится ещё не скоро, - говорил Каланча никому и всем одновременно, - но его нужно доставить к нам, - теперь он уже непосредственно к Максу, - там с Петером вынем пулю, здесь я не могу...
   - А-а-а? - Макс кивнул на сталкеров.
   Каланча поправил очки и ещё раз окинул всех взглядом, а потом опять Максу.
   - Вы правила знаете.... Так, - Каланча хлопнул в ладоши, - быстрее, нужно торопиться...
   Макс кивнул двоим из своей группы, те переложили Болта обратно на носилки, а другие - стали завязывать тряпками глаза оставшимся сталкерам. Вампир приказал всем подчиняться и делать, что говорят - остатки "Чистого Неба" строго соблюдали правила некогда большой и могущественной группировки и сейчас, когда на кону жизнь их товарища, эти правила лучше не нарушать. Тем более что Вампир услышал имя Петер, и был практически уверен, что речь идёт о том самом немце, ради встречи с которым они и оказались здесь.
   Когда Максу доложили о готовности, Каланча распорядился выдвигаться. Держась за плечи друг друга, сталкеры с завязанными глазами осторожно шли, слушая советы идущего впереди Макса. Он предупреждал о поворотах, лужах, ветках.... Через мостки шли не быстрее черепахи, ощупывая ногами доски, чтоб не соскользнуть и не упасть. Шли долго, эти повороты казались бесконечными, то вправо, то влево... Вампир начал было поначалу считать шаги и повороты, а когда счёт приближался ко второй тысячи, он совершенно сбился со счёту и плюнул на это бесполезное занятие.
   Тень уже начал терять терпение, ещё чуть-чуть и он сорвёт с себя эту проклятую тряпку, от которой не только глаза болят, но уже и несколько раз по колено проваливался в воду и берцы теперь полные гнилой вонючей жижи....
   Макс остановился.
   - Всё, можете снять повязки, - обрадовал он сталкеров.
   Сорванные повязки один мрачный, на первый взгляд, боец аккуратно собрал. Вот и база "Чистого Неба". Колючая проволока в несколько рядов и несуразная калитка оставили двоякое первое ощущение. Сразу за калиткой - отхожее место как на обычной загородной даче, вырытая яма, а на ней стоит деревянная "комната неизвестного архитектора", кирпичный колодец почти в самом центре обширного двора, да несколько построек. Основное здание походу было построено ещё в начале двадцатого века, и была усадьбой какого-нибудь помещика. Двухэтажное деревянное здание очень не походило на застройку советских времён, ну или на худой конец это была дача партийной или номенклатурной шишки. Простым народом здесь и не пахло. От особняка шла накрытая крышей дорожка к другому строению, больше напоминавшей длинный ларёк, и оба эти сооружения представляли собой единое целое.
   Напротив особняка - просторный кирпичный ангар и ещё одна двухэтажная постройка. Посреди двора у самого колодца ржавел старый советский УАЗик. Он машины остался только корпус на трёх спущенных колёсах, которые почти по самые мосты утонули в земле.
   - Добро пожаловать на базу "Чистого Неба", - поправил очки Каланча, - Макс вам всё покажет, а я сейчас буду оперировать вашего друга.
   Двое бойцов уже заносили носилки с раненым в основное здание, и Каланча пошёл их догонять.
   - Оружие сложите на складе, - Макс скрестил руки на груди, всем своим видом показывая, что он тут главный.
   - Это в ангаре что ли?
   - Да, у Семёныча, - Макс развернулся и глянул на ангар, - там оно будет в сохранности. Как сложите, то приходите в столовую, - он показал на "ларёк", - разговор будет.
   Сталкеры нехотя поплелись в ангар. Распахнутые настежь массивные двери были почти в идеальном состоянии - крашенные струганные доски, по лицевой стороне прикручены стальные листы, даже сделан внутренний железный засов. Смотровая яма посреди ангара была заколочена, а кругом - стеллажи, стеллажи, стеллажи. Бесчисленные ящики, коробки, банки - от самого пола до самого потолка. В конце ангара нечто вроде складской стойки. По ту сторону за столом с настольной лампой, склонившись над толстенной огромной складской книгой, сидел весьма пожилой мужчина в фуфайке, накинутой на плечи поверх красной клетчатой рубашки. Он не слышал, как вошли сталкеры. и только когда Вампир кашлянул, оторвался от своего занятия.
   - Здорова, а вы кто?
   - Нас, эта, Макс прислал...
   - Зачем? - заинтересовался дед.
   - Оружие поставить.... Куда можно?
   - Сталкеры что ль?
   - Ага, сталкеры....
   Дедок встал, взял в руки блокнот с карандашом, и, шаркая по полу и поднимая пыль, подошёл к стоящим у входа сталкерам.
   - Семёнычем меня кличут, - кладовщик с любопытством рассматривал новые лица, - можете не представляться, всё равно не запомню.... Так, - он открыл блокнот и послюнявил карандаш, - вот сюда ставьте, - показал на "оружейный ящик" внизу стеллажа.
   Семёныч тщательно записывал каждую поставленную в угол и уложенную на полку боевую единицу, потом, когда все разгрузились, многозначительно потряс этим блокнотом со словами:
   - У меня не пропадёт, у меня всё записано, - и так же шаркая тапочками по полу, удалился за свой стол.
   Он всё шёл и бормотал, "у Семёныча не пропадёт, у Семёныча всё записано". Вампир проводил взглядом кладовщика, а потом подмигнул свободовцу:
   - Если пропадёт твоя винтовка, возьмёшь у Семёныча блокнот и будешь из него стрелять, там, небось, даже гранатомёт найдётся.
  

**********

  
   Макс с четырьмя своими бойцами сидел за длинным общим столом и потягивал крепкий горячий чай. Сталкеры устроились напротив них и просто сидели.
   - Чаю хотите? - прервал неловкое молчание Макс.
   - Угу, хотим, - кто ответил, кто просто кивнул головой.
   - Тогда вон там самовар стоит, - в углу "ларька" на деревянном столике действительно стоял большой настоящий самовар, сияющий своим начищенным до блеска боком, - тара своя.
   ....
   Скелет держал в руках кружку горячего чая и просто не верил, что это так, он просто вдыхал аромат и грел озябшие на болоте руки, это была уже третья кружка, которую он наливал себе из этого старинного медного раритета, которому уже было лет сто или больше. Сталкеры освоились и уже во весь голос, перебивая друг друга, болтали с Максом и его бойцами. Болта унесли час назад, Рыжий уже два раза ходил и спрашивал - как закончилась операция, но оба раза ему отвечали, что ещё идёт, и когда закончат - профессор выйдет и сам скажет.
   За столом оживлённая беседа о жизни плавно скатилась в сталкерские байки. Бойцов из группы Макса звали Шустрый, Никита, Атос и Гном. Истории были то леденящие душу, то наоборот, весёлые, оптимистические, с везучими донельзя героями. Несколько раз Макс предлагал сталкерам остаться у них насовсем, и вступить хоть в медленно, но пополняющиеся ряды возрождающейся группировки. Однако его предложения как бы проходили мимо ушей, никто ничего так и не ответил, лишь искоса поглядывая на Вампира каждый раз, как Макс затевал такой разговор.
   Гном, несмотря на такое прозвище, был вовсе не маленького, а наоборот, большого роста, крепкий, широкоплечий, с большим круглым лицом, чёрными стрижеными кудряшками по всей голове. Он чаще молчал, но сейчас его словесный поток стал просто неиссякаемым. Гном рассказывал то о болотном докторе, то о Стрелке, то о странном наёмнике по прозвищу Шрам, который умудрялся выжить при выбросе. Потом он долго и подробно рассказывал о Чистом Небе, Лебедеве, проекте "Радуга", больше известном как "выжигатель мозгов". По всему было видно, что этот самый Гном очень давно в Зоне, в Чистом Небе, никто, даже Макс, не осмеливался его перебить, хоть наверняка слышал все эти истории уже много раз и знал их почти наизусть. А когда Гном начал рассказывать о том бое с Монолитовцами на станции, как пытались остановить Стрелка, его губы задрожали, а руки словно онемели, он всё говорил, говорил, говорил стальным голосом, словно не живой человек, а машина.... Наконец он замолчал, яркая вспышка - единственное, что он помнил...
   - А сейчас, среди зомбаков, ещё иногда встречаются наши товарищи, - и, закончив свой рассказ, Гном с досадой хлопнул по столу кулаком.
   - А как тебе удалось не стать тогда зомби? - спросил его Умник.
   - А я, - Гном усталым взглядом покосился на этого худого мальца, - ранили меня монолитовцы, под плиту заполз, там в тоннель какой-то под станцией попал, как выбрался - не помню, на Юпитер через неделю вышел, сейчас у вас это Яновым зовётся, - он так подчеркнул слово "у вас", словно всем своим существом отгораживался от прочих сталкеров, от всей Зоны.
   Наконец вышел Каланча. Он спустил закатанные до этого рукава, на лице было полное удовлетворение.
   - Всё, пулю вытащили, жить будет, но ближайшие пару месяцев должен находиться на больничном режиме, - обрадовал он сталкеров, - а теперь с вами, - Каланча показал на бледного, как поганка, Умника, - следуйте за мной, сейчас я вас подлатаю...
   - Извините, профессор, а Петер с вами будет? - вмешался Вампир.
   - Нет, - Каланча исподлобья взглянул на него, - а что вы хотели?
   - Да слышал я он артефакт редкий искал...
   - Артефакт, говорите, а что за артефакт? - Каланча напрягся.
   - Так с ним можно поговорить? - Вампир встал с места и почти вплотную подошёл к профессору.
   Каланча перебросился взглядом с Максом и тот еле заметно, одобрительно кивнул.
   - Ну что ж, пойдёмте.... Артефакт не забудьте, - Каланча поправил очки....
   ...
   Оставив Вампира и Умника в большом зале с удобными креслами возле камина, Каланча завернул в очередную комнату и начал спускаться по ведущим вниз ступенькам. Ступеньки уходили вниз, три раза поворачивая на девяносто градусов, пока, наконец, не упёрлись в окрашенную жёлтой краской стальную дверь, больше напоминавшей сейфовую из банковского хранилища. Кодовый голографический замок был ноу-хау даже за пределами Зоны, но здесь он был, причём уже давно. Набрав нужную комбинацию, Каланча потянул за массивную металлическую ручку, и дверь открылась, легко и бесшумно. Длинный закольцованный коридор с дверьми по обе стороны простирался под всей базой "Чистого Неба". Бетонный пол и стены были окрашены краской с вакуумными шариками, что делало помещение на удивление тёплым, а линолеум на полу придавал ощущение спокойствия и жилого помещения. Каланча быстрыми шагами пошёл по коридору. Вторая дверь по левую сторону была полностью стеклянной и герметичной. За ней, в белоснежной комнате, залитой ярким светом, стояла кушетка, на которой в ещё бессознательном состоянии лежал только что прооперированный Болт, укрытый по пояс свежей чистой простынёй. Подключённые датчики показывали давление, сердечный ритм и прочие параметры - всё было в норме, он ещё не отошёл от действия наркоза.
   В комнате напротив тихо урчал генератор наподобие того, что стоит на базе "Нео-Век" - в основе лежат артефакты электрической природы. Дверь наглухо закрыта и обработана полимерным прорезиненным составом, чтоб свести к минимуму выход радиации, царивший внутри энергоблока.
   Профессор Шлёссер сидел в исследовательском кабинете почти в самом конце кольцевого коридора, практически вплотную с лестницей. Множество компьютеров, мониторов, разнообразных приборов никак не состыковывалось с Зоной и делало этот кабинет больше похожим на серверную.
   - Петер, - окликнул его Каланча, - там один сталкер наверху говорит, что у него есть интересующий тебя артефакт...
   - Да-а-а? - Шлёссер отвлёкся от монитора. - А что за сталькер?
   Шлёссер говорил с очень заметным немецким акцентом, поэтому все его слова были чёткими, даже немного жёсткими. Этот весьма не молодой худощавый профессор очень явно подходил под описание "истинного арийца" - аккуратно зачесанные назад седые волосы, гладко выбритый, обязательно круглые аккуратные очки в еле-заметной оправе, "арийский" профиль с "орлиным" носом, а довершал картину кристально чистый белый халат поверх чёрной, застёгнутой на все пуговицы, рубашки и таким же чёрным галстуком. Незнающий человек с первого взгляда сказал бы, что этот профессор чертовски похож на экранного нацистского доктора из какой-нибудь секретной лаборатории третьего рейха, который вот-вот встанет, щёлкнет каблуками своих тяжёлых армейских ботинок, да вскинет руку в фашистском приветствии и возгласом "зиг хайль!".
   - Не из наших, свободный... Подойдёшь? - добавил Каланча.
   Шлёссер поморщил лоб.
   - Ти знаешь, я подходить.... Позже чуть....
   - Ну, хорошо, я ему передам.... Кстати, там ещё один легко раненый, но с ним я сам управлюсь.
  

**********

  
   Каланча увёл Умника, оставив Вампира одного в зале. В камине догорало дубовое полено, и его угольки не давали практически никакого тепла. Сталкер сидел в кресле и, не отрываясь, смотрел на эти тлеющие угли. Каланча сказал ему ждать, и что профессор Шлёссер скоро к нему выйдет.
   Заметка в личный дневник:
   "Скелет оказался очень чувствительным, - больше так убеждать не буду, а то ещё угроблю. Что такой метод часто и густо на одном объекте применять нельзя выяснилось только недавно, так что нужно завязывать, тем более что и он, и Тень как-то косо на меня смотрят.
   В Дзержинском наткнулись на потрёпанную группу желторотиков, жалко мне их стало, дохнут как мухи от дихлофоса. Пришлось с собой тащить, ну ничего, может толк с них и будет, за два дня - минус три, одного кровосос утащил, ещё двоих в перестрелке ранило, хотя показали себя полезными ребятами.
   Наконец добрался до болот, ух и противное место, воняет нещадно, даже фильтры не справляются. Наткнулись на партизан ЧН. Немец жив и здоров, а база их наверняка с секретом, уж больно маленькая для трёх сотен бойцов и с десяток бывших сотрудников в белых халатах...
   P.S. Скелету нужно новую броню раздобыть, попробую с немцем поторговаться".
   Из той же самой комнатки, в которую уходил и возвращался Каланча, вышел Шлёссер. Он остановился в дверном проёме и облокотился плечом о косяк, не вынимая рук из карманов своего халата. Вампир невольно встал и смотрел прямо в пронзительные чёрные глаза немолодого профессора.
   - Мне сказали, что ви имеете артефакт заинтересовать меня... - путая и коверкая слова начал немец.
   - А вы Петер Шлёссер?
   - Да, я Петер Шлёссер, а ви есть кто?
   - Меня зовут Вампир, я из вольных сталкеров...
   - Так, это есть хорошо, а что ви есть артефакт меня заинтересовать?
   - Да, у меня есть "Чёрная плёнка", - Вампир из кармана достал заранее подготовленную стеклянную ампулу, покрытую изнутри чёрным как смола налётом.
   - О! - обрадовался немец, даже вытащил руки из кармана. - Можно взглянуть?
   Вампир протянул склянку. Шлёссер аккуратно, двумя пальцами взял эту ампулу:
   - Можно я открыть?
   Вампир только пожал плечами, мол "да можно конечно". Шлёссер снял резиновую крышечку, и едкий запах чего-то тухлого и гниющего вырвался из ампулы, причём настолько едкий, что вонь болот по сравнению с ним покажется благоуханием ландышей на рассвете. Вампир заткнул нос.... Ему показалось, что Шлёссер даже не поморщился, а всё с тем же довольным выражением лица продолжает стоять и нюхать. Он действительно, несколько раз поводил ампулой у себя возле носа, а потом закрыл крышку обратно.
   - Хороший, ви его уже вижимать и использовать? - спросил немец.
   Но Вампир не отвечал.
   - Лядно, лядно, пусть это будет ваш секрет... Что ви хотеть за этот чудный образец? Сколько ви хотеть денег?
   - Простите, герр-доктор, но я бы хотел получить от вас не денег...
   Этим ответом он откровенно загнал в тупик Шлёссера. Тот поставил ампулу на ещё тёплый камин, поправил галстук и снова засунул руки в карманы.
   - Тогда что же вам нужьно?
   - Информация.... - чётко отрезал Вампир, и, выдержав небольшую паузу, добавил. - И ещё кое-что...
   - Что за информаций вам нужен? - профессор насторожился.
   - О вашей бывшей работе на объекте "Ермолов"....
   - Я не понимать о чём идёт речь, - немец начал обороняться и сделал вид, что удивлён, слыша это название.
   - Да бросьте, герр-доктор, всем известно, что в составе МАГАТЭ вы работали там со времени подписания протокола между Горбачёвым и Бликсом.
   - Я не понимать о чём идёт речь, - ещё раз повторил Шлёссер.
   - Ладно, - Вампир забрал ампулу, - извините, что оторвал вас от дел.... Желаю успехов в вашей научной деятельности.... - развернулся и небыстрым шагом направился к выходу.
   Шлёссер заметно нервничал, он ёрзал с ноги на ногу, его глаза бешено бегали из стороны в сторону: то на Вампира, то на стены, на пол, потолок, а к запотевшим ладоням в карманах прилипал халат.
   - Стойте, - остановил он уже почти ушедшего Вампира, - хорошо, что ви хотеть знать? - Шлёссер показал ему на кресла. - Давайте присесть....
   Вампир кивнул и с победным видом сел обратно в кресло, немец - в соседнее. Всё его существо выдавало то, что он на всё готов ради этой ампулы. Вампир поставил на ручку кресла эту ценность.
   - Так что ви хотеть знать? - Шлёссер с быстротой кошки схватил ампулу и теперь не сводил с неё глаз.
   - Не так многое, где находиться, чем занимались, как попасть....
   - Как ви уже знать, - немец спрятал ампулу в карман и теперь, расслабившись, поудобнее уселся в кресло, - Ханс Бликс и Михаиль Горбачёв подписать протоколь о сотрудничество и помощь после катастрофа на атомный станций. Я прибыть на "Ермолов" в сентябрь и два года изучать ситуация. Потом я вернулся домой, и вновь хотеть прибыть на объект за четыре месяц до второй катастрофа в связи с ухудшений положение. После второй катастроф некоторый время я работать на "Ермолов", потом в другой лаборатория. Несколько раз я пытаться вернуться на "Ермолов", но не попасть, и продолжать работать в другой лаборатория. Затем прилететь отряд спецназа и эвакуировать весь персонал, но меня забыть, после скитаний я встретить профессор Лебедев и остаться у него, - он замолчал и просто смотрел на Вампира в ожидании реакции.
   - Понятно, - Вампир был удовлетворён рассказом немца, осталось самое главное, - вы мне можете дать ключ?
   - Ви что, хотите проникнуть объект?
   - Вроде того, я знаю немного больше вашего....
   - О, - немец толи повеселел, толи ёрничал, - может поделиться информация?
   - После эвакуации персонала, НАТО организовало там экспериментальную базу, - он вынул сигарету, - разрешите?
   Немец одобрительно кивнул, он хоть и не любил табачный дым, но любопытство побеждало. Вампир неторопливо прикурил и только после первой затяжки продолжил.
   - Эта база проработала несколько лет, а потом в один прекрасный солнечный день связь с ней была потеряна. Несколько отправленных экспедиций спецназа бесследно исчезали не достигнув цели, но просочилась достоверная информация, что на базе были удачными несколько экспериментов, в том числе и по созданию катализатора артефактов. Надеюсь, вам не стоит объяснять, что это такое?
   - Я догадаться, что это такое.
   Глаза Шлёссера загорелись огоньком. Его ум уже начал раскладывать услышанное по полочкам и выстраивать общую картину. Особенно его заинтересовал этот самый катализатор. Он немного солгал Вампиру, он слышал о работе этой экспериментальной базы и даже несколько раз пытался попасть туда. Шлёссер тоже слышал скудную информацию об этом катализаторе, однако решил, что это всё утка, но теперь, после рассказа сидящего напротив сталкера, вновь загорелся этой мыслью. Идея заполучить катализатор вновь обрела жизнь, и он решил воспользоваться моментом.
   - И ваш предложение мне? - уже деловым голосом спросил Шлёссер.
   - Предложение простое, вы даёте мне ключ, рассказываете всё что знаете об объекте, а я, - Вампир на несколько мгновений замолчал, - я отдаю вам "Черную плёнку"...
   - А как насчёт катализатор?
   - Ну а уж его я вам продам, как принесу - в цене сойдёмся.
   Немца предложение явно заинтересовало, тем более что "Чёрная плёнка" в прямом смысле уже лежала в его кармане, а это уже весомое приобретение. Он уже больше года пытается её раздобыть, - найти или купить, - но ничего не получалось, а тут этот артефакт неожиданно сам попадает к нему в руки, причём от него самого практически ничего не требуется. Пришёл какой-то сумасшедший сталкер, фактически дарит ему эту "Чёрную плёнку", да ещё и предлагает катализатор.... Конечно, может и не принести, запросто погибнуть вместе с ключом, но артефакт-то уже в кармане, и он, Шлёссер, ничего не проигрывает, отдав этому странному сталкеру свой старый ключ, да и что-то чувствовалось в этом сталкере, что-то немецкое: может этот немигающий взгляд? или такой же как и у него самого "орлиный" нос с "арийским" профилем? или же он просто проникся симпатией к этому уверенному в себе одиночке....?
   - Но у меня есть маленькое условие, считайте его предоплатой, - выждав паузу, добавил Вампир.
   - Х-м-м, - немец смутился, и где-то внутри у него закралось зерно недоверия, - что за условие?
   - Понимаете, герр-доктор, - Вампир вспомнил о Скелете, - у одного из нашей команды в ходе утренней перестрелки с вашими болотными ренегатами повредили его экспериментальный костюм, и вся электронная начинка оказалась разбита, можно ли у вас разжиться вашей экипировкой?
   Шлёссер облегченно вздохнул. Он ожидал чего-то более существенного.
   - У меня есть встречный условий, - он и тут решил выгадать, - этот экспериментальный костюм ви оставите мне для ремонт и изучение. Согласны?
   - По рукам, - не задумываясь ответил Вампир.
   - А теперь слушайте, я хотеть вам рассказать информация о "Ермолов".
   - Я весь во внимании, герр-доктор.
  

**********

  
   Вампир вернулся в "ларёк". На столе уже стояла нехитрая еда, и вся компания неторопливо обедала. Только сейчас, глядя на эту трапезу, Вампир вспомнил, что ужасно проголодался, что с самого утра из-за этих ренегатов ничего не ел. В желудке заурчало....
   - О, какие люди и всё без охраны, - Тень дожёвывал бутерброд с колбасой.
   - А вы тут всё без меня поглощаете, хоть бы подождали... - Вампир сел рядом с ним.
   - Да ты ж смылся, ни слова не сказав.... Где был?
   - Та, с Шлёссером разговаривал, - Вампир взял бутерброд и откусил приличный кусок, - ...давай потом об этом... - добавил уже с набитым ртом.
   ...
   Как закончился импровизированный обед, Каланча вызвал Макса, и тот вскоре вернулся, держа в руках аккуратно сложенный ЧН-3 со "Сферой М-12" поверх. Он положил это добро перед Вампиром:
   - Каланча сказал отдать, - объяснил он.
   - Ух ты! Что это? - с азартными глазами рассматривали новички.
   - Штурмовая экипировка "Чистого неба", разработана профессором Лебедевым, бронежилет эффективен против пистолетного огня на любых дистанциях, против автоматного - от двухсот метров, прорезиненная ткань покрытия вместе с пропитанным ПСАУ-14 промежуточным слоем обеспечивает надёжную защиту от аномального и радиационного воздействия, - чеканил заученные слова Макс, - внутренний мягкий слой удобен и приятен.... Тактический шлем...
   - Ладно, ладно, верим, - прервал Вампир.
   - Да и хрен с вами, - махнул рукой Макс, - не хотите дальше слушать.
   - Макс, не первый год в Зоне, многое повидали.... Это тебе, - Вампир подвинул Скелету принесённый подарок, - взамен твоего испорченного.
   - Мне?! - удивился и обрадовался Скелет.
   - Ага, иди, поменяйся...
   - А этот куда? Я его на горбу не собираюсь таскать... - он сначала раздумывал, глядя на свой серебристый "скафандр".
   - Оставишь тут, его починят на халяву, - шёпотом на ухо говорил Вампир, - или хочешь Заболотскому отдать поломанный?
   Скелет одобрительно кивнул, он много разных сталкеров видел, много разговоров слышал, в том числе и об экипировке. Большинство встречавшихся ему свободных сталкеров обходились "Зарёй" да сталкерским комбинезоном, либо перекрашенными ПСМ-5 или "Ветер Свободы", точно таких же, как и у рыжих братьев, редко можно было встретить и армейские комплекты вроде "Берилла", что на свободовце. Кто же состоял в группировках, были зачастую экипированы куда лучше, вроде "Страж Свободы", ПСЗ-9 Долга, а иногда даже экзоскелеты приходилось видеть. Но простым сталкерам о таких можно только мечтать, они стоят очень больших денег, и одиночкам купить их практически не реально. Максимум что, может достать такой искатель удачи и смерти в Зоне - комбинезон наёмников или армейский "Берилл". Из разговоров Скелет иногда слышал упоминания о ЧН, но впервые увидел только сегодня, на Максе и его бойцах. В отличие от того, которого он держал в руках, у ЧН-ы Макса и его парней были куда более потёртые и выцветшие, с многочисленными следами от когтей, зубов, пуль, что заставляло Скелета ещё с большим удовольствием принять обновку. "Значит, надёжная вещь" - он ещё раз окинул взглядом все эти следы и пошёл переодеваться.
   Вместе с ним вышли Каланча и Шлёссер. Они отозвали Вампира в сторону и о чём-то беседовали около получаса. Тень заметил, как Шлёссер передал Вампиру что-то наподобие кредитной карты или электронного ключа, который выдавали им на базе "Нео-Век".
   А Скелет в ЧН был просто великолепен. Благодаря множеству ремешков, кнопок и липучек, комбинезон идеально сел на его фигуру - нигде не висел, плотно облегал не стесняя движений, бронежилет и дополнительные броневые и кевларовые пластины были рационально и грамотно расположены по рукам и ногам, но при этом общий вес всего снаряжения не превышал восьми килограмм.
   - Конечно электроники меньше, но он мне нравится, - рассуждал Скелет, рассматривая своё приобретение.
   Макс с восхищением рассказывал о ЧН, но уже не заученными словами, а из своего опыта, вместе с ним и Гном, и Шустрый, и Никита, и Атос вспоминали свои приключения, но Макса очень скоро позвали, и Гном снова принялся за свои истории. Рассказы становились всё грустнее, он начал вспоминать погибших товарищей: кого убили, кого мутанты растерзали, но большинство тогда, на станции, зомби стали. Его глаза всё больше становились шторой, непроницаемой стеной, за которую никто не должен был проникать.
   Шлёссер и Каланча ушли. Вампир с довольным видом пошагал к "ларьку", а Макс быстро затерялся, никто так и не успел заметить - куда же он делся.
   - Ты смотри, - Тень толкнул локтём в бок Скелету, - а моська у нашего беззубого так кирпича и просит....
   - Ага, - добавил тот, - котяра сметаны обожрался....
   И хихиканье за столом переросло в дружный смех.
   - Вы чего тут ржёте, как бомбейские лоси? - Вампир понял, что смеются с него.
   - Да уж рожа у тебя больно счастливая, так кирпича и выпрашивает, - свободовец отхлебнул из очередной, уже сбился какой по счёту, чашки чая.
   - Ну а что, рыдать прикажешь...? - он не стал садиться. - А теперь к делу. Болт и Сверчок пока побудут тут, а мы идём дальше. Макс выведет нас или к Агропрому, или на границу Кордона и Свалки, это уж как решим.
   - Когда выходим, хоть покурить успеем? - Тень по словам Вампира сразу понял, что тот намерен идти как можно быстрее.
   - Успеем, ещё ж к Семёнычу зайти нужно, не забыл?
   - Нет, блин, дрын найду и из него стрелять буду....
   Тень встал и похлопал Скелета по плечу, мол "пошли, погостили и будет".
   У ворот склада уже ждал Семёныч, докуривая цибарку "Беломора". У него в руках был всё тот же блокнот, из которого он аккуратно вычёркивал разбираемые сталкерами винтовки да автоматы.
   - А вы чего? - Рыжий только заметил, что Кот и Сверчок просто стоят рядом и не спешат собираться.
   - Паш, на пару слов тебя можно? - отозвал Сверчок Рыжего.
   Они отошли, к ним присоединился и Санёк. Вампир помогал Скелету рассовывать всё по карманам, проверял крепления, а Тень протирал синей мягкой тряпкой стёкла прицела.
   - Не пойдут эти двое, - в полголоса сказал свободовец.
   - Кто?
   - Да вот те, - он кивнул в сторону разговаривающих, - Кот со Сверчком. Рыжие то с нами собрались, а те двое останутся тут.
   - Откуда знаешь?
   - Да хоть поспорим, у них на лбу написано, - и, закончив с протиркой, повесил верную СВУ на плечо, - а ты что, пожалеешь?
   - Да нет, - помялся Вампир, - если хотят остаться - пусть остаются. Дело хозяйское. Я их силком за нами тягать не собираюсь.
  
  

Глава VII.

В шаге от жизни.

**********

  
   Гости покидали базу "Чистого Неба" как и пришли, с завязанными глазами. Там, за их спинами, в глубине болот, оставались и Каланча, и Шлёссер, и прооперированный Болт, и Умник со сквозным ранением, и пополнившие скромные ряды партизан Сверчок и Кот. Никто не спешил их осуждать, а наоборот, отнеслись с пониманием. Молодёжь, сунувшаяся в Зону за чёрт знает какой надобностью, изрядно потрёпанная, похоронившая за неделю половину из полутора десятков пришедших в этот ад, они просто хотели жить.... А братья всё же попёрлись следом, и отговаривать их Вампир не стал. Рыжий шёл и на пару с братом то извинялся за тех, кто остался, то ругал их на чём свет стоит, что "договаривались быть вместе, а они струсили, испугались, бросили", то следом начинал оправдывать. Ведшему их Максу эти разглагольствования быстро надоели и он сорвался:
   - Слушай сюда, будешь орать на все болота, брошу тебя к ё****ой матери, так что заткни своё хавало и иди молча...
   Завязалась словесная перепалка. Слова Макса явно не понравились ни Рыжему, ни Саньку, и они, сорвав повязки с глаз, уже собирались хвататься за автоматы, но Вампир быстро остудил их пыл, а Тень со Скелетом удерживали Макса.
   - Макс, не кипятись, сорвались пацаны, - уговаривал его свободовец.
   Нужно отдать должное Максу, он всё же удержал себя в руках. Рыжие, выплеснув все свои накопившие эмоции в матерные слова, словно очухались. И уже две пары испуганных глаз, словно прося прощения, бегали то на Вампира, стоявшего перед ними каменной стеной, то на Макса, на Скелета, на свободовца....
   - Ладно, проехали, - Макс ещё раз глубоко вздохнул, чтоб успокоиться.
   - Как, идём? Глаза завязывать?
   Макс суровым взглядом осмотрелся, от базы отошли уже прилично, первый форпост остался позади, и сейчас он вёл их камышовыми тропами к насосной станции.
   - Да ладно, хрен с вами, без повязок пойдём, тем более "химка" скоро....
   - Что за "химка"? - переспросил Рыжий.
   - Аномалия из химикалий, обычно кислотные, но бывают и щелочные, - опередил Макса Скелет, - хотя без разницы, что тебя растворит - кислота или щёлочь....
   Вскоре камыши расступились и сталкеры вышли на островок с чётко очерченной линией берега. Сам же островок был пустынным. Редкая трава росла небольшими пучками, да и та высотой была едва больше толщины подошвы на берцах, в основном же песок вперемешку с глиной. Детекторы аномалий в один голос предупредительно запищали. Посреди острова пирамидой лежали здоровые валуны, словно тут сложенные чьей-то огромной невидимой рукой. Вокруг камней на десять-пятнадцать метров растекались лужи с яркой ядовито-зелёной бурлящей жижей. В некоторых лужах, разбрасывая брызги во все стороны, булькали "газировки". И от испарений всё было словно в тумане, мрачном, плотном, смертельном тумане.
   Макс остановился заблаговременно.
   - А вот и "химка". Гоша в ней лазить любил, пока на подранков не нарвался.... Перекур пять минут, - и сел на прибрежный камень, нащупывая у себя в карманах сигареты.
   - Пять минут, говоришь.... - сам себе под нос повторил за Максом Тень, - пять минут хватит...
   Его голос заиграл азартом. Не замечая округлившихся наблюдавших за ним глаз, свободовец скинул всё, включая разгрузку и кобуру с пистолетом, на землю и твёрдой походкой налегке пошёл прямо к аномалии.
   - Э-э-э! - кричали ему вслед. - Ты куда, твою мать?
   Но Тень уже вошёл в азарт, недалеко от края аномалии он остановился, поднял с земли кусок толстой проволоки и согнул его по типу багра. Свободовец поправил перчатки и шейные манжеты на костюме, взял в одну руку этот багор, а во вторую - детектор, и осторожно переступил край аномалии, край иного мира ...
   Зеленоватый туман окутал со всех сторон, пока он ещё был не опасен. На экране детектора чётко виднелась точка артефакта и, судя по спектру излучения, это была молодая, недавно сформировавшаяся "кислотная звезда". Артефакта ещё не было видно, чтоб "засветить" - нужно подойти к нему почти вплотную. Он обернулся. Сквозь туман было видно, что почти все, кроме Макса и Вампира, уже собрались на краю и тревожно наблюдали за каждым его движением. Тень перехватил левой рукой детектор, показал "Ok, всё в порядке!", и снова сосредоточился на артефакте.
   С каждым шагом ядовитый туман постепенно густел, оседая и скатываясь каплями вниз с пропитанных и промазанных полимером на бериллиевой основе поверхностей. Шаги его были короткими, уверенно обходя все лужи, газировки, шагая по кочкам. Артефакт маячил всё ближе и ближе, и Тень старательно подавлял в себе дикое желание метнуться вперёд. Сердце бешено колотилось. В аномалиях он не был уже пару месяцев - всё рейды, патрули, база..., а сейчас, увидев эту "химку", в нём снова проснулся сталкер.
   Заветная зелёная точка на экране медленно, но верно приближалась. Аномалия колыхалась из стороны в сторону, словно живая, словно ощущая в себе сталкера как инородное тело и намереваясь взорваться и выплеснуть его, или поглотить, сделав частью себя и постепенно переварить в новый артефакт. Свободовец стал двигаться ещё медленнее и осторожнее - аномалия приходила в движение. Он понимал, что торопиться нельзя, но и медлить не стоит. Пару раз глубоко вздохнул и перепрыгнул на кочку ещё на метр ближе к артефакту. "Всё, хватит, стоять, достанет..." сам себе говорил Тень, едва удерживаясь на кочке посреди огромной кислотной лужи, которая ручейками стекала от центра аномалии к её краям. Артефакт "плавал" в переделах досягаемости импульса и Тень, не теряя ни секунды, большим пальцем нажал на детекторе кнопку его посыла. Детектор на долю секунды издал едва слышимый писк и послал направленный вперёд электромагнитный импульс, но артефакт не "засветился", а так и продолжал "плавать" по невидимым глазу аномальным волнам. "Чёрт, промазал" - вслух выругался свободовец. Пока уровень заряда полз вверх, Тень хорошенечко "прицелился" и как только точка артефакта была прямо перед ним, ещё раз послал импульс.
   Импульс разодрал аномальные волны и артефакт "вывалился" из образовавшейся "дыры". Покрытыми длинными, как у дикобраза, колючками светящийся жёлтый шар покатился над самой землёй, подпрыгивая, словно лодка по волнам в бушующем море.... Тень горящими заведёнными глазами сверлил этот шар, и когда тот достаточно близко "подплыл" к нему, молниеносно ударил по нему "багром", словно клюшкой по мячу. Артефакт сверкнул и полетел к краю аномалии. Тем временем, потревоженная импульсами аномалия ожила: в центре забил кислотный фонтан, растекающиеся по валунам потоки ярко-зелёной жижи грозили перерасти из ручейков в настоящие реки, а кислотный туман стремительно сгущался и уже больше походил на дождь.
   Свободовец прыгал с кочки на кочку вслед за заветным шаром, подгоняя его очередными ударами своего багра. Он был больше похож на игрока в гольф, стремящегося загнать упрямый мяч в лунку. Аномалия взорвалась.... В центре фонтан стал гейзером, и кислотные брызги плотным зонтом окутали большую её часть, едва не достав до свободовца, который очередным ударом выбил артефакт за границу.
   "Кислотная звезда" с шумом и жужжанием пронеслась между Скелетом и Рыжим и застыла на уровне колен в паре метрах от них. Вампир сорвал контейнер и, открутив на ходу крышку, поймал в него этот жёлтый сверкающий шар. Свободовец выпрыгнул из аномалии. Конец багра оплавился и Тень отшвырнул его в сторону. С его костюма стекали и с шипением падали на землю зелёные капли. Он, словно мокрый щенок, стал крутить головой и всем телом, стараясь поскорее избавиться от осевшей на нём кислоты.
   - Покажи, покажи, - братья прилипли к Вампиру.
   В контейнере, сверкая, лежал, точнее, висел шар с жёлтыми длинными иглами и зеленоватой серединой. Он слега подрагивал, когда его иглы касались стенок, при этом ещё и сверкая.
   - Что это?
   - Это "кислотная звезда", - басовитым голосом начал Макс, - рождается в "химках", по свойствам "ломоть мяса" напоминает, - химикалии поглощает, да только не столь радиоактивна и колючая до безумия. Ваш друг, - он кивнул на всё ещё отряхивающегося свободовца, - правильно сделал, что багром её гонял....
   - Ну что ж ты хочешь, - добавил Вампир, - свалкер натуральный обыкновенный.
   Тень закончил отряхиваться и, собрав свои вещи, присоединился к остальным. Он похлопал Скелета и Рыжего по плечу:
   - Мужики, с вас пиво!
   - Это за что ещё тебе пиво ставить? - возмутился Скелет.
   - Да потому что вам - ГОЛ!
   Тень забрал у Вампира контейнер.
   - А это не твоё, брось каку, контейнер потом верну.
   Вампир ничего не ответил, лишь махнул рукой, мол "да ладно, потом так потом". Этот контейнер его сейчас мало беспокоил, его мысли были далеко отсюда - там, в лесу у "Фурмановки". Хоть Шлёссер и много чего рассказал о "Ермолове", но у Вампира сложилось стойкое ощущение, что чего-то самого важного немец всё же не договорил.
  

**********

  
   Камышёвыми тропами Макс вывел сталкеров к западу от "Нового Пути". Хоть "Грех" и партизаны "Чистого Неба" по негласному соглашению и не трогали друг друга, но соваться на их территории всё же не стоило. Лесополоса, на которую с болот вывела последняя тропинка, была границей между территорией "Грешников" и бандитской Свалкой. Сталкеры сначала отсиживались в зарослях, пока не скрылся из виду патруль "Греха", а потом Макс оставил их и исчез в лабиринте болотных ходов, он возвращался ко второй половине своей группы, оставшейся в районе утреннего боя для поиска сбежавших ренегатов.
   - Ну, вот мы и опять сами по себе, - Вампир затушил окурок, - что ж, двинулись.... Идём по краю свалки к выжигателю, - предвидя вопросы о дальнейшем пути.
   Свалка была опасным местом. Она фактически располагалась в центре освоенной Зоны и пользовалась дурной славой, облюбовавшие её бандиты держали в страхе всю округу, и всякий сталкер, рискнувший зайти на свалку, мог быть, как минимум, просто ограблен. А сталкеров через свалку ходит много, здесь пересечение многих дорог - Кордон, Агропром, бар "сто рентген", Тёмная долина - всё под рукой, всё рядом.... Когда-то Тёмная долина была базой "Свободы", но после второго похода Стрелка к станции "Свобода" перебралась на Армейские Склады и встала на страже Барьера, самой ранней границы Зоны, образовавшейся после первого выброса. В это же время и "Долг" сменил дислокацию и перебрался в район бара "сто рентген", что в заброшенном посёлке вокруг завода по заготовке торфяника. А сейчас на Тёмную Долину, которую уже облюбовали бандиты, претендует "Грех".
   Много раз предпринимались попытки выбить бандитов со Свалки или вовсе - искоренить это зло из Зоны, но всякий раз, даже отступив, они вновь овладевали Свалкой. Бандитские ряды постоянно пополнялись криминальными элементами с "большой земли", они здесь и от правосудия скрывались, и просто попытать счастья в Зоне, попадались среди бандитов и бывшие бойцы разных группировок, и бывшие вольные сталкеры, захотевшие лёгкой наживы.
   Сама свалка располагалась вокруг кладбища заражённой техники, свезённой сюда со всей Зоны после строительства саркофага вокруг ЧАЭС. Какой техники тут только не было - длинные ряды БТР-ов, вертолётов, грузовиков, УАЗов, автокранов, бульдозеров - огромная масса ржавеющей, фонящей и огороженной колючей проволокой железа. Об этой смертельной стоянке много легенд по Зоне ходит - и о "чёрном сталкере", который якобы появляется по ночам, бродит вокруг машин, ищет чего-то и убивает всякого встречного. По другой версии, это не "чёрный сталкер", а призраки облучённых и умерших солдат ищут среди техники своих сослуживцев.
   Рядом с кладбищем техники бандиты устроили импровизированный концлагерь, в котором держали пленников до получения выкупа, а если выкуп не был заплачен, то в большинстве случаев пленников просто убивали или бросали где-нибудь в Зоне без еды, воды и снаряжения, - а это всё равно, что убить. Кроме кладбища машин под открытым небом, на Свалке было множество курганов, где захоранивали особо заражённую технику. Эти курганы были, пожалуй, самыми жутким на всей свалке - радиация в некоторых местах была просто астрономической, и даже с хорошей защитой находиться в этих местах было крайне опасно. Но всегда находились смельчаки, искренне верившие в то, что именно там и нужно искать самые ценные и редкие находки Зоны. Обычно участь этих смельчаков крайне не завидна.
   Основным опорным пунктом бандитов на Свалке было старое депо. Огромный ангар, в котором с лёгкостью умещались несколько тепловозов с прицепленными десятью вагонами к ним. Со временем бандиты превратили это депо в настоящую крепость - с ДОТами, амбразурами, наблюдательными вышками. Это некогда стратегическое депо было очень надёжным убежищем, его толстенные стены и крыша не пробивались даже с гранатомёта. Несколько раз различные группировки пытались взять штурмом это депо, но всякий раз этот штурм не удавался. Даже осада не давала никакого эффекта - в депо были большие подземные хранилища, где бандиты держали внушительные запасы продовольствия и боеприпасов на случай осады. Единственная возможность взять эту крепость - это удар авиации с воздуха, но военное командование и правительство словно не замечали присутствия бандитов в Зоне и не спешили наносить удар по их логову. Ходят слухи, что "крышуют" бандитов очень влиятельные люди, в том числе и из армейского руководства.
  

**********

  
   Лесополоса упиралась в холмистую местность, разделяющую Свалку и Тёмную Долину. Справа был "Новый Путь", территория "грешников" плавно переходящая в непроходимые аномальные поля по юго-западной окраине Тёмной Долины, слева - бандитская Свалка. Со Свалки в Тёмную Долину есть всего один переход, да и тот не всегда безопасный. Узкое горлышко между холмами, которые, наряду с Рыжим Лесом, приняли первый удар радиоактивного облака взрыва восемьдесят шестого, было постоянным местом боёв между сталкерами, "Свободой", "Долгом" и бандитами, а сейчас ещё и "грешниками". Вампир намеревался пройти по краю Свалки, потом по этому переходу перейти в Тёмную Долину, а уж оттуда - на Армейские склады и дальше, через выжигатель.
   Первое, что встретилось на пути группы - ложбинка, а на ней куча топливных бочек, наполненных песком, камнями, просто землёй. Но бочки не просто так были разбросаны, а составлены полукругом, вроде крепости. В центре этого круга было нечто наподобие шалаша или блиндажа, собранного из досок, брёвен, листов железа распиленных бочек, ящиков и прочего подручного материала. Во времена расцвета "Чистого Неба", когда на Кордоне нейтралы собрались под руководством Валерьяна и пытались выбить бандитов со Свалки, здесь был один из опорных пунктов вольных сталкеров перед походом на Депо. Стены "крепости" сохранили следы жестоких боёв - не было ни одной целой бочки, всё изрешечено пулями, осколками, взрывами.
   - Прямо как на войне, - мрачно подметил Санёк.
   - А ты что думал, здесь война и есть, - ответил ему свободовец.
   Рыжий молчал. Он ходил между бочками, словно что-то выискивая, а Вампир уже рыскал по старым ящикам.
   - Что ищешь? - одёрнул его Скелет.
   - Да так, просто смотрю, может, что ценное осталось....
   Братьям стало явно не по себе от этих слов. Чтоб привыкнуть к жизни сталкера, зачерстветь, нужно не неделя и не две, а месяцы. А Вампир спокойно, как ни в чём не бывало, продолжал рыться среди обломков чужих судеб.
   - Да расслабься ты, всё ценное уже украдено до нас, - пытался остановить его Скелет.
   - А вот и не всё...
   Вампир разгрёб щепки и опилки на дне одного ящика и вытащил из него трухлявый брезентовый мешочек, который едва не разошёлся у него в руках.
   - Оба-на, а что там? Тяжёлый... - взвесил он находку.
   Вампир сдёрнул сгнивший шнурок и тут брезент не выдержал и с треском порвался. На землю попадали автоматные патроны.
   - А что, тоже не плохо.... Лишними не бывает....
   Несмотря ни на что, патроны были в хорошем состоянии и вполне годились для использования. Хоть сталкеры и пополнили на болоте боеприпасы, но такие неожиданные находки всегда весьма кстати - потому что никто из них не знал, что будет с ними потом - через час, два, день, неделю.... А остаться в нужный момент без патронов никому не хотелось. Находку честно поделили между братьями и свободовцем - к автомату Вампира они калибром не подходили. Тень сгрёб свою часть и небрежно ссыпал в карман. Все свои свободные рожки он зарядил ещё на базе на болоте.
   - Странно, - в полголоса сказал Тень.
   - Чего странного?
   - Да чтоб бандиты такую точку не охраняли. На их месте я б здесь минимум дозорных бы оставил.
   - Да что ты хочешь, тупорылые гопники, - отмахнулся Вампир.
   - Ну, гопота то гопота, да вот тупорылыми ты их зря назвал, если б они действительно таковыми были, то давно бы со Свалки их выбили и перерезали как собак бешенных.... Мне здесь не нравится, - и снял автомат с предохранителя.
   - И что тебе тут не нравится? - Вампир покрутил головой по сторонам. - Тишина....
   - Тишина.... - повторил Тень, - да странная она какая-то.... Ладно, пошли, а то время-то тик-так.... Тут недалеко нефтебаза, раньше там барахолка была...
   - Ага, - согласился с ним Вампир, - к ней и идём.
   Радиационные очаги оставались по левую сторону от лесной тропинки, которая поднималась вверх и всё ближе прижималась к холмам. Шедший впереди Вампир остановился, предупредительно поднял сжатый кулак. Сталкеры затаились и на присядках расползлись по кустам и камням. Вампир обернулся.
   - Тень, ползи сюда, - почти шёпотом сказал свободовцу.
   Тот кивнул головой и, не вставая, мелкими перебежками прошмыгнул за соседний с Вампиром камень.
   - Что такое?
   - Вон, смотри.... - Вампир показал пальцем в сторону заболоченной низменности.
   Тень вскинул винтовку и приложился к прицелу.
   - Где, я ничего не вижу?!
   - На краю у плит смотри внимательнее, - Вампир расчехлил бинокль.
   Свободовец неспешно водил винтовкой, пока в перекрестие у самых плит не попалась чья-то жуткая коричневая спина лишённая шеи. Это существо едва выглядывало из-за нагромождений всякого хлама.
   - Контролёр? - а голос у Вампира надеялся на ответ "нет".
   - Похож...
   - Что? Контролёр? Где? Покажите... - сзади раздались голоса братьев, и они оба чуть ли не бегом в полный рост тут же очутились рядом.
   И это шевеление сзади инстинктивно заставило и Вампира, и свободовца обернуться.
   - Вашу мать! - шёпотом, но Вампир словно кричал на них. - Какого хрена?! Кто вас звал?!
   - Но....мы...эта....посмотреть....
   - Б***ь, кого смотреть?
   - Контролёра....
   - Вот, с-с-с-су-у-ука, - выругался Тень, вновь взглянув в прицел.
   - Что?
   - Да потерял я его.... Не вижу....
   Вампир чуть не швырнул биноклем в эти рыжие головы, но сдержался и просто в расстройстве сел. Он укоризненно смотрел на братьев, а у самого от волнения и злобы задрожали руки.
   - Ну всё, б***ь, приехали.... Будем надеяться что он нас не заметил....
   Тень судорожно искал это чудище, обшаривал метр за метром - контролёр быстро не ходит, но может внушить человеку, что его нет. И Тень, и Вампир, и уже подползший к ним Скелет - все в мыслях надеялись, что контролёр пройдёт мимо.
   - А что такое, давайте его завалим, - храбрился Рыжий и даже сдернул автомат с плеча.
   - Слушай сюда, - Тень взял за плечо этого юнца и пристально посмотрел на него, - у тебя мозги запасные есть?
   - Нет, - замотал головой Рыжий.
   - Вот сиди и не рыпайся, если эта тварь тебя за голову возьмёт, то ты ничего и сообразить не успеешь, и в лучшем случае будешь ему тапочки по утрам одевать, да мясо в пещеру таскать, ты меня понял?
   - Понял, - Рыжий тяжело вздохнул и замолчал.
   - Ну а что же делать? Назад что ли? - Санёк обернулся.
   - Нет, назад пути нету, вперёд поползём и будем молиться, чтоб пронесло.... - Вампир ещё раз взглянул на ПДА.
   - Ага, как контролёр за мозги схватит, так сразу и пронесёт, - мрачно добавил Скелет.
  

**********

  
   Прошли полчаса безуспешных попыток обнаружить контролёра. Вампир решил, что мутант ушёл в сторону кладбища, находившегося за нефтебазой, и отряд двинулся вдоль холма к переходу. Шли скрытно, без единого выстрела, порой ползя по-пластунски в густой траве, чтоб не обнаружили с бандитского НП. Контролёр больше не появлялся.
   Проход в Тёмную долину был возле нефтехранилища, в котором до аварии хранилось дизельное топливо для тепловозов. Этот район бандиты с НП в депо уже не просматривали, и Вампир немного расслабился.
   - Ну вот, считай Свалку и прошли, - подбадривал он вымотавшихся и вывалявшихся в грязи сталкеров, - теперь за поворот и в ложбину, а там уже и переход.
   - Вот когда пройдём переход, тогда и скажешь, что Свалку прошли.
   Слева, вдоль дороги стояли два огромным топливных хранилища, а рядом с ними трансформатор и полуразрушенное здание конторы, про которое и говорил свободовец - в прошлом это была барахолка нейтралов. Вечерело. Над подтопленными и слегка заболоченными участками уже начинал подниматься сизый, словно дым от костра, туман. Заходящее за холмы солнце уже не грело, и холодный влажный воздух быстро наполнял Свалку.
   - Всем быть наготове, - Вампир передёрнул цевьё дробовика, - скоро стемнеет, так что идём быстро, но внимательно.
   - А что в этом здании? - Рыжик показал на развалины конторы.
   - Раньше пункт вольных был, а теперь - хрен его знает, может бандитский, может ничейный.... Да и кому эти развалины нужны, - отмахнулся Вампир, - ладно, отряд, я первый, Тень - замыкающий, идём друг за другом вдоль холма, если что увидите - сразу стреляйте не раздумывая. Всё понятно?
   ....
   Сталкеры цепочкой шли вдоль холма. Здесь, в отличие от ложбины, радиация была не слишком сильной и имеющейся у них защиты вполне хватало, чтоб без вреда дойти до перехода, а там уж было и чисто. Идти без шума не сильно получалось - счётчики Гейгера на поясах трещали, как цикады, да и дыхание рыжих в противогазах назвать тихим явно не получалось.
   - Блин, - думал Тень, - чёртовы противогазы, пыхтят, как паровозы на стоянке.
   Не успел он до конца выругаться, как голова словно налилась свинцом, взгляд помутнел и всё в округе стало будто из иного параллельного мира. Он стремительно терял реальность, ноги перестали слушаться и подкосились, он падал, но прежде чем свалиться, успел заметить, как шедший перед ним Рыжий выронил автомат и упал ничком.... Непослушное тело свободовца рухнуло в грязь.... Его сознание мутнело, реальность уносилась куда-то далеко .... Усилием воли он пытался вернуться в этот мир, вернуть своё тело, но всех усилий хватило лишь на то, чтоб краем уха выхватить из этой мутнеющей реальность треск выстрелов. Кто стрелял, где стрелял, зачем стрелял....
   ....
   Вампир едва открыл глаза. Перед тем как отключиться, он в кустах по ту сторону ложбины видел шевеление, и даже показалось, что сквозь листву просунулась безобразная лысая голова без шеи и всё же успела в тот момент мелькнуть мысль о контролёре, но больше он ничего не помнит.
   Сталкер лежал на спине. Казалось, что прямо над ним огоньки танцуют бешенное дьявольское танго, а где-то совсем рядом слышались чьи-то приглушённые голоса. Сознание не очень спешило возвращаться.
   - О, один очухался, - раздался практически над ухом незнакомый голос.
   Вампир пытался пошевелить головой, но резкая боль обрубила все попытки. Демоническая пляска огоньков над головой прекратилась, и теперь он уже чётко видел перед собой тускло горящую лампу. Резкий запах нашатыря под носом заставил сознание ещё немного проясниться. Вампир с трудом, но сел. Голова болела хуже, чем после выпитого ящика палёной водки....
   Перед ним стоял сталкер в чёрном комбинезоне. Вампир схватился обеими руками за раскалывающуюся от боли голову. Он хотел спросить - где они и что происходит, но выдавить из себя смог только жалобное: "А-а-а-а".
   - Ничего, скоро отпустит, - повторил голос, и Вампир понял, что это говорит стоящий перед ним сталкер в чёрном.
   - Счастливчики, - где-то в стороне говорил ещё кто-то.
   Как и говорил этот, стоявший перед ним, Вампира начало отпускать и реальность снова приобретала смутные очертания. Он поднял взгляд и первое, что бросилось в глаза - эмблемы "Долг" на груди и рукаве стоявшего перед ним сталкера. "Долговцы" - понял Вампир и тут же по спине пробежал холодный пот - "Тень-то из "Свободы", убьют...". Он начал снова вертеть головой. Оказалось, что сидел на стоящей вдоль стены деревянной лавке внутри какого-то не слишком большого, но и не слишком маленького помещения без окон. Тусклый свет лампы под потолком не сильно, но освещал всё: на соседних лавочках он увидел лежащего Скелета и Рыжего, а на полу - Санька и свободовца. Все они были без сознания. Всё их оружие стояло прислоненное к стене у двери, а рядом с ним, в углу были свалены в кучу их рюкзаки.
   Стоящий перед ним долговец отошёл назад и сел на стул рядом со столом, за которым сидел ещё один такой же сталкер в чёрном комбинезоне и эмблемами "Долга". Сидящий за столом что-то записывал карандашом в большую толстую тетрадь.
   - Очухался? - повторил вопрос сидящий на стуле.
   - Есть немного, - выдавил Вампир, - а где это мы?
   - Вы на блокпосту "Долга", - последовал сухой ответ, - а ты, сморю, сильный, быстро отошёл...
  

**********

  
   Вскоре Вампир уже сидел на стуле у стола и отвечал на вопросы, в это время другой долговец стоял у самых дверей с автоматом наготове. Сидящий представился как "дежурный смены третьего блокпоста старший сержант "Долга" Гребенюк". Это был крепкий мужчина с армейской выправкой, да и весь его вид, жесты, манера разговора - выдавали военного человека. На беглый взгляд ему было лет тридцать - тридцать пять, коротко стриженный, едва проступившая на скуластом лице щетина, немигающий взгляд тёмно-коричневых глаз, которые сверлили Вампира насквозь.
   - Кто такие? - сухо и коротко начал сержант, стуча карандашом о стол.
   - Вольные сталкеры, - так же сухо ответил Вампир.
   - Куда идёте?
   - К выжигателю.
   - Цель?
   - Сбор артефактов.
   Вампир чувствовал себя как на допросе, сухой короткий вопрос и такой же сухой короткий ответ.
   - А ближе уже собирать негде? - сержант немного изменил тон беседы.
   - Говорят там больше, - Вампир стал играть роль до конца.
   - Говорят коней доят.... - Гребенюк снова стал военным, - сейчас мы посмотрим, кто вы такие.
   Он выдвинул ящик стола и достал из него пять ПДА. Вампир сначала не понял, но потом глянул на свой рукав, на рукава своих бойцов - это были их ПДА.
   - Э-э-э-э, сержант, это наши ПДА, - возмутился Вампир и потянулся их забрать.
   Долговец за спиной щёлкнул предохранителем.
   - Так, - Гребенюк снова засверлил Вампира взглядом, - первое, не сержант, а старший сержант, второе, если вы, как говоришь, вольные сталкеры, то бояться нечего, проверим и отпустим, вольных не трогаем. Простая формальность.... А если бандиты, ренегаты, анархисты или их пособники, то трибуналом будете приговорены к расстрелу....
   Гребенюк взял первый попавшийся под руку ПДА. Вытащил "зубочистку" и открыл идентификационные данные. У Вампира всё сжалось, Гребенюк не шутил. "Долг" - военизированная группировка, в основном из бывших военных, и порядки у них армейские - звания, организация, даже свой полевой трибунал.... Если это был ПДА "свободовца", то "расстреляют всех на месте без разбора, решат что мы все - шпионы "свободы". Вампир стал мысленно оценивать шансы: "один за спиной, предохранитель снят, наверняка за дверью ещё есть бойцы, - хреново, очень хреново..."
   - Товарищ старший сержант, - старательно выговорил Вампир, - разрешите вопрос?
   - Валяй, - Гребенюк расплылся в довольной улыбке, такое обращение ему было явно по душе.
   - А что вообще с нами произошло?
   Застонали Санёк и Рыжий.
   - Рядовой, позовите фельдшера, - приказал Гребенюк бойцу у двери.
   Тот дважды постучал, и в комнату вошёл ещё один долговец с медицинской нашивкой на рукаве. В отличие от этого старшего сержанта, фельдшер был весьма немолодым с серебристо-белой от седины головой и такой же седой аккуратно подстриженной бородой, и вполне годился в отцы что Гребенюку, что Вампиру. Ловкими движениями он поводил ваткой у лица сначала Санька, а потом и Рыжего, и комната вновь наполнилась запахом нашатыря.
   - Не уходите никуда, - сказал Гребенюк фельдшеру, - уже все очухиваться начали.
   Фельдшер кивнул и сел на лавку, где до этого лежал Вампир. "Ещё один, шансы стремятся к абсолютному нулю".
   - Ты спрашивал, что с вами произошло? - Гребенюк вернулся к ПДА. - Так.... Посмотрим.... Имя - "Рыжий", группа - "вольный сталкер", прибыл - неделю назад это кто из двух? - он вопросительно посмотрел на Вампира, а потом покосился на братьев.
   Вампир показал на стонущего Рыжего.
   - Вот он, а тот второй - брат его, Саньком звать.... Так всё же?
   - И без тебя вижу, что не сестра....
   Вампиру, с одной стороны, было интересно, а с другой - он больше старался выиграть время, может что-нибудь в голову и придёт, как спастись. Сейчас повезло, что первый попавшийся ПДА был не свободовца, а этого новичка. Но шансы, что следующим будет именно тот ПДА - увеличивались. Гребенюк, словно не слыша вопрос Вампира, отложил ПДА Рыжего в сторону и взял следующий, выполняя те же действия - "зубочистка", "идентификационные данные". У Вампира комок к горлу подступил и, показалось, что испарина на лбу проступила. Ему хотелось встать, вырвать этот чёртов ПДА из рук сержанта....
   - Имя "Вампир", группа - "вольный сталкер", прибыл.... - и тут он на мгновение даже удивился - ого! уже два года...! прям как наш лейтенант.... - и снова невозмутимо - кто Вампир?
   - Это я, - у него настало секундное облегчение.
   - Пока всё верно, - Гребенюк положил ПДА Вампира рядом с ПДА Рыжего, - пока правду говоришь. А случилось с вами вот что, - он взял очередной ПДА в руки и стал вертеть им между пальцев, - два часа назад поступила информация о присутствии контролёра в районе свалки и перехода. На перехват вышла группа быстрого реагирования "Долга". В районе перехода была замечен ваш отряд, а рядом с вами и контролёр. Вам повезло, он вас только-только за мозги взял. Если б не наши бойцы, уже б.... - он махнул рукой, и неожиданно чёрствое лицо как-то прояснилось, - да сам знаешь, что рассказывать...
   - Да знаю, - Вампир решил потянуть разговор, потому что пока никаких мыслей не пришло.
   Дверь распахнулась и вошёл ещё один долговец. Небольшого роста, коренастый, на голове ещё не снятый шлем и с ручным пулемётом в руках. Сержант подскочил со стула и вытянулся по стойке "смирно", долговец у двери тоже вытянулся по струнке, только фельдшер продолжал сидеть. Он хотел сначала встать, но вошедший показал ему рукой, мол "сидите, не вставайте", видимо из уважения к возрасту.
   - Товарищ лейтенант, разрешите доложить! - отрапортовал Гребенюк.
   Лейтенант прислонил пулемёт к стене и, окинув взглядом комнату, на пару секунд задержался на Вампире. Рыжий и Санёк уже пытались сесть, но ничего не вышло, и они опять со стоном улеглись.
   - Докладывайте, - голос лейтенанта был приглушен и искажён шлем-сферой.
   - Провожу дознание доставленных на блокпост сталкеров, утверждают что "свободные".
   - ПДА все проверили? - спросил лейтенант.
   - Никак нет, товарищ лейтенант, только два из пяти. Разрешите продолжить?
   Лейтенант подошёл к сержанту, и опять посмотрел на Вампира.
   - Старший сержант, вы свободны, - он неожиданно скомандовал.
   - Но...!? - Гребенюк явно не ожидал такого поворота. - Товарищ лейтенант, разрешите закончить дознание...?!
   - Сержант, выполняйте приказ старшего по званию! - лейтенант повысил голос. - Я сам закончу дознание.
   Гребенюк постоял молча, а потом положил ПДА на стол.
   - Есть! - и вышел из комнаты.
   Лейтенант сел на его место.
   - Рядовой, вы тоже свободны, - приказал он стоявшему у двери бойцу.
   Дождавшись, когда тот выйдет, лейтенант взял ПДА, который до этого крутил Гребенюк, посмотрел идентификационные данные и, не говоря ни слова, положил его перед Вампиром. Вампир не без удивления и боязни взял ПДА, на экране красовалось: "имя "Тень", группа "Свобода". Вампир испытал состояние, близкое к шоку. "Пи***ец, приплыли..., сейчас крикнет своих и порешат... пора действовать". В голове у него моментально решилось, что нужно сначала наброситься на этого лейтенанта, оглушить и схватить пулемёт, а доктор... что с ним делать - будет видно по ходу. Вампир поднял глаза, дабы ещё раз оценить расстояние до долговца, но тот уже сидел без шлема....
  

**********

   Тень слышал чьи-то голоса, казавшиеся очень далёкими, доносившимися из небытия. Он мог едва различить обрывки слов: "лейтенант", "поднять".... Голоса постепенно приближались, но слов всё ещё было не разобрать.... Темноту разогнал тусклый мерцающий свет, и реальность стала прорисовываться в его пока ещё мутное сознание. "Наконец, мои руки" - и свободовец не без удовольствия пошевелил пальцами. Он и не догадывался, какое это может быть блаженство, вернуть себе своё тело.... "Стрельба... Автоматы... Меня убили..." - металось у него в голове. Но нет, голова болела и значит, он был ещё жив... "Но где? Где это я?". Свободовец попытался поднять голову, но жуткая боль заставила издать протяжный стон. Через пару секунд запах нашатыря чуть не прошиб слезу и заставил сделать глубокий вздох, словно ныряльщик всплыл на поверхность.
   Нашатырь мгновенно принёс ясность, но тело всё ещё плохо слушалось хозяина. И первое, что увидел Тень - была спина сталкера в чёрном комбинезоне и большими красными буквами "Долг" на спине. "Долг?!?! Б***ь, суки....". Сердце бешено заколотилось, принося поток адреналина во все уголки непослушного ватного тела. "Так, ПДА, где...?!" - он слегка приподнял руку и с ужасом для себя не обнаружил ПДА на месте. Так поступают всегда - снимают ПДА - для выяснения личности. "Забрали.... пи****ы...., в плену...". Но ещё теплилась надежда, что это не "Долг", а какие-то сталкеры, даже пусть бандиты, просто в трофейной долговской экипировке....
   "Аномалии и мутанты, бандиты и анархисты - не остановят "Долг". Свободные сталкеры, вступайте в "Долг" - доносилась с улицы до боли знакомая агитация, прокручиваемая на блокпостах "Долга" каждые полчаса.
   "Всё, точно в плену" - оборвалось в голове у свободовца, "но ничего, падлы, живым я вам не дамся". Долговец, немного подвинулся в сторону, и Тень увидел сталкера в ЧН, сидящего на стуле - "Скелета пытают, ну ничего, я сейчас вас.... Потерпи, Серёга, я уже иду...." - решил свободовец. Прямо перед ним, почти вплотную, появилась ещё одна фигура в чёрной долговской экипировке, Тень пытался замахнуться, чтоб ударить и крикнуть "живым не возьмёте", но рука еле слушалась, и замах не удался, а изо рта вырвалось несвязное мычание. Тень уже представлял новостные сводки "Долга", что "пойман и расстрелян анархист", как потом долговцы будут подробно описывать, писать в агитации.... Стоящий перед ним без труда перехватил хлипкую попытку ударить и крепко сжал руку свободовца.
   - Стой, хватит, - раздался голос Вампира из-за его спины, - сейчас очнётся.... Дай я....
   Неожиданно долговец отпустил руку и отошёл назад. Тень с трудом сел и перед ним словно вырос Вампир. "Ах ты...!!!" - Тень решил, что Вампир предал, перебежал к Долгу, и опять замахнулся, но рука вновь бессильно повисла и упала на лавку.
   - Да очнись ты, - тряс его Вампир, - всё в порядке, всё хорошо....
   Вампир сел рядом со свободовцем, зажал ему рот и обхватил руки так, чтоб не мог шевелить. Свободовец совсем опешил "да ты, гнида, к долгу перебежал" - говорили его округлившиеся злые глаза, Тень пытался вырваться, но силы пока ещё не все вернулись. Долговец сел на корточки прямо перед ним.... Свободовец ожидал, что сейчас начнёт - "ну, что, попался, голубчик, под трибунал пойдёшь" и всё в этом духе, но.... "Что? Нет?! Не может быть?!" - мелькало в голове свободовца, глядя в лицо долговцу - "Шмуль!!!???". Тот показал "тихо", а потом шёпотом добавил:
   - Успокойся, это я, тихо... хорошо? ... сейчас Вампир тебя отпустит, так что тише... - и замолчал в ожидании ответа.
   - Всё хорошо, - шептал рядом Вампир, - это Шмуль, расслабься... сейчас я медленно уберу руку, а ты успокоишься....
   Тень закивал головой, вроде "всё, всё, хорошо".... Вампир убрал руку ото рта, и медленно стал ослаблять хватку.
   Свободовец сидел не шевелясь и не делал никаких попыток рыпаться, вырваться или ещё что-то, он просто сидел и в шоке смотрел на это расплывшееся в улыбке лицо с красными щёками... "Шмуль, вот сволочь, гад, уж тебя я точно не ожидал встретить" - не ругаясь, а по-дружески, даже от радости думал Тень.
   - Ну, здорова, - Шмуль протянул руку, - рад тебя видеть, - шёпотом говорил он.
   Тень как мог, пожал протянутую руку.
   - Я.... тож-ж-ж-е....н-н-несказ-з-занно рад т-т-тебя вид-д-деть, - ответил заплетающимся языком.
   - Ладно, сейчас тебя осмотрит врач, так что пока приходи в себя.
   Шмуль вернулся за стол и уже в полный голос продолжил.
   - Ну, так, я смотрю, ты не врал, - вроде как Вампиру, а на самом деле в пустоту, для тех, кто стоит с той стороны двери, - действительно вольные сталкеры. Я вам пропуска выпишу на сутки, завтра продолжите свой путь, а то в Зоне становится небезопасно.
   Шмуль подвинул Вампиру все ПДА. Доктор, до этого осматривавший Скелета, подошёл к свободовцу и так же шёпотом добавил.
   - Мне всё равно, кто от куда, я давал клятву Гиппократа, так что не бойся, я сейчас тебя осмотрю....
   Тень кивнул. Доктор померил пульс, посмотрел зрачки, язык, постучал по локтям и коленям, пощёлкал пальцами возле ушей и ещё раз помахал перед носом ваткой с нашатырём.
   - Всё нормально, всё функционирует, очень скоро придёт в окончательную норму, но сейчас нужно немного отдохнуть.... - и уже лейтенанту, - если буду нужен, я в санчасти.
   Шмуль кивнул. Доктор ушёл.
   Тень просто сидел, опёршись спиной о стену. Рядом с ним, точно так же сидели братья, напротив, на стуле возле стола - Скелет. Свободовец думал, что им всем действительно несказанно повезло. Раз уж так сложилось, что к "Долгу" попали, наткнуться именно на Шмуля - это было чистое везение, а что он окажется ещё и лейтенантом на этом блокпосту - двойное везение, больше похожее на чудо, и что такое в жизни бывает лишь раз.
  

**********

  
   Шмуль шёл впереди, ведя сталкеров на базу, к бару "сто рентген". База располагалась в корпусах завода по заготовке торфа. Большие заводские корпуса были обнесены стеной из бетонных плит, а по периметру у стены - вырыт ров с вкопанными в нём заточенными кольями. Перед самой базой был ещё один блокпост с очередной проверкой. Выписанные суточные пропуска ни у кого не вызвали вопросов, но суровый капитан с уродливым шрамом на щеке и перебитым носом ещё раз предупредил сталкеров о том, что "шалости на базе запрещены, нарушение карается расстрелом на месте".
   Вообще базу "Долг" обустраивал капитально, такой же капитальной была и её оборона. Помимо блокпостов и рва с кольями по периметру, существовали системы ходов, блиндажей, ДОТов с пулемётными точками, наблюдательных вышек. Сами долговцы утверждают, что способны отразить любое нападение на свою базу и, пожалуй, это не пустое бахвальство. Когда-то они находились на Агропроме в здании бывшего НИИ, но после второго "большого выброса" очень быстро уступили базу военным, а сами перебрались в район бара "сто рентген". В те времена это была база наёмников, которые, впрочем, не смогли оказать более-менее достойного сопротивления фактически настоящим регулярным войскам только без тяжёлой техники и авиации.
   База обустраивалась не только по периметру, но и изнутри. Военизированная направленность "Долга" сказывалась и тут - ныне старый завод больше напоминала гарнизон действующей войсковой части, где были объекты как гражданские, так и военные. Казармы для рядовых членов "Долга", обустроенные в цехах, "квартиры" командиров и офицеров, разбросанных по различным второстепенным заводским зданиям, даже своя тренировочная площадка с огневыми рубежами, полосами препятствия, но уже ориентированных на условия Зоны. Всё как в воинской части, как в военном гарнизоне. Те здания, которые до катастроф не относились непосредственно к заводу, так и остались "гражданскими" - там находили себе приют простые сталкеры, не желавшие вступать ни в "Долг", ни в "Свободу". Даже своя "гостиница" в здании одного из бывших общежитий.
   Эти места уже были знакомы Вампиру. Он иногда захаживал сюда, приносил хабар на продажу, да и просто - посидеть в баре, сходить на арену, которая стала чуть ли ни единственным, хоть и кровавым, развлечением в Зоне. Зато все остальные были здесь впервые. Особенно свободовец. Он никогда даже и не думал, что сможет вот так вот спокойно разгуливать по базе "Долга", да ещё и в сопровождении их лейтенанта, с автоматом и винтовкой, пусть и не заряженными, на плече. Шмуль остановился в пустом цехе, собрал сталкеров вокруг, и в полголоса:
   - Так, мужики, сейчас идите в бар, посидите, ничем не выделяйтесь, мне отлучиться нужно на час-другой к начальству, да постараюсь вам выбить разрешение в гостевой общаге, потом приду. Всё понятно?
   Не соглашаться с его словами было сродни самоубийству.
   Пустой цех выводил прямо на "центральную площадь" - так в шутку называли бывшую стоянку для большегрузных машин, потому что в соседних с ней зданиях были и бар, и арена, а чуть правее от арены - дорога к штабу "Долга". Каждые полчаса громкоговорители повторяли агитационные слоганы, призывающих свободных сталкеров присоединяться к "Долгу" и обещая чуть ли не золотые горы, предрекая бандитам, мутантам и "Свободе" полное и окончательное уничтожение. Оставив сталкеров у дверей бара, Шмуль скрылся за углом - пошёл в штаб, докладывать о произошедшем.
   - А кто он? - наконец решились спросить рыжие, молчавшие всю дорогу, но по всему было видно, что сгорают от любопытства.
   - Свои, - чуть ли не хором ответили ему сразу и Скелет, и Вампир, и Тень.
   - "Свои" в "Долге"? - всё же переспросил Рыжий.
   - Нет, блин, прикидывается....
   Дверь бара распахнулась, и из неё вывалился едва державшийся на ногах от хмеля одиночка. Потрепанный, грязный комбинезон с бесконечными латками, оборванный рюкзак на одной лямке, старый АКМ за плечами. Он туманным ничего не понимающим взором окинул всех пятерых и, едва выговаривая слова, добавил:
   - А я...вчера... кабана.... - задумался на секунду, - не... ДВУХ кабанов завалил... и-и-и-к...
   И, держась за стенку, поплёлся куда-то по своим пьяным делам. Его слова были адресованы не столько попавшимся на глаза сталкерам, столько собственному самолюбию.
   - О как! - ухмыльнулся Санёк в след пьяному. - Кабана завалил, ишь какой крутой выискался...
   - Ты ж не понял, - подмигнул Рыжий брату, - не одного, а целых двух!
   Из бара потянуло стойким "ароматом" алкоголя, перемешанного с табачным дымом и запахом чего-то вкусного мясного.
   - Ну, что, заглянем?
   Чем ниже спускались сталкеры по лестнице, тем все "ароматы" бара становились гуще и тяжелей. Явно скучающий боец "Долга", сидевший за столом охранника на последнем повороте перед баром, безразличным взглядом окинул спускавшуюся по ступенькам пятёрку, и снова уткнулся в ПДА.
   - Кхе-кхе, - прокашлялся поморщившийся Скелет, - и обязательно шмалить в барах, и так уже дышать нечем....
   А в самом баре - хоть топор вешай. Так как уже вечер, но ещё не ночь, то сталкеры во всей Зоне, собравшись в безопасных местах, как могли - коротали время. Основными развлечениями этой части Зоны были посиделки в баре "сто рентген", да гладиаторские бои на арене, но там сегодня было пусто.
   Здесь же, в баре, кроме как выпить и закусить, можно и хабар продать, и артефакты толкнуть, и прикупить нужные в Зоне вещи, и работу найти - впрочем, как и в любом подобном заведении, однако ж, именно "сто рентген" был первым, так сказать родоначальником. Поговаривают, что Борода когда-то подрабатывал тут официантом, но ни он сам, ни здешний бармен, имени которого никто не знает - бармен да бармен, никак эти слухи не комментируют. Такому стабильному бизнесу на "большой земле" могут только завидовать. Кто говорит, что бармен уже сколотил огромное состояние и способен купить себе даже остров в средиземном море, кто говорит, что ничего подобного, что нет у него никаких золотых гор, что он едва концы с концами сводит - то чиновнику на лапу дай, то шишкам военным деньжат отвали, то товар по дороге испортится, то ещё какая напасть.... Впрочем, сам бармен жил внешне скромно, ничем особо не выделялся, разве что с ним чуть ли не ползоны здоровается. Многих он повидал на своём веку, говорят, даже Стрелок у него работу искал, и что Семецкий, когда ещё человеком был, тоже здесь часто околачивался. Но и на эти вопросы бармен всегда уклончиво отвечает, мол "что было - то было, а чего не было - того не было".
   Как обычно основными клиентами бара были сталкеры, промышлявшие в ближайших районах, прежде всего на "дикой территории" и Свалке. Почти все столики - сидячие, стоячие - были заняты. Свободен был только один почти в самом углу просторного подвального помещения, но на нём стояли пустая бутылка да одноразовая пластиковая тарелка с хлебными крошками и следами чего-то жирного.
   - Видать там наш охотник за кабанами и сидел, - сам себе буркнул Вампир и стал пробираться сквозь толпу.
   За одним столиком подвыпивший сталкер показывал своему другу сжатый кулак:
   - ...да я те говорю, глазища вот такие у него!!!
   - Да брешешь ты, не может быть у него таких глаз....- отвечал ему тот, попыхивая сигаретой.
   - Сам ты брешешь, я никогда не вру, я то видел, а ты - нет...
   За другим трое о чём-то тихо переговаривались, искоса посматривая в разные стороны, словно боясь, что их подслушают.
   "А дела можно было и в другом месте перетереть" - думал Вампир, проходя мимо, попутно оглянувшись - не затерялся ли его отряд? Нет, всё нормально, никто не потерялся и не отстал.
   Не успели они усесться за свободный столик, как словно из ниоткуда появился молоденький официант в грязном переднике и записной книжкой в руках:
   - Чего желаете?
   Сталкеры переглянулись.
   - А что есть?
   Официант замялся на секунду, думая, что бы такого предложить посетителям.
   - Меню есть? - Тень решил не терзать официанта расспросами.
   - Да, конечно, сейчас принесу, - и точно так же мгновенно исчез.
   - Мужики, вопрос на засыпку, - хмыкнул Вампир, - а деньги у кого-нибудь есть?
   Сталкеры замялись.... Каждый хлопал себя по карманам и извиняющимся голосом говорил, что денег нет.
   - М-да, посидели, блин, а про деньги-то никто и не вспомнил.... - Вампир откинулся на спинку стула и запрокинул голову назад.
   - Так, стоп, народ, а кое-что у нас всё же есть, - Тень достал из рюкзака контейнер с "кислотной звездой", - можно её толкнуть, раз такое дело... - подмигнув и никому конкретно, и всем сразу, - Зря, что ли, в "химке" шастал? - и уже Вампиру. - К кому можно подойти, не знаешь?
   - Да тут несколько вариантов есть, обычно бармену продают, - и Вампир посмотрел в сторону стойки, - он тут типа Сидоровича местного, а можно у здешних поспрошать, обычно пару-тройку перекупщиков всегда найдётся.... Ну так что?
   Свободовец задумался. У перекупщиков зачастую цены выше бывают, но деньги порой не сразу отдают, а у "официальных" торгашей - деньги сразу, но цены ниже. Поморщив лоб и почесав затылок, он всё же решил подойти к бармену, а тут как раз и официант с листом бумаги, на котором от руки красивым подчерком было написано, что у них есть и сколько стоит.
   - Вот, меню, будете заказывать - позовёте, - и так же ловко и быстро помчался к другому столику за заказом, где пара подвыпивших уже наперебой звала официанта.
   Оставив меню на изучение, Вампир и Тень пробрались к барной стойке. Немолодой уже бармен, с сухими впалыми глазами своими тонкими жилистыми руками протирал очередной бокал, и делал он так тщательно, будто от того, насколько чисто будет протёрт этот бокал - зависит судьба если не всего мира, то половины уж точно. Посмотрит на свет сквозь стеклянные стенки, и опять давай протирать.
   - Чего вам? - низким хриплым голосом спросил бармен подошедших.
   - Покупаешь? - сразу к делу перешёл свободовец.
   - Смотря что... - бармен опять посмотрел на свет и снова вернулся к протирке.
   - Артефакты, если быть точным...
   - Смотря что... - всё таким же голосом, словно ему всё равно, повторил бармен.
   Это "смотря что" чуть не взбесила свободовца, и от злости чуть не высказал "ах ты зараза торгашная, тебе артефакт предлагают а ты и носом воротишь, типа не всё брать будешь", хотел, но сдержал себя в руках. Просто молча поставил перед ним контейнер со "звездой". Стоявшие и сидевшие по соседству сталкеры даже замолчали и все толи с любопытством, толи с удивлением, толи с завистью уставились на этот контейнер, даже из-за спины свободовца высунулась пропитая рожа и выпученными глазами стала пялиться на "звезду".
   - А ну... - бармен замахнулся полотенцем и эта рожа исчезла.
   Вновь началось привычное гудение бара - разговоры, смешки.... Бармен отставил свой стакан и повесил белое вафельное полотенце на плечо.
   - На болотах, смотрю, были.... - начал он издалека.
   - А что?
   - Да так, новенький ЧН, - он кивнул на Скелета, - можно либо на болотах достать, либо на Янове за бешеные деньги.... Ну а вы явно не с Янова и не с Затона, там к Бороде бы пошли, а не сюда плелись...
   - А если и так, разница есть, откуда артефакт?
   - Да нет, - бармен взял контейнер и стал внимательно рассматривать "звезду", - я просто спросил.
   По всему было видно, что он знаком с этим артефактом, и его глаза были крайне заинтересованы в приобретении "звезды". Потом он поставил её назад перед свободовцем, взял бумажку, специально заготовленные на такие случаи, карандашом написал на ней цифру и положил на стойку рядом с контейнером. Тень взял её, мельком взглянул и спрятал в карман.
   - Ну...? - ожидающе спросил бармен.
   - Да у нас в с.... - он хотел было сказать "в Свободе", но быстро одумался, - да Сидорович в половину больше даст!
   - Ну, если хочешь, иди к Сидоровичу, - бармен давно в Зоне и умел торговаться.
   Тень подумал, почесал нос, оглянулся вокруг.... Вон там, за столиком у входа, хоть сталкер тут же и отвернулся, но явно следит, сидит так, что видно всех кто к бармену подходит, и уж точно видел контейнер со "звездой". Нет, раз уж засветил, то оставлять нельзя....
   - Ужин за твой счёт и по рукам...
   Бармен явно не ожидал и вроде как на его непроницаемом лице появилась тень удивления, но в следующую секунду он растёкся в улыбке.
   - А ты мне нравишься, по рукам и ужин за счёт заведения....
   "Ужин за счёт заведения". Как же сладко прозвучали эти слова, "за счёт заведения", халява...! Пусть бармен занизил цену, но у него удалось выбить именно халявы, и это ощущение многого стоило.
   - Через полчаса подойдёшь, решим вопрос окончательно, - добавил бармен.
   По местным меркам стол был просто шикарный, который могли себе позволить только самые удачные и везучие сталкеры, да и то далеко не каждый день. И жареная курица с кетчупом, и молодая картошка с укропом, кружки тёмного пива, а Скелету - литр натурального сока, вдобавок бармен в качестве угощения прислал три штуки толстых и длинных, словно прямые бананы, сигар. Откуда они у него? - один чёрт ведает. Но такой пир явно не остался без внимания окружающих. Сталкеры ловили на себе завистливые взгляды со всех сторон, ибо... основная местная еда это был хлеб, колбаса, макароны, тушёнка или какие другие консервы, да разовые "бич-пакеты" быстро завариваемой лапши и прочих полуфабрикатов с химической начинкой, а пили в основном водку, чай и даже просто чистую воду. А иногда среди завистливых взглядов были и откровенно ненавидящие, готовые вот прямо тут глотку перегрызть.
   В самый разгар ужина в бар спустился Шмуль. Шестой стул кое-как поместился за столом.
   - Во, блин, пируете, я так посмотрю.... - сказал он, подвигая к себе заранее приготовленную для него пластиковую тарелку и отламывая от курицы кусок.
   Тут же рядом оказался и официант всё с тем же вопросом: "заказывать будете?". Долговец, отказавшись от пива, попросил "двести грамм хорошей". Стакан с "двести грамм хорошей" очень быстро оказался перед лейтенантом. За столом прозвучал тост "за встречу" и звон бокалов и стаканов.
  

**********

   За столом Шмуль рассказал, что ему удалось выбить разрешение на заселение в гостевое общежитие, которое за глаза называли "гостиницей". На самом деле эта "гостиница" было действительно в здании общежития, но оборудованном по всем требованиям Зоны - наглухо заложенные окна, оббитая металлом и усиленная изнутри входная дверь, убежище на случай экстремально сильного выброса.
   Долговец на входе в "гостиницу" откозырял лейтенанту, проверил пропуска и разрешения на одну ночь, после чего выдал ключ от комнаты с номером три на первом этаже.
   Вообще "гостиницей" это было названо только потому, что сталкеры зачастую довольствуются какими-нибудь пещерами, катакомбами, разрушенными заброшенными зданиями и прочими подобными укрытиями, которые можно найти в Зоне. Конечно, по сравнению с каютами на "Скадовске" или жилыми номерами "Нео-Век" - эта "гостиница" - просто собачья конура, а если сравнивать с пуком травы на камнях или старым полусгнившим матрацем на мокрой земле, то действительно гостиница. Шмуль щёлкнул выключателем. Загорелась сороковаттная "лампочка Ильича", освещая "гостиничный номер". Стандартная комната советского общежития с армейскими двухъярусными койками у стен, матрацы и подушки без простыни и наволочки, да войлочное одеяло без пододеяльника. Кроме этих коек - пара самодельных тумбочек из деревянных обломком всего чего угодно и таких же табурет. Вот и всё не хитрое убранство. В комнате царил стойкий "аромат" сырости и плесени, а проветрить никак не получится - в "гостинице" были заложены все окна, безопасность в ущерб комфорту.
   - Конечно не рай земной, но всё же лучше сталкерских домов, тем более после вашего пиршества на вас наверняка уже глаз положили, - сказал Шмуль.
   - Да мы и не жалуемся, рады мягкому любому месту под крышей, - за всех ответил Вампир.
   Уж кто-кто, а он хорошо знал, что такое жизнь вольного сталкера, когда от выброса или на ночь прячешься в первую попавшуюся пещеру, канаву, подвал. Потом начинаешь ценить - дождь в лицо не хлещет, мутанты в дыру не влезут - уже хорошо, уже рай, уже спишь спокойно.
   Шмуль сел на табурет. Он закинул ногу на ногу и дождался, когда сытые и усталые гости спокойно расположатся.
   - Ну, вот теперь можно и по-человечески поговорить, - сказал Шмуль, и улыбка расцвела на его лице, - здорово, мужики! Если б вы знали, как я чертовски рад вас видеть!
   Когда все рукопожатия и дружеские объятия окончились, братья были теперь уже официально представлены долговцу, лейтенант придвинул табурет ближе к одной из коек, на которую уже кто как уселись сталкеры.
   - А теперь рассказывайте, какими судьбами да куда путь держите.
   ....
   Они разговаривали почти до самой полуночи. Вампир поведал обо всём - о поляке и его ПДА, о Жабе с его бандой и бойне на корабле, о слухах насчёт катализатора. Скелет - о своей базе "Нео-Век", о научной работе... Рыжие, забравшиеся на верхнюю полку, с открытым ртом слушали все рассказы, ведь до сих пор они просто шли вместе с ними туда, куда идут они, просто чтоб выжить. И лишь сейчас от Вампира услышали о цели их хождений по Зоне, об объекте "Ермолов", об этом немце, который так был нужен Вампиру и прочей кухне. Между делом свободовец отдал рыжим пару шлемов, которые, как оказалось, он поменял у бармена на "звезду" и ещё кое-что, но что - рассказывать не захотел. Братья поначалу упрямились, но после очередного словесного подзатыльника о правилах, с радостью приняли обновку взамен своим противогазам.
   - Ладно, - Шмуль посмотрел время, - пора мне, если вы успели заметить, - в основном эти слова адресовались Саньку и Рыжему, - здесь казарменное положение. По ночам только патрули ходят, если кто без разрешения или приказа попадётся - на губу отправят.
   ....
   Долговец шёл вдоль казарм, расположенных в цехах. До начала комендантского часа оставалось ещё минут пятнадцать. Он шёл к своей "квартире", которая была в бывшем административном здании, одном из четырёх на территории завода. Там, по ту сторону забора в сталкерской части кипела жизнь. Комендантский час распространялся только на заводскую территорию и только на бойцов "Долга". Он уже почти два года, как попал сюда, сначала простым рядовым, потом сержантом, теперь вот в лейтенанты выбился - всё как в армии.
   Вот сегодня его утро началось как обычно - побудка, завтрак, смена на блокпосте. Днём несколько раз близко от блокпоста проходили мутанты, и разок постреливали бандиты, но после пары пулемётных очередей - убрались обратно в сторону Депо. Ближе к вечеру прибежал сержант с донесением от наблюдателей, что на Свалку забрёл контролёр - а это уже было плохо, очень плохо. Пусть он не сможет одновременно всех бойцов на блокпосте под контроль взять, но изрядно пощекотать нервы, которые и без того в Зоне расшатались - запросто. А когда разведка донесла, что контролёр с глубины Свалки идёт в сторону блокпоста, то пришлось вызывать с базы группу быстрого реагирования, своеобразный спецназ - у них и экипировка лучше, и к охоте на контролёров подготовлены - и шлемы с пси-защитой как на "Севе", и артефакты, поглощающие пси-волны.
   Через час, как "спецназ" вышел на поиски контролёра ему доложили, что группа вернулась, и принесли пять сталкеров, попавших под пси-удар мутанта. Шмуль тогда и предположить не мог, кого принесли. Отчитавшись начальству, он пошёл посмотреть - что за сталкеров нашли. Сразу что бросилось ему в глаза, когда он вошёл - это летучая мышь на одном из сваленных в кучу сталкерских рюкзаках. У него первая мысль, что "нет, не может быть, совпадение, наверное", а когда увидел лежащих без сознания свободовца и Скелета, что Вампир сидит и отвечает на вопросы Гребенюка, а тот крутит в руках ПДА.... Точно, сомнений не было, это они, старые друзья прошлой жизни, которых разбросало по Зоне.... Он знал, что Тень в "Свободу" ушёл, что Вампир - в вольные сталкеры подался, Скелет - где-то с учёными болтается.... Но вот что за двое ещё были? По инструкции, у задержанных или обнаруженных сталкеров положено проверять ПДА на предмет бандитов, ренегатов, лазутчиков, бойцов "Свободы". Когда Шмуль видел, что Гребенюк вертит в руках ПДА.... Ну раз тревогу не поднял, значит, до ПДА свободовца ещё не дошёл. Нужно было действовать быстро, пусть в нарушение инструкции - проверкой личности должен заниматься сержант смены, в обязанности командира блокпоста это не входит, разве что в отсутствии сержанта или по личной инициативе. И вовремя успел....
   И тут Шмуль подумал, что было бы, если б не его любопытство, если б вошёл он на пару минут позже.... Как командир блокпоста обязан до прихода старших арестовать уличённых, а после вынесения приговора - привести его в исполнение.... Как же всё это сложно, в голове не укладывалось.... А ведь могло быть иначе, им, да и ему самому - несказанно повезло, это ж нужно было так вовремя оказаться в нужно время в нужном месте.... А если б вообще не его смена была? Если б позавчера полковник не снял два отряда и не отправил на "Агропром" по старой дружбе в помощь военным сталкерам? То сегодня бы не заступил на дежурство, и вечером, уже вот сейчас, сводка о том, что расстреляны шпионы "Свободы" с указанием имён разлетелась по всей Зоне, по всем каналам, во все ПДА, в том числе и ему лично.... А завтра.... Завтра бойцы "Свободы" в отместку напали бы на долговский патруль, или на отдалённый блокпост, или ещё чего, а после завтра "Долг" бы в ответ напал на патруль или блокпост "Свободы" и всё началось бы по новой, рейды, война, смерти.... Нет, не случилось этого. Всё же хороший день выдался, несмотря ни на что, и даже выброса не было.
   ...
   А за стеной пьяные сталкеры пели песни, задушевно так. Шесть красивых, но пропитых и прокуренных голосов хором тянули "Я начал жить в трущобах городских...".
  

**********

  
   Утром будильник как обычно прозвенел в семь утра. Шмуль еле проснулся - ещё полночи он не мог уснуть. Как и каждый день, надел форму и пошёл в штаб. Ночные патрули ещё не сменились, и усталые от бессонной ночи бойцы нехотя козыряли лейтенанту.
   Штаб "Долга" располагался в подвале одного из теперь уже "квартирных" зданий. И это было действительно похоже на штаб. Висящие на стенах различного назначения карты Зоны - есть и "политическая", где цветными карандашами очерчивались "зоны влияния" группировок, бандитов, свободные сталкерские зоны, была карта с приблизительными местами распространения мутантов по видам, карта радиационного заражения с отметками особо стабильных и мощных аномалий. Несколько столов для работы и небольшой склад оружия и боеприпасов.
   Офицеры только начали подтягиваться на утреннюю планёрку, все друг друга знали как минимум в лицо, несмотря на то, что в "Долге" офицеров разного ранга было порядка сорока - от младших лейтенантов и до полковника. Конечно, всё это разделение условно - оно было только внутри самого "Долга" и никто и никогда не признает лейтенанта "Долга" за военного лейтенанта. Сам же полковник Бурый - толи фамилия его такая, толи прозвище в Зоне, - из военных на пенсии. Говорят, он командовал войсками по периметру, когда произошла вторая катастрофа, но сам Бурый ничего не подтверждает, хотя и не опровергает. Официально его всегда называют "товарищ полковник", между собой - "батя", или "Сталин" - за внешнее сходство, да и характером Бурый весьма похож. Со всеми кандидатами на членство в "Долге" Бурый всегда лично беседовал, никому не доверял. Было у него какое-то внутреннее чутьё, по крайней мере, всегда так говорил. Полковником в "Долге" был только один Бурый, его три зама и начальник штаба - подполковники, пять начальников служб - майоры.
   В течение десяти минут все офицеры, за исключением пяти дежуривших на блокпостах и двух командиров отрядов, отправленных на Агропром, собрались в штабе. Начальник штаба подполковник Серый сел рядом с "политической" картой, а замы Бурова - за центральный стол, все ждали полковника, и ровно в семь сорок пять он вошёл в штаб. Все поднялись.
   - Здравия желаю, товарищи офицеры!
   - Здравия желаем, товарищ полковник.
   - Присаживайтесь.... - скомандовал Бурый.
   Он и впрямь был похож на Сталина, хоть и не был грузином. Такие же усы, нос, причёска и пронзительный холодный взгляд, которого никто не мог выдержать. Он всегда словно просвечивал, пронизывал взглядом своего собеседника. Все, кроме начальника штаба и замов Бурого, сели. Полковник подошёл к карте и начал с оперативной обстановки.
   - Каждый день одно и то же, - думал Шмуль, пока полковник повторял почти слово в слово, сказанное вчера, позавчера, позапозавчера...
   Лейтенант посмотрел на время. Бурый говорил уже пятнадцать минут о том, какие позиции занимает "Долг", о доминирующем стратегическом положении группировки, правильности выбора положения блокпостов, прочей и так всем известной, и не меняющейся информации. Затем слово было предоставлено начальникам служб. Первым выступал начальник оперативной службы с докладом о проделанной за сутки разведывательной работе и передвижении патрулей, потом начальник службы подготовки - о планах тренировки бойцов на сегодня, как обычно - преодоление полосы препятствий, кросс, после кросса - стрельбы из табельного оружия. Потом настала очередь выступать начальникам службы снабжения, медицинской части, склада....
   От почти бессонной ночи и монотонности практически ничего незначимых речей у Шмуля уже начали закрываться глаза, и почувствовал, что может вот-вот уснуть. "Достали", - думал он, - "лучше б дали поспать лишний часок, а не слушать вашу нудистику, каждый день, одно и то же".... Рядом сидящие офицеры, наверное, думали точно так же. У них у всех был вид, словно рокеры на концерте церковного хора - сидели, чуть ли не из последних сил, делая вид, что внимательно слушают.
   - А ведь сколько их тут сидело, - неожиданно для себя подумал лейтенант.
   И усиленно начал вспоминать и считать тех, кто на его памяти был офицером в "Долге". Много их было, кто пропадал без вести, кто убит, кто от болезней или радиации умер, кто под выброс попал - у всех в Зоне своя жизнь и своя смерть.... Всех не упомнишь, один "выбывает" - на его место тут же назначают другого. Да и он сам точно так же стал - из сержантов сразу в лейтенанты. Предшественника его на том же блокпосту убили - бандиты напали ночью, перебили смену и забрали всё ценное, что только нашли - оружие, провизию, боеприпасы, даже ПДА собрали с убитых и несколько почти целых ПСМ-5. Когда подошло подкрепление, то бандитов уже не застали - те успели даже своих унести. Шмуль потом участвовал в ответном рейде на бандитские заставы и патрули, после чего получил лейтенанта и назначение командиром на всё тот же блокпост.
   Пока Шмуль думал да вспоминал, утренняя "пятиминутка" закончилась. Все доклады заслушаны, и полковник распустил всех, кроме своих замов и начальников служб для дальнейших приказаний. Потом эти приказания будут спускаться вниз до самых младших офицеров.
   ....
   После "пятиминутки", как обычно, завтрак в офицерской столовой, находившейся в соседнем здании. Обычный армейский паёк - каша, пара бутербродов и чай. Не густо, но зато стабильно. Отчасти Шмулю нравилось в "Долге" - армейские порядки, рацион, дисциплина, но именно это и напрягало. Именно армейские порядки и армейская дисциплина. Иногда он себя чувствовал как в молодые годы во время службы в армии, даже некое подобие погон на груди. Только здесь стреляют чаще и не только на учениях, и похоронки домой идут со словами "погиб, защищая мир".... Чей мир? От кого защищая? - часто задавался лейтенант вопросами. Если мир от Зоны - то все их старания тщетны - Зона расширяется с каждым выбросом, отвоёвывая у этого самого "мира" метр за метром - изо дня в день, из года в год.... А этот лозунг "уничтожим Зону" - сколько лет он звучит из рупоров и что? Уничтожили? Хоть немного докопались до истины? До источника Зоны? Перекрыли? Остановили? - нет, ни на йоту не продвинулись, ни на сантиметр к знаниям не приблизились, только "уничтожим", "защитим" - всё в будущем, всё обещают, ничего не сделано.
   И даже сейчас, сидя за столом и допивая свой крепкий чай без намёка на сахар, он всё вспоминал вчерашнюю встречу. "Вампир, Тень, Скелет, эти два брата, как их, Рыжий и Санёк..." и поймал себя на мысли, что немного им даже завидует. Пусть жизнь вольных сталкеров не легка и они сами по себе, не имеют за спиной группировки, которая способна тяжёлым ботинком пройтись по любому противнику и, если нужно, стереть в порошок, втоптать в грязь.... Но всё же, даже такая, но это свобода, воля.... Составив на поднос грязную посуду, он отнёс её на стол, с которого тот час дежурные по кухне забрали его и унесли в подсобку.... "Все через это проходим" - думал Шмуль, глядя на молодого бойца в грязном переднике и закатанными рукавами, который уносил поднос с посудой. Он вспомнил, как сам тоже получал наряды на кухню, тоже таскал офицерские тарелки, драил их, отмывал песком огромные выварки, чистил мешками картошку и прочие прелести "наряда по кухне".
   Возле двери столовой он остановился на перекур, присоединившись к ещё пяти таким же, как и он, лейтенантам. Всё это были его друзья-знакомые-сослуживцы. Точно так же слушали утренние "пятиминутки", дежурили на блокпостах, ходили в рейды, стреляли, убивали, умирали.... Немного постояв с ними, выкурив пару сигарет и послушав свежих анекдотов, Шмуль взял ПДА.
  

**********

  
   В восемь-тридцать на тумбочке ПДА заиграл "вставай страна огромная..." - сработал будильник у Вампира. Царившая до этого тишина, лишь изредка прерываемая похрапыванием пяти мирно спящих, тут же наполнилась звуками пробуждения с грохотом и матами свалившегося с кровати Санька. От предательски прозвеневшего будильника он пытался перевернуться. Во сне он забыл, что не на сене на земле спит, а на узкой армейской кровати и, попытавшись повернуться на другой бок, свалился и теперь лежал на полу и матерился во всю глотку. Едва сдерживая смех, Рыжий помог брату подняться.
   - Ну, чего ржать, - хмыкнул Санёк, с досадой потирая ушибленный затылок, - на узких кроватях давно не спал, а тут в Зоне больше на матрацах на земле....
   - Да ладно тебе, - Вампир выключил будильник, - даже сам сквозь маты смеялся, а на нас бухтишь....
   Санёк махнул рукой и отправился к умывальнику.
   - Что, господа - сталкеры, подъём что ли? Восемь тридцать, - Вампир ещё раз посмотрел на время.
   - Что-то поздновато вы тут встаёте, - Скелет свесился с верхней полки, - я уже два часа как не сплю.
   - Да про тебя речь никто не ведёт, - ответил Тень с нижней, - ты всю жизнь в шесть подрываешься как ужаленный...
   - Ну и что с этого?
   - А кто первый встал, того и на кухню.... - Тень нехотя сел и начал обуваться.
   - Ага, может ещё и кофе в постель?
   - В постель не стоит, лучше в кружку....
   Зашнуровавшись, он достал сигарету и чиркнул зажигалкой.
   - Слушай, покури в коридоре, а то мало того, что два часа ваши храпы слушать, так ещё и дымом травишь, - буркнул Скелет, спрыгивая вниз.
   - Ладно, ладно, в коридоре так в коридоре, - и уже Вампиру, - пошли, попыхтим что ли?
   Старая просевшая дверь жалобно скрипнула ржавыми петлями. В коридоре было темно и сыро, в довесок к этому ещё и пахло плесенью. Сталкеры молча докурили и лишь когда потушенные окурки были кинуты в стоящее мусорное ведро, Тень прервал эту тишину.
   - Ну, что на сегодня?
   - В каком смысле? - не понял Вампир.
   - В смысле - куда и когда пойдём? С маршрута-то сбились....
   - А-а-а, в этом... - он открыл на ПДА карту, - давай решать.
   Немного покрутив, нашёл нужный район и ткнул в отметку "бар "100 рентген".
   - Мы сейчас здесь, ты предлагал через выжигатель и, думаю, будет правильно.... Если повезёт, к вечеру пройдём этот выжигатель и будем на полпути к мосту, а к завтрашнему вечеру уже на "Ермолов" доковыляем.
   - Ну, ты, блин, резкий, прям марш-бросок какой-то предлагаешь. За два дня по Зоне хрен знает сколько километров навернуть...? Типа по Бродвею пойдём?
   - А чего сразу резкий, - Вампир словно взбесился, - думаешь, не осилим что ли?
   - Я ничего не думаю, думалка работать отказывается, а уж с тобой - тем более что ни думаешь, так ничего не выходит так, как должно.
   - Да ладно тебе, - Вампир широко зевнул, - прорвёмся....
   - Разберёмся.... - Тень похлопал себя по животу. - Может, всё же пойдём пожевать? А то кишки вокруг позвоночника танго танцуют....
   - Блин, тебе лишь бы пожрать, - Вампир рассмеялся.
   На его смех из-за угла коридора выглянул долговец, сидевший на охране "гостиницы". Посмотрев, что всё в порядке, он исчез обратно за углом.
   ....
   После завтрака началась подготовка к выходу - Вампир разбирал содержимое рюкзака, братья чистили оружие и заряжали пустые магазины, Скелет подгонял костюм и счищал с него куски грязи, а Тень натирал до блеска берцы.
   - Слушай, зачем их так тщательно вылизывать? Всё равно скоро опять по уши в грязи... Я понимаю вот ствол чистить, а берцы для чего? - спросил у него Санёк, очередной раз протирая автомат старой тряпкой.
   - Сам посуди, - Тень посмотрел на берцы, дыхнул на них и опять принялся тереть, - не буду я чиститься, буду весь в грязи, перестану быть похожим на человека и ты, приняв меня за какого-нибудь мутанта, возьмёшь да пристрелишь.... Разве это есть хорошо? - и с усмешкой посмотрел на Санька.
   Сталкеры захихикали, а Скелет, бесшумно рассмеявшись, чуть не выронил из рук свой ЧН:
   - Ты как всегда, как отмочишь что-нибудь... - сказал он, едва сдерживая смех.
   Единственный, кто почти ни как не отреагировал - был Вампир, увлечённо перебиравший содержимое своего "бездонного". Всякие нужные мелочи - вроде спичек, батареек и прочих - лежали в непромокаемых карманах. Он аккуратно уложил свой запас еды - несколько банок разной консервы, хлеб в герметичной упаковке, бутыль чистой воды из ренегатского рюкзака, пакеты разовой лапши и самое ценное в Зоне - чай и сахар-рафинад. Порой эта "валюта" ценится дороже водки. В особенно глухих и далёких уголках Зоны, где за пачку чая и полкило сахара можно купить едва ли не ящик патронов, а то и новый автомат.
   - Серёга, ты как? - отвлёкшись от своего богатства, спросил Вампир у Скелета.
   - В смысле?
   - В прямом, костюмчик нормально сидит?
   - А, ты об этом, - Скелет уже одел ЧН, - да вроде ничего так, ремешки сейчас подтяну, и сядет как родной. Кстати, ещё раз спасибо за него, а то я уж думал всё, скафандр мой разбили....
   - Было б за что, Шлёссер ещё тот еврей оказался, хоть и немец. Я ему... - Вампир замолчал...
   - Что ты ему? - переспросил Тень.
   - Да пообещал кое-что, - Вампир быстро покидал в рюкзак коробки с патронами, - ладно, времени мало.... Все собрались?
   - Пообещал? И что ж ты ему мог такого пообещать, что он так сразу нульцевый костюмчик отдал? Ну-ну, сделаем вид, что я тебе поверил, - свободовец зашнуровал начищенные до блеска берцы, - я лично готов....
  

**********

  
   Долговец-охранник мельком осмотрел покидаемую сталкерами комнату - ничего не пропало? Хоть там и пропадать было нечему, но инструкция обязывает принять комнату при сдаче ключей. Он бросил взгляд и на оружие - магазины в автоматы не вставлены, патронов в дробовиках нет, пистолеты разряжены, на дуло винтовки надет чехол. Ещё раз предупредив о последствиях необдуманных действий на базе, долговец пожелал счастливой дороги и пожал каждому руку.
   Сталкеры выходили через восточный КПП на дороге к "Армейским складам" и "Барьеру". Вампир собрал у сталкеров пропуска и протянул их суровому коренастому лейтенанту, как он сам представился, Греку. Грек долго крутил в руках пропуска, внимательно вчитываясь в каждое слово, а затем, спрятав их в карман, приказал следовать за ним. Сталкеры переглянулись, но спорить с долговцем не стали - за ним стояли ещё пять бойцов, готовых выстрелить в любую секунду. Двое остались на КПП, а ещё трое пошли вместе с лейтенантом - один рядом с ним, другие - в пяти шагах позади группы.
   - Как думаешь, что от нас хотят, - шёпотом спросил Тень у Вампира.
   - Да фиг его знает, - ответил тот.
   Лейтенант вёл сталкеров за пределы базы - сначала мимо наглухо забитых заводских ворот, над которыми красовалась надпись белой краской на проржавевшем капоте от грузовика "дикая территория". Там хозяйничали наёмники и всякого рода бандитская шушера. Но, несмотря на забитые и заваленные ворота, буквально в каких-то ста шагах вдоль, в бетонных плитах заводского забора красовалась огромная дыра с утоптанной до состояния асфальта тропинкой по обе стороны. Свободовец мысленно ухмыльнулся: "никакие запреты не остановят Зону".
   Забор кончился вместе с разрушенными заводскими постройками, которые из-за своей разрухи не вошли в территорию базы "Долга". Сразу за ними начиналась унылая степь, упиравшаяся на горизонте в холмы. Где-то там, в холмах, был "Барьер", за которым начиналась некогда закрытая часть Зоны, на которую не проникали сталкеры, - территория "О-сознания" и их подконтрольных фанатиков "Монолит".
   В степи отчётливо различался десяток фигур в чёрных комбинезонах, уходивших в сторону "дикой территории".
   - Патруль в рейд ушёл, - подметил свободовец.
   Лейтенант завернул за край забора и остановился возле обсыпавшейся стены последней заводской постройки. Сталкеры, переглядываясь, остановились у края, но шедшие сзади долговцы напирали, заставляя следовать за лейтенантом.
   - Лейтенант, что вам от нас нужно? - не выдержал Вампир.
   - Да ничего особенного, - тот сел на груду кирпичей, - просто вот тут, - он хлопнул по кирпичам, - ещё территория "Долга", а вон там - он показал в степь, - уже нет.
   - Это мы и без тебя знаем, - свободовец сделал полшага и наполовину скрылся за спиной Вампира. Его рука медленно подтянулась к рукояти ножа.
   Долговцы отреагировали немедленно - щёлкнули автоматные затворы, а лейтенант встал с кирпичей.
   - Так, так, так, что мы видим....?! Рука потянулась к ножичку.... Нехорошо, сударь, нехорошо, вы ещё на территории "Долга" всё же, - он медленно расхаживал вдоль сталкеров, - за такие шутки и пристрелить можно... на месте... как собак бешенных....
   Вампир жестом показал свободовцу, мол "не нужно" и тот убрал руку. За забором послышались быстрые шаги.
   - О, а вот и он, - и лейтенант покосился на забор.
   Из-за забора, с пулемётом на шее, вышел ещё один долговский лейтенант - это был Шмуль. Грек пошёл к нему и при встрече - пожал руку.
   - Ну, вот, как и просил, - Грек показал на сталкеров.
   - Спасибо, что задержал, - ответил Шмуль, - с меня причитается.
   - Ладно, потом выпьем, - Грек хлопнул Шмуля по плечу и кивком головы показал своим бойцам, мол "всё, пошли".
   Долговцы повесили автоматы на плечо и скрылись за забором. Грек проводил взглядом, а потом добавил:
   - Нервные какие-то друзья твои, я просто поговорить хотел, а он, - кивнул на свободовца, - сразу за нож хвататься....
   - Да ты сам, небось, инквизитора из себя строил и как на расстрел вёл... Ладно, сочтёмся.... Уговор в силе?
   - Ага, - ответил Грек.
   И Грек пошёл вслед за своими бойцами. Дойдя до угла забора, он остановился, развернулся и пристально посмотрел в глаза свободовцу:
   - Передавай привет Сивому, - сказал Грек через пару секунд.
   Тень ничего не ответил, но слова долговца его изумили - это было видно на лице. Грек довольно хмыкнул, бросил взгляд на Шмуля и быстрым шагом стал догонять ушедших вперёд бойцов.
   - Шмуль, твою долговскую дивизию, - облегчённо вздохнул Вампир, - второй раз ты заставляешь нервничать.
   - Не то слово, - выдавил Скелет.
   И только сейчас все заметили, что он побледнел. Его лицо было белым, словно полотно, губы дрожали, а сжатая в кулаке левая рука - стала багровой от напряжения.
   - Серёг, ты чего?!?!?
   Он медленно поднял правую руку и разжал кулак - на ладони лежала чека от гранаты.... Глядя на раскрытую ладонь, он поднял левую руку - сквозь напряжённые пальцы виднелась "лимонка". Вампир обеими руками сжал левый кулак Скелета.
   - Отходите... - почти шёпотом сказал он сталкерам, глядя в глаза Скелета.
   - Чего...? - стали его все переспрашивать.
   - Двадцать шагов назад, за забор, быстро! - уже громче рявкнул Вампир и бросил грозный взгляд на замершего в недоумении Рыжего.
   - Быстро! - повторил Тень слова Вампира, хорошенечко тряхнув Рыжего.
   Санёк взял брата за рукав и попятился назад. Вампир не сводил с них глаз, пока те с долговцем не скрылись за забором.
   - Бери, - снова шёпотом сказал Вампир свободовцу и показал глазами на чеку.
   Тень снял перчатку и аккуратно взял чеку. Вампир, всё так же сжимая кулак, потихонечку стал отжимать указательный палец Сергея - освободить запал - со словами:
   - Осторожно, главное не отпускай, - Вампир всё время старался смотреть в глаза Скелету, отвлекаясь лишь на мгновение - чтоб взглянуть на гранату.
   Свободовец распрямил усики и, как только гнездо для чеки было свободно, вставил её на место.
   - Всё, - так же в полголоса монотонно говорил Вампир, - можешь потихонечку отпускать.... Она не взорвётся.... Разжимай пальцы по очереди.... Ты меня слышишь?
   Скелет утвердительно покивал головой и начал разжимать затёкшие пальцы. Вампир постепенно перехватывал гранату, держа спусковую скобу прижатой к корпусу "лимонки". Как только смог - Вампир вынул гранату из руки Скелета и, протолкнув чеку до самого конца, вынул нож и развёл усики по сторонам. Только после этого осторожно разжал свои пальцы - чека окончательно встала на место.
   Дрожащий Скелет сел на землю и закрыл лицо руками.
   - Я уж думал конец, расстреливать ведут, - выдавил он, - пока шли - чеку дёрнул, думал - если что, то и их с собой прихвачу....
   Вампир отдал "лимонку" Скелету.
   - На, забери, пригодится ещё.... - и уже свободовцу, - зови остальных, идти пора....
   Пока свободовец собирал укрывшихся за забором, Вампир дал Скелету флягу с водой:
   - Хлебни, полегчает....
   Скелет ещё дрожащими руками взял флягу и сделал несколько больших глотков.
   - Ты молодец, - приободрял его Вампир, - настоящий боец, который никогда не сдаётся....
   Он помог подняться и отряхнуться. Сергей до сих пор так и держал гранату в руке, потом посмотрел на неё ещё раз и убрал в карман разгрузки.
   - Ну, что, всё? - спросил Шмуль.
   Братья с опаской поглядывали из-за его широкой спины, словно из-за укрытия.
   - Да, всё нормально, - Скелет хлопнул себя по карману, - пригодится на потом.
   - Кстати, Шмуль, так это по твоей милости этот .... - свободовец промолчал и просто махнул рукой.
   - Да, просто хотелось проводить вас, вот и попросил Грека в случае чего задержать до моего прихода. Ну, хрен с ним, не обращайте внимания, так то он мужик хороший, но любит корчить из себя чёрт знает что.
   - Ладно, проехали.... Так провожать нас будешь?
   - Ага, - Шмуль достал сигарету и прикурил, - кстати, Тень, а что за Сивый, которому ты должен привет передать?
   Свободовец замялся. По его глазам было видно, что он знает, но не особо хочет говорить.
   - Да ладно, тут все свои, - встрял Вампир, - колись....
   - Походу этот Грек меня узнал, - Тень отхлебнул из фляги.
   - Узнал? Грек? - не только Шмуль, но и все сталкеры удивились, а может и даже были шокированы.
   - Где-то с год назад я был в группе парламентёров, а Сивый - моим командиром. Мы тогда встречались с вашими, - он кивнул на Шмуля, - переговорщиками насчёт обмена пленных. У меня на лица память паршивая, я не помню, кто там был в этих переговорщиках....
   - Да.... Было дело, было.... - Шмуль сделал глубокую затяжку, - Грек тогда ходил на переговоры.... Значит тебя узнал, у него память зверская и через сто лет вспомнит....
   Шмуль замолчал и уставился куда-то в землю, но мысли его были отнюдь не о том, что у него под ногами, а там, за спиной, на базе.
   - Ладно, - Вампир окликнул Шмуля, - если провожать - то пошли, проводишь.
   - А, да, - тот словно проснулся, - пойдёмте, провожу до ворот....
   ....
   Они шли по дороге. Под ногами старый асфальт изрезанный, словно ранами, бесчисленными трещинами, крошился и осыпался, превращаясь в чёрную пыль. Вдоль дороги, в степи, то и дело попадались чернеющие под палящим солнцем и проливными дождями кости мутантов. По правую сторону - обнесённое дощатым забором кладбище. Косые кресты на давно осевших могилах соседствовали с совсем свежими, с которых ещё сочилась густая смола. И на каждом кресте табличка.
   - Наше, - Шмуль кивнул головой в сторону могил, - долговское. Здесь все кого нашли, а кого не нашли... - он просто вздохнул, - ... ну вот и ворота.
   Ворота - это громко сказано. Так, пара проржавевших столбов по обе стороны дороги, несколько уходивших в поле покосившихся дырявых заборных секций, от ржавчины и пуль больше похожих на решето, поднятый вверх шлагбаум на одном из столбов, да едва заметный остаток фундамента от некогда стоявшей здесь сторожевой будки. Вот и все ворота.
   Сталкеры остановились у самого шлагбаума.
   - Вот и ворота... - ещё раз сказал Шмуль и обернулся.
   Воцарилась пауза. Никто ничего не говорил, даже вполголоса разговаривавшие между собой братья притихли - все смотрели на долговца.
   - Ладно, спасибо что проводил, - сказал Вампир Шмулю, - мы пойдём.
   Но тот словно не слышал, а снова повторил:
   - Вот и ворота....
   Шмуль повернулся. Он посмотрел на Вампира, на Скелета, свободовца, братьев.... И резким рывков сорвал с груди нашивку "Долг".
   - Ты чего????
   - Если Грек тебя узнал, - Шмуль смотрел на свободовца, - то, в лучшем случае, житья он не даст, а в худшем - доложит полковнику, что я вожу дружбу со "Свободой" и тогда меня расстреляют как предателя.... Так что я иду с вами.... Ну что встали? - Шмуль легонько ткнул прикладом в живот не ожидавшего такого поворота событий Вампира, - надеюсь, мой пулемёт будет не лишним в вашей компании?
   - А то!
   - Тогда через "барьер" нам пути нет, - немного подумав, добавил Вампир, - придётся через Шепеличную топь идти.
   - Шепеличную топь ...?! - зароптали сталкеры.
   - Ну не совсем через саму топь, - Вампир попытался успокоиться сам и успокоить остальных, - по окраине. До моста в "Средних Шепеличах" два пути - либо через "барьер" и "выжигатель", либо через "шепеличную топь". А теперь, - он кивнул на теперь уже присоединившемся к ним долговца, - через блок-пост "Свободы" на "барьере" уже не пройдём, иначе будет то же самое, что и вчера, только уже "Свобода" будет мозги полоскать и к стенке ставить. Назад, - он с тоской посмотрел на оставшиеся позади здания, - к бару тоже нельзя, если у Грека память такая, как говорит Шмуль. Верно?
   - Угу, - кивнули и долговец, и свободовец.
  

Глава VIII.

По краю

**********

  
   "Шепеличная топь" пользуется в Зоне дурной славой, с которой может сравниться разве что подобная слава "Рыжего Леса". Это одно из мест, которое после первой катастрофы приняло на себя первое радиоактивное облако, вырвавшееся из недр четвёртого энергоблока. Находится эта топь северо-западнее "Рыжего Леса" и его непроходимой окраины под названием "Серый Лес", и ныне обитаемой станции Янов. На севере же заканчивается посёлками "Рученица" и "Старо-Шепеличи", на западе - хутором "Среднелесский", а на востоке - "Средние Шепеличи". Между собой эти пункты соединяло асфальтное шоссе, хотя были и просёлочные дороги, проходившие через сами топи. В те далёкие времена болота были не многочисленны, и там где ныне со всех сторон вязкая трясина велась разработка песка и глины для заводов Припяти, к которым эти грунтовые дороги и вели. С юга топь доходит почти до самой железной дороги, ведущей через Янов в Припять.
   После первой катастрофы в населённых пунктах вокруг топи ещё оставались местные жители - кто не захотел покидать свои дома, кого просто забыли, но по некоторым данным насчитывалось их порядка ста человек. Их проживание на территории всячески отрицалось властями, хотя грузы с продуктами питания, товарами обихода и первой необходимости отправлялись в тот район регулярно. После второй катастрофы никто даже и не пытался проникнуть в топь, и что случилось с жителями - никто не знает.
   После отключения выжигателя топь приобрела свою нынешнюю "славу" - в Зоне рассказывают о пропавшем в ней отряде военных сталкеров, искавших северный путь в Припять, но, несмотря на леденящие душу подробности легенды, глухие заболоченные места и высокая радиация с обилием аномалий манят охотников за удачей в поисках легендарного "Клондайка артефактов".
   Ещё больше легенд и баек ходит среди сталкеров про "Серый Лес". Одна из них, например, говорит о том, что в глубине "Серого Леса" якобы есть избушка лесничего прямо в аномалии. Вроде ничего интересного, да вот приписывают этой аномалии омолаживающее действие. В этой же байке упоминается о неком старике, жившем там ещё с тех далёких времён и не уехавшем после катастроф, и якобы группа учёных набрела на эту избушку, и вместо старика нашла в ней молодого человека на вид лет двадцать - двадцать пять, утверждавшем, что ему уже восьмой десяток. Естественно, как и в любой байке, за пределами Зоны сейчас существует некое тайное общество, которое за очень большие деньги возит богатых стариков из сильных мира сего в Зону и тайными тропами доставляет в эту избушку.
   Другая байка рассказывает о некой толи траншее, толи рве, толи яме большой, в которой артефакты просто так валяются, "бери - не хочу", да только путь к этому сказочному месту охраняют неведомые мутанты, способные одним взглядом испепелить человека.
   Ещё ходит легенда, мол, в саркофаге всё же был когда-то исполнитель желаний, но "Монолитовцы" перенесли его в тайный бункер, построенный "О-сознанием" и сейчас "Монолит" собирает силы, чтобы разгромить все сталкерские группы, а потом распространить Зону по всему земному шару.
   Но кроме баек, была ещё и суровая реальность - это бандиты. В "Шепеличной Топи" самой дурной славой пользовалась бандитская группа с ЭсЭс-овским названием "мёртвая голова", за главного у которой был редкостный головорез с прозвищем под стать названию - Фегеляйн. Эта группа после того, как Зона открыла "топь" для сталкеров, одной из первой перебралась со "Свалки". Как и выбранные ими "герои", бандиты "мёртвой головы" отличалась особой жестокостью ко всем и практически деспотичной дисциплиной внутри, они переняли практически всё у своих фашистских прототипов - носили только чёрное, на рукавах была нашивка в виде черепа с перекрещенными автоматами, и главаря своего часто называли "герр капитан" или "Генрих". Их невозможно было застать врасплох, они всегда были начеку, всегда готовы к бою. Прекрасно вооружённые, знающие местность, они были настоящим бичом "Шепеличной Топи".
   Поэтому небольшие группы вольных сталкеров, дабы не стать лёгкой наживой, предпочитали обходить топь стороной и идти к Припяти через "Барьер".
   ...
   Дорога на "Барьер" плавно поворачивала вправо. Там, за показавшимися из утренней дымки холмами, начиналась территория "Свободы" - старые армейские склады. Группа свернула с этой дороги на почти нехоженую грунтовую, ведущую в сторону хутора "Среднелесского" и, пока не показались патрули "Свободы", скрылась в ещё не растаявшем тумане степи.
   Пока окончательно не рассвело, сталкеры шли молча, стараясь двигаться как можно тише, и дело было уже не в мутантах, а в наёмниках и бандитах. Хоть прилегающие к "Долгу" и "Свободе" территории топи были относительно безопасными, но осторожность лишней не бывает.
   - Разве это топи? - вполголоса спросил Рыжий. - Дорога твёрдая, хорошая, - он постучал ногой по земле, - здесь не то, что пешком, здесь и на машине при всём желании не застрянешь.
   - Рано радуешься, - шедший первым Шмуль насупил брови, - лесополосу видишь? - показывая вперёд.
   Рыжий стал приглядываться. Рассеивающийся под солнечными лучами туман открывал взору сталкеров небольшой пролесок.
   - Вижу, - ответил тот.
   - Так вот, - продолжил долговец, - за ним - хутор "Среднелесский", топи за ним начинаются - как раз там и будешь радоваться каждому твёрдому куску земли.
   - Ясно, - как-то безрадостно кивал Рыжий.
   - В пролеске остановимся, - уверенно говорил долговец.
   - Зачем? - переспросил Вампир.
   - Утром патруль, уходивший на "Дикую территорию" видел?
   - Видел.
   - Они в "Среднелесском" могут быть, так что пока не выясню - лучше в деревьях переждать.
   - Хорошо, - согласился с такими доводами Вампир, - устроим привал.

**********

  
   Пролесок встретил сталкеров холодной росой, дождём опадавшую с веток при малейшем касании к деревьям или дуновением ветерка по кронам.
   - Я, конечно, люблю утренний душ, но только когда он тёплый и в ванной, а так, - ворчал Скелет, попав под очередной поток "омовения", - мне как-то не прёт....
   - Ничего, привыкай, - отвечал ему Вампир, - это тебе не тёплые боксы вашего комплекса. Поживёшь в шкуре простого сталкера, и такой душ с утра раем покажется.
   - Вот только не нужно мне про "Нео-Век" напоминать, - обозлился Скелет, - а то быстро передумаю с вами грязь месить, тем более, что три дня сегодня истекут и завтра мне на базу нужно вернуться.
   - Смотри сам, - вмешался Тень, - колхоз - дело добровольное....
   - Что колхоз, то действительно, - посмеялись сталкеры, - такую разношёрстную компашку в Зоне ещё поискать нужно.
   Отыскав небольшую открытую полянку среди кустов и деревьев, сталкеры устроили привал. Пока каждый занимался своим делом - кто протирал намокшее оружие, кто стряхивал с себя холодную воду, кто просто молча курил, устроившись на траве под деревьями, Шмуль внимательно читал ПДА.
   - Что там интересного пишут? - заглянул через плечо Вампир.
   - Да так, - хмуро ответил долговец, - с подачи Грека объявили меня дезертиром, так что скоро приватный канал отрубят, пока есть возможность - изучаю сводки, может, что полезное найдётся.
   - Ну что, - Вампира, похоже, эта новость даже обрадовала, - добро пожаловать в ряды вольных.
   - Было б с чем поздравлять, - всё так же хмуро отвечал тот, - теперь кроме "Свободы" ещё и весь "Долг" на меня охотиться будет.
   - Ну и хрен с ними, нас ещё поймать нужно, вот сейчас....
   - Это проще, чем ты думаешь, - перебил его Шмуль, встревоженный одним из последних сообщений приватного канала "Долга".
   - Чего?
   - Утренний патруль скоро начнёт прочёсывать "Рученицу"....
   - А с чего это они туда сунулись? - Вампир удивился.
   - Да кто его знает, - Шмуль судорожно вчитывался в последние сводки, - вроде заметили наёмников, и начинают прочёсывать, просят подкрепления, так что скоро туда штурмовой отряд пошлют.
   - А вот это уже хреново.... - Вампир задумался, - патруль это одно, а штурмовики ваши - уже совсем другое.... И что делать будем?
   - Что за междусобойчик? В чём проблема? Чего задумались? - вмешались в разговор Тень и Скелет.
   Подошли и братья.
   - Есть три новости, одна хорошая и две плохих, - ответил Вампир собравшимся, - с какой начать?
   - Давай с хорошей.
   - Хорошая новость - в "Среднелесском" патруля "Долга" нет...
   - Уже лучше.... А какие плохие?
   - Плохая новость номер один, - начал Вампир, - Шмуля нашего, - кивнул на долговца, - объявили дезертиром....
   - Этого, в принципе, стоило ожидать, - прокомментировал свободовец.
   - Плохая новость номер два - путь по окраине топи перекрыт....
   - Это как?
   - В "Рученице" патруль "Долга" обнаружил наёмников, - ответил за Вампира Шмуль, - и сейчас туда направится штурмовой отряд, так что там будет жарко и соваться туда....
   -...сродни самоубийству.
   - Ага, - согласился Шмуль и вполголоса выругался, глядя на ПДА, - всё, приватный канал мне отрубили, так что больше ничего узнать не смогу.
   - И что делать предлагаешь? - пять пар глаз вопросительно уставились на Вампира.
   - Здесь только один вариант, - почесал он затылок, - идти напрямую через карьеры.
   - Если я правильно понял, - Рыжий внимательно смотрел на бывалых, - это означает, что идём через топь?
   - Ты правильно понял, - ответил за всех Тень, - идти придётся через неё.... Не, конечно можно попробовать сунуться в "Рученицу" и перестрелять три десятка вооружённых до зубов и экипированных в экзоскелеты штурмовиков, и это не считая наёмников и патруля, а потом дружно покончить жизнь самоубийством, ибо если "Долг" найдёт, а они найдут... - он вопросительно посмотрел на долговца и дождался его одобрительного кивка, - ... то в лучшем случае бросят голышом в "газировку", или зашьют в кишки кусочек фонящего графита, а потом отдадут контролёру.... Так что при таком раскладе считаю путь через топи простой лёгкой и безопасной прогулкой по центральному парку. Кто думает иначе, - пусть скажет.... - и снова замолчал.
   Сталкеры переглядывались. Хоть свободовец говорил немного жутковатые вещи, но повода с ним не соглашаться не было. "Долг" никому и никогда не прощает нападений на свои отряды - разве что только со "Свободой" сейчас негласное перемирие, да и то уже далеко не первое. И это шаткое перемирие готово рухнуть от любого, даже случайного, выстрела, от любого косого взгляда и снова погрузить Зону в хаос клановой войны.
  

**********

  
   С севера эхо доносило звуки начинавшегося боя между патрулём "Долга" и неизвестным отрядом наёмников, отчего на душе становилось всё тоскливее. Перспектива идти через топь никого не радовала, но иного пути у них не было.
   От небольшого хутора "Среднелесский" мало что осталось - небольшая железнодорожная станция и РБУ в стороне, бывший дом культуры без крыши, уцелевшее двухэтажное здание сельской школы, да остовы печей и догнивающих железных кроватей на месте сожжённых жилых домов.
   - Смотрите! - воскликнул Санёк, махая в сторону развалин, - там, в деревьях, кто-то есть! - и вскинул автомат.
   - Убери, - одёрнули его, - это "каменный страж мёртвых сёл"....
   - Кто? - переспросил брат.
   - Старый памятник, сейчас поближе подойдём и сам всё увидишь.
   ...
   Мрачным взором бетонных глаз отряд встречал старый памятник советским солдатам, когда-то стоявший посреди хутора, а ныне навеки застывший среди выросших вокруг деревьев. Его то Санёк и принял за незнакомца, следящего за дорогой. Сталкеры остановились, угрюмо смотря в лицо "стражу". Поросший мхом каменный солдат, казалось, с грустью смотрел им прямо в глаза. Из разбитой сзади головы торчали куски арматуры, потёки на лице уж сильно напоминали пролитые слёзы, а на плече лежал старый, побелевший от времени и Зоны противогаз. Монумент словно смотрел на живых с укоризной - "что ж вы, люди, сделали".
   - Да уж, - Рыжий аж поерзал от безмолвного этого взора, - действительно, страж мёртвых сёл. А кто ему противогаз подарил?
   - Да кто его знает, - не отрывая глаз от памятника отвечал долговец, - говорят, сколько Зона существует, столько у него противогаз и висит на плече. Наверное, ещё ликвидаторы оставили. Сюда сталкеры вообще только сравнительно недавно ходить начали.
   На пустой некогда улице друг напротив друга стояли старая, чудом сохранившаяся двухэтажная школа и лишившийся крыши дом культуры, с гербом и гордой надписью "будинок культуры" бетонными буквами на фасаде.
   - Заглянем?
   Сталкеры переглянулись. Времени, в принципе, было достаточно и полчаса уделить осмотру можно было.
   - Кто куда?
   Отряд поделился. Свободовец с братьями пошёл в здание школы, а Вампир со Скелетом и Шмулём - в дом культуры.
   ...
   Двухэтажное здание школы из белого кирпича огораживал заросший и покосившийся небольшой металлический забор. Калитка распахнута настежь в ожидании возвращения своих учеников, спешно покинувших её при эвакуации. Аллейка с разросшимися по краям туями упиралась в распахнутые двери.
   - Быть наготове, - вполголоса командовал свободовец, снимая автомат с предохранителя.
   Школа встретила холодным сквозняком, гулявшем по заваленному тетрадями и штукатуркой коридору. У самого входа на стене висел серый школьный звонок, который уже никогда не возвестит о начале уроков. Рыжий на мгновение задержался и слегка ударил по нему автоматным дулом. Из трещин, засыпая незадачливого новичка, посыпалась ржавая пыль.
   - У тебя что, детство в жопе заиграло? - рыкнул на него свободовец.
   - Да не, я просто.... - начал оправдываться Рыжий, стряхивая с себя ржавую пыль.
   - Просто так ничего не бывает.... Ты её лучше "Гейгером" проверь....
   - А зачем? - переспросил тот.
   - Сначала проверь, а потом спрашивай.
   Рыжий пожал плечами, мол "ну ладно, сейчас проверю" и поднёс счётчик к запачканному рукаву. Цифры резко поползли вверх и показали десять рентген. Глаза Рыжего округлились и он начал судорожно отряхивать рукав.
   - Стой, - остановил его Тень, - сейчас её по всему коридору разбросаешь и все в ней будем.
   - А что делать? - испуганно спрашивали братья.
   - Особо она тебе не навредит, но стереть всё же нужно. Сюда иди...
   Свободовец зашёл в первый попавшийся кабинет и снял рюкзак - братья за ним. Расположив свои вещи на ближайшей парте, Тень нащупал в рюкзаке бутылку водки. Затем оторвал от валявшейся на полу тряпки небольшой кусочек, обильно полил его из бутылки и протянул Саньку.
   - Вот этим стирай.... - и кивнул на рукав Рыжего.
   Санёк принялся усиленно тереть мокрой тряпкой рукав брата.
   - А откуда ты знал? - вопросительно смотрел на свободовца Рыжий.
   - А я и не знал, - пожал плечами тот и отвернулся.
   Кабинет, в который зашли сталкеры, оказался школьным классом. Три ряда потрескавшихся и покрытых толстым слоем пыли парт, с так и лежащими на них забытыми вещами учеников - тетрадями, учебниками, ручками и карандашами. На окнах и у задней стены класса - горшки с пересохшей в прах землёй. Повсюду на полу валялись выпавшие тетрадные листы, страницы развалившихся учебников. Большая доска давно выцвела и если на ней что-то и было написано, то время забрало это всё навсегда. А над доской - пока не до конца сгнившие под покрытым толстым слоем пыли стеклом, портреты классиков литературы - Толстого, Пушкина, Гоголя.
   Пока Санёк стирал с рукава брата радиоактивную пыль, Тень вышел в коридор. Он бросил скользящий взгляд на пресловутый звонок и поднял первую попавшуюся под ноги тетрадь. Пожелтевшие листы едва не рассыпались в руках, но всё же кое-что можно было прочесть. Он полистал находку и остановился на одном сочинении, в заглавии которого размашистым детским подчерком было написано "как я провела каникулы". Свободовец молча читал. В сочинении девочка Настя Прохоренко из четвёртого "В" класса подробно, как могла, описывала свои восторженные детские впечатления от поездки с родителями в Припять к друзьям семьи. Что там они гуляли по городу, ели мороженное, ходили посмотреть на колесо обозрения, в кинотеатр, на стадион, гуляли по набережной и катались, как она написала, на "большом белом корабле" по реке. А в конце сочинения дописала, что летом обязательно ещё раз поедет туда с родителями, потому что очень понравилось и это самый прекрасный город на свете и что там должны открыть парк отдыха.
   - Да уж, - задумался Тень, закрывая тетрадь, - не думаю, что летом бы тебе в Припяти понравилось.
   Он сам не заметил, как положил тетрадь на подоконник и поднялся по лестнице на второй этаж. Посреди заваленного хламом коридора стояла чудом уцелевшая витражная перегородка, а возле неё - так и незаполненные аттестаты, высыпавшиеся из брошенной и развалившейся картонной коробки. Свободовец не спеша подошёл к витражу и остановился у кучи пожелтевших бумаг. Детектор на поясе стал негромко попискивать, и Тень тут же насторожился - где-то рядом была аномалия. Он, крепко сжимая детектор в руках, осторожно заглянул за витраж и стал шарить глазами по коридору в поисках видимых признаков. Но коридор был чист, лишь ветер гонял пыль из угла в угол.
   По лестнице быстро поднимались братья и, увидев жест свободовца - поднятый вверх сжатый кулак - сбавили шаг и начеку приблизились к нему.
   - Что тут? - не терпелось Саньку и он с любопытством выглядывал из-за плеча свободовца.
   - Аномалия, - почему-то шёпотом ответил тот, - что, детекторов не слышите?
   Братья переглянулись и схватились за свои детекторы. Те еле слышно попискивали.
   - А что это за аномалия? - Рыжий всматривался в монитор. - У меня что-то определить не может....
   - У меня тоже не определяется, - монотонно ответил Тень, - но подозрения есть.
   - Что за подозрения?
   - Сейчас увидите.... Второй кабинет, - он показал пальцем дальше по коридору, - скорее всего там....
   - Что там???
   - Терпение, сейчас всё увидите, - и спокойно повесил детектор на пояс, - будьте пока тут и прикрывайте мне спину.
   Свободовец смело шагнул за витраж. Пройдя мимо первого кабинета, он остановился у следующего и ударом ноги вышиб дверь. Заглянув вовнутрь, он, несмотря на тревожные предупреждения детектора, с ухмылкой посмотрел на братьев и жестом их подозвал. Рыжие не поняли, чего это Тень так развеселился, но раз зовут - нужно идти, да и любопытство всё же одолевало.
   Братья, едва заглянув в класс, замерли в изумлении.
   - Ну, как, впечатляет? - не терпелось свободовцу.
   - Ага, - в восторге прогнусавил Санёк, - а что это?
   Почти в самой середине класса царило нечто невообразимое - четыре парты, несколько стульев, тетради, учебники - всё мирно висело в воздухе, даже и не думая падать.
   - Это "лифт", - умиротворённо ответил Тень.
   - Что ещё за лифт?
   - Антигравиатционная аномалия. В принципе, штука сама по себе безвредная.
   - А что будет с человеком, если в неё попадёт? - у Рыжего разыгралось сталкерское любопытство.
   - Да ничего, просто повиснет в воздухе. Ты про невесомость знаешь?
   - Угу, - кивнул новичок.
   - Ну, вот "лифт" - это как раз и есть область невесомости. Вот смотри....
   Свободовец, подвинув близнецов, вошёл в класс и остановился недалеко от края аномалии. Затем достал из кармана ржавый болт и легонечко бросил. Болт, не пролетев и пары метров, стукнулся о висевшую в воздухе парту, заставив последнюю слегка сдвинуться с места, и, немного отлетев назад, тихо замер.
   - А мне можно?!? - Санёк даже и не ждал ответа на этот риторический вопрос и встал рядом со свободовцем.
   Новичок достал из кармана увесистую гайку и швырнул её в аномалию. Гайка, стремительно пролетев пол-аномалии, с треском врезалась в стул, отчего тот, получив изрядную дозу инерции, вылетел с противоположного конца за край и с грохотом упал на пол.
   - И что ты сделал? - укоризненно вопрошал Тень, едва не отвесив подзатыльника виновнику.
   - А я чего?!? - Санёк не понимал, чего это так на него свободовец взъелся, - она же безвредная.
   - Ну, раз безвредная, то полетай...
   Тень сгоряча толкнул Санька и тот, отчаянно махая руками, влетел в аномалию и беспомощно повис в воздухе у самого края.
   - Ты что делаешь?!?! - заорал Рыжий и двинулся на свободовца.
   - Спокойно, - тот отсудил его пыл, - ничего плохого с ним не случится.
   Рыжий мельком взглянул на брата, а тот уже оправившись от секундного шока, с довольной улыбкой замахал руками и захохотал:
   - Смотри!!! Смотри!!! Я лечу-у-у-у!!!
   ...
   Вампир, Скелет и Шмуль молча стояли недалеко от памятника. Внутри "будинка культуры" вообще не было ничего интересного - только давно рухнувшая вовнутрь прогнившая крыша, отвалившаяся задняя часть здания, да поросшие зелёным молодняком остатки помещений. А Тень с братьями всё не выходил из школы.
   - Да где их там черти носят? - беспокоился Скелет. - Может, случилось что?
   - Если б с ними что-то случилось, - попытался успокоить его Вампир, - то мы б уже слышали....
   Но, сказав это, Вампир сам с опаской поглядывал на здание из белого кирпича, беспокойно поглаживая цевьё дробовика.
   - Если через минуту они не появятся, - процедил Шмуль, - то я пойду их искать.
   - Я с тобой, - тут же присоединился к нему Скелет.
   - Да хрен с вами, и я пойду, - махнул рукой Вампир.
   Не успел Вампир поправить "чёрного брата", как из двери школы вышли сначала братья, а за ними и Тень.
   - Ну и чего вы там застряли? - прикрикнул на них Скелет. - Что, на школьниц засмотрелись?
   - За школьниц статью дают, - парировал Тень, - так что смотрели на молоденьких училок.
   - И что училки, хорошенькие?
   - Как сказать, просили привет передать, - съехидничал свободовец.
   - А эти чего такие довольные? - кивнул на братьев Вампир.
   - Да один в "лифте" полетал, а второй вытаскивал, - пояснил Тень.
   - Там что, "лифт" нашли?? - удивился Шмуль.
   - Ага, - подтвердили братья, - прикольно так, летаешь как космонавт на орбите.
   - Лучше бы я с вами пошёл, - огорчённо вздохнул Шмуль, - а то там, - он кивнул в сторону "дома культуры", - только репьёв на штанину насадил.
   - Ну если хочешь, "лифт" на втором этаже....
   - Да нет, сейчас времени нет, идти нужно, - Шмуль ещё раз огорчённо вздохнул, - как-нибудь в другой раз.
  

**********

  
   Следующим пунктом в маршруте должны были стать окрестности посёлка "Новокрасница", и Вампир повёл свой отряд к железнодорожной станции. По дороге братья-новички, глядя на карту, начали роптать, что, идя через станцию, они делают большой крюк и гораздо ближе было бы идти напрямик. Но Шмуль доходчиво им объяснил, что в тех паре километрах, что разделяют "Среднелесский" и "Новокрасницу" по прямой, уровень радиации измерить невозможно, так как любой счётчик зашкаливает:
   - Даже в экзоскелете с пятью "вывертами" лучше не соваться, и десяти минут не протянешь, - говорил долговец.
   - А почему? - не унимался Рыжий.
   - Видишь ли, друг мой, - с видом университетского профессора сказал Скелет, - если б ты внимательно изучал историю, то знал бы, что во время первой катастрофы там проходил так называемый "западный след", а потом, когда Зона образовалась, там были огромные аномальные поля. И пройти здесь можно стало только недавно, так что начеку нужно быть всегда. А что встречаются места с колоссальной радиацией - это я могу даже из собственного опыта рассказать.
   Братья молча слушали и кивали.
   Вампир, шедший впереди, был очень напряжён. Он знал, что другие сталкеры из отряда, даже рыжие, прекрасно понимали, что положение иначе как "в полной жопе" и не назовёшь. Слева - бой между наёмниками и "Долгом", позади - уже наверняка вышедший на помощь отряд штурмовиков и, скорее всего, разведгруппа "Долга", выдвинувшаяся в этот район, справа - "Серый Лес", по сравнению с которым радиация и аномалии самого "Рыжего Леса" кажутся Крымским курортом, а впереди - малоизученная трясина "Шепеличной топи". Вампир, как мог, поддерживал медленно угасающий моральный дух отряда - шутил, травил анекдоты и байки, просто болтал о чём придётся. Первоначальная цель их похода уже стала практически незначительной по сравнению с тем, что нужно было сейчас - выжить, уйти от преследования, раствориться на просторах Зоны, а уж потом как-нибудь пойти на переговоры с "Долгом".
   Так, погружённый в свои мысли, Вампир и не заметил, как они подошли к железнодорожной станции. Зона пощадила эту небольшую постройку, и после расчистки прилегающей территории да косметического ремонта, эта станция вполне могла бы ещё служить и служить по назначению. Но этого уже никогда не случится и эта небольшая поселковая станция уже никогда не дождётся прибывшего по рельсам состава. Поодаль, на тупиковом ответвлении, мрачным, грязно-жёлтым от ржавчины монстром, заброшенный тепловоз тоскливо смотрел на сталкеров почерневшими стёклами кабины.
   - А вот и станция, - Вампир с облегчением вздохнул, словно подошли не к заброшенной на задворках мира железнодорожной станции, а к родному дому, - кто за билетами сбегает?
   Сталкеры подхватили начатую Вампиром шутку:
   - На меня не брать, я зайцем поеду.
   - А что, посадку уже объявляли?
   - А мне на верхней полке в купе!
   - Шутки шутками, а я всё же загляну вовнутрь...- а вот Тень говорил вполне серьёзно, кивая на здание, - мало ли кто прячется. С незваными гостями встречаться мне как-то не улыбается.
   ...
   Внутри оказалось на удивление чисто и практически не тронуто. От входа сразу попадаешь в небольшое помещение с парой кассовых окошек и двумя рядами счетверённых откидных сидений вдоль стен да печкой-буржуйкой для отопления в холода.
   - Совсем как у нас, - внутреннее убранство показалось Скелету знакомым, - разве что буржуйки в нашей станции не стояло...
   - Ну что ты хочешь, советские времена, безобразно, - Вампир попытался откинуть крышку одного из сидений, но та намертво приржавела, - но однообразно.
   - Зато надёжно и на века, - парировал Скелет, - а сейчас хоть и разнообразно, зато хреново безобразно.
   - Это точно, - согласился долговец, - вот к нам недавно берцы завезли, прапорщик уверял, что с армейского склада, чуть ли не лично у спецназовцев с ног снимал, а на деле - и недели не выдерживали, разваливались после первого дождя....
   - ... мужики, - Скелет остановился почти вплотную у буржуйки, - тут смотрите....
   Сталкеры обступили старую печку. Сквозь ржавчину было едва видно, что на баке много нацарапанных надписей. "Припять-83", "5/27 83 года", а были и такие: "Чернобыль 86", "июнь 1986" и размашисто через весь бак нацарапано большими буквами "Припять, будь она проклята июль 1986".
   Но среди всех, одна надпись привлекла внимание Скелета.
   - А вот эта свеженькая, - сосредоточенно рассматривал он нацарапанные буквы, - "будь проклята Зона".
   - С чего ты решил? - сталкеры собрались в кучу за его спиной и тоже уставились на небольшие буквы рядом со швом.
   Скелет протёр большую букву "З", стряхивая тонкий слой ржавчины с металла.
   - Просто здесь ржавчины меньше, я бы сказал, что процарапаны они не более полугода назад, да они и глубже остальных, будто чем-то вроде ножа долго и старательно вырезали. А другие, - он бегло пробежался пальцами по прочим надписям, - не так глубоко, сделаны на скорую руку.
   - Может ты и прав, - согласился Вампир, - в конце концов, чему удивляться, мы тут далеко не первые сталкеры.... Ладно, купили по билету и будет, а то поезд сейчас тронется.
  

**********

  
   Группа шла по бетонным шпалам. Ровная линия старых неезженых рельс уходила за горизонт, в самый центр Зоны. С обеих сторон гравийной насыпи ещё сохранились границы территории отчуждения - два десятка метров с обеих сторон практически лишённые растительности, за которым по обеим сторонам начинался пролесок. Высохшая трава, редкий кустарник и ещё более редкие молодые деревца, всё же сумевшие пробиться сквозь укатанную и засыпанную гравием землю.
   Впереди маячили лежащие на боку несколько старых товарных вагонов.
   - Возле тех вагонов будем сворачивать в топь, - показал на них Вампир, - дальше, - он посмотрел на Рыжего, который хотел было что-то сказать, - если верить карте, не пройдёшь, радиация почти до самого Янова.
   А потом ещё мысленно добавил, "да и чует моё нижнее полушарие, что СС-овцы где-то рядом". Но расстраиваться раньше времени не хотел, о банде "мёртвая голова" не было ничего слышно пару недель, да и он очень рассчитывал, что бандитам будет сейчас не до них, что более важной проблемой для СС-овцев будет штурмовой отряд "Долга". Ветер до сих пор иногда доносил отголоски миномётных разрывов со стороны "Рученицы" - что, собственно, даже радовало Вампира. Он надеялся, что этот бой поможет под общий шумок и неразбериху незаметно проскочить через топь и выйти к мосту уже к вечеру. Очередной раз он на ходу бросил взгляд на карту - если ей верить, то сразу за вагонами должна быть тропа, ведущая через рыбацкую стоянку к карьерам, от них и до мельницы недалеко, а от мельницы до моста у "Средних Шепеличей" - от силы пару километров. Но это Зона, и любая, даже самая короткая дорога может растянуться.
   Карта не врала. За лежащими в кювете вагонами действительно почти незаметная тропа змеёй уходила влево, сквозь траву и кусты и ныряла в пролесок. Они нехотя свернули с насыпи. Как только щебень закончился, ноги провалились в мягкий ковёр высохшей травы и перегнивающих листьев, и от пролеска потянуло сыростью. С каждым шагом ощущение сырости и запах болота, пробивавшийся сквозь фильтры, лишь усиливались. Сталкеры недовольно бурчали в полголоса, привыкая к неприятному болотному запаху:
   - Опять болота...
   - Ненавижу болота...
   - Снова болота....
   - Мерзкая трясина....
   Но это было лишь начало. Едва они погрузились в зелёную стену пролеска, как словно спустились сумерки. Высокие густые кроны заслоняли небо, и солнечный свет едва пробивался. Даже утренний болотный туман всё ещё царил среди деревьев, окутывая всё белёсым одеялом дымки.
   - Да уж, словно фильм ужасов - стоит среди бела дня сойти с дороги, как обязательно попадаешь в лес, да ещё и туманом окутанный.
   - И тишина.....
   Вокруг действительно царила тишина, прерываемая лишь хрустом ломающихся под ногами веток, хлюпаньем ботинок в грязи, да ровным жужжанием работающих на шлемах фильтров. Извилистая тропа витала между деревьями, уводя сталкеров в глубь. Туман смуро сгущался.
   - Или мне кажется, или мы постепенно спускаемся вниз? - оглядывался по сторонам Шмуль. - Туман то сгущается.
   Шедший в конце свободовец оглянулся:
   - Тебе не кажется, - сухо ответил он, - мы действительно идём вниз.
   Внезапно над головами с верхушки деревьев сорвалась большая стая ворон и с диким карканьем бросилась прочь. В то же мгновение шесть стволов нацелились им вслед.
   - Да уж, - угрюмо констатировал Вампир, - шуметь тут явно не стоит.
   Но стая быстро удалилась, унося с собой громкие беспокойные голоса пернатых владельцев. Снова воцарилась тишина, которую прервал жуткий треск ломающегося сухого ствола в гуще деревьев слева от тропинки.
   - А вот это уже не вороны.... - сталкеры развернулись в сторону звука, не спуская глаз с прицела.
   - Ага, вороны хозяина разбудили....
   Ещё один хруст прервал начинавшуюся дискуссию на тему, кто это. На этот раз хруст был с другой стороны тропинки.
   - В круг! - скомандовал Вампир.
   Сталкеры сомкнулись спина к спине, образовывая своеобразный круг, ощетинившийся стволами во все стороны. Руки и пальцы нервно подрагивали, глаза судорожно бегали по каждому кустику и каждой веточке, выискивая виновников хруста.
   - Стоим, ждём, всем быть на чеку.... - продолжал командовать Вампир, но этого можно было и не делать....
   - Химера....
   Это слово заставило вздрогнуть всех. Среди деревьев, не спешно перебирая огромными лапами, из тумана показалась огромная туша двухголового мутанта, пристально смотревшего всеми своими четырьмя глазами на сгруппировавшихся сталкеров. Остановившись на границе видимости, она замерла, словно тигрица, выбирающая жертву среди пасущихся газелей.
   - Ещё одна....
   С другой стороны от тропинки точно так же из тумана появилась вторая химера, на беглый взгляд даже крупнее первой и словно сговорившись, остановилась на границе белой пелены. Сталкеров охватил нешуточный страх. Встреча с химерой ничем хорошим не сулит, а тут их аж две. Пальцы, словно влитые, лежали на курках, готовые выплеснуть на мутантов кучу смертоносного металла. Началось ожидание первого шага. Химеры по обеим сторонам стояли на краю видимости и пристально всеми глазами смотрели на сжавшуюся ощетинившуюся стволами группу. Адреналин зашкаливал. Из слегка приоткрытых пастей мутантов слюна густыми каплями скатывалась по шерсти и, слегка задержавшись на кончике "бороды", падала на землю. Химеры ждали.
   - И-и-и ч-ч-что теперь...? - сквозь подступивший к горлу ком едва спросил Рыжий.
   - Что-что, - шептал Вампир, - пи**ец нам.... Но шкуры им ещё продырявим.... Смотри в оба, начнут прыгать - патронов не жалеть, бей по мордам и по брюху.
   Но мутанты не спешили. Одной головой они пристально смотрели на сталкеров, а вторые головы, оторвавшись от людей, уставились друг на друга и словно начали переговариваться. От этого "разговора" сталкерам стало совсем не по себе. Едва различимое рычание, пофыркивание, переходящее в вой и даже нечто похожее на какие-то слова.... Нет, не похожее на звериный рык, а именно на связанный набор звуков. Химеры, о чём-то "поговорив", сделали по шагу назад и, словно призраки, растворились в тумане.
   ...
   Сталкеры бежали из лесополосы со всех ног - ветки хлестали по телу, ноги утопали в грязи, мокрые листья прилипали к гермошлемам, мешая смотреть, горячий пот тёк ручьями.... Но всё это было несущественно, по сравнению с одним единственным желанием - убраться от химер подальше. Только выбравшись из лесополосы и пробежав ещё пару сотен метров по заросшему полю, сталкеры остановились, точнее - выдохлись. Братья вообще рухнули в траву, едва переводя захлёбывающееся дыхание.
   Несколько минут никто не проронил ни слова. Поснимав шлемы, они, тяжело дыша и побросав на траву рюкзаки, просто приходили в себя. Шесть пар глаз судорожно всматривались в оставшуюся позади лесополосу, но из-за дымки тумана она казалась одним сплошным серым пятном, растянувшимся справа налево, сколько хватало глаз.
   - Так это и есть химеры? - наконец прервал тишину Рыжий.
   - Угу, - хором ответили бывалые.
   - Мы много о них слышали, но видеть - не видели.... - Санёк как-то задумался.
   - Считай, что вам несказанно повезло, первый раз встретиться с химерой, остаться в живых, да ещё и без царапинки, - пробурчал Вампир, - запомни этот день и пусть он будет для тебя вторым днём рождения.
   - Не только им, - долговец чиркнул зажигалкой и выпустил клуб табачного дыма, - нам всем несказанно повезло. Я уж думал всё, пришёл полный пи***ец.
   - Странно вообще всё это, - перебил Скелет, - химеры - хищники одиночки, а тут парой ходят, да ещё и не напали.
   - Испугались, наверное, - захихикал свободовец, - увидели твою мощную фигуру и решили, что с таким титаном не справятся.
   - Вот ты зараза, - негодовал Скелет, - сколько раз тебе повторять, я не худой, а жилистый
   ...
   Выбравшись на тропу, сталкеры шли, быстрым, насколько это было возможно, шагом. Странному поведению химер никто не мог дать никакого вразумительного объяснения, да и мысли с этих тварей быстро переключились в другое русло - тропа плавно уходила в трясину. Узкая, едва уловимая тропинка петляла по кочкам и более-менее твёрдым участкам среди хлюпающей и зловонно пахнущей жижи.
   Всё чаще детекторы тревожно сообщали о близости аномалий, всё чаще аномалии находились то совсем рядом с тропинкой, то прямо на ней, и тогда сталкерам приходилось искать обходной путь, чтобы затем снова вернуться на заветную тропу. На болоте особого разнообразия аномалий не было, и львиная их доля была химической природы и небольшого размера. В основном попадались "газировки" да "гейзеры", реже "кисели" и "химки". Они все были легко видимы даже без помощи детектора - слабое зеленоватое, словно от неоновой лампы, свечение над аномалиями, выдавало их местоположение. А в условиях тумана это свечение было подобно шапке или пузырю, чьё ровное матовое, слегка мерцающее свечение зелёным призраком, предупреждало бредущих по топи путников.
   Одно радовало - болотные жители сторонились и редко давали о себе знать - за тот час с небольшим, которые группа шла по трясине, лишь пару раз завывал в глубине болота кровосос, да несколько не в меру любопытных плотей высовывали свои одноглазые морды из редких растущих на кочках кустов. Но это бездействие живности было обманчиво, ибо хоть они и сторонились, но это лишь пока, до поры до времени....
  

**********

  
   Время близилось к полудню. Лишь тогда яркое полуденное солнце заставило туман отступить к центру топи. Из низины тропа вывела к упавшему вертолёту рядом с одиноко стоявшим домом. Старый Ми-2, накренившись на левый борт, лежал в трясине, погрузившись на четверть в чёрно-зелёную жижу. От удара о землю винт лишился всех лопастей, одна из которых торчала неподалёку, воткнутая в землю. Толи сама она воткнулась, толи кто-то поставил её как ориентир. Но тропа, прежде чем выйти к дому, велела путникам делать крюк сначала мимо вертолёта, а потом и рядом с лопастью. Где-то за домом, по соседству с высохшей ивой, общежитием для ворон служила старая железная опора высоковольтной ЛЭП. Оборванные заросшие провода свисали с её тёмно-бурых от ржавчины перекладин. Но эта опора была не одинока. Скорее всего, мимо дома когда-то проходила дорога, но сейчас об этом напоминали лишь такие же опоры, безмолвно стоявшие на почтительном расстоянии друг от друга и уходивших за горизонт в сторону станции.
   Остатки забора и какого-то деревянного строения говорили о том, что в те далёкие времена никакой трясины здесь и в помине не было. На всех картах этот бревенчатый дом отмечен как рыбацкая стоянка - так это или нет, ныне никто толком сказать не может. Да, в принципе, уже и не важно. Пусть будет рыбацкой стоянкой, всё равно - хоть дом рыбака, хоть охотничий дом, хоть жилой - ныне все строения используются только по одному назначению - убежище нынешних обитателей Зоны. Ощущение долгожданной стоянки поднимало сталкерам настроение, - всем давно хотелось просто присесть на что-нибудь твёрдое и сухое, счистить с ног налипшую грязь, да и просто перевести дух.
   - Последний - закрывает калитку, - отшутился Вампир, переступая через трухлявые заборные доски.
   - Тогда первый бежит на кухню и срочно ставит чайник, - парировал Тень, замыкавший группу.
   - А так же колбасу нарежет и выложит на блюдечко с золотой каёмочкой, - не отставал от них Шмуль.
   Так, слово за словом - сталкеры развеселились. Никому не хотелось думать ни о химерах, которые наверняка не отступят от них и даже сейчас - стоят где-нибудь на болоте и наблюдают за ними своими зоркими, как у орла, глазами, ни о кровососах, которые хоть и завывали в стороне, но чуют запах живого не хуже акул, чувствующих кровь в море, ни о чём другом.
   ...
   Дом ничем не выделялся из сотен таких же по всей Зоне - стандартное убежище, превращённое немногочисленными сталкерами в довольно удобную небольшую крепость. Деревянные окна снаружи наглухо заколочены подручными досками - скорее всего снятые всё с того же старого забора - оставалась лишь небольшая щель, весьма подходящая в качестве бойницы. Дверь, насколько было возможно, прилажена обратно на петли, а внутри дома рядом с входом лежало толстое бревно, которым в случае чего эту дверь можно было и подпереть.
   Внутреннее убранство было нехитрым, можно сказать даже спартанским. Посреди основной комнаты стоял старый хозяйский стол, подлатанный подручным материалом, вокруг него несколько таких же латанных табурет, да импровизированная скамья из сколоченных между собой боковин шкафа на подставках, сложенных из белого силикатного кирпича. Во второй, меньшей по размерам комнате, у дальней стенки стояла жёсткая металлическая кровать, накрытая выцветшим полосатым матрацем. По полу было разложены ещё два таких же матраца с подстилками для головы из связанных пуков пересохшей травы. Оба деревянных окна изнутри были ещё и заколочены остатками шкафа, а поверх этого дополнительного щита была набита колючая проволока.
   Наскоро перекусив и передохнув, группа выдвинулась дальше. Путь предстоял пусть по меркам "большой земли" не такой уж и длинный - не более пяти-семи километров, но в Зоне он мог растянуться на целый день.
  

**********

   Дом стоял на возвышенности, и снова сталкеры, идя по петлявшей между аномалиями и радиоактивными пятнами тропе, спустились в низину, вслед за скатившимся в неё туманом. Местность менялась. Начинавшиеся заросли камыша и хвоща контрастировали с голым болотом начала топи. Деревца на кочках и твердях становились всё выше, а крона всё гуще и зеленее, а солнечные лучи стали бессильны против плотного, осевшего на почву и больше похожего на дым тумана.
   - Места для кровососов просто идеальные, - подметил Скелет, когда заросли по обеим сторонам тропинки стали выше человеческого роста.
   - Типун тебе, - хором отозвались напряжённые голоса, - ещё накликаешь.
   - А чего я? - удивился он нападкам. - Я просто сказал, что кровососы такие места очень любят... Ты мне лучше вот что скажи, - теперь уже вопрос адресовался Вампиру, - долго нам ещё по этим джунглям плутать?
   Вампир задумался и как-то даже замедлил бодрый до того шаг.
   - Ну.... - он смотрел на карту, - судя по всему, ещё с полчаса, а там должны к карьерам выйти.
   - Полчаса, говоришь....
   - Да чего ты привязался, думаешь, мне самому приятно шататься по этим зарослям? Или что, предлагаешь вернуться? - в голосе Вампира чувствовалось раздражение.
   - Куда вернуться? К дому? - Скелет обернулся.
   - Нет, вообще, можем к химерам в просеке, а можем и в "Среднелесский" или "Рученицу"....
   - Так, топай вперёд, Сусанин.... А то нашёлся умник....
   - Ага, веди нас вперёд, Сусанин-герой.... - подхватил свободовец.
   - ...Идите вы нафиг, я сам здесь впервой, - фыркнул Вампир.
   - Да не только ты здесь впервой, мы все тут впервой....
   - Тогда, может, тише будем? - нервничал Вампир. - А то попасть кому-нибудь на зуб, особенно кровососу, уверен, что никому не хочется, - и тут же в памяти всплыл крик Клеста и рёв кровососа, там, на болотах "чистого неба".
   Отряд замолк. Если бы не шлемы, то было б видно, что лица и Рыжего, и Санька почернели. Они тоже машинально вспомнили Клеста - тоже болота, тоже густой камыш, да ещё и Вампир со Скелетом невзначай о кровососе обмолвились.
   - Слушаем каждый звук, - тихо командовал Вампир, стараясь ступать как можно тише.
   Но тишина была далеко не полной. Постоянно хрустели ломающихся под ногами камыши, монотонно гудели фильтры в шлемах, и регулярные щелчки перехода в тепловизор и обратно.
   - Идём как кабаны с водопоя, - ворчал свободовец....
   ...
   - А-а-а-а, - раздался сиплый голос в камышах, совсем недалеко от тропинки.
   - А-а-а-а, - подхватил хор точно таких же со всех сторон....
   И треск ломающегося повсюду камыша, словно гром с неба....
   - Зомби!!! К бою!!!!
   - А-а-а-а, э-э-э-э, - вторили из зарослей.
   Хор зомби становился всё громче. Со всех сторон ломался камыш, хлюпала болотная жижа и непрошенные гости приближались к тропинке.
   - Бежим!!! - заорал Вампир во всю глотку и, выпустив вслепую по камышам короткую очередь из автомата, стремглав ринулся вперёд.
   Сталкеры, на ходу обильно поливая камыши пулями, рванули за ним. Тихие болота взорвались звуком боя.
   Медлительные живые мертвецы явно не поспевали вслед за сталкерами перебирать ногами, но и они были не лыком шиты - зомби открыли огонь по убегающим. Пули густо забарабанили по зарослям, вырубая целые просеки. Но плохая реакция зомби заставила их стрелять впустую, а то и по своим. Несколько самых шустрых мертвецов, слишком быстро оторвавшихся от основной массы, изрешечённые пулями как дуршлаги, рухнули в трясину и стали медленно погружаться в болото.
   Сталкерам повезло, через сотню метров, быстро оставшихся позади, тропинка из низины резко завернула вверх и вышла на чистый, лишённый зарослей, пригорок. Они залегли, готовясь к визиту зомби, которые не заставили себя долго ждать. Дыхание ещё не пришло в норму, как сквозь ломающиеся камыши стали видны выходящие из туманной дымки и покачивающиеся из стороны в сторону на задеревенелых ногах фигуры ходячих мертвецов.
   - Зададим им жару, - подбадривал Вампир и первым пустил длинную очередь по зримым зомби.
   Снова загромыхали автоматы, гулко заухали дробовики, и пулемёт долговца начал свою смертельную песню. Зомби открыли ответный огонь, который, впрочем, был не более результативным, чем в камышах. Пули разлетались в разные стороны и лишь изредка проходили над головами сталкеров или впивались в землю. Сталкерский же огонь выкашивал заросли и укладывал наступающих в болото целыми пачками. Буквально через минуту шквальной стрельбы последние зомби не могли двигаться вперёд - гора лежащих в болоте тел просто не давала пройти, и они попятились назад так же внезапно, как и появились.... Всё стихло....
   - Эй! Ну, куда же вы, - прокричал долговец вслед пятящимся мертвецам, - что, больше никто свинцового угощения не хочет?
   Тень сорвал с разгрузки пару гранат и, дёрнув чеку, бросил их прямо в кучу наваленных тел среди выкошенных пулями зарослей.
   - А это вам на десерт.... - злобно добавил он.
   Гранаты одна за другой взорвались среди упавших зомби. Фонтаны зловонной болотной жижи вперемешку с ошмётками раскуроченными взрывами наступавших расплескались в разные стороны.
   - Круто мы их! - рассмеялся Рыжий и хлопнул про протянутой братом ладони. - У тебя сколько?
   - Минимум пять уложил, - гордо заявил Санёк, вставляя в автомат очередной полный рожок.
   - Сколько их вообще было? - Рыжий вопросительно оглядел бывалых.
   - Не знаю, - первым ответил Вампир, прикуривая сигарету, - с полсотни точно, может больше... Но линять нужно отсюда и быстро.
   - Это почему? - удивился Рыжий.
   - Мы же их всех положили...? - подхватил Санёк.
   - Положили, говоришь? - переспросил Тень.
   - Ну да, - Рыжий кивнул в сторону побоища, - вон они.... - и запнулся.
   Нагромождённые друг на друга тела зомби вовсе не лежали. Не один и не два, а десятки живых мертвецов начинали шевелиться, словно человек после потери сознания.
   - Они и так мёртвые, - съехидничал Вампир, - а ты их ещё и убить хочешь?
   - А как же тогда их убивать?
   - Голову им снести нужно, или чтоб разорвало на части. А так их только остановить можно, ну если хочешь - оглушить. Скоро очухаются и снова за стволы похватаются....
   - Так что линять нужно отсюда и как можно быстрее, - добавил Шмуль, - тем более, что о том, что мы здесь знает уже вся топь....
   - И СС-овцы тоже.... - Вампир посерел как дождевая туча.
   - Кто? - переспросил Санёк.
   - СС-овцы, - пояснил Вампир, - бандиты тут есть такие, "мёртвая голова" себя называют.
   - А чего так?
   - Переняли у фашистов форму, - Вампир продолжил, - во всём чёрном ходят и нашивки в виде черепов. Сколько раз их пытались поймать тут, - ничего хорошего не получилось. Отморозки они ещё те. Так что зомби то постреляли, хорошо это, но теперь ещё бы с этим отребьем не встретиться - вот что, пожалуй, главное....
  

**********

  
   Тропинка виляла то по болоту, то вновь выходила на сухие пригорки. Долговец был прав - теперь все болотные твари знали о том, что они идут. Кровососы выли всё чаще и всё ближе к тропинке, кабанов и плотей становилось всё больше, и вели они себя всё наглее. Всё это заставляло сталкеров прибавить шаг настолько, насколько было возможно. Нервы у всех были подобны гитарной струне, готовой вот-вот лопнуть. И у Санька в какой-то момент они не выдержали - он с диким криком вперемешку с матами начал заливать заросли автоматным огнём. Шмуль со Скелетом набросились на него, отобрали автомат и стянули шлем.
   - Ты чего творишь? Ты чего творишь? - тряс брата Рыжий, пытаясь привести в чувство.
   Но Санёк, сжатый крепкими руками долговца, орал благим матом и круглыми испуганными глазами сверлил заросли:
   - А-а-а.... твари... убирайтесь... - орал он мутантам, - отдайте автомат, всех порешу....
   - Налей ему, - кивнул Вампир свободовцу, - а то не дойдём.
   Тень покопался в рюкзаке Вампира и достал недопитую бутылку водки.
   - Я сам, - остановил его Рыжий и забрал водку у свободовца.
   - Ну, сам так сам, - пожал плечами Тень.
   Санёк вырывался изо всех сил, но все его попытки были тщеты. Чем сильнее он старался освободиться, тем крепче сжимали его долговец со Скелетом. Рыжий схватил брата за лицо и пальцами надавил в основании челюсти. Санёк зарычал словно зверь, и Рыжий влил ему в раскрытый рот добрый глоток водки. Тот едва не поперхнулся, но влитое всё же проглотил. Мгновенно он переменился - раскашлялся, лицо побагровело. Шмуль со Скелетом отпустили бедного пацана и тот, упав на колени, схватился за рот и начал усиленно трясти головой. Рыжий присел рядом и обнял его по-братски.
   - Всё, всё, успокойся, всё нормально....
   - Что о нём думаешь, - шёпотом спросил Вампир у свободовца, кивнув на Санька.
   - Не знаю, - пожал плечами тот, - если так будет дальше, то я его пристрелю.
   - Ты чего, - Вампир опешил, - сдурел совсем?!?!
   - Это ты сдурел, из-за него все подставляемся, и если придётся выбирать - либо он, либо мы, то, сам понимаешь, своя шкура дороже.
   Вампир ничего не ответил. Отчасти где-то внутри он был согласен с этими словами - любая непредвиденная остановка, любой подобный нервный срыв ставил под угрозу жизни всей группы. Но эти рыжие уже стали практически "своими" - невольно поймал он себя на мысли. Украдкой посмотрев на свободовца, который невозмутимо проверял автомат, Вампир на мгновение увидел не человека, которого знал давно - старого доброго друга, а чёрствого матёрого зверя, способного не раздумывая убить любого, кто встанет на его пути или поставит жизнь под угрозу.
   - Ты чего на меня так уставился? - заметил этот взгляд Тень.
   - Да так, ничего, злой ты стал какой-то....
   - Я не злой, я жить хочу, а ты, верно, запамятовал, что мы не в парке аттракционов, и не на каруселях катаемся.
   За спиной, совсем рядом в кустах раздалось злобное рычание слепого пса, и его безглазая морда показалась из камышей. Вампир резко обернулся и в следующее мгновение грянул "чёрный брат". Выстрел снёс незадачливому мутанту голову и его тушка, разбрызгивая вонючую кровь по сухим стеблям камышей, отлетела назад.
   - Дёру, быстро, - занервничал он и, кивнув на Санька, добавил, - хватайте его и ноги в руки....
   - Не нужно, - пробормотал новичок заплетающимся языком и поднялся с колен, - я сам пойду.
   ...
   Санёк держался молодцом. Несмотря на только что случившийся с ним нервный срыв, он сумел взять себя в руки, но всё же замкнулся в себе и не проронил ни слова, даже когда заросли закончились и группа вышла к карьерам. Мутанты болота не рискнули следовать за ними на открытую местность и сталкеры, без преувеличения, вздохнули с облегчением.
   - А вот и карьеры, - победным голосом произнёс Вампир, едва ноги коснулись песчаного грунта.
   Заброшенные песчаные карьеры уже мало походили на то, что они когда-то из себя представляли. От времени и воздействий они осыпались, хороня так и не вывезенную технику, всё ещё стоявшую на дне: бульдозеры, экскаваторы, грузовики - все они медленно умирали, заносимые песком, и ныне карьеры стали больше похожими на просто гигантские ямы с едва заметной издали грунтовой дорогой, ведущей со стороны центра Зоны. Ещё с десяток грузовых "КамАЗ" в ожидании погрузки стояли цепочкой на обочине дороги.
   Тропинка шла стороной от карьеров по самой кромке топи и выходила прямиком на старую грунтовую дорогу, которая показалась сталкерам куда более хоженой, чем тропинка через болота. Утоптанная дорога петляла между карьерами, и были видны даже сходы в сами котлованы. Всё это в сочетании с то и дело попадавшимися на глаза скелетами и разной свежести трупами мутантов создавало впечатление не малохоженой и плохо изученной местности, а вполне обитаемой части Зоны.
   - Ты думаешь о том же, о чём и я? - Вампир заметил небольшое беспокойство долговца.
   - Ну и о чём же вы думаете таком, что нам не говорите? - Скелет тоже немного заволновался.
   - Да мы все об этом думаем, - перебил всех свободовец, - здесь, скорее всего, бандитский лагерь и мы прямиком на него вышли.
   - Бандиты? Здесь? - братья явно не ожидали этого услышать.
   - А вы чему-то удивляетесь? - ухмыльнулся Вампир, - про СС-овцев я вам уже рассказывал.
   Рыжий замолчал. Санёк смотрел то на брата, то на бывалых, которые непонятно от чего если и не светились от счастья, но выглядели куда более бодрыми, чем в зарослях топи. Хотя какое-то напряжение всё же чувствовалось - в движениях, словах, жестах. Санёк стал замечать многое, когда "старики" нервничали, то у каждого было что-то, что его выдавало - свободовец перекладывал палец с предохранителя на курок и обратно, Вампир - то проведёт еле заметно по цевью "чёрного брата", то поправит его на ремне, Скелет усиленно переключал режимы на шлеме, а долговец становился молчаливым и крепче сжимал свой пулемёт. Вот и сейчас, несмотря на всё показное спокойствие и радость от закончившейся трясины, свободовец вскинул винтовку и в прицел рассматривал карьеры, а палец его то на курок опустится, то на предохранитель вернётся.
  -- Что там? - бесшумно подошёл к нему Скелет.
   Тень чуть не выронил винтовку от неожиданности.
   - Я твой дом труба шатал, - выругался свободовец, - разве можно так пугать? Бесшумно подходить это моя привилегия, а твоя - костями за километр греметь....
   - В следующий раз я тебе смс-ку сотовой трубой пришлю..... - Скелет расчехлил свой бинокль и примостился рядом, - так что выискиваешь, бестелесное создание?
   - А кто его знает, - Тень снова вскинул СВУ и приложился к прицелу, - меня радует одно - что не вижу ничего.
   - А что насчёт утоптанной дороги скажешь?
   - Что я скажу.... Что скажу.... Скажу что.... Псевдогигант....!!!
   - Да ну, - отмахнулся Скелет, - разве он такую дорогу утоптать может?
   - Да не утоптать... - Тень, направляя, едва не вырвал бинокль из рук Скелета, - а псевдогигант.... - уже шёпотом добавил.
   Сергей поймал в бинокль огромную уродливую чёрно-коричневую тушу на двух колонноподобных лапах. Мутант медленно вышагивал между карьерами, стараясь идти по утоптанному грунту, огромными глазами тщательно выбирая место для следующего шага. Но как бы он не старался, при каждом шаге его лапы тонули в песке. Не успел Скелет как следует рассмотреть мутанта, как тот замер, словно почувствовал, что за ним следят. Гигант повернул своё лишённое верхних конечностей туловище в сторону сталкеров, открыл пасть и издал свой рёв, сродни гудку тепловоза, донёсшийся до группы лишь через три-четыре секунды.
   Всё умолкло и замерло - даже вороны, безучастно занимавшиеся поглощением разлагающейся туши плоти, прекратили галдеж и боязливо оглянулись в сторону карьеров, вжимая голову поглубже в свои чёрные перья. Ещё через мгновение вся чёрная стая сорвалась с места и, не проронив ни звука, поспешила покинуть это место. Волнами зашевелился камыш - прятавшиеся в нём твари спешили убраться подальше. Наступила полная тишина.... Псевдогигант стоял между карьерами и издали сверлил сталкеров своими огромными глазами, словно оценивая и думая, - что ж ему делать дальше.
   - Какие предложения? - Тень повернулся в пол-оборота.
   - Какие, какие... линять и побыстрее, - процедил сквозь зубы Вампир, не сводя глаз с мутанта, - или ты предлагаешь что-то иное?
   - Я? Нет... просто решил спросить, нет ли среди нас храбрецов, желающих с псевдогигантом сразиться....?
   - В данном случае храбрость - это глупость... А вот те КаМАЗ-ы, - Шмуль кивнул на стоящую технику, - среди них вполне можно подождать пока эта тварь не уберётся.
   - А разве он там не найдёт нас? - братья недоумевали.
   - Не бойся, - Скелет кивнул на мутанта, - он нападает только на то, что видит. С нюхом у него проблемы, причём большие - его просто нет. Так что если хочешь избежать встречи с гигантом - просто спрячься, сиди тихо и дождись, когда он мимо пройдёт. Тем более что бегать от него - бесполезно.
   - А почему? - не унимался Рыжий.
   - Ты когда-нибудь убегал от грузовика?
   - Нет....
   - Ну, так представь себе, что на тебя разозлился водила фуры и хочет задавить - примерно тоже самое, только эту фуру и дерево не остановит...
  

**********

  
   Всего на обочине было девять старых КамАЗ-ов, и, как и вся брошенная техника Зоны, в плачевном состоянии. Семь из них - самосвалы, ещё два в хвосте - когда-то были грузовыми с брезентовым тентом. От брезента остались лишь небольшие лоскуты, развивавшиеся на проржавевших дугах и готовые от любого порыва сорваться и улететь за горизонт.
   Как и ожидалось, псевдогигант ещё долго выбирался из песка, и пока он добирался до твёрдого края топи, сталкеры, выбрав наименее фонящие, успели спрятаться среди грузовиков. Вампир залез в кабину одного из КамАЗ-ов и там, протерев грязное стекло, следил за мутантом. Шмуль под следующим грузовиком залёг на земле и притаился за колёсами, держа пулемёт наготове. Тень со Скелетом забрались в кузов самосвала, уткнувшегося передом в канаву, а рыжие спрятались в последнем грузовике. Мутант, сам того не ведая, создал передышку сталкерам....
   - Откуда такие познания в анатомии? - Тень неожиданно вспомнил слова Скелета о том, что псеводогигант лишён нюха.
   - Да так, притаскивали нам одного на базу, так там его месяц изучали. Потом вонь ещё полгода стояла по всем модулям.... Эх, сейчас бы на базу.... - он тоскливо вздохнул и замолк.
   - Не трави душу.... Думаешь, мне сейчас не хочется оказаться на базе? Не думаю, что тебе приятнее морозить жопу в старом ржавом кузове грузовика посреди болота, кишащего монстрами, чем греть своё нижнее полушарие на тёплой кровати жилого модуля, попивая горячий чаёк с девчатами....
   - Так я не понял, ты на свою базу хочешь или на мою?
   - Честно?
   - Да.
   - Мне всё равно, лишь бы подальше отсюда.
   В наушниках раздалось шипение, а вслед за ним голос Шмуля:
   - Мужики, я тут кое-что нашёл, так что берите себя за кое-что и несите его к третьему КамАЗ-у....
   Они переглянулись.
   - Ну что, сходим?
   - Да как хочешь, я за любой кипишь, кроме голодовки - пожал плечами Скелет, - только это, глянь как там наш маленький друг....
   Тень слегка выглянул из-за борта. Гигант уже выбрался на твёрдую почву и что-то высматривал в зарослях болота.
   - Да ищет в камышах чего-то, - и снова спрятался за борт, - ну так что, идём?
   - Ладно, пошли.....
   Сталкеры почти бесшумно спрыгнули на землю и притаились за колёсами. Ещё раз убедившись, что мутант даже и не смотрит в сторону грузовиков, они почти ползком двинулись по кювету к указанной машине. Под машину свободовец забрался первым.
   - Ну что, показывай что у тебя ту... -
   Он замолчал в удивлении, Шмуля тут не оказалось. Вместо него у пулемёта сидел Вампир и с таким же растерянным выражением смотрел на свободовца.
   - А где Шмуль? - уже и Скелет забрался под машину.
   - Шмуль, твою дивизию, - ругался Вампир в микрофон, - что за шуточки? Ты где?
   - Да тут я, тут, - толи в наушнике, толи где-то рядом раздался голос долговца.
   - Где??? - сталкеры оглядывались, но его нигде не было видно.
   - Прямо тут...
   Ржавый лист железа возле колеса откинулся, и из ямы под ним появилась голова долговца.
   - Да тут я, тут....
   - Оба-на, - почухались сталкеры, - а это что за хрень такая?
   - Не знаю, - пожал плечами долговец, - но там тоннель и длинный.
   Запыхавшись, прибежали братья.
   - Да я вас.... - замахнулся на них Вампир, но слов не нашлось, чтоб выразить всё, что хотел сказать.
   - А мы что? - переглянулись те и вопросительно уставились на бывалых. - Сами ж сказали сюда идти...
   - Идти - значит бесшумно, на цырлах... Стадо бухих лосей на спаривании и то тише ходит....
   - Молодцы, мальчики... - свободовец посмотрел "на улицу" и сглотнул подступивший к горлу ком, - псевдогигант к нам в гости на чай идёт....
   - Вниз! - скомандовал Вампир.
   Сталкеры друг за другом поспрыгивали в яму вслед за долговцем. Последним спустился Вампир, прихватив оставленный пулемёт, и, на всякий случай, задвинул назад железный лист.
   - Ну и где это мы?
   Насколько хватало света фонарей, был один сплошной тоннель. Кирпичные заплесневелые от сырости стены, бетонные потолки перекрытия, бетонный пол. Даже ни единого намёка на какую-либо дверь или проход. Капли воды, протекая сквозь щели в потолке, падали в лужи, пробитые за долгое время в полу.
   - Да фиг его знает, но возвращаться наверх как-то не хочется.
   А на верху мутант стремительно приближался. От топота дрожала земля, а рёв оглушал. Прошло совсем немного, как мутант с разбегу врезался в грузовик. Было слышно, как старый "КамАЗ" от удара сдвинулся с места и колесо, с лёгкостью продавив тонкий железный лист, застряло в яме.
   - Ну, всё, б***, путь закрыт.... Молодцы, - Вампир чуть не накинулся с кулаками на рыжих, - привлекли внимание....
  

**********

  
   Сталкеры шли по пустому тоннелю. Эхо шагов уносилось куда-то вперёд и терялось в темноте неизвестности. Они задавались вопросом - где они, что это за тоннель и куда он ведёт, но ответов не было. На сталкерских картах здесь было пусто, даже грузовики были внесены недавно. Шмуль тоже ничего сказать не мог, хоть "Долг" и в хороших отношениях с военными, но, сколько бы те карт те не передавали, ни на одной из них этот тоннель отмечен не был.
   Внезапно в метрах в двадцати открылась дверь. Из залитой светом боковой комнаты выглянул средних лет мужичок в чёрном комбинезоне и, щурясь и пытаясь рассмотреть, спросил в темноту:
   - Клещ, это ты?
   Сталкеры притихли. Сразу было понятно, что выглянувший не видит их и полностью уверен, что идут свои, и Вампир решил сыграть в эту игру.
   - Да, - закашлявшись, ответил он незнакомцу, дабы исказить голос.
   - А чего не сообщил? - тот вроде как обрадовался. - Опять рация барахлит?
   - Угу, - Вампир всё так же не переставал кашлять.
   - Водки будешь?
   - Угу...
   - Тогда давай шевелись, а то трубы сохнут....
   Незнакомец скрылся, оставив приоткрытой дверь. Сталкеры переглянулись - оружие у всех уже наготове.
   - Втихую? - шёпотом Вампир спросил у свободовца.
   Тот кивнул головой. Отдав всё снаряжение Рыжему, он взял в одну руку нож, а в другую - пистолет. Вампир сделал тоже самое, "хранителем" его добра стал Санёк. Рыжих посетило дежавю - в памяти обоих сразу всплыл дом на болотах, ренегаты, кровавая резня, устроенная Вампиром и свободовцем. За то недолгое время, проведённое в Зоне, они уже стреляли в людей, но нож в руке - это нечто другое, ты чувствуешь противника рядом, видишь его наполненные ужасом глаза, слышишь как сталь разрезает плоть, ощущаешь капли горячей крови на себе.... Не каждому дано привыкнуть.
   Вампир заглянул в приоткрытую дверь. Большая комната с такими же кирпичными стенами и мощной стоваттной лампой под потолком. Внутри было не похоже на обычные сталкерские убежища - деревянный стол, такие же стулья, даже большой диван вдоль стены. Но всё как-то не современно, как-то создавало впечатление далёкого прошлого. Возле нехитро накрытого стола спиной к двери возился тот самый мужичок в чёрном комбинезоне и, судя по булькающим звукам и запаху спиртного, разливал водку по стаканам. Вампир только сейчас заметил, что на рукаве была нашивка в виде черепа с перекрещенными автоматами. Это открытие не стало полной неожиданностью - когда тот выглянул из двери, у Вампира промелькнула мысль, что это "мёртвая голова", а сейчас лишь убедился в этом. Он открыл дверь пошире и стал подкрадываться к бандиту, но под ногой предательски хрустнул осколок битого стекла.
   - Ну, наконец-то! - обрадовался бандит. - Клещ, сколько те... - он обернулся и увидел вовсе не Клеща.
   Но больше не успел проронить ни слова - быстрый взмах ножом и "СС"-овец схватился обеими руками за располосованное горло и, хрипя, сначала просел на колени, а затем рухнул лицом вниз на бетонный пол. В комнату неслышно скользнул Тень. Затем выглянул Вампир и шёпотом долговцу и Скелету:
   - Сбросьте всё лишнее им, - он кивнул на рыжих, - и давайте с нами.
   И вот у рыжих на, как заявил Шмуль, "ответственном хранении" по два рюкзака и куча оружия сталкеров, ушедших "налегке" - с пистолетами да ножами. Братьев с собой не взяли. Вампир сказал им оставаться здесь и следить за тоннелем - в случае чего стрелять из чего угодно и забрасывать проход гранатами.
   Братья, судорожно сжимая автоматы, вглядывались в темноту тоннеля. Но, кроме "прикрытия тылов", они вслушивались в происходящее там, внутри. Прошло уже минут десять, те четверо скрылись внутри - и за это время ни звука, полная тишина, даже слышно как капли воды с потолка в тоннеле падают в небольшие лужицы - кап...кап...кап... Тишина не могла не радовать, значит "втихую" пока проходит удачно. Но тут в уже ставшей привычной тишине раздались громкие хлопки выстрелов. От неожиданности Санёк дёрнулся и едва не нажал на курок автомата. С тревогой рыжие посмотрели на дверь.
   - Как думаешь, что там? - осторожно спросил Санёк.
   - Не знаю, - пожал плечами брат.
   - Может, проверим?
   - Ну... - Рыжий не секунду задумался, - давай проверим. А это, - он посмотрел на рюкзаки с оружием, - куда денем?
   - Да здесь оставим, если что - вернёмся, а если не вернёмся - то нам уже не пригодится.
   ...
   Рыжий с автоматом на изготовку зашёл в приоткрытую дверь, брат следом. Возле стола на полу в огромной луже крови лежал уже не дёргающийся труп бандита.
   - СС-овцы, - едва сдерживая от вида подступающую тошноту, процедил Санёк.
   - С чего решил? - переспросил Рыжий.
   - Да вон, - он указал на стену, - смотри сам.
   Рыжий оторвал взгляд от тела и взглянул, на что же указывал Санёк. На стене от потолка до самого пола висело широкое красное полотнище с чёрными стилизованными буквами "SS" в белом круге посредине. Рядом с ним - выцветший агитационный плакат времён второй мировой, на котором немецкий солдат в чёрной форме войск SS суровым взглядом смотрим куда-то далеко, и надпись на немецком, которая, скорее всего, призывала вступать в ряды нацистской "элиты".
   В противоположной от входа стене была другая дверь, на сей раз уже закрытая. Братья затаились по обеим сторонам от неё, и Рыжий легонечко толкнул за ручку. Дверь бесшумно открылась. Он осторожно заглянул. Там был длинный освещённый коридор с деревянными дверьми по обеим сторонам. И было пусто, никого. В конце коридора была ещё одна, уже закрытая металлическая, подобная корабельным, дверь.
   - Чисто, - прошептал Рыжий и тихонько проскользнул во внутрь.
   Братья начали осматривать коридор, прощупывая каждые двери. Первые справа и слева были заперты, а вот вторая справа так же слегка приоткрыта. Рыжий встал перед ней и, положив палец на курок, с размаху выбил её ногой. Дверь едва не слетела с петель и с грохотом ударилась о стенку. Но стрелять не понадобилось - в комнате на полу лежал ещё один труп в перекрашенной в чёрный цвет "заре" и луже крови, вытекавшей из раны в груди.
   - Ты чего творишь!!?? - шёпотом, но словно крича, выругался Санёк.
   - Наши здесь были, - уже на полтона громче ответил Рыжий, - пошли дальше.
   Так они дошли до "переборки", проверяя по пути каждую комнату. Рыжий заглянул в иллюминатор - по ту сторону он увидел просторный зал с длинным чёрным столом посредине. Сталкер дёрнул за запирающий "штурвал". Переборка легко и бесшумно поддалась.
   Рыжий шагнул в зал и первое, что увидел, когда разогнулся - направленный на него ствол.
   - Твою мать, - выругался Шмуль, убирая в кобуру пистолет, - ещё бы чуть-чуть и я б тебя пристрелил. Санёк где?
   - Тут... Рядом.... - Рыжий обернулся назад, - заходи, - сказал он Саньку.
   Зал, в который они попали, был действительно огромным - десятка три метров в длину и порядка десяти в ширину. По центру вдоль всего зала стоял длинный чёрный Т-образный стол. Слева, "сверху" буквы Т, скорее всего, были места для командования - об этом говорили скульптуры германских орлов по углам зала и пять полотнищ со свастикой и стилизованными буквами SS по всей стене.
   - А что за стрельба была? - спросил, было Рыжий у долговца, но тут он заметил, что в правом конце зала у самого края стола, словно без сил сидел Скелет. - А что это с ним?
   - Когда своего первого прирежешь, - долговец говорил почти шёпотом, так, чтоб только братья его слова слышали, - посмотрим, как себя ощущать будешь, так что лучше пока его не трогайте....
   Рыжий всё понял. Он и сам вспомнил своё состояние там, на болотах Чистого Неба, когда впервые убил человека - через прицел, в темноте, не видя ни лица, ни глаз. Но всё равно трусило потом ещё очень долго и полночи, почти до самого нападения ренегатов, ему снился тот здоровый бандит.
   Из двери справа вышли Тень и Вампир.
   - А вы чего здесь делаете? - возмутился Вампир. - Вам что было сказано?
   - Ждать, - растеряно ответил Рыжий.
   - Ладно, хрен с вами, - махнул рукой Вампир, - а хабар наш где?
   - Там.... - Рыжий посмотрел туда, откуда они пришли.
   - Так тащите его сюда, если так разбрасывать, то на вас не напасёшься... - повисла неловкая пауза - Шмуль, поможешь им притащить?
   Долговец кивнул. Он ткнул Рыжего в плечо.
   - Пойдёмте, пусть они, - он посмотрел на Скелета, - тут пока посидят.
   Тень подсел к Сергею:
   - Ну, ты как, нормально?
  

**********

  
   В зале никого не было - ни Скелета, ни Вампира, ни Тени. Только отодвинутые стулья говорили о том, что все трое сидели за столом.
   - А где...? - Санёк уже надеялся наконец избавиться от тяжёлой ноши чужого хабара.
   - Сюда тащите, - крикнул свободовец из коридора по правую сторону.
   Санёк попытался что-нибудь в нём рассмотреть, но этот коридор, в отличие от предыдущих, был без ламп и стоя в освещённом зале, увидеть "сюда" это куда - так и не получилось. Тут вышел Скелет. Молча подошёл и забрал у Санька свой рюкзак с дробовиком. Небрежно набросив добро на плечи, сухо и коротко добавил:
   - Пошли, припасы пополнить нужно.
   - Это что, и барыга тут есть?
   - Угу, типа того....
   В коридоре Скелет неожиданно остановился и опёрся о стену.
   - Ты чего? - спросил его Рыжий.
   - Ничего, вы заходите, - он кивнул на ближайшую дверь, - я сейчас.
   Ничего не поняв, Рыжий толкнул за ручку. Внутри было нечто вроде склада - повсюду от пола до потолка деревянные стеллажи с бесконечными коробками, ящиками, оружием на любой вкус. Разинув рты, братья робко перешагнули через порог.
   - Не споткнитесь там... - раздался откуда-то из глубины голос Вампира.
   - Обо .... - Рыжий едва не упал, наткнувшись на что-то на полу, но Санёк поймал его за рукав, - что...?
   На полу лежало тело, накрытое старой потёртой камуфляжной курткой.
   - О жмурика не споткнитесь, - Вампир выглянул из-за стеллажа, стоящего посредине, - вижу уже познакомились с ним, - он посмотрел на лежащее тело.
   Рыжий аккуратно перешагнул, стараясь не наткнуться больше ни на что, но наступил в лужу крови, вытекавшую из-под трупа.
   - Ищите что вам нужно и побыстрей.... - поторопил Вампир, - кстати, Серёга где?
   - Тут, рядом стоит, - Санёк уже закопошился по коробкам, - позвать?
   - Не, не стоит, - Вампир вышел из-за стеллажа, застёгивая карман на разгрузке, - это ж он его так, - и снова кивнул на труп.
   - Скелет?
   - Угу.... Выстрелы слышали?
   - Мы ж чего и прибежали....
   - Тут поначалу было закрыто, - Вампир начал рассказывать, одновременно поправляя разгрузку и надевая потяжелевший рюкзак, - мы втроём дальше пошли, а Скелет возле двери остался - тыл прикрыть в случае чего. В конце коридора в коморке двое сидело, так что по-тихому не получилось, пришлось стрелять. На выстрелы этот и среагировал, дверь открыл и прямиком на Скелета выскочил. Ну, тот ему толи от испугу, толи от неожиданности нож прямо в сердце и всадил....
   - М-да.... - Рыжие с опаской оглянулись. Из всей компании бывалых, Сергей казался им самым тихим, спокойным и мягким человеком, который ещё не зачерствел, ещё не стал "сталкером".
   ...
   Вампир постоянно торопил. Пока братья рассовывали боеприпасы по карманам и рюкзакам, тот стоял в проёме, снаряжал пустые автоматные рожки и нервно поглядывал в большой зал. Наконец, набрав столько, сколько можно было нести без особого труда, братья позакидывали рюкзаки на плечи.
   - Я вот что хотел спросить, - Рыжий остановился почти вплотную с Вампиром, - вот мы всё время убиваем кого-то, грабим, забираем.... Чем мы лучше бандитов, чем мы от них отличаемся...? - и пристально смотрел в глаза.
   Вампир усмехнулся:
   - Ты вообще понимаешь, где находитесь и кто вообще такие?
   - В Зоне мы, сталкеры мы, но не бандиты, понимаешь, не бандиты....
   - Ты хотел знать, чем мы от бандитов отличаемся? - сзади подошёл Тень.
   Рыжий промолчал.
   - Ну, так вот, - продолжил свободовец, - бандиты сначала стреляют, а потом спрашивают, а мы - сначала спрашиваем, а потом стреляем. А в остальном, в общем-то, - ничем.
   - А то, как ты выразился, почему постоянно убиваем да грабим, - добавил Вампир, - это да, но в Зоне - жить захочешь, ещё не так раскорячишься. Не знаю как ты, а я лично не горю желанием при встрече с какой-нибудь тварью мутировавшей или двуногой со стволом в руках оказаться с пустым магазином. Так что выбирай сам - либо ты сталкер, либо ты труп.
   Братья молча поплелись по коридору вслед за ушедшим в темноту Скелетом. Тень притормозил Вампира:
   - А теперь я спрошу - что думаешь о них?
   - Не знаю, - тот задумался, - но вроде толковые парни.... А у тебя так и не прошло желание Санька пристрелить?
   - Жизнь покажет - отрезал свободовец.
   ...
   Казалось, что этому длинному тёмному сырому тоннелю нет конца. Сталкеры шли наугад, никто не знал где они - просто шли в сторону моста, по направлению. Изредка в кирпичной кладке попадались старые электощиты с изображением германского орла, выцветшие и погнившие плакаты, на которых уже не разобрать ни изображения, ни надписей... и ни единой двери - просто длинный сырой коридор, ведущий в неизвестность. Они шли молча, вслушиваясь в каждый шорох. Зашипела взятая у одного из бандитов рация:
   - Хмурый, что там за стрельба у вас?.... Хмурый, ты меня слышишь?
   Сталкеры остановились и прижались к стене. Вампир снова решил сыграть в игру, но уже по рации. Он нажал кнопку вызова и хриплым голосом ответил:
   - Это Хмурый, у нас всё в порядке.
   - Что за стрельба?
   - Да так, ничего, ствол проверял....
   - А что долго не отвечал?
   - Отлить ходил...
   - Хмурый, ты мудак, Генрих что приказал? - никакой стрельбы в бункере по пустякам, так что драить тебе сортир неделю, вот там и нассышься вдоволь, а ещё раз стрельнёшь впустую - очко языком будешь вылизывать.
   - Да ладно тебе, не парься.
   - Это ты у меня париться будешь, мы тут собак стреляем, а вы там развлекаетесь. Сейчас Краб к вам пойдёт, сменишь его.
   Вампир выключил рацию.
   - Если собак стреляют, значит - выход есть... - шёпотом говорил он.
   Сталкеры одобрительно закивали.
   - Остаётся надеяться, что в правильную сторону пошли....
   Где-то из глубины тоннеля донеслись шаги. Кто-то приближался не сильно торопясь, даже не стараясь обходить лужи - по всей видимости, в этом бункере бандиты чувствовали себя в полной безопасности. Впереди был небольшой поворот и сталкеры решили притаиться у него.
   Шаги приближались. Вампир выглянул из-за угла. Тоннель уже освещался голубоватым светом фонаря Краба. Вряд ли когда-то сталкеры так радовались приближению бандита, но, судя по тому с какой быстротой после разговора по рации они встретили Краба - выход близко. Едва он переступил черту поворота, как тут же упал, оглушённый ударом приклада.
   Шмуль подобрал обронённый бандитом автомат и, вынув из него затвор, спрятал его в карман.
   - Если очнётся, то стрелять не сможет, - пояснил свои действия.
   - Так, идём быстро и тихо, - командовал Вампир.
   Дальше тоннель был прямой без поворотов и углов. Где-то в конце забрезжил дневной свет, манивший свободой.
   - Хмурый, - вновь зашипела рация, - Краб уже пришёл?
   - Да, - ответил Вампир, - я уже иду.
   - Хорошо, шевели копытами, а то у мельницы зомбаки появились.
   Сталкеры быстро и тихо приближались к заветному свету. На деле конец тоннеля оказался заваленным тупиком, рядом с которым был проход в разобранной кладке. Из этого прохода и пробивался дневной свет. Не доходя до него, они замерли и прижались к стене. Из прохода тянуло табачным дымом - бандит курил в ожидании. Вампир расстегнул ножны и взялся за рукоять ножа. Его остановил Шмуль, мол "давай я". Вампир кивнул и пропустил его вперёд. Долговец коротко заглянул в проём. За проёмом был вырытый земляной грот, занавешенный маскировочной сетью. Спиной к проёму возле станкового пулемёта на куче кирпичей сидел бандит в чёрном комбинезоне с нашивкой "мёртвой головы" на рукаве и, пыхтя сигаретой, осматривал в бинокль окрестности. Шмуль спрятался назад и, вновь прижавшись к стене, достал из кобуры пистолет:
   - Один... - прошептал он.
   - Хмурый, ну сколько можно тебя ждать, - раздался голос бандита, - я тебя слышал, чего там застрял? Опять ссать пристроился?
   Шмуль присел на корточки и резко выглянул из-за угла. Раздался выстрел, а следом и грохот падающего на кирпичи тела.
   - Ну, всё, - долговец выпрямился в полный рост, - путь свободен.
   Грот выходил на заросшем склоне холма недалеко от старой деревянной мельницы, возвышавшейся на соседнем холме. Вплоть до самой мельницы раскинулась живописная долина, глядя на которую душа так и просится за лист бумаги и ручку. Слева возвышаются холмы, поросшие причудливо изогнутыми хвойными и лиственницей вперемешку с чернобыльской черёмухой. Пологие склоны холмов, усыпанные мелким кустарником и высокой по пояс травой, соединяются в чашу, образуя почти ровную ложбину. Справа ложбина плавно уходит в низину и упирается в камышовые заросли топи.
   И как же приятно было приятно выбраться из этого тёмного логова бандитов. Сталкеры попрыгали вниз и поспешили убраться подальше в сторону мельницы.
   - Я сейчас, - Вампир задержался у грота.
   - Ты чего? - одёрнул его долговец.
   - Ход перекрою. Если я правильно понимаю, то нам повезло, основной банды здесь нет - они, скорее всего, на перестрелке с вашими штурмовиками. А когда вернутся и увидят, что мы тут были - пустятся в погоню. Так что перекрою ход - полчаса выиграем.
   - А, - понимающе кивнул Шмуль, - ну давай, догоняй.
   Вампир закинул в грот две гранаты и рванул за уходящими сталкерами. Позади раздались два взрыва, заставившие оглянуться, и из грота, сорвав маскировочную сеть, вылетел клуб дыма вперемешку с красными кирпичными крошками и землёй. Следом обрушилась часть холма, располагавшегося над тоннелем.
  

**********

  
   Ложбина перед мельницей была усыпана костями и трупами мутантов. Среди разлагающихся тел были и совсем ещё свежие трупы слепых псов и псевдособак. Видимо о них тогда и говорил бандит.
   - А неплохая у них точка, - долговец ещё раз оглянулся на взорванный грот, - местность простреливается на раз-два.
   - Ага, - согласился Вампир, - хрен заметишь, а если и заметишь, то уже поздно будет. Кстати, он чего-то говорил о зомби возле мельницы?
   - Было дело, - Рыжий озирался, - только не видно их что-то.
   - Угу, - кивнул Вампир, - я тоже ни одного зомбака пока не вижу.
   - Не каркайте там, - отозвался Тень, - а то сейчас быстро повысовываются изо всех щелей и хрен отстреляемся.
   - Кар-кар.... - передразнил Вампир.
   Старая покосившаяся мельница тоскливо смотрела пустыми окнами на приближающихся сталкеров. Ветер гулял по её заброшенным цехам, изредка негромко хлопая ставнями и дверьми, едва держащимися на старых петлях и рассыпающихся в труху коробках. Рядом с мельницей несколько кирпичных амбаров с частично рухнувшими крышами.
   - Э-э-э-э.... - донёсся гнусавый с одного из амбаров.
   - Кто-то спрашивал про зомби? - Вампир вскинул автомат и передёрнул затвор.
   Следом квинтет затворов возвестил о том, что живых мертвецов ожидает весьма горячий приём.
   - Э-э-э-э.... У-у-у-у-у....
   В дверном проёме показался зомби, не похожий на тех, что были на болоте. Это был не простой оживший покойник - на нём был тяжёлый штурмовой армейский "Скат-9М", редкость не то, что на зомби, даже на живом человеке в Зоне, да и "Абакан" с подствольным гранатомётом и мощным прицелом не каждому сталкеру по карману. Но приметил это только Вампир. Грянули выстрелы. Зомби задёргался от попадавших в него пуль, но падать не спешил. Экипировка успешно принимала на себя весь смертоносный металл - только когда заговорил пулемёт, мощные пули пробили защиту и зомби рухнул. Вампир рванул вперёд, бросив автомат и сдёргивая с крепления "чёрного брата". Пока зомби не очухался, он очутился возле него и выстрелом снёс голову. Следом подбежала и остальная группа.
   - Ты чего делаешь?! - благим матом орал на Вампира свободовец. - Какого х** ты тут лосиные бега устраиваешь?
   - А вы ничего не замечаете? - Вампир, преодолевая тошноту от запаха зомби, пытался добраться до ПДА, всё ещё висящего на поясе.
   - Зомби как зомби, - Скелет пожал плечами, - только воняет ещё хуже....
   - На костюмчик никто не обратил внимания что ли? - Вампир умудрился снять ПДА и, выйдя из амбара, спрятал его в карман.
   Сталкеры замолчали, всматриваясь в лежащего покойника.
   - Скат-9М, - прервал их размышления Вампир.
   - Хренасе.... - единственное, что смог выдавить Тень, прежде чем от удивления открыл рот.
   - Вот и я о том же, - Вампир торжествовал, - не каждый день видишь покойника в элитной штурмовой экипировке.... Не простой это зомби, - сталкер похлопал по карману с ПДА, - думаю тут поковыряться нужно....
  

**********

  
   До "Старо-Шепеличей" было рукой подать и мельница, скорее всего, была одним из предприятий, на котором работали местные жители. От неё к посёлку вела грунтовая дорога, ныне заросшая с еле уловимыми границами. Однако в высокой траве, прямо посреди дороги, была отчётливая протоптанная тропинка. Мало вероятно, что её протоптали зомби - те не выбирают дороги, протоптана она была теми же бандитами, так как на сталкерских картах тропа обрывалась на карьерах и снова появлялся только в районе "Средних Шепеличей".
   Время уже перевалило далеко за полдень, и день неуклонно катился к завершению. Сталкеры торопились. Хоть до края топи оставалось не так уж и далеко, но это был путь в неизведанном.
   Посёлок на пути возник уже скоро. Но обычным его не назовёшь, не похож он на буйно заросшие всеми оттенками и разнообразием форм зелени брошенные хутора и деревни Зоны. Нет, дома такие же - старые, доживающие свой век с нехитрыми дворовыми постройками, будь то сарай какой или кухня летняя - всё было в запустении, всё разрушалось, всё погибало. Но опустившееся на посёлок облако первой катастрофы в этом районе было одним из наиболее грязных, и заражение наиболее мощным, а вторая катастрофа лишь усилила и без того бедственное положение. Мрачная картина разрухи дополнялась ещё более мрачным пейзажем: сухие чёрные деревья раскинули свои голые ветки, пожухлая трава, едва покрывающая землю и постоянный треск счётчиков Гейгера, порой заливавшихся соловьями.
   Ощущение прихожей преисподней добавляла огромная огненная аномалия, бушевавшая чуть ли не в самом центре посёлка. Её столбы горячего воздуха, наполненные пеплом и сгорающими частицами всего попавшего в неё, колыхались на ветру, подобно стоящим на месте воронкам смерча. И даже с той тропинки вдоль окраины, по которой шла группа, были видны языки пламени, вырывающиеся из-под земли. Если бы они подошли настолько близко к ней, насколько позволяла экипировка, то зрелище было бы ещё более впечатляющим. Аномалия больше походила на жерло небольшого вулкана, чем на обычные, хоть и крупные жарки. Наполненная раскалёнными газами большая котловина поглотила полквартала. В метровых трещинах в чёрной выжженной земле бурлила горящая жижа, походившая на магму. Но это была не магма, а расплавленные, одной Зоне ведомо почему не сгоравшие останки всего чего угодно - дерева, металла, кирпича, бетона. Иногда, когда аномалия оживала, то огненные потоки переполняли края трещин и растекались всёпожирающими змеями.
   Но Зона весьма удивительна, и даже эта карусель адского пламени не была безжизненной - её облюбовали огненные полтергейсты, чувствовавшие себя в этом маленьком вулкане как рыба в воде. Прозрачные, еле видимые создания кружили в горячих струях, занятые одним им известными делами.
   ...
   Ещё не скрылись из виду последние дома "Старо-Шепеличей", как серая заражённая местность сменилась густой мясистой зеленью, и счётчики Гейгера стали показывать слегка повышенный фон. Как и в любом другом подобном месте начиналось самое настоящее царство флоры. Обычная трава доставала до самого пояса, а то и выше, ну а кустарники доходили до размеров деревьев. Разнообразие мутации было столь сильным, что порой нельзя было даже определить, что это было в прошлом. Гигантские ромашки среди травы высились размером с молодой подсолнух, только вместо белых лепестков - бирюзовые, а ствол покрывали колючки, на подобии как у розы. Непонятного происхождения кусты, с тонкими длинными листьями на таких же тонких длинных и ровных ветвях, и большими, размером с яблоко, ягодами радужной раскраски - от жёлтой сверху до фиолетовой снизу. Другие кусты словно отражение "яблочных" в кривом зеркале - толстые кривые сплетённые ветки с круглыми большими, как блюдца, листьями, по краям которых свисали тоненькие волоски с белыми ягодами, размером не больше горошины, на конце.
   Скелет на ходу жадно срывал листья и ломал ветки почти с каждого встречавшегося на пути растения и, доставая из бокового кармана штанов непрозрачные серые пакеты, аккуратно их туда складывал.
   - Серёг, нафига гербарий собираешь?
   - Да тут такое....!! - взахлёб отвечал тот. - Даже у нас в лаборатории такого нет, отнесу Виктору Валентиновичу, пусть изучает.
   - А кто такой этот Виктор Валентинович?
   - Да наш главный профессор по травкам, прикольный такой мужичёк, умный, правда выпить любит, а как нажрётся - так филосовстовать начинает. Помню, пару месяцев назад он в очередной раз на стакан присел, так потом Заболотскому до самого утра спать не давал, - Сергей на секунду отвлёкся.
   На пути попался очередной мутированный куст: на длинных изогнутых ветках красовались причудливые зелёные листья в серую полоску.
   - Кстати, - Скелет сорвал с него пару листов, - вы знаете, что это за куст?
   - Не, - сталкеры пожимали плечами.
   - Это чернобыльский тигровый куст.
   - И что с этого?
   - А то, что по составу он близок к листьям коки, - Сергей сорвал с него несколько листов и положил в очередной непрозрачный пакет.
   - То есть из него можно наркоту гнать? - заинтересовался Санёк.
   - Теоретически да, - Скелет положил собранное в карман с другими образцами, - но практически - не советую.
   - Ага, Минздрав последний раз предупреждает... - Вампир захихикал.
   - Ну да, - продолжил Скелет, - разочек шырнуться таким кокаином, точнее тигрином, можно, только после пары часов кайфа ласты склеишь. Нервная система выгорит полностью. Если слухи верны, то одни учёные как-то пытались из него сделать анестезию и на крысах испытали, а в итоге получили крыс-зомби.
   Несмотря на ожидание, активность мутантов в этом царстве флоры была минимальной. Небольшие группы плотей и кабанов иногда напоминали о своём присутствии похрюкиванием и повизгиванием, копошась и поедая сочную растительность где-то в глубине зелёного моря. Мелкие, вроде тушканов или котов, проявляли более активное любопытство и несколько раз подходили совсем близко к путникам, но встреченные выстрелы быстро остужали пыл и те спешили ретироваться. Более смелыми оказалась три снорка, всё же решившись атаковать сталкеров, но и эта атака была успешно отбита. Два изрешечённых мутанта так и остались лежать у тропы, а третий с перебитой ногой скрылся в зарослях.
   Не успела группа далеко уйти, как на месте, где остались подстреленные мутанты, началась настоящая возня. Откуда ни возьмись, появилась стая слепых псов, устроивших за падаль потасовку с чернобыльскими собаками, но почуявший запах смерти кабан быстро разогнал как тех, так и других и принялся поедать снорков в одиночку. Что-то перепало лишь тушканам, назойливо докучавшим единоличному хозяину пира. Все остальные поодаль нетерпеливо ожидали, когда же кабан насытится и уйдёт, и за объедки тогда начнётся новая волна драки.
   Таким образом, обезопасив себе дальнейший путь как минимум на полчаса, сталкеры уже подходили к краю зарослей.
  

**********

  
   Казалось, что ничто не могло огорчить радость показавшегося посёлка "Средние Шепеличи". Это был край топи. Даже бандитская тропа расширялась и плавно перешла в грунтовую дорогу, вновь начавшуюся на этом последнем холме зарослей. Петлявшая дорога шла мимо заросшего большими зелёными лопухами поля и спускалась вниз, в посёлок. Счётчики Гейгера умиротворённо молчали, рыки дерущихся за падаль мутантов едва доносились из зарослей, и даже болотная вонь, целый день окружавшая сталкеров осталась где-то позади.
   - Внимание сталкеры, выброс начнётся через полчаса, повторяю, выброс начнётся через полчаса, - хором заголосили ПДА.
   - Твою мать, только этого нам и не хватало...
   Усталые взгляды устремились в сторону станции. Близость центра сказывалась даже в выбросе и зрелище, постепенно возникавшее перед глазами, нагоняло бесконечную тоску.
   Багряное зарево зарождалось у стен ЧАЭС и с каждой секундой медленно, но верно разрасталось. Прямо над станцией в небе, закручиваясь в огромную воронку, густели черные тучи. Пронизываясь сверху донизу белыми нитками молний, воронка вытягивала свой центр ввысь, всё выше и выше. Заметно потемнело. Солнце, бросив на Зону последний скупой луч, скрылось в наливавшемся свинцом небе. Казавшиеся до этого полупустыми заросли ожили - завыли псы и их вой разнёсся по окрестностям, словно предупреждая всех о скором выбросе. Поднявшаяся с поля стая ворон, стремглав понеслась прочь, беспрестанно каркая и роняя на землю чёрные перья. Бесконечное зелёное море задрожало от сотен бросившихся искать спасительное укрытие мутантов. С каждой секундой приближался грозивший быть мощным и затяжным выброс, но оторваться от этого зрелища, сталкеры были не в силах.
   - Может всё же поищем укрытие? - прервал молчание Тень, кивая на дома посёлка.
   - А, ну да, - посмеялись сталкеры, одновременно задумавшись о том, что зарождающийся выброс чуть не ввёл их всех в ступор.
   - Внимание сталкеры, выброс начнётся через двадцать пять минут, повторяю, выброс начнётся через двадцать пять минут, - подгоняли их ПДА.
   - Да заткнись, - гаркнул на невинный прибор Вампир и ещё ускорил шаг, почти перейдя на бег.
   - Да не лети так, - Шмуль едва поспевал, - времени ещё вагон и маленькая тележка, так что успеем.
   - Видишь ли, друг мой, мы не на базе "Долга", где всё обжитое и надёжное - дойти до деревни ещё полбеды, гарантии того, что в первом попавшемся доме найдётся подходящее укрытие - нет никакой, так что давай лучше шире шаг, отдышаться и там сумеем.
   ...
   Спешка принесла свои плоды. До первых домов "Средних Шепеличей" группа добралась ещё до того момента, как ПДА возвестили о том, что до "выброса осталось пятнадцать минут". И здесь Вампир оказался в чём-то прав - первые дома на окраине не годились для укрытия. Большинство из них были саманными и могли развалиться от любого неосторожного удара. Шмуль попытался открыть дверь одного из них, но вместо вожделенного укрытия пристройка просто рухнула, окатив долговца сухой пылью штукатурки и саманных стен.
   - Ну что я тебе говорил? - съехидничал Вампир. - Давай лучше что-нибудь понадёжнее поищем.
   - Да пошёл ты, - возмущался долговец, отряхивая пыль с комбинезона и покидая так и не ставшим укрытием двор.
   - Да тут одни развалюхи, - глядя вдоль улицы мрачно сказал Скелет.
   - Ну должно же быть тут хоть что-то, - свободовец от досады чуть не бросил винтовку на землю.
   А тем временем иссиня-чёрный вихрь над станцией начал втягивать в себя поднимавшееся с земли багряное зарево. Нижние тучи уже смешались с поднимающимся выбросом и получившаяся гремучая смесь начала, закручиваясь, втягиваться в центр. Молнии сверкали всё чаще, причудливо завиваясь по кругу движения вихря. Они были то белыми, то, попадая на поднимающиеся частицы, становились розовыми.
   С диким визгом с одного из дворов выскочили три плоти и, не удостоив сталкеров даже беглым взглядом, бросились бежать в глубь посёлка.
   - Ты зачем свиней пугаешь? - подшутил над свободовцем Скелет.
   - Я? - тот не понял юмора.
   - Ну не я же тут винтовками раскидываюсь.... Кстати, кстати, кстати.... Все за мной!!!
   Скелет кинулся вдогонку за плотями.
   - Э?!?! Ты куда?! - посыпались крики за его спиной.
   - А я, кажется, понял, догоняем... - Тень побежал за Скелетом.
   Ничего не понимая, сталкеры стали догонять убегавших. Тем временем Сергей старался не упускать из виду визжащих мутантов, которые, протиснувшись в дырку в заборе одного из дворов, едва не скрылись в густой траве. Протискиваться в дырку не было ни времени ни желания, поэтому Сергей просто с разбегу снёс прогнившие доски и, раздвигая на ходу ветки, продолжил гнаться за плотями. Назад не оглядывался - прекрасно слышал, что за ним бегут.
   - Ну, давайте, покажите - где вы от выброса прячетесь... - мысленно упрашивал он мутантов.
   Плоти словно слышали его мысли. Пробежав таким образом насквозь два двора мутанты выскочили на соседнюю улицу и направились прямиком к старому кирпичному зданию через дорогу наискосок, которое, судя по сохранившейся вывеске, когда-то было поселковой почтой.
   - Внимание сталкеры, до выброса осталось десять минут, повторяю, до выброса осталось десять минут, - торопили ПДА.
   ...
   Плоти, поняв, что на их убежище покушаются, сначала кинулись на непрошенных гостей, но против шести вооружённых до зубов бойцов они были бессильны. Лишь одна из хавроний, получив несколько пуль, хромая и истекая вонючей кровью, сумела вырваться и убежала под начинающийся выброс. Центр ощущался всё яснее. ПДА потухли ещё до того, как успели возвестить о последних пяти минутах перед началом неистовства Зоны. После этого, прикрыв с грехом пополам дверь, сталкеры устало развалились на пыльном и местами загаженном мутантами полу.
   - Ну, Серж! ну голова! - Вампир радостно трепал его за плечи. - А то я уж грешным делом решил, что тебе шашлычка захотелось.
   - Ага, шашлычка.... Спасибо тебе на добром слове, - ответил Сергей, - я ещё не опустился до того, чтоб жрать всякую мутированную дрянь. А ты, хоть и сталкер, - слова Скелета прозвучали с укоризной, - а до сих пор не уяснил, что если пути не знаешь - спроси дорогу у местных.
   - Во-во, - ехидно добавил свободовец, - мутанты всё же живые и тоже жить хотят. А ты б лучше не грешным своим делом думал, а головой....
   - Вот только не начинай своих свободовских баек о том, что Зону сохранять нужно, изучать, - отмахнулся Вампир и, сев на пол возле стойки, устало опёрся.
   - Я ничего такого не говорил вообще-то, - парировал Тень, - а насчёт изучения - ты не прав, изучать нужно, но и разрастаться не давать.... Да ну тебя, вредный ты какой-то.... Эй, молодёжь, - теперь уже братьям, - вы хоть поняли, что произошло?
   Те устало покивали головой, мол "да, поняли".
   - Если поняли, то хорошо.... Кстати, выброс когда-нибудь видели?
   - Видели.... - те переглянулись.
   - А в близи? Хотите посмотреть? - Тень кивнул на зарешёченное окно.
   Зона замерла, грянул выброс. О начале возвестила накатившая звуковая волна. Её инфразвук действует на психику, и у молодых сталкеров часто случаются приступы истерики, но братья держались, хоть по лицу Рыжего и было видно, что его разум наполнился нестерпимым ужасом, но он упорно продолжал смотреть в протёртое стекло туда, за спасительные стены, где красное марево накрывало Зону. От удара первой волны здание задрожало и с потолка посыпалась пыль штукатурки. Вслед за волной грянул гром. Его оглушительный рокот покатился от центра к окраинам. Теперь в Зоне каждый сам по себе.
   Выброс бушевал больше часа, а томившимся в ожидании сталкерам казалось, что прошла целая вечность. Разговоры не клеились, и они решили использовать нежданную передышку, дабы привести в порядок снаряжение - почистить костюмы, протереть шлемы, заполнить пустые рожки, да и просто - посидеть, отдохнуть. Только близнецы стояли у окна и непрерывно смотрели на выброс как заворожённые.
   Не успела пройти последняя аномальная волна и красное марево не сбросило своё покрывало, как полил проливной дождь.

**********

   Дождь превратил дорогу в сплошное месиво и, после традиционного полстакана водки, путь до моста занял остаток светового дня. Сильный выброс осложнил и это - множество новых, едва народившихся аномалий постоянно заставляли искать обходные пути от нанесённой на карте дороги. Единственное, что радовало - мутанты после выброса снизили активность. Незадолго до наступления сумерек встретились с патрулём нейтралов, возвращающихся на станцию Янов, которые поделились свежими новостями зоны. После недолгих расспросов Орешек, так представился старший патруля, очень заинтересовался рассказами Вампира о бандитской базе и в обмен на более подробную информацию и указания на карте обещал показать хорошее место для ночлега - старые БТР-ы в канаве в нескольких сотнях метрах от моста. БТР-ы были замаскированы и использовались патрулями с Янова в случае, если не успевали добраться до темна до базы. Вампир с радостью согласился, тем более, что переправляться через мост по темноте не было никакого желания.
   Затянутые маскировочной сеткой БТР-ы в заросшей канаве и действительно, не зная, - не найдёшь. Пусть удобства не такие, как на базах, но в Зоне не привередничаешь - крыша есть, тем более бронированная, люки исправны и запираются изнутри. Жаль, что пулемёты давно сняты, но армейская техника - есть армейская. В случае опасности можно отстреливаться и из бойниц. Кое-что было и из удобств - бочка из-под горючего с дождевой водой и умывальником, да выкопанная в сторонке яма, служившая нужником. Внутри старой техники условия были чуть комфортнее, чем спартанские - армейские войлочные одеяла заменяли матрацы, а подушками служили набитые травой тельняшки.
   Орешек долго прощался, как бы и не собираясь уходить, и тогда Вампир пригласил его с отрядом к столу - благо в бандитском логове удалось разжиться не только боеприпасами, но и кое-каким продовольствием и даже бутылкой бренди.
   Расположившись на броне одного из БТР-а, сталкеры разложили добытые трофеи - саморазогревающиеся консервы, почти свежий хлеб, пару палок колбасы, ну и конечно бренди. Как только трофейная бутылка закончилась, Орешек достал водку. После чего угрюмые и молчаливые до того патрульные разговорились.
   - А чего ты про тех не спросишь? - внезапно спросил один из патрульных, представившийся как Сухарь.
   - Точно, - Орешек хлопнул себя по лбу, - буквально минут за двадцать до того, как вас встретили, видели мы ещё одну группу бойцов, шедших со стороны топи. Не ваши ли?
   - Нет, - Вампир напрягся, - мы все тут, - он оглядел свой отряд, - шестеро нас.
   - Да уж, - ухмыльнулся старший, - те на вас точно не похожи. Вы тут все разношёрстные - и договская броня есть, и военная, и сталкерская и даже ЧН имеется, а те - совсем другое дело. Все как на подбор одинаковые - в серых костюмах, я таких ещё не видел. Мы подумали, что наёмники от "Долга" тикают, тем более что сегодня весь день в канале маячили предупреждения о рейде в топь. Потом вы появились...
   - А по подробнее расскажешь? - переспросил Тень.
   - Чего подробнее? - пожал плечами Орешек. - Мы так особо ничего не видели. Те серые ненадолго вышли из лесочка, потом снова в нём исчезли.
   - Ну а хоть сколько из было? - не успокоился свободовец.
   - Ах, это?! - Орешек начал хмелеть. - Восемь насчитали. Может, конечно, и больше, но из лесу вышло восемь.
   - Командир, время, торопиться нужно... - одёрнул Орешка Жека Монтёр.
   - Точно....
   Они тепло попрощались, и патруль быстрым шагом направился в сторону Янова. Ночь неутомимо приближалась. Разобравшись по БТР-ам сталкеры закрыли люки.
   Под воздействием алкоголя и изнурённый дневным переходом свободовец, уснул практически мгновенно, едва сняв шлем и сбросив разгрузку.
   - А ещё на меня ворчал, что сплю с пистолетом под подушкой... - думал Вампир, глядя на то, что Тень спит с автоматом в руках.
   Как бы Вампир не старался, ему самому сон почему-то не шёл. По началу он долго ворочался, а потом всё же вспомнил о ПДА бандита и того зомби на мельнице. Подсветив, он нащупал их в своём рюкзаке и, устроившись поудобнее, решил начать с бандитского.
   Заметок в нём было много, основная масса которых касалась замечаний и наблюдений по "Шепеличной Топи". Прочитывать основательно он их не стал, но скопировал к себе с твёрдым намерением потом внимательно изучить и сбросить на карту. Самое интересное, как оказалось, было в заметках по времени совпадающих с появлением банды "Мёртвая голова".
   "Бугор вчера совсем башку потерял. Решил, что пора сваливать со свалки и идти в грёбаную топь. Борзый пошёл против, хотел даже чёрную метку впаять, но эти шестёрки порешили его ночью, а подстроили, будто в аномалию вляпался, так что пришлось с бугром идти. Если б не пошли с ним, то потом сталкерня бы по одиночке выловила".
   Заметка следующего дня.
   "Е**ал я эту топь во все щели. За сутки троих реальных пацанов мутанты задрали. Бугор всё на своём - тут круто будет. Сидим под дождём среди вагонов уже второй час. Бугор говорит, что ждём кого-то".
   И вечером того же дня.
   "У бугра какие-то тёрки с вояками. К вагонам припёрлись трое в реальном обвесе и волынами, о чем-то с бугром базарили больше часа. Потом пошли за ними. Чуть не сдох в трясине - зомбаков, как собак нерезаных. Ещё два пацана преставились. Эти трое толи вояки, толи ещё хрены какие-то и бойцов с ними таких же ещё с десяток, но база у них нехилая, бункер, говорят немецкий".
   Дальше пошли заметки о том, что теперь стали называться "Мёртвая голова". Полностью исследовать бункер им не удалось - один из ходов взорван, а известная им часть очень хорошо подходит для базы. Больше ничего более-менее интересного в заметках бандита не было. Вынув из ПДА батарейку, Вампир вставил её в ПДА зомби и с нетерпением нажал кнопку включения - тот неторопливо, но заработал. Найдя сеть - начал скачивать обновления программ. Вампир прервал этот процесс и заглянул для начала в идентификацию. Его подозрения были верны - ПДА принадлежал военному, правда имя, звание и подразделение прочесть не смог - система затребовала личный код допуска. А вот записи в дневнике оказались очень даже любопытными. Бывший владелец до того, как стать зомби, короткими, но частыми заметками, весьма подробно описывал происходившие события. Причём самое интересное, что эти заметки начинаются всего за два дня до бандитских.
   "Десантировались недалеко от кордона. Приказ озвучили на месте - рейд в "Шепеличную Топь". На кордоне снабдили всем необходимым, даже выдали всем "Скат-9м". Повезло. В прошлый раз "Бериллом" отделывались".
   "Проводник из "Долга" довёл до края топи. Дальше действуем по обстоятельствам".
   "Встретили незначительное сопротивление наёмников в районе "Рученицы", слабоваты они нынче стали, всех уложили, среди наших один 300-й и то легко. Майор доволен, обещал всех к медалям приставить".
   "Два часа мутанты лезли из всех щелей. Пришлось запросить помощи. Центр в вертушках отказал, сославшись на скорый выброс, зато "Долг" откликнулся. Хорошие парни - среди них своих много".
   "Добрались до карьеров. Есть потери. Майор приказал обыскать каждый метр".
   "Нашли у КамАЗ-ов яму, ведёт в какой-то бункер. Майор оставил часовых у входа, остальной отряд спустился на обследование".
   "Бункер оказался немецким. Судя по документам здесь был штаб дивизии СС "Мёртвая голова". Командиры до вечера изучали бумаги, оставшиеся после немцев, а мы шарили по бункеру. До конца пройти не удалось - проход взорван, но и то, что осталось - в хорошем состоянии, даже мебель целая".
   Заметки следующего дня.
   "Майор долго говорил с центром. Эвакуацию обещают не раньше чем через два дня - ссылаются на отсутствие транспорта. Майор в бешенстве - боеприпасы и продукты на исходе. Если мутанты будут так и дальше продолжать, то патроны закончатся максимум к вечеру. Запросили помощи у "Долга" - те не могут пробиться. После выброса единственная дорога вся усыпана аномалиями".
   "Майор полдня сидел у себя, не выходя. Несколько раз запрашивал помощи у центра - бесполезно, эвакуацию ещё откладывают, предлагают закрепиться на месте и ожидать. Майор обмолвился о том, что нас предали, но он знает, что делать. Меня, Михайленко и Грузя посылают к разведать дорогу к "Средним Шепеличам", оттуда майор дальше хочет добраться до станции Янов".
   На этом заметки обрываются. Вампир спрятал ПДА военного и перед сном всё же решил заглянуть в общий канал. Ничего интересного опять не было - байки, анекдоты, перепалки. И тут один за другим выпали пять сообщений о смерти:
   "21-58. "Орешек": - Погиб. Место: квадрат 725. Причина смерти: химера"
   "21-58. "Паша Коршун": - Погиб. Место: квадрат 725. Причина смерти: химера"
   "21-58. "Сухарь": - Погиб. Место: квадрат 725. Причина смерти: химера"
   "21-58. "Жека Монтёр": - Погиб. Место: квадрат 725. Причина смерти: химера"
   "21-58. "Бурнаш": - Погиб. Место: квадрат 725. Причина смерти: химера"
   ...
   - Серж, - тихо позвал Шмуль Скелета, - спишь?
   - Нет, - отозвался тот и повернулся на другой бок, - сон не лезет.
   - Я тоже всё никак не усну.... Кое-что мне покоя не даёт.
   - Что? Совесть?
   - Да не, всё думаю о том, что Орешек про тех серых сталкерах говорил, - Шмуль насторожился, словно за ними кто-то подслушивал, - как думаешь, наёмники это или кто?
   - Даже и не знаю, - Скелет задумался, - не у меня одного сомнения насчёт Вампира.
   - А что с ним не так? - удивился долговец.
   - Да так, - махнул рукой Сергей, - пока ничего.
   - Не, ну несерьёзно, - насупился Шмуль, - раз уж начал, то будь добр доскажи.
   - Звиняй, пока ничего конкретного, так, только кое-какие догадки и мыслишки. Вот ты мне скажи, что помнишь после той бани?
   - Я? - теперь уже Шмуль задумался. - Сам себе этот вопрос много раз задавал, но честно - почти ничего.
   - Так и я недавно словно опять в бане очутился....
   - То есть?
   - Да состояние такое же, как тогда - башка чугунная, ничего не помню.... И снова Вампир рядом был....
   - И что хочешь сказать этим?
   - Да в том то и дело, что пока ничего конкретного не хо..... - Скелет листал ПДА и вдруг на секунду застыл, - ой ё....
   - Чего такое???
   - Орешек со своими....
   - Чего с ними?
   - Химеры задрали, и похоже что наши, те самые из лесу, следили....

Глава IX.

На той стороне

**********

  
   "Шепеличная топь" оставалась позади. Центр Зоны нехотя выпускал сталкеров из своих цепких объятий. Впереди перед лесом замаячил холм, отмеченный на карте как "точка 108.2, возможно объект военных". Сталкерские тропы оставались гораздо левее, и вышедшая из очередной трясины группа погружалась в нехоженые земли. Серая заросшая степь сбрасывала утренний туман в низину, и большие капли росы спадали с листьев, подобно дождю. Тяжёлый путь через топь, изрядно пощекотавшая нервы встреча с химерами и псевдогигантом, бункер "мёртвой головы" и ночёвка в БТР-ах давали о себе знать - усталость не прошла, и путники тяжёло перебирали мокрыми от росы ногами.
   - Слушай, а почему мы по хоженой тропе не пошли? - спросил у Вампира Скелет.
   - Скорее всего, нас там и будут искать, поэтому идём напрямик, - пыхтя сигаретой ответил тот, - вчера ж нам о ком рассказывали?- наёмниках. За наши головы, - он кивнул на свободовца, - наёмники с Затона уже награды назначили, а эти гады мстительные, долго охотиться будут.
   - И есть за что.... - прокашлялся Тень, вспомнив про события на Затоне.
   - Хм-м-м, логично.... - Скелет остановился и стал счищать налипшую к подошве грязь.
   На него чуть не наткнулся задумавшийся Шмуль, и тут же образовалась небольшая людская пробка.
   - Серёг, ты б это, хоть в сторонку отошёл что ли.
   - Да никуда я не сдвинусь, ты не трамвай, можешь и обойти, - Скелет пробубнил под нос.
   .....
   Отметка "108.2" встретила сталкеров неприветливо. У её подножия канава была сплошь залита водой. Вампир нашёл палку и пытался нащупать дно, но палка, с лёгкостью пройдя метра полтора сквозь чёрную зловонную жижу и мягкий грунт под ней, так и не достала до твёрдого дна. Чтоб перебраться на тот берег, пришлось общими усилиями притащить упавшее дерево и перебросить его на ту сторону. Переправа не обошлась без эксцессов: Санёк переходил последним и из-за налипшей грязи не удержался и едва не рухнул вниз, - всего лишь "оседлал" дерево и правой ногой по колено провалился в зловонную жижу.
   С кряхтением вперемешку с матами он всё же перебрался, точнее, так и сидя на бревне, переполз под всеобщие хихиканье.
   - Чего ржёте, - кривясь от боли и держась руками за пах сказал он, со стоном сев на твёрдую землю.
   - Да ладно тебе, - Тень протянул ему руку, помогая подняться, - не кипятись, это ж не со зла.
   - Да знаю я ваше "не со зла".... Ладно, - Санёк последний раз потёр место удара и встал.
   - Вампир, так что мы здесь забыли? - оглядывался по сторонам Рыжий.
   Округа была ничем не примечательна - зелёные молодые листья волчьей ягоды пробивались сквозь костлявые пальцы высохших прошлогодних веток, бурьян на склонах становился всё реже и скуднее, обнажая каменисто-песчаные плеши, одинокие торчащие валуны одновременно служили приютом для многочисленного воронья и крышей над чьими-то норами, уходящими в глубь. Редкие деревца уже не походили на буйные края топи.
   - А что, у тебя карты нет? - раздражённо рявкнул Вампир.
   - Есть... - потупил взгляд Рыжий.
   - Вот и почитай, что там написано на отметке...? Давно бы пора учиться карты читать.
   Рыжий забегал "зубочисткой" по экрану ПДА, ища нужный квадрат. Санёк уже пристроился у брата за спиной, и уже вдвоём рыскали глазами по голубоватому монитору.
   - Вот... Нашёл... "...возможно объект военных", - прочёл Рыжий описание точки "108.2".
   - ...А я нутром чую, отсюда на "Ермолов" выйдем.... - практически сам себе сказал Вампир, цепляясь взглядом за каждый камень, каждую травинку вверх по холму.
   - Главное не вываливай раньше времени своё нутро, - язвил Скелет.
   - Ха-ха, - буркнул Вампир, - будем считать что смешно.... Не, где-то тут, что-то тут есть.... За мной, - скомандовал он.
   Сталкеры с неохотой поплелись вверх за ним. Ноги скользили по каменной крошке, мелкие камешки, поднимая тучи пыли, осыпались под ногами, налипая вместе с песком на комья приставшей к ботинкам грязи, отчего обувь становилась всё более неподъёмной.
   ...
   Крутой подъём остался позади, и сталкеры один за другим повалились на землю и принялись очищать берцы от налипшей тяжести. Солнце начинало припекать, предвосхищая необычно жаркий день.
   Почти идеально плоская вершина "точки 108.2" разительно отличалась от склонов. Буйная растительность стояла зелёной, почти непроглядной стеной, оставляя вдоль края лишь узенькую пустую кромку.
   - Ну и что тут может быть интересного? Кусты да деревья ...
   - ... А может и будет интересно, - Тень что-то высматривал в кустах.
   - Что там? - тут же за его спиной появились сталкеры.
   - Смотрите, - показывал он рукой в кусты, - чуть левее...
   В зарослях, едва различимый из-под наросшего плюща, из земли торчал бетонный столб. От него в обе стороны, живой изгородью отходили ряды колючей проволоки, полностью затянутой плющом и заросшей травой с кустарниками.
   - А вот ещё один, - Вампир шарил метрах в трёх-четырёх правее.
   - ... И ещё, - добавил Шмуль, отойдя левее.
   - Да, похоже, тут и правда есть что-то интересное.... Давайте прорубаться.
  

**********

  
   За колючей проволокой заросли оборвались так же внезапно, как и начиналась эта зелёная стена на краю холма, и сталкеры вышли на большую, как футбольное поле, практически ровную площадку. Разительная разница, сразу бросающаяся в глаза - невысокая ровная трава, словно недавно подстрижена, одиночные деревья.... Идиллию портили развалины. Посреди площадки на земле лежала сорванная с железного постамента решётчатая антенна. Среди её ржавеющих прутьев, пестря искрами, притаилась в смертельном ожидании очередной зазевавшейся жертвы "электра". По соседству с ней кирпичная стена с несколькими бетонными балками какого-то строения непонятного назначения, с поднимающимся столбом разгорячённого воздуха.
   - Прям колония аномалий, - Вампир снял шлем и почесал мокрый от пота нос.
   - Я б сказал хуже... - Скелет указывал пальцем в сторону двух металлических ящиков, - смотри туда, видишь?
   - Что? - Рыжий пытался рассмотреть. - Что там? Я ничего не вижу...
   - Трава серая.... Заметил?
   - Ну.... Да, серая, и что...?
   - Если хочешь сдохнуть быстро и безболезненно, - Сергей укоризненно посмотрел на Рыжего, - можешь поваляться в этой травке....
   - И? Сухая трава меня съест...?
   Скелет рассмеялся.
   - Ну, ты даёшь, Рыжий, сухая.... Может она и сухая, но тысячу рентген там наберётся.... Минут пятнадцать протянешь, если повезёт.
   Рыжий насупился и замолк. Сейчас он всмотрелся внимательнее. На первый взгляд трава действительно казалась сухой, и так оно и было в действительности. Сухие, торчащие густой щетиной серо-жёлтые травинки, старые ветки, пожухлые листья.... Но цвет сухостоя отдавал каким-то могильным, пробирающим до самых костей, мёртвым холодом. Рыжий поневоле передёрнулся. На мгновение он представил себе, как он стоит в центре этой сухой серой травы, а потом.... Бр-р-р.... Он даже не захотел себе представить, что будет потом. Разве мог он так взять да умереть? Он посмотрел на брата. Санёк стоял и невозмутимо о чём-то разговаривал с Вампиром. Нет, Санёк тоже не мог просто так взять да по глупости умереть. Кто угодно, но только не они. Но тут же в памяти всплыли застывшие в предсмертном ужасе обожжённые лица Виталика и Валеры, и жуткое жужжание улетавшей прочь шаровой молнии.... Вслед за удаляющимся жужжанием - надрывный вопль Клеста и рёв кровососа... Рыжий вновь слышал предсмертный хрип Коли Енота, что-то пытавшегося сказать, но перебитое пулями горло заливалось кровью.... Енот смотрел прямо на Рыжего, а глаза... глаза словно говорили: "Не верю! Я не могу умереть!", пока не угасли.... И тут Рыжему стало страшно, и от этого едва не подкосились ноги... Никто, никто из них не верил, даже не мог себе представить, что умрёт, а теперь... что теперь? Двое их осталось, только они с братом. На базе "Чистого Неба" Кот и Сверчок клятвенно обещали, что как только Умник и Болт встанут на ноги, сразу найдут их и вновь будут единой командой, искать счастья в Зоне.... А серая сухая трава слегка покачивалась.
   -...Рыжий, - кто-то окликнул его совсем рядом.
   - А...? Что...?
   За спиной стояли Тень и Санёк.
   - Спишь что ли?
   - Да так, задумался.... - Рыжий ещё раз бросил взгляд на траву, - тут грех не задуматься.
   - Ладно, думать потом будешь, сейчас осмотреться нужно. Ты с нами.
   - Ага, - Рыжий помотал головой, словно только проснулся, - я готов. А что искать?
   - Не знаю, - пожал плечами Тень, - необычное что-то.
  

**********

  
   Сталкеры разделились на три группы. Вампир в одиночку пошёл ближе к правому краю поляны, Скелет со Шмулём по центру - к антенне и непонятным развалинам, а Тень с братьями - слева.
   ...
   - Давно хотел тебя спросить, а как вы в Зону попали? - спросил Рыжий.
   - Так же, как и все, приехали. - ответил свободовец.
   - Да я не об этом.... Ну, вот мы, например, в Зону пришли... - Рыжий задумался.
   - Для чего? - Тень резко остановился и повернулся к Рыжему. - Для чего вы сюда пришли?
   - Ну-у-у-у... Сталкерская жизнь, артефакты и всё такое, - промямлили братья.
   - Понятно, романтики сталкерской захотелось, ну и как, сколько вас пришло? А сейчас? А? Можешь не отвечать...- отмахнулся свободовец. - Друзей в яму опускать и землёй закидывать - очень романтично.... Угу.... Сам лучше ещё раз подумай - какого чёрта вы в Зону полезли? Таких романтиков ещё на подходе разворачивать нужно и, придав коваными кирзочами ускорителя под зад, домой матерям возвращать - хоть дольше проживёте.
   Он отвернулся и молча побрёл вдоль обсыпавшегося и поросшего травой учебного окопа.
   - ...а вы? - не успокаивался Рыжий. - Вы зачем в Зону попали?
   - А оно тебе нужно? - злобно процедил Тень.
   - Просто мы хотим стать настоящими сталкерами, такими как вы....
   - Как мы, говоришь, - бывалый остановился, осмотрелся и сел на край окопа, свесив усталые ноги, - садитесь, расскажу вам про "настоящую сталкерскую жизнь".
   Браться присели на корточки рядом.
   - Много вас тут таких мечтателей, романтиков, на каждом углу кресты стоят, да и то, только тех, кого нашли.... - Тень закурил, - настоящими сталкерами стать хотите?
   - Да, да, - закивали рыжие.
   - А кто такой сталкер хоть знаете?
   - Ну... Кто по Зоне ходит, хабар собирает, тайны всякие раскрывает...
   Тень рассмеялся:
   - Сама наивность.... Сталкер, это не профессия, и не образ жизни - это состояние души. А Зона, Зона - это человеческая могила, где людские души умирают, а на их место приходят сталкеры.
   - В смысле?
   - Как тебе объяснить... - Тень задумался, - проще показать.... - он выхватил пистолет и приставил его к голове Рыжему.
   В мгновение ока глаза Рыжего округлились в безумном страхе, от которого он просто оцепенел. Его рот беззвучно открылся в попытке что-то сказать.... Санёк дрожащими руками тщетно пытался достать из кобуры пистолет, но пальцы не слушались....
   Так же мгновенно, как выхватил, свободовец убрал свой "Браунинг" обратно в кобуру.
   - Ты... Ты... Ты чего!?!?! - наконец сумел сказать Рыжий, испуганно таращившийся на свободовца...
   - Так, тише, дыши глубже.... - успокаивал его Тень, - водички хлебни....
   Санёк, словно шальной, всё же выхватил пистолет и наставил его на свободовца, но Тень выбил его из руки и скрутил кисть.... Старенький "Макаров" плюхнулся в грязь. Санёк едва не свалился в окоп и тихонько застонал: "...хватит, отпусти...".... Свободовец отпустил. Он всё так же невозмутимо сидел и смотрел то на Рыжего, то на Санька....
   - Так, всё, расслабились оба, - рявкнул Тень на братьев, - представление окончено....
   Он резко встал, и от этого едва не закружилась голова. Тень прикурил ещё одну сигарету, пока братья очухивались. Санёк достал из грязи свой "Макаров" и вытирал его о траву. Тень протянул ему руку:
   - Ладно, вставай...
   Санёк, едва сдерживая раздражение, отмахнулся, процедив под нос что-то вроде "не нада, я сам"...
   Рыжий разминал немного затёкшие ноги. Он смотрел на свободовца недоумёнными глазами, плохо понимая что же произошло, и что этим хотел сказать Тень, но переспрашивать, по крайней мере сейчас, у него не было никакого желания. Свободовец пристально следил за всеми движениями братьев. Поймав на себе взгляд Рыжего, он сам ответил на этот ещё не заданный вопрос:
   - Сталкер - уже не человек. Лучше всего сталкер должен уметь стрелять и убивать, без этого в Зоне не протянешь. Всегда найдётся уйма желающих пустить сталкеру пулю за содержимое рюкзака. А если не пулю поймаешь, то жаждущих пожевать сталкерские ляжки - ещё больше. Так что сталкер - это не только и не столько искатель приключений на свою жопу в Зоне, сколько хладнокровный убийца, который будет и должен убивать, чтобы выжить и как раз этих самый приключений на эту самую свою жопу избежать. И убивать всех, любого. Сталкер - это двуногий зверь, живущий на инстинктах. У кого инстинкты быстрее - тот и выжил, а кто не сумел стать зверем - сдохнет в ближайшей канаве. Всё остальное - хабар там, артефакты - всё второстепенно. С пулей в башке не очень-то по аномалиям лазить.
   - А ты много убил? - спросил Рыжий, закончив отряхивать штаны.
   - А тебе для чего это знать?
   - Да так, зарубок у тебя на прикладе я что-то не вижу....
   - А что? Разве обязательно зарубки оставлять? - Тень пристально смотрел на братьев, - если б я за каждый труп зарубки делал, то никакого бы приклада не хватило.... За два-то года в Зоне....
  

**********

  
   Скелет остановился. До антенны было ещё не меньше тридцати шагов.
   - Серёг, ты чего? - спросил шедший за ним Шмуль.
   - Да так, не нравится мне эта электра и хоть убей. И приближаться к ней как-то не улыбается.
   Долговец остановился рядом и тоже стал всматриваться в эти мерцающие между решёткой огоньки. "Электра как электра", - думал он, - "чего особенного? Такие по всей Зоне пачками разбросаны". елалдый труп
   - И что тебе не нравится в ней?
   Скелет напряжённо смотрел на аномалию. Чарующие огоньки крохотными светлячками мелькали между прутьями, от чего лежащая на боку антенна больше походила на огромный почти потухший бенгальский огонь.
   - Я ж тебе сказал, пока не знаю.... - Сергей полез в карман и вынул пару увесистых болтов, покрашенных с одной стороны белой краской, а с другой - чёрной.
   - Ничего себе, - посмотрел долговец на эти "отмычки", - и не тяжело тебе такие таскать...?
   - Жить захочешь, ещё не так раскорячишься... - и кинул один болт на несколько шагов вперёд.
   Болт спокойно пролетел и так же спокойно упал в траву.
   - Видишь? Ничего... - торжествующе сказал Шмуль, глядя на неподвижную "отмычку".
   - Ладно, ничего.... Давай ближе подойдём.
   Они дошли ровно до того места, где лежал болт. Скелет поднял свою "зебру" и снова бросил вперёд. Болт, как и в прошлый раз, спокойно пролетел и еле слышно упал в траву. Они подождали немного, ничего не происходило. Болт мирно покоился в траве. Шмуль подошёл к болту и поднял его:
   - Я ж тебе говорил, - сказал он Скелету, играя болтом, - ничего тут нет.
   Не успел Шмуль отдать "зебру" обратно Скелету, как "электра" в антенне будто зашевелилась, ожила. Искры и молнии стали сплетаться в клубок размером с футбольный мяч, не пропадая бесследно, а застывая в воздухе над центром антенны. Прошла всего секунда, и этот искрящийся голубоватый клубок взмыл вверх и неподвижно застыл....
   - Шмуль... - прошептал Скелет, не сводя глаз с замершего "клубка".
   - Чего???
   - Не шевелись.... Над тобой....
   Долговец замер. Искрящийся "клубок" плавно проплыл в воздухе и остановился прямо над ними.
   - Что это?
   Он медленно поднял голову.
   - Хотел бы ошибиться, но, кажется, нужно драпать.... Полтергейст, ещё и электрический....
   - Уверен?
   - Почти.... Сам не видел, но слышал....
   - Я тоже.... На счёт три бежим в разные стороны....
   Шмуль кивнул.
   - Раз.... Два....
   Но полтергейст, словно слышал разговоры или читал мысли. Едва Скелет успел прошептать "три" и сталкеры бросились бежать в разные стороны, как полтергейст своей неведомой силой с лёгкостью поднял обоих над землёй. Так они беспомощно и зависли, не в силах ни закричать, ни пошевелиться. Тела отекли, мышцы не слушались хозяев, а в головах далёким эхом, голосом из другой реальности - мрачным, леденящем - заговорил сам полтергейст. Его слова были сродни бульканью кипящего чайника - "Буль... Буль.... Буль-Буль... Буль.... Буль-Буль-Буль" - звучало в головах сталкеров. Полтергейст всё глубже влезал в их головы, заставляя вспоминать прошлое - день назад, два, три.... Картинки прошлых дней поплыли перед глазами у Скелета, полтергейст заставлял вспоминать и вспоминать, а картинки перед глазами плыли в обратном порядке, словно фильм прокручивают задом наперёд. БТР-ы, бункер, топь, база "Долга", болота, кладбище, бандиты в доме, окраина "Дзержинского", похороны в подвале.... Всё глубже и глубже, час за часом, день за днём.... Вот уже и озеро у урочища, Вампир рассказывает о чудовище....
   Выстрелы оборвали всё "кино". Полтергейст взвыл и сбросил свои оковы, и оба сталкера рухнули на землю. Его булькающий голос пропал из их голов, а сам искрящийся клубок уносился прочь.
   ...
   Пока Скелет и Шмуль активно делились впечатлениями и эмоциями от неожиданной встречи, Тень отвёл Вампира в сторону.
   - Нашёл чего-нибудь? - спросил свободовец.
   - И да, и нет...
   - То есть?
   - Вон там, - Вампир показал пальцем, - нашёл железную дверь, походу вход в какой-то бункер.
   - И? Та самая?
   - Да фиг его знает, та или не та. Заржавела наглухо.
   - Пошли, покажешь.
   - Ну, пойдём.... А они, - Вампир осторожно кивнул назад, где сталкеры переключились на обсуждение мутантов и способы охоты на них.
   - Да пусть пока болтают, - покосился на них свободовец, - а если надоест, то вон аномалий полно, пусть их пощупают. Авось чего интересного в них и водится....
  

**********

  
   - Так, берёшь болт и аккуратно кидаешь его вперёд, на пару метров, не более, - учил Санька Скелет, - понятно? Если чисто, идёшь за ним и так двигайся к артефакту. Как только будет в паре шагов от тебя, жмёшь на детекторе боковую кнопку - пойдёт импульс. Как только артефакт засветится - подбираешь. После этого у тебя будет максимум секунд пять чтоб выбраться наружу, иначе.... - Скелет запнулся, он хотел сказать, что иначе его придётся собирать по кусочкам, но в активной "жарке" любое существо становится горсткой пепла, - иначе сам знаешь...
   Санёк кивнул. Сейчас он стоял на краю "жарки". На зеленоватом экране "Велеса" практически в самом центре развалин мерцала точка артефакта. Новичок стоял и всё никак не мог собраться. Несколько раз со стороны видел, как сталкеры рыщут в аномалиях, но сам ещё ни разу не решался перешагнуть заветную и одновременно ужасную черту, черту этого мира и мира настоящей Зоны. Со слов Скелета, "жарка" - не самая опасная из аномалий и вполне подходит для учёбы. Счётчик Гейгера тревожно потрескивал....
   Рябь горячего воздуха над аномалией поднималась высоко вверх, за крышу и балки перекрытия, и снизу казалось, что достаёт до самых облаков. Огненные языки вырывались из трещин в бетонном полу, окатывая стоявшего на краю сталкера всё новыми и новыми волнами жара. Пот крупными каплями струился по всему телу, а руки дрожали, почти не слушаясь хозяина. Наконец, мысленно сосчитав до трёх, Санёк легонечко бросил болт почти перед собой. Старая ржавая железка пролетела пару шагов и, подняв шапку пепла, упала на почерневший от жара бетон. Санёк сделал шаг вперёд, перешагнув за Черту.
   Всё вокруг стремительно переменилось. Воздух стал красным, а ноги бесшумно опустились в белое пепельное одеяло, покрывавшее всю аномалию. Ком подступил к горлу, и сердце бешено заколотилось.... Это его первый шаг, первая попытка, первая схватка с аномалией.
   Фильтры "сферы" загудели в полную мощность. На экране резко поползли вверх показатели температуры, радиации и заражения окружающей среды - все они показывали близкие к критическим цифры тёмно-оранжевым цветом. Санёк обернулся. Сквозь пелену горячего воздуха и танго поднятого пепла он едва различал фигуры друзей, стоявших там, по ту сторону Черты. Они ему отчаянно что-то кричали, но он слышал лишь жужжание фильтров да гудение огненных языков аномалии. "Один" - подумал он....
   Два аккуратных шага вперёд.... Вот он болт, лежит себе в пепле такой тихий, мирный.... Но поднимать его Санёк не стал. В руке у него была зажата ещё пара - до артефакта должно хватить. Он бросил вперёд ещё один. Тот пролетел и упал в пепел.... Болт не шевелился.... Санёк сделал ещё шаг.... До заветной точки артефакта оставалось ещё три метра, каких-то четыре-пять шагов, и можно попытался его "засветить". "Велес" начал распознавание и показал, что это "Кристалл".... Справа и слева от болта из небольших трещин вырвались языки пламени, окатив Санька таким невыносимым жаром, что показания на экране шлема зашкалили бордовыми цифрами. С перепугу и неожиданности Санёк отпрыгнул на шаг назад, к предыдущему болту, где чрево преисподней не тянуло к нему своих огненных пальцев. Заветный артефакт снова отодвинулся ещё на один шаг. Там, за Чертой, во всю глотку кричали Саньку: "Выходи! Назад!" - но молодой их просто не слышал. Он мысленно гнал себя вперёд, к артефакту, бранил себя за трусость: "Что ты за сталкер, Санёк, если артефакта добыть не можешь".
   Санёк решил обойти злосчастную трещину и выйти к артефакту не по-над кирпичной стеной, а из центра, от пятна вымоины у колонны - вроде бы до неё отсюда по прямой нет ни одной трещины и слой пепла не тронут. "Врёшь, сука, не возьмёшь, не испугаешь" - твердил в голове новичок, подбадривая себя и прогоняя прочь первый нахлынувший страх. Пара глубоких вдохов немного успокоила расшалившиеся под напором адреналина нервы. Он кинул последний зажатый в руке болт прямо в вымоину и тот, утонув в белом пепельном бархате, неподвижно застыл у самого края. Аккуратно шагая, Санёк шёл прямо на болт, не выпуская его из виду. Шаг.... Ещё.... Третий.... Вот он, заветный спасительный болт... Санёк взглянул на детектор. В чреве "жарки" всё казалось в красных тонах, даже экран. На розовом мониторе пульсировала ярко-красная точка артефакта.... Совсем близко, в метре, прямо перед ним. Санька охватил восторг, сердце заколотилось, гоняя кипящую адреналином кровь - "Вот ОН!". Нащупав большим пальцем тугую чёрную кнопку, он со всей силы вдавил её в корпус. Лёгкий щелчок - импульс пошёл. В миг пространство разорвалось, словно тончайший шёлк от взмаха катаны, и из дыры, словно из раны, упал на пепел красный полупрозрачный камень с торчащими, словно пальцы, во все стороны такими же кристальными отростками. Датчики угрожающе поползли вверх, потревоженная аномалия оживала....
   Словно кот на мышь, Санёк прыгнул к артефакту и схватил его.
   ...Бежать, бежать, назад...
  

**********

  
   Сразу за южным склоном небольшого холмика на краю площадки трава становилась всё больше и гуще, и к самому забору возвышалась с человеческий рост. Здесь же, на южном склоне, она только-только была по пояс. Среди сочной зелени, покрытой крохотными ядовито-жёлтыми цветками, буро-коричневым пятном в насыпи проступала ржавая металлическая дверь. Большая её часть была завалена камнями, осколками кирпичей и серыми кусками бетона. Нависшая трава и наваленный перед ней мусор почти полностью скрыли эту старую дверь от любопытных глаз.
   - Вот она, - Вампир приминал траву вокруг, - что скажешь?
   Тень обошёл вокруг насыпи, старательно что-то высматривая. Но ничего подозрительного или необычного не нашёл. Вокруг ничего, кроме травы да земли. Никаких следов работ, строительства - просто дверь, дверь в насыпи. Конечно, это не могла быть просто дверь в земле, и что это не просто насыпь - а "какая-то бетонная постройка, засыпанная землёй, но вот куда этот вход? Что это за постройка? Может это просто склад или ещё что? - да едва ли, стоит ли ради склада делать замаскированный вход" - думал свободовец.
   - Чего ищёшь? - спросил Вампир.
   - Да так, просто смотрю....
   - И как, удачно?
   - Вроде ничего не вижу. А ты уже осматривался?
   - Ага, тоже ничего не нашёл.... - Вампир прикурил, - как думаешь, что это?
   - Да фиг его знает, что угодно может быть. Это ж.... - Тень перевёл глаза в сторону поваленной антенны, - вояки, а что они тут делали - сие науке не известно.
   - Может, раскопаем да посмотрим?
   - А зачем? Тебе охота копаться? Или ты просто не знаешь, куда идти дальше?
   - Честно?
   - Конечно.
   - Теоретически?
   - Да.
   - Не знаю. Думал тут что-нибудь найти, ниточку или ещё чего.... А так - ищи-свищи этот Ермолов. Ты ж сам что говорил, что на месте вояк этот объект в лесу в нескольких километрах от Фурмановки поставил. А тут - самое подходящее место для НП.
   - Внимание сталкеры, выброс начнётся через двадцать пять минут! Повторяю, выброс начнётся через двадцать пять минут! - заголосили ПДА.
   - Вот б***, - сорвалось с языков, - и что теперь?
   Они начали судорожно осматриваться в поисках укрытия.
   - Вампир, что делать будем? Ты какую-нибудь щель, нору или подобное что видел поблизости?
   - Его выброса душу мать.... Нихрена я не видел... А что делать...? - Вампир посмотрел на дверь, - открывать будем.... Зови всех.... - и схватился за первый попавшийся под руку бетонный обломок.
   Но звать никого не понадобилось - остальные уже со всех ног бежали к ним, спотыкаясь, падая, поднимаясь и снова мчась вперёд.
   ...
   Куски бетона и прочий навалившийся у двери хлам жилистые руки сталкеров довольно быстро растащили по сторонам, но сама дверь была в плачевном состоянии. Петли, края и похожая на штурвал корабля ручка замка от ржавчины засохли и всем своим видом говорили о предстоящей тяжёлой работе.... а тем временем голос из ПДА возвещал о неумолимо сокращающемся времени до выброса.... И как же быстро утекало это время.... Рыжий было подал идёю спрятаться в окопе, но встретив непонимающие взгляды, быстро понял, что эта идея, мягко говоря, не состоятельна, и что спасение - только по ту сторону. "Штурвал" тяжело, со скрипом, но всё же сдвинулся с места только тогда, когда уже четверо сталкеров, а не только Тень и Вампир, упираясь во всё что только можно, выгребая своими ногами целые ямы, стали его крутить. За дверью послышался металлический скрежет открывающихся запоров.... "Вот оно, спасение".
   - Давай, давай.... Вперёд... Крутим....
   На лицах вздулись жилы, пот тёк градом, а руки синели от напряжения. "Штурвал" медленно двигался. Хруст ржавого железа перекликался с томительным скрежетом запоров по ту сторону.
   - Внимание сталкеры, выброс начнётся через десять минут! Повторяю, выброс начнётся через десять минут! - щекотали ПДА и без того напряжённые нервы.
   - Отойди, дай мне попробовать, - Санёк схватил за плечо Скелета и попытался отодвинуть в сторону.
   - Сгинь, - злобно фыркнул в ответ тот, - я не тощий, а жилистый....
   Глухой стук запоров, и "штурвал" замер на месте. Сталкеры разве что не отвалились от двери. Едва держась на ногах и судорожно дыша, Тень кивнул рыжим на дверь:
   - Открывайте....
   Братья взялись за "штурвал" и принялись тянуть его на себя. Петли поддались непреодолимому желанию жить и дверь с трудом, но открывалась. Из показавшейся щели вырвался резкий запах гнили и затхлости, но сталкерам в Зоне не привыкать к подобному - такое на каждом шагу, в каждом доме, в любом строении.... Дверь удалось открыть наполовину - но этого должно хватить, чтоб нырнуть в черноту много лет не видевшего света чего-то, что было по ту сторону.
  

**********

  
   Вампир включил фонарь и с дробовиком наперевес протиснулся вперёд. Слабый свет едва освещал бетонный пол, заваленный кусками кирпича и ломаными досками. Он втихомолку выругался и снова пообещал себе, что у Бороды разживётся фонарём с аккумулятором, способным заряжаться и от солнечной батареи, а не только от розетки. От правой стены до левой было метров пять или чуть больше. Никаких надписей, табличек - ничего, только сырые бетонные стены. И если бы аккумуляторы в фонаре были хорошими, то Вампир бы увидел, что стоит лишь на небольшой площадке, а там, впереди, где уже не достаёт его едва светящийся фонарь, начинается уходящий в низ тоннель.
   Хоть времени до выброса оставалось всё меньше - спешить сломя голову тоже было опасно. И под истошные вопли ПДА о пяти минутах до выброса, сталкеры терпеливо ожидали у двери сигнала Вампира. И ждать пришлось совсем не долго - он показался в проёме: "всё чисто, заходите"....
   - Блин, темно, как у негра в заднице... - сетовал Санёк, споткнувшись о кирпич.
   ... Зона начала бурлить. Горизонт над станцией багровел с каждой секундой, сверкнула молния.... Начинался выброс.
   - Осторожно, двери закрываются.... - Тень, зашедший последним, захлопнул стальную дверь, и лязг закрывающихся засовов глухим эхом укатился в чёрную бездну тоннеля, - следующая станция.... О, так вот же она!
   - Ага, пользуйтесь услугами чернобыльского метрополитена... - добавил Шмуль, - только вот кто бы ещё свет включил.
   Санёк переломил химический фонарь и матовый зелёный свет наполнил площадку. Молодой бросил его вперёд и тот, покатившись по наклонному полу, где-то далеко внизу ударился о пустую бочку и замер, а эхо удара покатилось дальше и исчезло в мрачной глубине. Снаружи гул приближающейся первой волны всё возрастал, земля задрожала и от этой дрожи с потолка и стен начали сыпаться мелкие крупинки.
   - Ну что, полчаса минимум у нас есть.... Чем займёмся? Может, спустимся, посмотрим...? - поинтересовался свободовец.
   - А тебе оно нужно? - теперь уже Вампир упрекнул его за излишнее любопытство. - Посидим тут, пока выброс не закончится, и дальше пойдём. Я лично в низ не пойду, хватит с меня подземелий, - и кое-как уселся на кирпич.
   - Как хочешь, я тебя не заставляю.... А я схожу, прогуляюсь, вдруг чего интересного есть... - Тень включил фонарь на шлеме и передёрнул затвор автомата, - кто со мной?
   Свободовец подошёл к краю площадки, глянул вниз, а потом развернулся и вопрошающе посмотрел на спутников. Сталкеры мялись.
   - Я с тобой, - шагнул вперёд Скелет и встал рядом со свободовцем.
   - И я...
   - И я...
   - И я...
   И вот уже Вампир остался сидеть в одиночку на холодном мокром кирпиче и, пробуравив спины уходящих вниз друзей, пробубнил:
   - Ну и идите, ищите себе на жопу приключений, а я тут пережду...
   Он нервно курил, делая одну затяжку за другой.... А снаружи бушевал безумный танец выброса. Красное марево покрыло Зону. Потоки аномальной энергии проверяли на прочность каждый куст, каждый камень, уносили жизни любого, кто имел неосторожность остаться в эти минуты тет-а-тет с Зоной - будь то человек или мутант. Зона собирала свою дань, чтоб после выброса снова породить свои причудливые формы.... Вампир затоптал выкуренный до самого фильтра окурок.
   - Ну и идите.... - буркнул он и поджёг ещё одну сигарету.
   Сделав пару затяжек, он со злости кинул сигарету в угол.
   - Ну не сволочи, а? - встал с кирпича и кинулся догонять уже дошедших до потухающего фонаря сталкеров.
   ...
   - О! А вот и Вампир, теперь все в сборе... - обрадовался Санёк.
   - Перебесился? - спросил Скелет.
   - Да ну вас в болото, бросили меня одного.
   - Никто тебя не бросал, ты сам захотел там остаться.
   - Ладно, проехали.... Ну что здесь интересного? - Вампир стал вглядываться вперёд.
   - Да пока ничего, тоннель какой-то, но размеры впечатляют. Тут хоть ралли на грузовиках устраивай....
   Тоннель действительно был огромный, ширина его позволяла спокойно разъехаться паре грузовиков, а высота потолка - ещё и провезти на этом грузовике яхту, не разбирая мачты. Повсюду валялись ржавые полусгнившие топливные бочки, недалеко от начала подъёма стояли стопки трухлявых деревянных поддонов и повсюду красные осколки и крошки кирпича. По краям тоннеля давно засорившиеся канавы для стока воды упирались в трубы у подножия подъёма. На стенах через каждые десять шагов висели покрытые слоем пыли фонарные колпаки, а от них, словно кровеносные сосуды, силовые кабеля в защитных патрубках уходили вверх и исчезали в темноте. Дальше неяркий свет фонарей рассеивался....
   - Н-да, эпично.... На карте ничего этого нет...

**********

  
   Тоннель уходил всё дальше и дальше - ни расширяясь, ни сужаясь, лишь плавно, почти незаметно поворачивая. Ничего, что бы могло привлечь сталкерское внимание, пока не попадалось, только всякий мусор - пустые бочки, гнилые доски, даже куча связанных в кипы старых советских газет начала и середины восьмидесятых годов. И ни одной двери, ни одного поворота - голый тоннель, ведущий неизвестно куда. Сталкеры шли молча, стараясь не шуметь. В тоннеле стояла поистине гробовая тишина, которую иногда прерывали капли воды, падающие с потолка в лужи.
   Вампир старался считать шаги, но, дойдя до шестой сотни, сбился с мысли. Виновником оказался появившийся из темноты грузовик, стоявший у левой стены.
   - Ух ты, а вот это уже интереснее! - обрадовались сталкеры.
   После скучной однообразной картины пустоты даже этот старый трёхосный ЗИЛ с пустыми колёсами и сгнившим от сырости кузовом был способен их раззадорить, и сталкеры едва не побежали к нему. Но тревожно затрещавшие счётчики Гейгера быстро охладили пыл. Треск усиливался при приближении к грузовику и наоборот утихал, если отойти от него.
   Сталкеры обошли по правому краю и встали вдоль стены. На таком расстоянии радиация от грузовика была не слишком сильная, и их костюмы прекрасно защищали.
   - Как думаете, что это? - спросил Шмуль.
   - Я так думаю что ЗИЛ сто тридцать первый.... - подшутил свободовец.
   - Блин, я и без тебя вижу, приколист, что он тут делает и откуда взялся?
   - Да я откуда знаю, может, у водилы спросишь?
   - Шутник, будем считать что смешно.... Может ещё и водилу найдёшь?
   - Поэтому спрашивать не у кого...
   - Мужики, да хватит вам, - вмешался Скелет, - ЗИЛ фонит, значит хватанул дозы на верху, а сюда его притащили бросить.
   - Если и притащили, то оттуда, - Вампир показал дальше по тоннелю, - там, - кивнул назад, - через вход его явно не протащат. Тем более, что стоит он передом к нам, то есть приехал оттуда, - и опять по тоннелю.
   - Не, почему, можно, если по частям разобрать, а потом назад собрать... - поёрничал Рыжий.
   - Ага, раз такой умный, то может сам и начнёшь его разбирать? А мы в сторонке постоим....
   - Да ладно тебе, я ж пошутил.... И ежу понятно, если тут есть грузовик, то где-то есть и заезд для него.
   - Мужики, я тут вот что подумал, - Тень поднял с пола кусочек кирпича и стал расчищать от грязи стену.
   - Ну... - сталкеры повернулись к нему.
   Свободовец стал рисовать этим осколком что-то отдалённо напоминающее карту или схему. Овал... от него - стрелку вверх... ещё овал на конце стрелки...
   - И что это за индейское народное творчество?
   - А вот теперь смотрите, - Тень показал на нижний овал, - это антенна, а это, - показал на верхний, - Фурмановка, куда мы и направлялись. С верху я видел ещё одно болото как раз по направлении на Фурмановку... А вот мы зашли так, - он нарисовал ещё одну маленькую стрелку влево на нажнем овале, - тоннель похоже огибает это болото и явно выходит по направлению на Фурмановку.
   - Кхм... Может быть, может быть.... И на что ты намекаешь? - спросил Вампир.
   - Я? - Тень выбросил кирпич и отряхнул руки. - Ни на что, но что-то мне подсказывает, что этот тоннель может быть связан с твоим "Ермоловым".
   - А если он совсем не туда идёт?
   - Если хочешь, то давай пойдём дальше и посмотрим, долго ли он ещё загибаться будет. Если явно уйдёт в сторону - тогда назад вернёмся, а если нет - тогда можно и по нему пойти.
   - Ну.... - Вампир явно задумался, - да фиг его знает... Мужики, вы как?
   - В принципе логика в этом есть и попробовать стоит, - сказал Шмуль, - по крайней мере, мне так кажется.
   - И мне...
   - И мне...
   - Значит решено? Дальше по тоннелю?
   - Ага.
  

**********

  
   Из густой пелены мрака, словно старый заблудший призрак, в свете фонаря показался ещё один такой же брошенный ЗИЛ. Он стоял точно так же у левой стены тоннеля, безмолвно смотря в след своему собрату пустыми лишёнными стёкол фарами.
   - А вот и ещё один....
   Они осторожно шли вдоль стены, ЗиЛы из темноты появлялись один за другим. Все как один фонящие.
   - Да сколько их тут?! - не выдержал Рыжий.
   - Не знаю, уж девять штук насчитал, - ответил брат, - сейчас подсвечу.
   Санёк переломил химический фонарь. Матовый зелёный приветливо вспыхнул и дрожащей рябью наполнил саркофаг. Санёк бросил его изо всех сил и тот, пока летел, выхватил из тьмы ещё три таких же стоящих друг за другом прижатыми к левой стене ЗИЛа, и плюхнулся в лужу. Его свет ускользнул куда-то вправо.
   - Там что-то есть...! - обрадовался Вампир. - Какое-то помещение!
   ...
   Помещение на деле оказалось огромным подземным гаражом, и везде стояли брошенные армейские грузовики - ЗИЛы, УРАЛы, КРАЗы. Сталкеры насчитали их шесть рядов, которые тянулись в глубину и исчезали в темноте этой подземной стоянки.
   - Ну, что, осмотримся? - предложил Скелет.
   - Да можно.... - отозвались сталкеры.
   Они поделились на две группы - Шмуль пошёл с братьями между пятым и шестым рядом машин, а Скелет, Тень и Вампир - между первым и вторым.
   ...
   - Как думаете, что это за грузовики? - спросил Тень.
   - Ясно что они военные и затылком чую, что-то тут интересное найдём....
   Вампир взялся за ручку двери первого попавшегося почти целого ЗИЛа и надавил замок. Тот со скрипом щёлкнул, и дверь открылась. Вампир встал на подножку. На дерматиновых сидениях толстым серым слоем лежала пыль, дверца бардачка откинута, а в коричневом от ржавчины замке зажигания торчал не менее заржавевший ключ.
   - Прикольно, - Вампир окинул взглядом кабину, - даже ключ в зажигании есть.
   - Раз так, то заводи да поехали. Ты ж у нас в армии грузовики водил.
   - Ага, щазззз, толкать вы будете? - Вампир спрыгнул с подножки и захлопнул дверь.
   Пока они шли вдоль грузовиков, Тень постоянно смотрел на счётчик Гейгера.
   - Странно, - наконец сказал он, - те в тоннеле фонили, как стрежни из реактора, а эти - почти чистые, фон повышен, но не столь сильный.... Кстати, а кто-нибудь считает этот металлохлам? Сколько их тут?
   - Ну не знаю, - пожал плечами Скелет и обернулся, - прошли мы, наверное, штук двенадцать - четырнадцать.... А к чему тебе это?
   - Да так, просто интересно, может пригодиться. Четырнадцать на шесть - шестьдесят четыре, да ещё в тоннеле двенадцать....
   Его размышление вслух прервались - в свете фонаря показалась постройка, с первого взгляда напомнившая контрольно-пропускной пункт. Распахнутая металлическая решётка, за ней - слегка приоткрытая дверь, покрытые слоем пыли окна.
   - Похоже на КПП, если так, то это конец гаража.
   И действительно, пару шагов к КПП и справа от него показалась стена.
   - Заглянем?
   - Угу, - кивнул Вампир.
   ...
   Деревянный стол дежурного от времени совсем рассохся и едва не разваливался. Так и не закрытая дверца тумбочки под столом еле держалась на оставшихся двух болтах и грозила отвалиться от малейшего прикосновения. На столе лежали несколько стопок пожелтевших бумаг, а рядом с ними утонувший в пыли карандаш. Стул небрежно отодвинут, будто свой пост последний дежурный покидал в явной спешке. Вампир взял первый попавшийся лист с ближайшей к нему стопки.
   - Интересно, - вчитывался он в выцветшие буквы, - путевой лист.... Второе мая тысяча девятьсот восемьдесят шестого года. Так.... ЗиЛ-131, номер.... Старший лейтенант Логинов.... Маршрут - "объект хранилище - ж/д платформа"...
   Вампир взял следующую бумажку:
   - ЗиЛ-131, номер.... "объект хранилище - ж/д платформа", тоже второе мая восемьдесят шестого...
   Тень с Вампиром стали перебирать стопку. По маршруту "объект хранилище - ж/д платформа" всего было двенадцать путевых листов.
   - Какой, говоришь, номер последней машины? - переспросил свободовец.
   - 32-48 ЯЦ, а что?
   - Номер первого грузовика помнишь?
   - Не....
   - Как раз 32-48 ЯЦ, и всего сто тридцать первых у стены как раз двенадцать, и все фонят нещадно. Что думаешь по этому поводу?
   - Что они ездили по маршруту "объект хранилище - ж/д платформа", хапнули некислую дозу и их пригнали сюда.
   - А остальные не фонят... Что в соседних? - Тень взял лист с другой стопки, - ... тоже путевой лист. Урал-238, номер... так.... Маршрут "склад 23 - ж/д платформа", лейтенант Свиридов.... Второе мая восемьдесят шестого...
   Вампир взял следующий путевой лист.
   - Урал-238, маршрут "склад 23 - ж/д платформа"... второе мая.... Помнишь, что Борода говорил?
   - Ну.... - Тень нахмурился. - Что-то там про Ермолов твой, что вывезли объект после аварии... Дата очень даже подходит, второе мая... Шесть дней после...
   - Ага, именно, а ЗиЛы фонящие - топливо и перевозили, УРАЛы - барахло со складов, - Вампир обрадовался, как ребёнок, - так что мы на верном пути! Если есть грузовики с "Ермолова", значит должна быть и дорога на "Ермолов".
   - Надеюсь, что ты прав.... Но чует моё нижнее полушарие, что нас ещё ждёт... - Тень резко повернул голову назад и напрягся.
   - Ты чего? - удивился Вампир.
   - Слышал?
   - Что?
   - Походу дверь лязгнула...
   - Какая ещё дверь?
   - Да та, входная, где мы вошли....
   Вампир прислушался.
   - Да нет там ничего, это пацаны по машинам шмонают. Тем более что ТАМ то выброс, в такое время даже снорки с кровососами по норам сидят.
   Тень ничего не ответил. Пока сталкеры собирались у контрольно-пропускного пункта, свободовец сосредоточенно всматривался в черноту тоннеля. Но там была тишина, лишь старые ЗиЛы были её безмолвными обитателями.
   - Странно всё это, - задумался Вампир.
   - Что странного? - Шмуль поправил ремень пулемёта.
   - Да так, по идее на КПП должен быть журнал, а путевые листы - у начальника службы в другом кабинете, а тут журнала нет, путевые листы на КПП.
   - Вечно тебе всё не так, - буркнул Шмуль, - это в нормальных частях так, а тут - подземный гараж.
   - Сам знаешь, что в армии безобразно, но однообразно. Тем более дату видел? - май восемьдесят шестого года, ещё советская армия. Почему путевые листы лежат не в кабинете начальника службы, а на КПП? Где журнал учёта техники? Если журнал забрали, то почему путевые листы остались лежать?
   - Вот же блин, зануда ты, Вампир.
   - Ты забыл добавить, что ещё вредный и противный. В общем, какой есть... Ладно, пошли дальше, по-моему, тут уже делать нечего.
  

**********

  
   Дорога из гаража разветвлялась бетонным разделителем на две полосы, обе они медленно заворачивали вправо и шли в подъём под небольшим градусом.
   - Похоже, скоро выход будет, - Вампир чиркнул зажигалкой и выпустил вверх струю сизого табачного дыма.
   - С чего взял? - спросил Рыжий.
   - Это разделение на основной и пожарный выезды, а значит, скоро будут ворота.
   - Мне чего-то непонятно, - подключился Санёк, догнав шедших впереди Вампира, Рыжего и свободовца.
   - Чего непонятно? - опередил Вампира Тень.
   - Да сколько лет уже Зоне, сколько сталкеров в ней ходит, а сюда ещё никто не заглядывал.
   - С чего ты взял?
   - Да так, пыли много и вроде всё на месте.
   - Да тут и брать то нечего, так что может сюда кто и заглядывал. Хотя на картах этого тоннеля я не видел.
   - Так получается мы первые? - в глазах братьев разыгрался огонёк.
   - Всё может быть, а что?
   - Да так, - Рыжий хмыкнул, - становимся настоящими сталкерами, новые места находим....
   - Настоящий сталкер в первую очередь должен под ноги да по сторонам смотреть, а не так как ты - в облаках витать.
   Свободовец остановился и поднял руку вверх - и все сталкеры замерли на своих местах.
   - Запах чувствуете? - спросил он.
   - Ну... сыростью пахнет, плесенью.
   - А такое.... - Тень сморщился, пытаясь подобрать слова, - ....кислого чего-то не чувствуете?
   - Да вроде нет, - поводил носом Рыжий, - ничего кислого.
   - Блин, Тень, чего-то тебе сегодня всё кажется, - потеребил его по плечу Вампир, - пошли давай, а то не знаю как тебе, а мне уже надоело в потёмках по подземельям блуждать.
   Вампир с братьями пошли вперёд. Свет фонаря на шлеме Рыжего смутно освещал их путь, но не успели они пройти и двух шагов, как тишину подземелья наполнил резкий звук истошно пищащих детекторов.
   - Аномалия! - вскрикнул Вампир.
   - Ну я ж говорил, что кислым пахнет... - сам себе под нос пробормотал Тень.
   ....
   На первый взгляд никакой аномалии впереди не было, но детекторы разрывались так, словно до её края оставалось каких-то пару метров.
   - А где аномалия? - Рыжий сделал большие удивлённые глаза.
   В голове его царило полное непонимание - детекторы пищат диким криком, а аномалии и в глаза не видит. Только бетонный пол впереди и ничего. А ещё.... Запах, противно-кислый запах, что аж ком к горлу подступает.
   - Нет тут никакой аномалии, - едва справляясь с приступом тошноты сказал Санёк и уже занёс ногу пойти вперёд.
   Но брат схватил его за рукав.
   - Стой, погоди, пусть они, - кивнул на Вампира и остальных, - разберутся сначала.
   Вампир присел на корточки и, опёршись на дробовик, стал всматриваться в глубь.
   - Видите что-нибудь? - спросил он у остальных, и, не дождавшись ответа, добавил. - И я нет.... А ведь что-то там есть....
   - Ага, суслик там точно есть, - свободовец поднял кусок отлетевшей со стены штукатурки и бросил его вперёд.
   Брошенный осколок, как ни в чём не бывало, пролетел метров десять и спокойно упал на пол. Все с ожиданием уставились на него, но ничего не происходило - ни вспышек активности, ни выброса аномальной энергии, ничего... всё как было, так и осталось.
   - Подождём ещё пару минут, - сказал Вампир, вспомнив свою встречу с "выстрелом".
   Потекло ожидание. Детекторы пищали что есть сил и от этого писка у Санька даже разболелась голова. Но прошла минута, две, три - так ничего и не происходило.
   - Всё, надоело, нет здесь ничего, - он встал и твёрдым безрассудным шагом пошёл вперёд, - вверху аномалия, вот детекторы и пищат....
   - Стой! - заорали вслед Саньку четыре глотки. - Куда, идиот, назад!!! - и Рыжий рванул за ним.
   В два прыжка Рыжий догнал брата и схватил его за рукав.
   - Стой! - заорал он её раз, да так громко, что прокатившееся эхо, многократно усилившись, едва не оглушило замерших в сталкеров.
   Эхо крика ещё не успело уйти, как раздался хлопок - словно выстрелил кто-то совсем рядом, и Санёк с Рыжим просто исчезли, будто и не было их. Одновременно детекторы взбесились - они не то что истошно пищали, их писк слился в один протяжный звук, заставляющий холодеть спины даже самых матёрых сталкеров. Они были на самом краю аномалии, непонятной, невидимой, поглотившей братьев....
  

**********

  
   ...Рыжий не понял, что произошло. Ещё мгновение назад держал брата за рукав, а потом.... Потом хлопок, громкий, прям у самого уха, вокруг, везде.... Пространство словно сжалось на долю мгновения, а следом распахнулось, как огромные ворота, проглотив их обоих в непонятно куда.
   ...Темнота.... Кругом темнота... Тело не слушается, сжато со всех сторон, будто твёрдой толстой плёнкой обернули и сжимают, сжимают, сжимают.... Тьма расступается, свет.... Откуда? Голову не повернуть. Не могу дышать.... Во что-то упёрся, и сзади сжимает...
   Свет скользнул где-то сбоку, на мгновение осветив то, во что Рыжий упёрся всем телом - это было что-то в какой-то серой жёсткой пахнущей гнилью тряпке. Рука продолжала сжимать рукав Санька, пальцы начали неметь толи от того, что сильно сжимал, толи от того, что "плёнка" покрыла всё тело и сдавливала с каждым мгновением только сильнее.
   "Вот и конец моей бесславной жизни" - думал Рыжий. Кислороду оставалось всё меньше и в глазах начало мутнеть. Писк.... Пронзительный писк.... Оглушающее пронзительный писк... "Это душа от тела начала отделяться" - решил попавший в смертоносный капкан сталкер. И тут ему показалось... нет! не показалось!.... "плёнка" дрожит, мелко так, дрожит, будто по натянутому барабану палочкой ударили. Рыжий уже терял сознание, когда "плёнка" исчезла, также внезапно, как и появилась, будто мыльный пузырь прокололи.... И он начал падать, всё так же вцепившись в рукав Санька.... "Воздух! Глубокий вдох! Могу дышать!"
   Рыжий потерял сознание.... Он не чувствовал как упал, не чувствовал как несколько рук схватили его за шиворот и плечи, не чувствовал как волокли его по холодному сырому бетону. Перед глазами плыли радужные круги....
   Рыжий очнулся от ударившего в нос резкого запаха нашатыря. Сознание медленно, но верно возвращалось к нему. Снизу пробирало холодом. Он как мог, завертел головой и не без удивления обнаружил, что лежит на бетоне, а над ним склонился Шмуль, махая перед носом пропитанным нашатырём кусочком бинта. От этого запаха уже стало выворачивать, и Рыжий, едва подняв почти не слушающуюся руку, стал отмахиваться. Шмуль убрал нашатырь и, поднявшись с колена, отошёл.
   - Ну.... Живой?
   - А? - не расслышал Рыжий.
   В голове стоял жуткий шум, и этот пронзительный писк никак не хотел покидать бедные веснушчатые уши.
   - Второй как? - уже в сторону спросил Шмуль.
   - Нормально, - ответил склонившийся над Саньком Скелет, - без сознания, но тоже сейчас очухается.
   ...
   Рыжий сидел на полу обхватив голову руками. Писк практически прекратился, лишь где-то там, далеко в глубине всё ещё слышались его противные отголоски. Рядом потихоньку стонал Санёк.
   - Ну вот, а ты спрашивал, почему здесь никто не ходит... - сказал в сторонке Тень.
   Они вдвоём с Вампиром стояли над "чем-то в жёсткой серой тряпке, пахнущей гнилью". Рыжий, нехотя, поднял голову. Метрах в десяти в глубь по тоннелю лежало пять трупов. Свободовец стоял над телом в брезентовом комбинезоне, на котором не было ни каких опознавательных знаков. Чуть левее - два тела в военной экипировке, а дальше - один в зелёном скафандре учёных, а другой рядом с ним - в каком-то грязно-коричневом комбинезоне, которого Рыжий даже ни разу и не видел.
   - Этот, походу, совсем давнишний, - Вампир ногой перевернул тело, - ни знаков, ни нашивок, ни эмблем.... Даже ПДА нет.
   - Ч-ч-ч-т-т-т-о-о-о произ-з-зош-ш-ш-ло, - еле выдавил из себя Рыжий.
   - Что-что, - буркнул Шмуль, - в аномалию попали...
   - Аномалию? - Санёк перестал стонать и попытался встать на ноги.
   - Ну да, - подошли Тень и Вампир, - удивлён?
   Рыжий лишь пожал плечами, а потом показал пальцем на трупы.
   - А эти, - обернулся Вампир, - эти вместе с вами выпали.
   - Откуда?
   - Ты у нас такой дурак по субботам, али как? Ещё спрашиваешь "откуда" - из аномалии ж конечно, или думал на пляже побывал?
   - Да ладно тебе, не кипятись, - вступился за новичка Скелет, - ему и так хреново, а ты заводишься.... - он присел на корточки перед Рыжим, - ну как себя чувствуешь?
   - Будто всю ночь трактором по мне катались.... - и опять схватился за всё ещё болевшую голову.
   - А ты как? - спросил Скелет у Санька, но тот не ответил, лишь просто махнул рукой, - идти можете?
   Братья закивали, и Рыжий, опёршись на автомат, встал. Голова пошла кругом, и он едва удержался, не упав только потому, что его поймал за плечи Шмуль. Царившую до этого момента тишину снова прервали истошные писки детекторов. Через пару секунд вновь раздался хлопок, и валявшиеся на полу трупы исчезли.
   - Что это за хрень такая! - глаза братьев округлились толи от удивления, толи от ужаса.
   - "Карман" называется, - ответил им Скелет.
   - "Карман"?
   - Да. Пространственная аномалия. Внешне спокойная, реагирует только на живую плоть. Так что гадость ещё та...
   - Ага, это я уже понял....
   Вампир протянул Рыжему контейнер, в котором было что-то коричневое.
   - На, держи...
   Рыжий вопросительно посмотрел на него:
   - Это что?
   - Выпало из аномалии вместе с вами... Походу "бурый слизняк".
   Рыжий начал отнекиваться, но Вампир чуть ли не силком сунул ему контейнер в руки.
   - Во, дурак, ему артефакт дают, а он ещё и брыкается.... Какой же ты нахрен сталкер после этого...
   Рыжий шмыгнул носом, искоса глянул на Вампира, и, переглянувшись с братом, наконец, положил контейнер к себе.
  

**********

  
   Тоннель, постепенно поднимаясь, продолжался ещё с полкилометра, пока не упёрся в слегка приоткрытые огромные металлические ворота.
   - А вот и выход! - и Вампир едва протиснулся в этот узкий проход.
   Сталкеры остались ждать по эту сторону ворот.
   - Как думаешь, что там? - спросил Санёк у Рыжего.
   - Не знаю, Сань, нашёл кого спрашивать.
   Прошла пара минут, а Вампир всё не появлялся.
   - Пойду гляну.... - и Тень, озираясь по сторонам, протиснулся в проход вслед за Вампиром.
   Тут было не на много светлее, чем в подземелье. И закравшееся ещё в тоннеле ощущение тревоги лишь усилилось. Но где это "тут" - свободовец пока не мог понять, но что он понял сразу - так это то, что находится в огромном помещении. Если б Тень мог видеть, то разглядел бы, что "тут" - большой ангар для военной техники. Пять рядов опорных колонн, разделяют огромное помещение на шесть "дорог", центральные из которых и ведут в те тоннели и дальше на стоянку. Военные практически всё отсюда успели вывезти, осталось только тяжёлое оборудование - станки, подъёмные механизмы и передвижной кран на рельсах над первой "дорогой", да всякий ненужный хлам вроде отживших своей век запчастей.
   Жидкий солнечный свет едва пробивается под потолком сквозь покрытые толстым слоем пыли и копоти окна. Где-то там, справа, в глубине, виднелись очертания ещё одного грузовика, стоявшего с открытыми дверьми и поднятым капотом.... И тяжёлый запах смерти....
   На толстом слое пыли отчётливо виделись отпечатки ботинок Вампира. "Сначала он постоял, осмотрелся, а потом пошёл влево...." - читал следы свободовец, идя след в след по отпечаткам. На удивление, Вампира он нашёл очень быстро - тот неподвижно стоял у старого токарного станка между второй и третьей колонной и смотрел вглубь.
   - Вот ты где... А мы... - обрадовался Тень.
   Но Вампир оборвал на полуслове:
   - Тише.... - он показал пальцем на кучу ящиков, сваленных в груду посреди второй "дороги", - смотри....
   Свободовец присмотрелся, но ничего, только ящики, доски да стальные пластины, некогда скреплявшие эти самые ящики.
   - Не вижу, - уже шёпотом добавил Тень.
   - Там, - Вампир вытянул палец ещё дальше, словно стараясь достать, - за ящиками....
   На улице сверкнула молния, и на долю мгновения в ангаре стало светло. От увиденного свободовец оторопел и ему стало не по себе. За ящиками белела груда костей - разбитые черепа, поломанные рёбра, разорванные позвоночники.... Словно кошмарные сцены фильмов ужасов воплотились в осязаемую реальность, которая была прямо тут, совсем недалеко, всего в каких-то нескольких метрах.
   - Нихрена себе, - единственно, что мог сказать Тень, глядя на эту поистине кучу смерти.
   - Я о том же....
   - И что это...?
   За спинами сталкеров послышались тихие шаги.
   ...
   Из-за колонны выглянул Шмуль и увидел направленных на себя два ствола.
   - Мужики, вы чего? Свои....
   - Б**ь, ещё раз так напугаешь - точно пулю схлопочешь, - облегчённо выдохнул Тень и опустил автомат.
   Из-за широкой спины Шмуля показались и Скелет с братьями.
   - Серёг, иди, там твои соплеменники, - Вампир кивнул в сторону ящиков.
   - В смысле? - удивился Скелет. - Тоже лаборанты?
   - Сам сходи да посмотри....
   Сталкеры пошли к ящикам.
   - Тьфу ты, я твой дом труба шатал, - разозлился Скелет на Вампира, - трактор ты невоспитанный.... Я то уж подумал....
   - Да кто его знает, - бормотал Шмуль, - может тут и лаборанты есть....
   ...Сталкеры замолчали. Они стояли полукругом у груды костей. Тень присел и поднял человеческий череп без нижней челюсти и с безобразной дырой в теменной части. Даже сквозь перчатки от этого черепа повеяло могильным холодом....
   - А ведь тебя целиком съели, - почти шёпотом сказал свободовец, глядя в пустые чёрные глазницы.
   - В смысле, целиком...? - переспросил Скелет.
   - На, сам посмотри, - и Тень дал Скелету череп.
   Сергей взял его и не поверил увиденному - через весь череп вплоть до дыры в темени шли чёткие непрерывные борозды, какие бывают от больших зубов или когтей.
   - Да тут не только люди, - Вампир отбросил ногой грудину и достал из кучи другой череп, внешне немного напоминающий человеческий, но с безобразными заострёнными зубами и дырками на щеках, - кровосос....
   Сталкеры стали перебирать кучу костей. На всех были борозды и кости принадлежали самым разнообразным существам - люди, кровососы, псевдособаки, плоти, кабаны.... И с каждой секундой ужас всё больше охватывал сталкеров.... Чьё это логово, что за зверь такой, что даже кровососы стали его добычей...
   Всё произошедшее дальше стало сплошным фильмом ужаса. За спинами сталкеров раздался глухой удар, словно на пол уронили чудовищных размеров наковальню, и за Саньком, словно из ниоткуда, появилась огромная чёрная тень. Ещё через мгновение Санёк захрипел, неестественно выгнулся, получив удар в спину, и с уголка губ тонкой струйкой полилась кровь....
   - Санёк!!!! - успел только выкрикнуть Рыжий, вскидывая автомат.
   Но брат его уже не слышал. Его тело оторвалось от пола и стало поднимался вверх. Руки и ноги всё ещё дёргались, но это были уже посмертные судороги. Прошла ещё секунда, как тело Санька уже было вверху над безобразной рогатой головой.... И струя алой крови скатывалась по рогам на широкий плоский лоб чудовища.... Какое-то мгновение зверь своими маленькими чёрными глазками рассматривало застывших перед ним сталкеров, а потом мотнул головой и отбросил тело несчастного Санька в сторону... Кто первый нажал на курок - не известно, да и не важно, но ангар взревел от выстрелов, криков людей и рёва монстра. Громыхало всё - автоматы, пулемёт, ухали дробовики, орали сталкеры, ревело чудовище, дождём сыпались на пол пустые гильзы.... И сизый пороховой дым, словно туман, затянул всё.
   Затворы сухо щёлкали один за другим, замолк даже пулемёт.... Только Рыжий всё ещё орал во всё горло, со всей силы давя на курок, даже несмотря на то, что его автомат уже не стрелял.
  

**********

   Рыжий сидел возле тела брата. Он никак не мог поверить в то, что случилось час назад. Ещё час назад его сердце билось... Ещё час назад он дышал, разговаривал, радовался жизни, ведь только-только они избежали смерти в аномалии, выбрались из расставленной судьбой ловушки, а сейчас.... Сейчас он лежит перед ним у ворот, бездыханный, бледный, с закрытыми глазами. А там, на улице, у края ангара Скелет, Шмуль и Вампир по очереди копали могилу той самой сапёрной лопатой, которой он с Саньком всего три дня назад в подвале в Дзержинском копали могилу для Виталика и Валеры.... А сейчас для Санька.... Рыжий едва сдерживал слёзы и проклинал всё на свете - эту Зону, этих мутантов, себя.... Ведь сколько их было - шестнадцать, - а сейчас, сейчас он один, совсем один.... Сколько Рыжий так просидел над телом брата - он не знал, да и знать не хотел.
   -... Готово, - услышал Рыжий голос прямо рядом с собой.
   Он поднял голову. У раскрытых ворот стоял Вампир, без шлема, без рюкзака, без оружия, вся его "Заря" вымазана в грязи. Рыжий кивнул, мол "хорошо".
   - Прощаться будешь? - немного подождав, спросил Вампир.
   Рыжий лишь помотал отрицательно головой.
   Дождь после выброса уже закончился, оставив после себя лужи на асфальтной площадке перед ангаром, и на небе в самом зените вновь сияло солнце. Пять сталкеров стояли у только что закопанной могилы и молчали. На сколоченном из досок от ящиков кресте Рыжий нацарапал ножом "Климов Александр Андреевич, Санёк". Повесив на крест шлем, автомат и пропитанный кровью рюкзак своего брата, он, наконец, сказал:
   - Зона ещё заплатит...
   ...
   Сталкеры шли по дороге молча, оставляя позади ещё одну трагедию, одну из многих сотен, тысяч трагедий Зоны.... Но кто заметит, что ещё одна жизнь оборвалась в Зоне? Что ещё одна мать разрыдается где-то там, на Большой Земле? Сколько их было, матерей... десятки, сотни, тысячи.... И сколько их ещё будет.... Зона ежедневно собирает свою кровавую дань. И никто не знает, за каким углом и в какую минуту она возьмёт свою очередную жертву, обильно поливая кровью свою поистине проклятую землю.
   Изрешечённую пулями тушу мутанта сталкеры обложили досками на том самом месте, у груды костей, облили "отработкой", найденной в одной из брошенной канистр, и подожгли. Нестерпимая вонь горящей плоти уже начала расползаться по окрестностям. Именно этот "бык" напал в Косогороде и утащил Камиля, именно его Тень с Вампиром видели лёжа в яме у озера, и именно он забрал жизнь Санька.
   Память постепенно отрывала Рыжему скрытые шоком сцены - как Вампир силой выдирал из его рук уже пустой автомат, как Шмуль оттаскивал его от уже издавшего последний хрип мутанта, когда он, Рыжий, посылая проклятия на весь мир, всё тыкал и тыкал в ненавистную тушу ножом.... Рыжий остановился, хотел запомнить это место.... Огромный заброшенный ангар посреди леса, узкая заросшая дорога к нему, покосившиеся бетонные столбы вдоль растрескавшегося асфальта. Он немного постоял, глядя на почти скрывшуюся с глаз могилу, а потом тихо, еле слышно сказал:
   - Прощай, брат.... Зона ещё заплатит....
  

**********

  
   Дорога быстро закончилась, точнее, закончился асфальт. Дальше - сплошной ковёр из травы, мха и поросли скрыл собой дорогу. О том, что она здесь всё же была, напоминали всё ещё стоящие вдоль неё бетонные столбы ЛЭП, да и поросль на месте дороги была ниже росших за её краем деревьев, так что направление угадывалось. Решено было сделать маленький перекур.
   - Ну и что, куда дальше? - отвёл Тень Вампира в сторону. - Что им, - и он кивнул на занимающихся каждый своими делами сталкеров - сказать? Что всё, пришли, звездец сусликам?
   Вампир ухмыльнулся.
   - Мы уже близко, нутром чую....
   - Знаешь, я уже сыт по горло твоим "нутром чую", что в итоге? А? Скажи мне? Где мы сейчас? - Тень хотел ещё что-то сказать, но набрал полную грудь воздуха и просто махнул рукой. - ... Нужно было тебя всё же пристрелить на "Скадовске".
   - Всё? Высказал? - невозмутимо выслушал его Вампир. - А теперь смотри сюда.... - он вынул из кармана ПДА старого образца, ещё на базе смартфонов.
   - Что это? - скептически отреагировал свободовец, мельком взглянув на раритет.
   - Пока вы в тоннеле зелёных откачивали, я успел по карманам жмуриков прошвырнуться.... Кое-что нашёл, - он слегка подбросил ПДА.
   - И что, скажешь, работает?
   - Тогда не работал, но я снял батарейку с ПДА Санька и она сюда подошла....
   - Вот ты.... Мародёр, б***ь, ничем не гнушаешься.
   - Не мародёр, а сталкер. Можно подумать ты никогда трупы не обшаривал, - парировал Вампир.
   - Ладно, слив засчитан.... - Тень чиркнул зажигалкой и выдохнул сизым табачным облаком.
   "А ведь прав он, кто из нас, - он повернулся и посмотрел на друзей, - пожалуй, только Скелет может не шмонал покойников, а остальные - Рыжий и тот у брата нож взял...."
   - Но что Санька обшмонал - честно, не ожидал.... - Тень всё же решил и дальше поиграть в праведника.
   - Вот только не нужно, ты ж сам недавно хотел Санька пристрелить, забыл? Так что давай потом обсудим этот вопрос? У Бороды в баре за кружкой пива?
   - Договорились.... Так с какого жмура ты этот раритет снял?
   - О! - улыбнулся Вампир. - Это самое интересное оказалось... Я вообще три ПДА нашёл, но один всмятку раздавлен, на втором - ничего интересного, куча порнухи да фотографий, в общем лажа полная, а вот этот - совсем другое дело. Коричневый комбинезон видел?
   - Ну, - вспомнил Тень этот труп, выпавший из "кармана", - был такой. Ты ещё возле него крутился.... А что с ним не так?
   - Э, брат, всё с ним нормально, даже слишком.... Этот костюмчик - "ЧН-2", слыхал о таком?
   - Нет.... - и свободовец даже заинтересовался, - ЧН знаю, ЧН-3 тоже, а ЧН-2 даже не слышал.
   - Рассказываю, ЧН-2 разработали в "Чистом небе"...
   - Логично, блин, - хмыкнул Тень.
   - А ничего что я говорю, когда вы перебиваете? - возмутился Вампир, - Сделали его ещё давно, чуть ли не с самого образования. Есть версия, что его Лебедев и Каланча ещё на Юпитере разрабатывали в девяностые для работы внутри аварийных реакторов, может быть и так, но кто теперь скажет. А появился он сразу после образования "Чистого неба" вместе с ЧН-ом, устойчивость к аномалиям у него не хуже чем у "Севы", но надёжность хромала, вот от него и отказались. Но несколько образцов они всё же до ума довели и за несколько дней до разгрома у стен станции Лебедев отправил группу куда-то с каким-то военным. И, похоже....
   В это время к ним присоединились и остальные.
   - А что это вы тут шушукаетесь? Что за приватный разговор и без нас?
   - Да тут Вампир говорит, что интересное кое-что в тоннеле у жмуриков из "Кармана" нашёл, - и Тень кивнул на ПДА в руках Вампира.
   - Ух ты, старый какой, я про такие слышал, - Шмуль рассматривал ПДА, - но ни разу не видел.... И что ж там интересного?
   Вампир пощёлкал заедавшими клавишами и начал читать:
   "семнадцатое мая. Ух и гнида же этот капитан оказался, где его только батя нашёл. Уже в сотый раз рассказывал, что служил он тут. Врёт скорее всего, не был он тут - плутает второй день, всё какой-то штаб ищет. Водит кругами, якобы ничего не узнаёт, якобы поменялось всё. Зря батя ему и немцу своему поверил, пустить бы ему пулю в башку и к своим к станции пробиться, а немца - кровососам скормить".
   "восемнадцатое мая. Нашли этот проклятый штаб, походу действительно важный объект был - колючка в три ряда, минная полоса. Капитан показал въезд под землю, куда он якобы подъезжал, но там не пройти - взорванный, но клянётся и божится, что тут есть ещё один вход - да нет тут ничего. Пусто. Облазили весь периметр - пусто, лишь руины, руины, руины.... Ни в штабе, ни в казарме, ни в гараже - нигде ничего, только какие-то непонятные детали, капитан утверждает, что это от ракеты. Фонит тут нещадно, как в рыжем лесу, и полно снорков. На закате еле отстрелялись от них, но Бомжа и Фугаса загрызли. Пора сваливать и если этот капитан ничего не найдёт - завтра же утром уберёмся к чёртовой матери отсюда. Батя приказал искать дальше, лучше бы он этого немца своего дал с нами, а не этого вояку - не верю я ему. Немец утверждает, что тоже не знает, где второй вход".
   "девятнадцатое мая. Ночью снорки пошли штурмом, как бешенные, к утру остались только я и этот капитан. Слышал странный рёв, наверное, псевдогигант ходил, что снорков всех расшугал. Ох и трус этот вояка, смелый он только на кордоне сталкеров из пулемёта гонять да мзду с Сидоровича брать - а как снорки полезли, так чуть в штаны не наложил. С утра в очередной раз обошли периметр, так ничего и не нашли - врёт все. Капитан что-то про ангар говорит в паре километрах отсюда, мол, там проход короткий есть. Если ангара нет - пристрелю его, как собаку, и пусть меня под трибунал батя отдаёт, и немца тоже пристрелю.... Столько ребят потеряли.... Собрал с них всё. На перекрёсте таблетка в канаве лежит - в неё всё сложил".
   - Кхм-м-м, - почесал затылок Тень, - весьма интересно... А кто он?
   - Боря Счастливчик, из Чистого Неба.... Во всяком случае, так в идентификаторе написано.
  

**********

  
   - Если не знать, никогда не скажешь, что тут канава....
   Брошенный УАЗ-452, в простонародии "таблетка" или "буханка", лёжа на одном боку, наполовину скрылся в толстом слое травы и листьев. На ржавом кузове едва сохранились следы тёмно-зелёной военной окраски. Несмотря на столь жалкое состояние машины, стёкла были целые, только покрытые толстым слоем грязи и перегнивших листьев.
   - А вот и наша "таблетка", - в голосе Вампира промелькнула нотка радости и он зачем-то вытер руки о комбинезон.
   - Что, будешь его есть? - ёрничал Скелет, кивая на УАЗ.
   - Ага, прям сейчас и приступлю.... Где тут самое вкусное?
   - Думаешь, это та самая "таблетка"? - спросил Шмуль.
   - Скорее всего - да....
   Вампир дёрнул за ручку боковой двери - но та не поддалась, тогда он выстрелил в замок из дробовика. Старый металл не сопротивлялся. Сталкер обеими руками взялся и дёрнул дверь вверх. Скрипя заржавевшими петлями, дверь всё же стала открываться и заела на полпути, но этого было достаточно, чтобы пролезть вовнутрь. Вампир снял с себя рюкзак и спрыгнул вовнутрь. Лежавший на земле борт "таблетки" практически полностью сгнил, и ноги, проломив остатки ржавого металла, опустились на влажную землю. "Похоже на "белозёр", - подумал Вампир, оглядывая старую аппаратуру.
   - Ну что там? - раздался сверху голос свободовца.
   - КШМ это, - ответил Вампир.
   - Чего? - переспросил Рыжий.
   - Командно-штабная машина, - расшифровал ему долговец.
   - А.... типа командирская...
   Сталкеры склонились у проёма, с любопытством заглядывая вовнутрь. УАЗ был просто напичкан аппаратурой. По обе стенки машины от боковой до задней двери от пола до потолка тянулись стойки с радиостанциями, аппаратурой слежения, шифрования.
   - Ну и где там хабар? - не выдержал Тень.
   - Да я почём знаю.... - буркнул Вампир, - сейчас пролезу да посмотрю... На, держи, - он снял с шеи дробовик и протянул его свободовцу, - а то мешает.
   Тень разглядывал "чёрного брата".
   - Ну и тяжёлая эта хрень, - взвесил он оружие, - тебе его таскать не надоедает?
   - Зато из него очень удобно стрелять по низколетящим бегемотам, - отшутился Вампир и полез в проход между аппаратурными стойками.
   - А, ну разве что только так, - свободовец вскинул дробовик и прицелился в воображаемую цель, - хорошо, что коровы не летают, а то зонтики были б деревянными. Хотя чем Зона не шутит.
   ...
   Тайник, о котором писал боец Чистого Неба в своём ПДА, был в корпусе одной из радиостанций. Вся начинка из неё выброшена, а металлический остов был весьма удобным контейнером. Патроны, гранаты, выстрелы к подствольному гранатомёту, а четыре автомата и два дробовика "ремингтон", которые не поместились в импровизированное хранилище лежали рядом, аккуратно замотанные в тряпки. Вампир постепенно вынимал содержимое и передавал наверх, где уже сталкеры разбирали - что кому нужно. Брали только боеприпасы, а оружие оставили там, в УАЗе. Единственное, что автоматы бойцов Чистого Неба из тайника все как один были с подстольными гранатомётами - их отсоединили и прицепили на свои. Семь сухпайков, лежавших в том же ящике, выкинули, так как за три года, что прошли, они пришли в абсолютную негодность.
  

**********

  
   Направление дорог на перекрёстке у брошенного УАЗа с его тайником, который был весьма кстати - прошедшие сутки заставили сталкеров изрядно поистощить боеприпасы - едва угадывалось. Заросли на дороге были немного ниже росших на обочине и глубже в лес, да и на дороге всё больше росла чернобыльская черёмуха, которой в чаще было куда меньше. Но это слабо утешало сталкеров. Ноги утопали в ковре из мха, травы и листьев, и с каждым шагом желание повернуть назад лишь усиливалось. Багровеющее солнце давно скрылось за верхушками деревьев и Зона неспешно погружалась в предвечерние сумерки. Словно бездонная бочка, лес начинал кишить мутантами. С каждой минутой их лай, хрюканье, вой становились всё ближе, и от этих звуков по спинам бегали мурашки... "Скорее бы этот штаб" - было в голове у каждого....
   Никто сразу и не понял, что они, наконец, добрались до штаба. "Колючка в три ряда" заросла настолько, что ограждение представляло собой одну сплошную зелёную стену. Только едва различимый среди моря растительности поднятый вверх шлагбаум подсказал где вход.
   Лианы практически полностью заплели стоявший у ворот КПП, из которого, проломив крышу, росла мутировавшая берёза. Её нижние ветви, словно гигантские щупальца, свисали вниз, сформировав подобие белого в крапинку шалаша над зданием. Верхняя часть дерева больше напоминала огромный гриб - ветви широко разрастались в стороны, а толстые мясистые листья создавали плотный покров.
   Территория части заросла ни чуть не меньше, чем ведущая к ней дорога. На плацу вместо солдат ровным строем тянули вверх свои ветви в будущем могучие дубы. Ползучие лианы обвивали их основания, расползались по плацу, лезли вверх по стенам зданий. Скелет верно подметил, что эта растительность не просто так, и на территории повышенный фон, а местами попадались места, где излучение достигало порой критических отметок. Эти "фонящие" пятна легко угадывались даже зрительно - высокие чёрные стебли чернобыльского чертополоха очень любят расти в таких местах. Ощущение было такое, что всё равно находишься в лесу, если б не несколько пока что сохранившихся построек, но и они не надолго ещё задержатся в этом мире. Пройдёт ещё три-четыре года, и зелёное море накроет с головой и их - расколет корнями кирпичи, раскрошит бетон, съест ржавчиной металл и "объект Ермолов-1" исчезнет навсегда.
   - Только не говорите, что это и есть то, что мы искали.... - задумчиво сказал Скелет, осматриваясь.
   - Мы тебе этого не скажем, ты уже сам сказал...
  

**********

  
   - Раз уж мы пришли, давайте решать с чего начнём, - Вампир собрал вокруг себя сталкеров, - кто что думает?
   - Я предлагаю начать с пожрать, а то кишки уже вокруг позвоночника обвиваются и танго танцуют, - начал Тень.
   - Ну да, тебе лишь бы брюхо набить....
   - Да как бы ещё нужно... - и покосился на Рыжего.
   "помянуть" - хотел добавить, но что-то его остановило. Рыжий немигающим взглядом смотрел куда-то сквозь землю и сам сказал:
   - Помянуть нужно....
   Он поднял голову и твёрдым быстрым шагом, с хрустом ломая на пути ветки и оставляя за собой тропу в высокой, по пояс, траве, кротчайшим путём наискосок плаца ринулся к штабу. И если б Рыжий не был в таком состоянии прострации и отрешённости, то наверняка бы почувствовал и услышал, что под его тяжёлыми ботинками с хрустом ломались кости. В этой траве, среди деревьев, лежал прах свидетелей и жертв боёв, описанных в ПДА Счастливчика. Среди десятков снорков лежали бойцы того самого отряда.... Но Рыжий не видел, он шёл вперёд, к штабу, и сталкеры едва поспевали за ним.
   ...
   Ползучие лианы плотно заплели входную дверь. Рыжий со злобой стал раздирать этот живой панцирь, словно там, по ту сторону, был самый главный враг его жизни. Никто не вмешивался в это действо, сталкеры терпеливо дожидались в сторонке. Корни лиан глубоко вросли в деревянную дверь, стволы проросли насквозь и цеплялись за доски уже с другой стороны. С каждой секундой движения этого молодого сталкера становились всё резче, и клоки стеблей разлетались всё дальше.... Наконец, когда вырывать было уже нечего, Рыжий дёрнул за ручку. Он едва успел отскочить назад, так как дёрнул с такой силой, что старые петли не выдержали, с хрустом вырвались из рамы и дверь вывалилась наружу. Только после этого Рыжий немного успокоился. Он недоумённо смотрел то на валяющуюся у него под ногами дверь, то на спутников, опять на дверь, опять на спутников....
   - Ну.... заходите.... - невнятно произнёс новичок.
   ....
   Сталкеры разбрелись по коридору, заглядывая в каждое попадавшееся помещение. Только свободовец задержался у входа, поднял выдернутую дверь и пытался приладить её на место.
   - Ты чего творишь? - спросил у него Вампир.
   - Вместо того чтобы спрашивать, лучше бы помог... - злобно буркнул Тень.
   - Вот я и спрашиваю - нафига ты это делаешь?
   Рассохшееся дерево упрямо не хотело становиться обратно в раму.
   - Не подскажешь, что было написано в ПДА у Счастливчика? - в голосе свободовца почувствовался сарказм.
   - Так, ладно, кончай свои тонкие намёки на толстые обстоятельства, я тебе не барышня...
   - Помнишь, там про снорков говорилось?
   - Ну, так это ж когда было....
   - Было то было, но возле КПП в траве куча дерьма свежего лежала, и что-то я сомневаюсь, что это какой-нибудь сталкер сюда посрать завернул.... Так что как хочешь - или с дверью помогай, или иди окна закрывать чем-нибудь.... Лично я не горю никаким желанием провести ночь в компании снорков....
   - А ты уже в дерьме разбираешься? - Вампир хотел съехидничать.
   - Жить захочешь, и в дерьме разбираться будешь....
   ...
   Закипела работа. Сталкеры стаскивали к окнам всё что возможно - доски, стулья, столы. В подсобке Шмуль нашёл молотки и гвозди, и работа закипела вдвойне. Больше часа стук молотков разносился эхом по пустому зданию. В дело всё шло - даже старые шкафы, стоявшие в некоторых кабинетах. Кое-как, но окна первого этажа, на которых не сохранились решётки, были укреплены. Конечно, в случае массовой атаки снорков надолго ни этих укреплений, ни решёток не хватит, но они дадут возможность если не полностью, то заметно сократить число мутантов.
   На улице совсем стемнело. Погрузившийся во тьму лес наполнился рёвом, лаем, хрюканьем, визгом, заглушавших даже стрекотание сотен, а то и тысяч цикад, проснувшихся в округе. Мутанты повылазили из своих дневных убежищ, и ночная жизнь Зоны набирала обороты.
   ...
   Из одного кабинета притащили длинный стол со стульями и расположились в самом просторном помещении. Что здесь было - непонятно, может зал совещаний, а может ещё что-то.... Скелет в одном из шкафов отыскал несколько плащ-палаток и накрыл ими стол, как скатертью.
   - Совсем цивилизация, - Шмуль уселся за стол, - почти как на базе Свободы... - съехидничал долговец, чтоб хоть как-то разрядить тяжёлую обстановку.
   - А ты что, бывал у нас на базе? - Тень сел напротив.
   - Нет, но знающие люди рассказывали, что у вас там.... - не договорил Шмуль.
   - Так, мужики, хорош, вы ещё тут достоинствами меряться начните, - прервал начинавшийся спор Вампир, - не хватало нам всем ещё и дружно погавкаться....
   Долговец со свободовцем замолчали и каждый уткнулся в свой ПДА. Вампир стоял у окна и напряжённо смотрел сквозь решётку на улицу. Судя по доносящимся звукам, с той стороны возле самого забора стая слепых псов гоняла тушканов, а со стороны чащи приближались несколько кабанов. В тепловизоре не было ни единого теплового пятнышка - всё закрывала зелень, так что пока приходилось ориентироваться по слуху.
   Зашёл Рыжий. Он первым вызвался сделать обход здания.
   - Ну как? - спросил его Вампир. - Всё тихо спокойно?
   Он не надеялся на ответ и согласился на просьбу Рыжего зная, что пока в округе будет тихо и опасаться нечего примерно ещё час, но и расслабляться тоже не стоит.
   - По периметру всё чисто, - сухо ответил Рыжий и уселся за стол.
   Сталкеры начали выкладывать на стол всё что было - консервы, хлеб, сухпайки, водку.... Рыжий открыл бутылку и налил в четыре кружки.
   - И мне чуть-чуть плесни, - подставил свою Скелет.
   Тут же четыре пары глаз вопросительно уставились на него.
   - Да ну вас, с вами тут не то что пить, курить начнёшь.... - Скелет не закончил просто отмахнулся, как от надоедливых мух.
   Рыжий немного налил в подставленную кружку.
   - Помянем.... Покойся с миром, брат.... Зона ещё заплатит...
  

Глава X.

Точка возврата

**********

  
   Сон практически не шёл. Вампир лежал на сложенной вдвое плащ-палатке с закрытыми глазами, но так за два отведенные часа и не уснул - подремал немного и всё. Не хотелось шевелиться вообще - затянувшиеся до полуночи поминки сделали своё дело, и слабость, накопленная за эти дни, разлилась по телу вместе с горячительным. Сталкеры, похрапывая, спали кто где - Тень свернулся калачиком у стены прямо на голом полу, подложив под голову рюкзак, Скелет откуда-то притащил несколько старых армейских бушлатов и устроил из них импровизированную кровать, Шмуль составил стулья и намеревался спать на них после своей очереди дежурства, а Рыжий как сидел за столом, так и уснул, уткнувшись лицом в сложенные руки.
   Покашливая, долговец спустился со второго этажа и, насколько мог, аккуратно вошёл в это временное пристанище. Он дежурил первым - с полуночи до двух, и теперь ему не терпелось поскорее улечься и заснуть.
   - Ну, что, всё спокойно? - шёпотом спросил Вампир.
   - Ф-ух, - не ожидал вопроса Шмуль, - а ты чего не спишь?
   - Да так, покемарил немного.... - Вампир зевнул и потянулся.
   Долговец с облегчением снял с себя пулемёт и поставил его на стол рядом со сдвинутыми стульями.
   - Да вроде всё тихо, собак уйма, но близко не подходят.... Ладно, я спать, - сказал он и улёгся на стулья.
   Вампир нехотя встал, нехотя надел шлем и повесил на плечо дробовик - пора на дежурство. Из окна тянуло ночной прохладой. Он ещё раз подёргал решётку и решил, что если снорки и выломают, то далеко не сразу - да и тепловизор не видел ни одного живого существа по эту сторону от забора. Похлопав себя по карманам, Вампир достал сигарету и чиркнул зажигалкой. Он всё вспоминал написанное в ПДА Счастливчика и никак не мог понять, что же они упустили. Эта группа несколько дней провела здесь и так ничего и не нашла.
   В глубине двора чернели стены гаража, о котором говорилось в ПДА. Казарма и въезд под землю были где-то там, в темноте. Вампир думал, что делать, как искать вход. В штабе его точно не было, за этот вечер они заглянули в каждую комнату, в каждый угол и ничего даже отдалённо напоминающее проход, дверь или что-то подобное не видели. Он сам обошёл все кабинеты и помещения на первом этаже, простукивал пол, прощупывал стены - ничего....
   - В казарме входа быть не может, - размышлял он, - въезд взорван, но, чёрт возьми, в таких местах обязательно должен быть второй вход....
   Вампир взял ПДА. Заметка в личный дневник:
   "Сегодня схоронили Санька. Жалко пацана, молодой, ему бы жить да жить.... Рыжий держится, хотя несколько раз едва не срывался в истерику. Тяжко, конечно, но Зона его быстро исправит. Завтра посмотрим, постараюсь его к нам переманить. Толковый парень, с него может хороший напарник по Зоне выйти.
   Нашли объект. Но тут что-то непонятное. Группа ЧН уже бывала здесь, три дня торчали - так и не нашли второго входа, а ведь он точно есть и точно где-то здесь. Ничего не могу понять. Шлёссер мне тоже говорил про второй ход, но сам никогда его не видел, только слышал разговоры. Он подробно описал подземное хранилище. Попытаюсь вычислить, где этот вход может быть. Есть одно подозрение, но с ним уже завтра. Главное утром не забыть предупредить".
  

**********

   Прямо под окном раздался собачий рык, и безглазая морда с грязно-жёлтыми оскаленными клыками протиснулась сквозь прутья решётки. "Ах ты, падла" - прошептал Вампир и со всего размаху ударил прикладом. Собака завизжала от боли и скрылась в темноте. Сталкер резко переключился на тепловизор. Увиденное повергло его в шок: буквально три минуты назад он проверял - всё было чисто, а сейчас двор просто кишел.
   Не успел мутант с визгом отбежать и нескольких шагов, как в решётку просунулись сразу три новых безглазых морды. И выбора уже не осталось - Вампир спустил курок. Дробовик тяжело рявкнул и безголовое тело рухнуло на землю.
   - К бою! - закричал Вампир что было силы, одновременно передёргивая цевьё. - Мужчины, постреляем!
   Дробовик оглушительно выстрелил ещё раз, и второй мутант, лишившись головы, рухнул вниз. За окном начался хаос. Десятки собак после первого выстрела сначала бросились врассыпную, а потом, словно по неведомой команде, сбились в одну огромную кучу и лавиной хлынули к окну.
   Разбуженные выстрелами сталкеры хватали оружие и, ещё не до конца проснувшись, плохо понимая что происходит, бежали к окну, где Вампир стрелял снова и снова, где грохот "чёрного брата" едва не заглушался лаем и визгом с улицы.
   Кровавые ошмётки разлетались во все стороны, по подоконнику уже стекали струи крови, а мутанты всё лезли и лезли.
   - Ложись! - закричал Шмуль.
   И все как один упали на пол. Долговец лежал на столе, передёргивая затвор пулемёта. Очередь.... Грохот пулемётных выстрелов отозвался эхом в каждом уголке здания, и туча собак, наседавших на окно, заметно начала редеть. Туши падали вниз, обильно поливая своей вонючей кровью скопившихся сородичей: одна... две... три... восемь.... Лавина мутантов отхлынула от окна также внезапно, как и навалилась, оставив на земле больше десятка тел.
   - По местам, - скомандовал Вампир, едва стих пулемёт.
   Ещё во время укрепления окон было оговорено, кто и где будет в случае атаки мутантов. Свободовец взял на себя входную дверь, Шмуль занимает место на втором этаже в проёме окна коридора - простреливает задний двор и прилегающую площадку перед гаражом, Вампир остаётся здесь у окна, а Скелет и Рыжий перемещаются по позициям по мере необходимости поддержки. На случай прорыва мутантов оружейная комната - без окон и с одной дверью - была выбрана в качестве последнего бастиона.
   ...
   Свободовец устроился на своей позиции за наспех собранном из стола и двух стульев укрытии. Входную дверь хоть и заколотили досками, но её общее состояние оставляло желать лучшего - пара хороших ударов с той стороны и временная баррикада рухнет.
   Наверху долговец уже вовсю строчил из пулемёта, но интервалы между очередями становились всё длиннее, а сами очереди всё короче. "Отходят или обходят" - решил свободовец.
   - Бойцы, как дела? - раздался голос Вампира на рабочей частоте.
   - Уходят, гады, - тут же отозвался Шмуль, - завернули за угол, меняю позицию.
   - Стой, - скомандовал Вампир, - не уходи.... Рыжий, давай на второй этаж, позиция два...
   - Уже бегу, - отозвался Рыжий.
   - Тень, у тебя как? - продолжил Вампир.
   - Пока всё тихо, не ломятся, - едва подавляя зевоту, сухо ответил свободовец.
   - У нас тоже.... Положили штук десять, может чуть больше....
   - Ты их что, считаешь?
   - Есть привычка, а что?
   - Да так, ничего, просто полюбопытствовал.
   - Я на месте, - запыхавшимся голосом вклинился Рыжий, - вижу двух... нет трёх... нет четырёх собак, вышли из-за угла и идут по-над стенкой....
   - Мочи их!
   Раздалась очередь....
   - Вот так вам! - радовался Рыжий. - Двух положил и одну зацепил....
   - Рано радуешься, смотри внимательнее, мутанты ночью и днём - совсем разные. Это днём можно парочку уложить, а там и вся стая разбежится, а ночью - ночью иначе.... Вот увидишь.... - одёрнул новичка Вампир.
   - Со стороны ворот движутся..... - отрапортовал новичок.
   - Кто, ещё собаки?
   - Не похоже... Вроде люди, но на четвереньках....
   - Снорки, - в один голос подхватили сталкеры.
   - Много их там? - голос Вампира заметно погрустнел.
   - Не знаю, может штук тридцать.... - Рыжий недоумевал, - а это что, очень плохо?
  

**********

  
   Бой шёл уже больше получаса. Снорки волнами накатывались на окна, двери.... Дикий рёв мутантов заглушал даже голоса в микрофонах в шлеме. Весь двор был усеян тварями - снорки, собаки, плоти, кабаны.... Живые втаптывали в грязь убитых, растаскивали туши и тут же начинали их пожирать, и всё новые и новые толпы мутантов надвигались из глубины леса.
   Пороховой дым сизым туманом стоял во всех уголках штаба. Пулемёт уже молчал - кончились патроны. Долговец бросил его и взял дробовик у Рыжего - теперь отстреливался из окна вместе с ним. Снорки словно почувствовали слабину обороны и с ещё больше силой налегли на окна второго этажа. Защитить всё возможности не было.
   - Уходите! Рыжий, Шмуль, уходите! Спускайтесь! - кричал Вампир. - Отступаем в оружейную!
   Забрызганные с ног до головы кровью и пропахшие порохом сталкеры отступали, собираясь все вместе в последнем оплоте - оружейной комнате. Снорки проламывались через окна и заполняли все помещения. Вампир забегал последним, едва успевая отстреливаться от уже пробравшихся в коридор мутантов. Захлопнув за собой дверь, он навалился на неё спиной и рядом с ним навалился плечом долговец.
   - Вот уж встряли, так по самые гланды, - мрачно сказал свободовец.
   Сталкеры понимали, что даже тут продержаться долго не удастся, но все кто был свободен, пользуясь возможностью, заряжали свои пустые магазины. Все обречённо посматривали на дверь. По ту сторону толпа мутантов ломилась в неё, а с этой стороны Шмуль и Вампир изо всех сил держали уже начавшую трещать под ударами последнюю преграду. И только сейчас Тень заметил, что левая рука у Скелета вся в крови.
   - Серёг, ранен что ли? - спросил свободовец.
   - Да так, ерунда, снорк зацепил и порвал слегка.
   - Перевязать?
   - Если есть чем, то давай....
   Свободовец достал из кармана бинт. Мутант здорово разодрал ЧН чуть выше локтя, где не было кевларовых вставок, и оставил на руке Скелета три рваных раны. Тень аккуратно отодвинул лоскуты.
   - Да тут не мешало бы промыть, а то так и заразу подцепить несложно.... - и достал из рюкзака недопитую бутылку водки.
   - Опять своей спиртягой вонять будете, и так без неё голова трещит....
   - Так, - злобно буркнул Вампир, - вы или делом занимайтесь или давайте сменяйте, а то не знаю как Шмуль, а у меня силы кончаются держать....
   - .... У меня тоже, - еле выговорил долговец, весь покрасневший от напряжения.
   - Секунду, сейчас быстро перевяжу.... - свободовец оторвал кусок бинта и обильно смочил его водкой, - будет щипать, - и приложил мокрый бинт к ранам.
   Скелет стиснул зубы от жжения, а свободовец продолжал вытирать кровь и грязь из ран.
   - Вечно вы меня напоить стараетесь, - ворчал Скелет, - если не через рот, так напрямую в кровь спиртягу льёте... Теперь нюхать её....
   - Не долго нюхать осталось, - вроде и Скелету, а вроде и в никуда ответил Тень, и в его мрачном голосе было что-то, что заставляет по спине пробежаться холодному поту.
   - Это ты к чему???
   - Да так, просто мы в полной жопе.... - он перевязал рану и отхлебнул их бутылки добрый глоток.
   - Э-э-э-э! - Вампир едва не кричал. - Хорош бухать, давайте меняйте....
   ...
   Вампир почти без сил сидел на полу рядом со столом, где только что свободовец перевязывал руку Скелету. Дрожащими руками Вампир запихивал патроны в своего "чёрного брата". Ещё горячий ствол был забрызган уже спёкшейся кровью мутантов. На секунду Вампир задумался, а потом резко встал и стал двигать стол поближе к двери.
   - Ты чего???!!!! - удивлённо стали его спрашивать.
   - Ничего, - Вампир положил на стол свой автомат, пистолет, воткнул в стол нож и выпрямился во весь рост, сжимая до конца заряженный дробовик, - долго удерживать всё равно не сможем, а так встретим как полагается....
   Шмуль и Рыжий встали рядом с ним, разложив на стол весь свой арсенал. Вампир вскинул дробовик и нацелился на дверь.
   - По моей команде бросаете и в сторону.... - Вампир пару раз глубоко вздохнул, положил палец на курок и в полголоса добавил, - завалим трупами эту дверь.
   ....
   "Внимание сталкеры, выброс начнётся через пятнадцать минут! Повторяю, выброс начнётся через пятнадцать минут!" - заголосили ПДА.
   За дверью монотонное биение сменилось хаотическим ором - заревели десятки снорков в здании, завыли собаки во дворе, и через несколько секунд воцарилась тишина. Сталкеры не сразу сообразили, что вообще происходит - судорожно скандирующие о приближающемся выбросе ПДА светились голубоватым цветом, а за дверью, которую только что снорки брали штурмом - тишина.
   - В сторону! - скомандовал Вампир, всё ещё сжимая дробовик.
   Сталкеры бросили дверь и с ловкостью снорков отпрыгнули в глубь комнаты, едва не напоровшись на ставший импровизированным ДОТом стол. Взгляды приковались к двери. Та немного постояла вертикально, а потом медленно, с треском, вывалилась вовнутрь и рухнула на бетонный пол. Грохот удара разлетелся по пустому зданию, и его эхо затихло где-то в кабинетах второго этажа. Вампир медленно подошёл к пустому проёму и осторожно заглянул в коридор. Ни справа, ни слева мутантов не было, даже тех двух, что он успел пристрелить когда отступал - лишь кровавый след, ведущий к окну. Сталкер осторожно прошёлся вдоль, заглядывая в каждое помещение - никого.... Пусто.... Даже во дворе, где ещё десять минут назад кишело всякими тварями, было пусто, и туш не осталось - лишь лужи крови на смятой траве и разбитом асфальте.
   "Внимание сталкеры, выброс начнётся через десять минут! Повторяю, выброс начнётся через десять минут!" - продолжали разрываться ПДА.
   Вампир бодрым шагом вернулся в оружейную.
   - Ну, что, испугались? - довольным голосом сказал он, внезапно появившись у прохода.
   - Ещё раз так сделаешь, - процедил сквозь зубы Скелет, опуская "Вепря", - и я не успею палец с курка убрать.
   - Что там? - начались расспросы.
   - Не поверите, - Вампир устало бухнулся на стол, - но там никого....
   Неслушающимися пальцами он достал из кармана сигарету и закурил.
   "Внимание сталкеры, выброс начнётся через пять минут! Повторяю, выброс начнётся через пя...." - ПДА замолкли и потухли.... Центр Зоны был слишком близко.
   Свободовец сел на пол и, обхватив голову руками, рассмеялся.
   - Ты чего ржёшь, как бомбейский лось?
   - Да так, - он вытер рукавом проступившие от смеха слёзы, - никогда не думал, что буду так радоваться выбросу.... Я уже мысленно завещание составил и у нотариуса заверил....
   - Не ты один такой.... - вытер мокрое лицо долговец, - кто успел в мыслях к нотариусу сбегать.
   Начинавшийся выброс гудел. Ещё немного и первая звуковая волна с грохотом ударилась о здание, прервав начавшийся у сталкеров истерический хохот.
   Свободовец чиркнул зажигалкой, сделал затяжку и, уставившись усталыми глазами в потолок, тихонечко начал что-то бормотать.
   - Ты чего там, Ктулху молишься? - потряс его Скелет.
   - Не, песню пою.... - ответил тот и сделал ещё затяжку.
   - Что за песня?
   - Наша, сталкерская....
   - Может лучше вслух тогда, раз сталкерская....
   - Ну, хорошо, только, чур, помидорами гнилыми не сразу кидаться.
   Он потушил ботинком окурок и затянул на знакомый с детства мотив:
   "Там легко найти сталкеру приют,
   Там, наверняка, водки нальют.
   День за днём, то теряя, то путая след,
   Я иду в этот город, которого нет..."
   - Не, - улыбнулся Вампир, - я другую знаю.
   - Другую? Ну, спой, раз знаешь.
   - Ты чего, издеваешься? - Вампир чуть не поперхнулся. - Мне ж в детстве не то что медведь, мамонт на уши наступил. Я ж не умею....
   - А ты как можешь, а я помогу, если что.
   - Ну ладно, сами напросились.... Но я только припев помню.
   Вампир хлебнул водки прямо из горла, вытер рукавом потёкшую с края губы каплю и, стараясь петь хриплым голосом:
   "...Саркофаг, с дороги не беси,
   Правых нет, мы все здесь нехристи,
   Дрянью рвёт от радиации,
   А сам блок - угроза нации.
   Счётчик Гейгера, побольше водочки,
   И не зевать, а то порвёт в клочки,
   Лечь на курс - Звезда Полярная,
   Там и станция, окаянная..."
  
  

**********

  
   Остаток ночи прошёл спокойно. После выброса забарабанил тяжёлыми каплями дождь. Нападения мутантов больше не было и эти несколько часов до рассвета сталкеры спали вповалку в оружейной - возвращаться в ту большую комнату желания ни у кого не возникло.
   К утру тучи растянулись, и прохладное осеннее солнце медленно поднималось по чистому небосклону. Лес стихал. Бродившие по его окрестностям редкие мутанты уходили в глубь, где яркие лучи небесного светила едва побивались сквозь густую растительность, а большая часть зверья, забившись в норы ещё перед выбросом, так и не выходила.
   Заметка в личный дневник:
   "Да уж, препротивнийшее место. Ночью мутанты пытались взять штурмом, прямо как у той группы. Складывается впечатление, что кто-то явно не желает, чтобы тут ошивались. Сегодня займёмся поисками входа - хочу проверить свою идею.
   PS. В эту ночь было действительно страшно. В какое-то время думал, что всё, не выживем, но, слава Зоне, выброс действительно спас".
   Общий канал ПДА пестрил сообщениями о погибших сталкерах. Судя по ним, ночью волна мутантов двинулась из рыжего леса в сторону НИИ "Агропром" и атаковала лагерь вольных сталкеров недалеко от старой базы "Долга". Немногие выжившие делились ужасами прошедшей ночи.
   "Это было просто безумие. Собаки, снорки, кабаны, плоти, даже несколько псевдогигантов - все ринулись на нашу базу. Мы поливали их градом пуль, а они, словно одержимые кровью рвались вперёд, они замирали, только если были полностью напичканы пулями. Даже собаки, которые бросаются в стороны при первой крови, с безумным воем набрасывались на нас. Из нашего отряда у вагонов выжили только мы с Пончо, остальных растерзали эти проклятые твари" - писал один из тех, кто в эту ночь нашёл пристанище на Агропроме.
   Вампир отложил ПДА. Он проснулся первым от жуткой сухости во рту и вот теперь, допив остатки воды из бутыли, просто сидел. Наконец, сталкеру надоело бездельничать и он решил выйти во двор. Распаковав последнюю пачку с патронами для дробовика, он рассовал их по карманам разгрузки и, повесив "чёрного брата" на плечо, тихонечко разбаррикадировал дверь и вышел в коридор.
   Вампир полной грудью вдохнул свежий бодрящий ветерок, гулявший в пустом коридоре, и остатки тяжёлого сна быстро умчались вслед за сквозняком. На улице быстро светало, тёмный коридор наполнялся прорывающимся светом нового дня, и теперь, при свете, чётко вырисовывались лужи уже застывшей чёрной крови на полу. Вампир с отвращением плюнул в такую лужу прямо перед собой и, старясь не шуметь, перепрыгнул её и пошёл к выходу.
   ...
   Ещё вчера плац представлял собой густо поросшее поле, а сейчас же вся трава лежала втоптанная в грязь, обнажив белеющие кости в выцветших лохмотьях. От этого вида Вампир передёрнулся - воображение моментально начало рисовать картину того, что было бы, не начнись ночью выброс - что через годик их кости точно так же могли бы лежать в поднявшейся траве в драных лохмотьях, и что кто-нибудь другой мог бы точно так же стоять и смотреть....
   - Эй, беззубый, ты чего там, артефакты уже ищешь? - раздался позади него сонный голос свободовца. - Лучше жрать пошли, а то в горле пересохло....
  

**********

  
   При свете дня гараж был ещё мрачнее, чем его силуэт из окна вчера вечером. Стены из белого силикатного кирпича заросли до самой крыши, и сухие торчащие ветки напоминали длинные пальцы смерти, зазывавшие сталкеров в распахнутые настежь металлические ворота, а на крыше гаража безмолвно наблюдали пустыми окнами кабины давно брошенных грузовиков. На площадке из бетонных плит перед строением лежали кучи сваленного хлама - старые крылья, мосты, покрышки и прочие автомобильные части.
   - Это и есть твоя мысль? Искать тут, в гараже? - ехидничал над Вампиром Скелет.
   - Да, - улыбнулся тот, - именно тут.... Дело в том, друг мой, что мне тут под... - внезапно Вампир замолчал и с опаской уставился на Скелета, но через мгновение, словно взяв в себя в руки, продолжил, - подумалось, что должен быть не вход, а въезд, точнее выезд - чтоб машины могли вывезти содержимое.... Так что вперёд, господа сталкеры, за дело....
   "Ох, не "подумалось" хотел ты сказать, не "подумалось"..." - думал свободовец, глядя на Вампира. Он переглянулся со Скелетом - тот тоже заметил эту секундную заминку.
   Внутри гараж был в ещё более захламлённом состоянии - бесчисленное число разбросанных по всем углам ящиков с военными гербами, сваленные грудой пустые ржавые бочки, валяющиеся запчасти, битые стёкла, тряпки и один старый "бобик" на спущенных колёсах напротив центральных ворот.
   - Ну и что, где тут твой вход? - мрачно осмотрел гараж долговец.
   - Да нету тут нихрена...
   - Пусто...
   Раздавались недовольные возгласы. Шмуль и Рыжий от досады, поднимая тучи пыли, пинали ногами ящики, а Тень со Скелетом расхаживали по гаражу вдоль стеллажей и верстаков, полных всяких коробок и ящиков с мелкими запчастями. Свободовец выдвинул пару ящиков одного верстака - в них было полно гаек и болтов разных размеров.
   - Хоть что-то ценное, - уныло сказал он и зачерпнул полную горсть болтов, - но ради этого протоптать ползоны - уже чересчур...
   Лишь один Вампир, полный энтузиазма, крутился возле УАЗика - внимательно всматривался в пол, стены, даже под машину заглядывал....
   - Куда свою карточку будешь совать? - ехидничали над Вампиром спутники, нагребая в карманы болты. - Может, между кирпичей попробуешь засунуть, глядишь, стены и раздвинутся.... Только это, скажи что-нибудь типа "сим-сим откройся".
   "Издевайтесь-издевайтесь, - думал Вампир, - всё равно въезд он тут...".
   - Чем прикалываться, лучше б сюда подошли.... - уже вслух добавил.
   Сталкеры, нехотя, собрались возле УАЗа.
   - Чего? Опять топать куда-то?
   - Нет... - Вампир выпрямился в полный рост и опёрся о капот машины, - лучше посмотрите, на чём вы стоите....
   Они, нехотя, начали озираться.
   - На полу, а что?
   - Неужели не видите? - Вампир подпрыгнул на месте.
   Когда он приземлился, то раздался глухой удар о железо.
   - На железном листе стоите... - укорил он друзей, - а рядом что? А? Рядом бетон, то есть мы стоим как раз на этом входе, точнее на воротах, и их нужно открыть.
   Сталкеры, глядя под ноги, призадумались.
   - Ну, чего встали, как памятники, за работу, искать....
   - Что искать? - у свободовца в голосе появился задор.
   - Не знаю, - ответил Вампир, - что-нибудь, что открывает эти чёртовы ворота.... Если есть дверь, значит должна быть и ручка, которая эту дверь откроет, и она где-то тут....
   Начались усиленные поиски. Едва не на коленях ощупывали каждый сантиметр пола, стен, стирали слой пыли с каждого верстака, каждой полочки - но безрезультатно.
   ...
   Поиски длились уже второй час, но ничего даже отдалённо напоминавшее рубильника, кнопки, выключателя, считывателя так и не было найдено.
   - Дебильный гараж, - с досады Вампир со всей силы ударил по стоявшему у стены рядом с УАЗом столу.
   От удара он немного сдвинулся и взгляд сталкера поймал небольшой железный край в стене.
   - Ну-ка, ну-ка, - Вампир отодвинул стол.
   - Что там у тебя? Нашёл что-то? - полетели вопросы со всех углов гаража.
   - Вроде нашёл..... - Вампир стёр пыль, и это оказался небольшой серый металлический лист прямо в стене с небольшой щелью по краям.
   За его спиной уже собрался весь отряд и с любопытством рассматривал находку.
   - Да уж, - почесал вспотевший затылок Тень, - хочешь спрятать - спрячь на самом видном месте.
   Вампир поводил пальцем по листу, больше похожему на какую-то дверцу.
   - Ни скважины, ни ручки.... - он нажал на лист, тот немного подался вовнутрь и уткнулся, - определённо какая-то дверца, - Вампир отпустил лист, и дверца вернулась на место.
   - Что-нибудь тоненькое найдите, - попросил он, заглянув в щёлку между дверцей и стеной.
   - Нож пойдёт?
   - Нет, слишком толстый, тоньше нужно...
   - А жестяная пластинка? - спросил Рыжий. - А то я там видел....
   - Подойдёт, тащи.... - Вампир повернулся к спутникам, - внутри вроде защёлки, попробую открыть....
   - А если не откроешь? - усмехнулся Шмуль.
   - А если не откроет, - ответил за Вампира свободовец, - значит, ты её и выдернешь....
   Рыжий принёс жестяную пластину. Вампир осторожно просунул её в щель и надавил. Внутри что-то щёлкнуло, и дверца распахнулась.
   - Ну, вот, а ты говорил "не откроет", - Тень опёрся на плечо долговца, - этот товарищ если захочет, то и сейф ржавой отвёрткой вскроет....
   Дверца прикрывала небольшую полость, выдолбленную в кирпичной стене. На боковой стенке полости прикреплён белый квадратный пластиковый коробок с тремя прорезями.
   - А вот, походу, тут ключик и нужен....
   Из внутреннего кармана "Зари" Вампир достал белый магнитный ключ, взятый на болотах у Шлёссера, и приложил его к этому пластиковому коробу. Тот тихонечко пикнул. Секунда.... Две... Три... Ничего не происходило. Сталкеры переглядывались, смотрели на пол в ожидании чего-то.
   - Ну и?... - Скелет смотрел то на Вампира, то на ворота под УАЗиком.
   Вампир только открыл рот, чтобы что-то сказать, как под полом раздалось жужжание, и его край у стены стал медленно опускаться.
  

**********

  
   УАЗ с грохотом скатился вниз и замер на бетонном полу - объект "Ермолов-1" распахнул перед сталкерами свои объятия. В длинном тоннеле мерцали пытающиеся зажечься лампы дневного света, и у некоторых из них это даже получилось, тускло осветив покрытые плесенью стены.
   - Вопрос можно, - Скелет с тревогой смотрел в глубь тоннеля, - а откуда здесь электричество?
   - Вопрос, конечно, интересный, - не менее задумчиво ответил ему Вампир, - мне б тоже хотелось это знать.... Ну что, вперёд...?!
   - Вперёд...
   Они цепочкой спустились вниз. С тоннеля потянуло спёртым затхлым воздухом и жутким холодом, словно где-то там открыли огромный холодильник.
   - Будто в склепе, - мрачно озирался свободовец, продолжая неспешно идти вперёд.
   - И не говори, - подхватил Скелет, - но сложно было ожидать чего-то иного....
   - Что верно, то верно, - усмехнулся Тень, - если б тут была красная дорожка и столик с шампанским - вот это было бы точно подозрительно....
   - Вы слышали? - внезапно насторожился шедший последним Вампир и обернулся.
   - Что? - всполошились сталкеры.
   - Мне показалось, что там... - Вампир показал на выход, - сейчас проверю... Подождите меня, я быстро... - и быстрым шагом направился к выходу.
   - Давай, давай, - в полголоса пробормотал Тень, - проверь....
   ...
   Вампир вернулся через пару минут.
   - Действительно, показалось, - почесал он затылок.
   Сталкеры молча шли по тоннелю, который в конце упёрся в кирпичную стену.
   - Всё, б**ь, приплыли, тупик... - расстроился Рыжий.
   - Так, паникёрство отставить, сейчас дальше пойдём, - успокоил его Вампир, обстукивая стену.
   - Скажешь, ещё и сквозь стены в Зоне ходить учат?
   - Ну ты даёшь, - рассмеялся Скелет, - школы Гудини в Зоне точно нет, а вот с помощью этого, - он вынул из кармана гранату, - тут наверняка пройти можно....
   - Ага, - взял гранату Вампир, - а вот и ключик подходящий.... Так, все назад, сейчас открывать будем.
   Сталкеры отошли где-то шагов на двадцать и присели на корточки, а Вампир тем временем прилаживал "ключ". Найдя подходящую выщерблину в кирпичной кладке, он вставил в неё гранату и приклеил полоской скотча. Закончив приготовления, - отошёл насколько было возможно, дёрнул за чеку и ринулся бежать. Один.... Два.... Три.... Вампир куда успел добежать, там и упал на холодный пол, закрыв голову руками. Раздался взрыв и по спине заколотила выбитая кирпичная крошка. Вампир приподнял голову и обернулся - сквозь заволокшую тоннель красную пыль вперемешку с дымом он увидел дыру в стене - проход был открыт.
   Отряхнув пыль с комбинезона, Вампир подошёл к пролому и заглянул вовнутрь. Подземный ангар был огромен. Он тянулся влево, насколько при скудном освещении хватало глаз. Прямо напротив пролома свет фонаря заиграл на серебристых боках модулей, стоящих стройными рядами направо и налево. А справа от пролома чернела пустота, и скудный свет фонаря и ламп терялся в ней, так и не нащупав ни стены, ни какого-либо другого препятствия. "Скорее всего, это и есть основной взорванный выход" - мелькнуло в голове у одиночки. Он обернулся и махнул рукой друзьям.
   - Чего расселись? Пора вершить историю! - с нескрываемой радостью едва не прокричал Вампир.
  

**********

  
   Они собралась у пролома и с нетерпением рассматривали всё, что удавалось увидеть - не каждый день в Зоне бываешь там, где ещё ни один сталкер не бывал. Пожалуй, только самый центр Зоны остался наименее обследованным, если, конечно, "Монолит" за сталкеров не считать.
   - Чего стоим? Кого ждём? - едва скрывая нетерпение метался долговец из стороны в сторону.
   - Сейчас, прежде чем пойти я хочу вам кое-что показать... Так... Где же она.... - Вампир хлопал себя по карманам и, нащупав что-то в наплечном, вынул из него скомканный клочок бумажки.
   - Что? Карта сокровищ с красным крестиком? - ехидничал Тень.
   - Почти, - улыбнулся Вампир, - Шлёссер мне кое-что нарисовал. План комплекса.
   Вампир развернул бумажку и, водя пальцем по ней, начал показывать справа налево.
   - Крайний ряд - хозяйственный блок, кухня, столовая, душевая.... Ряд жилых отсеков охраны, два ряда жилых отсеков персонала, командный центр, три ряда модулей лабораторий.... Дальше по его плану пустое пространство.... Ну что, откуда начнём?
   - А что в лабораториях? - Скелет явно заинтересовался этим словом.
   - Ну, Шлёссер работал в модуле номер два, этот модуль занимался как раз материалами для работы в Зоне.
   - В смысле?
   - Ну, всякие там ткани и прочее для пошива комбинезонов.... Что было в других - не знает, между собой им запрещено было обсуждать работу. Но он думает, что в первом занимались изучением артефактов.
   - Тогда я думаю, что начинать с кухни нужно.... - свободовец постучал себя по животу.
   - Кто о чём, а лысый о расчёске, - посмеялись сталкеры.
   - Зря ржёте, - парировал Тень, - кухня очень много может рассказать интересного.... Где, говоришь, кухня у них?
   - Направо крайний проход, - Вампир показал рукой, - всё-таки ты своим привычкам никогда не изменяешь.
   - Кстати, Вампир, а хоть как оно выглядит?
   - Что "оно"?
   - Мы ж здесь не просто так, мы ж здесь ищем, как ты там говорил, катализатор артефактов? Верно?
   - Да, - Вампир почесал затылок, - но как он выглядит - а кто его знает, Шлёссер его в глаза не видел, а только слышал....
   - Типа "пойди туда не знаю куда, принеси то не знаю что" получается.... - свободовец вскинул автомат и шагнул в пролом, - разделимся?
   ....
   Отряд разделился. Свободовец со Скелетом пошли в правый коридор, где согласно плану Шлёссера располагались хозяйственный блок и жилые модули охраны, Вампир с долговцем и Рыжим - в центральный, где согласно того же плана был центр управления и генераторная.
   Стеклянная дверь в хозяйственный блок была разбита вдребезги и осколки толстого стекла, сравнимого с пуленепробиваемым, валялись с обеих сторон. Тень с трудом отломил кусочек от торчавшего в двери осколка и показал его Скелету.
   - Весело.... - мрачно сказал он.
   - Что? Стекло разбито?
   - Именно... Я тут кусочек еле отломал, а теперь прикинь, целым его фиг выбьешь, тут его отстреливать с гранатомёта нужно....
   - Или кувалдой со всей дури махать, - Скелет разгрёб ногой лежавшие на полу осколки, - давай вовнутрь что ли, а то всё время у дверей ошиваемся.
   - Я о том же.... Давай взглянем, как буржуины тут жили.
   По правую сторону от двери сталкеры увидели две двери с характерными металлическими буквами W и C на уровне глаз.
   - Не хочешь опробовать заокеанский сортир? - с ухмылкой спросил свободовец у Скелета.
   - Не могу, - дёрнул за ручку двери тот, - тут.... Занято?! - прочёл он надпись в окошке над ручкой.
   - В смысле? - не сообразил Тень. - Думаешь там кто-то до сих пор сидит?
   - В прямом, - Скелет отошёл на шаг назад, - сидит или не сидит, но дверь заперта изнутри.
   Тень дёрнул за ручку. Дверь не открылась, но рука почувствовала, что причиной тому задвижка по ту сторону. Тогда свободовец отступил и со всего размаха ударил. Замок с треском разлетелся, и дверь распахнулась.
   Свет фонарей скользнул во внутрь, и увиденное заставило сталкеров невольно дёрнуться. Внутри, между стеной и унитазом, на полу лежал истлевший покойник. Полусгнившие остатки халата и брюк говорили о том, что это труп не сталкера, а скорее научного сотрудника.... Только что он тут делает? На грохот с оружием наперевес прибежали остальные.
   - Что за грохот?
   - Что тут происходит?
   Но их взору предстала эта странная мрачная картина.
   - Сколько лет Зону топчу, но мумию на унитазе первый раз вижу, - Вампир убрал дробовик, - как думаете, кто это? Его что, в сортире замочили?
   - Кристиан Хоннор, - тут же ответил свободовец, осматривавший кабинку, - но, думаю, в сортире его никто не мочил, сам помер.
   - Что, сам признался?
   - Вроде того, - он показал на стену, - на стене написано.
   Вампир присмотрелся. Все стены были исцарапаны надписями.
   - Кто английский знает? - спросил он.
   - Я уже начал читать, и что-то мне не захотелось быть тут в момент написания.... - угрюмо сказал свободовец и тяжело вздохнул.
   - Так всё же?
   Тень шагнул глубже и, остановившись практически возле самого трупа, стал водить фонариком по стенам.
   - Я тут не всё понимаю...
   - Прочти хоть что понимаешь.
   "Образец м-восемь вырвался, охрана бессильна.... Я заперся здесь.... Настоящий ад. Сижу второй день, крики там стихли, м-восемь на свободе, очень умён.... он караулит. Я, Кристиан Хоннор, скоро умру тут, прощай любимая жена".
   - Что за бред.... - шептались сталкеры.
   - Чего не понятно? - свободовец вышел. - Образец м-восемь вырвался, а этот помер от потери крови.
   - Что, тоже на стене написано?
   - Нет, - он посветил на спину покойника, - у него весь халат на боку изодран и следы крови на ткани.... Ладно, - свободовец аккуратно прикрыл туалет, - оставим его в покое.
   - Здесь ещё будете или как?
   Тень кинул взгляд в едва освещаемую красным мерцающим светом тревожной лампы модуль, в котором повсюду валялись опрокинутые столы, разбитые стулья, посуда. Согласно плану Шлёссера это была столовая для персонала лаборатории.
   - Пожалуй - нет, едва ли здесь можно что-то интересное найти.... Кстати, у вас как успехи в поисках?
   - Кое-что есть.... - довольным голосом ответил Вампир.
  

**********

  
   В третьем ряду модулей по левую сторону располагался командный центр базы. Это был самый большой модуль из всех, которые сталкеры успели увидеть - длиною почти во весь ряд и без единой перегородки, по примерным оценкам на глаз - восемь метров в ширину и около сорока в длину. В отличие от жилых, в командном модуле, кроме двери когда-то были большие окна, через которые было видно всё, что творилось внутри, но сейчас ни одного стекла в них не было, лишь груды осколков на полу.
   Красные тревожные лампы на потолке пытались загораться, но старая проводка не выдержала поступившего напряжения и они с треском лопались одна за другой. Входная дверь выломана вовнутрь, и её искореженный корпус валялся внутри в нескольких метрах от входа.
   - Да уж, явно не Мамай тут прошёлся....
   Даже бывалым сталкерам, много чего повидавшие в Зоне, было немного не по себе в этом подземелье. Кругом не просто как везде - следы заброшенности, а следы настоящего разгрома, побоища. Выломанные двери, выбитые окна, разбитая техника, мебель.... А ещё и мумия в туалете.
   Свободовец хотел ничему не удивляться, но всё же вид разгромленного командного центра заставил ещё раз содрогнуться. Он попытался представить, что же тут могло произойти и воображение тут же начало рисовать картину, как огромное чудовище носится по коридорам между модулей и убивает всё живое, что только встретит на пути. Как это чудовище одним ударом выбивает дверь в командном центре, сотрудники в панике пытаются хоть чем-то защититься, как прибежавшие на шум охранники застывают в ужасе и чудовище разрывает их на куски. Но "что это за чудовище, что за образец м-восемь?" - задавался вопросом Тень.... Если б свободовец догадывался о том, что предстоит узнать.... Но пока мысли были совсем другие: "Если это образец м-восемь, то где тогда м-один, два, три.... Что-то ты, - свободовец перевёл взгляд на Вампира, который с дотошностью сыщика рассматривал каждую мелочь на разгромленных столах, - явно не договариваешь.... Но ничего, скоро, уже скоро ты всё расскажешь, друг мой...."
   На длинном, вдоль всей задней стены, столе стояла разбитая аппаратура. Её было столько, что поставленные одни на другие бессчетное число ящиков с мониторами, короба с приборами и прочие почти доставали до потолка. И всё это было разбито, будто нарочно, словно кто-то не хотел, чтобы что-то оставалось после.
   Вампир и Рыжий копошились на этом столе среди вывороченных, брошенных, раздавленных плат с торчащими, словно сухие стебли травы, выцветшими проводами. Шмуль планомерно открывал ящики столов, выгребая из них разные запчасти для электроники, инструменты и прочий истлевший хлам. Иногда попадались и папки с какими-то бумагами и цифрами на обложке, но их долговец аккуратно складывал в стопку на одном из немногих целых столов.
   - Да тут целый вагон документации, - толи с радостью, толи с досадой рассуждал Вампир, глядя на всё возрастающую стопку папок.
   - Я о том же, - добавил Шмуль, вытаскивая из ящика очередную папку с бумагами, - что, хочешь это всё перечитывать?
   - Я? - рассмеялся Вампир. - Я то и по-русски читаю со словарём, а ты мне про английский что-то говоришь.
   - Ты на что намекаешь.... - возмутился свободовец, - предлагаешь мне всю эту кипу перечитывать?
   - Я не намекаю, - Вампир вытащил зубами сигарету из пачки и чиркнул зажигалкой, - ты сам сказал....
   - Я твой дом труба шатал.... - буркнул Тень и схватил первую попавшуюся папку с бумагами с цифрой два на обложке.
   Немного сдвинув всё накапливающиеся папки с документами, Тень поднял с пола один из немногих целых стульев, стёр с него пыль, и, усевшись за столом и подсвечивая фонариком, начал листать. Много из написанного там было непонятно - слишком много специальных технических и научных терминов, но, просмотрев с десяток листов, кое-какое впечатление у него сложилось.
   - Здесь отчёты о проделанной работе, а цифра два на обложке - по всей видимости, номер лаборатории, отчёты технической лаборатории номер два.
   Вампир оставил своё занятие по поискам и снова открыл скомканную бумажку.
   - Есть такая, - прервал он свободовца, - как раз находится в соседнем коридоре в конце.
   - Я продолжу? Спасибо, - укоризненно посмотрел на него Тень и, не дождавшись ответа, снова начал говорить, - так вот, здесь отчёты о тестировании каких-то полимерных материалов. Воздействовали на них различными способами - электричеством, теплом, огнём, водой и описывается поведение этих полимеров.
   Скелет с Рыжим начали разбирать документы по номерам - один, два, три, четыре, пять, шесть.... Несколько тоненьких папок попалось без номеров, и поэтому были сложены отдельно.
   - Как думаете, что в них? - спросил Скелет.
   - Да всё что угодно, - Вампир пролистал одну.
   - Дай-ка сюда, - Тень отложил папку с номером два.
  

**********

  
   Тень со Скелетом остались в командном модуле - просматривать найденные документы. Кроме папок, в углу стояла корзина с множеством разорванных бумаг, словно кто-то начал уничтожать документы, но не успел этого до конца сделать.
   Они сидели за столом. Свободовец перелистывал папки с номерами три, бегло просматривая содержимое листов. Пробежавшись глазами по первому листу второй папки с третьим номером, он оглянулся назад к входу и быстро спрятал папку в рюкзак.
   - Ты чего делаешь? - хотел было возмутиться Скелет.
   Но свободовец резким движением закрыл ему рот.
   - Т-с-с, тише, - он приложил палец к своим губам, - я обеспечиваю наше будущее.
   Сергей понимающе кивнул, и Тень убрал руку от его лица.
   - Что там? - покосился на рюкзак Скелет.
   - Думаю то, что мы ищем, - свободовец вновь набросил его на плечи и невозмутимо взял папку без номера.
   - Ты говоришь о катализаторе?
   - Номер три, как я понял, это исследовательская лаборатория и тут, - он покосился на свой рюкзак, - их отчёт как раз о создании прибора, способного инициировать артефакт и его схема. Думаю это и есть тот самый катализатор, - снова принявшись читать, едва слышно говорил свободовец.
   - Значит, он всё же существует, - оживился Скелет.
   - Походу..... - но тут Тень отвлёкся и стал внимательно вчитываться.
   Почитав ещё немного, он вырвал из неё несколько листов и, сложив вчетверо, спрятал в одном из карманов разгрузки.
   - А вот это самое интересное, - он с удовольствием похлопал по карману, - приказ по лабораториям о сборе материалов и распределение контейнеров для погрузки и дальнейшей эвакуации.
   - М-да, интересно.... А что за контейнеры?
   - Пока не знаю.... Да сейчас пока и не в этом вопрос, жопу свою мы прикрыли и теперь, - свободовец и эту папку спрятал у себя в рюкзаке, - по-моему, пора действовать...
   - Что, опять что-то не то?
   - Ещё пару раз.... Не заметил?
   - Как уж тут не заметить.... - Сергей задумался, - когда мы заходили, он отлучился ненадолго, сказал, что выход хочет проверить, но что-то уж больно быстро вернулся.
   - Я о том же, - кивнул головой Тень, - нет, не выход он ходил проверить. Судя по времени - его хватит только сообщение написать и отправить.
   - А хвост? Хвост за нами всё же есть или нет?
   - Да кто его знает, - свободовец задумался и забарабанил пальцами по столу, - помнишь про тех непонятных, что Орешек рассказывал?
   - Угу, только ну не верю я, что его это хвост, ну не верю, - Скелет насторожился.
   - Честно? Я не знаю что думать, - Тень замялся, - когда только начиналось это предприятие, я был хоть в чём-то уверен, а сейчас уже нет. Очень не хотелось бы, чтоб это было правдой. Но я честно, не знаю, что думать, в любом случае потрясти его стоит. Согласен?
   - Не знаю, - Скелет сам не знал, что думать, - с одной стороны я не верю, что Вампир предал нас, а с другой - слишком много вопросов без ответов.... Да и прикидываться шлангом у Вампира всегда хорошо получалось, - он замолчал и убрал взгляд куда-то в потолок, - и ещё, помнишь там, в Дзержинском?
   - Ну, помню, набрался ты водяры, а что?
   - Да не бухал я ни грамма, - глаза Скелета засверкали яростью, - не знаю как ты, а я словно опять в той бане оказался - всё словно во сне, словно не со мной, голова пустая и только одно желание, будто чужеродное, будто внушил мне его кто-то....
   - То есть этот кто-то - Вампир?
   - Точно не уверен, - Скелет помялся, - а то ты сам не помнишь себя тогда?
   - Да, - Тень глубоко вздохнул, - я толком и не помню что было, помню что и пили-то не много, потом только микроавтобус, а после того ещё неделю самочувствие, как после месячного бухалова....
   - Так и я о том же, - Сергей погрустнел и замолчал, уставившись в стол.
   И он, и свободовец колебались. Но кое-что: какие-то мелочи, неточности, оговорки - указывали на то, что Вампир явно не тот, за кого себя выдаёт.
   - Кстати, ты с мужиками разговаривал? - прервал минутное молчание Тень.
   - Да, Шмуль с нами.
   - Это хорошо.... А Рыжий?
   - Да что Рыжий - думал вчера с ним говорить, но сам понимаешь....
   - Да понимаю прекрасно, - мрачно выдавил свободовец. - Значит Рыжего можно пока в расчёт не брать.
   - Пожалуй, да.... - Скелет замолчал, уставившись в стол, - кстати, - через пару секунд он оживился, - ты мне говорил, что были ещё странные моменты, но тогда не хотел рассказывать, может, хоть сейчас расскажешь, ведь то, что ты предлагаешь весьма чревато, так что я хочу знать всё....
   Свободовец взглянул в глаза собеседнику. В серьёзности его слов сомнений не было, тем более что выражение лица и глаз было таким же, как и всегда, когда Сергей не шутил и в "той" жизни.
   - Когда мы с тобой пошли к озеру, пока ты там плавал и черепушку неизвестную из аномалии доставал, мы ж наблюдали за окраиной.
   - Вы мне рассказывали, что странного в этом?
   - Дело в том, что Вампир тогда, наблюдая за этим быком чёртовым, очень интересную фразу обронил, "они всё таки это сделали". Потом всё же перевёл стрелки на тушканов, но не о них он говорил.... Как думаешь, что это значит?
   - Хм-м-м, - Сергей призадумался, - сложно сказать, в принципе всё что угодно может означать...
   - А вот теперь сам подумай, связь с этой лабораторией со слов Бороды пропала примерно года полтора назад, где-то в то же время по Зоне начали расползаться слухи о новом чудище, которое по немногим описаниям очень похоже на нашего быка.
   И тут в его памяти вновь возникла морда быка, по которой тонкими струйками текла кровь Санька. От нахлынувших воспоминаний свободовец невольно передёрнулся и сплюнул на пол.
   - Ты чего?
   - Да так, Санька вспомнил.... - он помотал головой, словно прогоняя остатки сна, - продолжу.... И, скорее всего, бычок-то местный, и этот погром - его рук дело.
   - Так, - Скелет словно впал в ступор, - а теперь ещё раз и по-русски. Хочешь сказать, что этот бык...
   - Выведен здесь. Он же и есть образец м-восемь, - Тень заметил непонимающий взгляд Скелета, который словно говорил "откуда ты этот бред взял", - в одной из папочек под цифрой четыре упоминается эксперимент "минотавр"... И Вампир об этом всём прекрасно знал с самого начала.
   Свободовец начал рыться в уже отложенных в сторону папках, пока не нашёл ту самую. Повернув её к Сергею, он открыл первый лист, на котором большими буквами было написано "Minos taurus".
   - Минойский бык... он же минотавр... он же человекобык.... Дальше, - Тень перевернул страницу, - если я правильно понял - подробное описание генетических операций для достижения цели....
   Но Скелет сидел и смотрел на эти листы совершенно отрешённым взглядом, совершенно пустым, мимо. Он почти не слышал, что говорил ему свободовец, он и так прекрасно знал, что означает "минотавр". Ещё вчера Сергей обратил внимание, что лапы у этого быка очень напоминают безобразные человеческие руки, но тогда он решил, что это - результат мутации, как и все остальные твари Зоны. Подумать о том, что это не мутация, а результат искусственного выведения.... Нет, в голове не укладывалось.... Кому? А главное - зачем понадобилось проводить эти эксперименты? Не просто генетические, а столь чудовищные эксперименты?.... Нет, всё равно не мог поверить.... А что вдруг, если вся Зона - это не неудача "о-сознания", и все мутанты - не материализовавшиеся потоки ноосферы, а точно такой же результат генетических экспериментов? Что если где-то там, в центре, есть ещё какие то скрытые лаборатории, где точно так же лежат документы о выведении тех же кровососов, бюрреров.... А свободовец тем временем всё объяснял.... Наконец он дёрнул Скелета за руку.
   - Ты меня вообще слушаешь?
   - А?.... - опомнился Сергей. - Да, да, конечно, слушаю и очень внимательно.... Ты мне только на вопрос ответь - когда действовать будем?
   - Вопрос, конечно, интересный, - почесал затылок Тень, - есть у меня предложение.
   - Какое?
   - Давай катализатор отыщем, тогда и действовать.... Как думаешь?
   - В принципе, - задумался Скелет, - в принципе можно, но если у тебя его описание, то зачем сам прибор? Или считаешь, что его тяжко будет собрать? Можно нашим японцам на базе отдать схему - те вмиг соберут. Мысль?
   Не успел свободовец ответить, как в дверь вбежал взволнованный Рыжий с круглыми толи от удивления, толи от ужаса глазами и запинающимся голосом выдавил:
   - М-м-мужики, п-п-пойдёмте, мы там такое нашли....
  

**********

  
   Рыжий чуть ли не бежал вдоль модулей, всё время подгоняя едва успевающих за ним бывалых. Стремглав он завернул в следующий коридор и там всё-таки побежал. Свободовец не стал бежать за ним, а предпочёл остановиться на углу.
   - Ты чего встал? - Скелет едва не сбил с ног остановившегося сталкера.
   - Да так, походу это и есть лабораторные модули, - озирался тот, водя дрожащим светом фонаря по блестящим стенам.
   - Думаешь цифры найти? - Скелет бросил взгляд на спину Рыжему, который резко остановился у двери слева в конце коридора, и так и стоял.
   - Едва ли, что-то я сомневаюсь в цифрах над дверьми, такое только в неудачных блокбастерах - всё пронумеровано, чтоб облегчить задачу главным героям.... Ладно, пойдём за ним, что там такое....
   Тут из модуля, в котором скрылся Рыжий, выглянул Вампир, словно хотел спросить: "ну вы идёте?", но, увидев перед собой Рыжего, так и застывшего у входа, ничего не сказал.
   - Ты чего? - потрепал молодого Скелет.
   Но Рыжий ничего не ответил, лишь дрожащей рукой показал на дверь. "Только бы не это... только бы не это..." - свободовец всё больше волновался. Ему очень хотелось ошибиться, но что-то подсказывало, что это и есть лаборатория с номером четыре.
   Модуль, вполовину меньше командного - те же восемь в ширину и порядка двадцати в длину. Вдоль стен, на стальных подставках, стояли огромные стеклянные колбы - по две у боковых и четыре вдоль задней - диаметром от полу до полутора и высотой от двух до трёх метров. Сверху на колбах были металлические крышки с большими "трубами" посредине, которые уходили куда-то в потолок. В модуле было темно и что было внутри этих колб - вошедшие сталкеры не видели.
   Вампир с долговцем стояли внутри у дверей и нервно курили, делая быстрые короткие затяжки.
   - Чего у вас тут? - спросил Скелет.
   Он смотрел то на не решающегося войти Рыжего, то на Вампира, то на Шмуля, то на колбы, пытаясь рассмотреть - что в них. Тень включил фонарь и направил его перед собой. Здесь, в Зоне, на каждом шагу сталкера ждёт смерть - пусть даже не его собственная, но сталкер, если не готов встретиться лицом к лицу с истинным обликом Зоны - быстро погибает. Однако ж этот облик Зоны заставит содрогнуться любого.
   Колбы у боковых стен были пустыми, а шесть, стоявших вдоль задней - наполнены мутной жидкостью, внутри которых, словно зависли, какие-то силуэты, некоторые издали напоминали огромных человеческих эмбрионов, другие - безобразных животных.
   Сглотнув подступивший ком, Тень почти шёпотом спросил:
   - Что это?
   - Подойди поближе - сам решишь.
   Свободовец посмотрел на Скелета - тот тоже пытался рассмотреть, что же внутри. Тень неуверенно сделал шаг на встречу к первой попавшейся колбе. Сердце бешено заколотилось, и внутренний голос надрывно орал, что не стоит этого делать, но он всё же приблизился. Наверное, где-то глубоко внутри никто из сталкеров не хотел бы видеть то, что было здесь. Сквозь пелену мутной жидкости силуэт животного приобретал уродливые очертания. Существо в колбе весьма походило на сказочного чёрта - мускулистые, покрытые казавшейся чёрной густой шерстью, ноги с копытами вместо пальцев, длинный хвост, такие же шерстистые руки с двумя огромными "пальцами", оканчивающимися толи гигантскими ногтями, толи небольшими копытами. На короткой, но широкой шее сидела небольшая голова, по внешнему виду больше напоминавшая коровью, но что-то в ней было ... человеческое. Осознание этой мысли привело свободовца в состояние тихого ужаса. Что это? Очередная мутация? Но он же сам читал папку с цифрой четыре, сам только что доказывал Сергею существование Minos Taurus, и вот доказательства прямо перед ним, но как хотелось ошибиться. Верить в подобные эксперименты разум отказывался.... От увиденного Тень дёрнулся и резко шагнул назад, едва не сбив с ног стоящего за ним Сергея. Но взгляд так и не смог оторваться от безобразной головы с человеческим лбом и такими же человеческими, пусть и мёртвыми, глазами, смотревшими куда-то вверх.
   - О, чёрт! - не сдержался Скелет и, сдерживая тошнотворные позывы, выбежал из модуля.
   - Мне тоже эта мысль в голову пришла, - попытался пошутить Вампир, но сталкерам явно было не до шуток.
   Тень даже не хотел переводить фонарь на другую колбу, но воспалённый разум, казалось, был готов ко всему. Глубоко вздохнув, он, всё же, решился. Если то существо внутри колбы больше походило всё же на животного, то в колбе слева на первых взгляд был человек, повёрнутый левым боком - нормальная рука, нормальная нога, вроде бы нормальная голова.
   - Но тут....? - Тень указал на колбу.
   - Тут лучше не смотреть, - мрачно сказал Шмуль, - мы тоже сначала думали человек.... Но если нервы крепкие - можешь взглянуть с другой стороны.
   - Не стоит... - помотал головой Вампир.
   Хоть Тень и слышал, что говорили ему сидевшие на холодном полу Шмуль с Вампиром, но сталкер в нём победил здравый смысл и свободовец всё же заглянул на ту сторону. И если "чёрт" вызвал в его сознании тихий ужас, то увиденное здесь заставило шевелиться волосы на голове. Правая половина этого человекоподобного существа была искажена мутацией до неузнаваемости. Маленькая, не больше двух десятков сантиметров, скрюченная нога, полностью лишённая кожного покрова с побелевшими, вздувшимися в пузыри мышцами, из-под которых проглядывали белёсые кости. Большая часть ноги была ступнёю с тремя тонкими "пальцами" и выдающейся назад почти лишённой мышц и связок пяткой. Правая рука была практически такой же, как и нога, за исключением того, что часть её всё же была покрыта кожным покровом тёмно-серого цвета и "пальцев" на кисти было не три, а четыре.
   Свободовец выключил фонарь и попятился назад.
   - А тебя предупреждали...
   - Сколько их тут? - едва смог спросить Тень.
   - Два пустых и шесть полных, - Вампир нервно закурил очередную сигарету.
   - Как два пустых?! - свободовец едва не проговорился.
   - Мне пофигу, пустые, не пустые, пошли нахрен отсюда....
   Едва приведя Рыжего в чувства, сталкеры поспешили убраться из этого модуля.
   - Рыжик, ты как? Нормально? - похлопал его по щекам Скелет.
   - На, хлебни, полегчает... - протянул ему бутылку Вампир.
   Трясущимися руками Рыжий взял бутылку и сделал пару больших глотков. Горечь водки подействовала на него не хуже нашатыря, он словно очнулся - затряс головой, скривился, и глубоко выдохнул.
   - А вы чего там вычитали? - поинтересовался Вампир у свободовца.
   - Почти ничего интересного, - резко ответил тот и переглянулся со Скелетом, - один приказ нашёлся о распределении контейнеров для погрузки.
   - Больше ничего? - Вампир удивился, словно ожидал большего.
   - Ничего.... - сухо ответил Скелет.
   - Ладно, - расстроился Вампир, - ничего так ничего. Пошли в соседние, может там что интересное найдётся.
   - Надеюсь не такое, как в этом, - Шмуль кивнул назад, в лабораторию номер четыре, - а то не научная станция, а кунсткамера какая-то.
  

**********

  
   Царивший в соседнем модуле разгром не позволял точно определить направленность проводившихся в нём исследований, но, судя по разбитым боксам с кое-где сохранившимися системами генерации магнитных полей и создания вакуума, скорее всего в нём изучали артефакты. Подобные боксы и сейчас используются в научных лабораториях. В отличие от модуля, в котором только что побывали сталкеры, в этом весь пол был усеян стреляными гильзами и в многослойных стенах зияли множественные следы попадания пуль.
   Поблуждав по нему и ничего интересного не обнаружив, они пошли дальше, в третий коридор. По правую сторону так же стояли два модуля, а по левую - ещё два замерших на стадии сборки корпуса. Сталкеры почти не переговаривались между собой - общее ощущение от лаборатории номер четыре осталось гнетущим. Рыжий вообще был на гране нервного срыва, и за ним пришлось по очереди присматривать. Он то впадал в состояние близкое к ступору, то беспричинно хватался за автомат и рвался обратно в четвёртую лабораторию - всё твердил "я им отомщу".
   За недостроенными модулями, в глубине ангаре виднелись чёрные силуэты больших контейнеров. Такие же, или подобные, используются для перевозки грузов на тягачах или погрузки в транспортные вертолёты.
   - Вот они, - свободовец направил фонарь на ближайший, но аккумуляторы в нём практически разрядились, и луч света рассеялся, так и не достигнув контейнера.
   - Ага, - сталкеры замерли в ожидании, ведь цель их была прямо перед ними.
   Они простояли так с полминуты, глядя на очертания в темноте огромного числа контейнеров. На беглый взгляд их было не менее сорока штук.
   - Чего встали, господа сталкеры, - прервал молчание Вампир, - пора начинать действовать. В каком из них говоришь? - он посмотрел на свободовца.
   - В восемнадцатом...
   ...
   На некоторых контейнерах белой краской были нанесены цифры, которые, по всей видимости, соответствовали номерам из приказа, но не все цифры хорошо сохранились. Как успел заметить Скелет, цифры наносились в спешке, зачастую на ржавые и не подготовленные участки, и в таких местах краска облупилась и осыпалась, оставляя лишь небольшие следы на металле. Они обступили ближайший.
   - Второй... - Скелет едва различил в верхнем левом углу цифру.
   Дверь была заперта и на ней висел кодовый замок.
   - Ломаем? - спросил долговец.
   - Не сейчас, - возразил Вампир, - нам не второй нужен, а ...
   - Восемнадцатый, - добавил Тень.
   - А в этом что? - долговец не унимался и уже присматривался к замку.
   - Сейчас скажу.... - Тень вынул из кармана вырванные листы и стал искать упоминание о номере два.
   - Дай я взгляну...
   Вампир уже протянул руку за ними, но свободовец будто её не заметил и, свернув их, убрал обратно в карман.
   - Ты ж по-английски не шпрехаешь.... Или не доверяешь?
   - Доверяю.... - помялся Вампир, - так что во втором?
   - Второй контейнер был отведён лаборатории за номером пять, занимавшейся растительностью, так что там гербарий местной флоры.
   - А "травка" у них там есть? - усмехнулся Шмуль.
   - Может и есть, но если "травка" местная, то Минздрав предупреждает в последний раз.
   - Да ясен пень.... Разочек так дунешь чернобыльской конопельки и всё....
   - Ну что, у кого есть желание вскрывать? - свободовец пошарил глазами по замку.
   - Я ж говорил, не наш это, - Вампир уже направился к другому контейнеру, стоявшему в ряд неподалёку, - давайте уже искать, а то время поджимает.
   - Время, говоришь, поджимает, - сам себе прошептал Скелет и усмехнулся, - это тебя время поджимает, а у нас его вагон да маленькая тележка...
   ...
   Сталкеры разбрелись между стоящими в три ровных ряда контейнерами. Разделились опять на две группы - Вампир с Рыжим и долговцем пошли между вторым и третьим рядами, попутно проверяя номера по обеим сторонам. Тень со Скелетом - между первым рядом и недостроенными модулями.
   На следующем контейнере цифра не сохранилась.
   - Как думаешь, какой номер? - спросил свободовец.
   - Да кто его знает.... - Сергей подошёл поближе и стал практически вплотную рассматривать ржавый металл, где, по его мнению, были цифры.
   Он долго водил пальцем по металлу, рассматривал под разными углами, потом даже обошёл вокруг.
   - Похоже, тут был однозначный номер.... - Скелет снова направил фонарь в левый верхний угол. - Снизу металл чуть вмят, словно на кисть давили со всей силы и там полукруглая форма, и если сравнивать размер с предыдущей двойкой, то поместится всего одна цифра. Так что либо три, либо пять...
   - ... либо шесть, либо восемь.... - махнул рукой Тень, - любая с закруглением. Пошли дальше.
   - Как скажешь.... - пожал плечами Скелет и побрёл рядом со свободовцем к следующему.
   - Кстати, - добавил Сергей, - как бы отвратны мутанты из лаборатории не были, я всё же не считаю, что бык - дело рук здешних специалистов.
   - С чего так думаешь? - удивился свободовец. - Минотавр тебя не убедил?
   - Нет, - наотрез отказался Скелет, попутно рассматривая номер на очередном контейнере, - всё что мы видели, на быка ну ни как не похоже.... Восьмой...
   - Что, восьмой? Образец?
   - Нет, не образец, а контейнер номер восемь, - Скелет уже собрался к следующему.
   - Постой, - остановил его свободовец, - точно восьмой? Может перед ним цифра один была?
   - Нет, - последовал уверенный ответ, - это контейнер номер восемь, без единицы.... А вон тот, открытый, - Скелет посветил на приоткрытую дверь следующего, - я и отсюда вижу, что одиннадцатый.
   - Заглянем, раз открытый?
   - Давай заглянем, - пожал плечами тот, мол "как хочешь". - Если б это был бык, - он продолжил прерванную мысль по пути к приоткрытому контейнеру, - то он бы сожрал или разорвал.... Ну, как мы там видели кучу костей.
   - Да, помню, - согласился Тень, - гнездо его там было, куда он добычу стаскивал.
   - Вот именно, гнездо.... А тут где его гнездо и как он отсюда выбрался? Главный выход взорван, запасной был не тронут.... Ты об этом думал?
   - Думал, - невозмутимо парировал свободовец, - пока ничего вразумительного, кроме телепортации, на ум не приходит.... Ладно, - он остановился у двери, - кто первый заглянет - ты или я?
   - Чего, - усмехнулся Скелет, - боишься там колбы с мутантами найти?
   - Да нет, - Тень взялся за ручку и потянул на себя, - не боюсь....
   Ржавые петли не хотели поддаваться усилиям, но когда Скелет стал помогать, то дверь всё же сдвинулась с места и довольно резво распахнулась. Когда сталкеры заглянули вовнутрь, то Тень сумел тихо сказать лишь одно:
   - Ты искал гнездо?
   Но Скелет не ответил, лишь кивнул головой. Остатки его надежды, что тот жуткий бык-мутант всё же не дело рук человеческих мгновенно улетучились, как предрассветный сон - перед глазами снова ожила картина гнезда в гараже. Как там между ящиков, так и здесь - контейнер был полон человеческих костей, сваленных в кучу. И в этой куче, как и там, не было ни единой целой крупной кости - все они были сломанными, раздробленными и покрыты бороздами от клыков, когда-то содравших с них плоть. Как и там, пустые глазницы мёртвых черепов безмолвно смотрели на сталкеров. Как и там, стоя перед этим царством смерти, по спинам живых потёк ледяной пот.

**********

  
   - Да уж.... - едва выдавил Скелет после того, как они закрыли этот склеп, - как не хочется, но увиденное - очевидно.
   - Теперь убедился?
   - Вроде того.... Но вопрос - как он отсюда выбрался - так и не решён.
   - Это да, - Тень вытер запотевшие от нервов руки, - вопрос остаётся открытым. Есть какие здравые мысли по этому поводу?
   - Одна есть, но пока я не вижу признаков....
   - Ты говоришь о "пузыре"?
   - Именно, - Скелет снял с пояса детектор и включил экран.
   - Артефакты ищёшь?
   - Нет, - он покрутил регулятор частот, - у нас тоже не глупые люди работают, кое-что показали...
   - Ты чего частоту крутишь? - удивился свободовец.
   - Погоди, - отмахнулся Скелет, - не мешай, я ж тебе говорю - показали мне кое-что умные люди.... Сейчас.... Частоту выставить на девяносто восемь.... Так.... Интенсивность на девяносто четыре, радиальность на семьдесят шесть, дальность на сто.... Готово...
   Тень с неподдельным любопытством наблюдал за манипуляциями. Детекторы типа "Велес" имеют разные уровни настройки, которые выставляются на "эталонных" аномалиях, таких как "жарка", "электра" и "карусель". Эти "эталонные" аномалии имеют различные известные противоположные значения. Комбинация частоты, интенсивности, радиальности и дальности - "эталонные" настройки - записаны в любом ПДА, и выставление их на "Велесах" гарантирует обнаружение, идентификацию и локализацию всех изученных аномалий. Но Сергей сейчас настолько сильно сбил настройки, что его "Велес" едва ли сможет отличить "трамплин" от "газировки", а расстояние до него может вместо одного метра показать все десять, если не двадцать. С такими настройками ни один сталкер в Зоне и километра не пройдёт.
   - Что? - Скелет наконец заметил вопрошающее выражение лица свободовца. - Никогда не видел такого?
   - Нет, - ответил тот, - я предпочитаю пройти мимо "карусели", а не лежать стограммовыми кусочками вокруг неё.
   Но Сергей ничего не ответил, лишь усмехнулся и вновь погрузился в свой детектор. Ещё раз сверил выставленные настройки с записями в ПДА и уже положил палец на кнопку посыла импульса, но в последнее мгновение ненадолго задержался.
   - Сейчас, возможно, будет немного больно ушам, - неожиданно он повернулся к свободовцу, - так что готовься.
   От этих слов Тень инстинктивно зажмурился, словно ожидая какой-то вспышки. Раздался тихий, еле слышный щелчок, но ничего не произошло.
   - Уже всё? - Тень приоткрыл один глаз и покосился на Сергея.
   - Да, - ответил тот, озираясь по сторонам, - а ты чего ожидал...?
   - Ну, ты же сказал, что будет больно ушам....
   - Я сказал "возможно", - уточнил Скелет, - я ж не сказал "обязательно".
   - А, - свободовец разжал второй глаз, - ... ну и?
   - Что?
   - Что ты вообще сделал?
   - С такими настройками после импульса в большинстве случаев граница пузыря становится видимой и переливается разными цветами.
   Тень быстро огляделся по сторонам.
   - Я ничего не вижу.... - хотя сам тут же дал на него ответ, - хотя вовсе необязательно, что он должен быть именно тут.
   - Быстро схватываешь, - Скелет хлопнул его по плечу, - радиус гарантированного действия метров двадцать, так что искать не переискать....
   В темноте послышались быстрые шаги, заставившие сталкеров схватиться за оружие. Но вслед за шагами из-за контейнера появился Вампир, усиленно потирающий левое ухо.
   - Вы чего тут делаете?
   - Осматриваемся, - одновременно ответили оба.
   - Пойдёмте, - Вампир показал рукой туда, откуда пришёл, - нашли мы его.
  

**********

  
   Заветный контейнер, с едва угадывающимися в левом верхнем углу двери цифрами один и восемь поверх тёмно-серой краски, стоял во втором ряду шестым по счёту. Над кодовым замком уже колдовали долговец с Рыжим, пытаясь или открыть, или сорвать последнюю преграду, отделявшую от цели их многодневного и трагичного похода.
   - Эй, медвежатники, - окликнул Вампир, - как успехи?
   - Металл тут проржавел, - Шмуль провёл пальцем по контуру замка, - в принципе выломать будет не сложно, только чем-то тяжёлым нужно...
   И долговец тут же стал рыскать глазами по полу в поисках чего-нибудь подходящего - лом, камень, кувалда.... Начались поиски.
   Тень решил заглянуть в недостроенные модули - может, там чего завалялось? Пройдя ряд, он невольно вышел к номеру одиннадцать и по инерции едва не заглянул в открытую дверь. На мгновение представил себе былую картину - как огромный мутант тащит в этот железный ящик тело очередного несчастного, убитого им, как клыки вгрызаются в безжизненное тело, как уже холодная кровь скудным ручейком течёт по железу и стекает у входа на пол. Эти нарисовавшиеся перед глазами образы заставили сталкера нервно поёжиться, и его взгляд невольно упал под ноги - на бетонном полу у входа виднелись едва различимые очертания огромной лужи. На какую-то долю секунды эта лужа показалась ему багрово-алой, и в воздухе почудился запах крови. От этой игры воображения едва не стошнило. К горлу подступил ком, и голова кругом пошла, от чего он едва не потерял равновесие и поспешил уйти от этого чудовищного могильника к выступавшим из полутьмы остовам двух недостроенных модулей.
   ...
   Строительство прервалось на уровне сборки каркаса и начала обшивки стеновыми плитами. Два каркаса из полимера располагались на одной линии, у обоих боковые и задние стены, прилегающие к ряду с модулями лабораторий пять и шесть уже были обшиты стеновыми многослойными плитами. Внешние стены и крыши так и остались недоделанными. Рядом с постройками на поддонах лежали стопки этих самых многослойных плит, ещё укрытые толстым полиэтиленом.
   - Да уж, размахнулись, - одновременно сожалея и восхищаясь думал свободовец, обходя брошенные стройматериалы.
   Он шагнул вовнутрь первого недостроенного модуля и, не торопясь, поводил фонарём. Ничего, кроме слоя пыли, там не было. Тогда сталкер снял свой "Велес" и посмотрел на зеленоватый экран. Детектор ничего не показывал.
   - Хм-м-м, - тут Тень вспомнил манипуляции Скелета с настройками и у него возникло огромное желание их проверить.
   - Так, - бормотал свободовец вслух, подкручивая регуляторы датчиков, - как там он говорил... девяносто восемь.... второй на девяносто четыре... третий на семьдесят два ... и четвёртый на сто.
   Когда все настройки были выставлены, то Тень ещё раз окинул взглядом пустой модуль, зажмурился и нажал кнопку посыла импульса. И снова ничего.... Ещё раз думая о словах Скелета, Тень незаметно для себя вышел из модуля и встал на границе с соседним. Бегло окинув второй, он снова увлёкся детектором с этими необычными настройками. Сталкер думал - вернуть ли настройки в прежнее, "эталонное" положение или оставить пока так? Но тут, в уже ставшей привычной тишине, раздался глухой звук удара. От неожиданности он дёрнулся и палец сам нажал на кнопку посыла импульса, и через мгновение в ушах раздался звон, а в глубине второго модуля, словно мыльный пузырь, перелился бордово-фиолетовым цветом огромный шар, и одновременно на экране детектора засветилась большая белая точка. Через долю секунды шар пропал, с экрана детектора исчезла и точка. Снова тишина... Снова темнота.... Даже звон в ушах затихал.
   - Как? Что это? Работает? - понеслись вопросы в голове. - Не может быть.... - тут же скептически оборвал размышления Тень, - это всё глюки...
   Для окончательного решения вопроса - показалось ему или нет, сталкер решил ещё раз проверить. Глубоко вздохнув, он повернулся в ту сторону, где, как ему показалось, видел этот "пузырь" и, не торопясь, нажал кнопку импульса. Всё повторилось - звон в ушах, появившиеся на мгновение переливающийся бордово-фиолетовым шар и большая белая точка на экране детектора. Сомнений больше не осталось. У свободовца аж дух захватило! Он ещё ни разу не видел пространственной аномалии, видел лишь то, как кто-то или что-то попадает в неё - белая вспышка и всё, попавший в неё предмет или существо исчезает, а где появится - неизвестно. А здесь он видел чёткие переливающиеся границы этого "пузыря" - завораживающее зрелище! И ему вдруг захотелось вновь и вновь нажимать на кнопку, чтоб ещё и ещё раз смотреть на эти фиолетово-бордовые переливы. Но боль в ушах заставила отказаться от этой мысли. Он убрал детектор и достал увесистый болт. Немного покрутив его в руках, Тень бросил его в "пузырь". Через мгновение тёмный модуль осветился яркой вспышкой и болт исчез.
   - Вот так он и выбрался, - усмехнулся Тень, теперь всё в его мыслях расстанавливалось по своим местам, - осталось лишь одно...
   Он развернулся и пошёл к восемнадцатому.
  

**********

  
   Глухой удар, заставивший в тишине вздрогнуть свободовца, был ни что иное, как ломание металлической двери. Рыжий с Вампиром в рядах между контейнерами нашли несколько кирпичей - ими и выбили замок из ржавого железа. Свободовец подоспел как раз вовремя - сталкеры уже открыли дверь и выносили из контейнера небольшие ящички такого же серебристого цвета, что и лабораторные модули. Размером и формой эти ящички очень напоминали дипломат - такие же две половинки, такая же ручка, но ни замочной скважины, ни какой-либо панели кодового замка - ничего, совершенно гладкие серебристые "дипломаты" или "чемоданы" с ручкой.
   - О, а вот и пропажа, - Вампир увидел свободовца и положил на пол очередной ящичек, - мы тут уже вскрыли и работаем, а ты где-то прохлаждаешься.
   - Вижу, молодцы, - Тень смотрел на с десяток вынесенных "чемоданов", - а это что за фигня?
   - Это упаковка, - из контейнера вышел Скелет, неся в руках ещё один "чемодан".
   - Упаковка? - Тень присел и постучал по "чемодану".
   - Да, - Скелет положил на пол ношу, - у нас такие тоже были, американцы в таких присылали оборудование для японцев.
   - Вскрыть можешь?
   - Легко.... - Сергей посмотрел на Вампира, мол "можно?"
   Вампир кивнул и сделал пару шагов назад. Скелет вынул нож и присел на корточки перед принесённым "чемоданом".
   - Я уже пацанам говорил, - он поставил "чемодан" на ребро, - что эти ящики с магнитным замком.
   - А...? - Тень кивнул на Вампира.
   - Нет, - покачал головой тот, - мой ключ не подходит, уже пробовали.
   - Его ключ не открывает, - добавил Сергей, - но у нас один раз тоже было, что замок не работал, и пришлось вскрывать вручную.
   Скелет зажал "чемодан" ногами, поставил нож в небольшую щель с краю между половинками и всем весом навалился на рукоять. Нож, раздирая металл, нехотя провалился вовнутрь на пару сантиметров.
   - А теперь вот так, - Скелет сменил позу и, упёршись коленом в боковое ребро "чемодана", изо всех сил потянул клинок на себя.
   Нож плавно прошёлся к центру, пока во что-то не упёрся. В это время Рыжий и Шмуль вынесли ещё пару и тоже с интересом наблюдали за манипуляциями.
   - Вот он и замок.... - обрадовался Скелет.
   Он положил "чемодан" на пол и надавил на нож. Внутри раздался хруст и "чемодан" приоткрылся.
   - Что там? Что там? - сталкеры обступили со всех сторон.
   - А вот что...
   Скелет отбросил крышку, и содержимое увидело свет. Внутри на мягкой подстилке лежал закрытый синей пластиковой крышкой контейнер для артефакта с кнопкой и окошечком индикатора с надписью "on".
   - Узнаёшь? - Тень ткнул в бок Вампира.
   - Ага, вакуумные, такие же у меня, - кивнул головой тот.
   - Раз такие же, то тебе и вскрывать.
   Вампир присел перед открытым "чемоданом" и осторожно вынул содержимое.
   - Ого, - он слегка подбросил его в руке, - полный.
   - Так чего тянешь, вскрывай тогда, - поторопил его Шмуль.
   Вампир надавил на кнопку рядом с надписью, и под пластиком раздалось шипение. Индикатор перешёл в состояние "off", и крышка легко открутилась. Вампир заглянул вовнутрь и по его лицу растеклась довольная улыбка. Он подставил ладонь и высыпал на неё кучу мелких, размером с монету, кружочков тёмного металла с небольшой дырочкой посредине.
   - А это что? - удивился Рыжий.
   - Ну ты даёшь, - рассмеялся Шмуль, - первый день родился?
   - Нет, - Рыжий уставился на долговца, - просто не знаю что это.
   - Это "батарейки", они же "пуговицы", они же "монеты", они же "медяки" - одни из самых первых артефактов Зоны. Сейчас таких уже и не сыщешь, - и тут Шмуль сам призадумался и уставился на эти артефакты, - а тут их целая куча....
   - Ага, это точно, уже не найдёшь таких, - добавил свободовец, - разве что в каком-нибудь старом схроне первых бродяг.
   Вампир ссыпал "батарейки" назад и закрыл крышку.
   - На, держи, - протянул он его Рыжему.
   - Я? - ещё больше удивился тот.
   - Ну не я же!?
   - Бери пока дают, - буркнул Рыжему Скелет, - а то потом может и не быть.
   Рыжий, смущённо озираясь на своих спутников, неуверенно потянулся за подарком, словно ожидая какого-нибудь подвоха или очередной шутки. Но никто шутить над ним не собирался. Новичок осторожно взял контейнер и попытался рассмотреть его содержимое, но сквозь мутное стекло, как бы он не щурился, он ничего не увидел.
   - Захочешь закрыть, - учил его Вампир, - нажмёшь кнопку на крышке, индикатор перейдёт во "включено".
   Рыжий кивнул, мол "понял".
   - Открыть, - продолжил Вампир, - нажмёшь ещё раз, индикатор перейдёт в "выключено" и тогда крышку свободно свинчиваешь. Фирштейн?
  

**********

  
   Пока сталкеры вскрывали "чемоданы" и составляли ёмкости с артефактами в одну кучу, Вампир вернулся в восемнадцатый. Внутри оставались ещё два больших, похожих на холодильники, металлических ящика. Высокие, больше двух метров, уже ставшего привычным серебристого цвета, с двумя расположенными друг над другом дверцами и без каких-либо следов замочных скважин, или цифровых панелей - только ручки. "Наверняка катализатор где-то тут" - думал Вампир, обшаривая пальцами стык дверей.
   - Катализатор ищешь? - неожиданно раздался голос свободовца за спиной.
   Вампир даже немного вздрогнул.
   - Ага, - кивнул он в ответ, - а ты чего артефакты не перебираешь?
   - Да чего, - Тень обернулся - их там трое, без меня справятся.
   - И то верно, - Вампир вернулся к осмотру дверцей, - поможешь?
   - Собственно для этого я сюда и пришёл.... Что тут?
   - Да, блин, опять какая-то ересь, - Вампир уже ощупывал верх, - ни замка, ничего, только ручки.
   - А ты за ручки дёргал?
   Вампир на секунду задумался. А ведь действительно, за ручки он ещё не дёргал.
   - Нет....
   - Ну так дёрни, вдруг открыто, - улыбнулся свободовец.
   Вампир усмехнулся и взялся за ручку дверцы. Он слегка потянул её, но ничего не произошло, дверца не открывалась.
   - Заперто, - разочаровано Вампир свободовцу.
   - Не забывай, сколько времени он тут стоит, дёрни сильнее.
   - Ладно, сильнее так сильнее.
   Вампир собрался мыслями и потянул за ручку ещё раз. Сталкер почувствовал, что вроде бы она шевельнулась, и стал тянуть ещё сильнее. Через пару секунд ржавый замок сдался, и дверца распахнулась.
   - Вот видишь, - торжествовал Тень, - ларчик просто открывался.
   - Ты что, знал?
   - Нет, не знал, - Тень пожал плечами, - просто первое, что пришло на ум - может вообще не заперто.... Ладно, что там? - свободовец с любопытством заглянул.
   ...
   В верхней половине "шкафа" ничего интересного не нашлось, только куча различных инструментов и приспособлений для работы с артефактами - большое число различных свёрл, разных по размеру и формам пинцетов, зажимов, держателей, разные по форме и размерам молотки и прочих лабораторных принадлежностей. В нижней половине "шкафа" лежали пустые контейнеры для артефактов. Но содержимое ни верхней, ни нижней части особо не заинтересовало.
   Сталкеры открыли второй "шкаф", и его содержимое оказалось куда более интересным. В нижней его части на полках лежали сложенные в стопки детали каких-то непонятных конструкций или механизмов. Здесь были и электронные блоки с торчащими проводами, и нечто, напоминавшее сервоприводы экзоскелета, лопасти, вентиляторы, отдельными стопками лежали толстые бронированные стёкла разных форм и размеров, ещё одна стопка непонятного материала - прозрачного и толстого, с видимыми вставками экранирующих элементов и многое другое.
   - Что это, как думаешь? - Вампир смотрел на детали.
   - Понятия не имею, а ты как считаешь? Но не катализатор точно....
   - Да кто его знает, я ж с лабораторной фигнёй дел не имел. А почему ты вдруг говоришь, что не катализатор? Может это он и есть, только разобранный?
   - Кстати, кстати, кстати... - забубнил свободовец, - лабораторная фигня говоришь....
   Он едва не подбежал к двери контейнера и окликнул Скелета.
   - Серж!
   - А? - обернулся Сергей, закрыв очередной распотрошенный "чемодан".
   - Ты ж у нас лаборант?
   На этот вопрос обернулись не только Скелет, но и долговец с Рыжим.
   - Чего у вас там?
   - Да ерунду какую-то лабораторную нашли...
   - Ерунду, говоришь? - Скелет безразлично окинул взглядом пару десятков вскрытых "чемоданов" и отпихнул ногой ближайший. - Пошли, посмотрим, что там за ерунда.
   ...
   - Да уж, - Скелет крутил в руках небольшой блок с платами и торчащими штекерами, - точно такого я не видел, но есть одно предположение.
   - И что ж за предположение?
   - Это похоже на ловушку, - почти уверенно ответил Скелет.
   - Что за "ловушка"?
   - Ловушка для артефактов. Это, - он потряс коробочкой, - больше похоже на блок управления магнитным полем, а то, - он показал на запчасти, - на части ловушки. У нас на "НеоВеке" есть несколько, но не такой конструкции, хотя и похоже.
   - Ладно, пусть будет "ловушка", - пробормотал Вампир, - сейчас глянем, что в верхнем...
   Вампир открыл вторую дверцу. Как и в предыдущем отделении, там тоже были полочки. На нижней лежали ещё части точно таких же "ловушек", так что особого внимания сталкеров они не вызвали. А вот на верхней было уже кое-что интереснее - среди инструментов и сложенных в стопку электронных блоков лежал ещё один "чемодан". Они переглянулись - неужели это оно? Всем не терпелось узнать содержимое.
   - Давай, вытаскивай быстрее, - торопил свободовец.
   Вампир осторожно вытащил "чемодан" и начал искать щель, чтоб просунуть нож.
   - Может лучше там? - Скелет кивнул "на улицу".
   - Может и там....
   ...
   Замок сломался так же легко, как и на всех других "чемоданах".
   - Ну, что, - Вампир держал крышку, - открываем?
   - Да давай уже, не тяни! - негодовали сталкерам.
   - Так я открываю?
   - Ты здесь что, в "поле чудес" с нами играть собрался?
   Вампир неторопливо приподнимал крышку хоть самого любопытство так и раздирало, что он не удержался и стал подглядывать во всё увеличивающуюся щёль.
   - Твою дивизию, - возмущались сталкеры, - быстрее давай.
   Вампир резко откинул крышку и повисла тишина.... Внутри, на такой же мягкой подложке лежало нечто, очень похожее на термос, только на порядок толще. Стальной цилиндр, примерно двадцати сантиметров в диаметре и сорока в длину, с пластиковой ручкой с одного конца.
   - Это он? - не выдержал Шмуль, как-то разочаровано смотря на цилиндр.
   - Походу да, - ответил ему свободовец, - а ты чего ожидал?
   - Ну, не знаю... - пожал плечами долговец, - я его себе не так представлял...
   - А как? - Вампир взял за ручку, поднял "термос" и поставил его на пол.
   На торцевой части "термоса" в углублении была панель управления - большое цифровое табло, под ним кнопочная панель с одним рядом больших и четырьмя рядами малых кнопок - подобие клавиатуры, а ещё ниже - панель, по всей видимости, с индикаторами. На боках углубления с четырёх сторон были кнопки, которые, по общему мнению, были защёлками крышки.
   - Вот оно!
  

**********

   - Пора, - полушёпотом сказал Тень Скелету и слегка толкнул в бок.
   Скелет кивнул и перевёл взгляд на долговца - тот с самого момента выноса "чемодана" с катализатором стоял в нервном ожидании. Шмуль, поняв, что момент настал, подтвердил согласие лёгким кивком и как бы невзначай положил руку на рукоять пистолета. Ещё через несколько секунд Тень и Скелет обступили Вампира, а долговец перешёл за спину Рыжему. Тень, глядя в затылок Вампиру, глубоко вдохнул и достал пистолет. "Понеслась" - сам себе отдал команду свободовец и приставил дуло к голове Вампира.
   - Не дёргайся! - скомандовал Тень.
   В ту же секунду Шмуль схватил Рыжего за шею и упёр в спину пистолет:
   - Спокойно, - тихо сказал он ему на ухо, - это не твои разборки.
   - Чего!? Что за х...- Вампир повернул голову, и первое что он увидел - направленный на него "Браунинг".
   "Что за бред?!" - промелькнуло у Вампира в голове.
   - Что за бред?! - повторил он вслух.
   - Тебя не спрашивали, - отрезал Тень, - вопросы мы задавать будем.
   - Какие вопросы нахрен? - Вампир начинал беситься.
   Но Тень нажал на спусковой курок и пуля, пройдя в каком-то сантиметре от головы, срикошетила от пола. Выстрел заставил всех резко замолчать.
   - Встань, - приказал Тень.
   - Чего? - пренебрежительно переспросил Вампир.
   - Встать! - ещё громче и чётче командовал свободовец.
   Вампир, нехотя, выпрямился.
   - Ты как, совсем мозгов лишился? И что дальше? - начал он издеваться. - Пристрелишь меня? Или что, на гоп-стоп решили поставить? - он окинул безразличным взглядом Скелета и Шмуля, который на пару шагов оттащил застывшего в шоке Рыжего. - Пацан-то вам зачем? Тоже пристрелите?
   - Рыжий, - говорил на ухо Шмуль, - это не твои разборки. Не дёргайся и всё с тобой будет в порядке.... Понимаешь?
   Тот только кивал головой, выпученными глазами смотря на всё происходящее. Ведь ещё десять минут назад они все были друзьями, соратниками, а сейчас.... У него в голове не укладывалось, и что говорил ему на ухо долговец - он едва ли понимал. Рыжий схватил его за руку и постарался оттянуть хватку, но Шмуль сжал так, что молодой начал задыхаться.
   - Не рыпайся, - он повторил ещё раз. - У нас к нему всего лишь пару вопросов... понял?
   Задыхаясь, Рыжий выдавил "да" и долговец немного ослабил хватку.
   - Так то лучше, будь умницей, не дёргайся больше. Будешь себя хорошо вести - отпущу совсем.
   Тем временем Вампир не унимался:
   - Чего ты на меня пушку наставил? Уже второй раз за неделю, делать больше нехрен?
   - Автомат на пол.... - невозмутимо командовал свободовец.
   Вампир аккуратно положил автомат на пол, но, несмотря на кажущиеся спокойными действия, от него веяло злобой и раздражением.
   - Что ещё? - ещё больше забурлил он. - Дробовик? Да?
   Вампир снял с себя рюкзак и так же аккуратно опустил его на пол.
   - Всё? - эмоции в нём всё больше закипали. - Ах да, не всё, ещё ж пистолет!
   Кипя от злости, он снял с пояса кобуру и положил сверху на рюкзак.
   - Что дальше? - у него на шее вздувались жилы. - Теперь отбросить это всё? Ну уж нет, это моё добро и просто так я его пинать не буду. Я лучше отойду.
   Вампир отошёл от своих вещей на пару шагов и скрестил руки за затылком.
   - Всё, можешь валить меня.... - и зажмурил глаза.
   Но свободовец не торопился стрелять, он спокойно выслушал все пассажи.
   - Ну, чего ты ждёшь? - продолжал Вампир. - Вали меня, ты ж этого хочешь?
   - Серж, - Тень сказал уже Скелету, - забери у него.
   Скелет сделал пару быстрых шагов, сорвал с руки Вампира ПДА и так же быстро очутился у вещей Вампира - поднимать автомат. Тот только и успел глаза открыть и попытаться прикрыть ПДА.
   - Э-э-э, - потянулся он за Скелетом, - ПДА верни....
   - Ты хочешь, чтоб его с твоего трупа сняли? - остановил его свободовец.
   Вампир опустил руки и замолчал.
   - Что там в последних?
   Скелет открыл ПДА Вампира и перешёл в раздел, где хранились отправленные сообщения.
   - Так, - листал он записи, - последнее... э-м-м, час назад.
   - Это когда мы только заходили? - переспросил Шмуль.
   - Похоже...
   - Что в нём? И кому послано? - свободовец едва сдерживался.
   - Послано "большому", "объект открыт, следуйте на координаты по маяку".
   - Ну что на это скажешь? - спросил Тень у поникшего Вампира. - Что за "большой", что за группа, нахер её сюда вызывать?
   - Это смотря что ты хочешь услышать...
   - Правду хочу услышать, - уже Тень начал терять терпение, - да и не только я.
   - Какую правду?
   - Какую правду? Да всё просто - о том, кто ты вообще такой, на чьей ты стороне и что происходит.
   - Я на вашей стороне, - уклончиво ответил Вампир, - и всегда был на вашей стороне.
   - Знаешь, друг мой ситцевый, - вмешался Скелет, - а я что-то жутко сомневаюсь, что ты на нашей стороне. Хвост за собой зачём ведёшь?
   - Какой хвост? - Вампир удивился.
   - А то ты не знаешь, - раздражался Скелет, - хвост твоих дружков, про которых Орешек рассказывал.
   - Каких дружков? Какой нахрен хвост? - Вампир не понимал или делал вид, что не понимает.
   - Вот это мы и хотим узнать - что это за хвост, и зачем ты его за собой тащишь?
   - А твоё сообщение "большому" всё подтверждает, что это твои дружки за нами идут, - добавил Тень.
   - Не знаю я ни про какой хвост, - открещивался Вампир.
   - Да брешешь ты как всегда, всегда брехал - с того самого дня как мы в баню пошли....
   - Да что я брешу? - Вампир пошёл в наступление. - Что я брешу? В бане я вам просто предложил в Зону поехать, ну вы все и согласились, а потом....
   - А вот что потом, - присоединился Шмуль, - почему-то никто не помнит. Не знаю как ты, а я, когда очнулся, то почему-то был не в бане, а в Зоне, и не с пивом в руках, а среди долговцев связанный и с приставленным к затылку автоматом.
   - Да я клянусь вам, не мой это хвост, - отошёл от темы Вампир.
   - Рыжий, - Тень на долю мгновения взглянул на новичка, - тебя сейчас отпустят, ты не вмешивайся, понял?
   Рыжий закивал и Шмуль его отпустил. Новичок потёр надавленную шею и отошёл немного в сторону.
   - А ещё лучше, - добавил Тень, - пока его хвост не появился - собираем вещички и валим отсюда.
  

**********

  
   Сталкеры молча собирали контейнеры с артефактами в рюкзаки, даже Рыжий. А Тень всё так и держал на мушке Вампира, который безучастно смотрел на возню. Вампир всё никак не мог понять - что же от него хотят, и о каком хвосте идёт речь. Да, конечно, он не всегда был до конца откровенен со своими друзьями, знал больше чем говорил, но и сказать всего он тоже не мог.
   Три рюкзака были уже полными, а на полу ещё оставалось пять артефактов и катализатор.
   - Дай свой, - подошёл к свободовцу Скелет, - в него остатки запихнём.
   - Угу, - кивнул Тень и стал снимать рюкзак.
   Воспользовавшись секундным замешательством, Вампир выхватил из кармана разгрузки гранату, зажал в руке и дёрнул чеку.
   - А вот теперь поговорим спокойно, - он бросил кольцо под ноги свободовцу.
   Сталкеры замерли.
   - Если грохните меня, то сдохнем все, - скандировал Вампир, наглядно демонстрируя гранату, - а теперь слушайте меня, я за собой никого не тащил, и если хвост и есть, то это не мои дружки.... Вот сами бошками своими подумайте, если б у меня были какие-то дружки, то стал бы я вас тащить сюда?
   - А может бы и стал, чего проще, - отвечали ему сталкеры, - нас в пекло, а потом своим всё добро и сдашь. И дружки целы, и хабар найден.
   - Да заберите его весь, - повышал голос Вампир, - мне он нахрен не сдался. Не это мне нужно, понимаешь, не это.... Если вы так за него трясётесь, - он покосился на катализатор и наполненные рюкзаки, - то заберите всё, и клянусь, что никто и ничего не узнает ни о катализаторе, ни об артефактах... - снова посмотрел на свободовца. - Доволен?
   - А что же тебе тогда нужно?
   Никто не знает, сколько бы длилась эта словесная перепалка и попытка выяснить отношения, как из темноты коридоров раздался голос.
   - Эй, сталкеры, выходите с поднятыми руками!
   - А вот и твой хвост, - кивнул в сторону входа Тень, - это что ли "большой"?
   - Да пошёл ты, - Вампир стал говорить намного тише, - ещё раз говорю - это не мои дружки...
   - Это мы сейчас поглядим... - он повернулся к замершим товарищам, - присмотрите за ним, - и пошёл в сторону входа.
   - А чего за мной смотреть, - вдогонку добавил Вампир, - я никуда не собираюсь....
   ...
   - Сами убирайтесь отсюда нахрен! - прокричал Тень в темноту, укрывшись за стеной модуля.
   - Э, нет, - ответил голос, - не для того мы здесь, отдайте нам катализатор и валите хоть к чёрту. Советую принять наше предложение, иначе сам прекрасно понимаешь, что с трупов удобнее собирать.
   Голос из темноты казался свободовцу знакомым, где-то он его уже слышал, совсем недавно, но никак не мог вспомнить где.
   - Слышь, голос в ночи, у нас твой дружок в заложниках, если что - грохнем...
   - Да можете хоть сейчас пришить, - отозвался голос, - это не наш человек и нам же проще будет. Так что? Советую всё же предложение принять....
   Свободовец слышал шаги, быстро и почти бесшумно передвигающиеся по коридорам "Ермолова". "Началось в колхозе утро..." - думал Тень...
   - Эй, - крикнул он, - голос в ночи, ты ещё тут? Или унёс свою жопу куда подальше?
   - Я то тут, - ответил голос, но уже где-то ближе и в стороне от входа, - ну так что насчёт разойтись миром?
   - Да пошёл ты, - рявкнул в ответ свободовец, - я ещё твои кишки на кулак намотаю.
   - Как знаешь... Что ж, вам предлагали по-хорошему....
   ...
   - Ну хоть ты в меня пушкой не тыкай, - говорил Вампир Скелету, - я вас не предавал и не мои это дружки.... Отдай мне автомат.... Ладно тот, - он кивнул на ушедшего к модулям свободовца, - в своей "Свободе" совсем остатки мозгов пропил....
   Скелет колебался. Он мялся, несколько раз оглянулся на остальных - Шмуль и Рыжий снимали с себя всё лишнее, пока свободовец переговаривался с неизвестным. А Вампир так и стоял перед ним, от напряжения его левая рука начала синеть, всё сжимая гранату.
   - На, бери, - Сергей снял с плеча автомат и протянул владельцу.
   Сталкеры готовились к бою.
  

**********

  
   Свободовец затаился. Атака неизвестных могла начаться в любую секунду, и поэтому времени на подготовку не было абсолютно. Да и не нужна была эта подготовка, Тень точно знал, что за его спиной друзья не дремлют и уже заняли наиболее удобные позиции - в недострое, среди контейнеров или на их крышах. Оставалось одно уязвимое место - крыши модулей, на которых могли расположиться стрелки, - они больше всего и беспокоили свободовца.
   Позади него раздались быстрые шаги:
   - Это ты, Шму... - свободовец повернул голову.
   Это был не долговец, это был Вампир с автоматом навскидку и дробовиком за плечами.
   - Какого хрена? - вскипел свободовец.
   - Да пошёл ты, - рявкнул на него Вампир, - если у тебя мозгов не хватило понять, что я не враг вам и это не мои дружки, то Серёга человеком остался.
   Ссориться дальше в сложившейся ситуации у свободовца не было никакого желания, тем более, что он сам сомневался в версии предательства Вампира.
   - Ну, смотри, - решил всё же сохранить лицо Тень, - если что - я тебя и в аду достану.
   - Давай с адом повременим, - Вампиру явно было не по себе, - где тут "дружки мои", а то рука уже немеет, - он ещё раз показал гранату свободовцу.
   - Не знаю, - пожал плечами Тень, передёргивая затвор, - шаги слушай, они там разбегаются.
   Наступила гробовая тишина. Затишье перед бурей бывает всегда, но эта буря, готовая разразиться в любой момент, должна стать бурей крови. Краем уха Тень поймал быстрые шаги в соседнем коридоре прямо напротив них. Он повернулся к Вампиру и показал пальцем где, по его мнению, их слышал. Вампир понимающе кивнул и с размаху кинул гранату через крышу модулей. Какое ж было удовольствие - размять затёкшие пальцы! Граната со звоном ударила по краю крыши, и было слышно, как через секунду упала на пол. Не успели сталкеры подумать "началось", как с тишиной покончил взрыв.
   Началось. С крыш модулей посыпались густые очереди выстрелов и тяжёлые прыжки передвигающихся бойцов. Шмуль, Скелет и Рыжий, засевшие в недострое и лабиринте контейнеров открыли ответный огонь, стараясь бить по вспышками. Подземелье загудело грохотом. В начавшейся суматохе уже ничего не было слышно. Из-за угла выкатилось нечто, что Тень не успел рассмотреть, как яркий свет больно ударил по глазам. От вспышки свободовец зажмурился, но инстинкт заставил упасть на пол. Ещё через секунду сквозь грохот выстрелов он едва различил приближающиеся шаги и, выставив автомат перед собой, нажал на спуск. От боли в глазах, свободовец терял сознание, едва ощущая, как дёргается в его руках автомат. Сознание отчаянно цеплялось за остатки стремительно удаляющейся куду-то реальности, и вдруг грохот затих почти так же мгновенно, как и начался. "Меня убили?" - сам себя спрашивал Тень, всё ещё отчаянно посылая команды пальцам жать на курок....
   Где-то, словно далеко-далеко, где-то за гранью белой призрачной пелены раздались слова: "Вампир, не стреляй, это "большой".
   ...
   Словно в наркозном сне перед глазами белая пелена менялась. Из неё каплями выпадали радужные круги и начинали плясать. Одни лопались, на их месте тут же выпадали другие.... Но тут белая пелена начала тускнеть, звуки реальности стремительно приближались из неведомого далёка. Сереющая пелена становилась всё больше похожей на туман, в котором медленно прорисовывались очертания реальности. ... Туман постепенно рассеивался, и Тень видел перед собой неясную фигуру. "Почему я сижу? Где ствол?" - шевелил свободовец рукой, пытаясь нащупать автомат. Фигура пошевелились, и в нос сталкеру ударил резкий запах, заставивший туман рассеяться.
   Свободовец действительно сидел, прислонившись спиной к холодной стенке лабораторного модуля. Перед ним на корточках сидел неизвестный сталкер в чёрном как смола комбинезоне странной конструкции, больше напоминавшей боевое облачение военных искателей, и без каких-либо опознавательных знаков, нашивок или иной атрибутики. Из-за его спины выглядывал ствол, характерный для "винтореза" или "вала". Тень попытался осмотреться - шлем с него снят и лежит рядом, автомата под рукой нет, кобуры с пистолетом тоже. "В плену" - промелькнула мысль, но у кого? У "Долга"? У наёмников? Как быть? Свободовец попытался его отпихнуть, но ватные ноги упёрлись в тяжёлые стальные пластины на голени неизвестного.
   - Да не рыпайся ты, - боец в чёрном придавил ему ноги, - свои мы, свои, понимаешь?.... Я ж говорил, что быстро очухается, - сказал он в сторону кому-то ещё.
   Тень с трудом повернул голову назад по коридору - там должен быть Вампир - и увидел, что тот лежит на полу, а над ним склонились ещё двое таких же в чёрных комбинезонах.
   - Терпи, - говорил один из двоих, - жить будешь, но отлёживаться придётся долго.
   - Что с ним? - невнятно спросил Тень.
   - Пулю в живот отхватил, - "чёрный" снова сунул под нос свободовцу кусочек ватки, пропитанный нашатырем, - а тебя световухой оглушило.
   Резкий запах даже придал некой бодрости. Свободовец попытался подняться на ноги. С трудом он оторвал тело от пола, и боец помог ему выпрямиться.
   - Нормально? - спросил он.
   - Пойдёт, - процедил в ответ Тень и опёрся на модуль.
   Как же хотелось ему просто лечь, просто расслабиться, просто отдохнуть.
   - Кто вы? - спросил он у бойца.
   - Неважно, - коротко отрезал тот, - мы свои.
   "Свои... - думал свободовец, - свои.... Да хрен вас знает, кто вы такие". Но пока эти бойцы вели себя действительно как свои. У контейнеров один перевязывал плечо долговца, "тоже цепануло" - смотрел на них Тень. Не вдалеке, у стопок стеновых плит возле недостроенного модуля прямо на полу сидели Рыжий со Скелетом. У стопки аккуратно было сложено сталкерское оружие. "Так вон они где" - эта мысль немного обрадовала свободовца, ведь в Зоне верный ствол становится частью сталкера, неотъемлемой частью. Сергей жадно пил воду из бутылки, а молодой устало уткнул голову в колени и прикрыл её руками. Тень, пошатываясь, пошёл к ним.
   - О, а вот и он, - обрадовался Скелет, заметив идущего свободовца, - живой?
   Тот не ответил, лишь махнул рукой, присел рядышком и потянулся за своей винтовкой.
   - Будешь? - Сергей протянул ему воду и немного помолчал. - ...сильно Вампира?
   - Эти, - Тень кивнул на одного из "чёрных", - говорят, что жить будет....
  

**********

  
   - Три минуты! - гаркнул один из бойцов.
   "Чёрные" засуетились. Двое подхватили Вампира и понесли в тоннель на выход. Ещё один подошёл к сидящим:
   - Мужики, время, выбраться поможем.
   Он махнул двум бойцам, стоявшим неподалёку - те подхватили сталкерские рюкзаки и понесли к выходу.
   - Стволы сами унесёте? - продолжил боец.
   Все четверо лишь посмотрели на него, не проронив ни слова.
   - Ну, сами так сами, - пожал тот плечами и пошёл.
   На уровне модуля к нему подбежал ещё один "чёрный" и они о чём-то коротко переговорили.
   - Походу старший, - заметил Шмуль, глядя в спину "чёрному" сталкеру.
   - Угу, - согласились с ним остальные.
   - Сам потащишь? - спросил у долговца Скелет.
   - Да потащу конечно, - храбрился тот, - пуля на вылет прошла и кость цела, а мясо - мясо зарастёт. Ладно, давайте уж двигаться, а то я краем уха о взрывчатке слышал....
   ...
   Они брели к выходу. Непомерная усталость дала о себе знать, да и из боя только один Рыжий вышел без царапинки - Скелета едва не контузило свето-шумовой гранатой, разорвавшейся на соседнем контейнере и эти непонятные "свои" в чёрном стянули его с крыши в полубессознательном состоянии. В коридоре между лабораториями лежали тела в серо-пятнистых комбинезонах. Они были сюда явно стащены, так как на полу были дорожки крови.
   - А вот и "дружки", - сталкеры на несколько секунд задержались.
   - Да, это точно те самые, - свободовец рассматривал комбинезоны.
   - Ага, они, - добавил Скелет, - только здесь их четверо, а где остальные?
   Из темноты появился боец из "своих", неся в руках уже знакомые папки с документацией из командного модуля.
   - Ещё двое на крышах и двое в тоннеле, - пояснил он и быстрым шагом исчез в тоннеле.
   Уже внутри тоннеля этот боец кому-то сказал, что "это последние", и в проёме показался "старший".
   - Быстрее, - крикнул он сталкерам, - времени почти нет.
   Боец с бумагами не обманул, почти сразу за проломом в тоннеле лежали ещё два тела. Один труп был в точно таком же серо-пятнистом комбинезоне, а другой - в синем обмундировании наёмников. Второй то и привлёк внимание свободовца, и он присел рядом с ним на корточки.
   - Дай-ка мне свой ПДА, - словно разговаривал с трупом, но ПДА на рукаве уже не было.
   - Ты чего? - обернулся Скелет. - Шмонать собрался?
   - Да ничего, - махнул рукой свободовец, - идите, я сейчас догоню.
   Тень проводил взглядом уходящих за поворот друзей и снял с покойника шлем.
   - Вон оно как?! - узнал он лежащего перед ним.
   Это был Казачок, тот самый молоденький парнишка, помощник Бороды на "Скадовске". Теперь стало ясно, это он с ним говорил, это его голос показался знакомым, и уж тем более стало понятно, кто и откуда этот хвост за ними привёл. И свободовцу даже стыдно стало, что подозревал он Вампира, что упустил из вида слова Бороды о том, что ПДА поляка именно Казачок переводил и тоже всё знал.
   - А Казачок-то ваш засланный, - разочарованно пробормотал Тень и пошёл догонять ушедших вперёд.
   Но ответ на один вопрос тут же породил другой, - кто же тогда этот Казачок на самом деле? Что за змею пригрел возле себя Борода? И кто эти сталкеры в серо-пятнистых комбинезонах? Что это не просто сталкеры, а какая-то хорошо подготовленная группа, ведь если бы не "чёрные"... Думать о том, что было бы, если не бойцы в чёрном свободовцу не хотелось и он погнал прочь от себя эти мысли.
  

**********

  
   Ослепительный солнечный свет заливал брошенный гараж, и как же приятно было вдохнуть полной грудью свежий воздух после затхлого подземелья! Силы и огромное желание жить наполняли сталкера до краёв. Тень оглянулся... Там, за его спиной зияющее чернотой чрево тоннеля.... "Нет, всё кончилось, всё позади" - уговаривал себя свободовец. И больше всего на свете он хотел, чтоб это всё действительно кончилось. Но что-то странное чувствовалось, что-то не так как было.... Где Скелет? Где Шмуль? Где Рыжий? Где эти сталкеры в чёрных комбинезонах и куда они унесли Вампира?
   Из-за ворот выглянул Сергей:
   - Ты где там застрял, быстрее давай! - торопил он свободовца.
   - Да иду я, иду... - Тень зашагал к воротам ещё быстрее. - Чего ты меня так торо....
   Свободовец, сделав шаг из гаража, замолчал на полуслове, едва не открыв рот от удивления. Ещё там, в подземелье, сидя на холодном полу, он всё размышлял - как эти "свои" так быстро попали сюда? Самым логичным было предположить, что они были где-то неподалёку, но тут он понял, что ошибся - увиденное явно превосходило все его ожидания.
   Недалеко от гаража, стояли два странных вертолёта, почти бесшумно вращая лопастями пары винтов.
   - Идрить вашу дивизию.... - восхищался Тень.
   - Ага, - вторил Скелет, - сам в шоке. Пойдём быстрее....
   Свободовец ещё никогда не видел подобных вертолётов. Характерная соосная конструкция выдавала в нём изделие Камовского конструкторского бюро, но что это за машины - он не знал. Угловатые, словно рубленые, грани корпуса, расположенная "птичкой" пара хвостового оперения, опущенные сбоку двери. Возле вертолёта, пригнувшись, сидел Рыжий, словно охраняя лежавшие перед ним рюкзаки, а один из бойцов помогал Шмулю взобраться во внутрь.
   - А где Вампир? - по пути спросил Тень.
   - Его уже погрузили, - отвечал Скелет, - скоро может отключиться, так что пока с ним старший говорит.
   Сталкеры подбежали к Рыжему, и Скелет подхватил свой рюкзак. Тем временем двигатели зашумели, и винты стали раскручиваться.
   - Они предложили лететь с ними... - Скелет старался перекричать начинавшие шумно работать двигатели, - так что хватай хабар и давай прыгай.
   Он поднял с земли рюкзак долговца и отдал его в протянутую руку бойца, только что помогавшему Шмулю взобраться, а теперь ожидающий ещё пассажиров. Боец быстро убрал пожитки куда-то во внутрь, протянул руку Скелету, и через пару секунд тот уже был на борту.
   - Давай! Залезай! - кричал Скелет из вертолёта.
   Но свободовец помотал головой.
   - Я не полечу! - прокричал он в ответ.
   - Почему?! - Сергей явно был ошарашен. - Хорош выделываться как баба! Ты чего в самом деле!?
   - Нет, - наотрез отказался Тень. - Не полечу, Рыжего заберите!
   Свободовец кинулся к Рыжему - помочь взобраться, но тот уже набросил на плечо свой рюкзак и отходил подальше от вертолёта. Свободовец нагнал его:
   - Ты чего? Мозгов совсем лишился? - тряс новичка Тень. - А ну бегом к вертолёту! быстро!
   Но Рыжий упрямо смотрел в глаза свободовцу.
   - А ты, почему не летишь? - спокойно спросил он.
   Звук двигателей заглушил его фразу, но свободовец понял и без слов. Он отпустил Рыжего поняв, спорить с новичком было так же бесполезно, как и с ним самим. Тем временем двери вертолётов неслышно захлопнулись и винтокрылые машины, легко оторвавшись от земли, начали набирать высоту.
   Два сталкера стояли на земле и провожали взглядом уходящие за кромку леса вертолёты. Только когда шум винтов утих, Тень достал из пачки последнюю сигарету.
   - Ну что, - покосился он на Рыжего, - не жалеешь?
   - Не знаю.... - сипло ответил тот, - я не знаю, как там дальше жить....
   И его "там" прозвучало словно из уст бывалого сталкера, много чего повидавшего в Зоне, ставшей для него даже не вторым, а первым и единственным домом.
   - Ладно, чего стоять, - свободовец затоптал едва подожженную сигарету, - пора возвращаться, - и, прихрамывая, пошёл к воротам.
   А Рыжий так и остался стоять. Его сознание негодовало, мысли, словно бешеные кони, неслись одна за одной - а правильно ли он поступил? На ту секунду он не сомневался в верности своего выбора, но сядь он в вертолёт, что потом скажет родителям? Как посмотрит им в глаза? Да и не только своим, ведь сколько их было.... И всех "там" родные ждут с практики на побережье моря. Ведь никто так и не сказал своим близким, что едут в Зону.
   - Ты идёшь? - Тень окрикнул задумавшегося Рыжего.
   - А? Да, бегу, - поправив пожитки, бросился догонять.
   Поравнявшись со свободовцем, Рыжий неожиданно даже для себя попросил:
   - Расскажи мне о "Свободе"....
   - О "Свободе"? - усмехнулся Тень. - Тебе что рассказать, агитки или как оно на самом деле?
   - Да что нужным считаешь, то и расскажи.
   Свободовец уже хотел было начать рассказ, но на его рукаве зажужжал ПДА - пришли два сообщения.
   - Секунду, - пробормотал он Рыжему и открыл входящие.
   Пару раз пробежав глазами по тексту, он сам себе ухмыльнулся.
   - Чего там? - полюбопытствовал Рыжий.
   - Да так, Скелет завещал мне свои шоколадные долги, видите ли, девчатам у себя на базе он шоколадки задолжал, просит отдать за него. А Вампир.... - Тень замолчал.
   "10-02. Вампир: - Если вы ещё там, то убирайтесь как можно быстрее, объект будет взорван, таймер на полчаса. И выброс через час. Кстати, схрон у меня есть, теперь он твой. Координаты прилагаю..."
   - Что Вампир?
   - Да так, - не ответил свободовец, - пожелал удачи, так что нам желательно поскорее отсюда свалить.
   - Так всё же, - не унимался Рыжий, - кто он, и что это за сталкеры в чёрном такие?
   - Не знаю, - пожал плечами Тень, - но они свои.... Ладно, слушай о "Свободе"...
   ...
   Скелет мешком бухнулся на кресло и отрешённо смотрел в потолок вертолёта.
   - На взлёт, - прозвучала команда по внутреннему микрофону.
   Дверь быстро и бесшумно поднялась, чётко обозначив границу "там" и "тут", и машина легко оторвалась от земли. Рядом с ним сидел бледнеющий долговец, хотя нет, "тут" он уже был не долговец, а одним из счастливчиков, возвращающимся на "большую землю" с этого проклятого мира Зоны, который многим романтикам за её пределами кажется привлекательным. Напротив молча сидели два бойца, только что спасшие их жизни. Где-то в глубине души, Сергей ещё надеялся, что вертолёт вот-вот снова сядет, опустит дверь и на борт поднимутся те, кто сейчас стоял внизу, так внезапно ставшем "там".
   - Капитан, - снова раздался голос во внутреннем микрофоне, - поступила информация из центра. Выброс ожидается в интервале от часа до полутора, так что полный ход, курс на базу.
   Один из бойцов снял шлем и улыбнулся:
   - Ну что, с возвращением?!
  

Заключение.

  
   К вечеру Тень и Рыжий добрались до моста и опять заночевали в тех же БТР-ах, что и позавчера. На следующее утро они прибились к патрулю "Свободы", шедшему с разведывательного рейда окраин Припяти, проверяя информацию о крупном отряде "Монолита", замеченного на подходе к мёртвому городу. И уже с этим патрулём благополучно добрались до Янова.
   - Сбросишь хабар Локки, - наставлял свободовец Рыжего у дверей станции, - потом снимешь купе в вагоне и будешь ждать меня. Понял? Только сильно не бухай.
   - Понял, - кивнул Рыжий, - а ты куда?
   - Не важно, - сухо отрезал Тень, - меня пару дней не будет, дела есть. Как вернусь - двинем с тобой на нашу основную базу.
   - Слушай, а с местными как? Спокойно тут?
   - Насчёт тебя я уже нашим словечко замолвил, так что присмотрят за тобой, но если вляпаешься в дерьмо по собственной глупости - никто за тебя свою шкуру под пули не подставит.
   Рыжий кивнул. Из дверей станции вышел сталкер, весь облепленный эмблемами "Свободы", как новогодняя ёлка.
   - О, - увидел он свободовца и быстро подошёл, - какие люди и всё без охраны.... Где тут мой прожектор? - и протянул руку.
   - Вспомни о нём, вот и оно, Самопал собственной персоной, - поздоровался с ним Тень, - я тут только о тебе рассказывал.
   - Я не самопал, я Самосвал! - гордо заявил подошедший. - Чего, серьёзно обо мне рассказывал?
   - Рыжий, подтверди, - и свободовец слегка наступил на ногу молодому.
   - Ага, - закивал тот головой.
   - Это приятно... - Самосвал даже как-то застеснялся и протянул руку Рыжему, - тот самый легендарный Самосвал, хоть и брешете, что обо мне говорили....
   - Рыжий, - пожал руку молодой.
   - Ты это, - Самосвал опять к свободовцу, - когда дашь отыграться?
   - Отыграться? - задумался Тень. - Никогда.... Кстати, ты чем ближайшие дни занят?
   - Я? Да вроде ничем, а что? Может, всё же раскинем картишки?
   - Не-не-не, - отнекивался Тень, - мне некогда, на пару дней свалить нужно.... Если куда намылишься поблизости, то пацана с собой возьми, чтоб не скучал, - он кивнул на Рыжего, - толковый парень. Уговор?
   - Ладно, - махнул рукой Самосвал, - уговор, но чтоб когда вернёшься - дал отыграться.
   - Посмотрим, - Тень поправил снаряжение, - ладно, некогда мне тут с вами прохлаждаться....
   Идти до Затона было недалеко, но и на это требовалось время, а потом и до колхоза "Заря Коммунизма". Тень рассчитывал добраться до схрона Вампира к вечеру, а уж потом к Бороде.
   - Ты бывал когда-нибудь в Копачах? - доносился из-за спины голос Самосвала.
   "Значит скучно Рыжему уж точно не будет" - думал Тень не без удовольствия. Парню сейчас нужно расслабиться, отвлечься, и эти несколько дней, которые Рыжий проведёт на Янове, не должны стать для него полным затворничеством, во время которого можно просто сойти с ума.
   ...
   Тень провёл в схроне Вампира два дня, выходя наружу лишь по нужде. Всё это время он старательно переводил те документы, которые он взял на "Ермолове", или, как обозначалось в бумагах, "Aerial 412". В папке с описанием катализатора он наткнулся на то, что заставило по-новому взглянуть на это столь притягательное устройство. Этот катализатор был весьма капризной штукой и был способен при малейшей неточности вместо артефакта породить аномалию, что собственно и произошло в подземелье. В документах детально описывался первый неудачный эксперимент по использованию катализатора, результатом которого и стал тот самый пространственный "Пузырь". Многочисленные эксперименты показывали, что действие пространственной аномалии неоднозначно - объекты, помещённые в неё, никогда не "выбрасывались" из подпространства в одной и той же точке. Эти точки выхода могли располагаться в любом месте на территории Зоны, в том числе и на высоте. Один из маячков, выброшенных в "Пузырь", появился на высоте одиннадцати километров прямо над атомной станцией.
   После неудачного эксперимента катализатор испытывали ещё два раза и уже вне помещения. Одним результатом стала очередная аномалия в лесу неподалёку, на сей раз это была гравитационная "карусель". Лишь один эксперимент завершился удачно - из металлических пластинок удалось получить те самые "батарейки" или "пуговицы". В папке без номера он встретил упоминание об уничтожении образца м-семь. Части неудавшегося эксперимента были просто выброшены во всё тот же "Пузырь".
   ...
   Тень стоял на дороге в колхоз у края того места, отмеченного Вампиром как "аномалия выстрел". Всё как он и описывал - ничего примечательного, детекторы не реагируют. Лишь небольшой радиационный фон неподалёку от указателя "к-з Заря Коммунизма". Свободовец присел на корточки и, подобрав небольшой камень, кинул его на дорогу. Началось ожидание, потекли томительные секунды. Как и говорил Вампир, аномалия "выстрелила" тогда, когда уже не ожидаешь. С момента как Тень бросил камень, прошло около минуты и всё это время дорога казалась спокойной, но тут детектор взревел, заставив свободовца невольно отпрыгнуть назад, и брошенный камень сначала "вжался" в землю, а потом с громким хлопком "выстрелил".
   - Прикольно, - сталкер даже не успел увидеть взлетевший камень.
   Выбросив чужеродное тело, аномалия успокоилась, детектор замолчал, и лишь счётчик Гейгера сухо потрескивал небольшим фоном. Тень выпрямился во весь рост и достал из рюкзака катализатор. Судорожно сжимая его в руках, он смотрел на этот "термос" с кнопками и экранами. Ещё вчера, закончив перевод, он твёрдо решил избавиться от этого предмета, оказавшимся не столько заманчивым, сколько опасным. Колеблясь, Тень всё же швырнул катализатор на дорогу и начал ждать, едва сдерживая противоречивое желание сорваться с места, подбежать пока не поздно и забрать его, ведь сколько заинтересованных лиц можно найти и далеко не только в Зоне. Если покрутить, разобраться, довести до ума это изделие, то обладатель его может создавать любые артефакты... Заманчивая перспектива, способная раз и навсегда покончить со сталкерством.... А с другой стороны, если опять осечка? Опять что-то не так? Очередная аномалия да и кто знает, какая это аномалия будет? Какие новые ужасы она будет творить? Нет, сдерживал себя свободовец, нет, слишком утопическая идея - покончить с нелёгким делом сталкера, не найдётся человека, способного распорядиться этим изделием во благо человечества, а не только себя самого.... Снова разрывался детектор - аномалия пробудилась. Тень наблюдал, как "термос" съёживался, сдавливаемый неведомыми силами, как трескался его корпус, как лопалась электронная начинка и выстрел.... Грохот его сравним с выстрелом пушки, и комочек сдавленного железа мгновенно скрылся в небе, оставив после себя небольшую ямку в земле.
   - Ну да, стартовая площадка, - глядя на ямку, ухмыльнулся свободовец.
   Он осторожно обошёл пятно аномалии на почтительном расстоянии, не желая повторить участь только что улетевших ввысь остатков. С лёгкой душой Тень шёл по пыльной дороге, как вдруг позади него раздался глухой удар. Сталкер обернулся. На обочине, в десятке шагов позади, зияла небольшая воронка, с вывороченными комками земли и торчащими из них корнями - это вернулся на землю металлический комочек, ещё совсем недавно бывший чудом инженерной мысли.
   - Ну и пусть валяется, - сам себе пробормотал он и пошёл дальше.
   ...
   На "Скадовске" было всё так же многолюдно. Судно кипело спокойной размеренной жизнью. Всё так же играла музыка из старенькой аппаратуры, всё так же десятки сталкеров коротали на нём своё время за разговорами и горячительным, всё так же стоял убойный аромат спиртного и плотная табачная завеса. Пробравшись сквозь толщею посетителей, Тень пристроился у стойки. Борода был просто нарасхват, весь красный от напряжения он нёс из подсобки очередной ящик сорокоградусного зелья. Заметив у стойки свободовца, он вытер вспотевшее лицо грязным вафельным полотенцем и кивнул головой в сторону "комнаты переговоров".
   Расталкивая пьяных плечами, сталкер протиснулся к двери. Открыв её, Тень не без удовольствия вошёл в комнату, ещё не прокуренную и без этого отвратительного алкогольного запаха. Поёжившись, он сел за стол. Вскоре подошёл и Борода, вытирая руки о всё то же грязное полотенце.
   - Как ты в этом смраде работать можешь? - ехидничал свободовец.
   - Во-первых, здравствуй, - Борода сел напротив.
   - А, ну да, - протянул руку Тень, - приветствую.
   - Извини, руки не пожимаю, так как ты оттуда, - намекнул Борода на Зону за боротом его судна, - а я с людьми работаю, так что не обессудь.
   - Понимаю... так всё же, как ты так работать можешь?
   - Во-вторых, - бармен ещё раз промокнул полотенцем лоб, - ваша работа сталкерская по аномалиям артефакты собирать да хабар таскать, а моя работа вас потом водкой поить, так что не думаю, что моя работа вреднее вашей.
   - Вот что мне в тебе нравится, - ухмыльнулся Тень, - так то, что всегда в точку говоришь....
   - Ладно, ты ж не просто так ко мне пришёл? Как успехи? Вампир где?
   - Вампира нет... - коротко ответил Тень и потянулся к рюкзаку.
   - Как нет? - Борода чуть полотенце не выронил. - Убили? В аномалии сгинул?
   - Да нет, живой, только в Зоне его уже нет, вернулся он.
   - А, - бармен облегчённо вздохнул, - а то ты меня уж испугал.... Живой и слава Зоне... Ладно, - хлопнул он себя по лбу, - что ж я совсем.... Будешь чего-нибудь?
   - Потом, - Тень начал выставлять на стол контейнеры с артефактами, - сначала дело.
   С каждым новым контейнером, появлявшимся из глубины рюкзака, глаза Бороды всё больше округлялись.
   - Так всё же нашли катализатор? - поинтересовался он, когда последняя ёмкость перекочевал на стол.
   - Нет, - отрезал Тень, - не нашли, хотя на "Ермолове" были. Если катализатор и существовал, то сгинул вместе с ним.
   - Ладно, - бармен нахмурился и начал разглаживать свою чёрную бороду, - не нашли так не нашли. Может они и не сделали ничего, а может быть всякое.... Рассказывать будешь?
   - Как-нибудь потом, - Тень устало хрустнул шеей, - так будешь брать?- он кивнул на контейнеры.
   Борода взял один из них и ловкими движениями открыл. На всякий случай прикрыв своё роскошное украшение, он заглянул вовнутрь.
   - Лунный свет? - похлопал он губами. - Возьму.
   Закрыв крышку и поставив контейнер рядом с собой, он взял следующий.
   - Медузу тоже возьму....
   Так он стал перебирать. А вот содержимое четвёртого его явно удивило, и бармен высыпал себе на ладонь горсть "пуговиц".
   - Говоришь не нашли катализатор? - с прищуром посмотрел он на свободовца.
   - Нет, не нашли, - настаивал на своём Тень, - а это, - кивнул он на пуговицы, - из схрона старого, в нём эти "пуговицы" в трёхлитровом баллоне были, ещё и крышкой сверху прикрыты.
   - Контейнера эти тоже в том же схроне были? - всё допытывался Борода.
   - Нет, - уж врать так по-честному, - с нами был один научный сотрудник, так он у себя в лаборатории их и одолжил.
   - Сотрудник этот тоже из Зоны ушёл?
   - Именно, вместе с Вампиром.
   - Ладно, - Борода заглянул в последний контейнер, - беру всё.... Сколько хочешь?
   - Ну... - свободовец задумался.
   - За сто десять согласен? - опередил его бармен.
   - Вообще-то... - хотел что-то сказать Тень.
   - Уговорил, сто пятнадцать и ужин с баней бесплатно, - Борода пристально смотрел в глаза свободовцу.
   - Пойдёт, только я хотел до утра остаться....
   - Ладно, комната до утра и завтрак тоже за счёт заведения, - хмыкнул Борода, - эх, разорить ты меня хочешь.
   Тень ничего не сказал. Он прекрасно понимал цену этим артефактам, и что Борода явно лукавит насчёт "разорить". Конечно, свободовец не знал - кому и сколько платит Борода за перевоз артефактов на "большую землю", но что в накладе никогда не останется - был уверен. Но и отказывать Бороде Тень не собирался. Бармен далеко не глупый человек и наверняка уже догадался, что свободовец не всю правду ему сказал, так что Тень решил усыпить его артефактами и сделать вид, что всё выше сказанное - чистая правда.
   - Если договорились, тогда можешь хоть сейчас подняться на верх... Что будет нужно - всегда знаешь, где меня найти, а за это, - Борода провёл глазами по контейнерам, - расплачусь утром, если ты конечно не возражаешь...
   - Именно это я и хотел тебе предложить, - улыбнулся свободовец, - а баня...?
   - Баня будет через пару часов, - Борода бросил взгляд на ПДА, - в контактах ты у меня есть, так что сообщение скину.
   ...
   С утра Тень еле-еле заставил себя оторваться от подушки. Вчерашняя баня, хороший ужин и пара кружек свежего пива заставили его расслабиться и спать, как младенца. Даже выброс, случившийся перед самым рассветом, не смог прервать его мирного сна.
   На удивление внизу в баре было очень мало народа - свободовец насчитал всего шесть человек.
   - Моё почтение.... - потирая заспанные глаза, он устроился у барной стойки.
   - И тебе тоже, - Борода лениво перебирал столовые приборы, - как спалось?
   - Как ни странно, но замечательно, - Тень зевнул и приставил к себе пепельницу.
   - Это хорошо....
   Борода отложил своё занятие и достал из-под прилавка тугой конверт.
   - Как и обещал, - протянул он конверт свободовцу, - пересчитывать будешь?
   Тень быстро спрятал конверт во внутренний карман и чиркнул зажигалкой.
   - Кстати, - озирался свободовец, - а чего у тебя пусто?
   - На рассвете выброс же был, вот народ после него и пошёл счастья искать....
   - Когда это выброс был?! - Тень удивился.
   - Перед самым рассветом.... - Борода как-то странно посмотрел на собеседника, - а ты что, не слышал? Грохотало и мотыляло так, что у меня судно ходуном, как при пятибалльном шторме, ходило....
   - Не, я спал.... Кстати, как там с завтраком?
   - А, ну да.... Сейчас будет....
   Борода заглянул в подсобку, и Тень слышал, как бармен кому-то тихонько говорит: "хватит валяться, давай, как я тебе говорил, быстро...". Борода вернулся за стойку:
   - Сейчас.... Да парнишка у меня новый....
   Тут из подсобки, выглянул щупленький молодой пацан, с красными заспанными глазами и растрёпанными чёрными, как смоль, волосами.
   - А ну, живее, - прикрикнул на него Борода.
   Пацан снова исчез в подсобке.
   - Ты чего будешь, чай, кофе или что покрепче? - спросил бармен.
   - Давай, наверное, кофе, - ответил тот, - и если можно, то и в термос тоже.
   - Ладно, - улыбнулся Борода, - давай сюда свой термос, будет тебе кофе... Разоритель.
   - Да ладно тебе, - Тень затушил окурок, - не прибедняйся.
   Тут в подсобке щёлкнула микроволновка, и вскоре вышел тот пацан с подносом в руках. На подносе стояла тарелка с горячими макаронами с тушёнкой и пара кусков хлеба. Пацан покосился на свободовца:
   - Куда нести? - нерешительно спросил и опустил глаза.
   - Никуда, - махнул Тень, - давай сюда, - и отодвинул от себя пепельницу подальше.
   Пацан торопливо выставил перед свободовцем содержимое подноса и направился обратно в подсобку.
   - Стой, - остановил его бармен, - на, сюда тоже кофе сделаешь, - вручил он ему термос, - и мне чаю принеси...
   ...
   - Вопрос небольшой, - свободовец доел и взял кружку кофе, - тут жарка есть поблизости?
   - Есть, - Борода потягивал зелёный чай, - а что?
   - Да так, сходить хочу, посмотреть чего интересного....
   - Смотри, выйдешь с судна, там на другом берегу на холме сгоревший хутор видел? Жарок там полно. Только сейчас там делать нечего, если и было что - уже выгребли.
   - А я всё же гляну.... - Тень задумался, словно что-то пытался вспомнить, - у тебя шоколад есть?
   - Есть.... Нужен?
   - Да, - свободовец отставил кофе и взял ПДА - нужен, три... нет четыре плитки.
   - Люций, - крикнул он в подсобку, - четыре плитки шоколада принеси.
   - Люций? - переспросил Тень, оторвавшись от ПДА.
   - Удивлён? Да пришёл сюда с группой сталкеров - нашли его возле кордона. Мне его жалко стало, оказывается из дома сбежал и сюда, всё "исполнитель желаний" найти хочет. Вот и определил его к себе, тем более, что помощник-то мне всё равно нужен. Один я не справлюсь.
   Утром пришло сообщение от Самосвала, что он уходит на барьер, спрашивал - как быть с Рыжим. Дописав ответ, Тень колебался, несколько раз порываясь переписать, но всё же отправил. "10-29. Тень: Бери Рыжего с собой на базу, определи к новичкам, а лучше сразу под присягу и в казарму. Я ещё задержусь на несколько дней".
   Тень расплатился за принесённый ему шоколад, кинул плитки в рюкзак и, сделав последний большой глоток кофе, накинул ношу на плечи.
   - Ладно, - сказал он, - пойду я... На холме говоришь?
   Борода кивнул:
   - На холме, - потом погладил свою шевелюру, - будет чего интересного - приноси, посмотрим.
   - Хорошо, - ответил свободовец и повернулся к выходу.
   - Кстати, - остановил его Борода, - ты, случаем, Казачка моего не видел? Ну, тот, который у меня тут работал? А то пропал... Как вы с Вампиром ушли - так и пропал.
   - Казачка? Нет, - покачал головой Тень, - не видел.
   ...
   На холме было жарковато. Вид поднимающегося над развалинами горячего воздуха сразу же рождал образы адских врат, которые, судя по всему, должны быть именно таким. Обугленные чёрные остовы домов, сухая выжженная земля с трещинами и разломами во всех направлениях, да вырывающиеся из них языки пламени - всё это вполне могло походить как минимум на загородную дачку сатаны.
   Тень не спеша подошёл к самому краю. Рука инстинктивно потянулась к детектору, но искать артефакты свободовец не намеревался. Вместо того чтобы взять детектор, кинуть вперёд пару болтов, и, обходя бьющие из-под земли огненные гейзеры, пройтись вдоль домов в поисках сталкерской удачи, он достал из рюкзака две папки с бумагами, подошёл к ближайшему разлому и без колебаний бросил документы в него. Разлом ответил бушующим огненным вихрем, едва не опалившем самого сталкера. Пламя с большой охотой пожирало предложенное ему бумажное блюдо, а чёрно-белые пепельные клочки, подгоняемые горячим потоком, взмывали высоко вверх. А там, подхваченный ветром пепел в бурном танце улетал прочь.

Вместо эпилога.

**********

  
   Начальнику управления специальных операций полковнику Гончарову В.Н.
   Командир подразделения эвакуации майор Савенко С.А.

Рапорт

  
   Шестнадцатого числа в 9 часов 10 минут был получен сигнал эвакуационного маячка 22-Б. После чего было получено сообщение от агента 2417 об обнаружении входа в "зону 412". Вылетевшее на место подразделение эвакуации в составе десяти человек успешно высадились по координатам эвакуационного маячка. В подземном корпусе "зоны 412" была обнаружена и уничтожена неопознанная боевая группа в составе 8-ми человек. В ходе боя подразделение эвакуации понесло потери: убитыми - 1, ранеными - 1.
   При обследовании "зоны 412" был найден агент 2417 и группа сталкеров, упомянутые в его предыдущих донесениях. Произведено изъятие документации, обнаруженной агентом 2417 в командном модуле "зоны 412". По завершении изъятия в виду невозможности дальнейшего исследования из-за приближающегося выброса проход в "зону 412" был заминирован и подорван. Личный состав подразделения, а так же агент 2417 и двое гражданских лиц из группы сталкеров были эвакуированы. Ещё два гражданских лица из группы сталкеров от эвакуации отказались. Вооружение и обмундирование, находившееся у гражданских лиц, изъято и направлено в отдел технического обеспечения. Личные вещи досмотру не подвергались.
   Изъятые в ходе операции документы направлены в соответствующие подразделения для дальнейшего изучения.
   По прибытию в место дислокации агент 2417 был направлен в госпиталь, эвакуированные вместе с ним гражданские лица так же направлены на госпитализацию. Все необходимые документы о неразглашении ими были подписаны.
   Список потерь личного состава, а так же список эвакуированных гражданских лиц и имевшегося у них вооружения прилагаю.

**********

  
   Начальнику управления специальных операций полковнику Гончарову В.Н.
   подразделение расследований и поиска
   капитан Неразборчиво С.Д. (2417)

Рапорт

  
   В ходе расследования функционирования и деятельности "зоны 412" было выявлено следующее:
   Предполагаемые исследования в области возможной генерации артефактов - не подтвердились. Если подобные исследования и проводились, то технической документации и устройства обнаружено не было.
   Предполагаемые эксперименты по генетическому моделированию - подтвердились. Мною и группой сталкеров была обнаружена лаборатория с находившимися в ней в законсервированном состоянии шесть нежизнеспособных образцов генетического моделирования. Так же не был обнаружен образец м-7, вероятное местонахождение - неизвестно. Ещё один образец - м-8 - был уничтожен днём ранее в районе нахождения "зоны 412". Предполагаемое время создания жизнеспособного образца - неизвестно, однако впервые образец м-8 был замечен сталкерами около полутора лет назад. Внешние признаки образца м-8 предполагают скрещивание ДНК человека и крупного рогатого скота, предположительно быка, возможно с добавлением ДНК грызунов - крысы или тушканчика. После уничтожения тело образца было сожжено. Так же в "зоне 412" была обнаружена и изъята подробная документация по проводимым генетическим моделированиям.
   Выданное мне в начале операции снаряжение: комбинезоны "Заря" (4 шт.), АКМ (4 шт.), ПМ (4 шт.), детекторы "Медведь" (4 шт.), счётчики Гейгера (4 шт.), артефакт "Чёрная плёнка" - в ходе выполнения были утрачены, либо пришло в непригодность и были утилизированы. Список переданного в отдел технического обеспечения вооружения и обмундирования прилагаю.
   Прошу Вас рассмотреть возможность присвоения, в том числе и посмертно, государственных наград гражданским лицам, участвовавшим в расследовании деятельности "зоны 412". Список гражданских лиц прилагаю. Так же прошу посодействовать в гражданской реабилитации лиц, помогавших в проведении операции расследования деятельности "зоны 412".
   Прошу Вас рассмотреть по окончании лечения возможность моего дальнейшего участия в расследованиях на территории Зоны отчуждения.
  

**********

  
   Заметка в личный дневник:
   "Валяюсь на койке уже четвёртую неделю, скучно. Скелета отправили домой ещё неделю назад, Шмуль выписался вчера. Зато есть время поразмыслить в тишине и спокойствии. Даже как-то непривычно здесь.... Поймал себя на том, что постоянно хватаюсь автомата, которого нет, постоянно смотрю на облака - не начинается ли выброс, обхожу стороной каждый куст и, прежде чем открыть дверь, по инерции просчитываю пути отхода. Пару раз заходил тот майор из группы эвакуации, спрашивал чего-то, не помню....
   Ещё Гончаров заходил, лично парней поблагодарил, обещал сделать всё возможное и невозможное, чтоб вернуть их к нормальной жизни тут, на "большой земле". Покупателей на артефакты уже нашёл - так что бабла за них выручат не кисло, на всё хватит - и Скелету дом достроить, и Шмулю дело открыть.
   Прошло уже два года, даже больше, пора, пока не забыл, подвести итоги. С мужиками тогда в бане нехорошо получилось, пришлось "чёрной плёнкой" напоить, иначе бы они не согласились, а мне позарез нужно было прикрытие. Не так всё должно было быть, совсем не так. Кто ж знал, что вертолёт рухнет, что по Зоне нас так разбросает. Рассказал им всё - о работе, о задании. Думал, побьют.
   PS. Злые они на меня, да и понятно, я б тоже злился на их месте, но что поделать.... Работа такая".

Два года назад

   "...
   Жаркий летний день клонился к вечеру, обещая остудить изнывающий от дневного зноя южный город прохладным дождём. На парковой скамье сидел молодой человек в белой футболке и зелёных шортах, напряжённо вглядываясь в лист бумаги. Это и был Вампир, а лист в его руках - приказ о новом назначении. Ему предстояло отправиться в Чернобыльскую аномальную Зону на неопределённый срок в качестве наблюдателя, и по необходимости будет привлекаться для расследований на территории. Неделю назад в разговоре с руководством он спрашивал насчёт группы, на что полковник однозначно ответил, что ещё сотрудников на это задание дать не может, но, если хочет и если нужно, то, при условии соблюдения секретности, разрешает набрать команду самостоятельно, и может выделить всё необходимое.
   Телефонный звонок оторвал его от столь необычного занятия. и после короткого разговора, состоявший из слов "да", "нет", "сделаю" и "так точно", он вынул из поясной сумочки зажигалку и поджёг лист с приказом.
   Бросив догорающий клочок в урну, Вампир прикурил и снова взялся за телефон.
   - Привет, - сказал он в трубку, - чем занимаешься?
   - Да так, - отвечал собеседник, - можно сказать, что ничем.
   - Тогда собирайся и дуй сюда, дело есть, касательно твоего вопроса.
   - Это можно воспринимать как "да"?
   - Посмотрим на твоё поведение... Ладно, кабанчиком сюда, через два часа жду в кафе, в том самом.
   Убрав телефон и, погрузившись в мысли, он неспешно пошёл прогуливаться по парку.
   ...
   В кафе было многолюдно, но всё же пара свободных столиков была, и один в очень даже удобном месте - в самом углу у окошка. Не успел он как следует устроиться, как у столика возникла молодая симпатичная официантка с дежурной улыбкой на лице и блокнотом в руках.
   - Чего заказывать будете? - усталым голосом спросила девушка, ненавязчиво пододвинув нехитрое меню.
   Бегло пробежав глазами по меню, Вампир отложил его в сторону и, взглянув на время:
   - Ноль-пять старосельского на розлив и фисташек.
   - Всё? - посмотрела на него официантка, записав заказ в блокнот.
   - Пока да, - он придвинул к себе пепельницу.
   Девушка потянулась за меню - чтоб забрать.
   - Оставьте, - остановил он её, - заказы ещё будут.
   - Хорошо, - ответила официантка и быстро удалилась.
   Через пару минут она уже ставила на стол высокий стеклянный бокал с пенным напитком и блюдце с фисташками. Проводив взглядом это милое создание, Вампир поднёс бокал к свету, и, недолго понаблюдав игру солнца, с удовольствием сделал большой глоток.
   Зазвонил телефон. Звонящий именовался просто "Тень":
   - Да, - он оторвался от пива и салфеткой промокнул пену на губах, - слушаю тебя, друг мой.
   - Здорова, летящий на крыльях ночи, ты где?
   - Здоров, бестелесный, а я тут...
   - Блин, Вампир, логично, я тоже тут...! Я тебя когда-нибудь больно стукну за твои приколы, тебе что, так тяжело сразу сказать где ты? - возмутился собеседник.
   - Ты чего такой злой, что аж через трубку кусаешься?
   - Я не злой, а расстроенный, но это к вопросу "ты где?" не относится.
   - Помнишь в кафе сидели на прошлой неделе?
   - Помню.
   - Вот там вот я сейчас и сижу, так что подходи, Копатыч подойти должен, тем более что дело есть.
   - Ладно, скоро буду, и без меня не наклюкайтесь, а то я вас знаю....
   - Хорошо, уговорил, нажрёмся с тобой, - Вампир улыбнулся и, отложив телефон, опять задумался, время от времени делая небольшие глотки из бокала.
   Копатыча он увидел ещё на улице до того, как тот зашёл в кафе. Тот явно выделялся из общей массы людей - высокий, с длинными, почти чёрными, волосами, собранными в "конский хвост" на затылке, размашистой походкой и неизменным потёртым джинсовым рюкзачком, небрежно наброшенным на одно плечо.
   ...
   - Хай, - Копатыч, изнывая от уличной жары, с большим удовольствием расслабился на стуле.
   - Привет, - пожал протянутую руку Вампир.
   И снова невесть откуда возле столика появилась всё та же молодая симпатичная официантка со стандартным вопросом: "Что заказывать будете". Копатыч окинул взглядом стоящее перед Вампиром и заказал: "мне тоже самое". Девушка кивнула и, грациозно проскальзывая между столиками, быстро удалилась.
   - Так что за дело? - коричневые глаза Копатыча начинали блестеть, предвкушая что-то хорошее.
   - Я про Зону...
   - Да я уж понял, что про Зону, так ты согласен?
   - Да... - Вампир растянулся в довольной улыбке и вальяжно развалился на стуле, - я за любой кипишь, кроме голодовки.
   - Это хорошо, - Копатыч явно был доволен, - ну и?
   - Что "и"?
   - Остальные что?
   - Остальные будут согласны, - Вампир залпом допил пиво и придвинул пустой бокал к краю стола.
   - Уверен? - осторожно переспросил Копатыч.
   - Абсолютно.
   - И как ты собираешься их убедить? Ты вообще с ними говорил об этом?
   - Пока нет, но сегодня они согласятся. Будь спокоен, это я беру на себя....
   Вампир не закончил фразу, так как официантка принесла заказ и, забирая пустой бокал:
   - Ещё что-нибудь?
   - Да, пива повторите.
   ...
   Последним из компании за столик в кафе пришёл Тень, и официантка, подоспевшая к новому посетителю, была не слишком удивлена фразе "Мне тоже самое".
   - Ты чего такой хмурый? - поинтересовался Вампир.
   - Да так, мелочи жизни, - отмахнулся Тень, - рассказывай, чего звал?
   - Так я ж сегодня народ в баню попариться собираю, пойдёшь?
   Копатыч удивлённой посмотрел на Вампира и собирался уже что-то сказать про баню, но тот под столом слегка толкнул его ногой, мол "молчи".
   - В баню говоришь.... - Тень задумался, уже представляя веник, холодное пиво после парной .... - в баню - это хорошо, но у меня с наличкой напряг.
   - О деньгах не беспокойся, это не проблема...
   - Ну, раз за твой счёт - тогда всегда пожалуйста, - ухмыльнулся Тень, - а кто ещё идёт? Или на троих соображаем?
   - Вообще ещё Скелет со Шмулём должны быть.
   - Хочешь сказать, что всю честную компанию удалось собрать?
   - А ты против?
   - Не, я ж тоже за любой кипишь, кроме голодовки, тем более, если за чужой счёт.
   ...
   Ближе к вечеру того же дня.
   ...
   - Значит пятеро? На четыре часа? - переспросила хозяйка бани у Вампира.
   - Да, - кивнул головой тот.
   - Тогда цена остаётся прежней.
   Вампир отсчитал ей несколько купюр и положил на стол. Хозяйка быстро убрала их в шкаф тумбочки.
   - Пойдёмте, я вас впущу.
   Они спустились по лестнице со второго этажа, и хозяйка, достав из кармана связку ключей, далеко не сразу нашла нужный. Внутри было прохладно, и совсем не хотелось выходить на улицу. Хозяйка вымученными фразами повторяла всё то, что она всегда говорит любым клиентам, что-то вроде: "сильно не шуметь", "за испорченное имущество придётся заплатить" и тому подобное. Вампир слушал её, как говорится, одним ухом, не вникая в слова. Он едва дождался последних слов хозяйки - "если что будет нужно - звоните" и, убедившись что та закрыла дверь, аккуратно снял с плеча рюкзачок и положил его на небольшой столик. Вампир пару раз глубоко вздохнул и мысленно сказал сам себе: "Ну что ж, понеслась". Он развязал рюкзачок, вынул из него небольшой флакончик с чем-то мутным и быстро спрятал его в карман шорт. Вновь зазвонил телефон, это был Копатыч.
   - Ты уже на месте? - спросил он.
   - Да, жду тебя, - ответил Вампир.
   - А остальные?
   - Остальные будут через час, так что давай шустрее, и смотри, не забудь сока взять, как я тебя просил.
   - Да я уже взял.... А чего мы так рано?
   - Так нужно, - сухо отрезал Вампир.
   - Как скажешь... Ладно, скоро буду.
   Через несколько минут у заведения остановилось такси, и из него вышел Копатыч с двумя большими пакетами в руках. Хозяйка открыла дверь и пустила его вовнутрь.
   - Всё собрал? - спросил Вампир прямо с порога.
   - У меня-то всё давно собрано, - Копатыч поставил оба пакета на пол, - это понятно, - он раскрыл один из пакетов и стал выставлять на столик пятилитровые баклажки пива, разные закуску, - а это зачем сюда тащить было? - Копатыч кивнул на второй пакет. - Или хочешь сказать.... - он замолчал и пристально уставился на Вампира.
   - Угу, отправляемся сегодня сразу после нашего мероприятия - спокойно ответил Вампир, - так что пока спрячь, чтоб глаза не мозолило. Кстати, у тебя там всё собрано?
   - Да, - Копатыч раскрыл второй пакет и вынул из него брезентовый рюкзак, - если б меня полиция поймала с этим...
   - ПДА есть? - прервал его Вампир.
   - Чего нет, того нет, - покачал головой Копатыч, - но там не проблема достать.
   Вампир раскрыл свой рюкзачок и достал из него новенький ПДА, ещё с плёнкой на большом экране.
   - На, держи, - протянул он его Копатычу, - твой.
   - Мой? - Копатыч замер, осторожно поглядывая на ПДА.
   - Да, бери, или не хочешь?
   - Ну, как бы... - мялся тот, - где достал?
   - Вы только посмотрите на эту морду, ему предлагают новенький, последней модели, - расстроился Вампир, - а он ещё и нос воротит... Если не хочешь, то я не предлагаю, - Вампир стал убирать ПДА обратно.
   - Не-не, - Копатыч схватил его за руку и забрал ПДА, - я не отказываюсь, просто интересно - где ты его взял?
   - А оно тебе нужно?
   - Да я просто спросил... - Копатыч спрятал ПДА в рюкзак, - а ты чего вообще такой нервный?
   - Я? - Вампир задумался на мгновение. - Я не нервный, - отрезал он и осторожно тронул карман с загадочным флакончиком, - короче, давай наливай, а то в горле пересохло.
   - А вот это - хорошая мысль, - согласился Копатыч и стал наливать пиво в большие пластиковые стаканы.
   ...
   Через час собралась уже вся компания. Молодёжь отдыхала: напитки текли рекой, наперебой травились байки - жизненные и выдуманные, а парилка не успевала проветриваться от поддаваемого пара. Ближе к концу третьего часа пребывания, Вампир предложил очередной раз пойти в парилку, на что уже подвыпившие и раззадоренные парни охотно согласились и, прихватив уже изрядно потрёпанные веники, отправились париться.
   - А Вампир где? - не увидел его в парной Тень.
   - А, точно, - подхватил Скелет, - сам сагитировал, сам же и пропал.
   - Сейчас посмотрю, - Копатыч спустился с полати и выглянул за дверь, - Вампир, ты где? - позвал он.
   - Сейчас иду, - в соседней комнате раздался ответ, - парку поддайте.
   Вампир встрепенулся, когда его позвали. Он зажал в руке тот самый флакончик, быстро закрутил крышку на соке и поставил его назад на стол. Потом, спрятав флакончик обратно в рюкзак, надел на голову банную шапочку и пошёл в парилку.
   - Ты чего там делал? - спросили его.
   - Да так, соку хлебнул, а то в горле пересохло.
   Вампир зачерпнул ковшиком травяного настоя из плошки, плеснул на камни, и парную заволокло.
   ....
   Напарившись, друзья расселись на диванах вокруг стола.
   - Ух, хорошо!!!
   - Ну что, - Вампир глянул на часы, - у нас ещё пару часов, так что предлагаю ещё раз накатить.
   - Хорошая мысль, - подхватили его.
   Вампир пододвинул к себе стаканчики и разлил в них сок.
   - Копатыч, ты пива наливай, - попросил Вампир, - а я пока позвоню.
   Он встал из-за стола, взял телефон, набрал номер и уединился.
   - Да.... Подъезжайте через полчаса по тому адресу... - быстро сказал он и сбросил звонок.
   Вампир осторожно заглянул - стаканы были полными, и все с нетерпением ожидали его возвращения.
   - Ты кому звонил? - спросил Тень, как только Вампир появился.
   - Компанию заказывал, надеюсь никто не против? - Вампир покосился на товарищей.
   - Да делай что хочешь - уже большой мальчик, да и койка там, - Тень кивнул в комнатку, из которой только что Вампир и вышел, - не просто так же поставлена. Верно говорю?
   - Верно, правильно, - поддержали его остальные.
   - Ладно, - Вампир сел за стол и взял стакан, - у всех налито?
   ...
   Через полчаса возле бани остановился наглухо тонированный микроавтобус, и сидевший в нём водитель звонил по телефону.
   - Да, это я... машина прибыла... Всё погружено....
   Спустя несколько минут хозяйка открыла дверь и отдыхавшая в бане молодежь, не спеша, вышла на улицу. Вампир собрал их возле микроавтобуса и встал у его двери.
   - А сейчас, перед тем как мы поедем, я всем кое-что подарю, - неожиданно сказал он и раскрыл свой рюкзачок.
   Дверь открылась, и изнутри потянуло приятной прохладой работающего на полную мощь кондиционера. Вампир достал из рюкзачка точно такой же ПДА, как подарил Копатычу, и протянул его Скелету:
   - На, держи, твой.
   Тот безучастно взял ПДА и неторопливо шагнул в салон. Следующий на очереди был Тень - ПДА и шаг в салон, потом Шмуль. Копатыч не совсем понимая, что вообще происходит, осторожно заглянул в салон автобуса. Тень, Шмуль и Скелет сидели и отрешённо смотрели куда-то.
   - Ну, ты как, садишься? - поторопил Копатыча Вампир.
   - Да, конечно.... Только что с ними? - кивнул Копатыч вовнутрь.
   - Как что, устали, напарились, сейчас тронемся - уснут.... Тебе тоже не мешало бы поспать, а то всю ночь ещё ехать.
   - А....? - покосился Копатыч на свой рюкзак, в котором аккуратно свёрнут потёртый, но ещё в хорошем состоянии комбинезон "заря", купленный совсем недавно на чёрном рынке, детектор "Медведь" и счётчик Гейгера. - Для них там возьмём?
   - Всё уже давно готово... Вон, смотри, - Вампир показал Копатычу на прислонённые к задней двери микроавтобуса четыре брезентовых сталкерских рюкзака, - один мой, три - их. По дороге переоденемся....
   - Долго ещё будем стоять? - раздражённо спросил водитель. - Это вам спать, а мне ещё баранку всю дорогу крутить.
   - Всё, едем, - Копатыч прошёл в салон и от усталости и спиртного едва не упал на сидение.
   Следом за ним Вампир сел у выхода и захлопнул за собой дверь.
   - Трогай, шеф, - кинул он через сиденье водителю.
   Двигатель ровно заурчал, и машина, быстро набирая скорость, зашуршала колёсами по асфальту. Впереди был долгий путь, а где-то там ждал вертолёт.
   ..."
  

Антология понятий.

Аномалии

  
   Выстрел.
   Ранее неизвестная аномалия замедленного действия. По принципу воздействия сопоставима с "Трамплином", но в отличие от последнего, сила выброса во много раз больше. Так же существенным отличаем от трамплина является отсутствие каких-либо внешних признаков аномалии и то, что "Выстрел" переходит в активную фазу только спустя минуту после попадания в неё какого-либо объекта. Аномалия способна "выстрелить" абсолютно любым предметом, вне зависимости от размеров и массы. Предметы, побывавшие в аномалии, частично сохраняют полученную энергию и способны самостоятельно её высвободить при получении дополнительного внешнего ускорения. Возможно, аномалия не была ранее известна как раз по причине замедленного действия и невозможности обнаружения её детекторами до момента начала активной фазы. О порождаемых ею артефактах ничего неизвестно.
   Трамплин
   Аномалия гравитационной природы. Как правило, она находятся в состоянии покоя, но в момент активизации со страшной силой вышвыривает из себя всё, что находится в радиусе 10-15 метров. В течение всего периода существования - в среднем это около недели - аномалия не меняет места своего проявления; может быть визуально обнаружена днём по характерному движению воздуха над ней, кружащейся листве, фрагментам расчленённых трупов и характерному тёмному пятну на земле в центре. Ночью крайне опасна, поскольку обнаруживается лишь детекторами или с помощью бросания металлических предметов. Порождает три вида артефактов: "Выверт", "Грави" и "Золотая рыбка".
   Жернова.
   Чрезвычайно редкая и мощная гравитационная аномалия, одновременно сочетающая в себе признаки "Карусели" и "Воронки". Легко обнаруживается детекторами даже в неактивной фазе. Искажения гравитационных полей протекают одновременно в двух формах - "завихрений" и "пузырей". Все искривления видны в ультрафиолетовом спектре. С началом активной фазы мощность аномалии значительно увеличивается, и она начинает притягивать к себе любые предметы, находящиеся в опасной близости от аномалии. Аномалия порождает множество известных артефактов гравитационной природы: "Каменный цветок", "Медуза", "Выверт", "Грави", "Ночная звезда", "Золотая рыбка", "Червяк".
   Воронка
   Аномалия гравитационной природы. В момент активизации со страшной силой втягивает в себя всё, что находится в радиусе 10-15 метров. При попадании в центр "воронки" шансов выжить нет: тело и животного, и человека будет сжато в плотный комок, а затем разорвано в момент так называемой разрядки. В течение всего периода существования - в среднем это около недели - аномалия не меняет места своего проявления; может быть визуально обнаружена днём по характерному движению воздуха над ней, кружащейся листве, фрагментам расчленённых трупов и характерному тёмному пятну на земле в центре. Ночью крайне опасна, поскольку обнаруживается лишь детекторами или с помощью бросания металлических предметов. Порождает три вида артефактов: "Выверт", "Медуза" и "Ночная звезда".
   Карусель
   Аномалия гравитационной природы. Название обусловлено эффектом поднятия в воздух любого живого существа с последующей раскруткой до огромной скорости. Природа "карусели" пока не исследована до конца. Обнаруживается по лёгкому пылевому вихрю и разбросанным фрагментам тел вокруг. Очень важно не упустить момент начала втягивания в аномальный вихрь и не попасть в зону максимально сильного эффекта в центре - только тогда есть шанс отделаться минимальными травмами.
   Ржавые волосы.
   Мутации растений, по большей части дикорастущего плюща, привели к появлению этих лианоподобных колючих образований. При приближении наносят колющие повреждения, и могут "выстреливать" своими колючками, которые могут быть причиной сильнейших отравлений или ожогов в местах соприкосновения или попадания иголок. Аномалия порождает вокруг себя три типа артефактов-семян: "Колючка", "Кристальная Колючка", "Морской еж". Все артефакты этой аномалии влияют на пси-сопротивляемость человека, и некоторые из них обладают опасным и иногда полезным свойством становится прыгающими игло-минами. Аномалия легко обнаруживается детекторами с очень большого расстояния.
   Газировка
   Образование неясной до конца природы. Выглядит, как светящееся ярко-зеленое желе, хорошо заметное в темноте, с выходящими из него пузырьками углекислого газа, образующихся при попадании в это "желе" остатков травы, листьев и других органических соединений. При контакте с телом наносит травмы, сходные с эффектом воздействия сильной кислоты.
   Жарка
   Слегка видимое в неактивном состоянии облако горячего воздуха. При попадании в него живого существа образуется компактная зона горения с температурой около 1500К. Все живое мгновенно загорается и в большинстве случаев гибнет. Встречаются два вида этой аномалии - статическая и блуждающая. Опасность блуждающей аномалии заключается еще и в том, что она постоянно движется по неким случайным маршрутам. Положительным моментом является то, что "жарка", при своём прохождении, активизирует любые другие аномалии, таким образом можно довольно безопасно следовать за ней, не опасаясь неожиданностей. Обнаруживается только продвинутыми детекторами и бросанием в нее различных металлических предметов. Порождает артефакты "Капли", "Огненный шар", "Кристалл", "Мамины бусы".
   Карман
   Пространственная аномалия. Для этой аномалии характерно полное отсутствие аномального излучения за пределы её границы, в связи с чем не обнаруживается детекторами с большого расстояния. На неживые предметы реакция отсутствует, переходит в активное состояние только при наличии биологического материала в зоне воздействия. Попавшее в поле воздействия живое существо попадает в невидимое глазу и не ощущаемое на ощупь подпространство. Границы этого подпространства разрушаются под воздействием импульса для "засветки" артефакта. Порождает артефакты: "Хрустальная корона", "Бурый слизень".
   Химка
   Большая химическая аномалия на болотах "Чистого неба". От других аномалий химического происхождения отличается большими размерами и наличием "газировок" внутри. В центре аномалии постоянно генерируются различные едкие химические соединения, что делает её всё время активной. Ещё одна отличительная черта аномалии - высокая плотность порожденного тумана из-за постоянной активности. Порождает все известные артефакты химической природы.

Артефакты

   "Бурый слизень".
   Артефакт представляет собой скользкую тёмно-коричневую субстанцию, схожую с пластилином. По всей видимости, этот артефакт рождается из металлических предметов, попавший в аномалию "Карман" вместе с людьми. "Бурый слизень" обладает сильнейшим магнитным излучением и поглощает тепло. Длительное ношение этого артефакта чревато переохлаждением.
   "Мамины бусы"
   Артефакт кристаллизуется в аномальных зонах с высокой термальной активностью. Активно поглощает избыточное тепло, при этом оставаясь прохладным на ощупь. Радиоактивен.
   "Хрустальная корона".
   Один из самых редких и дорогих артефактов Зоны. Представляет собой кристаллизированную структуру из органической и неорганической материй в виде круга, диаметром около пяти сантиметров. Артефакт поглощает любое пси-излучение, тем самым способен защитить владельца даже от атак контролёра. Кроме этого, артефакт способен самостоятельно генерировать пси-излучение вокруг себя. Чрезвычайно радиоактивен.
   "Кислотная звезда"
   Артефакт органической природы. Образуется в кислотных аномалиях. Представляет собой шар жёлтого или оранжевого цвета с длинными острыми выступами. В отличие от артефакта "ломоть мяса" не нейтрализует, а поглощает химические соединения, выделяя густую жидкость. Эта жидкость при нанесении на любую поверхность, в том числе и на тело, становится практически непреодолимой преградой для любых вредных химических веществ. За подобные свойства артефакт пользуется большим спросом у научных организаций, в том числе и военной направленности.
   "Ломоть мяса"
   Артефакт органической природы. Состоит из деформированных мутировавших тканей животного происхождения. Выделяет густую жидкость, которая частично нейтрализует негативное воздействие вредных химических веществ на кожу человека. Радиоактивен.
   "Выверт"
   Артефакт, образующийся в аномалии "Воронка". Представляет собой спрессованные и причудливо изогнутые сильной гравитацией остатки растений, почвы и вообще всего, что попадает в непосредственную близость от аномалии. Цена продажи невысока по причине достаточно широкого распространения. Интерес к артефакту проявляют научные организации.
   "Медуза"
   Артефакт, образующийся в аномалии "Трамплин". Представляет собой спрессованные и причудливо изогнутые сильной гравитацией остатки растений, почвы и вообще всего, что попадает в непосредственную близость от аномалии. Слегка радиоактивен. Цена продажи невысока по причине достаточно широкого распространения. Интерес к артефакту проявляют научные организации.
   "Лунный Свет"
   Артефакт, производимый аномалией "Электра". Полупрозрачное аморфное образование со светящейся сердцевиной, генерирующее вокруг себя маленькие молнии-искры. Но любая, даже самая слабая аномалия "Электра", становится смертельно опасной. Радиоактивен. Цена высокая. Интерес к артефакту проявляют научные организации, коллекционеры и ювелиры.
   "Батарейки (медяки, пуговицы)"
   Один из первых артефактов Зоны, распространённый в начале её образования. Образовывался из металлических частиц, попадавших под действие гравитационных аномалий. Никаких свойств не проявляет, однако красивы на внешний вид. Особой ценности не представляет, однако за пределами Зоны пользуется спросом у ювелиров для создания бижутерий, пуговиц.
   "Ночная Звезда"
   Артефакт, изредка образующийся в аномалии "Трамплин". Красивое образование с зеркальной поверхностью и цветными фосфоресцирующими вкраплениями. Ночью освещает зеленоватым светом все вокруг себя в радиусе 1-2 метра, за что и получил у сталкеров такое название. Представляет собой спрессованные и причудливо изогнутые сильной гравитацией остатки растений, почвы и вообще всего, что попадает в непосредственную близость от аномалии. Сильно радиоактивен. Цена продажи очень высокая. Интерес к артефакту проявляют научные организации, военные.
   "Кристалл"
   Артефакт кристаллизуется в аномальных зонах с высокой термальной активностью. По одной из версий, основой для создания данного артефакта, скорее всего, является неорганическая материя с повышенным содержанием углерода. По другой версии - основой артефакта является не углерод, а кремний. Активно поглощает избыточное тепло, при этом оставаясь прохладным на ощупь. Радиоактивен.
  
  
  
  
  
  
  
  
   - 2 -
  
  
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Светлый "Сфера 5: Башня Видящих"(Уся (Wuxia)) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"