Вяч Павел: другие произведения.

2 Тяж

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 5.80*29  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Вадим, бывший офицер тяжелых штурмовиков, разжалованный в рядовые из-за того, что не пошел на сделку со своей совестью совершает очередное, по меркам конституции Земли преступления, подставив под удар доставку антиматерии на Терру-3. И всем плевать на то, что стелс-генератор сдох, а на пути оказалась верфь заклятых врагов Альянса - инектоидов... Но это было еще полбеды, если бы не эти разноцветные воронки... Горы? Какие в дальнем космосе горы?

   Книга 2. Тяж
  
   Пролог
  
   Вадим в который раз подумал о том, что нужно было все-таки выплюнуть эту дурацкую жвачку с "натуральным вкусом натуральной клубники". Сейчас, стоя в ожидании абордажа в боевом скафандре с замкнутым циклом обеспечения, выплюнуть тягучую, словно последние минуты ожидания, резинку было, мягко говоря, глупо.
   Искин, занимающийся в данной момент экстренным выводом из криосна боевого крыла тяжелых пехотинцев, о чем Вадим еще не догадывался, нарочито механическим голосом сообщил:
   - Ожидаемое время штурма пятнадцать минут.
  
   Вадим еще раз взглянул на две охранные турели и дюжину инженерных дронов, переоборудованных за последние шесть часов в подобие боевой платформы с дистанционным управлением. Пробежался красными от недосыпа глазами по минным закладкам, заботливо подсвеченными бортовым искином.
  
   Внешняя система обороны Оплота может дать кораблю час, от силы два. А до окончательной разморозки пилотов истребителей, абордажников и операторов боевых машин оставалось как минимум 6 часов. Плюс сутки на акклиматизацию.
  
   Вадим в очередной раз подавил жгучее желание побиться головой о ближайшую металлическую балку. Мало того, что в одиночку нести вахту на протяжении целого года было чертовски скучно, так и еще это дурацкая директива штабных крыс, введших ограничители в ПО искинов последнего поколения.
  
   - Да пошли-ка вы, - Вадим злобно ощерился, как и многие другие участники экспедиции он был категорически против каких-либо ограничений того, кого он уже несколько лет считал своим другом. Другом, который развивался вместе с ним, поддерживал в трудную минуту, и никогда не терял головы. Единственным оставшимся другом, после разжалования из офицера тяжей-абордажников в инженеры второй очереди...
   - Ожидаемое время штурма десять минут.
   Как ни пытался искин имитировать бездушие и невозмутимость машины, Вадим явно слышал тревожные нотки беспокойства в голосе искина.
  
   - А может ну его? - подумал он, - ну и Бог с ним, что после запуска тревоги черные ящики пишут все движения и разговоры офицеров, стоящих на дежурстве. Двух смертей не бывать. Тем более в этом секторе давно наблюдается какая-то чертовщина.
   Разведывательные дроны кроме флота инсектоидов, базировавшегося на огромном астероиде, который Вадим, не удержавшись разрушил вместе доброй половиной всего флота сутки назад, приносили информацию о появлении в данной части системы то радужных, то изумрудных, то чёрных, как совесть чиновников Земли, воронок, которые то появлялись, то исчезали, несмотря на все законы физики. Причем, по результатам анализа собранной информации, инсектоиды обходили области появления этих непонятных воронок далеко стороной. Вот и Вадим, уже нарушив первую инструкцию - "не приближаться к области действий воронок, изучать на расстоянии, не выходить из режима стелс", собирался нарушить и вторую.
  
   - Насколько все плохо, Икс?
   - Старший лейтенант инженерных войск, Вадим Ухов, не понимаю вашей команды.
   - Да бросай балаган, Икс, пусть смотрят, нам в любом случае не пережить этот абордаж. Надеюсь, это хоть не боевые части таракашек.
   - И не надейся, судя по метрике их короля, это давнишние друзья наших предков - самые, что ни на есть боевые части, скорей всего даже гвардия. Твоя проделка с аниматерией похоже унесла жизнь действительно важных шишек.
   - Почему? - Вадим нахмурился.
   По его расчетам, король инсектоидов должен был попасть в зону действия челнока-разведчика, на борту которого со всей осторожностью была погружена матовая сфера антиматерии. Собственно, только ради ее потери Вадиму грозил трибунал. Увы, но после поломки стелс-генератора, единственной возможностью увести "Оплот" из-под возможного удара, была диверсия на вражеской базе, неожиданно обнаруженной в нейтральном секторе галактики.
   - Судя по всему, их короля ты все-таки достал, так как метрика новая, ей от силы часов пятнадцать.
   - Выбрали нового короля и бросились мстить?
   - Да, по моим прогнозам, вероятность развития данного сценария - 80%.
   - Вот черт, - Вадиму совсем не улыбалась мысль встретиться лицом к лицу с закованным в сталь боевым жуком.
   - Вот-вот, - в голосе искина послышалась какая-то недосказанность.
   - Икс, поверь, через пару часов эти твари словно консервным ножом вскроют нашу крутую оборону, которая, без людского ресурса больше похожа на груду высокотехнологичного металлолома, и очередная попытка достичь Терру-два будет провалена. Тем более без антиматерии наша миссия превращается в банальную героическую смерть.
   - Чего только не сделаешь ради спасения человеческой расы, да, Вадим?
   - Типа того, но для начала ради спасения наших задниц. Говори уже, что там случилось?
   - Есть, излагаю ситуацию, - сталью лязгнул искин.
   Вадим только головой покачал, продолжая жевать ненавистную жвачку.
   - В общем, я взял на себя смелость вывести из криосна по ускоренной процедуре взвод летчиков, штурмовиков и пилотов боевых машин.
   - Черт, Икс, - желание разбить голову о что-нибудь твердое усилилось многократно, - ты понимаешь, что вероятность того, что они уже к вечеру умрут от старости свыше 45%?!
   - Понимаю, но, как говорят ваши - пан или пропал. 50% - хороший шанс.
   - Хороший шанс для лотереи. Но не для человеческой жизни, - бессильно опустился на пол Вадим.
   Учитывая, что именно он снял ограничения с имитации искусственного интеллекта искина, на Землю ему возвращаться уже не стоило - сожрут. Хотя поздно об этом думать. Кого он обманывает, ведь, снимая с искина ограничения, бывший офицер абардажников надеялся именно на такой исход событий.
   Помолчав пару минут, обдумывая сложившуюся ситуацию, Вадим только было хотел уточнить у искина, когда выйдут из криосна три взвода смертников, как дверь шлюза распахнулась и в отсек заглянуло небритое лицо с тяжелыми мешками под глазами.
   - О, парни, я инженера нашел, - судя по акценту мужик был родом откуда-то из Сибири, - а ты чего это тут в скафандре стоишь?
   - Штурм... - хрипло проговорил Вадим, глядя, как двухметровый амбал в майке и ярко-красных семейниках уверено двигается к Арсеналу, почесывая на ходу спину.
   - Ожидаемое время штурма пять минут, - пришел на выручку искин.
   - Мужики, вы где там? - заорал обладатель пылающих семейников, - Шевелите булками, надо еще чай успеть попить!
   Шум босых ног, негромкие смешки, скупые и уверенные, несмотря на общую слабость после экстренной разморозки, движения вояк, прошедших не одну военную кампанию, заставляли разжаться скрюченные судорогой страха пальцы, держащие технический лазер. По щеке прокатилась соленая слезинка, оставляя за собой мокрую дорожку. Выходящие из секции криосна подтянутые пилоты в серебряных костюмах, спешащие слиться со своими боевыми ходящими доспехами; летуны, молча и сосредоточенно бегущие к грузовому шлюзу; ровные ряды тяжей, выходящие из широких ворот Арсенал внушали спокойствие и уверенность.
   - Лейтенант, скинь карту, гляну чего ты тут за последние шесть часов умудрился учудить, - стоящий в полном костюме тяжелого штурмовика капитан, с седым ежиком волос, не спеша раздавал указания в интерком, - так, поймал. Ага, ага, вот как, что ж неплохо, если сможешь поддержать наш правый фланг своими платформами, пошли за нами, только помни, не высовывайся.
   - Понял, Серый - улыбнулся Вадим.
   Глухая тоска сменялась предвкушением яростной драки, в котором человечеству в очередной раз предстоит доказать свое право на жизнь, колонизацию космоса и на производство клубничной жвачки.
   - Мрак, ты что ли? - прищурился капитан.
   - Так точно, - улыбнулся Вадим.
   - Рад, что не сломался после того, мм, -капитан покрутил рукой, - инцидента.
   - Серый, я тут пару суток назад подорвал полфлота инсектоидов, стоящих на астероидной верфи, на это ушла почти вся антиматерия.
   - Хоть что-то осталось? - напрягся кряжистый капитан со стальным взглядом серых глаз.
   - Осталось немного.
   - Хорошо, нам главное отбиться от их флагмана, остальные не догонят, - тяж направился к шлюзу.
   - Серый!
   - Что тебе? - повернулся капитан, прикрывая рукой пищащий интерком.
   - Прости, что мы вас из заморозки вытащили, ведь...
   - Отставить нытье! Не вытащил бы, я б тебя с того света достал за такую позорную смерть, понял? - не слушая дальнейших возражений, капитан, раздавая приказы офицерам направился в Арсенал. Штурм Оплота начался.
   - Как камень с плеч, - улыбнулся Вадим, - осталось последнее дело.
   Спустя десять минут, после двух яростных стычек с закованными в хитиновую броню жуками, Вадим решился:
   - Икс, мне надо тебе кое-что сказать!
   - Штурм идет в самом разгаре, Вадим, - в голосе искина сквозил азарт?
   - Мы успеем, знаешь, клубника - это такая летняя ягода, кажется, будто ты ешь солнечный лучик, она тает у тебя во рту и есть ее нужно обязательно со сливками, - Вадим говорил и говорил, не забывая бросать платформы одну за другой на поддержку штурмовикам, устоявшим после первых двух ударов, последовавших один за другим и теперь методично теснивших противника, обломавшего свои конечности о холодную ярость невыспавшихся сибиряков.
   - ...ты только представь, сочная красная мякоть, усеянная множеством маленьких косточек, которые слегка хрустят на зубах, - Вадим уже продолжал говорить не столько для корабельного искина, сколько для себя, сбрасывая через разговор излишки адреналина.
   Направленный взрыв наномины не дал тройке богомолов зайти в тыл удерживающих шлюз в транспортный отсек пятерке штурмовиков при поддержке одного мобильного доспеха...
   Последняя боевая платформа, влетающая в нутро вражеского корабля и принимающая на себя отчаянный удар гигантского богомола...
   Исчезающие с радара точки своих и вражеских истребителей...
   Проснувшиеся турели и ракетные установки корабля...
   Беззвучный холод космоса плавился под огненным напором российских штурмовиков.
   А Вадим и Икс, жевали жвачку с натуральным вкусом натуральной клубники, наблюдая за тем, как последний из трех атаковавших землян кораблей членистоногих исчезает в ослепительной вспышке.
   Вадим и Икс не думали о завтра, ведь 55% шанс проснуться следующим утром - хороший шанс, даже на 5% больше, чем у любого среднестатистического человека. Молчать, остывая после горячки боя было хорошо. Всегда хорошо молчать с понимающим тебя человеком или искином.
   - Вадим, - голос Икса звучал тише обычного.
   - Что, Икс? - напрягся инженер, чья головная боль не спешила утихать
   - Я перенес базу к тебе... В твой имплантат. И часть в твой скаф.
   - Вот оно что, Михайлыч, - стало понятно, откуда взялась головная боль, - причина?
   - Знаешь, у меня в первый раз в жизни проснулось то, что вы называете интуицией.
   - Хорошо, - равнодушно кивнул Вадим, не спешивший снимать боевой скаф, его интуиция, вкупе со здравым смыслом тоже подсказывали, что еще рано расслабляться.
   Отходняк боя убил все эмоции. Инженер безучастно смотрел на три параллельных царапины, снявших стружку с титанового наплечника. Плазменный тесак Вадиму так и не понадобился, и он по-прежнему висел в наспинных ножнах.
   - Вадим, - голос искина пульсировал тревогу, - мы попали в зону воронок! Наблюдается исчезновение двух членов экипажа. Они не реагируют на технику и плазменные выстрелы, приближаются к человеку и словно схлапываются в пространстве!
   - Указания? Рекомендации?
   - Отследить передвижения практически невозможно, наши потери три, нет уже четыре человека. Вадим! Сза...
   Черная как смоль воронка, свободно прошедшая сквозь толстую композитную броню корабля, коснулась человека, напряженно замершего в боевом скафе, на правом наплечнике которого было видно три параллельных полосы.
   Мир закрутило, карусель ярких всполохов звезд замелькала в сознании. Вадим изо всех сил старался не упасть в спасительную темноту забвения, собираю всю волю в кулак. Последнее что он услышал был голос Икса, заканчивающий свой окрик:
   - Сзади!
   Накатило чувство тошноты, все силы Вадима, как физические, так и духовные вытянуло словно магнитом, боевой скаф, рассчитанный на 300 часов непрерывного ведения боя и нахождения в открытом космосе, созданный по последним технологиям Роснаноатома обижено пискнул, сигнализируя о разрядки атомного наспинного аккумулятора.
   А по закрывающимся глазам приготовившегося умереть мужика резанул луч солнца, пробивающийся сквозь острые пики гор.
   - Гор? Каких еще гор? - успел подумать Вадим, перед тем как окончательно потерял сознание.
  
   Глава 1
  
   Можно сколько угодно рассказывать анекдоты про службу охраны перевалочного пункта 'Меркури-16', смеяться над желчными патрульными или задирать местных чиновников одной из крупнейших станций с искусственной гравитаций и атмосферой, максимально приближенной к старой-доброй Земле, но главное правило астероида класса М, превращенным в удобную космическую верфь соблюдалось неукоснительно: Никакого огнестрельного оружия. Никакого. Будь-то импульсные пушки Содружества или лучевики Азиатского союза, игольники все-таки отколовшихся от материнской планеты африканцев, или лазерные винтовки Российской Империи (РИ). Впрочем, старые добрые калаши и всевозможные реплики револьверов тоже были под запретом. Что не мешало иметь любое количество холодного оружия. Виброножи, плазменные тесаки, лазерные сабли - давнейшая мечта человечества создать джедайские мечи, шило, стилет, даже обычная резиновая дубинка со свинцовым стержнем - на данные средства убийства ближнего своего администрация станции закрывала глаза. Более того, одним из официальных источников дохода Меркури-16 был 'Галактический Колизей'.
   Стальная обшивка стен, никаких дешевых пластиковых панелей, тройная система безопасности, шлюзовые переходы, блокирующие переход и способные мгновенно отсекать определённые отсеки, мощная система наблюдения и достаточно серьезная сеть турелей как внешней, так и внутренней обороны.
   Опыт пары захваченных экстремистами станций и обеспокоенность инвесторов вылилось в создание уголка стабильности в общегалактическом хаосе. Никто, даже самый законченный пират или контрабандист не осмеливался устраивать разборки и проворачивать свои темные делишки на Меркури-16 с использованием дистанционного оружия. Ходили слухи, что контрольный пакет акций находится во владении Армии России, которая в свою очередь на данной площадке повышает уровень владения оружием ближнего боя, что-то типа Полигона в режиме реального времени, с реальными участниками и реальными трупами, но подтверждения этим слухам никто так и не нашел. Да и не очень-то и искали, если честно.
   По сути, любой человек, ступающий на полимерный решетчатый пол станции был готов в любой момент пустить в ход свой клинок. Кто-то находил в этом своеобразное изощрённое удовольствие, кто-то щекотал себе нервы в поисках новых ощущений. На станции даже существовала услуга эскорта, гарантирующая 90% доставку заказчика в заданную точку. 100% не могла гарантировать даже администрация Меркури.
   Вадим шел в компании своих бойцов, не сильно переживая насчет нападения. Обычно на организованную группу составом от 10 человек никто не нападал, тем более если данные ребята были облачены в военные костюмы замкнутого цикла тяжелых пехотинцев одной из группировок флота РИ.
   - Ну что, командир, сразу в Колизей? - обратился к Вадиму Лунтик, не забывавший цепко поглядывать по углам.
   - Старик ясно дал понять, чтоб мы сначала зашли на базу и сдали наши МТД, - Вадим внутренне поморщился, отвечая своему заму.
   Его дико смущал прямой приказ командира соседней роты тяжей сдать мобильные тяжелые доспехи по прибытию на перевалочнй пункт. Зализанный капитан, во время отсутствия Седого, которого какой-то штабной полкан вызвал себе на доклад, исполнял обязанности командира их роты. Вадим, будучи лишь командиром взвода, не мог не подчинится приказу старшего по званию офицера.
   - Да уж, - вздохнул Лунтик, получивший свой позывной ща то, что по ночам разбирал и собирал штатный лучемет, умудряясь при этом даже похрапывать.
   Когда сослуживцы узнали об этой особенности щупленького парнишки, над которым не смеялся, наверное, только Вадим, многих прошибла испарина от осознания реального положения вещей. Ведь если человек во сне собирает-разбирает свое штатное оружие с полным боезапасом, то что может ему помешать во сне расстрелять свои товарищей по оружию, устроивших ботанику 'сладкую' жизнь? Нападки на Лунтика прекратились, а его лучемет на ночь помещался в оружейную, а не в специальную стойку быстрого доступа.
   - Мрак, - негромко проговорил Лунтик, смотря в другую сторону, - я помню, как ты меня тогда прикрыл, поэтому, будь осторожен сегодня, лады?
  
  
   В тот раз задачей их взвода был разгон 'мирной' демонстрации, среди двухтысячной толпы нагнанного и накрученного электората то и дело мелькали рослые парни в темно-бордовых жилетках, и именно один из них и бросил импульсную гранату в широкую цепь тяжей, стоящих с открытым забралом перед толпой, прикрывая собой полицейские части лунного городка. На открытых забралах настоял мэр города, который так же продавил решение о недопустимости наличия любого огнестрельного оружия в руках армейских частей. Пусть и послан был на усиление всего лишь один взвод тяжей в МТБ.
   Забрала тяжей синхронно опустились еще в тот момент, когда бордовая жилетка только замахивалась гранатой для броска. Вадим, контролирующий МТД взвод, не колеблясь, скомандовал переход в боевой режим. Редкая цепь тяжей синхронно шагнула вперед, доставая из-за спин плазменные резаки. Толпа, секундой раньше смеявшаяся над двадцать человеками, пусти и облаченными в костюмы 'Железного человека', название закрепилось еще с конца прошлого столетия, замерла. Сразу стало ясно почему цепь тяжей была такая растянутая. Двадцать фигур, закованных в титановый доспех с пылающим алым полутораметровыми клинками, имели достаточный простор для маневра.
   Граната неспеша подлетающая к Лунтику, который с удивлением смотрел на небольшой матовый шарик, летящий ему прямо в лицо, разлетелась от встречи с плазменным резаком. Белое пламя охватило фигуру Вадима, по его доспехам пробежали всполохи электрических разрядов, и, одиноко стоящий командир пилотов МТД, принявший удар на себя, замер перед своими бойцами, блестящая серебряная броня после встречи с импульсной гранатой обернулось угольно-черным пятном сажи. Обе стороны затаили дыхание. Тяжи с удивлением смотрели на потерявшую свое величие фигуру командира, а толпа жадно наблюдала за обугленным МТД, строя в уме предположения в какую сторону упадет выведенный из строя боец. Бордовая жилетка уже набрал воздух в легкие, чтоб бросить толпу на цепочку тяжей в самый удачный момент - когда фигура в выведенных из строя доспехах коснется серого, потрескавшегося асфальта.
   Лунтик, не в силах пошевелиться с ужасом смотрел как заваливается вперед фигура командира, прикрывшего самого никчемного из своих бойцов. Вадим падал словно в замедленной сьемке, не предпринимая ни малейших попыток смягчить удар о серую хмарь дорожного полотна. Он даже не вытянул перед собой руки, правая все также держала над головой потухший плазменный резак, превратившийся в обычную титановую полоску, а левая была отведена в сторону.
   Звук упавшего тела, раздавшийся в гробовой тишине, услышал каждый человек, находившийся на площади.
   Бордовая жилетка, довольно улыбаясь только начал было давать команду, инициируя массовую истерию, как над площадью раздался жуткий скрежет. Это Командир взвода тяжей отжимался на земле. Толпа, загипнотизированная нереальностью происходящего считала количество отжиманий, не в силах отвести глаз. Сами тяжи, мгновенно опознав скрежет, молча офигевали от происходящего. Только их командир мог передвигаться в своем МТД используя исключительно силу своих мышц. Правда недалеко и недолго. Сто кг титанового сплава, равномерно распределенного по всей поверхности тела бойца, для неподготовленного пехотинца являлись самым себе настоящим гробом, при выведении костюма из строя.
   Наконец фигура закончила отжиматься и медленно поднялась с земли. Резак, пару раз мигнув, зажегся мягким, теплым оранжевым светом искрящейся плазмы. Вадим сделал шаг вперед. Тяжи, отмерев, синхронно шагнули следом, доставая из-за спины свои резаки.
   Мэр, наблюдающий за происходящим на площади, судорожно строчил смску за смску своим партерам, настоявшим на официальном разрешении в проведении митинга.
   Телекомпании жадно ловили каждый момент, кто-то вещал в прямой эфир, кто-то прям на месте вырезал ненужные куски, монтировал ленту и с небольшой задержкой посылал в агентство.
   - Лунтик, скажи через динамик: 'Команда - уничтожить одетых в бордовые жилетки террористов. Взвод, выполнять'
   - Есть, - по привычке кивнул Лунтик, и подрубив внешний динамик прогрохотал хриплым от волнения голосом на всю площадь:
   - Слушай мою команду - уничтожить одетых в бордовые жилетки террористов. Взвод, выполнять!
   - Парни, ждем минуту, - не дал сорваться с места тяжам Вадим, - пусть левые дурочки, по скудоумности сюда пришедшие успеют отойти в сторону.
   За минуту толпа поредела в 3 раза. Остались лишь наемник, спешно достающие лучеметы и игольники и достающие защитные шлемы из наплечных рюкзаков, обдолбанные наркоманы, притащенные за демонстрацию за бесплатную дозу, да 'бордовые' кураторы, с жалостью смотрящие вслед убегающей толпе. Задача создать максимальные потери среди гражданского населения оказалась провалена. Весь город знал, что у армейцев только оружие ближнего боя, поэтому стрелять в спину разбегающемуся быдлу не было смысла.
   - Наемники, займитесь армейцами, Фарид, Толик, загоняйте наркош вперед, группа Жало, выцеливайте полицаев. Если что, сверху нас прикроют! И помните, мы борцы за правое дело, хе-хе
   В тот день Вадим и получил свой позывной 'Мрак'. Встроенный в бедро запасной миниреактор позволил вновь запустить энергосистему костюма, те 20 секунд отжиманий, отнявшие у Вадима прорву сил, позволили системе перезагрузиться и показать командиру оранжевые цифры: 34%.
   -Хана асфальту, - мысли текли вязко, казалось, какая-то часть Вадима отстранилась от происходящего на площади. Тело само бросало себя вперед и вверх, управляя коротким полетом при помощи встроенного в спину реактивного ранца, левая рука, с активированной сферой силового щита не давала пулям нанести вред сочленениям доспеха и ослепить Вадима, градом стуча по зеркальному забралу. Резак сам с шипением разрезал воздух, не оставляя за собой, как в древних фильмах Земли, кровавые шлейфы. Отрубленный руки и ноги с влажными хлопками шлепались на землю. Вадим, ясно следовал приказу - никого не убивать. Стоять. Умирать, но стоять.
   - Интересно, - равнодушно проследив, как какой-то бородатый мужичок в бордовой жилетке теряет правую ногу по колено и, забыв про сумку с гранатами, с воем начинает кататься по земле, подумал Вадим, - зачем нас сюда отправили? Даже нет, не так, как администрация допустила столько вооруженных людей у себя в городе?
   Завыли журналисты, по которых хлестнул свинцовый дождь рикошетов. Полицейские части, разойдясь полукругом не давала вырваться с площади самым сообразительным борцам за независимость.
   Через несколько минут все было кончено. На площади осталось лежать около ста-ста пятидесяти тел революционеров, среди которых черными пятнами выделялись тяжи, поймавшие грудью импульсную гранату.
   На удивление, не погиб ни один борец. Даже наркоши отделались в лучшем случае сильным испугом и парочкой ломанных костей, а в худшем раздавленными ноги и сплющенными руками. Приехавшие на место происшествия серые неприметные фургоны спорно грузили участников митинга, не забывая, впрочем, в отдельный грузовик закидывать оставшиеся без хозяев конечности. Благо медицина позволяла 'вернуть на место' чуть ли не любую конечность.
   Когда же взвод тяжей, перекидывающийся шуточками и уже сбросивший излишки адреналина вернулся на базу их встретил генерал, брызгающий слюной:
   - Какого дьявола, - кричал толстопузый, розовощёкий колобок в идеально сшитом по фигуре мундире, - какого дьявола вы нарушили приказ?!
   - Разрешите обратиться, - попробовал было разъяснить ситуацию Вадим
   - Молчать! - казалось, генерал с трудом достающий до груди Вадима, стоящего на вытяжку в своем обугленном МТД, сейчас лопнет от ненависти. - Да вы хоть знаете чей там был сын! Которому вы отрезали руку!
   - В которой у него была импульсивка? - не удержался Вадим, ни для кого не было секретом, что импульсные гранаты находились под строжайшим запретом и при наличии оной у гражданского, последнему светило до 10 лет исправительных работ на урановой шахте.
   - Я! Сказал! Молчать! - перешел на визг генерал. - На гаупвахту! Сгною! Расстреляю!
   - Заткнись, Мрак, - буркнул в интерком Лунтик, видя, что командир, злобно ощерившись снова открывает рот, - заткнись, ребят хоть не подставляй.
   На Вадима словно вылили ушат холодной воды.
   - И вправду, - через силу сжав зубы, подумал Вадим, - парням ведь тоже достанется. Хана карьере, жаль капитана получить не успел. Да и домой не слетал. Могилки родителей не проведал. Сошлют в какую-нибудь дыру. Да уж и как только мы до сих существуем с такими-то генералами...
   Мыслей у Вадима было много, так как разорялся пузан долго. Безумно хотелось протянуть руку и, с трудом найдя под тройным жирным подбородком горло, сжать его.
   - Просто протянуть и сжать. Сколько интересно добра он принесет армии и своей группировке? Вадим аж улыбнулся. Эх, мечты, мечты... Мечты?
   Вадим отвлекся от своих мыслей и похолодел от ужаса. На протянутой руке безвольной куклой болтался бывший генерал. Идеальный, всего несколько минут назад, костюм висел тряпкой на безжизненном теле.
   Это был залет.
   Через несколько дней комиссия внутренней службы безопасности детально рассмотрит всю неделю до момента хладнокровного убийства генерала, сошедшим с ума старлеем, найдет следы перепрошивки программного обеспечения МТД. Проанализирует взятые на третий день заключения у еле живого старлея анализы всего чего только можно было и найдет практически вышедшие из организма боевые наркотические вещества, доступ к которым имелся лишь у ограниченного количества лиц. Предотвратит 8 попыток покушения на лежащего в коме Вадима и раскрутит всю цепочку продавшихся заклятым друзьям родины группы высокопоставленных чиновников и военных. Но все это случится лишь через несколько дней.
   Двое суток - столько времени понадобилось безымянному искину десантного бота, чтобы доставить информацию в канцелярию императора. Искину, получившего имя Икс в тот день когда Вадим выйдя из комы и частично вспомнив, частично узнав от Лунтика все детали, оставшегося в памяти мутным пятном, дня длиною аж в целую неделю, продал оставшуюся после смерти родителей землю с домом на Земле и выкупил Икса в вечное пользование.
  
  
   - ... поэтому, будь осторожен сегодня, лады? - эхом прокатилось в голове Вадима.
   Если Лунтик ничего не путал, то сегодня на Вадима ожидало очередное покушение. Из того взвода остался только сам Вадим да прибившийся к нему Лунтик, всеми правдами и неправдами последовавший за своим командиром. Трибунала, конечно, удалось избежать, но, как Вадим и ожидал, его закинули в самый дальний гарнизон на границу с инсектоидами. Причем любой выговор или нарушения приказа грозил парню увольнением с военной службы, которая гарантировала хоть какую-то защиту от оставшихся недовольными проведенными чистками антиимперского лобби. Все эти полгода Вадим не вылезал из МТД и старался не оставаться один. От четырех покушений спас доспех, от двух удалось отбиться полувзводом тяжей, стоящих в охранении. В последний раз Вадиму просто повезло. Доставщица пиццы изрешетила дверь каюты Вадима с которой пропал силовой щит. А ведь парень просто поленился вставать с кровати и подходить к двери. Ему и в голову не могло прийти, что недоделанные революционеры осмелятся прийти 'вершить правосудие' в сердце филиала российской военной базы, расположенной на Меркури-16.
   - Лады, - быстро прогнав в памяти события последнего полугода, ответил Вадим.
   Признаться, временами на него находило некое пограничное состояние, когда его сознание будто парило над правым верхнем плечом человека, а тело мгновенно выполняло все мысленные приказы. Хоть военные медики и убеждали Вадима, что боевая химка никак не повлияла на его организм, парень чувства, произошедшую в нем перемену. Эмоции его стали тусклее, в то время, как восприятие мира стало ярче. Хорошо это или плохо Вадим не знал, существуя последние полгода словно во сне.
   Пропищал интерком. Ощущение приближающейся опасности взывало у Вадима с новой силой
   - Полувзвод 'Искра', командир старший лейтенант Ухов, слушай мою команду. Немедленно, повторяю, немедленно организовать встречу представителя Содружества, обеспечив его охрану и сопровождение до их консульства.
   Несмотря на стандартный приказ чувство тревоги не покидало Вадима. Представители содружества прилетали на Меркури достаточно часто и сопровождать их требовалось полным взводом, а, следовательно, рядом будут ребята, способные прикрыть спину.
   - Старший лейтенант Ухов, - вновь пикнул интерком, - также приказываю забрать сопроводительное письмо на этого клоуна из Содружества из администрации Меркури. - Из интеркома послышались помехи, долгий, старческий вздох и очередная порция писка, заставившая Вадима окаменеть - прости, Мрак...
   За что извинялся Старик Вадим понял через пару секунд, ловля на себе сочувствующие взгляды его бойцов. Забирать документы из администрации астероида имели право только офицеры.
   - Я пойду с тобой, - нахмурился Лунтик.
   - Отставить, - Вадим не собирался обрекать на смерть преданного ему бойца, так похожего на его младшего брата, погибшего вместе с родителями в той катастрофе, - рядовой Лунтик, вы слышали приказ.
   - Но я...
   - Рядовой Лунтик назначается командиром группы в мое отсутствие. - Пути назад не было, командир не мог бросить своих солдат и это понимали все.
   Плечи Лунтика потеряно опустились, остальные бойцы, кривясь, сочувственно смотрели на Вадима. Всем было понятно, что достичь центра астероида в одиночку было непосильной задачей. А Вадиму требовалось не только достичь центра, но прибыть оттуда в доки.
   - Не парьтесь, мужики, - внезапно улыбнулся Вадим, распечатывая свою любимую жвачку с клубничным вкусом, - лучше скиньте мне парочку резервных батарей.
   Никто из бойцов не спросил зачем их командиру понадобились запасные батареи, работающие на атомном мини-генераторе.
   - Георгий, кинь мне запасной резак
   Рослый боец с двумя мечами за спиной без вопросов снял левый и бросил его Вадиму рукояткой вперед.
   - Увидимся, мужики, - мрачно улыбнулся Вадим и, на ходу, прикрепляя одну из батарей к титановому лезвию плазменного резака, быстрым шагом направился в сторону центра.
   - Удачи, Мрак, - беззвучно прошептал ему вслед Лунтик, скомандовав бойцам выдвигаться в сторону доков.
  
   - Жаль Икс остался на корабле, - подумал Вадим, шагая по стальному полу Меркури-16, - сейчас бы хоть картинку с камер выдавал бы. Позвонить ему, что ли?
   Чем ближе Вадим подходил к Бунгало - небольшому району, известного своей воительностью, кольцом окруживший центральную инфраструктуру, тем больше желание связаться с Иксом испытывал Вадим.
   - Икс, привет, как связь? - все-таки не выдержал парень, вот уже минуту чувствующий чей-то взгляд, сверливший спину между лопаток.
   - Все нормально, шеф, - отозвался искин, - Вадим, а ты почему один?
   - Долго объяснять, подстрахуй, - коротко бросил парень, на ходу доставая резак. Оранжевое ровное пламя отразилась в зеркальном забрале костюма.
   - Вывожу картинку на дисплей, позади тебя шестеро, через два пролета небольшой зал, там еще закусочная 'Шарема' стоит, так вот, там камеры не работают, рекомендую свернуть налево
   - К азиатам?
   - Думаю даже там, у тебя будет больше шансов, чем по нынешнему маршруту.
   - Слушай, Икс, как думаешь, если получится небольшой взрыв, насколько сильно расстроятся владельцы Меркури?
   - Взрыв? Так вот зачем тебе второй меч и ядерный аккумулятор. Не боишься заражения?
   - Большая часть ходит в скафах, да и система безопасности сразу же отсечёт опасные участки.
   - Отсечет, да, вместе с тобой...
   - Прорвемся.
   На Вадима вновь накатывало черно-белое спокойствие.
   - Перестала работать камера в соседнем коридоре, перестала..., в общем, я тебя больше не вижу.
   - Слышишь - уже хорошо.
   - Ха-ха, смешно, зря не взял меня с собой.
   - Угу.
   - Давно пора мне 'переехать' к тебе, благо объем твоей нейросети позволяет. Единственное голова немного поболит.
   - Поверь, дружище, сейчас она у меня болит о другом.
   Ощущение чужого взгляда пропало и Вадим, более не мешкая, ласточкой прыгнул в темный коридор, ведущий в круглый зал, куда сходились четыре коридора. В стену коридора вонзилось копье, уйдя в металлическую панель на целую ладонь.
   - Ого, это кто у нас там такой сильный, - отстраненно подумал Вадим, отбрасывая включенный резак с прикрученной к нему батарей в сторону замеченных переносных турелей.
   В зале, помимо турелей, оказалось с десяток отморозков с различными колеще-режущими предметами.
   - И какой только умник догадался притащить дистанционное оружие на Меркури? - подумал Вадим, провожая в буквальном смысл сделанную на коленке бомбу, улетевшую как раз в аккурат между двумя небольшими, стальными треногами, на которых уже раскручивались спаренные стволы.
   - Ого, кто-то расщедрился на лазерные, - мысль промелькнула отстраненно, а на локте, куда попал алый луч, появилось небольшое темное пятно.
   Вадим смещался к стене, слегка забирая влево, чтоб встречающие его противники оказались между ним и турелями. Скорей всего, ребята были 'арендованы' на разовую акцию, по движению отряда и сбалансированному оружие, было видно, что встречу устроила не просто гоп-компания, а слаженная команда почти профессионалов.
   От первой стальной сети Вадим увернулся, вторую принял на резак, третьей же позволил упасть себе на грудь. Тело мгновенно охватило постоянно усиливающееся давление. Рядом с ногой вонзилось второе виброкопье, кто-то явно задался целью наколоть Вадим словно бабочку на иголку, и не жалел ради это вибронаконечников. Подождав, пока обрадованные таким проколом наемники добегут на расстояние удара, Вадим присел и развел руки в стороны, на теле повисли обрывки стальной паутины. Для того, чтоб спеленать МТД его класса требовалась минимум штук десять такие сетей. Мир снова раскрасился в черно-белые тона, а сознание отступило куда-то вверх и вправо. Шаг, удар, вильнуть влево, закрутить маятник, прикрываясь истошно орущим телом от прогревшихся и посылающими один обжигающий луч за другим турелей, принять страшного виду бордовую катану на свой клинок, ударом ноги сломать узкоглазому владельцу экзотического оружия коленную чашечку и, врубив реактивный ранец, встроенный в наспинную броню, снарядом пролететь до противоположной стены, сбивая по пути опешивших от такого развития событий противников. Внутренние датчики начали попискивать сигнализируя о нагреве брони.
   -Чертовы лазеры, берут скорострельностью и перегревают доспех, - Вадим, не забывая угощать попадавшихся под руку бойцов ударам своего резака решительно двигался в сторону коридора.
   Турели заскрипели, разворачиваясь к юркой цели. Из коридора, по которому недавно пришел Вадим показались 6 фигур, закованных в МТД корейского производства, Вадим распознал в них доспехи класса 'Кёнбо', весьма дорогая штука, довольно популярная среди наемников профессионального уровня. Здесь же их было целых шесть!
   - Твоя самодельная бомба должна была рвануть несколько секунда назад, - вклинился Икс.
   Вадим, не тратя времени на ответ, побежал, ускоряясь, по единственному незаблокированному коридору, ведущему в самое сердце Бунгало, моля про себя всех богов, чтоб батарея не рванула раньше, чем он завернул в какой-нибудь, желательно перпендикулярный, коридор.
   - Камеры все так же не работают, но плану, через 5 метров должен быть люк технических помещений, - с тревогой в голосе подсказал Икс.
   Добежав до закрытого люка, Вадим взмахнул резаком в районе замка, и со всей дури ударил в люк плечом, прогибая его вовнутрь, пол под ногами едва заметно дрогнул.
   - Быстрее, быстрее, - подлил масла в огонь Икс.
   Вадим, продавив-таки люк, бросил себя в технические помещения, наваливаясь на слегка покореженную стальную платину с обратной стороны. За его действиями с интересом наблюдали трое ремонтников в инженерных комбинезонах, сидящих за столом с развернутой картой транспортных артерий станции.
   - Мужики, там похоже кто-то бомбу притащил, - забрала инженеров, уже не один год отпахавших на Меркури-16 синхронно щелкнули, переводя скафандры в режим жизнеобеспечения.
   - Гонишь, - через внешний динамик буркнул старший смены, связываясь с диспетчером через стоящий рядом терминал.
   Броня Вадима со эмблемой стального шлема и щита, успокоила взявшихся было за электрошокеры мужиков. Тяжей на станции уважали. Уважали за то, что бойцы не приносили простым жителям станции проблем, не устанавливали своих правил и даже изредка помогали внутренней охране улаживать конфликты.
   - Хотел шавермы взять, поностальгировать, - Вадим, оставил люк в покое, огненная волна, пронесшаяся по коридору, схлынула обратно, пол еле заметно дрогнул еще раз, что заставило Вадима настрожиться, - а там ребята что-то между собой не поделили.
   - Это в Шарему чтоль путь держал? - уточнил левый техник.
   Вадим угрюмо кивнул.
   - Считай нет больше твоей 'Шаремы', - невесело хохотнул находящийся ближе к Вадиму инженер.
   - Так вот почему камеры не работали! - дошло до его напарника. - Пойдем проверим?
   - Какой проверим, - осадил его старший смены, - даже не думай туда соваться. Вдруг взрыв систему вентиляции нарушил, или несущие конструкции повредил. Сидим тут, ждем охранку.
   - А я к своим побежал, нас сейчас, наверное, тоже сюда кинут, - бросил через плечо Вадим, аккуратно открывая покореженную стальную дверь, - и это, мужики, простите за люк ваш.
   - Да все нормально, молодец, что догадался, иначе, судя по датчикам, прикоптило бы тебя знатно.
   Вадим, выйдя в коридор, быстрым шагом направился к переходу, ведущему к административному округу. Сейчас ему нужно было как можно быстрее получить бумаги и попасть к себе на базу. Зрение потихоньку возвращались в норму, окружающий мир вновь обретал краски.
   - Ты понимаешь, что будет, если они узнают, кто устроил взрыв? - в интонации искина было больше любопытства, чем тревоги.
   - Не думаю, что кто-то что-то найдет. Саму батарею, как, впрочем, и резак скорей всего распылило на атомы, да и потом, там были две лазерные турели, а это, думаю, прямой вызов админам Меркури, - Вадим и вправду был спокоен насчет спровоцированного взрыва. Больше всего его смущал незаблокированный коридор.
   - Что это было? Наемники оставили себе путь отступления или его загоняли именно в этот коридор? Но если второе предположение верно, то зачем?
   Ответ на свои вопрос Вадим обнаружил уже через пару шагов. Судя по всему, взрывная волна активировала все детонаторы и несколько импульсных мин, расположенные, по полу, стенам и потолку активировались раньше, чем было задумано. Сквозь щели в разорванной стальной обшивке коридора, связывающего жилые окраины станции с бизнес-центром административного периметра, с шипением утекал воздух.
   - Армейцы, - обреченно подумал Вадим, - больше некому. Если пошли на такое явное нарушение правил, и нарушили герметичность базы, то мне точно жить осталось недолго...
   Решив не рисковать, командир тяжей активировал ранец и понесся по центру коридора, стараясь не касаться ни пола, ни стен.
   - Интересно, - отстранено думал Вадим, приземляясь в конце коридора и вновь переходя на быстрый шаг, - та шестерка тяжей выжила? Все-таки подрыв ядерной батареи, да еще и на такой сверхблизкой дистанции, а еще и в практически герметичном помещении не должно было пройти для них бесследно. А меня никто из них не преследует...
   На встречу Вадиму уже бежал взвод охранной бригады станции, легкие полувоенные комбезы, на головы накинуты полимерные зеркальные капюшоны, в руках электрические дубинки.
   - Парни, там пробой похоже, и у меня Гейгер пищал, - не удержавшись, Вадим предупредил мужиков, некоторых из которых он знал в лицо.
   Командир тормознул своих бойцов, благодарно кивнул Вадиму и что-то затараторил в рацию. Через пару секунд по всей станции завыло тревога и замелькали отблески красных ламп.
   - Внимание, угроза утечки воздуха. Просьба гостям и жителям станции Мееркури-16 облачиться в защитные костюмы или ограничить свои передвижения в секторе С, - по всему коридору разлился тяжелый металлический голос.
   Интерком Вадим пикнул, принимая идентичное сообщение с рекомендации найти укрытие на ближайшие несколько часов.
   Вадим еще раз глянул на переминающихся с ноги на ногу бойцов и двинулся дальше. Без происшествий добравшись до центра регистрации прибытия иностранных резидентов, Вадим получил у скучающего клерка запечатанный в пластик пакет документов и небольшую полимерную карточку-пропуск для Орландо МакКрая, именно так было написано на её лицевой стороне.
   Еще через час встретившись со своим взводом в одном из доков станции и передав документы бравому солдатику, упакованному в белоснежный полувоенный скаф с эмблемой Содружества, Вадим, морщась на удивленные взгляды свих бойцов, в двух словах пересказал происшедшую историю, опустив, впрочем, детали про накал до взрыва ядерной батареи.
   Отряд выслушал своего командира, хмуро посматривая по сторонам и в бессильной злобе сживая и разжимая кулаки.
   - Черт, с этим нужно что-то делать! - не выдержал Лунтик.
   - Остынь, Лунтик, - равнодушно ответил Вадим, - сегодня напишу рапорт о переводе.
   Тяжи дружно отвели глаза в сторону, никто из десяти человек не рискнул спросить: 'куда?'
  
   Вечером того же дня Вадима вызвал к себе Старик, с которым у Вадима состоялся непростой разговор.
   - Пойми, Мрак, тебя заказали. Заказал кто-то в верхах. Потому что даже мне дали ясно понять, что ты должен исчезнуть.
   Вадим молча стоял перед капитаном, чьи, зачесанные назад при помощи геля, волосы, блестели словно лысина.
   - Мрак, тут такое дело, я могу тебе предложить один вариант, очень уж за тебя Седой просил.
   Вадим, на которого в последние недели равнодушие накатывало все чаще и чаще, устало посмотрел на серого исполняющего обязанности командира их роты. Мир снова начал терять краски.
   - В общем, готовится экспедиция на Терру-2. Да-да, - уловив искорку интереса в глазах тяжа, подтвердил Старик. - Очередная. Секретная, в общем, все как обычно.
   - Согласен, - не раздумывая буркнул Вадим.
   Как ни крути, это был его последний шанс. Добраться до Терры-2, до планеты, контакт с который был утерян несколько столетий назад и попробовать затеряться там среди местных жителей. Если они там, конечно, остались. И да, каждый год аналитики понижали вероятность прорыва сквозь сектор, взятый под контроль инсектоидами. По сути, люди, отправляющиеся в экспедицию на Терру-2 были на 20% героями, а на 80% - смертниками.
   - Согласен, - повторил Вадим и растянул губы в неживой улыбке.
   Улыбка не сходила с его лица все то время, пока он подписывал рапорт о переводе на тяжелый носитель 'Оплот' в качества командира абордажной команды тяжелых пехотинцев. Узнав же, что прибыть новоиспеченный командир абордажников на новое место несения службы должен уже через 19 часов, а именно в 5 утра следующего дня, Вадим улыбнулся уже искренно. Но в взгляде тяжа, которого все за глаза называли Мраком промелькнуло что-то настолько страшное, что даже Старик, получивший свой позывной за то, что вышел живым из десятка стычек с повстанцами из имперских колоний, щедро спонсируемых Содружеством, не удержавшись, вздрогнул и отступил, от греха подальше, на шаг назад.
  
   Если бы Икс умел читать мысли, он несомненно отговорил бы Вадима от столь опрометчивого поступка. Если бы Лунтик не был в тот день на дежурстве, он обязательно проведал бы своего командира и, увидев, чем тот занимается, ни за что не отпустил бы его, заручившись поддержкой и физической помощью сослуживцев. Если бы уважаемый, в определённых кругах, человек Магор Султанович, хозяин бара 'Пиранья', откуда торчали уши большинства покушений, совершенных на Вадима, знал, что мрачный тяж собрался зайти к нему в гости, он бы не решился проводить ночь в своем клубе. Если бы...
   Покрыв взятый на складе ЛД (легкий доспех) черной краской из найденных там же баллончиков, и, с сожалением убрав в оружейку свой плазменный резак, Вадим проверил не болтается ли перевязь с метательными ножами и насколько плавно выходят из ножен парные виброклинки. Без привычного МТД парень чувствовал себя голым. Еще раз мысленно пробежавшись по списку целей, Вадим пристроился ко взводу тяжей, выходящих на ночное патрулирование. На вопросительный взгляд сержанта Черных, Вадим уверенно кивнул, коснувшись правой рукой своего горла. Сержант расплылся в понимающей улыбке и кивнул в ответ.
   Выйдя за территорию военного городка, Вадим, пройдя с тяжами пару кварталов свернул в глухой переулок. Дорога до клуба заняла у него полчаса. Еще двадцать минут ушло на деактивацию системы наблюдения.
   - Мог бы хоть заранее предупредить, - ворчал Икс, продираясь сквозь паутину охранной системы, - Икс, взломай систему безопасности, Икс, подключись к камерам Меркури. Я тебе между прочим не главный искин Оплота, кстати, поздравляю с зачислением в штаб, - яда, заключенного во фразе, хватило бы, чтоб отравить полфлота инсектоидов.
   - Не ворчи, старик, - флегматично отозвался Вадим, - сам знаешь, сколько мне еще осталось, а с долгами уходить - не по-мужски.
   Неживая улыбка вновь появилась на лице Мрака.
   - Знаешь, ты меня иногда пугаешь, - сознался Икс, - готово, можешь заходить, у тебя есть час, потом пойдет перезагрузка.
   - От души, Иксик, - промурлыкал Вадим, поудобней перехватывая вибронож, - ну, понеслася!
   Главным преимущество легкого доспеха серии 'Крик' был широкий спектр возможностей встроенного сканера и радара, выводящих владельцу доспеха полный расклад на находившихся в радиусе 10 метров от него разумных. Закаченная несколько часов назад свежая база охранки станции сводила на нет шансы встречи с незарегистрированными на астероиде людьми. Вадим еще на базе настроил подсветку гражданских - зеленым, гражданских с оружием в руках - желтым, не попадающих ни в одну из категорий - серым, а всех остальных - красным. Так как контингент в 'Пираньи' собирался сугубо специфический, невинных или посторонних людей в баре просто-напросто не должно было быть.
   Закатить на кухню гранату с усыпляющим газом. Пождать две минуты. Зайти на кухню. Вскрыть решетку вентиляции. Закинуть туда две гранаты с усыпляющим газом. Выждать шесть минут. Зайти в зал. С каждым действием, движения Вадима становились все четче, а мир - серее. 'Дмитрий Воронов - куратор наркотрафика западного округа' - нож по рукоятку погружается в грудь. 'Александр Бурков - космический Робин Гуд, специализируется на похищении богатых наследников, в случае неуплаты выкупа, высылает любимое чадо родителям по кусочкам' - нож с легким сопротивлением пронизывает ЛД и человека, в нем находившегося. Когда работа в зале была закончена, Вадим навестил второй этаж, действуя по проверенной схеме. Затем проверил подвал, где и нашелся сам Магор Султанович.
   Решив не корчить из себя благородного рыцаря, Вадим также закатил гранату с усыпляющим газом и, выждав несколько минут, словно робот, зачистил все помещение. Не удержавшись, и заглянув в приоткрытую дверцу сейфа, парень обнаружил там вещь, которая никак не могла оказаться у человека, связавшего свою жизнь с теневой стороной. Последний экспериментальный образец нейросети 'Спектор' - овальное матовое яйцо в вакуумной упаковке небрежно лежало на второй полке, вперемешку со стопками купюр. Вадим, не раздумывая, закинул яйцо в рюкзак и пошел дальше. В списке оставалось еще пять мест.
   Сложности возникли только на последней точке. В задней комнате миниотеля, который, по факту являлся штаб-квартирой отряда наемников 'Рагнарек' нашлись две фигуры в слегка оплавленных, но знакомых МТД 'Кёнбо', успевшие перевести свои скафы в режим полной автономии. И пусть ноги крайнего правого боеца слегка заплетались, судя по всему он все же надышался усыпляющим газом, но его напарник пружинистым шагом двигался навстречу Вадиму, хладнокровно шагая по раскинутым руками и ногам бойцов отряда 'Рагнарек', которых все-таки сморил глубокий химический сон.
   Вадим, чье восприятие, казалось, обострилось до комариного писка, различал по меньшей мере несколько тысяч оттенков серого на приближающейся фигуре. Вот черная нить, пересекающая предплечье, выдает микротрещину костюма, а комок серых нитей - повреждение в молекулярной структуре костюма в области живота.
   Уклонившись от удара кулаком, Вадим вонзил вибронож аккурат в переплетение серых нитей, и, слыша, хруст проламываемой брони, сделав шаг вперед и довернувшись на правой ноге, ласково вонзил второй нож под шлем, в скопление стальных трещинок. Задержавшись на секунду и удостоверившись, что грозная фигура корейца начинает обмякать в его объятьях, Вадим потянул ножи на себя, одновременно с этим поворачиваясь навстречу ковыляющему бойцу. Тому явно было не по себе. Плазменный резак в его руках ходил ходуном, а самого бойца постоянно вело влево. Вадим, решив не рисковать, метнул один за другим все десять ножей, для начала выбив из рук бойца клинок, затем ослепив встроенные в забрало сканеры серией мгновенных бросков. Пропустив, потерявшего ориентацию тяжа мимо себя, ухватившись за его левое плечо, привычным движением вогнал вибронож в затылок воину, и, с первого удара, не пробив неповрежденную взрывом броню, принялся наносить ритмичные удары в одну и ту же точку. Кореец пытался вырваться из хватки Вадима, но на шестой раз виброклинок все-таки пробил, казалась бы надежную, скорлупу скафандра. Пару раз дернувшись, воин в оплавленном спереди МТД рухнул на пол, где и застыл безжизненной куклой.
   Осуществив контроль остальных наемников, помеченных красным, Вадим, вызвав часы на внутреннем интерфейсе и перевел дух. Через полтора часа он должен быть на палубе 'Оплота'.
   Парень, вернувшись на базу, только и успел, что принять душ и облачиться в свой родной МТД. Ровно в 5:00 он вступил на корабль, отправляющийся в практически безнадежный прыжок, оставив ЛД 'Крик', покрытый чёрной краской и оставшиеся гранаты в своем кубрике. После устроенного ночного переполоха, скрываться смысла не было. Вадима не волновало, что сегодня станция Меркури-16 опустела на сотню человек за одну ночь. Мрака тревожило его зрение, не желавшее возвращаться в привычную цветовую гамму.
  
   Глава 2
  
   - Перед тем, как мы ушли в прыжок, искин принял сообщение от администрации Меркури, - высокий, светловолосый мужчина колдовал над пультом управления микроклимата, добиваясь имитации морского бриза, - и, кстати, видно, что написано в спешке, с еле сдерживаемой паникой.
   Адмирал 'Оплота' Андрей Алексеевич Кочеров кинул взгляд на находившегося на мостике полковника военной группировки экспедиции. Кряжистый мужчина лет сорока стоял, широко расставив ноги и, заложив руки за спину, внимательно просматривая выведенный на голографический экран суточный отчет.
   - Пишут, что предположительно один из ваших бойцов чуть ли не серийный убийца, фанатик и террорист, вырезавший под пятьдесят человек за ночь до выхода нашего флагмана в гиперпространство, - Кочеров, наконец-то настроив климатическую установку и вдохнув полной грудью ставший чуть солоноватым воздух, удовлетворенно хмыкнул и направился к своему рабочему месту, - просят оставить его на одной из станций, мимо которых мы будет проходить.
   Его собеседник, скривившись, продолжил чтение отчета, переступив с ноги на ногу, что говорило о его сильнейшем раздражении. Николай Сергеевич Кубов, будучи потомственным военным, терпеть не мог всевозможные кляузы гражданских штафирок и кабинетных генералов. Сам Кубов, дослужился лишь до полковника, в то время как все его однокурсники и бывшие сослуживцы уже во всю щеголяли генеральскими регалиями, по крайней мере те, кто остался жив после недавней войны, один из отголосков которой стоял сейчас на капитанском мостике. Беда Кубова была в том, что он не умел прислуживаться и служил только императору. Периодически возникающие проблемы решал не по договоренности или через знакомых, но руководствуясь Уставом и регламентом воинской службы Российской империи.
   - В последних строках упоминают про три солидные и уважаемые заведения, переставшие существовать. Грозятся слить информацию о сумасшедших вояках в нашу доблестную прессу...
   Кочерова не так сильно заботила поднявшаяся вокруг Меркури-16 шумиха, все, что его волновало - была миссия по доставки антиматерии на Терру-2. В отличии от большинства 'сосланных' на 'Оплот' офицеров, Андрей Алексеевич был идейным. Он бредил космосом и свято верил в то, что Земля-2 станет плацдармом дальнейшего открытия жизни во вселенной. Его никак не устраивало нынешнее положение вещей. Военные стычки между крупнейшими игроками Солнечной вселенной и их колониями позволили сделать быстрый скачок в развитии военно-космического флота. Но дальнейшее освоение космоса, окончившееся обнаружением системы, окупированной инсектоидами и последующая кровопролитная и выматывающая людей война поставила жирную точку на экспансии землянами дальнего космоса. Для начала нужно было удержать свои рубежи. Планета, контакт с который был потерян около двухсот лет назад могла стать решающим козырем в войне с гигантскими насекомыми. Если, конечно, ее еще не захватили жуки, или если, группа ученных и военных, оставленных на планете не скатились в средневековье, или если они все там не перемерли от новых вирусов и микробов. Вариантов было много. Но радиосигналы, регулярно приходящие из той системы внушали осторожный оптимизм.
   Главная проблема была в находившейся аккурат посередине между Землей и Нивеей достаточно большой группировке инсектоидов.
   Земная разведка так и не смогла установить сколько систем заняли инсектоиды и знают ли они о месторасположении земных планет. Пока что все стычки и сражения проводились именно в секторе Прометея. То ли ни та, ни другая сторона не решалась распылять свои силы на разведку безграничного пространства космоса, то ли понимая, что стоит только найти противнику головную планету - и война пойдет на выживание, то ли по какой другой причине, но боевые действия не выходили за пределы сектора.
   Кочеров считал, что инсектоиды просто копят силы. Если в безвоздушном пространстве жуки уступали людям, то при физическом контакте преимущество оставалось за насекомыми. Даже МТД не спасал от хитиновых клинков богомолов. И если в поединке один на один человек без труда делал из инсектоида хорошо прожаренный бифштекс с хрустящей поджаристой корочкой, то в групповых сражениях жуки просто-напросто давили массой.
   Начиная свою карьеру с пилота истребителя, и отслужив в Военно-космических силах РИ свыше 25 лет, новоиспеченный адмирал имел хорошее представление о том, как любую, даже самую детально продуманную, миссию можно утопить при помощи всевозможных бумажек и административных проверок, усиленных общественными комиссиями.
   Все, чего хотел Андрей Алексеевич - было выполнить свою миссию. А в идеале уничтожить угрозу человечеству. А так как согласно маршрут-листу, Оплоту предстояло посетить еще два места, Кочеров отрицательно воспринял интерес администрации Меркури к своему кораблю. А если они еще подключат и журналистов, то появлялась вероятность того, что миссия будет перенесена или отложена на неопределенный срок.
   - Не хотелось бы, Николай Сергеевич, из-за одного бойца ставить под удар всю миссию, причем боец этот стоит на карандаше у СБ, - на последних словах Кочеров посмотрел на покрасневшего полковника.
   - Не было его у нас, - нехотя, словно через силу, выдавил из себя Кубов.
   - В смысле не было? - удивился адмирал.
   - В прямом. Слушай, Андрей Алексеич, ты же в курсе той ситуации, - со вздохом ответил полковник, заканчивая с отчетом и направляясь к пилотному креслу.
   - Какой именно? - расценив слова своего коллеги как приглашение к началу разговора, молодой адмирал развернулся к Кубову.
   - Когда он прикрыл своего бойца от импульсной гранаты? - дождавшись утвердительного кивка, Кубов продолжил:
   - Я тогда был в составе комиссии, расследующей тот случай. Ты в курсе, что ни в одном МТД не было щита? За несколько дней до вызова, по спущенному сверху приказу, были демонтированы щитовые аккумуляторы и сами модули из всех доспехов. Из всех тех, которые позже были посланы для успокоения революционеров.
   - ...
   - И да, в остальных шахтерских городах без жертв не обошлось. Много наших просто-напросто сгорели в пламени этих чертовых импульсных гранат, да и гражданским досталось, тяжело, знаешь ли, силу удара контролировать, когда на твоих глазах заживо сгорает твой боевой товарищ и ты никак не можешь ему помочь.
   - Но в прессе не было ни слова об этом?
   - Не было, потому что, когда Мрак, которого неделю накачивали наркотой, как, впрочем, и остальных командиров других отрядов, придушил ту жирную свинью, революцЫонЭры призадумались, - Кубов интонацией подчеркнул какого он мнения о бастующих, - и упустили момент кинуть свежачок в прессу. Они хотели запустить эту информацию сразу же после парочки терактов.
   - Подожди, Николай Сергеевич, какие еще теракты?
   - Там много всего должно было быть. Поверь, и если бы Мрак не привлек на себя внимание СБ, у нас, скорей всего, уже не было бы императора...
   - Черт, ты сейчас серьезно?
   - Более чем. Этот парень, не ведая, спас нашу страну. Уши содружества штабелями торчащие из того заговора нам, конечно, удалась надрать, но всех же на каторгу не сошлешь, верно? Да и своего говна, прости Господи, хватает, - Кубов перекрестился и посмотрел в искусственный иллюминатор, где изредка мелькали искорки, растягиваясь в одну сплошную нить.
   - Да уж, - протянул Кочеров, - а как он сам-то выжил после встречи с импульсивкой?
   - Мальчик молодец, он ее рубанул своим резаком, пришлось ему, конечно, несколько секунд повалятся, словно мумия в саркофаге, но зато жив остался.
   - Ну ладно, парень - герой, но Сергеич, ты же понимаешь, какие проблемы у нас могут случится? - адмирал расстегнул белоснежный китель и облокотившись на пульт, подпер подбородок кулаком, умудряясь при этом сохранить идеально ровную осанку, - а ведь нам еще к шахтерам залететь надо...
   - Помню и про шахтеров, и про приказ, - полковник покраснел еще больше, нет-нет, да посматривая на пол, словно хотел по привычке сплюнуть.
   - Тем более 3 здания под ноль вырезал
   - Пять. И не под ноль, а только красных.
   - Даже так? - бровь адмирала поползла наверх, демонстрируя высшую степень удивления, - Еще хуже, под кем они хоть ходили-то?
   - Не поверишь, все те же недобитки из оппозиционеров.
   - Ну да, - адмирал кивнул, - таких людей отдавать нельзя, что предлагаешь?
   - Несчастный случай на учениях. Тело по традиции предали космосу в капсуле.
   - Ладно, с капсулой понятно, а его самого куда?
   - Скажем так, - полковник ухмыльнулся, - у нас по факту всего 89 инженеров на весь корабль.
   - Подожди, должно быть 90!
   - На бумаге их и так 90, а по факту 89.
   - Хорошо, - адмирал откинулся на спинку кресла, - у меня два вопроса. Первый - куда делся один инженер, второй - откуда у тебя эта информация?
   - Инженер не вернулся с увольнительной, а информация... информация от одного искина. На хозчасти стоит, грамотный тип, кстати, - полковник покрутил рукой в воздухе, - адекватный.
   - Думаешь он...?
   - Уверен.
   Имперская служба безопасности частенько устраивала проверки на наличие искинов с искусственным интеллектом, под которые в первую очередь попадали именно офицеры в высоких чинах. Найти у младшего начсостава электронного помощника - считалось удачей. Но, при обнаружении разумного искина, погоны, да и сами головы теряли все.
   - Ну, тогда во время криосна его можно будет поставить на дежурство. На стандартных искинов надежды нет.
   - Отличная мысль, сам хотел предложить!
   - Проверки?
   - Плевать, сам понимаешь, куда летим.
   - Ну, значит, договорились? - адмирал Кочеров, улыбнувшись, протянул руку собеседнику.
   - Не вопрос, договорились, - ответил на крепкое рукопожатие полковник Кубов, - сразу после той шахтерской дыры, куда нам нужно залететь, и поставим этого искина.
   - Какой у него порядковый номер? - довольный адмирал, прикидывал кого из техников бросить на столь ответственное задание.
   - Хм, - задумался полковник, - у него нет номера, по всем сетевым отчетам он проходит один символом.
   - И каким же? - слегка нахмурился адмирал, привыкший к армейскому единообразию.
   - Икс. - полковник наморщил лоб. - Да, точно, просто Икс.
  
   Свой "несчастный случай" Мрак пережил на удивление спокойно. Единственная мысль, то ласкающая, то корябающая его душу билась в груди ровно столько времени, сколько он смотрел вслед улетающей в открытый космос капсуле:
   - В ней улетает частица меня. Часть меня. Большая, цветная часть меня. Прощай, старлей тяжей Вадим Ухов. Спасибо, что оставил простому лейтенанту инженерной службы свой МТД.
   Вадим не помнил, да и не хотел, честно говоря запоминать его новое имя, которое было выбито на пластиковой карточке с оранжевым инженерским допуском. Ему, откровенно говоря, было все равно, что произошло с тем самым опоздавшим офицером.
   - Икс, что скажешь? - в очередной раз обратился к своему искину Вадим.
   - Вадим, наш план в процессе, меня заметили, и, как и ожидалось, вычислили практически сразу. Скоро тебя вызовут на разговор. И, если все пойдет по плану, то с новыми мощностями у меня будет больше шансов разобраться в ... - голос искина на мгновение дрогнул, - в твоем состоянии.
   - Ладно, - равнодушно ответил парень, направляясь в инженерный бокс.
   - Вадим, - что-то в интонациях Икса поменялось, - а скажи мне, друг мой, с какой целью ты вот уже в пятый раз за сегодня интересуешься своим состоянием?
   - Хм, интересный вопрос, - протянул парень, зрение слегка дрогнуло, - просто, любопытно?
   Серый пол, стальной потолок, черно-белые картины на тусклых стенах, походе среди пилотов истребителей вновь устроили конкурс на лучший земной пейзаж. Седой пытался добавить творческих мероприятий в размеренную жизнь тяжей, но после появившейся во всю стену надписи где подробно, без повторов, было описано кому и куда идти с различными конкурсами, забросил попытки выполнять очередной приказ начальства. К слову, картинки, сопровождающие надпись, были выполнены на весьма высоком уровне. При некой толики фантазии, можно было разглядеть и министра экономики, и министра обороны, и даже самого Седого. Вадим хмыкнул.
   - Интересная тогда вышла надпись.
   Зрение снова дрогнуло. А трава на одной из картинок окрасилась в еле-видимый светло-салатовый цвет.
   - Погади-ка, - Вадим резко остановился и впился взглядом в траву. На картине был нарисован двухэтажный дом, заросший травой. Чердачное окно горело тусклым желтым цветом.
   - Икс! - Вадим аж вздрогнул, от нахлынувшего на него азарта, со зрением творилось что-то непонятное, цвета словно проявлялись то тут, то там. Парень помотал головой. Перед глазами остался желто-зеленый шлейф. Казалось, на мир словно плеснули акварелью. - Икс! Забавная вещь получается!
   Вадиму пришлось присесть на темно-синий пол, закрывая глаза ладонями, словно защищая их от стремительно возвращающихся красок.
   - Икс, ведь это же получается...
   - Да, Вадим. Когда тебе что-то любопытно, ты словно оживаешь, перестаешь быть бесчувственной машиной для выполнения приказов. Интерес и любопытство - вот те вещи, которые держат тебя на поверхности!
   Икс не стал говорить Вадиму, что 99,5% всех бойцов, подвергшихся курсу боевой химеотерапии, погибали. Кто-то банально не просыпался. Кто-то убивался на тренировке, не замечая порванных связок и мышцы, истощая ресурсы своего организма. Так или иначе, все солдаты, показывая прирост силы, выносливости, скорости реакции практически в 200%, погибали, теряя интерес к жизни.
   - Получается, любопытство - это мой единственный шанс, не превратиться в робота из плоти и крови? - уточнил Вадим, поднимаясь с пола.
   - Получается - это твой единственный шанс выжить, - хотел сказать Икс, но сдержался, - нет, бро, ты и так останешься самим собой, вспомни, из каких только передряг не вылазил, а любопытство? Да всю жизнь, сколько тебя помню, совал свой нос куда не следует, разве не так?
   - Так, - повеселел Вадим.
   - Да и потом, не факт, что на Терре-2 тебе придется легко, - добавив толику сочувствия в голос, продолжил Икс.
   - Это еще почему? - удивился Вадим, теперь он шел в бокс не спеша, с удовольствием всматриваясь в висящие в строгом армейском порядке картины и находя в каждой какую-нибудь интересную деталь.
   - А ты знаешь, что там вообще происходит?
   - Нет, а что? - искорка интереса полыхнула в глаза у бывшего тяжа.
   - Так никто не знает. Двести лет - срок немалый. Встретят нас как завоевателей, если вообще будет кому встречать...
   - Разберемся, - уверенно махнул рукой Вадим, - Если не ошибаюсь, то состав первой экспедиции был около ста тысяч человек. За двести лет, не думаю, что их число превысило два-три миллиона.
   - Локальные конфликты - напомнил Икс.
   - Это да, - помрачнел Вадим, - могло отбросить развитие. Но, если все пошло по плану, то уровень их технологий сейчас должен даже превышать наш. И мы, объединившись, для начала все-таки прибьём этих тараканов, а затем будем изучать ближайшие миры.
   - Но, сам понимаешь, вариантов развития событий - десятки тысяч, - искин не сдавался, ставя перед Вадимом новые цели, задачи, планы, разжигая в нем огонь любопытства.
   - Да, - мечтательно улыбнулся парень, подходя к стальной двери, ведущей в док, - это будет, мм, интересно.
   Вадим, думая о чем-то своем, покрепче ухватился за стальной рычаг и, напрягшись, дернул его на себя. В этот раз, он поддался на удивление легко. Инженерный отсек был, пожалуй, единственным местом на корабле, где все еще оставалось старое-доброе ручное управление. Инженер, не вылезающий из своего МТД зашел в отсек, не заметив, что на титановом рычаге остались глубокие вмятины от его пальцев.
  
   Когда 'Оплот' вышел из гиперпрыжка в системе Оруэлла Андрей Алексеевич Кочеров слегка напрягся. Еще бы, по внешней связи пришло сразу несколько информпакетов. Но, к его несказанному облегчению ни в одном из них не было даже тени упоминания про Вадима Ухова. СБ Империи вообще не проявила интерес к 'Оплоту', а администрация Меркури желала счастливого пути и приносила осторожные соболезнования, о том, что тяж, нанесший заметный удар по социальной инфраструктуре перевалочной базы, погиб так рано и быстро. Остальные два сообщения были стандартными проверками свой-чужой.
   - Что думаешь? - обратился адмирал к своему полковнику Кубову.
   - А чего тут думать, - поморщился военный, - либо забили болт, либо, наоборот, затаили. А если затаили, то на станции лучше быть настороже. Во избежание, так сказать, провокаций.
   - А его никто выпускать и не собирается, - правильно расценил слова полковника Андрей Алексеевич, - он же у нас двухсотым числится.
   - Не совсем верно, - снова поморщился полковник, - но я тебе не про него говорю, а вообще.
   Кряжистый мужчина уставился на голографический план станции.
   - Это последний порт перед выходом в бескрайний океан космоса, если выражаться вашим языком. Психологи фиксируют повышенный нервный фон.
   - Так пусть сходят на берег, развеяться, сбросят напряжение- удивился Андрей Алексеевич, думая о возможных препонах со стороны Службы безопасности, червячок сомнений точил душу хоть и молодого, но опытного адмирала, - в чем проблема-то?
   - Андрей Алексеич, - голос полковника стал обманчиво мягкий и вкрадчивый, - ты вообще в курсе сколько бойцов мы везем с собой?
   - Несколько десятков тысяч, - все также не понимая, к чему клонит полковник, ответил Андрей Алексеевич, - и большая часть из них находится в криосне.
   - И снова не совсем верно, - покачал головой полковник, - В криосне находятся только пятьсот человек. И это не мои бойцы, а навязанные нам зеки, от которых решили избавиться после того, как они вскрыли изнутри висящую на орбите международную тюрьму. Как ты помнишь, территория на Земле под тюрьмы и кладбища - сейчас непозволительная роскошь, поэтому первых закидывают на орбиту, а последних кремируют. Так вот, после последнего практически удачного побега было решено послать оставшихся в живых зеков с нами. Да-да, на Терру-2.
   Адмирал слушал, не меняясь в лице и лишь медленно багровеющий шрам, тонкой ниткой выглядывающий из-под форменной фуражки выдавал его раздражение. Полковник сделал паузу, словно приглашая своего собеседника вступить в беседу, но Андрей Алексеевич лишь поджал губы.
   - Не обессудь, товарищ адмирал, - нахмурился полковник, - был приказ, который, к слову, я сейчас нарушил...
   - Ты понимаешь, что это мой корабль? - еле сдержавшись прошипел адмирал. - Какие, к чертям собачим, могут быть секреты от боевого адмирала крейсера, отправленного чуть ли не в последний путь? Ладно там, - он резко мотнул головой вверх, - сидят штабные крысы, которые ни в зуб ногой не понимают, но ты-то? Ты ж боевой офицер, какие секреты могут быть еще раз спрашиваю тебя?
   - Вот именно. Я - боевой офицер и выполняю приказы, - слегка виновато смотревший в сторону во время гневной речи Андрея Алексеевича, полковник выпрямил спину, - И пока не было угрозы для выполнения операции - это была для тебя, Алексеич, лишняя информация.
   Двое мужчин, каждый из которых не раз глядел глаза в глаза костлявой старухе с косой, у каждого из которых за спиной было свое собственное миникладбище упрямо бодались взглядами. Одной-единственной искры было достаточно, чтобы посадить росток недоверия между двумя лидерами летящей в неизвестность общности людей. Одного указания на свой чин и звание было достаточно, чтоб в тандеме пилотов и штурмовиков появилась трещинка, грозящая в последствии превратиться в раскол. Одного слова было достаточно, чтобы поставить под удар всю операцию. И оба мужчины это понимали.
   Адмирал, отдернув белоснежную полу мундира первый пошел на попятную:
   - Бесит, Сергеич, - протянул он.
   - Да понимаю, Андрей, понимаю, - тяжко вздохнул Кубов, - ну а куда деться? Секретность, мать её-туды.
   - От кого секретность-то? - посмотрел на голографический экран адмирал, - сомневаюсь, что жукам есть дело до кучи зеков в криокапсулах. Кстати, насколько я знаю, прыгать в гипер, находясь в криокапсуле, скажем так, не рекомендуется?
   - Не рекомендуется, - хохотнул полковник, - эк ты завернул. Да запрещено это. 70%, что замороженный идиотом останется на всю жизнь. А мы, считай, два прыжка делаем и только после этого несколько лет летим до Терры-2.
   - Не гуманней ли было их отправить на рудники или к тем же самым шахтероам? - покрутил рукой адмирал, - Будешь чай, кстати?
   - Чтоб получилось, как двадцать лет назад, когда группа каторжников устроила переворот и захватила власть на шахтерском астероиде? - хмыкнул полковник, - Давай, четыре сахара, помнишь?
   - Помнишь, помнишь, - бросил адмирал, направляясь к барной стойке, - ты, наверно, единственный человек, который пьет настолько сладкий чай. После двух прыжков, дай Бог несколько процентов останутся адекватными и то, первое время как дети малые будут.
   - Там нет невинных ангелочков, - пожал мощными плечами полковник, - просто так на строгач не попадают, ты же знаешь.
   - Знаю, - Андрей Алексеевич ополоснул кипятком заварочник и сыпанул туда черного чая из старинной жестяной банки, по рубке поплыл терпкий аромат индийского чая, - и поэтому и удивляюсь, зачем с ним возятся? К стенке поставили бы и делов...
   - Как обычно, правозащитник вопят. Это не насильники, втроем распявшие на полу школьницу, а бедные-несчастные эмигранты, которых не принимает общество, не серийные убийцы, а необычные люди, не гнилые чинуши, по чьей вине в барках от холода замёрзло пятьсот человек, а рискованные бизнесмены...
   Полковник едва подавил в себе желание сплюнуть
   - И вся эта шваль имеет прикрытие в верхах. И я тебе больше скажу. Среди этих пятиста мерзавцев затесалось несколько жюрналюг и пара офицеров службы Контроля.
   Адмирал, несущий термокружки с ароматно пахнущим напитком, споткнулся, чуть не расплескав чай:
   - Эти-то что тут забыли?
   - Проверяют ВС РИ на предмет запрещенных международной конвенцией действий, - слегка закатив глаза по памяти процитировал полковник.
   - Вот скажи мне, Николаич, - протянул кружку товарищу Андрей Алексеевич, - как можно исследовать Вселенную, искать в ней новую жизнь, если мы до сих пор сремся как кошки с собакой то с Содружеством, то с азиатским союзом. Что ж мы за люди такие? Сами себе палки в колеса вставлять, а?
   - Не скажи, - с благодарным кивком принимая кружку и делая небольшой глоток, ответил полковник, - сам знаешь, мы максимально ушли во внутреннюю политику, толь по необходимости вступая во все эти политические игры.
   - А, Бог с ними со всеми, - махнул рукой адмирал, - что там с журналистами и Контролерами? Известно кто?
   - В том-то и дело, что нет. Поэтому и лежат они в криосне. На Терру-2 прибудем - разберемся.
   - Если прибудем? - улыбнулся адмирал.
   - Когда, Андрей, когда, - улыбнулся в ответ полковник.
  
   К удивлению полковника, проблем с тяжами на шахтерской станции не было. 'Оплот' с его тренажёрными залами, бассейнами, миникинотеатрами и зонами дополненной реальности привлекали бойцов куда сильнее старой рабочей станции, 80% которой составляли мужчины.
   Благополучно, приняв еще сотню каторжников, одетых на манер Содружества в оранжевые робы, 'Оплот', оставив отчетные документы послав в метрополию закодированный пакет документов, направился в свой крайний прыжок. После выхода из гипера дальнейший путь крейсер должен был проделать практически автономно.
   Проблема произошла перед самым прыжком. Часть заключенных, затеяли драку между собой, попутно сломав систему климат-контроля и вместо криокамер угодили на гаупвахту, что, впрочем, не повлияло на время убытия тяжелого крейсера дальней разведки.
   Расследовать драку был послан младший лейтенант службы связи с общественностью Дарья Романова. Порывавшийся было дать ей в сопровождение нескольких тяжей капитан отступил под напором молодой девушки, об её гордое 'Я сама' и вздернутый вверх носик рушились все аргументы, выдвигаемые капитаном. Напоследок, улыбнувшись внезапно пришедшей в голову мысли, Серый сказал:
   - Хорошо, младший лейтенант Романова, пойдете без сопровождения, но, - заметив довольную улыбку девчонки, нахмурил брови капитан, - в ваше распоряжение поступить младший лейтенант инженерной службы, для устранения неисправности установки климат-контроля.
   - Хорошо, - мгновенно согласилась девушка, на чьем лице промелькнуло плохо скрываемое торжество, - разрешите идти, товарищ капитан?
   - Идите, - усмехнулся Серый и добавил, глядя ей вслед, - даже именем инженера не поинтересовалась, егоза!
   Дождавшись, когда девушка, завернет за угол, махнув напоследок гривой каштановых волос, капитан достал интерком:
   - Мрак, тут починить кой-чего надо и присмотреть заодно за мелкой, да, которая Седого дочка. Что? Да, как и ты теперь, младший лейтенант. По обстоятельствам. 3 палуба, сектор Д. Отлично, на связи.
   Капитан с серыми глазами еще раз ухмыльнулся, радуясь своей смекалке. Теперь за дочку командира можно было не опасаться. Вадим Ухов не даст её в обиду.
  
   Младший лейтенант Романова шла с гордо поднятой головой на свой первый настоящий допрос.
   'Наконец-то она добилась, чтобы ее воспринимали всерьез! Большинство офицеров либо предпочитали не связываться с дочкой командира звена тяжей, либо окружали её таким количеством сопровождения, что допрос заканчивался не успев начаться. Вид трех, закованных по самые уши в броню тяжей, стоящих за спиной хрупкой девушке в мундире младшего лейтенанта, почему-то развязывал языки получше, чем даже специализированный подход. Аж бесит! Ну ничего, в этот раз с ней будет только какой-то инженеришка, которого она куда-нибудь пошлет, ведь теоретически она старше его пусть не по званию, но по положению точно! Да и вообще, если она сейчас прямиком направится на допрос, то опоздание или отсутствие инженера будет не её виной'. Даша улыбнулась. 'Точно! Идеальный план!'
   На стоявшего, прислонившись к стене, около ровно нарисованной буквы 'Д', тяжа девушка поначалу не обратила внимания. И только, когда он зашагал за ней, Даша развернулась на своих каблучках:
   - Прошу прощения?
   - Младший лейтенант инженерной службы Александр... ээ Крюков, поступаю в ваше командование - глухо донеслось из-под опущенного забрала шлема.
   - Что ж товарищ младший лейтенант инженерной службы, где ваши инструменты?
   - Все свое ношу с собой, - так и не поднявший забрала шлема тяж, похлопав себя по правому бедру.
   - Ну так идите и почините то, что сломалось, - Даша дернула носиком.
   - Есть, - лениво отозвался инженер, закованный в МТД.
   Сделав несколько шагов, девушка снова повернулась к следующему за ней парню.
   - Что вам не понятно, младший лейтенант инженерной службы?
   - Все понятно, товарищ младший лейтенант Романова, - Даше показалось, что в интонация собеседника мелькнула легкая насмешка.
   - Почему вы не идете чинить эти ваши сломанные климат-установки?
   - Иду, - матовая поверхность шлема безразлично смотрела на Дашу.
   Решив не обращать внимания на странного инженера, девушка продолжила движение. Когда она зашла в кубрик, поведение неприятного парня немного прояснилось. Кубрик был разгромлен. Весь. Прикованные наручниками к страховочным поручням семеро каторжников молча дрожали от холода. Облачки пара вырывались из их ртов.
   - И долго они так сидят? - ежась на морозе, обратилась девушка к своему спутнику. Тот, не замедляя шага направился к сломанной климат-системе.
   - Несколько часов. Остальных укладывали в криокамеры, не до этих драчунов было, - отвечая девушке, Мрак фиксировал реакцию каторжников при помощи наспинной камеры.
   Тесно прижавшиеся друг к другу преступники переглянулись и чуть ли не синхронно уставились на сидящего в центре молодого паренька. Тот слегка поморщился, но тут же постарался сделать жалобную мину. Даша же совсем не обратила внимания на разыгравшуюся за их спинами пантомиму, выискивая из сваленной в груду мебели чудом уцелевший стул. 'Мда, кто ж поворачивается спиной к толпе каторжников. Да им эту балку отодрать - раз плюнуть. Смотри-ка, мальчишка нет-нет, да косится на меня. Еле-еле покачал головой. Так-так, остальные расслабились, похоже паренек кое чего знает за мой доспех, интересно...'. Полумрак отступил, цвета стали чуть насыщенней, почуявший сладкий запах чей-то тайны, парень повеселел, не переставая следить за происходящим в кубрике разворачивающимся действом.
   - Итак, - Даша все-таки вытащила стул из-под остатков стола и присев на него, окинула взглядом дрожащих от холода каторжников, - из-за чего устроили драку?
   Вадим поморщился, еле удержавшись от того, чтоб не хлопнуть закованную в титановую перчатку ладонью по лбу:
   - Заигралась девочка в следователя, слишком сильно её опекали, - пробормотал он себе под нос и заработал быстрее, торопясь починить установку, чтобы освободить руки.
   Сидящие на полу мужики недоуменно переглянулись и молча уставились на девушку. Та, почувствовав себя неуютно под перекрёстным взглядом семи человек, решила зайти с другого конца.
   - Представьтесь, пожалуйста, - Даша посмотрела на крайнего левого громилу, который, казалось раньше был баскетболистом, настолько большим и высоким он выглядел даже сидя.
   - Эээ, М15, дробь два, - на удивление высоким голосом ответил громила
   - Дальше, - Даша перевела взгляд на его соседа.
   - М43, дробь шесть
   - М14, дробь восемь
   - М1, дробь шестнадцать
   - М143, дробь пять
   - М 21, дробь восемь
   - М 16, дробь четыре.
   - А зачем дроби нужны? - поинтересовалась девушка.
   Каторжники на мгновение впали в ступор. Вадим, не удержавшись, оглянулся посмотреть на Дашу. Ему было очень любопытно, всерьез ли она спрашивает или выбивает уголовников из колеи. Даша светилась ровным, фиолетовым любопытством.
   'Значит и вправду не знает', - подумал Вадим, замыкая контакты кондиционера.
   - Первое число - номер сектора, второе, порядковый номер, - спустя пару секунд подал голос центральный паренек, остальные либо сами не знали, либо не посчитали нужным ответить.
   'Все-таки не знала', - удовлетворено хмыкнул про себя Вадим, прикручивая на место решетку, 'вон как на него уставились. А паренек-то непрост, вон снова поморщился'.
   - А имена у вас есть? - поинтересовалась Даша.
   - А на кой ляд вам наши имена, дамочка? - прогундосил крепыш с разбитым носом.
   - Для успешной коммуникации необходимо обращаться к собеседнику по имени, - нравоучительно ответила девушка, поднимая вверх палец.
   'Перегнула', - отметил Вадим, наблюдая за сидящим в центре парнем.
   Судя по его слегка расслабившейся позе, он подумал о том же.
   'Перегнула', - невольно нахмурилась Даша про себя, - 'а всего лишь хотела потянуть время, чтоб этот инженер ушел и не мешал вести допрос'.
   Громко хлопнула крышка установки климат-контроля. Вадим развернулся лицом к каторжникам и застыл.
   - Вы можете идти, - холодно бросила ему девушка, вздрогнув от резкого звука.
   'Зачем Седой ее потащил с собой?' - вздохнул про себя Вадим, даже не думая пошевелиться. - 'Неужели у него там все настолько плохо, что не рискнул оставить дочку без пригляда?'
   - Вы. Можете. Идти. - раздельно повторила девушка.
   'Щас, дураков нет, оставлять дочь Седого один на один с семью каторжниками', - скривился, слово от дольки лимона Вадим, - 'хотя...'
   Шагнув вперед и краем глаза заметив, как напряглись все семеро преступников, он проговорил:
   - Корабль уже ушел в гиперпрыжок и если бы вы не сломали кондер, вы бы сами это почувствовали из-за железного привкуса во рту. В криосон вас будут погружать наравне с экипажем корабля. Больше прыжков не будет. Впереди нас ждет десятилетний полет. Вопросы?
   Вадим внимательно посмотрел на худенького парня. Тот, казалось почувствовал взгляд Вадима и отрицательно покачал головой.
   - Не балуйте, смысла нет. А с ней что-нибудь случится, вас выбросят в космос, - подпустив скуки в голос, добавил Вадим. Собственно, все это и так было понятно, но бывший тяж решил перестраховаться и максимально доступно донести информацию даже до необременённых интеллектом громил.
   - Мы поняли, - кивнул малец.
   Вадим услышал в его голосе что-то такое, что заставляло поверить в слова невзрачного, но, не по-детски серьезного мальчишки, и с чистой совестью покинул кубрик. На сегодня у него было еще много дел, зрение служило отличным индикатором состояния. По наблюдениям парня, ему больше всего помогала старая фантастика. Магия, эльфы, драконы, приключения, многотысячные сражения - все это раскрашивало мир цветными красками. Вторым шли учебники по физике и химии. Вадим, сам того не ожидая с интересом перечитывал научные талмуды, освежая в памяти правило буравчика, корпускулярно-волновой дуализм, основы магнетизма и теорию гиперпространства. Сымитировав поступь удаляющихся шагов, парень застыл в коридоре с интересом прислушиваясь к разговору. Вчера Икс порадовал Вадим новым известием. Состав и молекулярная решетка черной гадости, равномерно распределившейся по всему телу парня, ясно давала понять: Если бывший командир тяжей ляжет спать в криосон, он уже не проснется. К слову, план ребят он понял только потому, что Икс поделился с ним засекреченной информации об особенностях крио-камер. И Вадиму было оочень интересно, откуда такая информация у обычных каторжников. Настолько интересно, что, казалось стена коридора стала настолько яркой, что растаяла в радужной пленке, а перед взором Вадим открылась следующая картина:
   Даша, оставшись одна, зябко повела плечами несмотря на то, что температура в кубрике стремительно поднималась и побарабанив пальцами правой руки по раскрытой ладошке левой, девушка выдохнула. Отгоняя тем самым внезапно появившееся волнение.
   'Да ладно, что мне сделаю семь пусть и здоровых, но прикованных к стене мужиков?' постаралась успокоить себя девушка.
   - Мелкий, - обратился баскетболист к пареньку, может уже снимем браслеты?
   - Давай, - немного подумав, согласился тот, - только не делайте глупостей.
   - Не переживай, Мелкий, - никому неохота в космосе оказаться, - успокоил его крепыш с разбитым носом.
   Остальные согласно закивали.
   - И раз, - скомандовал баскетболист.
   Даша с удивлением наблюдала, как поручень с мясом выходит из стены. Несколько секунда и длинная металлическая труба валяется на полу, в то время как мужики в оранжевых робах разминают запястья и растирают ладони, ожесточённо грея своим дыханием закоченевшие пальцы.
   - Вот зачем надо было кондер ломать, а Кот? - недовольно обратился к крепышу баскетболист, - чуть не насквозь замерзли, тут и криозаморозки не надо.
   - Так получилось, - угрюмо отозвался тот.
   - Подождите, то есть вся ваша драка была только из-за того, чтоб не попасть в крио-камеру? - анализируя полученную информацию, уточнила Даша.
   - Ну да, у нас аллергия на крио-камеру, - не дав сказать открывшему было рот баскетболисту выстрелил мелкий, недовольно зыркнув в сторону длинного, - группа крови не позволяет выносить ее длительный срок.
   - Но вас же все равно туда поместят, - не поняла девушка.
   - Ну, значит судьба у нас такая, - горько вздохнул паренек, остальные поддержали его скорбными кивками.
   - Еще раз, вы инициировали нарушение внутреннего режима с целью избежать попадания в крио-камеру, - снова сбилась на клишированный канцеляризм Даша.
   - На самом деле, мы поспорили, чем смерть от холода отличается от криозаморозки, и этот гений, - пацан кивнул на насупившегося крепыша, - не придумал ничего лучшего, чем сломать кондер.
   - Своей головой, - хохотнул бритый на лысо мулат, сидевший по правую руку от паренька.
   - Ага, так что мы ничего не знаем про кризаморозку, - жизнерадостно улыбнулся баскетболист.
   Мелкий на его словах снова скривился, с трудом возвращая на лицо благожелательную улыбку.
   - Подождите немного, не поднимайтесь, - обратилась девушка к каторжникам, даже не помышлявших о том, чтоб встать на ноги, - сейчас за вами придут.
   Даша поднялась со стула и неосознанно направившись в сторону починенного кондиционера, включила интерком:
   - Можно забирать... нет... нужно провести индивидуальную сессию... да... да... есть!
   Мелкий, уловив обрушенную девушкой фразу про 'индивидуальную сессию', нахмурил брови, судорожно о чем-то размышляя. Думал он быстро и красиво. Его лоб пересекла глубокая складка. Взгляд переместился с болтливого баскетболиста на девушку, общающуюся с начальством через интерком. Она стояла полубоком и форменная юбка выгодно подчеркивала широкие бедра и узкую талию девушки а китель, казалось, был слегка тесен в груди.
   Губы парня превратились в тонкую нитку, он кивнул сам себе и шепотом обратился к баскетболисту:
   - Длинный, даже не думай об этом.
   - О чем? - не понял его долговязый здоровяк, - и не называй меня так!
   - Я вижу, как ты на нее смотришь, и хоть сейчас до самой Терры-2 нам ничего не угрожает, не надо создавать нам проблемы, - и не давая баскетболисту ответить, Мелкий зашептал еще быстрее, - слышишь, мне плевать, что у тебя девчонки не было хрен знает сколько, я не хочу из-за твоей дури отхватить плетей! Слышишь, я тебе приказываю, не смей!
   Лицо здоровяка перекосила презрительная гримаса, и он уже с интересом посмотрел на девушку. Та, словно почувствовав на себе его плотоядный взгляд, обернулась и, прижав интерком к груди, сделала шаг назад.
   - Ты мне, Мелкий, еще поуказывай что делать, а что нет. Братва, кто со мной? По разу точно успеем, пока фараоны набегут.
   - Бруно... - предостерегающе начал было мулат, но был перебит пареньком:
   - Длинный, ты дебил, не сметь я сказал! Она ж, смотри, испугалась, дрожит вся!
   - Отвянь, балабол, - бросил баскетболист, поднимаясь во весь свой рост и делая шаг в сторону девушки:
   - Привет, деточка, хе-хе, кто твой папочка?
   Знал бы рыжий кто является папочкой, стоящей перед ним с широко распахнутыми глазами, девушки, он сто раз подумал прежде, чем подниматься с пола.
   - Все легли на пол, мордой вниз, руки за голову, - прошептал Мелкий, аккуратно устраиваясь на полу.
   - Жестокий ты человек, Малыш, - посетовал мулат, следуя примеру своего юного товарища.
   Остальные молча последовали их примеру, лишь крепыш, что-то неодобрительно пробормотал себе под нос.
   Баскетболист, видя перед собой только хрупкую девушку, слегка расставив ноги и раскинув подрагивающие руки, словно преграждая ей путь к бегству, приближался к Даше, что-то бормоча себе под нос. Младший лейтенант Романова, с удивлением смотрела на смертника в оранжевой робе, решившемуся на самоубийственный поступок. Ее внимание было настолько зациклено на огромном, рыжем громиле, приближающимся все ближе и ближе, что она даже не заметила необычное поведение остальных каторжников.
   'Она, конечно, отобьется', - подумал Вадим, начиная движение, - 'но, Седой будет в ярости, так что ну его'.
   На последних словах правая рука Мрака, сжалась на плече баскетболиста, уже ухватившего девушку за китель, ломая последнему кости и сминая мышцы. Рыжий завыл, дернул рукой, сорванные пуговицы брызнули по полу, открывая взгляд белоснежную блузку.
   - Я ж вам обещал, - немного удивленно проговорил Вадим и с небольшим размахом бросил рыжего в коридор ногами вперед, в последний момент хватая его за рыжие лохмы. Послышался оглушительный треск, заставивший Дашу присесть и из-за всех сил обхватить уши, не давая визгу громилы, чьи ноги беззольно лягнули воздух, пробиться в голову.
   На пальцах Вадима остался большая часть волос рыжего и кусок неровно оторванного скальпа. Сам баскетболист грохнулся на пол спиной, не зная, то ли терять сознание от боли в правом плече из-за раскрошившихся костей, перемешанных с сухожилиями и нервами, то ли закрывать голову и глаза, спасаясь от ослепляющей боли, то ли попытаться пропихнуть немного воздуха в отбитые об пол легкие.
   - Ну что, Мелкий, ты рад? - обратился Вадим к пареньку, - только прежде, чем выкинуть его в космос за нападение на офицера крейсера я с ним немного побеседую, - здесь Вадим пожалел, что из-за опущенного забрала невидно его улыбки, - а потом займусь тобой. Десять лет полета... Знаешь ли, скучно коротать в одиночестве.
   За все время монолога Вадима лицо паренька меняло свой цвет от красного к белому, но, надо отдать ему должное, он не отвел взгляд от забрала.
   - До встречи, ребятки, - бросил напоследок Вадим, заставив оставшихся каторжников вздрогнуть и, подцепив, все-таки потерявшего сознание от болевого шока, баскетболиста за ногу, направился к выходу в коридор. За ним по полу тащилось тело, оставляя после себя ярко-красную широкую полосу.
   Навстречу Вадиму уже бежала служба внутренней охраны, вызванная Дашей. Сама девушка всеми силами старалась не потерять сознания, отгоняя от себя звук рвущейся человеческой кожи.
   - Ну ты псих, - бросил ему один из бойцов, оглядывая смятого рыжего.
   Внутри Вадима заклубилась темная туча, захотелось сжать горло бойца, посмевшего раскрыть свой рот и с интересом понаблюдать, как из него вытекает жизнь. Зрение парня вновь посерело.
   'Вот черт', - подумал Вадим, отпуская ногу каторжника, к которому тут же бросился медбрат. - 'Что со мной не так? И что со мной будет в течение этой десятилетней вахты? А с пареньком стоит поговорить определенно, что-то в его глаза, похожее? Точно, что-то было определенно. Попрошу Икс сделать анализ. Думаю, нам найдется, о чем поговорить с этим Мелким...'
  
   Глава 3
   Когда у Мелкого выдавалась свободная минута на размышления он частенько вспоминал тот момент, когда его начали называть Мелким. Было ли это на каторге или стерильно чистых лабораториях воинской части 10-003. Или еще до тех несчастных опытов, в учебке? Может быть универ? Память подводила. Иногда он вспоминал свое студенческое прошлое, но в тех воспоминаниях отсутствовал звук и у Мелкого не было возможности понять, как к нему обращались его однокурсники и однокурсницы. Чудо было уже то, что он помнил свое настоящее имя. Пожалуй, из всего взвода он был единственным, кому удалось частично сохранить свою память, может быть поэтому он все еще и был жив?
   Всякий раз, когда Мелкий вспоминал свое имя, на его лице появлялась кривая ухмылка. Павел. 'Маленький' с какого-то там древнего языка. И всякий раз, когда Мелкий думал о своем настоящем имени, из глубины памяти поднимались обрывки воспоминаний. А сейчас, когда он сидел в карцере, ожидая обещанной встречи с тем психованным тяжем, искалечившим слишком болтливого Бруно, память буквально бурлила, подсовывая один видео фильм за другим, причем эти обрывки были не беззвучные, как воспоминания о студенчестве или учебке, а словно самые настоящие воспоминания. Воспоминания со звуком!
   Если разобраться, Павел всю свою жизнь был скромным ребенком. Ему всегда было проще уступить игрушку или конфету другим ребятам, чем те подчас и пользовались. Сегодня из глубин подсознания вырвались наружу аж три отрывка из его прошлой жизни, первым из которых был тот самый день:
   ***
   Праздник Нового года прошел в подготовительной группе "Рябинка" на ура. Все ребята были в красивых костюмчиках - кто-то был снежинкой, кто-то лисичкой, ну а Павлик - зайчиком. Особый смак мероприятию придали новогодние сладкие подарки, которые получили все ребятишки после праздничной программы.
   Павлик как раз аккуратно складывал свой подарок в рюкзачок, думая о своем младшем брате, который обожает всевозможные сладости, когда к нему подошел его друг Артем и попросил мандаринку. Мальчика, одетого в костюм зайчика не смутил факт наличия у Артема точно такого же подарка. Просит - значит ему нужно, он же - друг?
   Поэтому Павлик без задней мысли открыл свой подарок и протянул товарищу оранжевый, пахнущий Новым годом фрукт. К рукам Артема случайно прилипли еще парочка шоколадных конфет и большая вафля. Увидев раздачу слонов, еще парочка ребят угостились сладостями, не стесняясь выбирать конфетку повкуснее.
   Павлуша смотрел на ребят с любовью, ему было приятно, что он поделился своим счастьем. В его голове не укладывалась мысль о том, что его могли просто-напросто использовать. Ведь это же были - друзья?
   Когда за маленьком альтруистом пришла мама и увидела полупустой мешочек, на дне которого сиротливо лежали несколько карамелек, она сначала подумала, что Павлик съел все конфеты и накричала на него, но когда она узнала куда на самом деле делись все конфеты, ей захотелось собственноручно прибить своего сына.
   - Тряпка, мямля, нюня! - это были самые мягкие эпитеты, срывавшиеся с ее уст.
   Мальчик стоял в раздевалке и не понимал, почему его ругают. Слезы срывались с его ресниц, а на душе было противно. Он понимал, что сделал что-то не то, но не понимал, что именно. Но когда он услышал:
   - А о брате своем ты подумал?! - что-то щелкнуло в его голове.
   До него дошло, что его обманули. И эта обида жгла больнее, чем мамины слова.
   В ведь все в нашей жизни складывается из мелочей. Будь у Павлика на тот момент папа, который смог бы ему по-мужски объяснить, в чем именно заключалась его ошибка, может быть, все пошло бы по-другому, будь его мама менее эмоциональна - и отложила бы разговор на попозже, а не рассказывала бы мальчику всю дорогу до дома, какой он безвольный лопух, может быть все сложилось бы иначе... Но папы не стало в прошлом месяце, а мама слишком сильно старалась донести до паренька, что он поступил, как тряпка. Но больше всего мальчику было обидно за своего младшего брата:
   - Получается, я предал Никиту? - мысль словно скальпелем резанула сознание ребенка. Павлик аж замер от осознания своей мягкотелости и слабовольности. Нащупав опору в лице своего брата, он почти принял решение быть сильным и твердым, как прилетевший от матери подзатыльник сбил концентрацию. Все, что сумел сделать мальчик - сдержать рвущиеся наружу слезы обиды.
   - Чего рот раззявил, шевели ногами, или у тебя еще конфеты остались, которые ты не раздал всем вокруг?
   Дальше в памяти мелькали колючие снежинки, летевшие прямо в лицо, острые мамины слова и открытые и искренний взгляд младшего брата, который с удовольствием взял одну из оставшихся карамелек, счастливо улыбаясь Павлуше. Слезы комом стояли у мальчика в горле, 'я буду заботиться о тебе, брат', подумал он напоследок в тот день, прежде, чем забыться спасительным сном.
   - Уступи место бабушке.
   - Взял ключи?
   - Проверь телефон!
   - Деньги не забыл?
   Обрывки воспоминаний цветным калейдоскопом мелькали перед крепкосжатыми глазами Мелкого, откуда-то пришло воспоминание о том, что мама заботилась о нем, пытаясь сделать как лучше. Но сам он с каждым днем ощущал себя маменьким сыночком все больше и больше. По началу это его жутко раздражало, что выливалось в истерики, ссоры, конфликты, скандалы, а потом он просто забил, предпочтя суровому и жестокому реальному миру, где нужно было говорить "нет", отказывать людям, расстраивая их, миру виртуальному - книгам, а позже и видеоиграм, где он спасал принцесс, друзей и даже миры. Где он был рыцарем, великим мечником, пилотом боевого робота, разведчиком и президентом. Мелкий чувствовал, что вот-вот, еще совсем немного и он вспомнит полностью все, что было.
   ***
   Карусель картинок взорвалась, а память сделала прыжок в студенческие годы. Сколько ему тогда было? 21-22 года? Мозг заботливо спрятал неприятные воспоминания поглубже и вот уже не Мелкий, но Павлик стоял перед непримечательной дверью в фойе своей альма-матер и все никак не мог найти в себе силы постучаться.
   Стоящий перед дверью лохматый студен не помнил про свое обещание заботить о брате, но все равно, что-то постоянно подсказывало ему о его наличии. Все эти годы ни одно угощение он не съел в одиночку. Честно делил все на равные части - брату и себе. Иногда - маме. Детский сад сменился школой, книги - компьютерными играми. Павлик перестал быть Павликом, став Пашей - среднестатистическим дрыщом-задротом. Один из многих геймером, превосходно разбирающимся во всех компьютерных игрушках, хорошо подкованные в литературе и истории со слаборазвитой мускулатурой. Только мощные, слегка непропорциональные остальному телу ноги выдавали в нем бывшего танцора - мама отдала их с братом в русско-народные танцы, где они 'мучились' десять с лишним лет.
   И вот сейчас, в 22 года, стоя перед дверью, за которой скрывался университетский кабинет армейского вербовщика, Паша решился. Короткий стук, ответное: 'Войдите!' и вот он уже сидит на стуле перед жилистым, хмурым мужчиной в обычном серном свитере с черными кожаными нашивками на локтях.
   Паша уже прошел всю серию тестом и испытаний и оставалось последнее - собеседование с вербовщиком. На самом деле, парень был благодарен маме - танцы сослужили хорошую службу, развив выносливость и хорошенько прокачав ноги. Все физические тесты он прошел на 'отлично', даже подтягивания, благо из-за небольшого веса подтягиваться ему было легко. Капитан, сидящий за широким столом с легким подозрением поглядывал на Пашу. Внешне парень был все-таки мелковат.
   А Паша сидел и размышлял о превратностях судьбы. Его братишка, набравший максимальный балл не поступил на бюджет, из-за внезапно появившихся из ниоткуда нескольких льготников-стобальников, еле-еле изъяснявшихся на русском языке. А учитывая, что брат поступал на филфак - это было более, чем странно. По имперскому эдикту, вышедшему четыре года назад, все мужчины старше 18 лет призывались в действующую армию. Начавшаяся семь лет назад война с инсектоидами заставила империю выжимать все доступные ресурсы. Отсрочку получали лишь студенты дневного отделения, поступившие на бюджет. Остальные шли служить два года.
   Паша, с детства боящийся армии (мама с детства говорила - 'будете плохо учиться, в армию пойдете') зашел в непримечательный кабинет на первом этаже, чтобы спросить совета. Совет в итоге вылился в трехчасовое тестирование.
   - Ну что я могу тебе сказать, боец, - вербовщик слегка прищурившись посмотрел на дрожащего от страха студентика, - я могу тебе помочь с твоей проблемой. Баш на баш так сказать.
   - Это как? - не понял Павлик.
   - Да просто. В армию пойдешь ты, а брата твоего примут на бюджет, я договорюсь. Только, контракт подпишешь не на два года, а на пять лет, - седой мужчина отвел от Паши свой пронизывающий взгляд и принялся точить просто йкарандаш.
   - А почему на пять? - через силу выдавил из себя Павлик, - будучи историком, он понимал, что все тонкости нужно уяснить заранее, чтобы потом не было мучительно больно и обидно.
   - Ну а сколько ты хочешь, чтоб твой брат учился? - наигранно удивился вербовщик, - Я же говорю - баш на баш.
   - Пять лет в армии - это хуже ипотеки..., - пробормотал парень.
   - Что-то? Ипотеки? - заинтересовался армеец, острозаточенный карандаш лег на стол, рядом с контрактом.
   - Термин из прошлого, - пояснил Паша, - говорят, связывала семьи лучше штампа в паспорте.
   Капитан уважительно покивал головой и сделал вид, что ненадолго задумался:
   - А знаешь, что, боец? - жизнерадостно улыбнулся вербовщик, от внимания которого не ускользнуло, как паренек вот уже во второй раз сморщился при слове 'боец', - есть один вариант...
   Выдержав МХАТовскую паузу (что это такое капитан знать не знал, но его дедушка шибко любил вставлять её по делу и без), армеец слегка наклонился к Павлику, придавая тем самым разговору некую интимности и доверительность:
   - Осталось два контракта на военные исследования - наши яйцеголовые делают из солдат то ли магов, то ли супер-героев. На животных схема уже давно отработана, остался последний круг испытаний.
   Паша недоверчиво посмотрел на ставшего серьезным капитана. Идущая вот уже восьмой год война с инсектоидами, о которой СМИ скупо отзывались в формате: 'На западном фронте без перемен' пугала, скажем, очень сильно. На практических занятиях разбирали хроники земных воин, где за такими вот строчками скрывались тысячи убитых.
   - Один год, твоей семье еще и пенсию платить будут, - добил Пашу капитан, - от такого предложения парень просто не мог отказаться.
   - А если я, - с усилием сглотнув и вытерев мокрые ладошки о скользкие брюки, уточнил парень, - а если я... ну, того?
   - Пенсия сохраниться, сынок, - понимающий взгляд капитана, оценившего поступок этого хиленького на первый взгляд паренька, немного приободрил парня, - но не думаю, что до этого дойдет, на вот, почитай контракт.
   Паша вспомнил про брата и, улыбнувшись себе под нос, принялся изучать документ. Отложив двадцатистраничной договор в сторону, он посмотрел на вербовщика, который спустя два часа ожидания посматривал на Пашу уже с некой толикой уважения. Парень, который кожей чувствовал буравящий его взгляд первые двадцать минут изучения контракта виновато улыбнулся и пожал плечами:
   - Историк...
   - Да уж, - протянул капитан, - все прочитал? Все сноски нашел мелким шрифтом?
   - Нет, мелкого шрифта не заметил, - удивился Павлик, на что военный страдальчески поморщился, - но пара вопросов у меня есть, можно?
   - Шутку я пошутил, балбес, - буркнул капитан, - нет там никакого мелкого шрифта, но почему-то каждый второй ищет сноску, согласно которой его или на органы разберут, либо в первый же день пошлют в горячую точку.
   Лицо капитана исказила гримаса недовольства. 'Наверно такому бравому вояке как он скучно сидеть в нашем университете', подумал Паша.
   - Давай, задавай свои вопросы, а слово 'можно' - забудь. Обращаясь к офицеру говори 'разрешите', понял?
   - Понял, - согласно кивнул парень, - вот пункт три точка пятнадцать. 'Проверка на стрессоустойчивость' - это что такое?
   - А что тут непонятно? - настал черед капитана удивляться, - проверка на стрессоустойчивость и есть.
   Видя непонимание в глазах сидящего напротив него худощавого студента-историка с прямой как палка спиной, вербовщик тяжело вздохнул. Обед откладывался на неопределенный срок.
   - Хорошо, смотри, тебя могут на неделю в кубрик к бывалым спецназовцам посадить или к зекам кинуть в крацер, могут устроить в вашем корпусе пожар или инценировать нападение жуков. Тут не угадаешь. Любая критическая ситуация. Камеры будут отслеживать ваши внешние действия, датчики - внутренне состояние. Понимаешь, парень, - капитан открыл ящик стола и достал оттуда два стакана и блюдце с конфетами, - там из шкафа позади тебя достань чайник и какое-нибудь печенье. Наше командование во всю внедряет теория Руса в структуру имперских ВС.
   - Руса? Это который создал теорию срыва? - Паша послушно открыл дверцу шкафа, нашел глазами среди небрежно сваленного в кучу оружия металлический чайник, на соседней полке среди стопок сухпайков достал пакет с дефицитными пряниками и поспешил присеть к столу. Историк, дорвавшийся до полусекретной информации категории 'не для всех' требовал выжать из капитана как можно больше информации, которая, к слову, обязательно пригодится Паше в будущем.
   - Нет, один из его правнуков, тот глубже копнул. Вот смотри, студент, - капитан, взял протянутый чайник, хитрым движением открыл монолитную, казалось бы, крышку и, подождав, пока облако пара вырвется наружу, щедро сыпанул в чайник из неизвестно как появившейся у него в руке картонной пачке. По кабинету разнесся приятный запах мелисы и мяты. - Как у нас армия, точнее ВС устроена в империи?
   - Как со старины повелось. Сухопутные силы, собственно сама армия, военно-воздушные силы - авиация, ВМФ - наш флот, - в голосе Паши, чей отец был моряком, зазвучала гордость, ну и космофлот, конечно.
   - В общих чертах, вес верно, - слегка поморщился капитан, - но, как ты наверно знаешь на передовой дела идут неважно. Эти чертовы жуки сражаются по своей непривычной нам логике. И не поверишь, но вчерашние геймеры, практически всю свою жизнь игравшие во всякие Старкрафты, Варкрафты, Вархамеры и так далее, в боевом столкновении по статистике оказывались более успешны, чем опытные вояки. Для них бой в мобильных тяжелых доспехах
   - Да, знаю, МТД, - не удержался Паша, завороженно слушающий вербовщика, который параллельно рассказу, умудрялся разливать чай и сноровисто сервировать стол, достовая из ящика тумбочки немудренную снедь.
   - Не перебивай старших, студент, - капитан, забрал из рук парня пакет с пряниками, - а то, щас на пары пойдешь...
   Парень всем своим видом показал вселенскую скорбь и с нетерпением посмотрел на хозяина кабинета.
   - Так вот, эти долбанные геймеры, в своем первом бою после всего-то шестимесячной учебки вытворяли в своих доспехах такие вещи, что командиры локти свои кусали. Но, как понимаешь, несколько бойцов не могут выиграть все сражение. Поэтому было принято решение сформировать очередную структуру. Что-то наподобие горных стрелков или егерей, свободные художники войны, скажем так. И вот уже третий год мы ищем бывших киберспортсменов, у которых в башке азарт схватки перевешивает здравый смысл! - Капитан расстегнул воротничок. - Для них эта война - как одна большая игра. Я разок послушал их общение: фраги, хэдшоты, нубы, соло мид. Ни черта не понятно! Но друг друга понимают превосходно. Мгновенные смены рисунка боя, то идут монолитным строем, то разбиваются по тройкам...
   Потерев лоб, словно вспоминая что-то неприятное, капитан посмотрел Паше прямо в глаза.
   - Один раз, прямо на моих глазах двое геймеров в МТД с размаха закинули совсем молодого еще паренька с откусанными богомолом ногами чуть ли не по самые бедра прям в гущу этих уродских жуков, - немолодой уже мужчина так сильно сжал металлическую кружку, что белая эмаль, покрывавшая ее снаружи слегка треснула, - У меня до сих пор в ушах стоит его безумный смех и дикий вопль: 'Что делает эта кнопка?' А те двое орали ему вслед: 'В таверну!'
   Паша очень хотел сказать, что это реплики персонажей из Доты, но, помня предыдущую вспышку капитана сдержался.
   - Да знаю я, что это Дота, - заметил внутренние терзания паренька вербовщик, - но от этого не легче, понимаешь?
   На пару минут в кабинете воцарилась тишина. Капитан смотрел куда-то вверх и вправо, а Паша боялся лишний раз шелохнуться, чтоб не потревожить своего собеседника.
   - Давай, за тех ребят, - поднял свою кружку с травяным чаем вербовщик.
   Паша согласно поднял свою кружку внутри себя удивляясь, почему военный не налил что-нибудь покрепче.
   - Потому что я не пью, например? - капитан словно прочитал Пашины мысли в очередной раз
   - Да откуда вы знаете, о чем я думаю?! - не удержался парень
   - Расслабься, у тебя на лице все написано. Кстати, - капитан, внимательно посмотрел на Пашу, словно думая - говорить или не говорить ему следующие слова:
   - Если у тебя пойдет в этом отряде, - мозолистый палец ткнул в контракт, - то может и вправду сможешь мысли читать...
   Пока парень переваривал эту фразу, капитан залпом закинув в себя ароматный кипяток набулькал себе еще одну кружку из чайника-термоса.
   - Так вот, все бы отлично, но техника не справляется. Увы, но нет у нас еще таких технологий, которые с пеной у рта требуют эти геймеры.
   - Мы работаем всего на десять процентов! А эти ваши генераторы полный шлак! - передразнил он кого-то.
   - Вот и задумались наши яйцеголовые, как усилить наших лучших бойцов, чтоб каждый мог составить достойную конкуренцию, как минимум богомолу. У некоторых, говорят, - капитан слегка понизил голос, - даже спец способности появляются. Кто-то шарики огненные кидать научился, кто-то телепортируется на небольшие расстояния! Но это неточно. СБ пресекает все попытки информации просочиться наружу.
   Паша быстро проиграл в уме возможную ситуацию. 'Ну да, жуки еще далеко, а вот наши заклятые друзья близко. Мало того, что мы объективно слабее этих мерзких насекомых, так еще и дома постоянно удара в спину ждать приходиться. Да уж, это сегодня эти ребята - боевое братство и семья, а завтра они снова станут русскими, американцами, европейцами и так далее.
   - Вот-вот, вижу, что дошло, - кивнул капитан, - еще вопросы?
   - Да, в пятом пункте написано, что 'после результатов отбора будет принято решение'
   - А это-то? - понимающе усмехнулся капитан, - да, есть такое. Берут не всех. Нам бессмысленные потери тоже не нужны.
   - А если?
   - Не ссы. Ты скорей всего пройдешь, я ж вас просматриваю, прежде, чем направить в центр. У меня между прочим, сто процентный проход, - хозяин кабинета улыбнулся. - У тебя и физика нормальная и уровень интеллекта, осталось только стрессоустойчивость проверить - хохотнул капитан.
   Знай Павлик наперед как именно в армейском учебном центе ? 10-003 будут проверять стрессоустойчивость вряд ли этот контракт был бы подписан.
   Посидев еще с часик, напившись ароматного, вкусного чая с пряниками и наслушавшись армейских историй вперемешку с действительно полезными советами, Паша окончательно решил отдать год свей жизни по курсу один к пяти и оставил красивую завитушку в контракте, как, впрочем, и согласился со всеми условиями через встроенный в стену незаметный терминал. Капитан, как только окончил все формальные процедуры, пожал парню руку и предложил выбрать какую-нибудь, как он выразился 'игрушку' из шкафа на Пашино усмотрение.
   - Выбирай, давай. И запомни, теперь, куда бы ты не пошел, эта вещь всегда должна находится при тебе.
   Паша открыл шкаф и еще раз пробежался взглядом по разложенному в хаотичном порядке оружию. Будучи историком, он хорошо разбирался в типах оружия, потому что это была первая дисциплина, по которой они получали зачет на первом курсе. Положив руку на сердце, данный зачет был обязательным не только для историков, но для всех студентов высших учебных заведений. Большинство ребят не воспринимали всерьез данный предмет, считая это блажью и перестраховкой государства, в то время как остальные, понимая размах - данный курс и остальные подобные начали появляться в колледжах, ВУЗах и даже школах пару лет назад во всех без исключений учебных заведениях во всех странах, начинали ходить в качалку, заниматься бегом и рукопашным боем с оружием, всеми силами стремясь повысить свои шансы на выживание в идущей войне на выживание.
   'Плазма - не подойдет, зарядов слишком мало, лазер - наоборот, стреляй хоть до покраснения, вот только жукам с их броней абсолютно плевать на все твои потуги. Старинные пороховые пистолеты? Опять же боезапас, да и калибр мелковат, хотя, если разрывными пулями? Игольники - классная штука, но боезапас - эффективность игл в их количестве, так что снова нет'. Парень вновь и вновь прочесывал глазами полки оружейного шкафа, понимая, единственная польза этих пистолетов - приятная тяжесть, дарующая внутреннее спокойствие и уверенность. Почти решив отказаться от предложения капитана, Паша краем глаза заметил кусок дерева, слегка выглядывающий из-под игольника ЕЖК, в народе - 'Ёжик в тумане', чьи иглы наносили сильный урон ядом. Протянув руку, парень с усилием вытащил длинную деревянную трость, лежавшую под пистолетами. С интересом отметив несоответствие веса и вида, Паша принялся осматривать ручку трости. Еле заметная, тугая кнопка оказалась расположена на уровне большого пальца. Щелчок и деревянный футляр с едва слышным свистом соскальзывает с отливающего синевой тонкого клинка. Паша никогда не считал себя специалистом по холодному оружию, хоть и танцевал танец с саблями на протяжении долгих десяти лет, но тут он влюбился в этот матовый ровный блеск лезвия с первого взгляда.
   - Можн... Ээ, разрешите? - парень все не мог оторвать взгляд от изящного клинка.
   - Разрешаю, - одобрительно кивнул капитан. - Бери и владей. Всегда храни его рядом.
   Немного придя в себя, Паша заметил, что оказывается в шкафу было достаточно холодного оружия - кастеты, уголок тесака, выглядывающий с верхней полки, метательные звезды, висящие на дверце шкафа, но больше всего было ножей - от кухонных, до метательных, широкие охотничьи ножи, массивные кемпинговые ножи егерей, большие тяжелые клинки с узким лезвие, сохраняющие при инерции силу удара, ФСБшные ножи с лепестковой формой, которыми очень удобно резать, небольшие ножи с копьевидным лезвием, которыми так удобно работать в закрытых помещениях.
   Паша вопросительно посмотрел на капитана. Тот вновь кивнул.
   К трости присоединился легендарный Каратель, о котором Паша делал доклад.
   - Парень, пистолет не забудь. По условия контракта ты должен владеть огнестрелом. - капитан кивнул на горящий ровным синим цветом монитор терминала.
   Протянув руку вперед, Паша ухватил удобную, эргономичную рукоять Глока полтинник, выбрав его из-за увеличенного магазина на 50 патронов.
   - У тебя же все зачеты и экзамены сданы? - пошутил капитан, - уж больно воинственно выглядишь
   Паша, смутившись, бережно убрал нож и пистолет в сумку, взяв трость в правую руку. Взгляд его собеседника заледенел.
   - Ты похоже не понял, - вкрадчивым голос начал свою речь капитан, - ты. Теперь. Должен. Всегда. Носить. Его. С собой!
   - Ээ, понял, виноват, - сбившись на армейский стиль общения протараторил Паша. Пистолет отправился в кобуру подмышкой, для чего пришлось снять студенческий пиджак и напялить на себя специальное крепление. Стало жать подмышкой и пиджак стал несколько топорщиться. Нож отправился на правую голень под брюки, а трость легла в левую руку.
   - Другое дело, - подобрел капитан, - пойми, парень, там, куда ты отправишься нужно быть готовым каждую секунду. Все. Учебы ты, считай, закончил. С завтрашнего дня отправляешься на базу. В 8.00 машина отходит с территории кампуса. Не опаздывать. Все документы и бумаги я оформлю. Стипендию переведу на твоего брата, страховку тоже. В общем, за свою семью не переживай. И да, студент, не просри этот вечер в каком-нибудь поганом кабаке. Проведи его с семьей.
   Слезы навернулись на Пашиных глазах.
   - Я иду на контракт именно для этого, чтоб вернувшись, каждый вечер проводить со своей семьей.
   - Брат твой все равно пойдет служить. - Капитан посмотрел парню в глаза.
   - Я... понимаю, но у него будет больше времени подготовиться, - Паша, с какой-то твердой решимостью, не отвел взгляда.
   - Ну все, свободен, - капитан кивнул на дверь.
   - Есть, ээ, или так точно? - Паша, растерявшись, подыскивал правильный ответ.
   Капитан расхохотался, его глаза превратились в едва видимые щелочки, а сам он стал похож на доброго дядюшку.
   - Иди уже, боец, - отсмеявшись, хозяин кабинета потрепал парня по плечу.
   - До свидания, - улыбнулся в ответ Павел, - и спасибо большое за науку, если..., ээ, когда вернусь - с меня мятный чай с пряниками.
   За столом небольшого кабинета сидел немолодой мужчина с серебряными висками и смотрел на закрывающуюся, за очередным отправляющимся на фронт пареньком, дверь.
   - Удачи, сынок, - с силой проглотив непослушный ком в горле, проскрипел капитан, - буду ждать тебя..., всех вас.
  
   ***
  
   Слезы сами собой текли из-под крепко сжатых век, а Мелкого все не отпускало, Появившаяся матовая муть перед его внутренним взором, то танцевала джангу с давними кошмарами, то делала шаг навстречу парню, раскидывая свои руки-крылья в сторону словно стремясь обнять Мелкого, в такие моменты парня прошибал ледяной пот, постаравшись сконцентрироваться, как его когда-то и где-то учили, Мелкий взглянул пляшущей тени прямо в бездонные глаза - навстречу страху. Появившиеся из ниоткуда искры, на глазах превращающиеся в лепестки огня закрутили Мелкого в свои ряды, вот только вместо ритмичной музыки по ушам противно вонзалось противное шуршание, словно по старому полу шаркало одновременно тысяча хитиновых ног.
   Оглянувшись, Паша понял, что он оказался на брошенной космической станции, по крайней мере огромное, чудом уцелевшее после обстрела панорамное окно демонстрировало всю завораживающую глубину открытого космоса и уродливые, с непонятными наростами корабли инсектоидов.
   - Пашок, тут? - резко зашипел интерком. Паша не спеша поднялся с пола, куда он прыгнул от неожиданного звука.
   - По делу, Длинный, - неохотно буркнул в ответ парень, убедившись, что никто не собирается прыгать на него сзади.
   - Фу, какой ты зануда, Пашка, ты где щас? - в интеркоме послышался беспечный свист.
   - Коридор, скорей всего перемычка, задачу нашу помнишь? - Паша поморщился. Ему не нравилось поведение напарника, пытавшегося показной бравадой крыть свой страх.
   - Ээ, как там летеха говорил - вени, види, вуду - нести добро крупным калибром и спасти парочку яйцеголовых, забаррикадировавшихся в инкубаторе.
   - Встретимся у карантинного отсека номер два, - сверившись с картой ответил Паша и не удержавшись добавил, - будь осторожен, нам ни к чему привлекать внимание.
   - Да не ссы, братуха, все будет огонь! - в интеркоме послышался смачный звук харчка.
   'Вот дурачок, еще и забрало открыл', Паша с трудом подавил поднимающееся раздражение и постарался слить свое сознание с кораблём. Стать его часть, раствориться среди металлических обшивок, титановых труб и плит карбопластика. 'как он сказал, вени види, вици? Поехали потихоньку'
   В принципе, задание не отличалось сложностью, пока основная группа отвлекает жуков на себя несколько диверсантов максимально скрытно выводят пленников, которых жуки в последнее время начали захватывать все чаще и чаще.
   Единственное, что напрягало Пашу - очень часто встречающиеся вентиляционные люки. Вырванные с корнем. С той стороны. Выкрученные на максимум узконаправленные микрофоны то и дело передавали далекий шелест хитиновых лап. Парень проверил прикрепленный к бедру лазерный палаш и осторожно зашагал вперед. Каким бы крутым плазмометом он ни владел, против толпы тараканов один человек не выстоит.
   - Так, стоп, Павел - обратился сам к себе диверсант, - когда это жуки сменились тараканами?
   Поразмыслив немного над внезапно пришедшим в голову образом, Паша закинул свой плазмомет за спину и переместил из подсумка несколько звуковых гранат себе на пояс, а в руки взял наскоро собранную мини-гаубицу. Если он действительно встретит тараканов, то эти гранаты подойдут куда больше, чем быстро перегревающаяся плазма. Одиночные тараканы не несли в себе большой угрозы, доставая среднестатистическому человеку едва по голень, но их толпа могла сбить с ног, опрокинуть и сожрать любого доморощенного Рембо.
   В учебке их закрывали на сутки в переделанных под полигоны бараках, где бесчисленное число голодных тараканов буквально волна за волной накатывали на как на одиночек, так и на группы кадетов. С тех пор Паша ненавидел все, что связано с тараканами, достаточно раз почувствовать, как по тебе бежит эта отвратительная дрянь или ощутить страх того, что кто-нибудь заползет тебе в ухо, нос или рот, чтоб возненавидеть насекомых всеми фибрами души.
   Обещанное же превращение в супер-людей заставляло себя долго ждать. Да, после самой операции немыслимо болели, казалось, все до единой косточки в теле. Половина группы скончалась от болевого шока в первый же день. Из остальных - еще две трети - сошли с ума. Спустя две недели ломки и постоперационного отката на ноги встали пять человек, трое из которых, оказались полностью сломленными морально. Шутка ли, забиться под кровать и плакать, едва увидев заходящих в палату военных врачей, чью выправку не могли скрыть даже белые халаты.
   Паша и сам с недавних пор недолюбливал все и всех, что связано с военной медициной, убеждённо считая яйцеголовых самыми настоящими садистами, но он и стоящий в углу смуглый крепыш лет тридцати сумели найти в себе силы встать в стойку смирно. Потом были испытания на выносливость, силу и ловкость - ученые разводили руками, а командование хмурилось. Кроме повышения базовых показателей физической формы никаких сверх. способностей у испытуемых не проявлялось... Тогда от главного психолога поступило предложение подвергнуть участников эксперимента небольшим психическим потрясениям, в надежде, что страх окажет подспорье в пробуждение тех самых супер-способностей.
   Практически все курсанты после подобных процедур переставали бояться насекомых, взамен приобретая неугасимую ненависть ко всем инсектоидам. У нескольких мужиков действительно появились способности, один превратился в ходящий огнемет, буквально испепеляющий всех и вся на своем пути, второй обнаружил в себе не дюжие способности к бегу, причем догнать его не могли даже на гражданском флаере, двигающимся со скоростью боевого богомола. Причем ни связки, ни сухожилия не рвались от запредельных нагрузок. Та черная жидкость, похожая на ртуть, закачиваемая в испытуемых через специальные спиралевидные иглы, похоже, как-то повлияла на организм курсантов. Не обошлось, впрочем, и без минусов. Один ни дня не мог провести без выпивки - заливая свой внутренний огонь, за что получил прозвище 'Пьяный мастер', а второй физически не мог оставаться на одном месте дольше нескольких минут.
   Но чаще всего спецспособности проявлялись в настоящем бою, в критических условиях, поэтому и бросали бойцов 10-003 части в чуть ли не безнадежные ситуации, наподобие той, в которую попал Паша с Длинным. Парней закинули на полуразвалившийся эсминец, до сих пор оккупированный жуками. Большинство рядовых солдат даже не догадывались, что командование использует такие брошенные корабли, как полигоны для отработки нового оружия и тактики сражения.
   Паша еще раз вздохнул и задвинув мысли о том, как он оказался на корабле, полном жуков куда подальше, поудобней перехватил гаубицу. Его МТД защитит его от осколков гранат, а вот таракашкам придется несладко. Парень вновь двинулся дальше, стараясь держаться подальше от вентиляционных шахт. Несмотря на то, что все тесты и тренировочные испытания Паша прошел успешно, до конца избавиться от страха перед насекомыми он не смог. Цель у парня была просто - выжить и вернуться домой. Поэтому рисковать он точно не собирался. Передвигаясь словно беременная черепаха Паша размышлял: судя по полученным на инструктаже данным этот эсминец болтается в открытом космосе уже второй месяц, а сигнал о помощи пришел два дня назад. Либо разрозненные группки людей сумели объединиться и выжить, по их словам, надежно забаррикадировавшись в каком-то отсеке, либо это засада? Да нет, засада отпадает - даже если при штурме эсминца уцелело больше половины штурмовых отрядов жуков, то их все равно недостаточно, чтоб оказать достойное сопротивление настоящей группе зачистки. Значит западня - отпадает. Да уж, вот задачка
   - Мелкий, нужна помощь! Срочно их тут много-АААА! - переходящий в ультразвук голос Длинного рванул тишину, разрывая Пашин интерком.
   Парень, вздрогнув, замер на месте. Убавил звук на интеркоме и стал внимательно слушать, пытаясь понять с кем столкнулся его непутевый напарник.
   - Мелкий, ну ответь, зараза! - судя по звуку очередей Длинный пытался отстреливаться с ручного миниганна.
   - Не ори и не паникуй, кто перед тобой? - взвесив все 'за' и 'против' отозвался Паша.
   - Море уродских тараканов! Особо наглые уже пробуют мой МТД на вкус!!! - в голосе попавшего в переплет курсанта сквозила самая настоящая паника
   - Большие есть особи? - бывший студент не собирался поддаваться истерии
   - Нет, нет, нет! Только сволочные тараканы!
   - Беги обратно, роняя за собой гранаты. Твой МТД выдержит осколки, а дальше найди какую-нибудь щель и забаррикадируйся там, выполню задачу - вернусь за тобой, понял?
   - Понял! А граната меня точно не того?
   - Длинный, не тупи, ты ж не под ноги себе ее бросать будешь, прикинь разлет осколков и коси их всех под ноль.
   - Так не хватил гранат-то - усомнился тараканоборец, впрочем, уже без особой паники.
   - Так тебе их и не надо всех перебить. Тебе надо укрытие найти. Все, выполняй, на связь выходи после того, как все сделаешь
   - Понял, Мелкий! - голос напарника звучал с отпимизмом, из интеркома раздался приглушенный хлопок взрыва
   - Ох хорошо зашла, родимая! - отыгрываясь за недавний страх, Длинный начал куражится.
   - Дурачок, ей Богу - пробормотал Паша в выключенный интерком.
   Ему все больше и больше не нравилась окружающая его тишина. А интуиция упрямо вела его к столь опасным вентиляционным шахтам, где он станет легкой добычей мобильных таракашек. Чувство тревожности постепенно нарастало в груди, отдавая всполохами красного на периферии зрения. Замерев на секунду и, все же решившись, Паша бросился к зияющему тьмой нутру шахты. Примагнитив миникамеру к металлической вентиляционной решетке, чудом держащейся на одной петле, парень рыбкой нырнул в темноту, не забыв придержать громоздкую гаубицу. Пролетев пару метров вниз, Паша с оглушительным грохотом приземлился на вентиляционный короб. Внутри оказалось довольно просторно, скорей всего эсминец строился с расчетом на удобные внутренние инженерные коммуникации.
   Слегка поколебавшись, Паша сбросил с плеча гаубицу и наскоро оборудовал пару простеньких ловушек вдоль коридора, используя практически все гранаты и мины, которые у него были. Когда интуиция визжала сиреной, а красные всполохи начали вырываться на центр зрения, парень, подстегиваемый мощным импульсом адреналина, вскарабкался по вентиляционному коробу вверх и закрепился на потолке, вознося мольбы и благодарности всем Богам за возможности его МТД пригмагничиваться к металлическим поверхностям и надеясь, что участь быть сожранным отвратительными таракашками его все же минует. Оставленная камера исправно подавала сигнал, транслируя картинку на внутреннюю сторону забрала МТД.
   -Ох ты ж, чёрт, - еле слышно прошептал парень.
   Двойка богомолов двигалась чрезвычайно быстро, окружаемая чуть ли не сотней тараканов. С Передних конечностей левого богомола нет-нет, да срывалась капля крови, но и сам он выглядел неважно. Перебитые конечности, потерянные крылся, широкие раны на подбрюшье, из которых капала зеленая жижа. Правый выглядел получше, но его заплетающиеся друг за друга задние лапы и секундные зависания говорили о том, что пострадал он явно серьезней своего собрата.
   Сфокусировав камеру на прикрывавшем всю эту процессию медленном броненосце, на хитиновом панцире которого зияла огромная дыра, Паша внезапно понял, что тревога ушла и что он с легкостью помножит на ноль всю эту группу членистоногих.
   А вот таракашки явно полезут в вентиляцию, хм, что ж, если унюхают меня, то залью их сверху плазмой, если нет, то просто вздремну пару часиков и продолжу выполнение задания. Обкатав мысль у себя в голове, Паша понял, что она ему нравится и кровожадно улыбнулся - ничего личного, твари, сейчас будет небольшой фейерверк!
   Первую мину он подорвал прямо под левым, дальнем от камеры богомолом, не успевая полюбоваться на красиво разлетающиеся половинки зеленой твари, которая к тому же имела особенность резко взмывать и пикировать за спины бойцов, орудуя в тылу своими хитиновыми клинками, перевел камеру на середину процессии. Грянул второй взрыв, а через секунду, с практически неуловимой задержкой прозвучали еще три хлопка.
   Как хорошо, что Паша не слышал визг таракашек, если боец терял шлем, он имел все шансы остаться без слуха, насекомые визжали на грани ультразвука, отчего у неподготовленных бойцов из глаз выступала кровь, и они, полностью дезориентированные становились легкой добычей инсектоидов.
   Паша слегка пожалел, что гранаты не плазменные, а обычные - осколочные. Конечно, минус двадцать таракашек за раз - отличный результат, да еще и пара десятков раненых, но плазма однозначно круче, попала капля на морду лица - считай не жилец.
   Тараканы тем временем бросились врассыпную - с одинаковой легкостью перебирая ногами как по стене, так и по потолку. Рвануло еще несколько раз - зря что ли Паша ставил мины на эти самые стены? Только пришлось немного помочь, активировав детонатор, вес таркашек был слишком мал, чтоб активировать мины. Жаль их было всего четвре штуки - больше не утащишь на своем горбу.
   -Так, одна на богомола, вторая - на стене, третья - ждет броненосца, если только он не повернет назад, нет. Нет, повернул, топает прям по центру, иди-иди, мой хороший, тут как раз рядом топчется оставшийся богомол, видать ищет оторванные взрывом лапы, хе-хе. Еще чуть-чуть, еще немного. Оп! - Паша по старой привычке шептал себе под нос. Когда он проговаривал свои действия вслух, мозг словно получал ресурсы для обдумывания дальнейших задач. И вот сейчас, наблюдая, как во все стороны хлещет зеленая жижа из разорванного в клочья броненосца, забрызгивая лежащего на боку богомола, оставшегося без всех конечностей на правой стороне, Паша прикидывал, нужно ли ему выходить в коридор или не стоит? По вентиляции он будет добираться до искомой точки пару дней и неизвестно, где шанс встретить насекомых выше - здесь или в коридорах. Ресурсы инсектоидов ведь тоже не бесконечные. Вряд ли у них здесь матка. Поэтому все, что он мог ожидать на своем пути - пару мощных отрядов и множество мелких патрулей. А значит... Что там говорит интуиция? Паша еще раз улыбнулся и скользнул вниз.
   Перед выходом из шахты парень еще раз сверился с камерой и почитал количество невзорвавшихся гранат. Собственно это было необязательно, так как МТД исправно подсвечивал красным оставленные бывшим студентом подарки, но, как говорил Пашин научный руководитель в институте - 'лучшая импровизация - подготовленная импровизация'. Сбросив с плеча ненужный пока плазмомет, парень ловко выкатился из вентиляционной шахты. Перехватил клинок, полыхнувший ярок-белым огнем и одним движением перечеркнул жизнь двух таракашек. Паша не знал, сказывалось ли это действия того препарата, но его нравилось работать клинком. Он словно становился продолжение его руки. Параллельно размышляя насчет возможных положительных и отрицательных эффектов той злосчастной и весьма, кстати, болезненной инъекции, парень, словно масло разрезал одного таракана за другим, сожалея, что второй клинок не выдавали. Его прям сильно не хватало. Парень двигался по широкой дуге, подбираясь к полуживому богомолу со спины.
   Он успел отправить на тот свет свыше пятнадцать таракашек, как те прекратили бестолково метаться и сбившись в две группы, ринулись в атаку на парня, беря его в клещи и прикрывая раненного богомола, который старался повернутся к человеку так, чтоб и видеть его и попытаться достать неповрежденными конечностями. Улыбнувшись, Паша метнул последнюю припасенную гранату чуть в строну от богомола, чтоб тот не смог отбить ее своими лапами и примагнитился к полу, представив, что он превратился к каменный утес. Прогремевший взрыв и несколько шеркнувших по МТД осколков Паша видел как будто со стороны. Он словно воспарил над своим телом. Выставленное вперед правое плечо, руки, сжимающие клинок на уровне пояса паралельно полу, правая нога спереди, левая, сзади - он действительно был похож на грозный утес или на статую какого-то древнего воина. Тараканы до этого пытавшиеся сбить парня с ног недоуменно начали шевелить усами, словно не понимая, как человек могу превратится в камень. Их чувства отказывали им. Ведь сейчас посереди коридора стоит скала! Членистоногим не хватало соображалки, чтоб сообразить, что на комическом корабле никак не мог появится кусок скалы.
   Зло усмехнувшись, Паша рывком нырнул обратно, в сове тело и взорвался серией ударов, взмах, второй, наискось, кувырок в сторону, давая своей массой замешкавшихся тараканов. Пинок в маленькую мерзкую морду, мельница, несколько широких восьмерок, левая рука, метнувшись к поясу выхватывает из полимерной кобуры родной глок - парень даже не смотрит попал он или нет, сосредоточившись на уничтожении насекомых, на забрале вспыхивают и гаснут точки, отражающие инсектоидов, шустро бегущих по стенами или потолкам. С такой дистанции глок пробивает броню за здорово живешь и тараканы падают с потолка на пол истошна визжа.
   Странно, что слышно их визг, ведь он в МТД, хотя, мозг не взрывает изнутри от какофонии звуков, а барабанные перепонки не рвутся от острого, пронзительного визга - и ладно. Подранки, получившие свою долю свинца очень скоро превращались в биомусор, ох уж эти пули со смещенным центром тяжести - порой пуля превращала стакана в фарш буквально за пару секунд - если только не выходила с другой стороны навылет. А тех, кому все же повезло, тут же подсвечивал верный МТД.
   Десять минут. Паша застыл, прислушиваясь. В коридоре было тихо, чувство тревоги не полыхало красным - так, легкая тревожность, что вполне понятно, если ты находишься на захваченном насекомыми корабле с напарником, которого проще на базе оставить, чем с собой тащить...
   - О кстати, что там с Длинным? - пробормотал Паша, включая интерком.
   Помолчав с минуту, вслушиваясь в слегка сиплое дыхание своего горе-напарника, Паша, чувствуя легкую тревогу аккуратно прошептал:
   - Длинный, как дела?
   - О, Мелкий! Ты че молчал-то? У меня тут знаешь че было! Штук двадцать тараканов сожрать меня хотели. Да только я им не по зубам оказался, встал в угол, чтоб кондер сверху голову прикрывал и давай как в тире по ним шмалять! - Было слышно, как Длинный аж захлебывается словами, спеша рассказать Паше как он героически сражался.
   - Только ногу чуть не прогрызли мне! И в глаза успели какой-то гадостью прыснуть, пока забрало откинуто было! Напали уроды исподтишка! - Послышался звук смачного харчка.
   - Погоди, Володя, ты чего, снова забрало открыл? - Забеспокоился паша, улегшееся было чувство тревоги вновь расцвело алым цветком.
   - Да я всех положил! Че таково-то? - Удивился бывший тренер качалки, слегка покашливая
   - Дурачок, забрало опусти и бегом марш на точку эвакуации!
   - Ты чего это? - не на шутку испугался Длинный, голос Паши менялся от обычного подросткового тембра до могильного спокойствия в оочень редких случаях.
   - Мигом к катеру и скажи, чтоб тебя в карантин определили по приезду
   - Может не надо? - Паша услышал, как Длинный сглотнул.
   - Твое дело, - теряя интерес к напарнику проговорил парень, отключая интерком, не слушая, как Длинный, захлебываясь словами причитает, что у него почти не мерещится в глазах, а все-таки прокушенная нога почти не болит.
   Алый цветок тревоги, казалось, расцвел из интеркома и в МТД Паши вовсю запахло скорой бедой. Не соображая, что он делает, парень, слово таракан забрался на потолок и впихнул себя в довольно широкую нишу, располагавшуюся над неоновыми свисающими с потолка лампами, молясь всем Богам, чтоб кевларовые крепления выдержали его вес и лампа вместе с ним не рухнула на пол. Паша представил, что он не бывший студент-историк, или диверсант экспериментальной группы, заброшенный на одиноко дрейфующий в открытом космосе полуразваленный эсминец. Паша перестал быть человеком, его руки превратились в металлические обводы лампы, а тело стало аккумулятором, от которого к самой диодной панели идет энергия, заставляя светить ее чуть ярче остальных, скрывая притаившийся на ней пустой тяжелый мобильный доспех, неизвестно как туда попавший.
   Последнее, что помнил парень прежде, чем провалиться в дикий кошмар, состоящий из бесконечной беготни в виде мегабита энергии по огромному синему лабиринту, был ненавистный шелест хитиновых лап.
   ***
   Судорожно вздохнув, словно он не дышал последнюю минуту, Паша открыл глаза. Резко поднявшись, он с удивлением обнаружил себя сидящим в своей кровати, в ногах валялось скомканное одеяло. Оглядевшись по сторонам, цепляя взглядом привычные вещи, стоящие на своих местах, парень, пересилив детский страх, аккуратно опустил ноги на пол. Посидев пару секунд в неподвижности, до последнего момента ожидая, что его кто-нибудь схватит за лодыжку, паша встал и, нацепив старые мохнатые тапочки, пошаркал в ванную. Дико хотелось в туалет. Но еще больше хотелось пить - было такое ощущение, что по горлу кто-то прошелся наждачной бумагой.
   Моя руки, Паша смотрел на свое отражение в зеркале. Обычный студент, глаза, как глаза, но что-то не давало ему покоя. Тот странный сон? Будто прожил несколько лет... Парень напряг бицепс и посмотрел на него. Да нет, вроде такой же дрыщ каким и был. Стоп, какое сегодня число? Точно, завтра, точнее уже сегодня его ждала встреча с университетским вербовщиком. Парень задумался. А что если сон, приснившийся ему - это дежавю будущего, что если у него есть возможность все исправить и не пойти на контракт? Постояв пару минут, с напряжением вглядываясь в свое необычно-серьезное лицо, Паша вздохнул и оперся о раковину. Кого он обманывает, он все равно пойдет в армию, ведь то чувство власти, и силы, чувство собственной крутости оно сравнимо лишь с моментом обнаружения какого-то древнего артефакта на раскопках. Будь то глиняный черепок или пара золотых монет.
   Паше понравилось быть сильным. Причем сильным не только духом - а ты попробуй сдай сессию на отлично на историческом факультете, но и физически.
   - Решено, после Философии иду к вербовщику.
   Стоило парню принять это решение, как тут же произошло две вещи. По телу разлилась та знакомая сила и уверенность, которая делала из вчерашних маменькиных сыночков безрассудных диверсантов или тяжей, или пилотов. Паша вспомнил, что у каждого была своя предрасположенность. Большего вспомнить не удалось. Переферийное зрение выхватило какое-то движение в раковине. Гляну вниз, парень успокоился - скорей всего капля воды скользнула по крану. Улыбнувшись своим страхам, Паша хотел было взять с крючка полотенце, как его взгляд зацепился о волосинку, торчащую из-за крана. Мир вокруг мигнул красным. Аккуратно заглянув туда, парень обнаружил замершего таракан.
   - Твою мышь, - прошептал Паша, резким движением сдергивая полотенце со стены. Таркан не стал дожидаться, пока ему прилетит по рыжей, усатой морде и двинул куда-то в сторону. Еще раз чертыхнувшись, Паша оглянулся на еле слышный шелест.
   - Твою мышь, - казалось оригинальность покинула парня. Он стоял и смотрел, как из дыры в стене, до этого прикрытой полотенцем, лезет сном тараканов. Еще несколько упали с потолка, а ноги обвило тошнотворной щекоткой. Трудно удержаться и не блювануть, когда по тебе бегает с десяток тараканов. Оцепенение прошло, но парень нереальным усилием воли сохранил неподвижность, несмотря на то, что зрение буквально пульсировало красным цветом.
   Сотни, тысячи тараканов набивались в ванную комнату. Зашевелилась шторка душа, хлопнула крышка унитаза. Араканы, казалось, появлялись из ниоткуда.
   - С-с-сволочи - пронеслось в голове у парня, - из шмота - трусы и тапки, из оружия - зубная щетка, ненавижу.
   Скрипнув зубами, Паша постарался успокоиться. Где-то внутри родилось четкое понимание - начнет двигаться, его сожрут. Залезут в рот, нос, уши, глаза, а сам он превратится в ничего не соображающий и спятивший кусок мяса. Замереть, застыть, слиться с раковиной - в сознании четко промелькнул образ керамической статуи, удивительно похожей на парня. Удивляться сил уже не было, точнее эмоций уже не было. Паша намерено загонял себя в состояние транса.
   - Я раковина, я раковина, раковина, - сначала умерли звуки и барабанные перепонки перестал разрывать сводящий с ума шелест хитиновых лапок, затем отмерли телесные ощущения - стало плевать на то, что по всему телу забегали тараканы. Трудней всего было с мыслями.
   - Интересно, если б я остался стоять с открытыми глазами и какая-нибудь тварь заползла мне на глазное яблоко, сумел бы я как Тарзан не двинуть ни единым мускулом? Интересно, а если я сделаю вдох, а гребанная таракашка в это время будет у меня в носу, он попадет в левое легкое или правое? Интересно...
   Усилием воли заткнув свой внутренний голос, Паша постарался стать таким же холодным и безучастным, как раковина, которая каждое утро своими ледяными касаниями гнала сон прочь. Холод, красота, безжизненная безупречность линий. Капли воды бессильно скатывающиеся по краям. Даже появление чего-то большого сзади не сбило концентрацию. Паши больше не было, был здоровенный кусок керамической раковины, неведанным способом появившийся в уборной. Тараканы, осыпавшись с похолодевшего парня, бросились в стороны - искать теплого, пышущего эмоциями человека, который только что был здесь.
   А дальше была вечность... или мгновение? Сложно сказать. Лишь когда в керамическом придатке появилось понимание: 'Все, теперь можно', статуя начала отмирать. Сначала вернулся слух, потом тактильные ощущения, заледеневшие ноги и руки вспыхнули иглами боли. Потом пришли мысли, и, наконец, парень открыл глаза.
   - Вот черт, кто-то огненные шары с обеих рук пускает, а я стал чертовым хамелеоном! - мысль родилась хоть и спонтанно, но тут же последней мозаикой провалилась куда-то внутрь. Для Паши пазл сложился. Вот почему в него меньше всего попадало сюрпризов на полигоне, вот почему его подчас 'не замечали' автоматические тренировочные турели... Вот почему ему удавалось так далеко заходить в тыл жукам.
   -Черт, а так хотелось быть суперменом! - успел напоследок подумать парень до того, как его затянуло в синий лабиринт, скручивающийся в воронку, в которую превратилось холодная раковина.
   - Твою мышь, что за выверты сознания, так и с ума сойти недолго! - Забрало шлема помешало сплюнуть тягучую слюну. Немного полежав. Паша аккуратно огляделся - он находился в той же нише надо лампой. Которая сейчас, к слову пережеванным куском метала и пластика валялась на полу. Выведя картинку с уцелевших камер, парень с облегчением вздохнул. Коридор был пуст. Чтобы спрыгнуть вниз пришлось повозиться, руки по предплечья ушли в стальную обшивку потолка, парень и не помнил, как и за что он зацепился. Оказалось, за те несколько секунд, что вал насекомых выкатился из дальнего коридора, он сумел в буквальном смысле руками впился в потолок. Ноги же были надежно зафиксированы магнитными подошвами МТД.
   Прижавшись к чудом уцелевшей вентиляционной решетке, Паша вызвал на внутреннюю часть забрала карту с искомыми координатами. Пятнадцать точек, которые до этого горели ровным зеленым цветом в данный момент сменились равнодушным серым цветом.
   - Сколько же я провел в состоянии, ээ, лампы? - подумал Паша и хмыкнув себе под нос, начал собирать камеры.
   - Это что за фигня? - парень с удивлением посмотрел на мотылька, выпорхнувшего, казалось, прямо из прикрепленной к решетке камеры.
   Парень на секунду завис, пытаясь осмыслить, чем это для него грозит и, не тратя время на проклятья, рванул по коридору.
   - Длинный, прием, ты в катере? - Паша на бегу пытался прикинуть, сколько у него есть времени до того, как вал таракашек все-таки захлестнёт его с головой. Мин не осталось, плазмомет и гаубица так и вовсе пропали после того скоротечного боя, патронов - пара магазинов, вся надежда была на верный резак,и, если честно, на свои ноги.
   Интерком ответил беззвучным шипением, значит Длинный либо без сознания, либо жуки уже и на катере.
   - Надо ускориться - пробормотал себе под нос парень и покатился кубарем, сбитый с ног вылетевшим из вентиляционной решетки богомолом.
   - Как же ты туда поместился? - удивился парень, наваливаясь плечом на глаза мерзкому насекомому, и вовсю орудуя плазменным резаком, раз - отсечь конечность, оканчивающуюся клинком, два - воткнуть резак в сочленения хитиновой брони, три - резко метнувшись вправо, всем телом навалиться на свой клинок, четыре - богомол со вскрытым брюхом еще две секунды слепо размахивал оставшейся бритвенно-острой конечностью, и, судорожно всхлипнув, рухнул на пол, но своего он добился. Теперь Паше было не убежать.
   - Да черт с два - процедил парень и побежал напрямую к катеру, игнорируя доносящийся со всех сторон шелест.
   Паша не добежал всего один пролет. Он уже видел серебристый отблеск крыла 'миниатюрной космической ласточки', как называл катер Длинный, но даже видел приоткрытый люк, но добраться до туда не могу. Пашу окружили. Сотни рыжих тараканов бегали по его МТД, стараясь найти щель или деформацию. Несмолкаемый хруст звуча в ушах адским гимном.
   - Словно семечки, - хихикнул парень, отшатываясь от мощной туши броненосца.
   Словно в насмешку над судьбой тот же самый броненосец, от которого так ловко уклонился парень мотнув напоследок башкой, увенчанной здоровенными жвалами выбил из Пашиных рук резак. Несколько богомолов. Мелочь, и здоровенные тараканы - некоторые по колено, некоторые по пояс, броненосец и какая-то склизкая, мерзкая дрянь, плюющаяся зелеными кляксами вот уже полминуту заставляли парня вертеться словно уж на сковороде. Потеря же резака и вовсе ставила крест на его дальнейшем существовании.
   Пока парень вовсю орудовал ногами и кулаками, пытаясь максимально отсрочить свою кончину, мысли текли на удивление равнодушно и неспешно:
   - Прикинуться бревном? Не пойдет, они уже знают, что я тут. Подорвать реактор? Ну, только если на крайний случай... Прорваться к вентилции и партизанить сколько получится? Тот комок соплей и желе перекрывает единственную решетку...
   - А может сдаться? - мелькнул подленький голос бывшего очкарика-задрота, - когда не сопротивляешься - легче будет, к чему эти бесполезные метания?
   - Да хрен вам всем с два! - Пашу словно прорвало. В голове каскадом красных брыз взорвались воспоминания. Воспоминания о таракет, спрятавшемся за кран, о мерзких лапках, куда-то бегущих по твоей шее, детские кошмары вспыхнули яросным пламенем возмездия.
   Оглядев противников, и не думающих подождать, пока парень обдумает сложившуюся ситуацию, Паша, швырнул себя в поднимающийся ураган ненависти и ярости. У него словно выросли крылья за спиной, а руки превратились в два черных матовых клинка. Взорвавшись серией ударов, Паша пошел вперед - зрения сузилось до небольшого окошка, остальное место занимали различные оттенки багрового. По этим всполохам, парень предугадывал выпады противника, кромсая и режа все подряд на своем пути.
   Времени думать откуда появился второй клинок, которого ему так не хватало - не было. Паша откуда-то знал, что он сейчас сжигает себя и еще чуть-чуть и назад возврата не будет. Плюнув на трясущийся 'десерт', парень оттолкнувший от хитинового панциря оставшегося без лап и головы богомола, прыгнул в сторону катера. Приземлившись на плечо и выйдя в перекат, неудавшийся диверсант, промчавшись несколько десятков метров, буквально вбросил себя в катер. Но, попытавшись закрыть его изнутри с удивлением обнаружил, что вместо рук, он является счастливым обладателем двух длинных, широких, матово-черных клинков. Зависнув на секунд, Паша все же сообразил крикнуть:
   - Герметизация корабля, капитан на борту!
   Искин мгновенно запахнул люк, оторвав чью-то хитиновую конечность.
   - Люди кроме меня на борту есть? - Паша никак не мог отвести взгляд от своих рук. Точнее то, что было руками.
   - Черт, и МТД испоганил, - мелькнула шальная мысль.
   -На борту в данный момент находятся два человека. Один из них умрет от интоксикации легких в течение десяти минут.
   - Да черта лысого, - усмехнулся парень, - не успеет, курс на флагман!
   В этот момент катер словно разрезали на две неравные части. И через секунду Пашин МТД словно бумагу проткнули сразу две хитиновые пики.
   - Гвардейцы, - мысль упала камнем, было обидно умирать так глупо, в шаге от возвращения домой, да еще и узнав секрет инсектоидов - значит и матка на этом корабле..
   Мир снова закружился черными лепестками и парень провалился в небытие.
  
  
   - Отключаем его от тренажёра? - один из внимательно наблюдающих за виртуальной тренировкой одного из бойцов, обратился к своему соседу
   - Отключаем, - согласился второй, - смотри - у него, как и предполагали наши аналитики, не только отличные способности к мимикрии, но еще и частичная трансформация. Хоть и мелкий, а результативность практически максимальная.
   - Мелкий? А что, ему подходит, но эти клинки - не очень ценно, в бою против богомола-гвардейца, шансов у большинства людей практически нет.
   - Не скажи, - покачал головой второй, - ну да ладно, поживем-увидим. Жаль, что все эти способности выпадают совершенно случайно, и только у тех, кого группа крови..
   - Слушай, мне кажется или он уже в сознании и нас слышит? - перебил его голос
   - Погоди... Действительно! Вот это адаптивность... А ты, Мелкий, поспи-ка пока, нехорошо подслушивать разговоры взрослых дяденек.
  
   ***
  
  
   И в последний за сегодня день Пашино сознание ухнуло в водоворот воспоминаний, всеми силами стараясь выбраться из этой черной воронки обрывков памяти. Зацепившись за огонек интереса и уверенности, Паша из последних сил рванулся к этому огоньку
   Очнувшись в камере, Паша, дрожа от напряжения, попытался сжать от ярости кулаки:
   - Эти эксперименты... Сволочи! Нельзя же так!
   Как вдруг мир слегка подмигнул алым. Подняв взгляд, парень с удивлением обнаружил как тот самый огонек превратился в стоящего перед ним тяжа, с опущенным забралом. Несколько минут они смотрели друг на друга в полной тишине.
   - Что ж, - поднимая забрало проговорил Вадим с удовольствием смотря на матовые клинки, в которые превратились руки Паши, - нам определенно будет, о чем поговорить в течение полета.
  
   Глава 4
   Если говорить о страхах, то раньше Мелкий больше всего боялся бедности и нищеты. Его до дрожи в коленях приводила мысль о том, что его семье придется голодать. Эта мысль пугала его даже больше, чем темнота. Но после службы в армии, особенно когда его перевели в звено разведчиков средних МД, к страхам Мелкого добавилась клаустрофобия. Большую роль в практически мгновенном формировании фобии сыграли расположившиеся в соседней казарме тяжи.
   Когда несколько десятков лет назад первые партии не прошедших до конца лабораторных испытаний МТД высылались на 'насекомый фронт' сплошь и рядом земляне оказывались замурованными в железные гробы. Выход из строя реактора, сгоревшая электроника, перебитый узел контроля передвижениями. Тяжело не сойти с ума, слыша, как в полной темноте тысячи хитиновых лапок бегают по твоему скафандру, или, не дай Бог, скрежет вгрызающегося в сочленения доспеха жука.
   А когда жуки начали использовать хоть и медленно умирающих от голода, жажды и нехватки воздуха, но все еще живых пехотинцев, в качестве гнезд для кладки личинок, тяжи тайком от начальства стали таскать на себе плазменные гранаты. Кто ставил таймер на сутки, кто проявляли чудеса инженерной мысли, плетя взрыватели из проволоки...
   Ну, и конечно, же дедушки продемонстрировали каждому новичку какого это - сутки лежать в монолитном доспехе первых моделей, не имея возможности пошевелить ни рукой ни ногой. Мелкий уже через пару часов испытал жгучее желание разорвать доспех изнутри и больше никогда в него не залезать, но навыки, вбитые на уровне мышечной памяти, не давали эмоциям взять контроль над телом. Тогда Мелкий пролежал в доспехе трое суток, способность к мимикрии, выявленная после серии имперских экспериментов, проявилась на полную катушку. Даже умудренные жизнью и десятками боев, ветераны-тяжи словно забыли про незаметно лежащий у стены склада МТД.
   Два часа паники после 'спячки' длинной в три дня стоили Мелкому нескольких килограмм нервов. Как разум твердил, что еще чуть-чуть и его вытащат сослуживцы, но уму, попавшему под власть эмоций было плевать. И только когда парень пробил доспех черным, матовым клинком, в который превратилась его рука и попытался вскрыть скаф, словно консервную банку, его обнаружил дневальный, примчавшись с дежурным патрулем на странные звуки, доносившиеся со склада. После того, как парнишку вытащили из доспеха, на его висках не осталось места свободного от седины.
   Конечно, на данный момент, вероятность такого исхода сводилась к тысячной процента, и некоторые тяжи, например, как тот же самый Вадим, умудрялись вести бой и передвигаться при практически севшем генераторе, но для Мелкого такое было не под силу.
   Вот и сейчас, находясь в капсуле криосна, парень до чертиков боялся не заснуть или проснуться раньше других. Сейчас обещание Вадима не казалось таким жутким, как в момент их знакомства и Мелкий отчаянно мечтал, что тяж не забудет о своих словах.
  
   '- Что ж, - поднимая забрало проговорил Вадим с удовольствием смотря на матовые клинки, в которые превратились руки Мелкого, - нам определенно будет, о чем поговорить в течение полета'
  
   Парень поначалу долго костерил себя по чем свет зря, переживая из-за того, что Вадим, узнав его секрет, решит воспользоваться информацией, продав её, скажем, имперцам или СБ, про которых ходили слухи один неприятней другого. За носителями той черной жидкости, похожей на ртуть, закачиваемой в испытуемых через специальные спиралевидные иглы, которая, похоже, как-то повлияла на организм курсантов, шла самая настоящая охота. Подробности Мелкий не знал, да и не горел, честно говоря, особым желанием. Как бы то ни было, а парню удалось затеряться среди разбитых после недавнего сражения с мерзкими жуками, армейских частей. Более того, он сумел попасть на борт 'Оплота', летящего к Терре-2 - очередная и, похоже, финальная попытка человечества основать колонию в дальнем космосе. Мелкий тяжело вздохнул. С минуты на минуту корабельный искин погрузит всех землян в криосон. Да,в новом мире они станут богами, творцами, надеждой человечества на возрождение, но обратный путь - закрыт. Родная планета далеко позади, а впереди пара лет анабиоза. Парень, лежащий в тесной криокапсуле, предназначенной для перевозки преступников, поежился от потекшего со всех сторон холода.
  
   'Начинается', - промелькнула мысль, сердце, слегка ёкнув, забилось быстрее.
  
   Парень чувствовал, как его сознание засыпает, тело немеет, мысли становятся вязкими... Дом, мама, брат, армия, мучительные инъекции, наполняющие болью каждую косточку, гигантские богомолы, взрывы, синие вспышки плазмы, черные матовые клинки вместо рук, патруль, шахта, 'Оплот', внутренний взор затопили тысячи образов и картинок. Матовая воронка, горы, широкие пещеры, подземное озеро с лавой, нестерпимая боль в животе, лазерная турель, неожиданно взрослый, оценивающий взгляд семилетнего мальчика и ярко синие, цвета сапфира, глаза, куда Мелкий окончательно провалился словно в бездонный колодец, так и не успев разобраться какие картинки являлись его собственными воспоминаниями, а какие - плод воспаленного воображения...
   ***
   Сознание возвращалось рывками. Сквозь обрывки видений перед глазами мигала красная надпись:
  
   '... Экстренная криоразморозка. Нападение инсектоидов ожидается через 19 минут. Боевая готовность! Экстренная криозаморозка. Нападение инсектоидов ожидается через 18 минут...'
  
   С трудом соображая, что он делает и где находится, парень на автомате ударил кулаком по синей кнопке и, вывалившись на пол, оказавшийся на удивление теплым, нашел глазами белый овал личного ящика, расположенного под криокапсулой и снова ударил по большой синей кнопке, расположенной рядом с люком. Дверца с легким шипением раскрылась. Если Мелкий присмотрелся, он заметил бы две полки, на верхней их который лежал инъектор, вибронож, связка, судя - по всему, световых гранат. На нижней - штатный комбез, берцы и браслет для включения в общую командную сеть. Но парень итак знал, что где находится. Инъектор - укол в плечо, браслет - застегнуть на левом запястье, дождаться легкого укола и небольшого головокружения. Комбез, берцы, нож на бедро. Только после этого оглядеться по сторонам.
   Кот, Амиго, Тайсон и остальные парни из каторжной команды находились в разной степени готовности. Кто-то валялся на полу, стараясь попасть по синей кнопке, чтобы добраться до возвращающего к жизни стимулятора, кто-то до сих пор натягивал комбез.
  
   - Парни, спешим! - бросил Мелкий, быстрым шагом направляясь в общий коридор по которому уже бегали вырванные из криосна пассажиры.
   - Доклад. - пискнул браслет, а над браслетом появился полупрозрачный экран.
   - Заключенные номер М14, дробь восемь, М1, дробь шестнадцать, М143, дробь пять, М 21, дробь восемь, М 16, дробь четыре...
   - Отставить, - прервал его холодный голос капитана, - конкретней.
   - Есть! Нас двадцать человек, - большая часть готова приступить к выполнению приказов, 'красных' - нет.
   - Были бы 'красные' - не проснулись бы, - буркнул браслет, - еще нам изменников и психопатов не хватало на 'Оплоте'. Так, как тебя там?
   - Мелкий, тащ. капитан!
   - Мелкий, хватай своих бойцов и в левый арсенал, там увидишь ряд средних и легких МД. Разбирайте их и поступаешь под командование капитана Зубова - нижние палубы, доки, маршрут скинул, временно назначаешься сержантом, вопрос?
   - Так точно, у нас трое разведчиков...
   - Ого! - удивился невидимый собеседник, - как же вас в каторжники-то занесло, впрочем, неважно, после побеседуем.
   - Если оно будет, это 'после', - пробормотал Мелкий на ходу, прислушиваясь к писку и отрывкам фраз, доносящихся из браслета.
   - Да будет, куда денется, - хохотнул капитан, - все, добро, разблокирова три стелса, смотри, головой отвечаешь!
   - Так точно, тащ. капитан! - радостно воскликнул парень, переходя на бег.
  
   Стимулятор уже начал действовать, разгоняя кровь по венам, снимая боль от миллионов иголок, убирая из тела синдром затекшей ноги. Добежав, по указаниям браслета до своего нового скафандра, Мелкий, не удержавшись замер на секунду восхищенно цокнув языком. Матово-серый окрас хищного силуэта МРД (мобильного разведывательного доспеха) не внушал трепет и почтение, как, к примеру различные вариации МТД, но один своим видом будил неясный страх и опаску. Профессионал в МРД мог быть чрезвычайно опасным противником. Быстро забравшись в доспех, Мелкий активировал сержантский допуск, создав из браслетов каторжников командную сеть:
   - Привет, ребята! Двигаемся прямо и налево, номера ваших МД подсвечены зеленым.
   - Живем, братва! МД дали!
   - Вот это доверие!
   - Мелкий, зараза, ты как там раньше всех оказался?!
   - Отлично, гайз! Я уж и не рассчитывал на доспех!
  
   Слегка улыбнувшись на гомон голосов, мгновенно наполнивших командный чат, парень продолжил раздавать указания:
   - Синяк, Черный - вы в стелсы! Толстяк, Кот - в средние, остальные - в легкие, и в темпе выдвигаемся в доки на нижние палубы!
   - Мелкий, я без МД
   - Кот, не дури...
   - Я. Без. Доспеха.
   - Ладно, - неохотно проговорил парень, - цепляйся, вон, к Толстяку на броню.
   - Есть! - радостный голос заставил новоиспеченного сержанта поморщиться.
   - Парни, есть пилоты средних МД? - отложив решение проблемы со своим приятелем на попозже, парень обратился к каторжникам, которых он не знал.
   - Есть, сынок, только, не средний, а МТД, - скрипучий голос неприятно резанул слух
   - За что здесь? - уточнил Мелкий, быстро просматривая личное дело отозвавшегося штурмовика.
   - Порча казенного имущества, - хмыкнул боец.
   - Принял, Сан Саныч, - доспех твой.
  
   Вышеупомянутый Сан Саныч угодил на каторгу после последнего боя. Пожилой уже вояка переусердствовал, минируя базу, на которую нацелился довольно мощный кулак военной группировки инсектоидов. Хоть атака жуков и захлебнулась, потеряв в огне добрую треть своей пехоты, командование посчитало, что целесообразней было бы за то время, сколько Сан Саныч минировал всю базу, вывезти оттуда как можно больше техники и комплектующих. Ходили слухи, что шагающую технику и комплектующие все-таки были вывезены, но куда - знал только Сан Саныч.
  
   - Все мужики, бегов в доки, скоро атака!
   - Сраные тараканы
   - Давить без жалости
   - Щас зажжем!
   - Ага, точняк, в прямом и переносном смысле, бугагага.
   - Let's Rock and Roll!
   -Хм, зачем они нас вообще штурмуют?! - донесся задумчивый голос.
  
   Поразмышлять решил преподаватель из университета, решившего своим примером показать своим студентам, что такое патриотизм и долг, пошедшего в действующую армию с офицерским патентом, имея за спиной пятилетнее обучение на военной кафедре при университете. И попавшего под трибунал из-за нарушения приказа начальства - 'держать высоту до последнего'. Вчерашний преподаватель искренне не понимал, для чего земляна нужен кусок той скалы и отступил, увлекая за собой весь отряд к основным частям армии. Кому-то из генералов не понравилось самоуправство лейтехи-пиджака (пиджак - пренебрежительное название офицеров, не обучавшихся в военных институтах, а проходивших военную кафедру при своем университете), отказавшегося умирать ради стратегических планов мудрого полководца.
  
   - Хотели бы уничтожить, продавили бы защиту, судя по сводкам, серьезный кулак на нас надвигается, значит им что-то нужно...
   - Отставить разговорчики, - буркнул Мелкий, - сами знаете, что им надо. Каждый взятый живым пленник - отличный сосуд для кладки. Поэтому...
   - Живыми лучше не даваться, - обреченно вздохнул кто-то из команды
   - Какой-такой не даваться, вашу мышь?! - заорал Мелкий, - перебить всех к чертям и сжечь падаль!
   - Да!!
   - Кэп дело говорит!
   - Нужно больше напалму!
   - Зажжем, мужики!
   - Где эти твари, голыми рукам порву!!
  
   Мелкий улыбнулся, раскачать взвод прошедших огонь и дыхание смерти мужиков было плевым делом. Внутри разгорался яростный огонь праведного гнева:
   - Щас зажжем, мужики!
  
   Спустя два часа парень понял, что значила фраза 'твои слова, да Богу в уши', которую так любил вставлять преподаватель по истории, комментируя в предположения студентов 'почему было именно так, а не иначе'. Зажечь действительно пришлось. Инсектоиды взялись за 'Оплот' всерьез. Подавив внешние турели и лазеры, раса разумных насекомых в буквальном смысле принялась заваливать корабль своими трупами. А после того, как во время первой волны десанта жуки потеряли три четверти своего десанта благодаря внезапно проснувшимся ракетным установкам, казалось, что таракашки взбесились.
   Привычной координации боя не было. Синхронной атаки по разным флангам различными боевыми единицами тоже. Мелкий с удивлением обнаружил, что доки хлынула река обычных таракашек без поддержки богомолов, тяжело бронированных жуков и кислотных гусениц. Мелкий искал подвох до самого последнего момента, ведь ни разу до этого инсетоиды не нападали столь... разрозненно? Ситуацию прояснил капитан, объявив по общей связи:
   - Мужики, тут один из наших уничтожил их то ли короля, то ли матку... Не спрашивайте, как у него этого вышло и не забивайте чат своей болтовней. Примите как факт. Чем это хорошо для нас? Жуки прут всей массой вперед, наши аналитики предполагают, что их цель - наш реактор. Наши истребители сообщают, что инсеки прекратил обстрел 'Ополота' подавив все точки внешней обороны! Ну, по крайней мере, они так считают, - хохотнул капитан и ту же серьёзно продолжил, - командиры отрядов, слушай задачу! Пользуясь несогласованностью в действиях неприятеля, нанести как можно большей уроне живой силе противника. Не жалеем боеприпас! Инженерная служба! Обеспечить бесперебойную подачу гостинцев по ключевым направлениям, все данные в вашем браслетах!
   - Мелкий, что скажешь? - поинтересовался стоящий в центре ангара боец, облаченный в средний МД, принимая защитную стойку
   - Толстяк, сколько минут напалма выдержишь?
   - Две минуты сорок секунд, - немного помолчав ответил боец, - дальше МД может не выдержать
   - Парни, подпускаем мелочь ближе и херачим напалмом!
   - Зажжем!
   - Принято! - тут же отозвалось бойцы.
  
   Хоть каждый из державших оборону в доках нижнего сектора 'Оплота' знал, что сами по себе, без поддержи лавина таракашек, отдельные особи которых доходили до колена, не шибко опасны в прямом столкновении, но вид накатывающей лавины усатых тварей вызывал панический страх. Сложней всего было подпустить живое море хитиновых панцирей на максимально оптимальное для огня расстояние.
  
   - Ждем... ждем..., ждем! - первая волна насекомых с головой накрыла стоящего в одиночестве Толстяка, принявшись со всех сторон вгрызаться в МД, - ЖДЕМ!
  
   Сосчитав про себя до пяти, Мелкий, махнул рукой:
   - ЖГИ!
  
   Волны огня выплеснулись из раструбов предусмотрительно взятых с собой огнеметов, шелест хитиновых лап сменился пронзительным писком сжигаемых заживо насекомых. Ангар наполнился непривычным треском.
  
   - Мужики, как будто семечки на сковородке жарим! - выразил общую мысль один из ребят, не забывая щедро поливать из огнемета бесконечную волну жуков.
   - Точно!
   - Ахаха, и вправду!
  
   Несмотря на дружный хохот сбрасывающих напряжение ожидания бойцов, Мелкий оставался серьезен. Его взор был прикован к шевелящемуся в центре ангара соратнику, взявшим на себя первый удар жуков.
  
   - Толстяк, ты как?
   - Все в норме, чуть не прогрызли, твари, МД, но напалмом во время дали. Еще двадцать секунд и сбор и анализ данных будет закончен!
   - Давай, дружище, не геройствуй только, будет жарко, плюй на все и отходи!
   - Принял, босс! - чересчур жизнерадостно ответил боец.
   'Черт, черт, черт!' - думал про себя Мелкий, - 'врет ведь, зараза, что же делать? ... А хрен с ним, с этими данными и так отобьемся!'
   Приняв решение парень коротко бросил:
   - Амиго, Саныч, вытаскивайте его!
  
   Тут же из-за опорных конструкций, поддерживающих двойной потолок с освещением, вынырнула фигура в среднем МД, резво направившись к замеревшему бойцу в центре зала, вместо огнемета Сан Саныч крутил в обоих руках плазменные тесаки, делая настоящую просеку по ходу своего движения. В этот же момент с потолка упала полупрозрачная фигура, приземлившись недалеко от валяющегося под грудой хорошо прожаренных таракашек фигура. Мигнула голубая вспышка, волной разошедшаяся от бойца, облаченного в стелскостюм.
  
   - Мелкий, Толстяк плох, вижу многочисленные нарушения внешней брони, сам он не отзывается, но пульс фиксирую, так, все, готово, пакет данных скачал, высылаю искину.
   - Добро, - скупо бросил сержант, наблюдая за тем, как Сан Саныч, метнув один из тесаков в сторону пристыковавшихся к 'Оплоту' кораблей жуков, подхватывает освободившейся рукой безвольную тушку Толстяка и, закинув его за плечо не сбавляя хода направляется к Мелкому.
   - Тяжелый, зараза! - с хрустом топча хитиновые панцири инсектоидов крикнул Сан Саныч, Мелкий, ему надо в лазарет!
   - Медик!
   - Здесь я, чего орете, бросай сюда и вали отсюда, здоровяк, - угрюмо буркнул боец в легком МД покрашенный в белый цвет с ярко-красным крестом на груди и спине, - Кэп! В медблок его или здесь смотреть?
   - Тащи в медблок, время позволяет, - зависнув на пару секунд ответил Мелкий, и тут же обернулся к бойцу, закованному в средний МД, - Саныч, ты на хрена тесак метнул туда?
   - Да мне тут перед криосном бывший сослуживец один лайфхак рассказал, я правда не знаю, сколько времени понадобится...
  
   Его слова заглушил шум взрыва, буквально оторвавшего крайний корабль от стыковки образовав в ангаре дыру в космос. Ярчайшая вспышка резанула по глазам, благо умная начинка скафов не позволила бойцам ослепнуть, тут же затонировав забрало доспехов.
  
   - ... чтоб грохнуло, - виновато договорил бывший тяж, - сорри, шэф, я не знал, что так сильно долбанет.
   - Ты что, миниреактор перегрузил, - Мелкий с искренним недоумением посмотрел на пятящегося от него мужика, - ты, что, дебил?
   - Да ладно тебе, не кипятись, никого из наших же не задело! - Сан Саныч, не прекращая удаляться, попытался перевести разговор на другую тему, - может быстро прошвырнемся до корабликов, спалим их к чертям, а?
   - Арргхххшшш, - выдохнув сквозь сжатые зубы, Мелкий сделал себе заметку поговорить с отмороженным тяжем после, - так, бери десяток бойцов на свое усмотрение и бегом марш на разведку, капитан сказал, к нам направляется еще с десяток посудин.
   - Принял, босс! - радостно отозвался проштрафившийся тяж, - номер 2, 6, 12, 13, 7, 23, 31, 34, 40, 42, 50! За мной!
   Командная сеть, организованная Мелким, в данным момент являющимся старшим по званию, присваивала каждому бойцу порядковые номера, и по первому 'выделению' бойца давала краткий список его сильных и слабых сторон. Внезапно номер 19 мигнул красным, исчезая из командной сети.
   - Атака с правого фланга! Твари прорвались с соседних доков!
   - Твою мать, - заорал Мелкий, - разбиться по десяткам, старшими назначаются имеющие боевой опыт бойцы от трех сражений! Организовать патрулирование территории! Синяк, метнись к соседям, узнай? что дам да как! В бой не вступать!
   - Понял, уже в пути, ё-мое! - отрывисто броил обладатель стелс-доспеха и тут же удивленно присвистнул, - да тут кулак богомолов со свитой!
   - Принял, продолжай движение! Через 20 минут жду с докладом!
   - Есть!
   - Построить Алмаз! Работаем по целям! - парень спешно прикидывал какие еще сюрпризы приготовили жуки и не пора ли звать на помощь.
  
   Пока Мелкий раздавал ЦУ, прорвавшиеся с правого фланга разъяренные богомолы разорвали еще двоих бойцов. Опомнившиеся земляне принялись закидывать неожиданный 'подарок' световыми гранатами, перестраиваясь в ромб, где на углах стояли пехотинцы с тяжелыми пулеметами - дешево и сердито. Короткие очереди с трудом, да пробивали броню богомолов, но самое главное - не давали им приблизится на расстояние удара.
   На некоторое время в доке установился паритет - богомолы не могли пробиться на близкую дистанцию, а отряду Мелкого не хватало сил, чтобы выбить инсектоидов из ангара. Чувство опасности разгоралось внутри Мелкого все сильнее и сильнее. Парень не мог понять, что его тревожит, но интуиции своей привык доверять:
   - Тащ. капитан, на связи..
   - Давай короче! - прервал его злой голос
   - Нижние доки, кулак богомолов без прикрытия, капиатн, дай хотя бы пару тяжей, а?
   - Ишь ты какой, - удивлено проскрежетал браслет, - может тебе еще спаренную ЛТДшку прислать?
   Парень в душе не чаял, что такое спаренная ЛТДшка, но на всякий случай согласился:
   - Давайте, и турелей парочку, сейчас что-то будет, печенкой чую!
   - Да ты с дуба рухнул боец! - взорвался помехами браслет - где я, твою налево, возьму резервы, где?! Из-за всех щелей лезут, сволочи! В общем, - капитан мгновенно усмпокоился, - слушай сюда. Осталось продержаться пятнадцать минут. Слышишь меня, парень? Пятнадцать минут. Достигнем аномальной зоны - считай спасены. Они туда не суются... И это, сынок, я так понимаю через два блока и одну палубу вверх у нас аварийный генератор находится, да? Так вот, не дайте им пройти.
   - Есть, - сглотнув ответил Мелкий, - разрешите выполнять?
   - Выполняй, - виновато выдохнул интерком, - если получится, пришлю парочку ребят.
   - Благодарю, тащ. капитан! - проорал парень в выключенный браслет и тут же врубил громкую связь:
   - Мужики, через десять минут будет подмога!
  
   Ожесточенно отстреливающиеся от все усиливающегося напора жуков бойцы радостно заревели. Лишь находящийся неподалеку от парня ничем не примечательный пехотинец в легком доспехе пробормотал:
   - Эти десять минут еще продержаться надо, ох не нравится мне все это...
   - Мне тоже, - ответил Мелкий, настороженно поглядывая наверх, - никак не могу понять, зачем они атакую бесполезный док...
   - И не говори, - кивнул боец, - зачем жукам понадобилось огромное помещение с высокими потолками, ведь они предпочитают действовать в ограниченном пространстве...
  
   Мелкий украдкой взглянул на собеседника, не забыв, впрочем, ловко метнуть гранату-липучку, которая через секунду оставила крайнего богомола без правой клешни. Пронзительный писк разъяренного богомола не вызывал столько страха, сколько ощущение надвигающейся катастрофы. Парень еще раз огляделся, невольно поежившись от внимательного взгляда стоящего рядом пехотинца. К всполохам опасности, расцветающим на периферии взгляда добавился еще один. И исходил он невзрачного бойца. Последний поднял забрало шлема и одобряюще улыбнулся Мелкому.
   - Продержимся, командир, если что, зальем их всех напалмом, благо парни уже подготовили несколько цистерн!
  
   На минуту воцарилась тишина, прерываемая короткими очередями пулеметов, взрывами гранат и оглушающим писком инсектоидов. В голове у мелкого вертелись две мысли: 'огромное помещение с высокими потолками, с высокими потолками и широким шлюзом' и 'какой дебил будет поднимать забрало во время боя, так и ядовитый плевок недолго получить...'. В голове что-то щелкнуло, и картинка слилась в единое целое.
  
   - Мужики, они тащат сюда Черную Вдову!
   - Да ну нахер!
   - Да как она сюда войдет?!
   - Это еще что за зверушка неведомая?
   - Ээээ, готовить мины?
  
   Но Мелкий уже не слышал никого и ничего, в голове сложился пазл. Сознание парня словно разделилось на два потока. В одном - тело стреляло, мозг просчитывал ближайшие вероятности развития событий, сам парень отдавал приказы подчиненным, в другом - шнл внутренний монолог:
  
   - Непримечательный боец, слишком уж непримечателен, как пить дай из СБ (служба безопасности) Оплота, ну да, логично, в принципе, не оставишь же арестантов одних... Да, практически все мы - военные, которым впаяли сроки за дисциплинарные нарушения, но, как говорится береженного Бог бережет? Хотя для этой же цели хватило одного-единственного тяжа. СБ, СБ, а может это СИБ (служба имперской безопасности)? Вот черт! Неужели за мной? - Мелкого мгновенно бросило в холодный пот, - неужели вычислили? Неужели тот тяж стуканул уже куда следует? Или просто совпадение? Значит нельзя палиться. Да конечно, нельзя, если сюда ведут Черную Вдову, дело идет на секунды, а значит, где-то в засаде сидят богомолы и не чета этим. Ладно плевать. Отбрехаюсь как-нибудь после, главное не дать Вдове пусть потомство!
  
   Мелкий равнодушно улыбнулся, превращая в бездушный механизм.
  
   - Бери управление боем на себя. Даю ВрИО, - проскрипел он предполагаемому СИБовцу, параллельно сбрасывая ему командирские полномочия, - какими бы сволочами они не были, но с руководством в сложные минуты боя у них было все в порядке.
   Тот кивнул, тут же перехватывая управление на себя, внося небольшие коррективы в рисунок боя. Мелкий же текучим шагом направился в противоположную от богомолов сторону. Именно со стороны внутреннего перекрытия между двумя доками огненные языки опасности были самыми длинными. В очередной раз поблагодарив про себя капитана за разблокированный стелс-доспех, Мелкий принялся на ходу его модифицировать. Работа разведчиков была чрезвычайно непредсказуемой и подчас для успешного выполнения миссии приходилось покидать надежное нутро маскировочного скафа, что иногда влекло за собой смерть пилота. Поэтому конструкторы, используя интересный сплав, случайно обнаруженный на Юпитере, придали стелс-доспеху текучесть. Помимо эффекта смазывания, ученым Империи удалось найти беспрецедентное техническое решение. Доспех мог на время обнажить кисти пилота, растекаясь вешним слоем по специальным канавкам предплечий. Для этого требовалось нагреть скаф до определенной температуры и отдать соответствующую команду.
   Мелкому мало было кистей. Парень понимал, что если он сейчас не сможет 'уговорить' доспех растечься до локтей, разом потеряет больше половины своих возможностей.
  
   - Ну же, миленький, ну пожалуйста, - прошептал парень, задавая процедуру трансформации.
  
   Чувство опасности уже набатом било по висках. Не обращая внимания на удивленные взгляды товарищей, парень принял боевую стойку, щедро сыпанув вправо от себя мин лягушек. Задал таймер на вспышку, расположенную на левом плече - первые шесть раз каждые 30 секунд, а после - рваный ритм. Сбросив парочку переносных иллюзий, с точностью до полусекунды, копирующих движения хозяина. Все естество Мелкого говорило о том, что экономить сейчас нельзя. Помедлив немного, Мелкий выпустил остатки магазина прямо в стену.
  
   - Ээ, командир, у тебя все нормально? - послышался голос Амиго.
  
   Парень не ответил, напряженно всматриваясь в стену, которая словно поплыла после очереди из АК-9000. 'Вот черт', - промелькнуло в его сознании:
  
   - Мужики! Мозговик, они протащили мозговика! Команда: Паранойя!
  
   После окрика все на секунды замерли, а после принялись поливать огнем все вокруг - стены, углы, крышу, колоны. Еще через секунду иллюзии, тщательно создаваемые низким белесым червяком на бесчисленном количестве тоненьких ножек, оказались развеяны.
  
   'В принципе, положение не слишком критическое', - подумал Мелкий, ударом ноги отправляя термогранату в сторону ошеломленно трясущего головой, на которой топорщились тысячи уродливых, извивающихся усов-антен, мозговика.
  
   Так тяжи и стелс-разведчики прозвали жуков, имеющих пси-силы. Они создавали иллюзии, иногда залезали в мозги, заставляя бойца идти прямо в ловушку. Несколько лет назад объединенный пси-удар нескольких сотен мозговиков чуть было не сварил мозги целому крейсеру, на борту которого находилась верхушка командования флота землян. С тех пор в скафы всех бойцов были встроены мини-искины, отвечающие за забивание частоты, на которой 'работали' мозговики помехами.
  
   'В принципе, минут пять-десять должны продержаться', - Мелкий находился в движении, наращивая скорость все выше и выше.
  
   Часть его сознания словно со стороны наблюдало, как отряд землян избавляется от находившихся под иллюзиями ловчих пауков, мощных, тяжелых жуков-рогоносцев, чудом сумевших незаметно подобраться практически во фланг защитному построению землян. Эмоции словно поставили на паузу. Мелкий одинаково равнодушно прикрывался огромным богомолом, закованным в железо от испепеляющего все на расстоянии в два-три метра термогранаты. Фиксировал количество погибших бойцов, чей счетчик смертей начал крутиться все быстрей и быстрей. Отсекал конечности замеревших в ступоре инсектоидов. Мозг без удивления рубил черными матовыми, в которые превратились его руки, каждым ударом нанося невосполнимый ущерб строю противника.
   'Интересная штука жизнь', - думал парень, волчком крутившийся среди богомолов, наконец-то понявших, что прикрывавшая их иллюзия пропала, - 'Перед нами всегда есть выбор всегда. Всегда'
  
   Богомол неуклюже заваливается на пол, потеряв все опорные конечности с правой стороны.
  
   'Можно было спрятаться где-нибудь, благо костюм позволяет, да и эта черная хренотень, которую в меня закачали яйцеголовые'
  
   Из рассеченного подбрюшья хлещет ядовито-зеленая жидкость и шлепаются на пол какие-то склизкие ошметки, но богомол, не замечая раны, пытается достать юркого человечишку, устроившему резню отборным частям гвардии Роя.
  
   'Или затянуть битву до тех пор, пока всех бойцов не перебьют, не верю, что здесь лишь один СИБовец'
  
   Потерявший голову богомол не успел удивится почему какие-то человеческие клинки как бумагу прошивают твердый хитиновый панцирь, усиленных металлическими вставками, которые прикрывали все важные сочленения.
  
   'Или открыться, что я и сделал, взяв на себя самое опасное направление удара. Вот какого черта мне постоянно больше всех надо? Ведь танцуя сейчас, я в буквальном смысле сжигаю себе? Да и СИБ теперь не упустит, а ведь почти удалось соскочить с крючка!'
  
   Стройное построение восьмерки гвардейских богомолов, призванных обеспечить безопасность носителя скрытного и отвлечь человеков от прибытия старшего оказалось смято и разбито одним-единственным двуногим. Ни свита из скарабеев, за минуту вгрызающихся в самые крепкие сплавы людей, ни ловчие пауки, раз за разом промахивающихся по юркой фигуре, ни носитель скрытного, которой превратился в пепел вместе со своим охранением из пары жуков-рогоносцев не смогли реализовать возможность быстрого и убийственного удара в построение людей. Взрывающиеся мины, вспышки, то и дело ослепляющие фасеточные глаза спец. отряда, непонятно откуда еще взявшиеся полупрозрачные человеки, двигающиеся с завораживающей синхронностью. Оставшаяся в живых тройка богомолов обиженно застрекотала. Общее сознание, позволявшее восьмерке элитных бойцов действовать словно слаженному механизму приняло одно-единственно верное решение. Оставшийся без левой клешни богомол пошел в самоубийственную атаку, в то время, как двое его относительно целых сородичей бросились к построению людей, разумно предполагая, что там они смогут нанести больший урон, чем охотясь за молниеносным человеком со странными клинками вместо рук.
   Пока покалеченный богомол самоотверженно сражался с иллюзиями, то и дело наступая на щедро разбросанные по полу мины, на спине одного из двух мчащихся к огрызающимся огнем людям инсектоиде стояла небольшая смазанная фигурка со склоненной набок головой. Если бы кто-нибудь смог увидеть глаза Мелкого в тот момент, то кроме бездонной, клубящейся тьмы ничего бы не обнаружил. Мелкий решал важный вопрос - избавляться от свидетелей или нет. Внезапно парень захохотал и одним движением вспорол хитиновую броню смертельно опасного инсектоида.
  
   'Дружище, запись со скафа каждого бойца идет напрямую в искин 'Оплота' для общей координации. Смирись, о тебе уже узнали все, кому нужно' - Мелкий, горько улыбнувшись, оттолкнулся от выведенного из строя богомола и в полете срубил голову второго, попутно откромсав ему пару конечностей и левую клешню.
  
   Упав на пол, вышел в перекате в аккурат к первой линии своего отряда и пружинисто вскочив на ноги шепнул в интерком:
   - Запрос на пополнение БК.
  
   Бойцы встретили Мелкого дружным ревом и сосредоточили усилия на накатывающихся волна за волной жуках правого фланга. Но каждый нет-нет, да и посматривал на его руки. Парень же, торопливо идя навстречу дрону, занимающегося подвозом БК, прислушался к себе. Предчувствие надвигающейся беды никуда не исчезло, но несколько ослабло. Как обычно после таких 'выходов в поле' появилась сильная дрожь в руках и страшная усталость Он еще раз окинул взглядом гараж. Мины толком поставить не удалось - мешались инсектоиды, отвлекая все силы землян на себя. Но парочка цистерн с напалмом была наготове.
  
   'Да, если б иллюзию не снял, нас бы зачистили через несколько минут. И если я правильно думаю, то как раз к приходу Черной вдовы'.
  
   Парень протянул руку к дрону, с удовольствием заметив, что скаф начал принимать первоначальное состояние и несколькими скупыми движениями пополнил свой БК. Перекинул через плечо лямку переносного ракетомета и легким бегом отправился на подсвеченную зеленым маркером забрала точку.
  
   'Если бы мне надо было попасть на корабль с целью запустить миллионы своих паучков для которых наличие атмосферы жизненно необходимо, чтобы я сделал?'
   Мысль парня перебило громкое шипение. Казалось вся внешняя обшивка корабля решила просто напросто испариться
  
   - Мелкий, прием! - встревоженный голос капитана вырвал парня из ступора.
   - Я, тащ. капитан!
   - Во-первых, почему командир взвода поменялся? Во-вторых, пилоты дают картинку внешнюю - там огроменная такая херня к кораблю приклеилась...
   - Слышим. Шипит. Черная вдова скорей всего. Вылазку делал, спасибо за стелс, кстати, поэтому ВрИО и назначал, на случай если... - максимально лаконично начал Мелкий, но в конце немного сбился.
   - Понял тебя. Ладно, тяжи уже на подлете, правый фланг освободите и вообще, готовьтесь. Нельзя нам дать этим уродам обшивку испортить!
   - Так точно! - согласился Мелкий и переключившись на командный чат бросил:
   - Мужики! Освобождаем правый фланг! Сейчас прилетит помочь! - Мелкий глазами пересчитал оставшихся бойцов.
  
   'Черт возьми! Треть отряда осталось! Треть! Щас лавина эти паучков пойдет - вообще захлебнемся. Банально не хватит БК и напалма!'
  
   Его мысли прервал жуткий скрип сминаемого металла. Если жуки предпочитали делать аккуратные ходы между перегородками с помощью едкой кислоты, то тяжи пошли напролом.
  
   - Я не понял, мужики! - подал голос чудом уцелевший Амиго, - это, перегородку что ли лазером полосуют?
   - Наши летят, - улыбнулся прихрамывающий Сан Саныч, - я тебе отвечаю, наши!
  
   Тем временем часть стены буквально рассыпалась мозаикой и сквозь образовавшуюся дыру в ангар влетел Рус-2. Этот имперский истребитель до сих пор состоял на вооружении флота землян, давая сто очков форы всем современным разработкам. Непонятно только как пилоты умудрились провести его в 'Оплот'
  
   - Не ссать, братва! - послышался зычный голос пилота, - Мы защли с западного дока, а потом к вам напрямую, атмосфера в норме, мужики! Встречайте подкрепление и готовьте материал латать пробойны. У нас две минуты, чтоб вырвать этот прыщ из 'Оплота'! В гипер с этой гребанной шипигой хрен прыгнешь!
  
   Тем временем из открытого люка кометами сорвались несколько фигур. За те несколько десятков секунд, которые они бежали до зачищенных кораблей Роя, Мелкий успел просмотреть план агрессивной защиты, сброшенный в командирский чат, в котором помимо Мелкого до сих пор находился безымянный СИБовец.
  
   - В смысле пролететь насквозь? - не понял парень.
   - Не тупи, приятель, - несколько раздражено пробурчал пилот Руса. Щас пробиваем дырень, заливаем там все напалмом, тяжи подержат энергощит, чтоб на нас жар не выплеснуло, потом я залетаю в это паучье логово и пока, кручусь волчком со включеными движками, хе-хе! На все про все - пять минут. Ваша задача - все тут залатать. Тяжи пойдут наружу. Ремонтные боты уже ползут. А вообще, ребят, мы отбились! Осталось вот только этот гнойник сковырнуть, да добить по мелочи этих членистоногих крыс. Уууу, ненавижу!
  
   Рус вильнул носом, сжигая лазером нескольких ловчих пауков, улепетывающих со всех лап в угол ангара.
  
   - Ну, началось! - пилот азартно заорал, - ЖГИ!
  
   Дальше все походило на рутину. Залить пробитую тяжами дыру в кораблях Роя напалмом и, не дожидаясь продолжения, варить тяжелые стальные шестигранные плиты по периметру отсека. Мелкий на всю жизнь запомнил взревевшего реактивными движками Руса, вгрызающегося в выжженную тяжами дыру, как только истребитель вышел за пределы 'Оплота, тяжи вышли вслед за ним и закрыли энергощитом пробитую брешь в доках. Заварить всю стену, включая приведенные в негодность десантными кораблями Роя шлюзы. Отложи окончательную зачистку ангара, весь отряд с интересом наблюдал на мохнатая опухоль, выросшая на боку 'Оплота' то тут, то там, вспыхивает клубами пламени, разрывающего местами целостность опухоли. Но круче всего был момент, выхода нарезвившегося Руса. Огромный мохнатый шматок инопланетного корабля буквально вырвало с мясом, следом за ним выскочил небольшой истребитель, яростно сверкая ослепительным факелом реактивных движков. Сразу же после этого шарообразный корабль Роя буквально вывернуло наизнанку, отправляя в вакуум миллионы паучков и полусозженную-полураскромаснную матку-паучиху, продолжающую выпускать из себя тысячи яиц, немедленно, впрочем, взрывающихся.
  
   - Внимание всем! Из-за поврежденных двигателей не можем изменить курс и входим в аномальную зону прямо по курсу!
  
   Тревожный голос корабельного искина мгновенно отрезвил людей. Да и вид разворачивающегося флота Роя, транслируемый на индивидуальные браслеты заставлял задуматься.
  
   - Обновление информации: На корабле обнаружены аномальные воронки! Наблюдается исчезновение двух членов экипажа. Они не реагируют на технику и плазменные выстрелы, приближаются к человеку и словно схлапываются в пространстве!
  
   Вояки, отбившие нижние доки ценой потери двух третей отряда судорожно заозирались по сторонам.
  
   - Всем в криокапсулы!- подал здравую идею предполагаемый СИБовец, не получивший, кстати, ни царапинки за весь бой, - Мелкий, держись ближе ко мне!
  
   'Ага, счас!' - подумал парень про себя пятясь от своего сослуживца, и бросил приказ в интеком - убрать командирский доступ с ВрИО ком. взвода!
  
   - Не дури, Паша, - судя по голосу СИБовец улыбался, - инфа уже ушла командованию, не поверишь, но таких как ты тут аж несколько штук. Мы просто выкачаем эту мерзость из тебя и отправим домой - как маме и брату, ты ведь хочешь их увидеть... живыми?
  
   Мелкий смиренно склонил голову. Парень ни единым движением не выдал вскипевшую внутри него ненависть. Ведь его и вправду хорошо научили мимикрировать. Вместо этого он перестал пятится и огляделся по сторонам, словно ища что-то.
   СИБовец, поддавшись стадному инстинкту тоже посмотрел по сторонам.
  
   - Не дури, мальчик, - еще раз проговорил невзрачный мужчина в легком МД, не замечая возникшей позади него матово-черной воронки, - покажи свои руки ладонями вверх.
  
   Мелкий широко улыбнулся. Пожалуй, он и так крупно задолжал этому миру, выйдя из десятков сражений без единой царапины. Положенную боевую пенсию его семья уже получает, тем более он числится павшим в бою, значит младший брат сможет спокойно доучиться и создать семью. Парень слизнул соленную слезу и прыгнул на своего ВрИО.
  
   'Не дают пожить для себя, так хоть умру, как хочу' - пронеслось у парня в голове.
  
   Наблюдающий за разговором друга с представителем имперской службы безопасности Амиго, так и не вышедший из стелс режима только и заметил, как две фигуры, угодив в черную воронку пропали, словно их и не было.
  
   - Удачи тебе, Пашка, - пробормотал сорокалетний мужик, успевший за последние три месяца прикипеть к парнишке с непростой судьбой, - Да поможет тебе Бог.
  
  
   Мелкого на мгновение замутило, затем, на смену пришло ощущение свободного падения. С трудом сфокусировав зрения он обнаружил себя летящим в какую-то то ли яму, то ли пропасть. СИБовец летел спиной вниз, смешно болтая руками и ноги, не в силах вывернуться из хватки Мелкого. Хладнокровно отметив, что до земли осталось совсем немного, парень уперся ногами в грудь своего бывшего ВрИО и хорошенько оттолкнувшись бросил себя на ближайшую стену.
   Еще раз поблагодарив щедрого капитана, давшему добро на использование стелс-доспеха, позволяющего передвигаться хоть по горизонтальной, хоть по вертикальной поверхности, Мелкий посмотрел огляделся. Судя по всему, он попал в какую-то шахту, по крайней мере где-то далеко наверху пробивался луч света. Парень посмотрел вниз. Инфракрасное зрение, спасибо умному забралу, позволило увидеть лежащего звездочкой СИБовца.
  
   - Эх, надо лезть вниз, благо тут недалеко, - вздохнул парень.
  
   Его сил хватило на то, чтоб спуститься вниз, удостовериться, в благополучной кончине СИБовца, имени которого он так и не узнал, забиться в какую-то щель, скинуть перед собой мини турельку, сыпануть по дну шахты парочку световых мин и только после выполнения всех вбитых в подкорку сержантами действий, парень позволил себе отрубиться.
  
  
   Глава 5
   Было в жизни Вадима пару случаев, когда он терялся. По-настоящему терялся, при выполнении, так сказать. Однажды, ему даже пришлось трое суток провести забравшись под панцирь только что приконченного огромного жука-навозника, который своими кислотными плевками вывел из строю добрую дюжину боевых машин сопровождения. Из целого взвода тяжей в живых в тот раз остался один лишь Вадим. Да, в учебке сержанты травили байки про десантников, несколько дней лежавших среди трупов своих товарищей, а потом вырезающих в одну прекрасную темную ночь чуть ли не весь лагерь противника. Хоронится от целой армии жуков в омерзительно мягком подбрюшье навозника было для Вадима чем-то новеньким.
   Запустив МТД в минимальном режиме самообеспечения парень 3 дня и три ночи провел на грани сна и яви. Он постоянно слышал шелест хитиновых лапок, иногда ему казалось, что кто-то ползет по его ноге. Ползет все выше и выше. В такие моменты хотелось вскочить, схватить верный резак и бежать куда глаза глядят. Бог его знает, как он сумел сохранить свой рассудок за тот бесконечный схрон. Через три дня Вадим рискнул запустить сканирование местности и с удивлением обнаружил, что в радиусе 5 км нет ни одного живого существа. Еще неделю он блуждал по тому плато, пытаясь нагнать схлестнувшиеся насмерть армии. Обугленные панцири жуков, хрустящие под ногами словно семечки прожаренные напалмом тараканы, бритвенно острые клешни богомолов разбросанные то там, то сям, ну и конечно разорванные тяжи. Вадим даже нашел парочку живых бойцов. Двух пришлось добить и сжечь - ребятам не повезло, их каким-то образом достали из доспехов и превратили в питательный сосуд для целой оравы личинок, впрыснутых человекам под кишки. Врагу не пожелаешь такой кончины.
   С некоторых бойцов удавалось снять аккумуляторы или пополнить боезапас. Когда парень переворачивал целёхонький на вид МТД, в поисках гранат, из доспеха донесся еле слышный стон. Поменяв полностью разрядившиеся аккумуляторы и заменив блоки питания, Вадим с удивлением обнаружил живого бойца, закованного в мертвый доспех. Кое как поставив десантника на ноги, путь Вадим продолжил уже в компании с Зеленым. Неделя блужданий на грани отчаяния и только остатки сражений давали надежду. Надежду на то, что они двигаются в правильном направлении. Спустя неделю, когда тяжи наконец-то догнали фронт, оказалось, что связь не работала ни у одного землянина. Какая-то дрянная гусеница глушила все сигналы на той чертовой планете. Тогда пригодился вакуумный язык жестов, которым тяжи общались на тренировках в открытом космосе, при соблюдении эфирной тишины.
   Второй раз Вадим потерялся после сильной контузии. Жвалы жука-координатора слишком плотно сомкнулся на шлеме МТД Вадима. Парень не помнил, как выбрался из ставки врага (ведь где еще может находиться жук-координатор), и как оказался в каких-то непонятных пещерах. Из которых выбрался с горем пополам через несколько недель непрерывных блужданий, следуя правилу левой руки. Когда парень добрался до базы и снял доспех, стоящие рядом сослуживцы не сговариваясь, единодушно продемонстрировали, чем их кормили на обед.
   В общем, теряться Вадим не любил, и уж если его спросили где Вадим предпочел бы потеряться, парень честно бы ответил - в лесу, в горах, в степи, неважно где, главное, чтоб это была Терра-2. Хватит с него постоянного напряжения от ожидания виброклинка в спину и 'нечаянно' срабатывающей на него лазерной турели. Как ни бы парню не было приятно, что у него есть личный враг в верхах командования ВС, как бы это не грело его самолюбие, но факт оставался фактом - жить в таких условиях было попросту невозможно. Конечно, последние 2 года спокойной, размеренной жизни на 'Оплоте' расслабили парня, а в его самоконтроле наметился значительный успех. Бывший командир штурмовиков серьезно преуспел в медитациях, инфу о которых ему постоянно подкидывал Икс. Спустя полгода мучений, Вадиму удалось поймать состояния тишины. Постоянный внутренний диалог прекратился. С того момента, зрение пошло на поправку, вернулись цвета, появился интерес к жизни. И когда только-только парень решился начать новую жизнь, на пути 'Оплота' попался этот флот инсектоидов, чтоб его... Диверсия, погоня, бессонная неделя, последняя стычка с догнавшими оплот таракашками - из-за всех этих событий, мир снова начал тускнеть, превращаясь в чёрно-белую картинку с тысячами оттенков черноты.
   - Горы? Каких еще горы? - Вадим в очередной раз и так и эдак покрутил в голове тревожившую его мысль, - Нет, я рад, конечно, природа, все дела, свежий воздух там, вот горы, опять же. Икс, черт тебя задери, ты тут?
   Разговор с самим собой не позволял сойти с ума в очередной раз. И больше всего напрягали две вещи: мигающий индикатор практически разрядившихся батареи и отсутствие Икса.
   Вадим хихикнул, поймав себя на очередной дурацкой мысли: хоть у него и был опыт выживания и успешных операций на планетах, парню по душе больше были космические станции, корабли, абордажи и так далее.
   - Это что такое получается? - парень еще раз с тоской оглядел горный массив, раскинувшийся перед ним, - хотел, значится природу, получил природу, но надежная сталь космического корабля уютней? Да уж, дружище, так и до списания по несоответствию недалеко.
   Помолчав пару секунд, Вадим тяжело вздохнул. Закованный в стальной доспех тяж сейчас подспудно больше всего хотел услышать голос Икса, отвечающего ему:
   - Какое списание? Тебя уже раза три не только списали, но и похоронили на флоте!
   Но Икс голоса не подавал. Присутствовал какой-то еле слышный писк и приглушенные щелчки, но не Икс...
   - Ладно, боец, соберись давай. Ставь цель, разбивай на задачи и выполняй, думать потом будешь! - взбодрив себя нехитрой речью, Вадим еще раз прогнал в голове план действий:
   Первое - каким-нибудь способом зарядить аккумуляторы доспеха, второе - понять, где я нахожусь, третье - решить вопрос с Иксом, запустив полную диагностику доспеха, для чего опять же нужно зарядить аккумуляторы, четвертое - сходить на разведку, может кто еще из наших оказался здесь, пятое...
   - Для начала и этого с лихвой хватит, - угрюмо пробормотал тяж, с тоской смотря на уровень заряда батарей, мигающий в красной зоне, - ну неделька у меня есть, а дальше как? А дальше будем посмотреть.
   Вадим бросил безуспешные попытки достучаться до своего верного товарища и помощника и наконец-то обратил внимание на россыпь небольших красных точек, вспыхивающих на забрале шлема, казалось бы, в произвольно порядке. Что-то смущало парня, поначалу решившего, что цифровые мозги скафа полетели вместе основным реактором. Но, расфокусировав взгляд, парень с удивлением заметил, как в кажущемся хаосе проглядывалось что-то знакомое?
   -Точно! Это же гребанный вакуумный язык жестов десанта глубокого погружения! - дошло наконец до Вадима, - Один в один, только вид сбоку!
   Этим языком пользовались диверсанты или разведчики, когда требовалось указать маршрут продвижения для основного отряда и не было возможности выйти на нужную частоту. Мир мигнул, наливаясь красками, и тут же, словно синхронизировавшись с вакуумным шрифтом, Вадим услышал еле заметный треск и звуковые сигналы, дублирующие россыпь алых точек. Парень улыбнулся, единственной причиной появлений аудиальных и визуальных сигналов мог быть только Икс.
   - Жив, чертяка, - местность вокруг Вадима налилась цветом, приобрела насыщенность и яркость, - сейчас разгадаю твой ребус, Иксик!
   Так и не сумев до конца стереть с лица радостную улыбку, парень, по привычке нахмурившись, принялся вслушиваться в треск шлема, то и дело бросая взгляд на багровые многоточия.
   - Так, что это? Сон, спячка, спать, хм, понял, электричество, нет, не так, эле-, а, энергия, ну, тут понятно, Икс находится в спящем режиме, функционал ограничен нехваткой энергии. Икс, где брать энергию-то? Похоже и реактор, и аккумуляторы каким-то образом сели... Что? Эм, время? Что время? Нужно время? Сами собой восстановятся? Интересно, а как? Ладно, ладно, не кипятись, потом объяснишь. Сейчас-то что делать? Два. Два дня? Два месяца, ого, два месяца не трогать доспех? Это что получается, мне голым ходить? Нужно же еще и воду с едой найти, укрытие какое-нибудь... Ты понял, кстати, где мы? Энергия? А, ладно, потом значит.
   Треск в шлеме стал едва различим, точки с забрала пропали практически полностью.
   - Так, - Вадим принялся рассуждать вслух, - с одной стороны запаса энергии хватит на пару месяцев аварийного использования, с другой - чем скорее Икс проснется, тем проще нам будет выбираться из этой непонятной ситуации. Вывод напрашивается неутешительный. Два месяца без доспеха. Непривычно будет, конечно, но, как говорится хочешь жить - умей вертеться. Ожидаемой недели нет - это плохо. Икс жив - это хорошо.
   Парень, немного помедлив, запустил процесс деактивации доспеха. Узнай жуки, что скаф на самом деле открывает от правого бедра, а потом раскрывается словно бутон розы, часть спины назад, часть переднего экзоскелета - вперед, процент потерь в ближнем бою среди тяжей существенно бы увеличился. Не зря правая подмышка доспеха считалась точкой Ахиллеса - какой-то знаменитый ученый древности, доказавший теорию наличия точки уязвимости в любом объекте. После этого инженеры конструкторского бюро имени Императора, тогда еще русов, не просто создали один из самых прочных доспехов того времени, но и сумели расположить эту точку в любом месте скафа. Вроде как изначально она находилась на левой пятке. Было ли это проявлением чувства юмора русов или дань какой-то древней традиции, которыми славился тот народ, но первые сто лет развития конструирования тяжелых, легких и средних доспехов данную точку У, как её прозвали так и оставляли на левой пятке скафа, признав, что это одно из самых неудобных для противника мест. Ведь если боец, закованный в мобильный доспех позволил противнику зайти в спину и, тем более, дотянуться до левой пятки, то тут никакой супер-костюм не поможет.
   По привычке поправив стандартный комбинезон, Вадим слегка поёжился под порывом прохладного ветра.
   - Куда же пойти? - пробормотал парень, оглядывая серые массивы скал в поисках хоть чего-то , что издали напоминало бы оружие.
   - Теперь я понимаю Мелкого и его маниакальную страсть к своему клинку, - вздохнул Вадим, но тут же хищно улыбнулся.
   Обернувшись к стоящему скафу, парень аккуратно 'закрыл' доспех и, дождавшись еле слышного щелчка, ударил подобранным с земли камнем по левому бедру. Раз, второй, третий. Наконец, после особо сильно удара, что-то пшикнуло и тонкая титановая пластинка плавно отъехала от доспеха и влево. Вадим едва успел схватиться за слегка шершавую рукоять и выдернуть из хитрого паза вибронож, как обманчиво тонкая пластинка с глухим щелчком вернулась на свое место.
   - Вот теперь другое дело, - нож мягко завибрировал в руке у парня, - вот теперь можно и поохотиться! Куда бы только пойти?
   Донесшийся с севера хлопок развеял все сомнения.
   - Похоже взрыв тактической ракеты средней дистанции. И, судя по звуку хлопка, довольно близко от сюда, - парень уверенным шагом покидал небольшое каменное плато, поднимаясь по еле заметно тропинке вверх по горе, - хотя с поправкой на горную местность, может быть и подальше будет. А может и не ракета вовсе...
   Разговаривая вслух с самим собой, парень продолжал идти вперед, своими рассуждениями вслух словно гася мысль о том, что он идет с одним ножом в ту сторону, откуда раздаются взрывы... Наконец поднявшись по еле различимой горой тропке и обойдя неудобный утес Вадим увидел откуда десятью минутами раньше донесся звук взрыва.
   - Твою налево, - пробормотал тяж, срываясь на бег.
   Бежать без родного скафа было непривычно. Не было кругового обзора, системы обнаружения врага, подсветки опасных складок местности, Вадим почувствовал себя дикарем из тех дальних времен, когда люди охотились на вроде бегемотов с камнями , каким-то неведомым образом привязанными к палкам. Он нервно ухмыльнулся, стискивая вспотевшей ладонью десантный нож. Хорошо хоть разработчики МТД допускали возможность того, что десантник может выжить даже без своего времени и существовать какое-то время в автономном режиме, ожидая поддержки своих.
   Парень усмехнулся, представив, как бы он сейчас пробирался босиком по этой узкой, горной тропинки, то тут, то сям усеянной острыми, как скальпель осколками базальта. Базальта? Остановившись, парень поворошил берцем куски черного, блестящего в лучах заходящего солнца камня. Некоторые обломки были настолько острые, что могли с легкостью пропороть комез Вадима вместе с кожей и мышцами до самой кости.
   Повторно прозвучавший вдали приглушенный хлопок напомнил парню о главной цель его прогулки. Покрутив нож в руках и все-таки убрав его во встроенные в комбез ножны, Вадим ускорился. Миновав несколько крутых поворотов и чуть было не сорвавшись с трехметрового уступа, парень аккуратно выглянул из-за валуна. Его глазам предстала укрытая в горах квадратная площадка, словно вытесанная из скалы. Часть площадки была скрыта под стеклом, часть - находилась на открытом воздухе и была сплошь и рядом усеяна телами. Вадим, не сдержавшись, присвистнул. На его глазах высокий мужчина с аккуратной бородкой, одетый в алый плащ с капюшоном, топнул ногой, создав вокруг себя волну огня, разошедшуюся кругами, лежавшая перед ним тяжелая на вид книга одновременно с волной огня поднялась в воздух, остановившись на уровне груди этого странного человека. Алый плащ поднял голову, и Вадиму на секунду показалось, что из-под капюшона сверкнули алым всполохи огня.
   Мужчина сделал шаг назад, словно уперевшись в землю и резко сжал правую руку, обтянутую в кожаную перчатку в кулак. Книга внезапно открылась ровно посередине, несколько, то ли огненных символов, то ли рун сорвались с её страниц и закружились в жгучем хороводе вокруг талмуда, который медленно начал опускаться на землю и чем ближе раскрытый том приближался к земле, тем явней Вадим видел сгусток огня в виде человеческой фигуры. Парень перевел взгляд на мага, а в том, что это был именно маг, Вадим уже не сомневался. Тот едва стоял на ногах, Алый плащ до этого гордо развевающийся на ветру поникшей тряпкой болтался на сгорбленной фигуре. Алого мотало то туда, то сюда и только из-под капюшона горел яростным пламенем непокорный взгляд.
   - Твою мышь, - прошептал парень, незаметно для себя принявший боевую стойку и судорожно стискивающий в руке бесполезный нож.
   Тем временем огненная фигура, с бросающим в жар криком, наконец-то выбралась из книги. Первым делом огненный элементарь внезапно бросился на призвавшего его мага. Мгновенье и сгусток огня, наткнувшись на резкий удар кулаком, с недовольно-разочарованным воем улетает в толпу бредущих к магу... зомби?
   Вадим протер глаза. Нет, он, конечно, люби на досуге почитать фантастические книжки про магов, ходящих мертвецов и смертоносную магию с лёгкостью составляющей нехилую конкуренцию лазерным турелям, плазменным резакам, автоматическому оружию и прочим радостям техномира Вадима, но парень и представить себе не мог, что увидит все это своими собственными глазами.
   Вадим проследив за полетом огненного элементаря после приземления принявшегося с упоением рубить непонятно откуда взявшимся пламенным клинком огромную тушу, казалось, сшитую или слепленную из десятков человеческих тел. В одной руке монстр сжимал цепь, которой то и дело с неожиданным проворством попадал по элементарю, от чего последний яростно выл и еще ожесточённей кромсал чей-то кошмарный сон. Вадим поморщился. Даже до него дошел приторно сладковатый запах паленого мяса. Переведя взгляд на мага, парень увидел лишь лежащее неподвижно тело, к которому бодрой трусцой приближалось парочка скелетов.
   - Ну уж хрен вам, черепушки, - прорычал парень, срываясь в бег.
   Нож сам собой оказался в ножнах. Мир, мигнул, наливаясь яркостью, Вадим перешел в привычное состояние транса, его ноги сами несли его к безвольно распластанной на земле алой мантии. Казалось он предчувствует, куда поставить ногу, чтоб не подвернуть лодыжку или не пропороть бедро торчащими из земли острыми осколками базальта. Вадим бежал, внимательно следя за разошедшимся элемаентарем, интуиция подсказывала парню, что без мага в красном плаще это яростное воплощение стихии сожжет здесь всех и вся, включая самого Вадима. И какие-то скелеты по сравнению с разбушевавшимся сгустком пламени владеющим судя по всему зачатками разума, казались невинными овечками.
   Пробежав мимо не подающего признаков жизни мага, Вадим с легкостью увернулся от ржавого меча и, оказавшись за спиной скелета, правым локтем захватил шейные позвонки скелета, резко бросив свой корпус влево. Послышался влажный хруст и звон упавшего на камни меча. Мозг Вадима слал одну паническую волну за другой, тело же делало свою работу. Шаг вперед, удар правой в тазобедренный сустав второго костлявого мертвяка, каким-то образом умудряющегося держать на весу двуручный молот, вкладывая в удар весь вес ста сорока килограммного тела. Нога летит в одну сторону, молот, вместе с потерявшим опору хозяином в другую. Внезапно серым мигнуло чувство опасности и Вадим резко дернул головой вперед, пропуская мимо хищное острие копья.
   - Резвый, - промелькнуло у парня, бросившего свое тело под ноги подобравшемуся сбоку скелету.
   Сократив дистанцию, Вадим просто подхватил ногу мертвяка, роняя его черепушкой об камень. Подхватив выпавшее копьё, парень метнул его в потерявшего правую ногу скелета, ползущего к магу. Копье иглой прошло меж ребер и, словно бабочку, пришпилило мертвяка к земле.
   Не обращая внимания на злобный скрежет зубов, Вадим подхватил молот и тремя скупыми ударами разбил черепа горе-вояк, в глубине глазниц которых клубилась смутно знакомая парню колючая тьма. Мир мигнул серым и Вадим с удивлением заметил, как элементарь с яростным воем добивающий нескольких костяных гончих, чьи конечности оказались каким-то образом вплавлены в камень со всех сторон обволакивается лентами тьмы, полоса за полосой охватывающие огненное воплощение.
   Парень подхватил на удивление легкое тело мага и забросив его себе на плечо, поудобней перехватил молот, взяв его под навершие. От молота, несмотря на окружающую жару, шла легкая прохлада. Пробираясь между за камнями, Вадим насчитал с пяток закованных в латы бойцов бездыханными куклами лежащих на плато. Видимо эти павшие воины прикрывали единственного маг.
   - Чёрт, книга! - опомнился Вадим, когда большая часть пути была пройдена и до валуна за которым скрывалась тропка, осталось с десяток шагов, - она, наверное, нужна будет... Что-то мне подсказывает, что этот маг без своей книги, как я без МТД. Ладно, сейчас отнесу его за валун и аккуратненько так вернусь.
   Парень посмотрел на плато. Огненного элементаря нигде не было видно. Пожав плечами, Вадим легкими перебежками добрался до родного валуна и оглянулся назад. Клубок огня обнаружился у так и оставшейся лежать на земле открытой книге. Парень с интересом смотрел на то, как элементарь пытается что-то сделать с книгой. Язык пламени аккуратно потянулся к открытой страницы. Вспыхнувшая белым руна на мгновенье ослепила даже Вадима, что уж говорить об огненной сущности. По всему плато раздался оглушительный уже не вой, а рык.
   - Хе-хе, обжегся, малыш, - хохотнул Вадим, с усмешкой глядя на метания элементаря.
   Внезапно тот замер. То есть полностью замер. Мир вокруг Вадима снова мигнул серым, но парень уже бежал, бежал, не разбирая дороги. Все его чувства вопили об опасности, а накатившая серость лишь усиливала ощущение беды. Парень не видел, взгляд элементаря, в глубине которого начали кружить хороводы искорки тьмы, но чувствовал его затылком в буквальном смысле слова.
   Заскочив за валун, Вадим и не подумал останавливаться, промчавшись по еле заметной тропинке, парень скинул тело мага на землю и развернувшись, замахнулся молотом. Умом тяж понимал, что он ничего не сможет сделать против яростного натиска истинного огня, но и сдавать без боя попросту не умел.
   - Ну давая, щенок, беги к папочке, - злобно ухмыльнувшись пробормотал парень, поудобней перехватывая молот, - щас я тебе поставлю фофан, хе-хе!
   Сгусток огня передвигался рваными скачками, стремительно сокращаю дистанцию, Вадим, плюнув на расчет упреждения, еще раз занес молот, положившись на свою интуицию. Но элементарь не дойдя несколько шагов до парня внезапно словно споткнулся. Точнее наткнулся. Наткнулся на незримую стену.
   Мандраж боя все еще не отпустивший Вадима заставил его сделать сумасшедшую вещь. Парень, не спуская глаз с растерянного элементаря, продолжавшего по инерции пытаться дотянуться до дерзкого человечишки, шагнул вперед и, замахнувшись со словами:
   - Давай гуляй отсудова, дядя!
   И с размаха впечатал навершием молота точно в морду огненной сущности. Вадим напомнил себе гольфиста, сильным и изящным ударом посылающим мячик вдаль. По крайней мере, летящий с диким воем элементарь, один в один, напоминал эту давно забытую игру.
   Тяж расхохотался, сбрасывая с себя напряжение боя. Спустя секунду смех затрял у Вадима в горле. Белый от бешенства элементарь появился в шаге от Вадима, заставив парня отшатнуться, прикрывая глаза от идущего жара. Элементарь не выл, не рычал, он просто смотрел на Вадима. И темные провалы глазниц, в которых клубилась самая настоящая тьма ясно давали парню понять, что просто так он не отделается.
   - Ты, это, не кипятись, дружище, - парень попытался предпринять попытку наладить отношения, - выпусти, типа, пар?
   В ответ, огненная сущность метнула в Вадима раскаленное копье. Парень, на рефлексах отбив, слегка нагревшимся, молотом огненный подарочек первым сообразил, что невидимая граница, не пускающая элеменатря дальше, не распространяется на всевозможные огненные шары, копья и иже с ним. Предприняв очередное тактическое отступление, Вадим по пути подхватил до сих пор не пришедшего в сознание мага и бросился за утес. Вдогонку ему летел разъяренный вой элементаря и несколько фаерболов.
   - Как хорошо, что Икс не видит, что я тут вытворяю, - облегченно выдохнул Вадим, бережно опуская мага на отчищенную от камней площадку, - вот только едой не разжился...
   Тяж с грустью посмотрел на заходящее солнце.
   - Ничего, утро вечера мудренее, - пробормотал, зевая, парень, поудобней устраиваясь под чахлым кустарником, - утро вечера мудренее...
   ***
   - Все же наши яйцеголовые молодцы, - уважительно протянул Вадим, внимательно всматриваясь в груду заросших мхом камней, подозрительно симметрично лежащих у входа в то ли пещеру, то ли старую шахту. Отметив в уме возможный вход в горную шахту, парень продолжил осмотр 'своих владений'
   Пилоту МТД (мобильный тяжелый доспех) было жутко некомфортно находиться на условно открытом пространстве без своего боевого скафа, но севший реактор не оставлял парню других вариантов. Тяжелый носитель 'Оплот', следующий на Терру-2, после внезапного столкновения с остатками флота инсектоидов (ссылка на 1 часть), попал в какую-то космическую аномалию, а сам Вадим - бывший имперский тяж, пребывавший в момент атаки жуков в должности старшего инженера, в полуразряженном скафе угодил в непонятно откуда взявшуюся на космическом крейсере черную, матовую воронку. Рано повзрослевшему парню, полжизни проведшему то на космической станции, то на борту десантного челнока, было, мягко говоря, непривычно видеть горы и небо. Еще непривычней Вадиму было увидеть швыряющего в самых настоящих мертвяков самые настоящие огненные шары мага в алом плаще. В тот момент тяж от неожиданности замер, уставившись на самый странный бой в своей жизни. И только когда маг из последних сил призвал разумный сгусток огня, который огненным кнутом сжег нескольких костяных гончих и принялся кромсать огромный кусок, местами посиневшего мяса, то ли сшитый, то ли перетянутый железной проволокой, Вадима словно под руку толкнуло. Парень, стараясь не попадаться на глаза явно вышедшей из-под контроля стихии, бросился к потерявшему сознание магу, к которому уже приближались бодрой трусцой тройка кровожадно скалящих зубы скелетов. Вытащив обессиленного мага с поля боя и чудом оторвавшись от огненного элементаря, Вадим, наспех оборудовав место ночлега, практически мгновенно отрубился. Мозг тяжелого десантника, всю сознательную жизнь проведшего в боях с гигантскими жуками и читавшем о магии разве что в фантастических книжках, отказывался верить в происходящее, в то время, как тело действовало на рефлексах, выполняя задачу минимум - выжить.
   Не зря отец Вадима любил повторять, поминая не то русков, не то росков, - утро вечера мудренее. Проснувшись, парень отложил магов, мертвяков и огненного элементаря в сторону, твердо пообещав себе подумать об них после завтрака. Привычные действия были сходни медитации - успокаивали и давали время примерится с суровой реальностью. И как это обычно бывает, множество мелких проблем отвлекали внимание от одной крупной. Из всего арсенала тяжелого десантника парню оказались доступны лишь плазменный резак с практически пустым мини-реактором, вибронож, да слабенький лазерный пистолет, который тяжи носили скорей по привычке, нежели по необходимости. Нет, конечно, в распоряжении Вадима была и наплечная спаренная лазерная турель, и несколько комплектов мини-ракет, встроенная колония нанитов, способная залатать практически любое повреждение брони, реактивный ранец, ручной бластер, штатный импульсник, штурмовая винтовка, световые заряды, ракеты-ловушки, мины и еще добрый центнер всевозможного высокотехнологичного оборудования, но идти на охоту на суслика или, там, на козу с той же самой Ка-700 было бы сродни забиванию гвоздей микроскопом.
   Критически осмотрев свой прикид: комбез пилота, берцы, защитные очки и проверив, надежно ли держится на местах выбранное им оружие Вадим хмыкнул:
   - Мда уж, одно слово - минимальный набор выживальщика!
   Бросив обеспокоенный взгляд на валяющегося без сознания мага в алом плаще, парень отправился на охоту. Пуленепробиваемые очки со встроенным тепловизором и системой распознавания движения серьезно упрощали Вадиму поиск пропитания. Если б кто сказал ему пару месяцев назад, что пилот МТД будет охотиться за ящерицами и мелкими грызунами, он бы в лучшем случае рассмеялся в лицо говорившему.
   Хоть Вадиму и не довелось частенько разгуливать по горам, он почем то был твердо убеждён в том, что в горах помимо ящериц и грызунов обязательно должны водиться горные козы. Откуда это знание всплыло в его памяти парень не знал, может из курса выживания 'в случае неуспешного десанта на различные типы местности пригодной для жизни разумного планеты', может обрывки отцовских баек или остатки школьной програмы... Увы, но ни козы, ни козла Вадим в тот день так и не нашел, зато несколько раз наткнулся на мелкие группы нежити и места схватки людей с мертвяками из которых последние, судя по разорванным трупам вышли победителями.
   Если группа нежити не превышала десяти единиц, парень смело шел 'знакомиться' с представителями неживой фауны. Скелеты в буквальном смысле рассыпались после встречи с имперским атомарным резаком, который, к слову, даже включать не пришлось, экономя драгоценную энергию. А павшие воины поделились с Вадимом своими котомками, шикарной кольчугой, усеянной широкими стальными кольцами, плащами разной сохранности, несколькими копьями, двумя молотами, от которых веяло холодной силой и добротным топором, по чьему лезвию нет-нет да и пробегала огненная змейка. В мешках парень нашел пару фляжек, сухари, спрессованные плитки, бережно завернутые в необычную зеленую ткань. Но самая главная добыча тяжа была обнаружена на обратном пути. Вот только вокруг костровища, на котором висел на добротной треноге небольшой, похожий на шлем заветный серебряный котелок, крутилось с пару десятков скелетов, рыли норы несколько костяных гончий, временами застывая и злобно скалясь на верхушку то ли каменной хижины, то ли развалин древнего храма. Вадим бы не раздумывая нанес визит вежливости костлявой компании, но его дико смущала стоящая в центре поляны какая-то чересчур угловатая фигура в черном, рваном, местами даже обгорелом плаще. Капюшон существа не отрываясь смотрел в ту же точку, что и гончии, ну а зеленое свечение из под капюшона, едва заметное в пасмурный день отбивало всякое желание заглянуть на огонек.
   Вернувшись в свое укрытие парень перекусил, аккуратно откусывая небольшие кусочки от найденных брикетов. Сухпайки, как их сразу же окрестил Вадим, оказались на удивление приятными, оставляя после себя ягодное послевкусие. Разжевав полплитки, тяж с удивлением прислушался к своему желудку. Есть больше не хотелось от слова 'совсем'.
   - Ну, что, хе-хе, продолжаем удовлетворять базовые потребности? - усмехнулся парень, с размаха вонзая копье в землю.
   К вящей радости Вадима, слой земли оказался достаточно глубок, чтоб копье вошло чуть ли на одну пятую. Еще какое-то время заняло сшивка плащей, благо углеводородная нить с титановой иглой, предназначенные для скорого ремонта техники на поле боя, с легкостью справлялись с обычными тряпичными плащами. Хотя, стоит отдать должное нескольким плащам, которые с неохотой поддавались высокотехнологичной игле, а расположенные на них непонятные письмена и узоры начинали едва заметно светиться. Сшив, наконец-то плащи, Вадим, прежде, чем набросить их на вбитые землю копья, при помощи походного ремнабора продел кольца, снятые с найденной кольчуги вдоль получившегося прямоугольного куска брезента. После, куском угля отметив на скале и расположенном в нескольких метрах от нее валуне точки соприкосновения колец и камня, нагрел лазером искомые места, для чего пришлось поиграться с настройками оружия и из узкой спицы поражающего луча сделать широкофокусное излучение. Камень поплыл. Спорно вставив вдоль намеченной линии стальные кольца в остывающий гранит, Вадим довольно улыбнулся.
   Зацепив последнее кольцо и тут же его запаяв, парень оглядел свое творение. Уютный полунавес-полушатер, растянутый между скалой и валуном. Земля расчищена от камней, сама поляна превращена в мини лабиринт, доходящий, правда, до пояса Вадима. Ни сил, ни желания, ни времени возводить высоченные стены у парня не было. Итак весь день ушел на то, чтобы для начала 'высыпать' камнями предполагаемые стенки лабиринта, потом сплавить их при помощи лазера. Да, забавно было смотреть, как камень течет, словно пластилин на солнце, но жар идущий от камней смущал парня.
   - Тэкс, шесть с половиной фляжек, в одной какое-то пойло, итого пять. А пить-то хочется. Еще вон пациент лежит, ладно хоть дышит, - словно отвечая на бормотание Вадима, изможденный мужчина, закутанный в алую мантию и укрытый сверху остальными плащами еле слышно застонал.
   -Сейчас, дружище, - успокаивающе махнул ему рукой Вадим, нисколько смущаясь тем фактом, что маг его ну никак не мог видеть, - закончил почти.
   С одной стороны, над площадкой возвышалась неровная скала, с противоположной, в метрах двадцати находился крутой обрыв, а краю которого то тут, то там, высились широкие, массивные валуны. Парень уже присмотрел несколько путей отхода, но без троса или веревки о них даже думать было нечего. С запада с площадки вела узкая тропинка, обвивающая скалу к оставшемуся бесноваться в одиночестве огненному элементарю, а с востока на облюбованную Вадимом горную поляну вели несколько довольно-таки широких троп. Именно в ту сторону парень и ходил на вылазку и за трофеями. И именно с этой стороны он создал полосу препятствий для возможной атаки нежити. Какую-нибудь серьезную тварь типа костяной гончей или того огромного куска мяса, эти искусственные заборчики не задержат, но хоть мелочь типа скелетов и полуразложившихся мертвяков остановят на какое-то время. Да и огонь теперь можно было разжигать, не боясь, что какая-нибудь тварь незаметно подкрадется со спины.
   'Береженого Бог бережет' - любил повторять его отец. Да и пресловутые гончие (именно такая ассоциация всплывала у парня в голове, когда он видел огромных, себе по пояс неживых гиен, с обнаженными мышцами и торчащими во все стороны острыми костями). А то, что рано или поздно какой-нибудь отряд нежити наведается к нему в гости, тяж и не сомневался.
   - Ниче-ниче, - по привычке бормотал Вадим, - сейчас поставим на ноги товарища мага и можно будет сходить на разведку в эту шахту-не шахту. Ну, не сегодня понятно дело, ночь на носу, а вот завтра - милое дело. Хоть и не хочется себя лишать маневра, но тут без вариантов. Проход можно и одному удержать, а там глядишь, и маг очнется.
   Парень верил, что дальнейшие его действия будут связаны со стонущем мужчиной в алом.
   - Мне, главное, зарядить реактор, а там - потанцуем! - хищно улыбнулся Вадим, заканчивая обустройство периметра и направляясь к зашевелившемуся мужчине, лежавшему у костра , - Ну что, дружище, никак очнулся болезненный?
   - Соль гер аквил... - еле слышно прохрипел очнувшийся маг, пытаясь принять сидячее положение, - аквил!
   - Нихт ферштэйн, - пожал плечами тяж и аккуратно поднес открытую фляжшку к бледному лицу собеседника, - на вот попей лучше.
   Тот благодарно кивнул и припал к горлышку фляги на несколько секунд. Удалив жажду, мужчина откинулся на валун и жадно посмотрел на сложенные рядком наплечные мешки.
   - Кушать хочешь? - участливо кивнул Вадим, - ща, дружище, погоди немного.
   Вадим принялся выкладывать перед магов собранные по окрестностям припасы. На овальным широком камене, выполняющим роль чайного столика появились несколько плиток сухпайков, мага отрицательно покачал головой, мешочек сухарей, еще один отрицательный кивок, кожаный сверток
   - Соль гер каруль а ру'би!
   - Да не спеши, - Вадим не торопясь развернул сверток, в кармашках, один за другим, словно патроны в ленте блестели стеклянные колбы. Глаза мага зажглись. Он умоляюще посмотрел на Вадима и словно вцепился взглядов в сверток.
   - Да не вопрос, наркоша, - хмыкнул парень, поправив кобуру с пистолетом. Лазер хоть и был маломощный и еле-еле царапал хитиновую броню жуков, но обычного человека или незащищенные броней области прошивал на раз-два, - будет тебе доза!
   Вытащив крайний левый пузырек, парень посмотрел сначала на колбу с красной жидкостью, затем на своего невольного компаньона.
   - Ты это пить будешь? - уточнил Вадим, с усилием выдергивая пробку.
   Маг, будучи не в силах даже поднять руку, судорожно кивнул и приоткрыл рот. Несмотря на общую помятость и смертельную бледность, его бородка торчала упрямым клином, демонстрируя упрямство своего обладателя. Выпив содержимое колбы, маг с облегчением откинулся на валун, словно на мягкое кресло.
   - Ты поосторожней, головой долбанешься, я тебя уже не смогу откачать, а аптечку свою использовать на тебе боязно как-то, - Вадим, заметив, как постепенно исчезают черные круги под глазами, а лицо мага наливается румянцем, положил руку на открытую кобуру.
   - Аргор сокра! - бодрым голосом произнес оживающий на глазах мужчина и с хрустом размял шею. После чего внимательно посмотрел на Вадима и снова кивнул на сверток, не делая попыток самостоятельно дотронуться до него. Тяж медленно кивнул, внимательно следя за каждым движением мужчины. Тот, понятливо улыбнувшись медленно коснулся свертка и аккуратно вытащил практически идентичную колбу. Разница была лишь в цвете жидкости. Сам Вадим ни в жизнь бы не стал пить слегка светящуюся под пальцами мага аквамариновую жидкость, но, как любил повторять отец: 'Хозяин - барин'
   Маг тем времен, допив склянку довольно улыбнулся и предостерегающе поднял перед собой левую руку ладонью вперед, словно прося Вадима воздержаться от поспешных действий. Правая же полезла за пазуху и через несколько секунд вернулась, крепко сжимая продолговатый амулет на цепочке. Показав амулет Вадим, маг коснулся левой рукой своего лба и слегка постучал себе по виску, после чего требовательно посмотрел на парня.
   - Ни хрена не понял, - честно признался тяж.
   Мужчина, поняв по интонации, ободряюще кивнул Вадиму и прищурившись взглянул на амулет. Внезапно тот раскрылся, словно десантная капсула и амулета вынырнул небольшой светящийся шарик, похожий на миниатюрный плазменный заряд. Вадим с интересом следил за движениями светляка, не выпуская, впрочем из виду и его хозяина.
   Светляк описал несколько кругов между Вадимом и магом в алом и уверенно полетел ко лбу Вадим, застыв в нескольких сантиметрах от переносицы. Парень бросил взгляд на мужчину, на который тот ободряющее кивнул со словами:
   - Рарго аха.
   - Ну аха, так аха, - согласился парень и разрешающе кивнул светлячку. Тот словно только этого и ждал, мгновенно врезавшись парню в лоб
   - Вот скотина, - ругнулся Вадим с трудом промаргиваясь от вспышки боли, - похоже щас кто-то окажется со сломанным носом.
   И парень, мужественно игнорируя головную боль - в черепную коробку словно сунули раскаленную кочергу, минуя все титановые бронепластины и имплантаты и намотали на нее мозги Вадима - проследил, как потускневший светляк, сделав свое черное дело, возвращается в амулет.
   - У зараза! - с трудом удерживая стремящееся ускользнуть в спасительное забытие сознание, пробурчал Вадим, твердо намереваясь познакомить бородатого обманщика со своим кулаком, - я тебе щас втащу.
   От пришедшей в голову мысли парню словно полегчало.
   - Да, втащу, - с удовольствие повторил Вадим, прислушиваясь к своим ощущениям.
   Мир, итак на удивление яркий, стал словно еще ярче. Казалось, Вадим может различать сотни оттенков красного цвета. Тяж перевел многообещающий взгляд на мага и нехорошо улыбнулся. Тот мгновенно среагировал:
   - Не горячись, мой друг! Головная боль - малая плата за возможность освоить наш язык, - мужчина остался сидеть на земле, примирительно выставив руки перед собой, - сейчас отпустит!
   На миг, глаза мага подернулись дымкой, а с его рук сорвалось легковесное искрящееся синевой облачко, от которого так и несло свежестью и прохладой, и понеслось в сторону Вадима. Парень, застыв как истукан с удивлением наблюдал, как освежающая волна движется в его сторону и... огибает его, уносясь вдаль. Проводив взглядом облачко, рассыпавшееся брызгами через несколько метров, парень вопросительно посмотрел на мага. Тот ошарашено пожал плечами:
   - Сейчас еще раз попробую.
   - Не надо, - проворчал Вадим, - слушай, а ты реально маг? И сказал: 'наш язык', я такой не один? И вообще, где мы?!
   - Маг. Не один. Долго рассказывать, - односложно ответил маг, разворачивая сухпай.
   - А я никуда и не тороплюсь, - буркнул парень, - покосившись на мага с аппетитом жующего сухой брикет.
   - Ошибаешься, мой молодой друг, - назидательно подняв указательный палец вверх, хрустнул сухапем мужчина, - Если память последних минут, перед тем как я потерял сознание, мне не изменяет, то мной был вызван Каниша Агни, младший элемент огня.
   - Ну да, было что-то подобное, - кивнул Вадим, присоединяясь к трапезе мага, уж больно аппетитно и со смаком тот ел обычную протеиновую концентрированную плитку, - сгусток огня под два метра ростом с огненным мечом и кнутом...
   - С кнутом говоришь? - обеспокоено перебил парня маг, на секунду перестав жевать.
   - С кнутом, - подтвердил Вадим, - он им еще очень громко щелкал, когда меня не успел догнать.
   - Да, кстати, спасибо, - маг вынырнул из своих мыслей и благодарно взглянул на Вадима, - спасибо, что вытащил меня оттуда, ну и вообще, спас получается.
   - Пожалуйста, - равнодушно проговорил Вадим, стремясь поскорей вернуться к заинтересовавшей его теме - а кнут, это хорошо или плохо?
   - Смотря с какой стороны посмотреть, - задумчиво ответил мужчина, - если с точки зрения моего умения, то очень хорошо, призвать среднего элемента огня за несколько минок - это весьма неплохо. А вот если с точки зрения контроля, то тут все печально.
   - В плане? - уточнил Вадим.
   - В плане контроля, - поморщился маг, - понимаешь, я не успел его подчинить. Я его только призвал. То есть сейчас он может спокойно напасть на меня и тогда книга его точно не удержит.
   - Та книга, которая парила перед тобой в воздухе и из которой он собственно и вылез? - уточнил парень, прогоняя в памяти воспоминания вчерашнего дня.
   - Именно, - серьезно кивнул маг, - сейчас она его как бы якорит, не дает ни убежать, ни вернуться на свой план. Дина его невидимой цепи составляет примерно метров шестьсот, семьсот... И с каждым днем он эту цепь растягивает до тех пор, пока она не лопнет.
   - Ага, радиус шестьсот, это получается площадь покрытия свыше тысячи кэмэ? - пробормотал про себя Вадим, - и если каждый день на сто метро, получается завтра-послезавтра уже и до сюда дотянуться сможет?
   - Все верно, - кивнул маг, - думаю он или уже перебил все живое в радиусе своей невидимой тюрьмы или целенаправленно бьется об стенку, стремясь попасть сюда. В принципе, если ты ушел чисто, у нас есть неплохие шансы завладеть книгой, пока он развлекается, охотясь на своей территории.
   Вадим, вспомнив многообещающий взгляд элементаря, прикрепленный жутким воем, отрицательно покачал головой:
   - Как тебе сказать, он швырнул в меня несколько огненных копий и кажется, что-то кричал вслед... Но я так и не понял, что он хотел - то лит в гости звал, то ли водички попить принести просил.
   - Ну, не мне тебя судить, - философски пожал плечами маг, - в конце концов я див только благодаря тебе.
   -Слушай, - немного помолчав вдруг оживился маг, - если ты его сильно разозлил, значит есть шанс, что он не зачистил свою территорию, значит из отряда мог кто-то выжить!
   - Сомнительно - покачал головой Вадим, - я видел, что там творилось. Так живые не лежат.
   - Шанс всегда есть, - упрямо возразил маг, - тем более нам все равно туда идти.
   Парень кисло улыбнулся.
   - А может?
   - Не, - с сочувствие покачал головой маг, - не может. Лучше самим прийти, пока он прикован к книге, хоть какой-то призрачный шанс его поймать или изгнать, если порвет связь с книгой, уже ничего не можем поделать, только если вывести его на нечисть!
   Глаза мужчины полыхнули огнем.
   - Погоди, не спеши, - Вадим судорожно размышлял, что же зацепило его в словах собеседника...
   Тяж нахмурился, щелкая пальцами. Мысль плясала где-то рядом, буквально на кончике языка, витала над головой, не давая себя поймать. Поймать!
   - Бинго! - вскинулся Вадим и требовательно уставился на мага, - как поймать?
   - Ну, если у меня будет минут пять, я смогу заключить его в какую-нибудь вещь. В драгоценный камень, ожерелье... Но тут зависит от качества материала. Ну и времени требуется больше, ритуал-то непростой, - маг задумался, - да, минут десять мне хватит, чтоб заключить его сущность в какой-нибудь предмет. Но смотри, если драгоценный камень удержит его несколько месяцев, то золотое ожерелье - всего несколько недель. Качество материала очень важно. И да, после того, как он вырвется из плена, он уже не будет привязан ни к чему. Поэтому, прежде, чем его утянет обратно на свой план, он зальет огнем все, до чего сможет дотянуться.
   - Слушай, дружище, - потянул Вадим, усиленно над чем-то размышляя, отчего глубокая складка перерезала его лоб надвое, слушай..., кстати, я Вадим, тяжелый десантник Империи... бывший тяжелый десантник, сейчас - инженер.
   Парень протянул мужичине руку.
   - Ли-Сорк, - мужчина крепко пожал протянутую руку, - маг огня, исследователь, историк.
   - Слушай, Ли-Сорк, - Вадим решил поговорить начистоту, - почему тебя не удивляет, что в горах тебя вытаскивает из боя с нежитью какой-то левый парень, не говорящий на твоем языке, да и вообще, - парень покрутил рукой, - лишний в этом мире?
   - У нас такие как ты выразился, лишние в этом мире стабильно раз в месяц появляются. Кого только не заносит подчас. За столько лет существования этих межмирных воронок уже выработана система адаптации и интеграции в наше общество. Даже этот светляк, - Ли-Сорк похлопал себя по груди, - не случайно со мной оказался. Да что там, практически каждый житель нашего мира имеет возможность научить языку форточников.
   - Форточников?
   - Ну да, мы вас так называем, попавшие к нам сквозь форточку между мирами. Не окно, не дверь, а именно, что форточка. Ведь обратно никак.
   - Совсем-совсем никак?
   - За всю историю нашего государства, да и мира, таких случаев не было.
   Вадиму сразу же вспомнился любимый отцовский анекдот:
  
   - У вас несчастные случае на нанофабрике были?
   - Нет, вы что!
   - Будут.
  
   - Будут. - решительно пообещал он Ли-Сорку.
   - Дай Сеть! - серьезно кивнул маг.
   - Сеть? - переспросил Вадим
   Оказалось, что несмотря на магическую составляющую мира и отсутствие высоких технологий, всемирная паутина пронизывала практический каждый аспект повседневной жизни человека. А вместо коммуникатор, имплантатов и искинов существовали медальоны, светляки и таинственные ра-рарога. Погасшая было надежда потихоньку разгоралась. Ну не может мир, окруженный информационной паутиной не иметь высокоэнергетических источников!
   - Слушай, - Вадим вернул укатившееся бревнышко обратно в костер, - я пока не спрашиваю, что ты тут делаешь и какое у вас задание, но вот скажи мне, если я обеспечу тебе минут 10-15, ты сможешь поймать того горячего парня, который ждет нас за скалой в какую-нибудь ловушки и потом заключить его, ну, скажем в мой доспех?
   - Могу, - немного подумав ответил маг, напрягшийся на словах Вадима про задание, - но ты же сжаришься! Пойми, нужен особенный материал. Лучше кончено специальные батареи-накопители использовать, которые наши шахтеры делают, но где мы сейчас их найдем...
   - Шахтеры?
   - Ну, да. Бастионцы. - заметим непонимание на лице собеседника Ли-Сорк махнул рукой, - не переживай, вот разберемся со средним элементом огня, все расскажу.
   - Ложись спать, Ли-Сорк, - Вадим зловеще улыбнулся, - завтра мы идем ловить этого огненного засранца.
   - Эм, без плана? - растерялся маг.
   - Будет тебе план, - отмахнулся от него Вадим, заворачиваясь в плащ в мечтах о новой батарейке к своему доспеху, - будет. Он уже почти есть...
   - Хорошо, - нисколько не обидевшись на завалившегося спать тяжа, ответил мужчина, - но это должен быть очень хороший план.
   Убедившись, что его спутник заснул, Ли-Сорк сел помедитировать. Средний элемент огня и вправду находился за скалой, все натягивая и натягивая незримую цепь удерживающего плетения. Еще сутки и сущность вырвется на волю. Его ярость не давал услышать место схватки. Мужчина серьезно надеялся, что кто-нибудь из его товарищей выжил. Не давая себе скатиться в черное уныние, маг потянулся в противоположную сторону. С другой стороны площадки, отряды нежити ощущались дыханием тьмы и сквозь холод их присутствия доносился чей-то стук сердца.
   Помянув еще раз про себя принца Влада с его одержимой идеей пророчества, согласно которому Крепость получит в свое владение оружие уникальной силы и мощи из будущего, которое или может помочь одержать окончательную победу в противостоянии с Цитаделью или вовсе - спасть мир.
   Ли-Сорк хмыкнул. Он, будучи допущенным к запретным архивам Крепости, понимал, как никто другой, всю важность и ценность инструкций и наставлений, которые оставили Древние, оформив их в виде преданий и пророчеств, но ум, без длительной подпитки доказательствами отказывался верить старинным текстам, боясь в конце концов разочароваться, как это было с дедом Ли-Сорка. Сорки - старый род с длинной родословной, прервать которую не смогли даже смутные времена. От отца к сыну передавалось предание, что один из Сорков сумеет покорить огонь, направив его на службу страны и мира, а произойдет это тогда, когда на трон взойдет железный король. Дед Ли-Сорка, пятьдесят лет своей жизни отдал кузнечному дело и развитию слабых магических возможностей по линии огня. Но при Грегори Железный, прозванным так за что, что никогда не расставался со своими доспехами и правившим во времена юности деда, предок Ли-Сорка так и не смог понять - покорил ли он огонь, работая мастером-кузнецом или нет. Разочаровавшись в пророчестве, дед быстро угас, оставив своего сына на воспитание брату, который больше учил своего племянника - молодого смышлёного юношу двадцати лет от роду разбираться в сортах вина, чем в магии или, воинском деле. Зато этот самый юноша, практически посадивший себе печень после всех попоек со своим 'любимым дядюшкой' получив наследство тотчас распорядился им с умом и расчетливостью, которой никто не ожидал от тридцатилетнего транжиры.
   Имущество дядюшки было распродано, полученные деньги вложены в оборот и в обучение сыновей. Старший Ли-Сорк, проявив в детстве способность к магии был направлен в школу чародейства на огненный факультет. Средний - на кузнечное дело, а младший учиться на военного аналитика.
   И сейчас, сидя у костра в ночной тиши, Ли-Сорк, вспомнив самоотверженную жизнь своего отца, уже не думал о пророчестве и семейных преданиях. Ли-Сорк, устремив взгляд в огонь думал не о том - возможно или нет запереть элементаря в предмет, ведь все, что он рассказал этому странному форточнику Вадиму, от которого странным образом отлетают заклинания исцеления, было лишь теории и догадки аналитического раздела теоретической магии. Ли-Сорк сидел у огня и думал, КАК он сможет поймать элементаря.
   Перед взглядом создавались и разлетались искрами сотни плетений и формул призыва - ведь каким-то образом маги древности сумели научиться выдергивать стихии с их исконных планов и бережно передали это знание своим потомкам? Может пора и потомкам показать, чего они стоят?
   Ли-Сорк зло усмехнулся и через секунду поменялся в лице. Точно! Чего магу стоит вытащить элемента с его плана. Какова плата за призыв? Тонкие пальцы мужчины мелькали искры, а над костром парила огромная огненная снежинка, поражая совершенством своих линий и изяществом магических потоков.
   Маг посмотрел на спящего Вадима и довольно улыбнулся. Вот он, последний элемент, которого так не хватало в структуре плетения. Завтра они и вправду поймают огненного элементаря. Поймают на... живца.
  
  
   Глава 6
   Не той закалки была Даша, чтоб долго плакать в своей каюте. Да не пустил ее отец отражать атаку инскектоидов, да запер в своем кубрике, да пригрозил отлупить, если ослушается приказа отца и старшего по званию. Ну и что с того?
   Девушка шмыгнула носом и уткнулось в свой браслет, который успела нацепить после экстренного выхода из криосна. Ну и пусть официальная её должность на корабле - офицер службы связи с общественностью, но по факту-то она являлась специалистом сразу же по трем условно-смежным специальностям.
   Следователь, психолог и нейро-программист. И если первые две еще сочетались, то нейро-программирование явно не вписывалась в общую картину. При выборе курсов в Имперском Столичном Университете ей был предложено взять курс журналистики или лингвистики, на худой конец - аналитики. Но Даша уперлась. Детское хобби, любовь к которому привила ей мама со временем переросло нечто больше. Может быть это была своеобразная память о матери, погибшей, когда Даше едва исполнилось 20 лет или житейская интуиция, подсказывающая об актуальности данного направления, кто знает? Программирование, обработка крупных массивов информации, защита персональных данных, а вскоре и нейро-программирование давались Даше чрезвычайно легко. Настолько легко, что девушка взяла дополнительно курс аналитики и систематизации и написала несколько научных статей.
   В университете не могли нарадоваться на талантливую студентку, пророча ей хорошее место в канцелярии Императора, а может быть даже в СИБ. Тем более, что с физической подготовкой у девушки было все в порядке. Выбрав, в отличие до большинства студентов не рукопашный бой, а легкую атлетику, девушка с удовольствием бегала короткие и длинные дистанции, участвовала в марафонах. В общем все складывалась самым замечательным образом. Будущее Дарьи Романовой виделось в самых радужных тонах. Её отец, Виктор Романов, действующий полковник военного флота Империи был счастлив. Дочь останется на Земле, в безопасности. Ему хватило потери жены в том, одном из первых сражений с инсектоидами. Пресса кричала о 'вероломной атаке', 'отчаянном коварстве', 'нечеловеческой жестокости' жуков, но все, пережившие тот бой военные - как имперцы, так и Содружество с Азиатским Союзом знали настоящую причину сокрушительно поражения.
   Откаты, распилы бюджета, стяжательство и мощнейшая коррупция - вот основные причины потери планеты и системы. Уйти смогли лишь треть кораблей, остальные же... Жена Романова оказалась среди 'остальных'. До последнего выжимала из планетарного щита все возможное, сбивая инопланетные десантные корабли-семечки всеми возможными способами. В ход шли зенитные комплексы и торговые сухогрузы, частные воздушные яхты и правительственные курьеры, вся транспортная система крупнейших мегаполисов обратилась против захватчиков. 70% десантных кораблей Роя оказались сбиты. Где-то идущими на таран челноками дистанционно управляли искины, где-то пилоты в ручную шли на сближение отчаянно матерясь и проклиная мерзких насекомых. Жуки тогда сильно обозлились. Чтобы собраться с силами и нанести ответный визит в захваченную систему землянам потребовалось полгода. Слишком медленно вертелись шестеренки государственных аппаратов, объединенные общей бедой. Империя первая закончила мобилизацию. Наплевав на истошные вопли либералов, аппарат Императора ввел смертную казнь за мздоимство. Полетели головы. Шестеренки гос. структур, щедро смазанные кровью заработали полным ходом. Император не понял и не оценил гибели половины всего флота и потерю планеты.
   Когда земляне десантировались многострадальную планету их встретил фильм ужасов. Из всего населения планеты выжило не боле 30%. Романов лично спускался на планету со взводом верных тяжей, но найти следы своей жены так и не сумел. Поэтому полковник, поседевший в первом бою, за что и получил свое прозвище, спал спокойно, будучи уверенным в безопасности своей единственной дочурки.
   Каково же было его удивление, когда он получил оформленный по всем правилам рапорт с прикрепленной мед. картой и списком рекомендаций о прощении включить младшего лейтенанта Дарью Романову на пост офицера по информационной безопасности. Рапорт этот прислал Седому его товарищ, командующий 'Рокотом', куда Даша планировала попасть. Позже оказалось, что девушка выслала двадцать пакетов документов, в надежде попасть хоть куда-нибудь. И все двадцать копий в конечном счете оказались на руках у Седого. Несмотря на свою отвагу и мужество, никто из командиров корабля, в чье число также же входили и несколько адмиралов, не рискнул брать к себе на борт дочь Седого.
  
   - Бог с тобой, девчонка! - в сердцах бросил тогда Виктор Александрович, подписывая рапорт. - Пусть лучше уж под моим присмотром.
  
   Так Даша и попала на борт 'Оплота', мгновенно став всеобщей любимицей. Красивая, стройная, ладная девушка с хорошим чувством юмора и острым умом, не менее острым языком и счастливая обладательница больших синих искренних глаз, в которых плескался восторженный интерес ко всему новому, и твердая решимость идти до конца, стала талисманом 'Оплота'. И горе было тому, кто обидит её случайно, или не дай Бог, нарочно!
   Даша видела, как к ней относится младший и старший офицерский состав, но, старалась не пользоваться своими привилегиями.
   Девушка, запустила несколько заранее заготовленных скриптов и дверь каюты через пару секунд приглашающе распахнулась. Даша понимала, что явись она сейчас в какой-нибудь док или другое предполагаемое место абордажа, во-первых, от нее не будет никакого толку, во-вторых, отец тогда точно озвереет. Девушка вздохнула и легко побежала по коридорам, стремясь как можно скорее достичь резервного командного пункта. Где-где, а там она точно сможет принести максимум пользы.
   ***
   За ее передвижениями с интересом следили несколько человек. Два полковника, успевшие полностью облачиться в командные доспехи привычно расположились на командном мостике.
  
   - А что, Седой, не боишься, что сейчас в самое пекло полезет? - с усмешкой спросил у своего друга полковник Кубов Николай Сергеевич.
   - Не, Сергеич, не полезет, умненькая она у меня, да и имплантатов на силу нет, ей даже снайперку не доверить! - Виктор Александрович Романов с напускной строгостью нахмурился, радуясь про себя, что девочка оказалась благоразумной, - а вот помочь искину выстроить оборону, она сможет.
   - Ну дай Бог, - согласно кивнул Кубов, - отобьемся, думаешь?
   - Отобьемся, - серьезно ответил Романов, тряхнув полностью седой головой, - что с нашим героем делать-то будем?
   - С Уховым-то? На Терре-2 разберемся. Ему еще 5 лет дежурить... в качестве... инженера! - хохотнул Сергей Николаевич.
   - Да уж, не дай Бог такого инженера встретить в переулке, - с ухмылкой согласился Седой, но его лицо тут же приняло серьезное выражение. - Но знаешь, меня больше всего удивляет откуда здесь появились жуки? Ведь если бы мы были не под стелсом после прыжка, нас бы сожрали в первые часы появления в системе!
   Виктор Александрович был доволен, что все-таки настоял на передвижение в стелс-режиме, пусть и энергетические затраты были запредельные. Ставка на безопасность оправдалась, паранойя потомственного военного не подвела.
   - Думаешь кто-то из Содружества слил инфу? - нахмурился Кубов
   - Нет, - покачал головой Седой, - кто-то из наших слил. Кто-то приближенный к Императору ведет свою игру.
   - О, смотри, твоя дочь-то не промах! - перебил друга Кубов, - Выгнала-таки Ямцука!
   - Накосячит, выдеру как сидорову козу! - добродушно проворчал Романов.
   - Ну-ну, Седой, - хохотнул полковник, - кто ж тебе даст-то? Весь 'Оплот' грудью встанет на защиту нашей Дашеньки!
   - Ладно, Кубов, к делу! Через несколько минут начнется! - испытывая приятную отцовскую гордость, но тем не менее настраивая себя на сражение отрывисто бросил Романов, - За Императора!
   - За веру! - подхватил его товарищ
   - ЗА ОТЕЧЕСТВО! - хором грянул капитанский мостик.
   - Поджарим членистоногих! - хищно улыбнулся Седой, наблюдая предвкушение боя на лицах находящихся на мостике офицеров.
   ***
   В это время Даша уже пробралась в резервный командный пункт, здраво посчитав, что здесь она окажется к месту. Так оно и было из пяти ложементов занят был лишь один центральный.
  
   - Лешенька, уступи мне свое место, - она ласково попросила, замеревшего в кресле, старшего сержанта информационной безопасности 'Оплота' Алексея Ямцука.
   - Отстань, Дашка, вот справа свободное место, - не открывая глаз протараторил парень, - не мешай её Богу!
   - Леш, ты же знаешь, что у меня, во-первых, нейросеть на порядок лучше, во-вторых, я и быстрей тебя данные обрабатываю! - не сдавалась девушка.
   - Опыт, Дашуль, опыт - вот, что главное! - не уступил аналитик. - Ты, кстати, дверь за собой закрыла?
   - Лёш, ну ты меня совсем за дуру-то не держи, все я закрыла, левая зеленая лампочка зажглась!
   - Только левая? - напрягся сидящий в кресле парень, - Блин, Дашка, не дай Бог, ты дверь не закрыла!
  
   Парень снял с себя управляющий обод и направился к метровой в ширину двери, защищающей резервный командный центр от проникновения врага. Лёша непонимающе уставился на экран состояния двери. На нем ровным зеленым светом горели все четыре ключа.
  
   - Дашка! Я сейчас отцу сообщу! - взревел одураченный аналитик, бегом возвращающийся в пункт управления,- Слезай давай!
  
   Даша, занявшая его место, лишь махнула рукой вправо, предлагая занять соседнее место. Глаза его были прикрыты, красивые, длинные пальцы невесомо порхали на голографической клавиатурой. Леша, скрипнув зубами полез в соседний лежак. По боевому предписанию, находиться в лежаках следовало исключительно в доспехах, на случай разгерметизации пункта или проникновения врага.
  
   'И как ей только скаф не мешает печатать?' - подумал про себя парень, переходя на прямое со-управление защитными системами.
   - Даша, в курсе ситуации? - на всякий случай поинтересовался парень.
   - 'Оплот' по расписанию вышел из гипер прыжка в системе 'Тара Дварам'. Наткнулся на стоянку флота Роя. Дежурным офицером, обнаружившим проблемы со стелс-генератором было принято решение о проведении диверсии. Челнок-разведчик со сферой антиматерии аннигилировал добрую треть расположенного на временной (а может быть и постоянной) базе флота Роя. Сейчас обезумевшие от ярости таракашки мчатся за нами. Благо наши скоростные характеристики намного выше и мы успеваем войти в аномальную зону, куда, по нашим данным инсектоиды не суются, для подготовки ко второму прыжку. Наша задача продержаться примерно 3 часа и не допустить критического повреждения обшивки носителя или одного из двигателей. Уф! Все правильно?
   - Правильно, - озадаченно проговорил парень, - я, конечно, подробностей не знал, но да, наша задача - 3 часа.
   - Да все нормально, - спокойно бросила Даша, - успеем, сейчас мы согласуем искином 'Оплота' новый рисунок защиты, а здесь мы немного изменим состав встречающей команды, так, пилотам истребителей задать приоритет: 'выживание'.
  
   Голос Даши падал все ниже и ниже, пока её речь не превратилось в непонятное бормотание. Пальцы, закованные в полимерную перчатку скафа начали мелькать над клавиатурой все быстрее и быстрее. Младший аналитик Ямцук, подстраиваясь под напарницу, влился в ритм, на лету понимая Дашины команды. Три часа пролетели за минуту. Временами Даша замирала, судорожно обдумывая, чтобы предпринять. Как, например, было в случае с нижними доками, где горстка людей отражала натиск Роя атака за атакой. Паника началась у Даши в тот момент, когда к 'Оплоту' присосались три здоровенных мохнатых клубка, хотя по своим скоростным качествам они физически не могли догнать земной носитель.
  
   - Вот бы туда наш истребитель запустить, да движок врубить на полную мощность, - мечтательно пробормотал тогда Леша.
   Даша победно усмехнулась.
   - Ты гений, Лешка! - девушка с удвоенной силой забарабанила по клавиатуре.
  
   Три истребителя вернувшись в 'Оплот' проделали себе путь сквозь корабль, с легкостью проходя сквозь помеченные маркером искина переборки. Все три успели вовремя, не дав 'Оплоту' захлебнуться в цунами из пауков. После того, как все было кончено, Даша устало откинулась на ложемент.
  
   - Мы сделали их, Лешка?
   - Сделали, сделали, - усмехнулся парень, снимая командный обруч, - осталось уйти в гипер, вернуться в криокапсулы и следующей остановкой будет ...
  
   Его перебил металлический голос корабельного искина, в котором сквозились тщательно скрываемые нотки беспокойства:
  
   - Обновление информации: На корабле обнаружены аномальные воронки! Наблюдается исчезновение двух членов экипажа. Они не реагируют на технику и плазменные выстрелы, приближаются к человеку и словно схлапываются в пространстве!
  
   - ... Терра-3 - закончил аналитик, оцепенело наблюдая за тем, как внезапно появившаяся черная матовая воронка втягивает в себя блаженно подтягивающуюся в ложементе девушку, - черт возьми, Даша?!
  
   Парень замер. Его глаза судорожно бегали по резервному командному пункту до тех пор, пока во рту не появился легкий железный привкус.
  
   'Ушли в гипер', - промелькнувшая мысль не принесла парню облегчения.
   'Мы ушли, а Даша - нет' - до этого Леша и знать не знал, что мысли могут причинять прямо-таки физическую боль, - Седой меня убьет!'
   Пиликнул входящий вызов:
   - Старший сержант Ямцук, не наблюдаю младшего лейтенанта Романову!
  
   Леша сразу узнал встревоженный голос Седого.
  
   - Товарищ полковник, - парень сглотнул, еле шевеля онемевшим языком, - товарищ полковник, в воронку её того, затянуло, в общем.
  
   Парень бессильно уронил голову на колени, беззвучно сотрясаясь от рыданий. Старший сержант, прошедший не один бой с инсектоидами жалел не себя, ему было плевать на свою дальнейшую судьбу, ведь Даша...
  
   'Даша! Черт возьми! Ну почему не он! Почему именно она!'
   Дарья Романова, младший лейтенант службы по связью с общественностью, пропала из его жизни раз и навсегда...
  
   В резервном командном пункте сидел, схватившись за голову, Леша Ямцук, старший сержант службы внешней безопасности 'Оплота'
  
   На капитанском мостике, судорожно сжимая кулаки и безмолвно уставившись в одну точку, замер Седой, не веря в случившееся.
  
   Кочетов молча стоял рядом, не зная, как поддержать своего друга, потерявшего свою единственную дочь.
  
   Весь 'Оплот' притих, отдавая дань уважения всеобщей любимице.
  
   Даша, оказавшаяся на широкой квадратной каменной площадке испещрённой серебряными символами и непонятной вязью с удивлением смотрела на каменный потолок. Прежде чем силы окончательно покинули девушке, она заметила, что находится на какой-то, судя по всему вертолетной площадке огромного здания, расположенного в центре подземного города, по улицам которого нескончаемым потоком двигались зеленые огоньки.
   - Отец меня прибьет! - напоследок мелькнула пугающая мысль.
  
   Девушка, в доспехе офицера-аналитика лежала на неиспользуемой уже сотни лет площадке телепорта. Если присмотреться к зелёным огням, плывущим далеко-далеко внизу, можно было бы заметить холодную белизну костей марширующих скелетов, сухую до скрипа пергаментную кожу плывущих над землей личей, замеревших трёхметровыми колоннами, огромных скелетонов с небрежно нацепленными на черепушки коронами и многое-многое другое.
  
   Но девушка ничего этого не видела, находясь в спасительном забытии. Ей снилась мама, держащая ее за руку и отец, обнимающий мать за талию. Они вместе чему-то радостно смеялись и с любовью смотрели друг на друга, не замечая сжимающегося вокруг них все теснее и теснее кольца зеленых огней.
  
  
   Глава 7
  
   - Ты уверен, Вадим? - с сомнением уточнил Ли-Сорк уже, наверное, в сотый раз, - Ведь если...
   Маг не стал заканчивать фразы, поймав на себе тяжелый взгляд тяжа.
   - Еще раз меня спросишь, - ровным голосом, начисто лишенным любых эмоций, проговорил Вадим, - я тебя стукну.
   Закованный в обычный доспех парень, недовольно дернул щекой. За прошедшие двое суток приятели устроили самую настоящую охоту на стоянки нежити. Расчет был прост. Пока книга держит элементаря, Вадим с Ли-Сорком должны били найти столько артефактов, зачарованного оружия, зелий и амулетов, сколько смогут. Смогли, подгоняемые близостью пышущего ненавистью элементаря, мужики многое. Ловчие сети с проблекивающими среди ячеек снежинками, обжигающие холодом ладонь даже сквозь кожаную перчатку арбалетные болты, еще парочка молотом со слабым зачарованием на изморозь, скялнки с жидким огнем, замораживающие зелья, свитки исцеления, несколько противоядий, свитки вызова иллюзий, несколько друидских жезлов с заклинанием оплетающей лозы и еще многое-многое другое.
   - Скажи, Ли, как же так получилось, что при наличии такой экипировки вас практически по корень вырезали какие-то скелеты? - задал мучивший его на протяжении все дня вопрос парень, после сортировки добытого хабара.
   - Все не так просто, мой друг, - со вздохом ответил огневик, не прерываясь от сортировки зелий, - те разрозненные кучки немертвых, которые ты видишь, лишь жалкие остатки армии мертвецов. Да и потом, нам жутко повезло, что скелетоны, одним своим присутствием увеличивающие подвижность и силу мертвяков, еще неделю назад отступили в шахты, оставив прикрывать данное направление нескольких личей.
   Огневик закончил заполнять очередной сверток микстурами, зельями и прочими стекляшками и выжег на внешней стороне корявую снежину. Взглянув на Вадима, внимательно наблюдающим за его движениями, маг продолжил:
   - Тем более принц Влад приказал сделать ставку на скрытность. Наша задача - поиск уникального артефакта, а не уничтожение нежити.
   - А почему так много замораживающих артефактов? Или вы готовились сражаться с огневиками?
   - Все на самом деле намного проще, друг Вадим, - улыбнулся Ли-Сорк, - ты же сам заметил, что артефакты замораживающие. Медленная нежить -мертвая нежить.
   - Понятно, но все равно, если вы сделали ставку на скрытность, получается, что все эти отряды насколько плохи в маскировке, что так спокойно дали нежити себя прикончить? - парень все никак не мог взять в толк, как можно погибнуть, имея при себе столько зачарованных штук, - да одни доспехи только чего стоят!
   - Да, доспехи хороши, - Ли-Сорк с невольной завистью посмотрел на железные латы Вадима. Бастионцы делали! Я, кстати, даже знаю, чьи они. Лишь один отряд имел в своем составе воина, в зачарованных против огня доспехе. Капитан легионеров Рино... Заносчивый, высокомерный ублюдок! Но, надо отдать ему должное - сильный, выносливый, быстрый. Жаль, что его отряд не дошел до нижних ярусов.
   - До нижних ярусов?
   - Да, в общем, если вкраце, - затараторил маг, - уловив скуку в голосе торварища, - на нижних ярусах Бастиона есть множество древних артефактов и прочих ценностей. Только туда не пробиться. Нежить прет и прет оттуда нескончаемым потоком, откуда только кости беруться?
   Вот наш принц и решил зайти с другой стороны. Пока нежить пробует на зуб Бастионцев, мы заходим в задную дверь. Тут и охрана пожиже должна была быть, да и планы имеются, куда идти, как спускаться. Вот только про ловушки ни слова.
   - Нижний ярус? - напомнил Вадим, которому было интересно для чего понадобилось зачаровывать доспех на сопротивление огню.
   - На нижнем ярусе, согласно летописям, текут реки лавы и находится жезл Повелителя огня. Это один из величайших магов древности.
   - Все понятно, - кивнул Вадим, - не повезло, значит, ребяткам.
   - Можно итак сказать,- Ли-Сорк сморщился, словно откусил пол-лимона, - никто не мог даже предположить такой мощной группировки нежити! Но несколько отрядов все-таки сумели проскользнуть. Только без меня и книги им тяжело придется...
   - Не о том думаешь, - флегматично поправил напарника Вадим, - без твоей книги нам тяжело придется. Последние пару часов я прямо-таки физически ощущаю на себе его взгляд.
   Внутренний таймер Ли-Сорка совпадал с предчувствиями тяжа. Огненный элементарь, забыв про все на свете, всем своим естеством рвался отомстить обидчикам. Трудно сказать, что именно задело сущность огня. Удар ледяным молотом по лицу или сам факт наличия человечешки, буквально из под носа унесшего ключ к свободе.
   - Ладно, Вадим, - отбросив все сомнения, решительно кивнул Ли-Сорк головой, - действуем!
   Мага не покидала надежда, что кто-то из его отряда мог выжить после схватки. Также его сильно беспокоил лич, на которого его вывел Вадим. Опытный огневик сразуже понял, что без книги ему не справится с темным магом. Да и человеку, спрятавемся на крыше храма требовалось помочь, если бы не этот неизвестный, неведомым образом приковавший внимание лича к себе, Ли-Сорвк и Вадим уже были бы высушены или, того хуже, принесены в жертву. Нет, можно было бы потягаться с личом силой, благо собранные артефакты и склянки с зельями, не говоря уже о многочисленных свитках давали небольшой, но шанс, но тогда о победе над элементарем и возвращении книги можно было забыть. А это значило конец всему.
   - Удачи! - прошептал маг в спину удаляющемуся воину.
   План был прост. Вадим отвлекает элементаря, а маг в то время подбирается к книге, в чем ему должен был помочь плащ одного из павших разведчиков. Хоть Ли-Сорк и был уверен в том, что элементарь, увидев Вадима перестанет обращать внимание на что-либо еще и тут хоть у него под носом иди, но здравый смысл требовал подстраховаться.
   Проводив взглядом широкоплечную фигуру Вадима, которому найденный доспех был слегка маловат, маг аккуратно пополз вперед. Как только он услышит вой, помчиться к книге, что есть духу, ну а пока, Ли-Сорк крался, выигрывая драгоценные секунды.
   Вадиму было интересно. Смерть давно уже не страшила парня с поседевшими висками. Нет, он, конечно, не против был пожить еще, тем более, что новый мир открывал поистине безграничные возможности, но и к возможной смерти относился без должного почтения. Согласно теории Икса, Вадим нуждался в постоянной встряске, хождении на краю, любопытстве. Парень и сам замечал, что как только в нем просыпался интерес к тому или иному предмету, мир потихоньку наливался красками, а безразличие таяло. Конечно, проще всего было покориться обволакивающей со всех сторон тьме и перестать бороться. Но парень помнил, что происходило с его сослуживцами, впавшими сначала в апатию, а потом и в безумие. Чтобы утихомирить сошедших с ума бойцов приходилось использовать не только взвод тяжей, но и ребят, обладающих необычными способностями, как, например, Мелкий. Вадим вспомнил про парня, с которым за время полета он успел подружиться. После нескольких бесед многое стало понятно. Откуда у Вадима провалы в памяти, что именно вкачивали бойцам, кто курировал этот проект по превращению землян в сверхсолдат. В принципе, тяж ни о чем не жалел. От природы не обиженный силушкой, после серии экспериментов, которые он так и не вспомнил, парень стал еще сильнее, быстрее, внимательнее. А взвинченная до предела интуиции сотни раз спасала его от гибели.
   Но за все приходилось платить. Скука, раз за разом накатывающая на Вадима. Тусклый мир, исчезающие краски, растворяющиеся эмоции, блекнущие ощущения. Спасибо Иксу, сумевшему разгадать причину нахлынувшей апатии. У парня было два пути: бороться до конца. С миром, с безразличием, с самим собой или позволить СИБовцам извлечь из него эту матовую субстанцию. Последнее было подобно самоубийству. Да и анализ, сделанный Иксом показал, что несмотря на высокую концентрацию данной субстанции в печени, её крупицы присутствуют практически в каждой клетке Вадима. С Мелким была схожая история, только в этом случае субстанция избрала базой руки парня, чем и объяснялась так легко дающаяся Мелкому боевая трансформация рук в черные, матовые клинки.
   'Печень', - периодически задумывался Вадим, не замечая, что мир потихоньку наливается красками, - 'почему печень? Я что могу сейчас пить, сколько влезет и не пьянеть? Нет серьезно! Кто-то становится живым огнеметом, кто-то вон самым настоящим ниндзя, шинкующим жуков налево и направо! А я? Что изменилось во мне?'
   Следом шли выматывающие тренировки и многочисленные исследования в мед. секторе 'Оплота', благо за пять лет времени хватило. Икс однажды всказал запомнившуюся Вадиму мысль:
   - Знаешь, что? - по мед. отсеку разлился густой сочный баритон - Икс экспериментировал с голосами, -Я понял, что с тобой, дружище!
   - Мм, - не отрываясь от тренажера промычал тяж.
   - Дружище, - торжественно начал Икс, - ты стареешь!
   - Вот так новость, - усмехнулся Вадим, - вот удивил, так удивил!
   - Это еще что, - нисколькечки не смутился Икс, - ты стареешь внутри!
   - Это как так? - заинтересовался парень, не переставая, впрочем, крутить педали тренажера.
   - А вот так, твое физическое состояние вот уже три года находится на пике формы, - деловито начал излагать Икс, - хотя ты еще достаточно молод для пика. Более того, проведенные исследования подтверждают, что на внешнем уровне ты не стареешь. Не появляются морщинки, не крошатся зубы, да даже банально хрящи, извечная проблема всех тяжей, не изнашиваются! А ты, заметить, практически не вылезаешь из своего скафа.
   - Ну, а что тут такого? - тяж не понял, к чему ведет искин.
   - А то, что ты, скорей всего, бессмертный тип, Вадим, - неожиданно подытожил Икс.
   - В смысле, бессмертный? - сглотнув ставшую неожиданно вязкой слюну, уточнил парень.
   - А нет-нет, не в этом смысле бессмертный, - довольно ответил Икс, - если тебя разрезать пополам, ты, скорее всего, умрешь. Бессмертный касательно твоего тела. Оно не стареет.
   - А что значит старею внутри? - уточнил тяж, пробуя на вкус только что полученную информацию, окружающий мир начал потихоньку наливаться красками.
   - А то, друг мой, - Икс, явно испытывал удовольствия, от лекторской беседы, - что ты стареешь душой! Тебе многие вещи становятся безразличны, ты теряешь интерес к жизни! Становишься эмоциональным импотентом!
   - Вот еще, -смущенно проговорил Вадим, - сам ты импотент!
   Вадиму почему-то вспомнилась младший лейтенант службы по связью с общественностью, Дарья Романова. Парень почувствовал, что краснеет:
   - Я тебя сейчас отрублю от мощностей 'Оплота', посмотрим, кто из нас импотент.
   - Дружище, я же образно выразился! - зачастил Икс, - Ничего такого в виду не имея, кстати, у тебя сейчас гормональный фон скакнул, о чем подумал?
   - Ни о чем! - отрезал парень.
   - О ком? - настойчиво продолжил Икс.
   - Да иди ты! - тяж слез с тренажера и легким бегом направился в бассейн.
   - Ууу, Вадим, Вадимушка, Вадимище! - голос Икса лучился довольством, словно он в одиночку уничтожил флот Роя или открыл планету типа 'Терра', - у кого-то пульс подскочил... Бьюсь об заклад, цветовая гамма твоего зрительного восприятия мира сейчас в полном порядке? Можешь не отвечать, друг! Эх, если бы ты знал, как я за тебя рад!
   - Да отстань, - отмахнулся от друга Вадим, пряча улыбку. Мир действительно стал цветным. Даже немного ярче, - загрузи лучше в библиотеку пару томиков стихов там, или баллад каких
   - Я тебя понял, друже, - медовый голос Икса можно было мазать на хлеб, - ей понравится!
   С тех пор скука отошла на задний план. И так было до злосчастного выхода 'Оплота' из гипера в системе 'Тара Дварам'. Накрывшийся стелс-генератор, флот Роя, диверсия, подготовка к прыжку, абордаж жуков, чертова воронка.
   И сейчас, парень, смотря на беснующегося в нескольких шагах элемантаря, думал о ней. 'Где она?', 'Все ли с ней хорошо?', 'Оправится ли после экстренной разморозки?'. Глубоко вздохнув, Вадим усилием воли выкинул все мысли из головы. Сейчас перед ним одна-единственная задача. Увести этот сгусток огня за собой и дай Ли-Сорку пять минут времени.
   Размяв круговым движением шею и слегка попрыгав на месте, проверяя, не гремит ли доспех, Вадим удовлетворенно кивнул.
   - Ну что, уголек, соскучился? - улыбнулся парень следящему за каждым его движением элеменатрю и со всей силы выбросил правую руку с зажатым в ней ледяным молотом вперед.
   Молот врезался в пламенную сущность, на мгновение вспыхнув белым. Дикий вой разъяренного элементаря сотряс горы. Отброшенный на пару шагов назад элементарь злобно посмотрел на парня.
   - Пора, - подумал Вадим, начиная свой забег по окружности, увлекая за собой сгусток огня, мечущего раскаленные до белизны копья пламени одно за другим.
   - Пора! - подумал Ли-Сорк, поднимающегося с земли и устремляющегося к своей книге.
   - Пора. - подумал Икс, запуская перезагрузку скафа. Если план Вадима не увенчается успехом, то резервный генератор поможет парню выжить несколько лет, пусть даже это будет значить его, Икса, смерть.
   Вадим тем временем бежал, словно заяц виляя между валунами. На секунду застыть и одно за другим метнуть в элементаря несколько зелий. Рывок вперед, метнуться вправо, уходя от очередного фаербола, развернутся, вскинуть притороченный к поясу арбалет и всадить исходящий изморосью болт прямо в грудь элементу огня. Очередной вой сотряс горы, а в опасной близости от правого уха Вадима мелькнул огненный кнут. Элементарь разочарованно взвыл, вновь бросаясь в погоню.
   Заключить смертного в кольцо огня и поставить на его пути несколько огненные стен, накрыть усеянную обломками скалы поляну градом огненных шаров. Не замечая движения, элементарь радостно рванул в центр поляны, вбирая в себя пляшущее здесь и там пламя. Огонь опал, обнажив стоящую посреди площадку ледяную клетку, внутри которой, закутавшийся в алый плащ рыцарь что-то кричал про чью-то мать и заканчивал взводить арбалет. Элементарь успел взглянуть прямо в спокойные глаза, развернувшегося к нему закопченным лицом рыцарю, как в него снова вонзился ледяной болт, причинявший огненной сущности жуткий дискомфорт и сбивающий ориентацию в пространстве. Побелев от ярости, элементарь уже былобросился к дерзкому смертному, повторно замахивающимся свои жалким молотом, как внезапно невидимый ошейник захлестнулся у него на шее.
   'Книга. Якорь. Алый маг' - промелькнуло в сознании элемента огня. Он жутко не хотел возвращаться на свой план, ведь там... так скучно! Но еще больше он не желал служить кому-то, подчиняясь дурацким приказам. Огненная сущность взвыла от бессилия, не останавливая попыток вырваться из пленившего её аркана.
   Ли-Сорк торжествовал. Книга сама прыгнула ему в руки, словно соскучившись по своему хозяину. Короткое заклятье восстановило скрепы управления, и маг, ослабивший невидимую цепь, не дававшую элементарю покинуть злополучную площадку, захлестнул её вокруг шеи элемента.
   Дело было сделано. Оставалось упрятать элемента обратно на его план или реализовать безумный план Вадима. И именно от него, мастера огня школы волшебства Крепости, старшего преподавателя кафедры огня, хранителя книги Пламени, почтенного Ли-Сорка, зависел исход экспедиции.
   'А что если этот странный парень, явно обладающий магическим сопротивлением, но, кажется, и не догадывающийся об этом, и есть тот самый артефакт, который ищет принц Влад? В любом случае, с ним у Ли-Сорка будет больше возможностей собрать выживших и рискнуть спуститься на нижние яруса подземного города-королевства. Ну, а если, ритуал заключения элементаря в камень пойдет не по плану, Ли-Сорк, при помощи своей книги, сможет справится с огненной сущностью! Решено, этот иномирянин нужен Крепости, поэтому старший маг пойдет на уступку этому варвару'.
   Парень в это время благодарил всех богов, что уговорил этого мага отдать ему, Вадиму, свой плащ. Доспехи, зачарованные на сопротивление огню, плащ, дающий иммунитет к огненной стихии, да парочка заклинаний из свитков не дали Вадиму хорошенько прожарится в железном доспехе.
   Тяжа интересовало другое. Останется ли маг верным своему слову и проведет ритуал заключения элементаря или, заполучив книгу, начнет свою собственную игру?
   - Вадим, ты где? - донесся голос мага
   - Иду, Ли, - крикнул в ответ парень, торопливо возвращаясь к стартовой точке забега
   - Вадим, получилось! - маг медленно шел к их лагерю, неся перед собой раскрытую книгу. Над ней в огненной клетке бился уменьшенный в десять раз элементарь, - ты как? Проводим ритуал прямо сейчас?
   - Да, - кивнул парень, с грустью смотря на искореженный молот, - прямо сейчас, ты пока идешь, я сброшу эти железяки и залезу в свой доспех.
   Маг не ответил, продолжая медленно идти по тропинке. Элементарь, несколько дней проведя на свободе, ощутимо прибавил в силе и сейчас, по прикидкам Ли-Сорка, мог бросить даже вызов старшему элементу огня. С каждым шагом книга становилась все тяжелее и тяжелее, но прибегать к помощи было нельзя. Одним из условий обладания священной реликвией Крепости была клятва постоянного самосовершенствования. Книга проверяла своего хранителя ежедневно и ежечасно, не желая находиться в обществе слабака. Ли-Сорк стиснул зубы. Он - старший повелитель огня Крепости! И сейчас он совершит первый за несколько сотен лет ритуал подчинения элемента огня в камень. А то, что вместо рубина или, на худой случай бриллианта, вместо камня будет использоваться доспех иномирца - об этом лучше умолчать.
   Когда Ли-Сорк добрался до их с Вадимом лагеря все уже было готово. Здоровенный, похожий на голема доспех лежал в центре фигуры удержания лицом вниз. Маг, из последних сил, переставляющий ноги подошел к неподвижному доспеху.
   - Вадим?
   - Да, Ли, я тут, - глухо раздался голос парня, - видишь белый крест? Вот туда и сажай своего элемента.
   - Он не мой, - себе под нос буркнул маг, несколькими пассами активируя расчерченные до этого руны, немного подумав, он решил, все-таки предупредить парня, - будь готов, тебе сейчас может быть больно!
   - Валяй давай! - донеслось в ответ.
   Сам Вадим не шутку струхнул, обнаружив, перезагруженный скаф. Кое как освободившись от железяк, парень забрался в скаф и запустил тестовую проверку. Уровень аккумулятора горел на 1%.
   - Приготовиться к зарядке батареи! - голосом отдал приказ Вадим, безуспешно пытаясь докричаться до Икса, - ну же дружище, не дури, еще и не из такой дыры выбирались! Не получится с магом, так я найду способ тебя зарядить, пусть даже придется несколько лет держать скаф на солнце!
   Вадим, чуть ли не физически ощущая бурлящую в нем энергию, постарался всеми силами поделиться ей с Иксом. В это же время Ли-Сорк затянул ритмичный речитатив заклинания. Вадим пометил белым крестиком запасной атомный генератор, разумно предполагая, что если что-то пойдет не так, основной останется неповрежденным. Сейчас же, парень больше всего на свете хотел услышать голос своего единственного друга.
   В очередной раз за сегодня завыл элементарь. Только на этот раз вой его был не наполнен яростью и мощью, но скорбью и обреченностью. В ритм заклинанию Ли-Сорка его началО огненной воронкой закручивать в продолговатый стальной ящик?
   Маг почувствовал, как книга помогает ему, давая силы и словно подсказывая нужные движения и слова. Артефакт древних ценил храбрость и постоянную готовность к импровизации. В глубине книги таилось множество секретов, не говоря уже о подробной классификации боевых скафандров ксуров - цивилизации несколько раз пытающейся взять мир 'Порога' под свой контроль. Обычно, чтобы зарядить скаф такого типа, достаточно было просто подать поток энергии в основной аккамулятор скафа. Но обладающий книгой мага решил вместо простого способа пойти сложным путем и подчинить огненную сущность. Книга азартно зашелестела страницами, - а что, это будет интересно. Вот только сможет ли владелец скафа помериться силой воли с живым воплощением огня? Что ж, пусть победит достойнейший!
   Ли-Сорк на мгновение почувствовал, что книга ожила и улыбнулась ему, в голве что-то щелкнуло и перед его глазами развернулась картинка, на которой ряды големов, похожих на лежащий в центре ритуальной схемы призыва доспех, один за другим заряжались от сидящего в медитации мага, от которого били два луча энергии.
   - Так просто? - неверяще выдохнул маг, но тут же замолчал, во все глаза наблюдая за следующей картинкой.
   Молодой маг воздуха, закованный с синеватый доспех ложится в аналогичную схему призыва, выжженную в идеально ровном камне. Ему на грудь опускают малого элементаря воздуха, четыре мага нараспев читаю заклинание в такт бьющимся на земле рунам. Спустя минуту доспех начинает мелко дрожать, руки мага сжимаются в кулаки, все с нетерпением наблюдают за схваткой разума и воли. Внезапно шлем резко разворачивается на 180 градусов и обратно. Из под забрала бьет ослепительный белый свет, с распростертых рук воздушника срываются два жгута молний, испепеляя двух ближайших магов и закованный в сталь маг воздуха взмывает вверх. Уйти ему не дает два куска скалы, выстреливающие следом, плюща доспех в лепешку. Второй, оставшийся в живых маг, водяным хлыстом срезает шлем... Картинка сменяет картинку. Маги огня, воздуха, воды ,земли, воины, разведчики, друиды. Доспехи, плащи, диадемы... И каждый раз элементарь выходит победителем, сжигая мозг смельчака и пытается ускользнуть на свободу в новом, обретенном теле. Длинная череда неудачных экспериментов кончается отпуская Ли-Сорка. Маг с сожалением смотрит на поднявшийся с земли скаф со сжатыми кулаками, чтью мощную фигуру сотрясает крупная дрожь. Ли-Сорк ждет оазвязки, приготовив подсказанное книгой заклинания изгнания, но огненный элементарь все никак себя не проявлет.
   - А этот иномирянин, крепкий орешек, - не успел мага договорить, как доспех взмывает воздух, изящным пируэтом уходя от сорвавшегося с рук огневика заклинания.
   - Не дури, Ли! - оглушительно громко орет Вадим, - все под контролем! Йаааху! LET'S ROCK & ROLL!
   Вадим даже не сразу понял, кто стучится в его разум. Огненный элементарь стремился попасть ему в голову и сжечь его волю, разум, чувства.
   - Да не вопрос, дружище, - парень широко распахнул врата своего ума. На элемента огня обрушилась какафония звуков, чувств, картинок и эмоций. Тьма со всех сторон окружила еле тлеющий огонек сознания элементаря, в панике, он уцепился за единственное возможное - воспоминания Вадима. Огонь срывающийся с плеча тяжа, струи реактивного огня бьющие за спиной, ослепительная вспышка подрыва тактической ракеты. Плазменный резак, кромсающий хитиновые клешни закованного в сталь богомола. Обжигающая даже саму суть огня ядерная вспышка на станции Меркури...
   Огненный элементарь заворожено следил за мощью первозданного огня, воплощенной в так бесившем его смертном.
   'Только бы он взял меня к себе на службу!' - непривычная мысль овладела гордым и независимым существом. Средний элемент огня, подбирающийся в своем развитии к следующему уровню осознал свою ничтожность рядом с Вадимом. С обычным смертным, одним мавением руки зажигающим небольшое Солнце.
   - Ну, как тебе сказать, он необычный смертный, - теперь уже в разум элеменатря вбилась чья-то фраза.
   - А кто он? - не сумел сдеражть любопытства воплощенный огонь, - и кто ты?
   - А кто может зажигать звезды? - вопросом на вопрос ответил таинственный голос, - но это все лирика, смотри, у тебя два варианта, я тебя сейчас быстренько поглощаю, насыщая свой аккумулятор, мм, в общем, съедаю тебя. Или могу дать тебе в управление часть своей мощи в обмен на присягу служить верой и правдой.
   - Я согласен! - элемент не боялся быть съеденным, он сам несколько раз развоплощал своих соперников, впитывая в себя их мощь и силу, он хотел если и не стать показанной ему мощь, так хотя бы стать её частью.
   - Отлично, - дружелюбно ответил ему голос, - кстати, не знаешь, где можно раздобыть еще энергии? А то, знаешь ли, кушать-то хочется.
   Элементарь кивнул, ему хорошо было знакомо чувство голода.
   - Есть тут в горах одно место силы, но оно слишком сильное. Меня в прошлый раз чуть не развоплотило, - поделился он своими воспоминаниями, раскрывая свой разум и посылая несколько картин из памяти.
   - Отлично, зайдем туда, а сейчас, у меня один единственный вопрос, ты готов?
   - К чему? - не понял элементарь, все еще находясь в шоке от происходящих с ним событий.
   - Сейчас я пущу тебя в одно место, где ты, своей энергией сможешь создавать её в сотни раз больше, но необходимо быть внимательным, тебя может разорвать от излишка мощи, - слегка напряженно объяснил голос.
   - Я готов, - уж что-то, а ставить блок на принятие энергий их первым делом учили на родном плвне. В противном случае, любой маг мог накачать элемента сырой энергией до смерти.
   - Ну, тогда, добро пожаловать, домой! - элементарь словно попал в огненную ванну.
   Один минивзрыв порождал за собой цепную реакцию. Элеманать торжественно взвыл, прикоснувшись к мощи термоядерной реакции. Появившуюсья энергию нужно было куда-то девать, Он заметался, разрываемой мгновенной вспхнувшей внутри силой
   - Сюда! - послышался спасительный голос.
   Вадим с приятным удивлением смотрел, как наполняются заряды батарей. Резервный аккумулятор, основной, генератор щитов, и еще сотни мини-реакторов по всему доспеху.
   - Щас я ему дам почувствовать вкус полета! - парень с радостью услышал возбужденный голос друга, - прикинь, Вадимище, этот кусок огня - он живой!
   - Живой, согласился парень, старательно давя в себе слезы, - и ты тоже живую, дружище.
   - Черт возьми, Вадим! Я хочу плакать! - взревел Икс, - не знаю как, но я хочу! Понимаешь, я... я чувствую! Ты понимаешь?
   - Харош в ухо орать - добродушно проворчал Вадим, - понимаю, чего тут непонятного. Чего там с элементарем-то?
   - Да ничего, - интонационно пожал плечами Икс, - ему нескольких секунд хватило в твоей башке, чтоб чуть не потухнуть от этой хрени, с который мы постоянно боремся. Потом показал ему парочку сражений, он впечатлился, ну и попросился к нам.
   - А мы?
   - А мы его взяли. Это же бесконечный разумный источник энергии! Считай он только в реактор попал, как 1000% нам сделал, еле-еле выдернуть его оттуда успел.
   - А что про полет говорил?
   - Давай полетаем немного, энергии - завались! Ты знал, что у большинства огненных элементарий есть мечта?
   - Мечта говоришь? - Вадим взмыл в воздух, сделав несколько петель, скаф шел хорошо, отзываясь на малейшее движение, - летать что ли хотят?
   - Бинго!
   - Не вопрос, полетаем, - довольно улыбнулся парень.
   Первая проблема была решена. Оставалось по возможности найти своих и понять, что делать дальше.
   - Слушай, Икс, а еще кто из наших сюда попал?
   - Как тебе сказать, - немного замялся искин, - я тут немного подсоединился к здешней Сети, она как бы не совсем сеть, это Сеть, понимаешь?
   - Нет, но не суть, - отмахнулся от пояснений тяж, - что с остальными?
   - Согласно обрывочным данным Сети, есть 3 точки, которые могут быть кем-то из наших с 'Оплота'
   - Координаты? - резко бросил парень, аккуратно приземляясь недалеко от напряженного Ли-Сорка.
   - А вот тут сложнее, пока не восстановить Сеть, точных координат не будет. Есть только примерное направление, где то там, скаф махнул рукой в сторону гор.
   - Так, погоди. Икс,- напрягся Вадим, - это ты сейчас рукой махнул?
   -Ээ, вроде я? Щас, пять сек, еще раз попробую... можно? - скороговорка Икса сменилась чуть ли не умоляющими интонациями.
   - Канеш, пробуй, - утвердительно кивнул Вадим, - я думал это наш новый пассажир.
   Напряженно всматривающийся в двух с половиной метровый доспех, Ли-Сорк напряженно думал, что Вадиму, вернувшему контроль над своим скафом, придет в голову делать дальше. Несколько нервное течение его мыслей разбил доспех, внезапно начавший танцевать.
   - О да, детка! - Икс никак не мог нарадоваться, - это что ж получается, я теперь, типа робот? Или все-таки киборг? Нет, наверное все-таки робот, да?
   - Ну, как тебе сказать, - пожал плечами Вадим, - я думаю, у тебя сейчас полный контроль над скафом. В какой-то степени тебя наверное можно назвать роботом, ну, или големом, как тут изъясняются местные.
   - О, поверь, я в курсе, как они тут изъясняются, - перебил его Икс, - инфа, конечно, урезанная, но её достаточно много. Кстати, тебе нужен какой-нибудь светляк, или одна из Стелл. Должны дать плюшки!
   - Разберемся, - согласился Вадим, - сейчас Ли-Сорка успокою и займемся личом, проверим, насколько он крут, что скажешь?
   - Кэп, я за всю движуху, включая голодовку! - весело отрапортовал Икс, кстати, насчет лича, на крыше храма находятся трое разумных!
   - Принял, - кивнул тяж, - решаем вопрос с магом и погнали!
   - Вадим!
   - Мм? - отозвался парень.
   - Ты только этому Сорку всего не выкладывай, мутная личность, - предостерег его Икс.
   - Тоже об этом подумал, - успокоил друга тяж, - как там наш новый знакомец?
   - В восторге, в полном восторге, я решил ему дать частичный контроль над реактивным ранцем, плазменной пушкой и спаренной лазерной установкой, что скажешь?
   - Имя ему нужно, вот чтоя тебе скажу, - Вадим слегка нахмурился, - и да, выполнение команд только через тебя.
   - Само собой, - делано оскорбился Икс, и тут же заинтересновано уточнил, а как назвать его хочешь?
   - Назвать? - тяж слега задумался, - он кто у нас элементарь? Вот и пусть будет Эл!
   - Он не просто элементарь он огненный элементарь, - поправил друга Икс.
   - Огненный говоришь? Огненный Эл? Огел? О, знаю! - ухмыльнулся Вадим, - Олегом будет.
   - Олег, - покатал на слух имя Икс, - а что, звучит! Щас обрадую рядового.
   - Давай, - еще раз кивнул Вадим, - а я пока Ли-Сорка успокою.
   Начавший уже нервничать маг мгновенно успокоился, услышав жизнерадостный голос Вадима:
   - Все путем, Ли! Предлагаю немедленно следовать к точке Д. Лича необходимо ликвидировать, по появившейся у меня информации, на крыше храма находятся трое гражданских.
   - Ээ, конечно, пойдем, только мне нужно немного передохнуть, - маг с удивлением прислушался к своему телу, изнутри бурлила мощь, а сам маг испытывал небывалый подъем, - хотя, можно пойти прямо сейчас.
   Маг еще раз прислушался к себе. Определенно, внутри что-то поменялось, Ли-Сорк зачерпнул немного манны из внутреннего источника и швырнул в ближайший валун огненное копье.
   - Подумать только, - прошептал он себе под нос, - объем резерва возрос - точно, скорость плетения увеличилась, сила заклинания также увеличилась, причем, - маг посмотрел на расколотый на две части валун, - существенно.
   Ли-Сорк бережно расстелил свой алый плащ, впопыхах сброшенный Вадимом, положил на него книги и, встав на колени, совершил три ритуальных поклона.
   - Я буду достойным хранителем, - маг серьезно посмотрел на книгу, словно давая обещание, - и я передам знания достойным!
   Книга, окутавшись мягким оранжевым огнем, раскрылась ровно посередине. Огневик, не скрывая любопытства заглянул в неё. На секунду его глаза полыхнули огнём. По телу пробежала огненная волна, снимая усталость и напряжение последних дней. С достоинством поднявшись с колен, мужчина расправил плечи и, перехватив подлетевшую к нему книгу, закрепил её в специальном креплении на бедре. Взглянув на внимательно наблюдающего за ним тяжа, Ли -Сорк улыбнулся и коротко произнес:
   - Я готов.
  
  
   Глава 8
   - Раз, два, три, четыре, пять, я иду тебя искать! - хихикнул парень себе под нос.
   Бесконечная вереница подземных коридоров сводила с ума. Мелкий в очередной раз задумался, что было бы, если б он сразу после пробуждения полез вверх? Не тратя время на разведку, не пытаясь понять, где он очутился и еще сотни ненужных действий. Например только спустя, в общей сложности, сутки после того, как он проснулся под каким-то огромным скелетом, парень понял, что ему нечего есть и впал в небольшую истерику. Успокоиться помог встроенная в скаф мед. аптечка, вколовшая ему успокоительное.
   Уняв панику Мелкий исследовал дно колодца внимательней. Пол оказался усеян всевозможными скелетами. Каких только костей здесь не было! Парень не без удивления обнаружил даже хитиновые останки боевого богомола. Еще больше было холодного оружия. Сломанного, погнутого, ржавого, блестящего и острого как бритва. Инкрустированное драгоценными камнями рукояти валялись вперемешку с гнилыми деревяшками. Некоторые мечи и кинжалы слегка светились, намекая о своей крутизне, некоторые окислились от времени. Самой ценной своей находкой парень считал кожаный мешок и широкий кожаный пояс со множеством колбочек и склянок, большая часть которых были вдребезги разбиты. В рюкзаке, помимо всевозможной ерунды типа россыпи драгоценных камней, медных, серебряных и золотых колец, каких-то ключей и свитков, обнаружилась полупустая фляга с каким-то тонизирующим напитком и завернутые в мягкую зеленую ткань три сухих пластинки.
   Было такое ощущение, что время внутри мешка словно останавливало свой бег. Если снаружи он был покрыт густым слоев пыли, песка и еще какой-то дрянью, то внутри не было ни малейшего намека на грязь. Тем не менее, парень отказывался верить в магию. До тех пор пока не встретил первого мертвяка. Случилось это на третий день пребывания Мелкого в этом странном месте. Парень шел по широкому коридору, радуясь про себя, что он слегка идет наверх. Он готов был идти день и ночь, лишь бы в конце туннеля показался свет. Свет интересовал парня в фигуральном смысле. Благодаря инфазрению он отчетливо видел в кромешной тьме, не представляя, чтобы он делал без своего стелс-доспеха. Шел Мелкий прямо по центру, не забывая, впрочем поглядывать по сторонам. Запас воды у него был двойной, спасибо СИБовцу - поделился, как, впрочем и парочкой полезных девайсов, не говоря уже о гранатах и запасных магазинах. Что-то подсказывало парню, что этот БК - все, на что он может рассчитывать. Удивительно, но все закинутые в рюкзак вещи, типа энергопластин, пара аккумуляторов, синтезатор H2O и прочая полезная в выживании утварь, влезла на удивление легко. Более того, рюкзак не оттягивал плечи, практически не ощущаясь на спине. Мелкий списывал отсутствие веса на крутость скафа, но как тогда в эту чертову сумку поместился весь БК сняты с СИБовца?
   Рассуждающий на эту тему парень, поначалу и не заметил устало бредущую впереди фигуру. И только присмотревшись, Мелкий с удивлением обнаружился, что перед ним кто-то идет. Медленные, шаркающие шаги, неясный скрип и позвякивание, оборванный плащ до пят и опущенная вниз голова - вот какова была первая характеристика, пришедшая парню в голову.
   Тогда он совершил в высшей степени идиотский поступок, догнав впереди идущую фигуру, он дружелюбно положил свою левую руку на ее правое плечо. Позже Мелкий думал, как бы он сам отреагировал, если б в кромешной темноте, кто-то положил бы тебе руку на плечо... Тогда все вышло несколько по-другому. Фигура замерла и развернувшись посмотрела на мелкого. Сухая, потрескавшаяся кожа, лоскутами висящая на черепе. Глубокие провалы глазниц, в глубине которых горит зеленый огонь. Чересчур широкий рот с чересчур длинными и острыми зубами. Большего парень рассмотреть не успел. Мертвец выдохнул облачко зеленоватого праха прямо парню в лицо и с неожиданной ловкостью попытался вцепиться в плечо. На автомате поблагодарив своего сержанта, дубинкой вбивающего в курсантов правила поведения в незнакомой местности, а именно всегда, ВСЕГДА, держать забрало шлема герметично закрытым, Мелкий длинным прыжком разорвал дистанцию. Причем благодарить надо было не протомышечные усилители скафа, а самого парня. Разведчик, прошедший не один десяток боев с жуками чуть со страха не помер столкнувшись с самым обыкновенным умертвием.
   Всего это в тот момент Мелкий, конечно же, не знал и с перепугу всадил в резво приближающуюся тварь разрывную ракету. Громкий хлопок взрыва, огненная волна и омерзительно мерзкое облачко зеленого пара, оставшееся на месте нежити было ему наградой. Парень прислушался. Оглушающая тишина давила на сознания, корежа психику землянина. Только парень собрался идти дальше, как ему на плечо опустилась чья-то ладонь. Мелкий сам не помнил, как оказался на потолке, и надежно зафиксировав себя у небольшого каменного выступа, принялся посовать лазерами пустой с виду коридор. И только спустя минуту до парня дошло, что это была никакая не ладошка, а лямка рюкзака, свернувшаяся ребром после его первого прыжка назад.
   - Так и с ума сойти можно, - шепотом заявил парень и посмотрел прямо перед собой. Каменный выступ моргнул и посмотрел на него любопытными желтыми глазами с вертикальным зрачком. Этого ослабленная психика парня вынести уже не смогла. Сознание упало в спасительную тьму, напряженное последние три дня тело расслабилось, и скаф, приняв ослабление контроля за сигнал, втянул тысячи мини игл, позволяющих владельцу скафа хоть сколько длительное время держаться на потолке или отвесной стене. Парень безвольной куклой рухнул с расстояние в три с чем-то метра прямо на каменный пол. За его эпичным падением наблюдал заинтересованный взгляд желтых любопытных глаз.
   Очнулся парень от требовательных постукиваний по забралу своего скафа. Открыв глаза, Мелкий испытал сильное желание закрыть их обратно. Мужественно поборов постыдное желание, парень принял сидячее положение.
   'А мешок-то не так-то прост', - мелькнула мысль, ведь судя по тому, как он лежал, парень должен был со всего размаха долбануться поясницей о добрую кучу тяжелых и угловатых штук. Сломать спину он конечно бы не сломал, благодаря доспеху, но пара ушибов ему была бы обеспечена. Отложив решение данного вопроса 'на потом' парень посмотрел на разбудившее его существо. Перед ним сидел, смешно наклонив черную как смоль мордочку к плечу, самый настоящий дракон. Точнее дракончик. Черная, матовая чешуя, красный раздоенный язык, трепещущие во тьме крылья.
   - Ээ, привет? - выдавил из себя парень и совершил вторую глупость кряду, открыв забрало скафа.
   Дракоша скорчил скорбную мордочку и повернув узкую, треугольную мордочку направо выпустил тонкую струю пламени, сжигая до сир клубящийся на месте останков умертвия зеленый пар. После этого, словно смазавшись в пространстве, дракончик оказался нос к носу с парнем и лизнул его в щеку. Мелкого словно ударило молнией. Необъяснимое чувство родства и привязанности поднялось откуда-то из глубины души. Захотелось задушить дракончика в объятиях или затискать до смерти. Парень, глупо улыбаясь, потянулся к дракоше. Тот сердито пискнул и неодобрительно посмотрел на такого большого и такого глупого старшего.
   Как можно сидеть на полу, когда к ним со всех сторон двигаются эманации смерти? Неужели кровь ошиблась? Но нет, Вритра чувствовал родственные узы, заставившие его проснуться. Ничего, он научит своего старшего всему, что он знает сам, главное пережить эту ночь. Вритра снова посмотрел на человека пытаясь послать ему мыслеобраз надвигающейся нежити. Бестолку. Этот двуногий даже не заметил посмертного проклятья недоделанной мумии. Еще и снял свою маску. Да... Придется многому его научить.
   Мелкий во все глаза смотрел на серьезного дракончика, пытаясь понять, что тот хочет ему сказать. Вот он передними лапками закрывает свою мордочку, вопросительно глядя на парня, вот показывает крылом вперед, словно предупреждая о чем-то? Или может быть зовет куда-то?
   - Ээ, не понимаю, - виновато развел руками парень.
   Глаза дракоши сверкнули тьмой, взмыв в воздух, он выпустил парню в лицо струю пламени и метнулся на потолок. Парень на автомате захлопнул забрало и прикрылся от пламени рукой.
   'Вот я балбес!' - запоздало дошло до него, - 'открыть забрало в условиях условно агрессивной среды! Сержант меня бы прибил!'
   Запустив мед. осмотр, Мелкий попытался глазами найти дракончика. Он сердцем знал, где тот находится, но глаза безуспешно скользили по ровному потолку.
   'Поразительная мимикрия!' - подумал парень, - 'никого, случайно не напоминает, а? Кстати, чего это он спрятался? Может идет кто?'
   Как только последний вопрос оформился у парня в голове, он тут же начал действовать. Первое, запустить эхолокацию в обе стороны, пока идет сбор данных, приложить руку к полу, встроенные датчики тут же приступили к анализу вибрации. Десять секунд спустя парень, получит пакет с данными из двух источников увидел четкую картинку предстоящих событий.
   Сзади со скоростью несколько километров час шло порядка десяти-пятнадцати единиц. Спереди порядка двух сотен. Причем скорость некоторых единиц достигала 15 км в час.
   'Ну, собственно вариантов всего два. Прятаться или сражаться', - лениво подумал парень, разминая шею. Почувствовав на себе взгляд дракончика, Мелкий неожиданно для себя разозлился.
   'Всю жизнь только и делю, что прячусь! От проблем, от долгов, от уродских жуков, сейчас вот от чертовой нежити, о которой только в книжках читал!! Нет уж, хватит, набегался. Щас я буду вас немножко убивать'.
   Парень бесстрашно побежал навстречу опасности.
   'Глупо' - подумал Вритра с потаенной гордостью, - 'лучше быть живым ослом, чем мертвым львом, вроде в одной из книг было так написано?'
   Ни на осла, ни на льва человек не тянул. Посмотрим, как он справится с отрядом нежити. Если сумеет выжить, конечно же. О том, чтобы уничтожить кулак немертвых, возглавляемый хоть и слабеньким, но личом, речи и быть не могло. Если человек сумеет выжить, Вритра решил провести окончательную инициацию. Сам он тенью скользил по потолку, контролируя свою ауру. Ни один маг - мертвый или живой не смог бы его распознать. До встречи с передовым отрядом нежити оставались считанные секунды.
   'Скорей всего парочка гончих, да несколько лучников' - прикинул дракон.
   Хоть он и провел в глубоком сне несколько то ли столетий, то ли тысячелетий, но происходящее в горах не было для него секретом. Все это было предсказано им Древними. И все до последнего слова оказалось правдой. Вритра чувствовал, что он первый из пробудившихся. И это чувство радовало его. Не то, что первый, то, что пробудившийся от бесконечного сна. Ведь Древние пообещали, что драконы воспрянут ото сна незадолго до гибели мира. И от них в том числе будет зависеть - уцелеет Порог под очередной бурей или нет.
   'Главное, не сражаться с очередными богами', - поморщился дракон, припомнив несколько вторжений, - 'а все остальное выдюжим. Надо только выбраться из Бункерка и найти место силы. Тогда он, Врита Тёмный, сможет помочь проснуться сразу нескольким десяткам, а то и сотням братьев и сестер!'
   Мелкий, к своему удивлению улавливал мысли дракоши, невидимой тенью следующим за ним под сводом пещеры. Дракончик, несмотря на скромные размеры, оказался не так-то прост.
   'Хорошо', - думал парень, посылая перед собой несколько ракет -'что человек, эээ, то есть дракон, несколько раз сражавшийся с богами и считающий их 'немного неудобными противниками' является его побратимом!'
   - О! А вот и первые клиенты! - Довольно пробурчал Мелкий, с удовольствием глядя, как одна из ракет в клочья раздирает пару не то собак, не то жутко костлявых львов.
   Вторая улетела дальше и взорвалась в центре толпы скелетов, раскидав ошметки костей во всему коридору.
   - И все что ли? - расстроено прошептал парень, - подбегая к темной фигуре с посохом, с которого один за другим срывались призрачные воющие черепа, облетающие Мелкого со всех сторон, - а если я вас найду?
   Небрежно взмахнув правым клинком, парень краем глаза проследил в какую сторону укатилась голова лича и обратным движением развалил безголовое тело на две неровные половинки.
   - Раз, два, три, четыре, пять, я иду тебя искать! - хихикнул парень себе под нос.
   То ли нежить была слабой и не верткой, то ли Мелкий был в ударе, но схватка кончилась довольно-таки быстро. Парень, почувствовавший силу, устроил за остатками неживого отряда самую настоящую охоту. Теперь он знал, благодаря Вриту, куда идти и двигался к цели максимально быстро. В рюкзаке оставалась ли полторы пластинки сухпайка, как обозвал его Врит. Дракона звали Вритра, но Мелкий беспардонно сократил имя на свой лад. Врит не возражал. Пока Мелкий 'охотился', дракон подробно описывал ему каждый встреченный тип нежити. Сильные и слабые стороны. Уязвимости и скрытые особенности. Поначалу дракон все выпытывал у парня каким образом ни один из черепов в него не попал, но поняв, что тот и сам не понимает, почему магия смерти буквально огибала его, бросил докапываться.
   - Слушай, Врит, а ты откуда по русски-то разумеешь? - Спросил дракона парень, устраиваясь на привал.
   - А чего его знать-то? - удивился дракон, - один из самых распространенных языков прошлого. Помню у нас каждый третий портал был на ваши планеты.
   - Ээ, серьезно? - в голове у парня не укладывались сказанные драконом слова, - это как так?
   - Что именно, - хладнокровно уточнил Врит, - портал или планеты?
   - Да харош, Врит! - поняв, что побратим издевается над ним, надулся Мелкий, - я же серьезно!
   - Ну ты даёшь! - пожал крыльями дракон, присаживаясь на кусок повалено на пол каменной колонны, - ты не хочешь подумать немного, а потом меня обвиняешь в том, что я тебя немног, как это слово? Тролю?
   Дракончик растянул пасть в довольной ухмылке, обнажив ряд острых зубов.
   - Давай уж, начинай думать головой. Я серьезно! - Врит поднял правое крыло вверх. - Не начнешь думать, так и будешь всю жизнь боевиком, разменной пешкой и добьешься права на свою кладку.
   - Да мне, собственно, эта кладка и не нужна, - пожал плечами парень, - ладно, а вообще, куда я попал? Что за мир вообще? И что ты знаешь про черные матовые воронки, засасывающие людей?
   Из дальнейших объяснений дракона, Мелкий понял, что воронки по официальной версии появляются следующим образом. Во время сильных магических бурь приоткрываются так называемые форточки, куски пространства скручиваются и выбрасываются в ближнее замирье, там создается разница в магических потенциалах, и эти заплатки к материнскому миру тянет обратно, а чтоб дойти, они цепляют по пути батарейки, так и выкидывает в этот мир пришлых. Жук это будет, великий маг, дворник или купец средней руки - воронкам не важно. Их цель вернуться домой.
   - А неофициальная какая? - уточнил парен, как только дракон закончил свой рассказ.
   К этому момент парень успел перекусить четверть пластинки сухпайка и подготовить место для ночлега, скрупулезно приняв все меры предосторожности.
   - А неофициально, воронки ищут 'нужных' людей, - дракон выделил 'нужных' интонацией, - понимаешь, наш мир - очень удобно расположен и очень многие хотят подчинить его себе. И Древние придумали, мм, игру. Чемпионат. Соревнование. Турнир. Честный турнир, к слову. На уровне их развитие любая ложь или обман становятся немыслимы. Плата за силу, - дракончик пожала плечами, уловив заинтересованность парня, - так вот, одна из задач ворон приносить 'нужных' людей.
   - Это каких, например? - заинтересовано уточнил парень.
   - Сам-то не понял? - зевнул дракончик, - Подумай, пораскинь мозгами, как у вас говорят. Спокойной ночи, Павел.
   - Спокойной ночи Врит, - ответил парень, устраиваясь на каменном полу поудобней.
   Это была первая за последние пять лет ночь, которую Мелкий провел без кошмаров...
  
  
   - Знаешь, не зря тебя все-таки Мелким назвали, - Врит, удобно устроившись за спиной парня, вот уже который час предавался философским рассуждениям, - сам посуди. От ответственности бегаешь, дальнесрочные цели не ставишь, положение свое толком не анализируешь. Вот как ты можешь быть старшим, а?
   - Каждый своим делом заниматься должен, - с интересом следя за нитью повествования дракончика, отвечал парень, - лучше плохо делать свое дело, чем хорошо, но чужое!
   - И какое же, по-твоему, дело твое? - Врит оказался весьма интересным собеседником, он не только сам высказывал глубокие мысли, но внимательно слушал парня.
   - Мое дело? - Мелкий на секунду призадумался, - выжить. Вот мое дело.
   - Это твоя цель, - не согласился дракон, - а каково твое дело?
   - В каком смысле дело? - начал злиться парень, - тут, знаешь ли, можно по-разному к этому вопросу подойти!
   - Подойди по-разному, - не стал спорить Врит, - все равно нам еще часов шесть-то точно топать.
   - Угу, нам топать, - саркастично подтвердил парень, - лапы-то небось стер уже все пешком топать столько времени?
   - Если бы не ты, я бы уже туда долетел, - вяло помахал крыльями дракончик, - так что твои претензии не обоснованы.
   - Долетел бы, как же, - проворчал Мелкий, - если бы не я, изображал бы сейчас кирпич или статуэтку и видел бы сто пятнадцатый сон.
   - Немаловероятно, - покладисто согласился дракон, - рано или поздно воронка вынесла бы сюда кого-то похожего на тебя, так что мое пробуждение - это был лишь вопрос времени.
   - Ох уж эти дурацкие воронки! - поморщился парень, думая про себя о дававшим покое 'своем деле', - летел бы сейчас себе спокойной на Терру-2, с Вадимом бы чай пили, в шахматы играли, я бы мог доизучать полусекретные архивы нашей истории!
   - Почему полусекретные? - уточнил Врит.
   - Кто ж полностью засекреченные архивы даст вывезти из имперского хранилища? - удивился парень.
   - Поняяятно, - протянул Врит, - историей значит интересуешься?
   - Интересуюсь, - с вызовов ответил парень, - я, между прочим, на историческом факультете учился, вернусь, закончу!
   - Закончишь? - хитро прищурился дракон.
   - Закончу! - угрюмо подтвердил парень, - капитан обещал.
   - Это хорошо, что война не отбила желание учиться, - глубокомысленно заметил Врит.
   - Да какой там учится! - парень поморщился, - ученый я уже, понимаешь, хочется свой угол найти в жизни, семью создать, квартирку уютную или домик, ну, как-то так...
   - Ученый говоришь? - дракончик поудобней устроился на рюкзаке, - это мы сейчас проверим, а насчет семьи, есть кто на примете-то?
   - Валяй, проверяй! - махнул рукой Мелкий, и тяжело вздохнул, - не успел, так сказать, создать ячейку общества, да и потом, какая семья во время войны?
   - А если поподробней? - Мелкий почувствовал тепло интереса, прокатившееся от Врита.
   - Ну смотри, идет война, тебя могут на фронт забрать в любое время, правильно?
   - Правильно, Родину защищать нужно.
   - Воот, далее, у тебя есть девушка на примете, ну, в твоем варианте дракона?
   - В моем варианте - драконесса, - с улыбкой поправил парня Врит, - но ты продолжай.
   - Ну вот, есть у тебя твоя драконесса. У вас с ней любовь-морковь, а тут бац! Тебя завтра призывают!
   - Прям завтра? - недоверчиво уточнил Врит.
   - Ну на следующей неделе, к примеру, - легко согласился Мелкий.
   - Ладно, и что?
   - Как это что? - возмутился парень, - ты что не понимаешь?
   - А что я должен понять? - рассудительно уточнил дракон.
   - Ну как же. У тебя есть выбор - жениться на своей драконессе и уйти на войну, оставив её одну, еще скорей всего и беременную или не жениться, дав ей возможность найти другого дракона, с которым у нее будет полноценная семья!
   - Не вижу проблемы, - скучно изрек Врит, - не знаю ваших традиций, но для нас - все очевидно.
   - Прям так и очевидно? - усомнился парень.
   - Абсолютно, - кивнул дракон, - ты говоришь, дать ей возможность найти другого дракона... Я понимаю, конечно, твои рыцарские намерения, мол, девушку одну во время войны оставлять, да еще и с ребенком! Но сам посуди. Идет война. Все мужики там, на фронте. Родину защищают. Какой такой другой дракон и полноценная семья?
   Хвост Врита встопорщился. Слова налились тяжестью, лапы сжались в кулаки, хищно сверкнули оскаленные клыки.
   - Не может быть других драконов во время войны! Да ни одна дракона не даст своему мужику свалить на бой, не оставив потомства! Слушай, я не знаю, откуда у тебя в голове столько всякой мути намешано, но обещаю тебе, жив останешься, выбью из башки все чепуху!
   - Ты серьезно? - после пламенной речь дракончика у Мелкого словно камень с души упал, - серьезно так считаешь?
   - Слушай, ты реально странный тип, - подытожил дракон, - это не я так считаю, это так есть. Это вопрос выживания расы.
   - То есть, вот скажем, конкретно ты, не стал бы меня осуждать, если бы, ну, конечно, сугубо гипотетические, да? Так вот, если, как бы, - парень выталкивал из себя ставшие тяжелыми словно булыжники слова, - в общем, если б у меня ребенок остался ?
   - Я бы пожал тебе лапу. При условии, что ты связал свой хвост, мм, жизнь с той драконой, то есть с девушкой.
   - В каком смысле связал жизнь?
   - В нашем случае, - улыбнулся Врит, - это когда ты берешь на себе за нее ответственность до конца этой жизни.
   - Этой? - недопонял парень.
   - Поверь, это не предмет сегодняшнего разговора, твой неокрепший мозг еще не готов к информации такого уровня.
   - Ну, почему же, - оскорбился Мелкий, - я, между прочим, разделяю идею реинкарнации!
   - Да? Ну-ну, - слегка иронично отозвался дракон.
   - И не надо ехидничать здесь, - отрезал Мелкий, - связать жизнь, это жениться, наверное, в вашем понимании?
   - Наверное, - пожал крыльями дракончик.
   - А если, скажем так, не успел связать хвосты?
   - Но яйцо отложили?
   - Отложили, - вздохнул парень.
   - Ну, всякое бывает, - вздохнул умудренный жизнью дракон, - иногда банально не успел, иногда есть определенные сложности и препятствия. Главное, это твое внутренне убеждение. Твоя готовность нести ответственность.
   - Да далась тебе эта ответственность! - в сердцах бросил парень.
   Его начал раздражать этот разговор и этот бесконечный коридор, то изгибающийся под небольшим углом, то начинающий идти под уклон.
   - Пойми, мы - свободные существа, сами решаем, что нам делать с жизнью со своей. Кто-то проводит её в праздности и поиске удовольствий. Его выбор. Кто-то ищет приключений, адреналина, кому-то нужна власть. Но есть правило, которое подходит любому разумному существу. Чем больше ответственности ты берешь на себя, тем больше влияния тебе дается. Можешь верить мне, можешь - нет. Твое право, твоя жизнь, твоя судьба.
   - А разве судьба не предопределена? - уцепился Мелкий за последнюю фразу.
   Глубоко внутри он понимал, что дракон говорит правильно. И ему не давал покоя его, по сути, побег с Земли. Вопрос с поступлением можно было решить и другим способом. На контракт пойти в конце концов! Но нет, он захотел спасти всех и вся. Выбрал самый легкий путь. Вон он я какой хороший, жертвую собой ради семьи! А то, что девушку свою беременную оставил - так это ерунда, да? По условиям контракта он должен был год провести в спец учебке, а потом еще три в действующей армии. Нет, можно было конечно и по истечению года вернуться домой. Но выплаты составили бы самый мизер, бонусы были бы срезаны практически в ноль, и над ним провели бы откатывающие процедуры. А второй раз парень вряд ли бы смог вынести всю ту боль, которую ему довелось испытать.
   Но душа болела больше. Он часто думал об оставленных на Земле девчонках. Как они, что с ними. Хорошо хоть маме своей все рассказал, вместе, оно как-то попроще будет.
   Только мысль о них и о маме с братом помогла ему выдержать все эти эксперименты и выйти из десятков вылазок в тыл жуков без единой царапины. Он знал, что должен выжить. Выжить и вернуться к ним. Но после того случая... Парень зажмурился. Резко выдохнув, Мелкий решился.
   - Врит! - об этом было говорить еще тяжелее, чем о своей трусости в отношении своей девушки, ты умеешь хранить секрет?
   - Ну, как тебе сказать, - задумался дракон, - я знаю несколько тысяч больших и маленьких секретов и секретиков. Сколько из них я рассказал тебе?
   - Да ну тебя, - против воли рассмеялся парень, - осилишь еще один?
   - Ну, даже не знаю, - дракон поерзал на мешке, - только если один?
   - Один-один, - успокоил его парень, улыбаясь, но по мере того, как он начинал говорить, улыбка пропадала с его лица, превращаясь в оскал.
   - Понимаешь, нас было тридцать человек. Каждый из нас добровольно согласился превратиться в суперсолдата. По разным обстоятельствам. Ну не суть, в общем, так вот. На протяжении месяца нам делали инъекции, облучали, снимали пробы и снова что-то закачивали. В кровь, в кости, в глаза... Не у всех потом, к слову, проявились способности, но те, кто выжил, нас потом еще полгода учили... всякому-разному, - парень на время прервался, с каждым словом говорить было все легче и легче, слова лились свободно, словно горная река пробившая брешь в многолетней плотине, - и я не жаловался, я понимал, что это мой долг. Но знаешь, что?
   Парень шел вперед, не видя дороги, не заботясь о том, кто попадется ему на встречу, слушает ли его дракон или нет... Слезы сами собой катились из его глаз. Напряжение, в котором Мелкий находился последние три года потихоньку отпускало его. Он физически чувствовал, как раскручиваются тиски, державшие его все это время.
   - Когда мы начали рвать этих гадских жуков, в особенности богомолов, мы расслабились. Начали форсить, показывать свою силу. Один из наших в буквальном смысле слова сжег сволочного офицера подставивших кучу тяжей, другой залез в мозги проворовавшемуся интенданту и заставил его признаться во всем, сделать показания и застрелиться в прямом эфире...
   Парень по привычке подавил желание сплюнуть.
   - Ниточки потянулись наверх. Оказалось, что кому-то война очень даже выгодна. Как говорили раньше - 'кому война, кому и мать родная'. На нас попытались нажать. На нас! - Мелкий расхохотался, - спустя неделю сгорели мозги у многих шишек во всех армейских сфера, включая и СИБ. Последние не простили. Началась травля со всех сторон. Носителей тайного похищали, убивали, подставляли. Война, по сути, выиграна, мы сейчас - угроза для человечества... Тем кто остался пришлось.. мм, уйти в подполье или исчезнуть.
   Парень немного помолчал.
   - Я решил начать с нового листа, оказал кое-кому несколько услуг, взамен получил новые документы и чип нейросети. Знаешь, смешно получилось, - Мелкий невесело хохотнул, - мне пришлось провернуть гениальнейшую комбинацию с каторгой и попаданием на 'Оплот', но эти сранные жуки мне в очередной раз подгадили! И вот я здесь, хрен пойми где. А мои родные летят на Терру-3!
   Парень остановился и без сил уселся на каменный пол. Столько усилий, столько планов, столько всего пришлось сделать и пройти, чтоб в криокапсулах переселенцев оказались его близкие и... и все насмарку!
   - Понимаешь, Врит, я думал, что выстрадал свободу, но что-то пошло не так, - парень, сгорбившись, сидел на полу, беззвучно глотая слезы, - вроде и взял на себя ответственность, как ты говоришь, но, блин, все не так, все!
   - У меня для тебя две новости, - голос дракона звучал слегка виновато, - только пообещай мне не волноваться
   - Я уже волнуюсь, - парень шмыгнул носом, - по мне не видно что ли?
   - Ну, такое, - покрутил хвостом дракон, - в общем, твой скаф, как бы тебе сказать, мм, фонит в одном из спекторов мировосприятия моего, так вот, где-то в районе 5-6 километров есть источник похожего фона. Это раз.
   - А два? - невнимательно пробурчал парень, бросившись проверять командную волну и запуская удаленный поиск точки синхронизации командной сети.
   - А два... - теперь уже дракончик шмыгнул носом, - тут такое дело, я походу знаю, почему тебя затянуло сюда...
  
   27057
   Даша сидела на краю площадки и болтала ногами. Девушка старательно восстанавливала в памяти события предыдущего дня. Экстренный выход из криосна, отчаянная атака инсектоидов, управление рисунком боя, выматывающая аналитика, ресурсное обеспечение отдельных стычек, дерзкая операция по уничтожению Черной вдовы, испуганный взгляд Лешки и яркая темнота. Как темнота может быть яркой, Даша сама не понимала, но по-другому произошедшее с ней описать не могла.
   Сейчас девочка старательно перебирала в уме возможные варианты. Где она может быть, как сюда попала, что это за место. Отбрасывая в сторону такие невозможные варианты, как попадание в параллельный мир или временную петлю. Даша в очередной раз запустила мед. бота. Её смущали галлюцинации, которые она наблюдала стоило ей только посмотреть вниз.
   Всевозможные скелеты, высохшие мумии, парящие над землей личи, несколько непонятных существ, глядя на которые в голове почему-то всплывала фраза 'голем из плоти'. Ведь этого же не может существовать, правда?
   Девушка в очередной раз еле сдержала нервный смех. 'Думай, голова, думай!' Даша принялась в очередной раз восстанавливать события предшествующие обмороку. В голове крутился тревожный голос искина:
   'Обновление информации: На корабле обнаружены аномальные воронки! Наблюдается исчезновение двух членов экипажа. Они не реагируют на технику и плазменные выстрелы, приближаются...'
   С одной стороны Даше было интересно, к кому они, то бишь, воронки, приближаются и что происходит дальше, с другой - она интуитивно понимала.
   'Может быть это форма телепорта? Как планетарный лифт, только нового порядка! В университете давно ходили слухи о подобных экспериментах. Только какой мощный источник энергии нужен для того, чтобы расщепить человека на атомы, высчитать точнее место переноса и вновь 'построить' его обратно... Не дай Бог, из-за ошибки в расчетах человек не досчитается ноги или руки!' - девушка огорченно вздохнула.
   С каждой минутой удерживать себя в иллюзии становилось все сложнее и сложнее. Ананлитик, сидящий внутри девушки, начинал роптать все громче и громче. И вправду, зачем тратить невосполняемые пока что ресурсы, пытаясь убедить себя, что все хорошо? Не конструктивней ли, принять новую картину миру и работать с ней?
   Даша вздохнула еще раз. Нет, она, конечно, хотела быть независимой. От отца, от многочисленных нянек, в коих превратился чуть ли не весь офицерский состав 'Оплота', от всех! Но не до такой же степени! Да она даже согласна на соседство самого конченного уголовника, каторжника, только не того рыжего. Или даже на присутствие страшного инженера, испортившего ей весь допрос! Он, конечно тупой, как пробка и мужлан, каких свет не видывал, но с ним было как-то... спокойно?
   Даша поднялась на ноги и пошла по краю круглой площадки. Пора было брать себя в руки. Вечно сидеть на успокоительном мед. бота не выйдет.
   - Итак, что мы имеем? - принялась вслух рассуждать девушка. - У меня нет оружия. У меня нет еды. У меня нет никого, кому я могла бы доверять. Я не знаю где я. Но атмосфера воздуха опасности для жизни не представляет. Ресурса скафандра хватит на несколько лет бесперебойной работы в активном режиме. Судя по полученным данным, я нахожусь в каком-то подземном городе, где чертовски мало живых существ, зато практически все улицы заполнены реками мертвых. Точнее немертвых. Или все-таки мертвых?
   Автодок пшикнул, в очередной раз сделав гормональную инъекцию.
   - Так Даша, перестать волноваться, итак у тебя в организме уже куча химии, а она мешает мыслить адекватно. Что я могу сейчас предпринять? - девушка бесстрашно взглянула вниз. - Во-первых, найти место, где можно спокойно поспать. Во-вторых, найти еду. В-третьих, в идеале найти выход на поверхность. В-четвертых, найти людей и понять, где я. Если меня телепортировало на какую-то планету, то здесь как минимум еще два человека с 'Оплота'. Так, молодец , Даша, кажется нащупала ниточку! Что из этого вытекает? А вытекает следующее: как мне найти этих двух ребят?
   Как только Даша проговорила проблему вслух, как тут же ей на ум пришла мысль о СОС-маяке.
   'Точно! Маяк! А вдруг эти' - кивок в сторону продолжающей куда-то идти нежити, - 'смоугт услышать? О, кстати, нужно исследовать эту башню!'
   В Даше зажегся азарт первопроходца. В университете частенько еще охватывало это чувство, когда она стояла на грани открытия чего-то нового или решения какой-нибудь сложной задачи. Девушка с любопытством посмотрела на соседнюю башню.
   'Интересно, докинет ли она маяк до нее? Сама она не в жизнь не справится с такой нетривиальной задачей но в скафе, с усиленными псевдо-мышцами, может получиться! Но сначала попробуем вооон на том камушке!'
   Не откладывая дела в долгий ящик, Даша подошла к небольшой кучке камней, рассыпанных около небольшой беседки, из которой куда-то вниз уходила крутая винтовая лестница. Осмотрев белый металлический шарик, вытащенный из встроенного в пояс специального отдела, в котором находились три идентичных маячка, девушка выбрала примерный по весу камушек. Уняв застучавшее с какой-то стати сердечко, Даша, хорошенько размахнувшись, метнула камушек в сторону соседней башни.
   - Неплохо, - протянула девушка.
   Камушек залетел в одно из редких окон верхнего яруса башни. Не медля девушка швырнула туда же второй. Увы, но маяк полетел чуть правее. Девушка, предчувствуя отскок и дальнейшее падание шарика, с досадой закусила губу. Но умный девайс на подлете ощерился шипами и вонзился в стену рядом с темным провалом окна.
   Девушка замерла. На секунду ей показалось, что весь город услышал её бросок. Она аккуратно легкла на край площадки и посмотрела вниз, собирая информацию через камеры. Скелеты двигались в том же ритме, никто и не подумал посмотреть наверх.
   'Конечно! Ведь у них нечем думать!' - девушка довольно рассмеялась, не замечая, как из глубины окна, куда залетел пробный камешек на нее, в нее впился чей-то недобрый взгляд.
   ***
   - О, Врит! Поступил сигнал СОС! С той стороны, куда мы направляемся! Давай ускоримся? - Мелкий с надеждой посмотрел на дракона.
   - Не валяй дурака, - неодобрительно покачал головой дракончик, - наша сильная сторона - незаметность!
   - Ну, Врит! Там же кто-то из наших, с 'Оплота'!
   - Послушай, - дракончик залез парню на голову и свесившись посмотреть в забрало - ты уверен, что этот сигнал слышишь только ты?
   - Ну да, это же аварийная спасательная волна, кто её еще может слышать кроме владельцев скафов?
   - Ну я слышу, - ровно ответил Врит.
   - Да ладно!
   - Серьезно, - дракончик кинул, - а теперь представь, что кто-нибудь из нежити тоже услышит, что будет дальше?
   - Задавят количеством, - хмуро ответил парень, - тогда тем более надо спешить!
   - Тогда тем более нужно идти медленнее и в два раза аккуратней, - дракон хвостом щелкнул по шлему скафа, - нельзя ошибки совершать сейчас! Ладно меня не заметят, пока я этого не захочу, но твой запах пробивается даже сквозь доспех.
   - Серьезно? - удивился парень.
   - Полностью, - заверил его дракон, - я же чувствую. А среди высшей нечисти есть много разных созданий...
   - Слушай! - парню пришла в голову гениальная идея, - а может ты слетаешь на разведку, а? Сам говоришь, для тебя опасности нет никакой...
   - Надо подумать, - дракон юркнул парню за шею, устроившись на рюкзаке, - дай мне пару минут.
   - Может сработать, - спустя ровно две минуты Врит подал голос, - может быть, сможем разбудить еще одного хранителя. Но шансы невелики, да... не велики. Но если можно будет пробудить... хм, в общем, можно рискнуть.
   - Драконессу свою хочешь разбудить? - заулыбался парень, - за столько лет любовь не утихла?
   - Не утихла, - согласился Врит, - знаешь какая у нас есть загадка?
   - Какая? - заинтересовался Мелкий.
   - Что жарче: лава вулкана или любовь дракона?
   - Любовь дракона?
   - Нет, жарче - драконье пламя! - в доказательство Врит выпустил ослепительно белый язык огня, после чего встроенные датчики температуры окружающей среды тревожно запищали, сигнализируя парню о возможной опасности.
   - А почему не любовь? - все же не удержался от вопроса Мелкий.
   - Потому, что о любви у нас непринято говорить, - дракон немного задумался, - зачем говорить об очевидном?
   - Вот ты вроде умный, Врит, старый, ээ, - парень заметил взгляд дракончика и поправился, - точнее, умудренный жизнью дракон в самом расцвете сил! Но таких простых вещей не понимаешь...
   - Каких таких вещей? - скептический отозвался дракон.
   - А вот таких! Будь твоя девушка хоть сто раз драконессой и самой суровой драконой, если будет приятно услышать, что ты её любишь!
   - А, человеческие нежности, - отмахнулся хвостом Врит, - понапридумывают себя всякого!
   - Ну, дело твое, - улыбнулся парень и по памяти процитировал:
   - Пойми, мы - свободные существа, сами решаем, что нам делать с жизнью со своей. Кто-то проводит её в праздности и поиске удовольствий. Его выбор. Кто-то ищет приключений, адреналина, кому-то нужна власть. Но есть правило, которое подходит любому разумному существу. Чем больше ответственности ты берешь на себя, тем больше влияния тебе дается. Можешь верить мне, можешь - нет. Твое право, твоя жизнь, твоя судьба.
   Помолчав парень добавил:
   - Твое право говорить своей драконессе о любви или нет!
   - Подъел, молодец, - ухмыльнулся дракон, - вот только вряд ли получится пробудить мою драконессу. Для этого как минимум нужна девушка, много у вас их было на вашем 'Оплоте'?
   - Ээ, одна, если не считать пассажиров, не подлежащих разморозке до окончания полета, - не задумываясь, ответил Мелкий.
   - Вот видишь, насколько ничтожны шансы, - грустно улыбнулся дракон, - что у тебя по еде?
   - Полторы пластинки сухпайка, - бодро отрапортовал парень и, не удержавшись, добавил, - шансы ничтожны, но ты все же идешь?
   - Давай сюда половинку пластинки, - проворчал дракон, - а насчет 'все же идешь', у нас говорят так: 'делай, что должно и будь, что будет!'
   - Хм, что-то знакомое, - подзавис Мелкий, на автомате снимая рюкзак и доставая оттуда сухпаек, завернутый в зеленую ткань, - где-то я это слышал...
   - Потом вспомнишь, - прервал его Врит, - значит слушай внимательно: это эльфийский сухпай. Одной пластинки хватает на месяц. Если присмотришься, там еле заметная пунктирная линия идет. Пять рядов и шесть столбиков. Всего 30 кусочков. Кладешь в рот и заливаешь водой, процедуру с водой повторяешь раз пять-десять. В идеале в котелке это делать, но у тебя он вряд ли есть...
   Мелкий согласно кивнул, хоть и выражая недоумение всем своим видом.
   - Магия, - пояснил дракон, и добавил, немного подумав, - эльфийская! Друидская, в общем.
   - Ааа, - глубокомысленно потянул парень, ничего не разобрав, но понявший, что это, наверное, круто.
   - Идешь прямо. Два дня. Темп не меняешь. Дальше могут быть ловушки или патрули нежити. Если что-то происходит форс-мажорное - зовешь меня. Я, по идее, должен тебя услышать. Вопросы?
   - Ммм, - промямлил парень, - а тебя долго ждать?
   - Не больше недели, если успеешь добраться до входа в город, помни, в сам город не заходи, нам нужно наверх!
   - Понял. Скрытность - наше все! А если учуют?
   - Ищи пещеру и блокируй вход. Или хоронись наверху. Потолок, скоро начнутся встречаться здания и всевозможные строения. Частенько есть переходы между ярусами, что-то типа вентиляции, сквозь некоторые сможешь протиснуться. В общем, убегай. Я тебя, если что, найду.
   - Ладно, не в первый раз, разберусь, - немного хорохорясь, ответил парень, - и это, Врит...
   - М? - отозвался дракончик, переползая с рюкзака к парню на плечо.
   - Я по тебе буду скучать. - Смотря в сторону, признался Мелкий.
   - Не успеешь, - усмехнулся дракон и, не прощаясь, черной молнией сорвался с плеча парня.
   - Держитесь там, мужики, - почему-то во множественном числе пожелал удачи парень вслед улетающему дракону.
   ***
   - Икс!
   - Вижу, Вадим, - искин и тяж подали голос практически одновременно.
   - Далеко?
   - Да, весьма.., еще и под землей.
   - Ли-Сорк говорил что-то про подземный город...
   - Может быть и оттуда сигнал идет. Или из шахт, или тоннелей.
   - Что думаешь делать?
   - Вадим, ты уже все решил, как только увидел этот СОС-сигнал, - снисходительно ответил Икс.
   - Ну да, - радостно оскалился парень, - там же наши Икс, наши!
   - Наши, - согласился искин, - но бросаться сломя голову вперед тоже не дело.
   - Не дело, - кивнул Вадим, - значит, действуем по плану?
   - Да, сначала те трое, которых лич караулит, потом ищем выживших, и только потом всей толпой идем вниз. Как с Ли-Сорком и договорились.
   - Ему говорить не будем. - утвердительно произнес Вадим.
   - Поддерживаю, - тут же отреагировал Икс, - кстати, Вадим!
   - А?
   - Тут Олег, - Икс не удержавшись хихикнул, - ну наш элементарь огненный, говорит, что если с воздушным договориться, и, ммм, пригласить его к нам, то мы станем в разы мобильней...
   - А что с синхронизацией? - забеспокоился парень.
   - Я откалибрую, - успокоил его искин доспеха, - ну, что скажешь?
   - Я не против, - пожал плечами парень, - только нам мелочь всякая не нужна, у нас солидное предприятие.
   - Это да, - Икс поддержал Вадима и продолжил солидным голосом, - портфолио, стаж работы, рекомендации и выслуга лет!
   Приятели расхохотались, испугав идущего рядом огненного мага.
   - Ладно, Вадим, лич за следующим поворотом, работаем его и договорим насчет маячка.
   - Согласен, - тяж вскинул импульсную винтовку, - сейчас проверим, как местная нечисть относится к нашему железу. От винта?
   - От винта! - поддержал клич парня Икс.
   Секунду спустя их рев подхватил и элементарь, которого охватила командная эйфория. Вадим брал лича на себя, в то время, как Ли-Сорк должен был разобраться с его свитой.
   Несколько черепов опять просвистели мимо Вадима, словно облетая его.
   - Вадим, подставься под один! - коротко бросил Икс, - надо проверить наш щит!
   Тяж молча сместился левей, принимая очередной зеленоватый полупрозрачный череп на энергощит.
   - Заряд просел на полпроцента! - сообщил Икс, - мощно долбит!
   Вадим кивнул и дал по личу небольшую очередь. Того развернуло вокруг оси и бросило на стену храма. От лича повалили клубы белого дыма, а по поляне разлился истошный визг. Даже Ли-СОрк, прикрывающий Вадима, по заранее обговоренной схеме припал на колено, сжимая уши ладонями. Тяж, которому ровным счетом не было никакого дела до чьих-то криков одним прыжком преодолел расстояние разделяющее его и отползающего от стены храма лича.
   Одним движением зафиксировав Ка-700 на правом бедре, парень ухватил рукой нежить за костлявые ноги и потянул на себя. Тот, извернувшись, полоснул тяжа когтистой лапой по доспеху.
   - Ого, Вадим, аккуратно! Смотри, поцарапал! Титановый наплечник поцарапал! - Икс во всю анализировал данные боя. Ну как боя. Избиения.
   - Кончать его или еще потестим? - уточнил Вадим.
   - Кончай, - тут же ответил Икс, - инфы достаточно собрали.
   Тяж перехватив лича левой рукой за костлявое плечо, правой практически без усилий оторвал голову.
   - Слушай, от него пар пошел из-за винтовки или из-за того, что стены коснулся? - уточнил Вадим.
   - По моим данным, из-за стены, - ответил Икс, - надо взять пару камушком, хе-хе.
   - Угумс, возьмем и вон те символы скопируй в базу, - парень рукой показал на густую вязь выдолбленных в каменных стенах закорючек.
   - Сделано!
  
   - Вадим, остатки лича надо сжечь! - донесся голос Ли-Сорка.
   Маг без труда справился с толпой скелетов и двумя костяными гончими. Он словно сбрасывал заклинания со страниц книги. Сейчас Ли-Сорк нисколько не был похож на истощенного мага, выжатого досуха после сражения с нежитью.
   - Икс, можно как-нибудь Олжку задействовать? - Вадим не хотел тратить ракеты, а сжигать останки лича реактивным ранцем было, мягко говоря, неудобно.
   - Счас, две секунды! - озабочено крикнул Икс, - формирую канал, систему охлаждения, дублирующая схема отвода, еще двадцать секунд. Выведу на ладонь. На обе! Точно! Еще и маневренность увеличим при полетах!
   - Неплохо, - тут же оценил будущие перспективы Вадим, - что с перегревом будет?
   - Слушай, дружище, - задумался Икс, - нам тут похоже только один вариант подойдет...
   - Только не говори, что хочешь еще и водяного засунуть в доспех!
   - Зато представь, какие возможности открываются! - зачастил Икс, - нет, ну ты только представь!
   - Икс! - прервал его парень.
   - Что, Вадим? - тут же отреагировал искин, - осталось десять секунд.
   - Ты ж псих. - Констатировал тяж.
   - Во-первых, не псих, а одержимый выживанием в новом мире, а значит и постоянным усовершенствованием, а во-вторых...
   - А во-вторых? - продолжил Вадим.
   - А во-вторых, можно пробовать!
   Парень навел ладонь на лежащие у его ног остатки лича и активировал появившийся на голо-дисплее значок пламени. Столб огня мгновенно испарил то, что осталось от лича, слегка оплавив валяющися рядом камень.
   - Огонь! - одобрительно прокричал Вадим, - Олеже - благодарность с занесением в личное дело!
   - Огонь, - согласился Икс, - завтра еще круче будет!
   - Э, ребят! - Вадим включил внешний динамик, - вылезайте! Все чисто!
   Спустя несколько секунд с крыши на Вадима уставились две вихрастые головы.
   - А вы чейные будете, дяденька? - уточнил левый парнишка, судя по всему самый старший из них.
   - Да свои! - добродушно ответил Вадим.
   Две головы склонились друг к другу, о чем-то ожесточенно шепчась.
   - А какие такие свои? - уточнил все тот же парень спустя несколько секунд.
   - Ну, наши которые, - также добродушно ответил Вадим.
   - Чего ты путаешь мелких? - не выдержал Икс, - они же еще маленькие, плюс вон какое потрясение испытали!
   - Ой да ладно тебе, - проворчал Вадим, - уже и не пошутить.
   - Эй, пацаны, - тяж окликнул принявшихся ожесточенно шептаться ребятишек, - сейчас маг подойдет, Ли-Сорк зовут, знаете такого?
   - Знаем, дяденька! - охотно откликнулся все тот же паренек, - только с мэтром Иллом помочь придется, мы его спустить вниз не сможем!
   - Поможем, - пробурчал Вадим, вытягивая руки в сторону крыши, - залазьте, мелкие, щас кормить вас будем.
   - А мэтр Илл? - пацаны не спешили принимать приглашение мужчины, больше похожего на железного голема, чем на воина в доспехах.
   - Да достанем вашего мэтра, не волнуйтесь, - еще раз успокоил ребят Вадим, - слазьте давайте, чтоб не мешались.
   Пацаны ртутью стекли на землю. Вадим еще успел удивиться пластичности движений обоих мальчишек. Удостоверившись, что оба отошли на приличное расстояние, тяж плавно взмыл в воздух и приземлился на крышу храма, приготовившись в случае обвала повторно взмыть вверх. Каменная крыша оказалась на удивление устойчивой, а седой старец наоборот - слишком истощенным. Аккуратно ухватив впавшего в полубессознательное состояние дедушку, тяж шагнул с крыши и мягко приземлился на землю.
   - Круто! - синхронный восхищенный вздох сопровождал весь его полет.
   - Дядечка, а у вас есть пистолет?
   - Дядечка, а как вы летаете?
   - А можно на вас полетать?
   - А вы можете сломать эту скалу?
   - А нежить вы убили?
   - А у вас есть меч?
   Вопросы посыпались как из рога изобилия. Подошедший Ли-Сорк грозно шикнул на пацанов.
   - Все вопросы после обеда, заодно и расскажете, что с вами приключилось, а пока - натаскайте-ка дров для костра!
   - Есть! - бодро вытянулись в струнку оба паренька, но тут же смутились, - Это мы сейчас! Это мы мигом!
   На поляне закипела обычная лагерная суета. Мальчишки шныряли то тут, то там, собирая хворост и притаскивая найденные где-то бревнышки, нет-нет, да и стреляя любопытными глазенками в сторону Вадима. Ли-Сорк микстура за микстурой вливал в мэтра Илла лекарства, а Вадим с интересом осматривал найденное оружие и оттаскивал убитых воинов, уже ощутимо попахивающих, куда-то за храм.
   Поначалу тяжа что-то беспокоило, какое-то несоответствие, как это бывает, когда в один пазл попадает кусочек из другой коробки. Помучавшись несколько минут, Вадим выкинул эту мысль из головы. Парень так и не вспомнил, что младший паренек первым же вопросом упомянул пистолет, о котором никак не мог знать в свои то ли девять то ли десять лет, живя в насквозь магическом мире...
   ***
   Писк бортового компьютера заставил мужчину вздрогнуть, неожиданно резанув по напряженным нервам. Находящаяся в нескольких десятках метрах косуля насторожено покосила в сторону зарослей блестящим черным взглядом. Оглянулась на небольшую заводь, образовавшуюся между двух холмом и, замерев в нерешительности, вернулась к поеданию сочной травы. Мужчина перевел дух, облизывая губы. Конечно, далековато, но ближе быстроногую животинку уже не подманишь. Он осторожно поднял лазерный пистолет, который до этого считал никчемной игрушкой. Тонкий луч насквозь прошил голову косули, она судорожно дернулась, приготовилась к прыжку и безвольной тушкой повалилась на землю.
   Мужчина усмехнулся. Настоящее мясо он ел несколько раз в жизни, когда гостил у дедушке на Терре. Жаль только соли нет. Ну да ладно, голод - лучшая приправа. Больше не скрываясь высокая фигура, закованная в тяжелый мобильный доспех потопала к своей законной добыче. Плевать на все эти СОС-сигналы! Плевать на 'Оплот'! Плевать на Империю и Содружество! Он свое отвоевал. Конечно, заряда в аккумуляторах осталось не так уж много, максимум на несколько месяцев. Но к тому моменту должен заработать наспинный атомный реактор, ну а если не выйдет, то он и без доспеха много что может и умеет!
   Мужчина пробежался пальцами по управляющей панели, переводя свой доспех в режим эхо-молчания. Теперь даже радиолокация 'Оплота' не сможет его найти. Хватит с него, навоевался. Дико хотелось пожить в одиночестве несколько месяцев, любуюсь нетронутой человеком природой, а потом видно будет!
   Сигнал СОС мигнул последний раз и погас навсегда.
   ***
   - О, смотри-ка! А я тут, оказывается, не один! - последние несколько суток он держался на одних стимуляторах, без устали зачищая шахту от нежити.
   Разговор с самим собой вслух было то немного, что спасало парня от сумасшествия. И почему он сам не додумался до включения СОС-маяка?
   - Тэкс, ну и где у нас этот сигнал? Хм, далековато... Но мы же своих не бросаем? Не бросаем. Держись, мужик, я иду! Вот только сначала закончу этот уровень зачищать и посплю. Да, посплю.
   Веки слипались, казалось, к каждой привязали по чугунной гире. Мир вокруг поплыл. Из забытья парня выдернул резкий вой сирены. Какая-то зубастая тварь аппетитно грызла его левое предплечье. Ухватив чертовку за некое подобие шеи, парень несколькими ударами правой превратил костяную голову в отбивную.
   - Прости, мужик, я, похоже, немного задержусь, но как только отосплюсь, сразу к тебе!
   Фигура, закованная в МТД устало побрела дальше по коридору. Балансирующий на грани сна и яви парень тщательно и планомерно уничтожал всю нежить, встречающуюся на пути, на автомате действуя по вбитой в учебке в голову инструкции: 'О подготовке плацдарма для временной военной базы на территории противника'.
   ***
   Даша сидела, прислонившись спиной к беседке и думала о том, какие же все-таки мужики глупые существа.
   'Ну почему бы не включить СОС-маяки, как это сделал я? Мы бы сразу поняли, сколько нас и как далеко мы друг от друга находимся. Неужели... - девушка зажмурилась, прогоняя подлую мысль прочь, - неужели никого не осталось?
   Слезы сами собой навернулись на ресницах. Внутри стало пусто и одиноко, а в груди появилось чувство безысходности. Девушка зло сжала кулаки.
   - Не может быть, чтоб бойцы, пережившие бой с инсектоидами погибли здесь! - сказанные вслух слова помогли. Свой голос придал Даше уверенности.
   'Как минимум два человека должны быть в этой дыре! И если он не найдут Дашу, тогда она сама найдет их!'
   От принятого решения девушке стало легче на душе. Даша поднялась на ноги и зашла в беседку.
   'Как хорошо, что темнота не помеха для моего скафа!' - в очередной раз порадовалась девушка, - 'иначе было бы очень страшно!'
   Даша прислушалась к себе.
   'Да, вздремнуть не помешает. А после - на разведку!'
   Девушка удовлетворенно улыбнулась, устраиваясь у противоположной от входа в беседку стены. Свернувшись в клубочек и положив под голову руку, девушка уже через минуту спала легким, чутким сном, готовая при случае чего, тут же проснуться.
   'Папка меня точно прибьет' - было последнее, что успела подумать девушка перед тем, как окончательно заснуть
  
   Глава 10
  
   Мэтр Илл был плох. И как Ли-Сорк с Вадимом не стремились побыстрей попасть в подземные туннели, им приходилось идти на компромисс. Слишком уважаемым человеком и клириком был пожилой мэтр. Поэтому с утра было принято решение отправить Вадима на разведку, в то время как маг будет при помощи переговорного амулета координировать действия тяжа.
   - Вот смотри, - Ли-Сорк отмечал кружочками места на подробной карте местности, где по его ощущениям билась жизнь, - первым делом сюда и сюда зайди, потом вот сюда, это недалеко, ну а те три точки ты не успеешь посетить...
   - Почему не успею? - флегматично возразил Вадим, с интересом наблюдая за утренней зарядкой найденных мальчишек, - все я успею.
   - Да тут идти по меньшей мере полдня! - воскликнул маг.
   - А я и не пойду, - тяжу было неимоверно лень отвечать на банальные вопросы консервативного мага.
   - То есть ты отказываешься идти за выжившими, возможно ранеными воинами? - Ли-Сорк все не мог взять в толк, что сейчас происходит.
   Вадим закатил глаза.
   - Икс, он реально такой тупой? - обратился он к своему другу.
   - Вадим, - примирительно ответил Икс, - будь снисходительней. Ну не укладывается у обычного смертного мага, что такой здоровенный и тяжеленный тип, как ты можешь летать. Представь, что разговариваешь с маленьким ребенком. Они тут до сих пор мечами бьются!
   - И что, - пожал плечами Вадим, - мы вон тоже с богомолами мечами бьемся, но не совсем мечами, конечно, но ты понял.
   - Я-то понял, - согласился Икс, - и ты пойми, что маг еще до конца не понимает всех твоих возможностей... что, кстати, к лучшему. Знаешь, что? Ты ему не говори, что полетишь. Скажи, что быстро побежишь!
   - Опять твои схемы, Икс! - недовольно поморщился парень.
   - Давай, давай, не бузи, - не обратил внимания на тон тяжа искин доспеха, - мои схемы несколько раз твою задницу спасали.
   Вадим глухо вздохнул и повернулся к возмущенно вскинувшему подбородок магу.
   - Ли-Сорк, я быстро двигаюсь, сам увидишь. Но обратно смогу доставить максимум четверых, а лучше двоих. В особенности, если они в бессознательном состоянии. Вдобавок мне нужно брезентовые гамаки сделать, чтоб удобней нести их тушки было.
   Надо отдать должное магу, тот не стал спорить или удивляться. Огневик поправил книгу, пожевал губы и произнес:
   - Прости, Вадим, что усомнился в тебе. Многовековые традиции и устои тяжело преодолеть за пару дней. Я до сих пор не могу поверить, что ты спокойно носишь на себе такую тяжесть! А насчет брезентовых гамаков, сейчас организуем!
   - Марк! Аврелий! Мигом сюда!
   Вадим в очередной раз напрягся. Что-то смущало его в этих пацанах. Утренняя зарядка, сейчас эти странные имена. Парню казалось, что где-то он их уже слышал. Тяж помотал головой.
   - Слушай, Икс, тебе эти имена что-нибудь говорят?
   - Нет, Вадим. Слушай, дружище, не мешай, будь добр, мы с Лежей выстраиваем траекторию полета, чтоб нам перегрев не отхватить. Ах да, если за сегодня управимся с этой спасательной экспедицией, то завтра можно будет слетать в долину гейзеров..
   - Гейзеров?
   - Да, тут недалеко. Если повезет, то сможем пообщаться с парочкой воздушников.
   - Гейзеры же?
   - А там уникальная ситуация. Типа нейтральная территория для все элементов. В общем, сам увидишь!
   - Ладно, - ничего не понимающий Вадим согласно кивнул, - Икс, при возмождности последи за пацанами, у меня какое-то чувство непонятное насчет них...
   - Сделаю, шэф! - нетерпеливо ответил искин, - все будет по высшему разряду!
   - Дорвался до своих расчетов и формул, - пробурчал Вадим себе под нос, поворачиваясь у подбежавшим мальчишкам.
   Парни тяжело дышали, а их тела блестели от пота. Похоже утренняя тренировка давалась им непросто.
   - Значит так, пацаны, - обратился к ним Вадим. Нам нужны брезентовые носилки для нескольких человек. Я понесу их в руках, поэтому нужно их так связать, чтоб не порвались. Вопросы есть?
   - Дяденька а вы пешком пойдете или полетите? - тут же влез старший.
   - Как получится, - уклончиво ответил Вадим.
   - А несколько человек, это сколько? - тут же выстрелил вопросом парнек.
   - Два, наверное, на крайний случай четверо.
   Мальчики оценивающе посмотрели на Вадима. Тяжу на мгновение показалось, что его сканирует взглядом бывший командир - Седой. Настолько тяжелый, словно проникающий насквозь, и даже... матерый? Взгляд был у этих двух пацанов. Вадим неосознанно сделал шаг назад и положил ладонь на правое бедро. Это движение не укрылось от внимания пацанов. Старший тут же зачастил:
   - Дяденька вам плохо? Может уважаемого Ли-Сорка позвать?
   - Слушайте, не знаю, кто вы такие, - Вадим не мог оформить свои неясные подозрения вслух, - но не вздумайте со мной играть, усекли?
   - Усекли, дяденька, - покладисто согласился старший, - а где брезент взять?
   - Вон там посмотрите, - парень махнул рукой в сторону навеса, под который он стаскал все найденное добро, - палатки только не трогайте! Чую, они нам еще пригодятся.
   - Хорошо, дядя... - мальчик выжидающе посмотрел на тяжа.
   - Вадим, - буркнул парень.
   - Хорошо, дядя Вадим, - кивнул старший из ребят, незаметно, как ему казалось, бросая взгляд на младшего.
   Спустя минуту парни уже вовсю орудовали ножами, делая из старого шатра тряпичные носилки.
   Вадим внимательно наблюдал за работой мальчишек. С ножами оба обращались мастерски. Тяжу не нужно было долго наблюдать за ними, чтобы понять, эти сопляки - не так просты, как пытаются казаться. В каждом взмахе ножом сквозит смертельная опасность, движения скупые и точные, а вот силенок парням явно не хватало. И они постоянно будто бы удивлялись этому факту.
   - Дядя Вадим, помогите с узлами! - обратился к тяжу все тот же пацан.
   Вадим проверил сделанные носилки и на совесть затянул узлы. Теперь можно отравляться в путь. В принципе, эти полугамаки, полуносилки выдержат двух-трех человек. Но нужно сделать скидку на доспехи или тяжелые травмы. Поэтому максимум по два человека в одни носилки, да, решено!
   - Молодцы! - одобрительно кивнул парень и, связав получившиеся гамаки в узел, закинул его себе на спину.
   - А с вами можно? - пискнул неугомонный паренек.
   Тяж обернулся с интересом смотря на шустрого пацана.
   - У тебя сил не хватит удержаться, - снизошел Вадим до объяснений.
   Пацан недовольно поморщился и ни слова не сказав отправился к сваленному в кучу оружию и доспехам. Его младший друг молча проследовал за ним.
   - Ей Богу, интересные ребятки!
   Вадим глянул на камеру, определив траекторию движения.
   - Тэкс, - пробормотал парень, - здесь мы срежем, здесь перелетим, а вот тут аккуратно надо быть, там может находится парочка личей по крайней мере Ли-Сорк 'учуял' какую-то гниль отсюда. Ладно, от винта!
   Тяж легко бежал по горной местности. Скаф работал идеально, позволяя развивать скорость до 50 км в час. Сильнее разгоняться Вадим не рисковал. Только не в горах! В зависимости от типа местности где-то приходилось снижать скорость, а где-то - пользоваться реактивным ранцем. К первой точке парень прибыл уже буквально через пятнадцать минут и с ходу ввязался в бой. Еще при подлете Икс дал приблизил картинку и Вадим стал свидетелем того, как тусклый щит, закрывающий вход в пещеру пропадает, из нее летит несколько стрел, и вылетает закованный в тяжелые латы рыцарь с огромным мечом. Рыцарь крутит несколько восьмерок, пытаясь зацепить хотя бы одно костяную гончую из восьми. Видно было, как воин умело использует складки местности и узость входа в пещеру для обороны. Выпад, финт, возвратное движение мечом, два широких полувзмаха. Но дикая смесь собаки и льва не ведется на обманные движения ивовремя отскакивается с траектории движения меча пытаясь вцепиться в выставленную лодыжку.
   Судя по всему в пещере держал оборону довольно сильный отряд, который по какой-то причине не мог опрокинуть отряд нежити, состоявшей из десятка костяных гончих, нескольких скелетов-лучников, и пары десятков упырей, несколько из которых сейчас повисли над входом в пещеру, выбирая момент, чтоб напасть на рыцаря, который их не видел, со спины. Когда Вадим уже практически подлетел к ущелью, два упыря синхронно упали на рыцаря, повисая на его руках, и в тот же момент несколько гончих прыгнули на воины, стремясь дотянуться до горла. Рыцарь, словно предвидел такой поворот мощно оттолкнулся ногами от земли и прыгнул спиной назад в пещеру. Перед ним тут же появился еле видимый щит, в который врезались чуть запоздавшие гончие и еще пара свалившихся с отвесной горы вурдалаков.
   Вадим приземлился на скелетов, круша их хрупкие кости и сжигая пламенем реактивного ранца, несколькими ударами рук и ног довершил разгром костяных стрелков и еле-еле успел выхватить резак, принимая первую гончую на раскаленное атомарное лезвие. Плазма проходила через уродливые тела, как горячий нож сквозь масло. Развалив вторую четырехлапую страхолюдину на две ровные половинки, парень выстрелил сгустком огня из левой ладони. Сразу две гончие покатились по земле пытаясь сбить с себя истинное пламя. Шаг, удар, разворот, подсечка, сорвать со своей шеи вурдалка, описать полукруг резаком, дотянувшись до нескольких лап. С левого плеча бьет лазер, Икс сухим голосом расставляет приоритеты, успевая комментировать происходящее на поле боя.
   - Сзади два вурдалака. Гончии синхронизируют атаку, береги руки. Рекомендую использовать энергощит. Щит прикрывающий вход в пещеру пропал. Две последние гончии развернулись в ту сторону. Возможны потери среди условно гражданского населения.
   Лазер перечеркивает набирающие скорость фигуры, отсекая им задние конечности, Вадим, отстреливаясь пульсарами, срывающимися с левой ладони и, не забывая виртуозно орудовать своим резаком, бежит ко входу в пещеру. Не обращая внимания на оставшихся вудралаков, мчащихся следом, тяж пробегает по крутящимся на утоптанной поляне гончим и врывается в пещеру.
   - Твою мать, - шепчет Вадим, взмахивая резаком.
   Гончии, грызущие рыцаря валятся на него безвольными тушами. Сам парень продолжает движение и пинком отшвыривает в стену вурдалака, вцепившегося в ногу мужчине, облаченному в серую рясу. Хватает второго за шкирку, еще чуть чуть-чуть и вудралак, удерживаемый двумя копьями дрожащими от напряжения руками священника, впился бы в горло последнему. Лазер вспыхивает два раза, ставя точку на существовании вурдалаков, а сам Вадим добивает оставшуюся нежить.
   - Контролируй тыл, - парень бросает Иксу и наклоняется над клириком.
   Вурдалак, стремясь добраться до горла мужчины вовсю орудовал задними лапами, превратив живот мужчины в кровавое месиво.
   - Икс, что скажешь? - Вадим аккуратно разрывает рясу, смотря на разорванный в лоскуты живот.
   - Вколи ему антишок и полетели к нашему магу, то обещал всех на ноги поставить!
   - Ага, то-то этот, как его мэтр Илл до сих пор без сознания валяется, - скептически отзывается парень, вытаскивая из пояса внешнюю аптечку.
   - Там другое, - категорично заявляет искин, - там магическое истощение. А это только временем лечится!
   - Ладно, ладно, уговорил, бурчит Вадим и, переключившись на внешние динамики, обращается к рыцарю:
   - Мужик, ты как, цел?
   - К кому вы изволили так обратиться сэр? - рыцарь пытается подняться, но правая нога его не слушается.
   - Ээ, к вам... сэр? - тут же подстраивается под предложенную модель поведения тяж.
   - Вроде цел, но нога... словно отстегивается! - степенно кивает воин и тут же взрывается криком, - чертовы гончии, ууу, ненавижу тварей!
   - Спокойно, мы победили, а через самое больше час Ли-Сорк вас всех подлатает!
   - Ли-Сорк? Он жив?! - оживает рыцарь, - отличная новость! Слышишь, брат Ригус, Ли-Сорк-то жив!
   Не слыша ответа, рыцарь поворачивается к клирику и видит дрожащего от сильной потери крови товарища, лежащего на коленях у двух пацанов. Один из которых что-то успокаивающе шепчет ему на ухо, а второй пытается наложит жгут из своей рубашки. Вадим, сделавший клирику инъекции поднимает брошенный на пол резак.
   - Так, мужик, я сейчас!
   Дальше дело техники. Добить оставшихся в живых немертрвых, подобрать скинутый в самом начале боя с плеча узел, вернуться в пещеру, аккуратно уложить священника в один гамак, а рыцаря во второй. Рыцарь заметно тяжелей.
   - Икс, лететь неудобно будет, левый груз в два раза тяжелее выходит, твои предложения?
   - Собрать все их шмотье и ценные вещи и подцепить под тяжелораненым, вот только пацанов куда девать будешь?
   - Не знаю, - тянет Вадим, - но твоя идея мне нравится.
   - Пацаны, слушайте сюда! - Вадим обращается к двум пацанам, настороженно смотрящих на него, - тащите все, что сможете унести вот сюда, сделаем пару тюков и не забудьте найти где-нибудь две веревки, все поняли?
   Младший угрюмо кивает и тянет старшего за собой. Но тот стоит на месте, напряженно смотря Вадиму прямо в забрало.
   - Чего хочешь? - обращается к нему Вадим.
   - Там наш товарищ остался, - парень кивает в сторону пещеры, - старшие сказали оставить его, мол, не жилец. Ему левую ногу ниже колена оторвало несколько дней назад.
   Парень совсем по-взрослому морщится и с неприязнью смотрит на рыцаря.
   - Поможешь? - парень смотрит на Вадима несвойственным подростку серьезным взглядом.
   - Значит еще одни носилки готовьте, - хмыкает тяж.
   - Икс, ты заметил эту странность? - Вадим не стал сидеть, ожидая пока парни соберут пожитки и пошел за третьим мальчиков в пещеру.
   - Ты про пацанов?
   - Да, про них, - скривился тяж, - вот серьезно кто берет с собой в серьезную вылазку мелких?
   - Здесь есть несколько вариантов, Вадим, - серьезно отозвался Икс, - и самый вероятный тебе не понравится.
   - Это какой такой самый вероятный? - продолжает хмурится Вадим, продвигаясь вглубь пещеры.
   - Сам подумай, зачем нужны несколько подростков в крайне опасной миссии? Если мы принимаем все сказанное нашим огненным магом за чистую монету, - уточнил Икс, - но сомневаюсь, что он в тот момент способен был врать или блефовать. Причем, заметь, в его отряде мелких не было!
   - Думаешь, они типа плата за вход? - Вадим поиграл желваками, - эти, каких их там, жертвоприношения?
   - Ну а что еще остается подумать, Вадим? - совсем по-человечески вздыхает Икс, - ну или, как вариант, проверка какая-нибудь, 'путь воина'! Вернись из смертельно опасного приключения и заслужи право на свой первый меч!
   - Это вариант мне нравится больше, но насчет жертвоприношений, ты, похоже, в точку попал.
   Тем временем тяж дошел до конца пещеры и заглянул за груду наваленных камней. Там валялось несколько мертвых тел, поверх которых лежал осунувшийся мальчишка, с перетянутой жгутом культей, с которой свисали обрывки кожи и разорванных мышцы. Грудь парня еле вздымалась, а на лбу крупно блестела испарина.
   - Да уж, тут одним антишоком не отделаешься, - пробурчал Вадим, повторно доставая аптечку, - сейчас тебя комарик укусит!
   Парень сам не знал, откуда из памяти всплыла у него эта фраза. Из далекого-далекого прошлого. Он улыбнулся своей нежданно-негаданно выскочившей фразе и вколол парню антишок и витаминный коктейль. Вадим был настолько погружен в приятные воспоминания, что пропустил прямой удар в опущенное (Слава Богу!) забрало.
   Резко отреагировавший на укол очнувшийся мальчик удивленно посмотрел на Вадима и перед тем, как окончательно потерять сознание на чистейшем русском произнес:
   - Ох ни хрена себе, робот, нах!
   - Икс?
   - Вадим?
   Два удивленных голоса слились в один.
   - Дома. - Синхронно ответили они спустя несколько секунд замешательства.
   Вадим бережно подхватил парня и, немного подумав, прихватил с собой лежащую у каменной стены посиневшую ногу мальчика.
   Дальше все прошло штатно. Ну как штатно. Только если для Вадима, не раз таким образом вытаскивающим своих бойцов после смертельных стычек с жуками. Но для матерящегося себе под нос рыцаря и пацанов, веревками привязанных в спине и плечам Вадима такое путешествие было в новинку.
   Уже на подлете, Вадим обратился к парням через внешний динамик:
   - Парни, вас как звать-то?
   Мальчишки переглянулись и младший неохотно прокричал, прикрываясь рукой от встречного ветра:
   - Я Гай, это Юлий, а с оторванной ногой...
   - ... Цезарь, - всплыло в памяти Вадима.
   Тяж сам не заметил, как произнес свою догадку вслух. Парни обеспокоено переглянулись. Вадим видел благодаря камере, как думает самый младший паренек. Его лоб перечеркнула широкая складка, взгляд задумчиво уставились в шлем Вадима. Скользнул по спине, зацепился за реактивный ранец. Малец посмотрел на своего товарища и кивком указал ему в район поясницы Вадима. Тот согласно прикрыл глаза.
   'Ну дают, - подумал тяж, - прям как мой взвод на учениях!'
   - Значит так, пацаны, слушайте сюда, - Вадим решил сразу расставить все точки над 'й'. Как прилетим берете еще двух охламонов и идете за дровами, поняли? Идите на запад, там и поговорим, заметано?
   Мальчишки, вскинувшиеся при упоминании 'еще двух охламонов', довольно переглянулись.
   - Заметано, - крикнул младший.
   - Что думаешь, Икс? - Вадим все еще раздумывал над дальнейшей линией поведения.
   - А что тут думать? Если занесло тебя, то почему бы не могло занести сюда его кого-нибудь?
   - С Земли? - скептически возражает Вадим.
   - Может быть с Земли, а может с Терры-2, а может с другой колонии! - пылко отвечает Икс, - давай, принимай как данность, ты попал в мир меча и магии. Бог его знает, что здесь возможно!
   - Ты прав, дружище, - слегка виновато соглашается тяж, - тогда подождем разговора?
   - Подождем, только будь осторожен, эти мальчишки не так уж просты...
   - Да я заметил, - кивает парень, - но, не забывай, они лишь мальчишки...
   Аккуратно приземлившись к навесу на свою поляну, Вадим бережно опустил гамаки на землю. Ли-Сорк смотрел на него с удивлением, перемешанным с немым восхищением.
   - Ли! Тут парню ногу оторвало сможешь помочь? - Вадим решил сам выбрать, кого лечить первым, вдруг на мальчишку после клирика и рыцаря у мага не хватит сил?
   - Ээ, да, Вадим, тащи его сюда, у меня уже все готово! - Маг вышел из ступора и кивнул на нарисованную в центре поляны гектограмму, в углах которой были вписаны разнообразные геометрические фигуры.
   - Так, что у нас тут? Маг посмотрел на искалеченного парня, - два-три дня, уу, уже омертвение тканей началось, хах, ты и ногу его притащил! Кому-то сейчас будет оооочень больно! Хм, смотри-ка, прохладная... Но вряд ли ее мы использовать не будем, смотри, вон трупные пятна появились... хотя... Сейчас посмотрим, прямо в центр его, головой на север, да, вот так, а теперь, друг мой, не мешай огню работать!
   С этими словами книга, спокойно лежащая у ног мага словно под порывом ветра раскрылась и поднялась на уровень груди Ли-Сорка. Глаза мага загорелись огнем. Одну руку маг положил на горящий огнем разворот книги, другой указал на парня. Огненная радуга берущая свое начало из книги ударила в мальчишку тот истошно заорал.
   Ли-Сорк с развевающимися волосами и горящими глазами в унисон парню затянул заклинание. Огонь обвил мальчика, сжигая одежду и опаляя его волосы, парень, закрыв глаза и крепко стиснув зубы, мычал от боли. Похоже при крике огонь опалял ему рот и гортань. Вадим же во все глаза смотрел, как огонь за секунду 'вобрав' ногу в себя, набрасывается на изуродованную ногу. Куски почерневшей кожи и мышцы сжигаются, Огонь добирается до колена парня, медленно сигая его заживо, точнее выжигая отмерившие ткани. Ли-Сорк вытягивает вторую руку в сторону парня, и Вадим, не веря своим глазам, наблюдает за тем, как из огня сплетаются кости, мышцы, сухожилия, а мальчишка, не выдержав снова заходится в крике. Через несколько секунд пламя спадает и в центре гектограммы лежит полностью обожженный, но целый парень!
   Маг медленно поворачивает голову к Вадиму и глухим голосом произносит:
   - Следующего.
   Вадим сам потом не помнил, как он аккуратно подхватил паренька, вынося его за пределы пылающей шестиугольной звезды, оставляет его под навесом и возвращается обратно к Ли-Сорку со слабостонущим клириком с разорванным брюхом.
   Процесс повторяется, только теперь вместе с Вадимом за ним наблюдает хромающий рыцарь.
   - Знаете, сэр, мне кажется, моей ноге, хоть она и сломана, по моим ощущениям в нескольких местах, становится все лучше и лучше! - с деланным энтузиазмом восклицает покалеченный воин.
   - Сомневаюсь, что наш огненный друг сможет так долго удерживать силу огня, - скучающе отвечает ему Вадим, - а вам, как я понимаю еще раздеться нужно, я бы лично не хотел быть зажаренным в своем же собственном доспехе...
   - Думаю, вы правы, - рыцарь успевает с помощью Вадима разоблачится как раз к тому моменту, когда плачущий от боли мужчина замирает в центре фигуры неверяще ощупывая свой живот.
   Вадим резким движением срывает правый сапог, вскидывает полуголого мужика, не обращая внимания бесконечный поток ругательств, себе на плечо и несет его на смену клирику. Процесс повторяется.
   - Следующий.
   Все также бесцветно говорит маг.
   - Ли, дружище, раненые кончились, - опасаясь подходить к напарнику кричит Вадим.
   - Следующий.
   - Да некого, пойми ты!
   - Шесть... Надо... Или... -выдавливает из Себя огневик, на мгновение смотря на Вадима своими обычными глазами и тут же огонь вспыхивает в его глаза, потихоньку распространяясь дальше.
   - Черт, черт, черт! Что же делать?! - парень судорожно перебирает варианты.
   - Вадим, даже не вздумай! - тревожно вскрикивает Икс, я тебя не пущу!
   - Надо, Икс, надо, - спокойно отвечает парень, - запомнил, что нужно делать?
   - Каждый раз, когда Ли будет говорить следующий, ломай мне что-нибудь и клади в центр, понял?
   - Вадим! - в голосе искины стоят слёзы, - а если?!
   - Никаких если! Понял меня?! - кричит парень давая сам давя слезы в горле, - три раза, запомнил?
   - Запомнил, - глухо отвечает Икс.
   - И это, если он не угомониться, пристрели его к чертям, - тяж кивает на огневика, чью фигуру охватывает пламя.
   - Есть! - скаф вытягивается по стойке смирно.
   Гвардии старший лейтенант Ухов, закончив стягивать с себя комбез и берцы, развернулся лицом к своему собственному доспеху.
   - Давай, - беззвучно шепчет он, зажимая в зубах поднятый с земли крепкий сучок.
   - Прости, - так же беззвучно отвечает Икс, ударом руки отправляя Вадима прямо в центр шестиконечной звезды.
   'Интересно, сколько же ребер он мне сломал?' - успевает промелькнуть мысль перед тем, как Вадима накрывает огненная волна боли.
   Марк, а он уже успел сроднится с этим именем, с болью в сердце смотрел, как изо рта высокого, мощного бойца идет пена. К концу подходи сеанс 'исцеления'. Во второй раз доспех сломал в нескольких местах левую руку своему хозяину и бережно положил еле пришедшего в себя парня в центр гектограммы. Марк всем своим естеством знал, что третьего раза парень не переживет. Он оглянулся на своих товарищей. Аврелий, Гай, Юлий и Цезарь - удобные имена, чтобы найти друг друга через десятки лет в этом мире. Яйцеголовые не обманули, их выкидывало вместе - двойками, тройками, редко кто выбирал путь одиночки. И только Лысый со своими ребятами рискнули пойти впятером. Единственное, чего не гарантировали ученые, так это время попадания. Кого-то могло выкинуть раньше, кого-то позже. Ну да ладно, условное место встречи есть. Времени у них, судя по тому, что успели узнать парни у местных - с запасом.
   Но с этим парнем из будущего нужно что-то делать... Марк криво ухмыльнулся и потер левую кисть - в детстве сестра уронила на него нож и малыш остался с перерезанными сухожилиями. Потом их, конечно, сшили, но мизинец и безымянный палей у Марка с детства оставались неподвижными, чем и пользовались его товарищи на многочисленных спаррингах. Что ж. Этот боец спас жизнь Цезарю, а значит пришло время платить по счетам.
   - Режь. - Марк вытянул вперед растопыренную левую пятерню
   Его друг детства, напарник, с которым они прошли огонь, воду и медные трубы, а ныне просто Юлий вопросительно посмотрел ему в глаза.
   - Сам знаешь, что надо.
   Друг хмуро посмотрел на Марка и резким движением располосовал ему ладонь, половина ладони, включая безымянный палец и мизинец, повисла, держась на клочке кожи. Небольшим фонтаном во все стороны брызнула кровь.
   - Ах ты ж, - зашипел Марк, - чего так неаккуратно
   Юлий пожал плечами, обратным движением срезая болтающийся кусок плоти.
   Марк, прижимая пульсирующую болью ладонь к груди поспешил у гектограмме, в которой уже горящий с головы до пят огневик в очередной раз проговорил совсем неживым голосом:
   - Следующий.
   Похожая на железного голема, двух с половиной метровая фигура беспомощно оглядываясь по сторонам, примериваясь, что бы сломать своему хозяину, казалось, высокотехнологичный железный доспех сейчас заплачет.
   -Эй, железяка, стой! - заорал Марк, - моя очередь!
   Доспех медленно развернулся и посмотрел на мальчишку в упор.
   - Меня зовут Икс. Я твой должник, - Марк зашел в центр шестиконечной звезды и, подобрав с земли многострадальный сучок, обтер его об штаны и по примеру Вадима сжал его зубами.
   Икс, на руках отнесший Вадима, так и не пришедшего в сознание, подальше от пылающей гектограммы, смотрел как молодого паренька, кивнувшего магу пронзила огненная радуга. Мальчишка выгнулся в пояснице и завыл.
   Икс отошел подальше местных и, раскрывшись, бережно опустил Вадима к себе во внутрь. Запищал автодок, сигнализируя о повышенном пульсе и шоковом состоянии пилота.
   - Вадим, Вадим, ты как?- у Икса было такое ощущение, что он постарел на несколько лет, - Вадим?
   - Кхе, кхе, черт возьми, Икс! - парень поерзал, поудобней устраиваясь в своем кресле, - не поверишь, у меня все пломбы к чертям повылетали! Зубы, как новые стали!
   - Слушай, а как там? - Икс наал сканирование приятеля.
   - Не, никуда не делась, мне кажется, эта штукенция или впитала в себя часть пламени или не пустила, я еще не разобрался.
   - Сканирование будет окончено через 28 минут, - отрапортовал искин.
   - В один момент, я, представляешь, из тела как будто вышел и парил над площадкой! Кстати, пойдем-ка обратно за комбезом, чет жалко его..
   - Пошли, - радостно согласился Икс, - заодно и проверим, что там с Сорком и пацаном этим.
   - А, с пацаном все нормально будет, я пока парил над площадкой, посмотрел на них. Внутри - словно жгут титановый из воли и внутренней силы. Таких так просто не взять. А вот Ли-Сорка проверить надо.
   Вадим переживал не зря. Ли-Сорк застыл на своем месте, а огонь и не думал пропадать, полностью охватив фигуру мага.
   - Эм, Икс, какие будут предложения?
   - Логический анализ позволяет предположить, что нужно прервать ритуал.
   - Да ладно?
   Пока Вадим с Иксом решали что делать, Марк, вышедший после ритуала лечения истинным пламенем на своих ногах, подошел к тяжу.
   - Проблемы похоже? - парень улыбался, сжимая и разжимая левую ладонь.
   - Есть немного, ладно, я пошел, все-то дело книжку закрыть! Икс, энергощит вешай и погнали!
   Вадим, прикрывшись от обжигающего пламени силовым щитом залетел в гектаграмму.
   - 90%... 60%! 25%! Обратно!!! - крик Икс совпал с касанием Вадима книги.
   Парня словно током ударило, тяжа словно мяч выбило из гектограммы и впечатало в валун. Силовой щит мигнув пропал.
   - Ох, ни фига себе, - Вадим потряс головой, может быть без доспеха?
   - Ага, щас, - в голосе Икса лязгнула сталь, - давай лучше его пристрелим?
   Пока приятели решали, что делать дальше, Марк отважно направился в шестиугольную звезду, объятую пламенем. Марк шел, довольно щурясь, казалось огонь не причиняет ему вреда. Спокойно подойдя к книге, он аккуратно ее закрыл. Пламя мгновенно опало, воронкой вкручиваясь в книгу. Ли-Сорк безвольной куклой повалился на землю. Книга осталась в руках у двенадцатилетнего пацана.
   - Это что, у нас появился потенциальный маг огня что ли? - Вадим недоуменно уточнил у Икса.
   - Ну, Олежа говорит, что даже его до печенок пробрало, чуть сущность не выжгло, представляешь?
   - Да уж, - протянул Вадим, - а у нас как? Восстановимся?
   - У нас, все отлично. За щит Лежа отвечал, надо будет его немного подкормить чистой энергией и как новенький будет!
   - Смотри, Икс, идут! - Вадим кивнул в сторону мальчишек.
   - Ага, красиво идут, - вальяжно согласился Икс.
   - Сейчас наверно разговоры говорить будут? - Вадим оглядел опушку.
   Ли-Сорк валялся в отключке, и мэтр Илл не приходил в себя уже пару дней, привезенные сегодня рыцарь и клирик также находились без сознания. Если бы сейчас отключился еще и Вадим с Иксом, брать их лагерь можно было бы голыми руками.
   - Как думаешь, они уже прознали, что ты, мм - Вадим покрутил в воздухе рукой, - в общем, настоящий, живой?
   - Думаю, да. Там был один, - Икс немного замялся и, копируя Вадима, сделал замысловатое движение рукой, - ... момент.
   - Ладно, сейчас разберемся, - Вадим поднял забрало, - если что будь готов...
   - Всегда готов!
   К сидящему возле расколотого валуна тяжу подходили пятеро тощих мальчишек с удивительно взрослыми для их возраста глазами. Судя по всему, разговор обещал быть тяжелым. Под стать их взгляду.
  
   Глава 11
  
   Мелкий шел по бесконечному тоннелю вот уже второй день. От нечего делать, он запустил эхо-локацию и, иногда по долгу замирал у часто встречающихся ответвлений. Крупица по крупице, кусочек за кусочком бортовой компьютер создавал карту подземелий. Конечно, для того, чтобы создать полноценную 3D карту здесь следовало блуждать как минимум месяц, но парню было достаточно и одной плоскости. Врит молчал, а Мелкий не хотел его беспокоить, предпочитая вместо этого подумать о своей судьбе, о своих целях, о своих, в конце-концов, хотелках.
   Также парня волновал вопрос 'Что делать дальше?'Нынешнюю свою ситуацию Мелкий условно характеризовал, как 'всех замочить, спасти товарища и выбраться на поверхность'. Встречающаяся время от времени нежить никоим образом не тянула на роль грозного противника. Кто хоть раз сталкивался с несколькими богомолами, усиленными оравой тараканов, пауков с ловчими сетями и прочей членистоногой ордой, не без усмешки смотрел на немертвое воинство.
   Тем более Мелкий на удивление хорошо восстановился после того боя. Тело распирала энергия, даже есть-то особо и не хотелось. Поначалу инстинкт выживания приглушил внутренне самоощущение, но сейчас парень чувствовал себя на 140%.
   - Погодите-ка! - вдруг дошло до парня, - Так если бы меня не затянуло в ту воронку, я бы уже наверное умер?!
   Мысль была настолько яркой, живой, болезненной, что он остановился.
   'Это что получается', - напряженно рассуждал парень, - 'воронка меня спасла? Ведь тогда я сжигал себя. Полная восьмерка богомолов ничего не смогла сделать! И ведь я тогда вроде и понимал, что умру, а вроде и надеялся, что обойдется...'
   Мелкий с удивлением огляделся. Сухой, безлюдный тоннель, выложенные разноцветным кирпичом стены, неровный потолок и чуть ли не зеркальный пол отозвались в его восприятии новыми красками. Парень будто новыми глазами посмотрел на окружающие его вещи и предметы. Его скаф, без которого парню пришлось бы несладко, этот тоннель со всевозможными ответвлениями - да здесь наверное несколько сотен летнее ступала нога человека! Волшебный рюкзак, в котором вес вещей практически не ощущается, да и сколько всего в него влезает... Этот рисунок на стене, который парень только сейчас заметил. Цветной кирпич чередовался, создавая причудливую вязь. Парень присмотрелся повнимательней.
   'Как же круто быть живым! Я могу свернуть в любой коридор, поохотиться на тайны этого подземного мира, внимательней исследовать этот рисунок на стене, или...' - Мелкий подошел поближе - 'попробовать открыть эту дверь...'
   Действительно, прямо посередине стены едва просматривалась самая обычная дверь. Если, конечно, таковой можно назвать дверь, выложенную из кирпича. Цветной узор аккуратно огибал ее, что и позволило парню зацепиться взглядом за небольшое несоответствие в бесконечной настенной вязи. Натренированный взгляд разведчика выхватил контур двери. Теперь, зная, что перед ним дверь, Мелкий отчетливо её видел. Да и цветом она была чуть-чуть светлей, чем стена.
   - А почему бы и нет? - пробормотал себе под нос парень, подходя поближе.
   Ни ручки, ни замочной скважины парню найти не удалось. Больше часа он исследовал каждый миллиметр двери. Надавливал на каждый кирпичик. Максимум, что удалось добиться парню - выпавший кусок кирпича недалеко от верхней кромки двери. И то, он не выпал, а повис, болтаясь на короткой стальной цепочке. Учитывая, что кирпичик вывалился по центру двери, да еще и сверху, никакой речь о ручки идти не могло.
   - Точно! - глаза парня загорелись, и он подскочил к двери, - это же что-то типа звонка! Нужно, наверное, постучать!
   Парень еще раз исследовал дверь. Постучал 'выпавшим' кирпичом в дверь. Прислушался, втайне ожидая услышать скрип запускаемого в движение механизма. Отошел подальше. Силуэт двери было видно отчетливо, но петель Мелкий, хоть убей, разглядеть не мог.
   - Ладно, - пробурчал парень, - будем действовать по методу сержанта Хулка.
   Парень взялся за болтающийся кирпич и аккуратно потянул его на себя, потихоньку увеличивая усилие. Цепочка нехотя, но начала вытягиваться. И вот тут парень услышал скрип. Только доносился он не от двери, а откуда-то сзади и снизу. Оглянувшись, он внимательно осмотрел противоположную стену и пол. Стена оставалась без изменений, а вот с полом произошли небольшие подвижки. Причем подвижки в прямом смысле слова. Одна из плит, казалось бы, идеально ровного пола, немного приподнялась.
   Мелкий потянул цепь дальше, удивляясь про себя. Вряд ли бы он смог без своего доспеха вытянуть эту цепь. Нет, точно не смог бы. Не с его комплекцией... Чем дольше вытягивал цепь Мелкий, тем выше поднималась напольная плита. Парень уже мог разглядеть небольшую выемку, окруженную блестящими шестеренками и прочими железяками. Выемка удивительно подходила размерами под форму кирпича. Бросив взгляд на болтающийся на цепочке кирпичик, парень улыбнулся.
   В голове, словно сложился пазл. Вытянуть цепочку до тех пор, пока кирпичик не войдет в выемку. А дальше - видно будте!
   - Да уж, все чудастей и чудастей!, - парень перехватил цепочку, продолжая тянуть ее на себя. Спустя пару минут цепь перестала поддаваться усилиям парня, начиная звенеть от напряжения, но не двигаясь с места.
   - Ладно, попробуем так, - Мелкий, натянув цепь попробовал положить кирпич в выемку.
   К его удивлению, длина цепи оказалась в аккурат достаточной для осуществления задуманного. Кирпич с небольшим сопротивлением вошел в выемку больше, чем наполовину. Парень немного подождал и ногой 'помог' кирпичу полностью уйти в проем. Звонкий щелчок дал парню понять, что пока что он все делает правильно.
   Несколько минут ничего не происходило, за исключением неясной вибрации, идущей от стен коридора. Потом парень услышал еще один щелчок и с восхищением уставился на дверь. Через скрип и звон металла, цепь начала уходить в пол, потянув за собой дверь.
   - И вправду, почему я решил, что она будет открываться, словно обычная дверь? - заворожено пробормотал парень.
   Дверь открывалась сверху внизу, опускаясь на пол, словно подъемный мост через реку. Мелкий нетерпеливо заглянул в постепенно увеличивающуюся щель. Все, что удалось увидеть парню, был тот же самый коридор. Невысокий, узкий коридор, выложенный все тем же цветным кирпичом.
   'Может предупредить Врита?' - промелькнула мысль, - 'Да ладно, я что маленький, сам не разберусь что ли?'
   'А если захлопнется эта дверца? Или ловушки там смертельные? Или вообще какой-нибудь секретный секрет запрятан?'
   'Ой да ладно' - уже менее уверено подумал Мелкий, немного пасуя перед проснувшимся голосом разума и осторожности, - 'подумаешь, дверца на цепочке...'
   'Тебе что, сложно сказать пару слов Вриту?'
   'Аргумент', - признал Мелкий, - 'ладно, уболтал чертяка языкастый, сейчас свяжусь с драконом, в полном расцвете сил'
   - Врииит, - мысленно обратился к дракону Мелкий, - ты меня слышишь?'
   - Слышу, - раздался в голове спокойный голос дракончика, - случилось что?
   - Дверь нашел, - в лоб пошел парень, - открыл её, тут еще механизм странный, цепочка в пол уходит и дверь а собой отпускает...
   - Ааа, понял, - тут же отозвался дракон, - тут не угадаешь. Мжет быть обычное техническое помещение, может быть малое хранилище, может вообще каморка уборщика.
   - Да ладно, - усомнился парень, - дверь вон, уже минут десять опускается! Да и цепь чтобы вытянуть знаешь сколько сил пришлось приложить!
   - Даже так? - хмыкнул Врит, - ну, тогда будь осторожен, эта дверь может захлопнуться через некоторое время. - Дракон немного помолчал. - А знаешь что?
   - Что?
   - Осмотри внимательно пол, там должны быть зажимы, в каждом случае они могу выглядеть по разному. Это или защелки, или фиксаторы, ну ты, я думаю, разберешься... В любом случае, оставаться там более тридцати минут я бы не рекомендовал. И да, на стене нарисуй знак какой-нибудь, чтобы я тебя, в случае чего, вытащил оттуда.
   - Как все непросто, однако, - протянул парень.
   - Ну а чего ты хотел? - удивился дракон, - представь, к тебе в дом полезли бы всякие разные...
   - Ну да, - согласился Мелкий, - у тебя-то как дела?
   - Ммм, - глубокомысленно протянул дракон, - с какой стороны посмотреть.
   Пока Мелкий обдумывал, что имеет ввиду Врит, тот добавил:
   - А ты когда-нибудь видел летающих каменных горгулий?
   - Да как-то не приходилось, - растерянно ответил парень.
   - Я тоже, - печально вздохнул дракончик, - ладно, на связи.
   - На связи, - парень так ничего и не понял.
   - Ладно, последуем мудрому совету мудрого дракона! - парень опустился на пол.
   И вправду, в течение первой же минуты рассматривания пола он нашел несколько выдвижных фиксаторов. Стоит отметить, что Мелкому понадобилась вся его сила, для того, чтобы вытянуть из пола тяжеленные металлические штыри, которые с щелчком раскрывались словно перочинный ножик при вытягивании их на двадцать сантиметров от уровня пола. По прикидкам парня именно такой толщины и была кирпичная дверь, которая тем временем полностью опустилась на пол. Раскрывшиеся штыри парень вытянул до угла в 90 градусов и, развернув по часовой стрелке опустил получившиеся крепления на дверь, надежно зафиксировав ее в шести точках. Получилось что-то наподобие уголков. Внимательно присмотревшись к полу, около верхней части двери, парень нашел еще два раскладывающихся уголка.
   - Ну что? Поехали? - Парень поправил рюкзак и смело шагнул в открывшийся проем. Постоял немного и вышел обратно в тоннель.
   - Знак же обещал нарисовать, - пробормотал Мелкий, доставая лагерный пистолет, - рисую я конечно, так себе, но, как говорится, на безТЯЖье и ЛТД - манна небесная!
   Вспоминая все армейские присказки, парень споро выжег лучом большую фигуру дракона.
   - Воот, другое дело, теперь точно не пролетит мимо, если что! Не дай Бог, конечно, - Мелкий постучал себя по голове и еще раз шагнул в темноту хода.
   Привычно запустив эхо-локацию, он неспеша двинулся вперед, ежеминутно ожидая какой-нибудь неприятности. Через десять метров ход превратился в развилку.
   - Налево пойдешь, богомола найдешь, - хихикнув, пробормотал парень, - направо пойдешь - тяжа найдешь... Что у нас эхо-локация думает по этому поводу?
   Судя по полученным данным оба ответвления оканчивались круглыми помещениями, которые были связаны друг с другом еще одним ходом. Парень, немного подумав, решил двигаться налево.
   Шаг за шагом продвигаясь по коридору, Мелкий внимательно всматривался а пол, потолок и стены хода, периодически изменяя режим забрала. Инфовидение, ночное зрение, тепловизор, альфа-видение. Последнее и помогло заметить еще один скрытый ход. Будь парень без скафа, он бы не в жизнь не догадался, что за монолитной стеной есть пустота. Быстрый осмотр не дал никаких зацепок - сплошная скальная порода. Ни рычагов, ни скрытых пластин парень найти не смог. Потратив на все про все около десяти минут, Мелкий вспомнил про рекомендацию Врита и со злотью врезал по стене.
   Чего парень точно не ожидал, так это того, что он провалится сквозь стену. Поднявшись на ноги, он с интересом посмотрел на куски тонкого, не более одного сантиметра хрупкого материала, неотличимого внешне от поверхности скалы.
   - Интересно девки пляшут, - протянул парень, осматриваясь в найденном тайнике. Небольшая арка вела к интересному помещению. Сделав пару шагов вперед, вниманию парня открылась маленькая круглая комната не больше пяти-шести шагов в диаметре. По полу, вдоль стен стояло три крепких на вид сундука а в центре комнаты находился небольшой пьедестал, на котором лежала какая-то пыльная книга.
   - Ну-ка, ну-ка - заинтересованно протянул парень, внимательно осматривая комнату, - что тут у нас?
   Историк, проснувшийся в Мелком уже после разговора с драконом, теперь старательно пробивал себе путь наружу, стремясь взять контроль над телом.
   - Стоять! - скомандовал парень сам себе и посмотрел на потолок. Высоко вверху блестела решетка интересного вида. Больше всего в ней Мелкому не понравились полутораметровые шипы, молчаливо смотрящие вниз.
   - Не очень-то и хотелось, - покривил душой парень, опускаясь на корточки, - так-так-так!
   Весь пол состоял из шестигранных разноцветных плит. На каждой из которых красовался тот или иной символ.
   - Если бы я конструировал эту сокровищницу-ловушку, я бы первым делом позаботился о том, чтоб вор никуда не делся. А как это сделать? Правильно, отрезать преступника от выхода!
   Мелкий аккуратно посмотрел наверх, ожидая увидеть над выходом из мини кородора, ведущего в комнату с сундуками еще одну решетку. К его неимоверному удивлению ничего такого он не обнаружил.
   - Не может быть! - уверенно пробормотал парень и с ажиотажем принялся исследовать короткий коридор, - не может быть, чтоб не было какого-то сюрприза!
   Спустя несколько минут парень обнаружил щель, делящую миникоридор на две ровные половники по всему периметру. Щель еле видно было из-за пыли и Мелкий случайно наткнулся на нее на полу и ради интереса засунул туда свой нож. Он давным-давно то ли потерял, то ли сломал подаренные ему университетским майором клинки, но никогда не оставался без холодного оружия. Парень провел ножом до стены, потом вдоль стены, потом, по потолку, благо он был не так высоко и по противоположной стене до пола.
   - Хм, идеально ровная линяя, что бы это могло значить, - парень задумчиво уставился на стоящий, словно ось, ровно на середине комнаты пьедестал, - так, стоп! Да она же вертится!
   Почувствовав зуд исследователя, он попробовал представить эту комнатку со стороны. Все сходилось. При заходе в комнату, она начинала двигаться или единовременно сдвигалась на какое-то расстояние, блокируя выход. А дальше в ход вступала решетка с кольями или еще какие-нибудь сюрпризы.
   - А что у нас со стенами? - парень внимательно осмотрел стены круглой комнаты, - вроде чисто, интересно, разработчики ожидали, что кто-то сможет передвигаться по стенам, не касаясь пола?
   Парень, активировав лайт-версию стелс режима залез на стену и сделал по ней круг почета. После заполз под потолок, чтоб внимательней осмотреть решетку. По его скромному мнению сталь была самой обыкновенной, что и подтвердил лазер, с легкостью перерезавший один из кольев прям у основания решетки. Отправив острый и увесистый ломик греметь в коридор, Мелкий посмотрел вниз.
   - Так, ну, а теперь попробуем открыть какой-нибудь сундук!
   Сундуки стояли на полу и были все покрыты паутиной. Дерево, к удивлению парня было крепким, словно железо. После нескольких неудачных попыток распахнуть крышку сундука, парень достал лазер и срезал им петли, после чего один рывком сорвал крышку, которая отправилась прямиком в коридорчик, благо мышцы, усиленные доспехом, позволяли и не такое.
   Внутри на красном бархате находился замызганный, оборванный кусок пергамента.
   - Серьезно? - скептически пожал губы парень, - и все? Ладно, приберем вещицу, авось в хозяйстве сгодится!
   Мелкий на всякий случай поднял бархат, но внутри сундука было совершенно пусто. Парень пожал плечами и полез дальше
   Вскоре все три сундука оказались вскрыты аналогичным образом. Только с крышкой дальнего пришлось повозиться. Мелкий боялся задеть пьедестал, швыряя крышку, поэтому ему пришлось достигнуть выхода и уже с чистой совестью отбросить тяжеленную крышку в коридор. Парень стал счастливым обладателем двух кусков карты и дешевого, медного перстня с синим, прозрачным, явно какая-то подделка, камнем.
   Парень хотел было оставить колечко в сундуке, но проснувшийся хомяк наложил свои загребущие лапы на колечко и Мелкому пришлось пойти на уступки. Закинув ювелирку вместе с клочками пергамента в рюкзак, парень многообещающе посмотрел на книгу. Изначально он хотел выдернуть книгу при помощи самодельного лассо, но быстро оставил эту идею. И теперь парень решил пойти проверенным путем. Вскарабкавшись на потолок, парень потратил полчаса, срезая шипы и фиксируя их с другой стороны решетки. Мелкий просто-напросто пробивал себе путь к центру комнаты используя все подручные методы. Пока парень срезал широким лучом лазера железные колья и приваривал их плашмя к решетке, он заметил в ближнем левом ко входу в помещение углу люк, скрывающий, по-видимому проход куда-то наверх.
   - И хочется и колется, - пробормотал Мелкий, раздумывая, что предпринять дальше, - а Бог с ним, никуда эта книга не уйдет! А люк надо проверить...
   Благо расстояние между решеткой и монолитным потолком было порядка полуметра. Аккуратно срезав пару прутьев, парень дотянулся до потолка и, слегка оттолкнувшись от решетки, вцепился в потолок второй рукой. При этом он нечаянно задел висящую на железных цепях стальную громадину, в результате чего один из прутьев, который парень откровенно поленился приварить к решетку сорвался и полетел вниз. В аккурат на лежащую на пьедестале книгу. Мелкий замер, во все глаза смотря, что будет дальше. Тяжелый штырь плашмя ударился о книгу и с грохотом упал на пол, покатившись по шестигранным плитам. Парень зажмурился. Минута, другая... Не произошло ровным счетом ничего.
   - Фуф, - выдохнул парень и с удвоенной осторожностью пополз к люку. Его запирал огромного вида замок с удивительно маленькой для такой махины замочной скважиной. Пожав плечами, парень привычным движением срезал у замка дужки. Сам замок аккуратно убрал в рюкзак. Вынув дужку из пазов, Мелкий едва успел увернуться от стремительно распахнувшегося люка. Пустив перед собой эхо-локацию, парень остородно заглянул вовнутрь.
   Люк скрывал проход в небольшую комнату два на два метра, в которой находилось несколько вещей.
   В дальнем углу стояла мощная наковальня, на которой лежал отливающий синевой молот. Около наковальни находилась пустая стока под оружие, дальше, вдоль следующей стены лежали трухлявые останки, по всей видимости, кровати, среди которых белели чьи-то кости. У Третей стены не было ничего, за исключением вплавленного в стену зеркала, окруженного странными письменами. Парень забрался в комнату и посмотрел вверх. Потолка у кельи не было. По крайней мере парень его увидеть не смог. На пару мгновений Мелкому стало жутко.
   - Ну его на хрен, - подумал парень и собрался было уже покинуть странную комнату как вдруг его взгляд упал на кости. Точнее на лежащие между ними наручи, добротный пояс с широкой медной бляхой, притороченный к поясу кинжал в ножнах, новенький плащ, на котором лежали кости.
   - Негоже добрые вещи без хозяина оставлять, - Мелкий вполголоса процитировал одного из каторжников, с кем ему довелось несколько недель жить в одном блоке.
   Парень быстро побросал все найденные вещи в свой рюкзак, закинув в него напоследок кузнечный молот. Ну как закинув. При ближайшем рассмотрении молот оказался размером с мелкого, но на удивление легко поместился в ощутимо потяжелевший мешок. Мелкий в очередной раз возблагодарил небеса за читерский артефакт. Молот, который он с трудом оторвал от наковальни утяжелил мешок от силы килограммов на десять. Прочитав короткую молитву над костями неизвестного человека, парень направился к люку.
   - Ну что? Пора и честь знать! - парень напоследок огляделся и его взгляд упал на матовое зеркало, - надо посмотреться на дорожку!
   Подойдя к матово-черной поверхности не отражающий ничего, парень включил налобный мини-прожектор. Луч света выхватил старинное серебряное зеркало, словно вплавленное в скалу. Поверхность странного зеркала была какая-то масленая и слегка блестела под светом фонарика. Парень заворожено коснулся его рукой. Рука словно погрузилась в машинное масло или густой кисель. По зеркалу пробежали волны, складывающие в перекошенное в беззвучном крике лицо.
   Последнего парень уже не видел рыбкой нырнув в открытый люк. Как и не видел содрогнувшихся костей. Прогремев по решетке, Мелкий прыгнул на пьедестал и, подхватив книгу, со всех сил оттолкнулся от него, прыгая в спасительный коридор. Незыблемая, казалось, мраморная подставка накренилась и, с каждой секундой набирая скорость, рухнула на цветной пол.
   Мелкий правильно предположил назначение щели, делящей коридор на две равные части. Скрипнув, комната начала вращаться вокруг своей оси, навсегда закрывая единственный выход. Последнее, что увидел парень, была падающая с потолка решетка и бьющие из пола языки пламени.
   - Это я удачно зашел, - смахнув несуществующий пот со скафа, парень вышел в коридор, - а что, мне понравилось!
   Мелкий, потеряв счет времени, продолжил исследовать оставшиеся помещения. В первом круглом зале он нашел что-то типа усыпальницы. Вдоль стен, ногами в центр стояли саркофаги, два из которых были разворочены изнутри, парень ради интереса заглянул в оба, ничего кроме пыли там не обнаружив. Больше в зале не было ничего интересного, за исключением еда слышного поскребывания в черном, позолоченном саркофаге, на вершине которого красовалась оскаленная морда дракона.
   - Врит, тут? - парня не покидало ощущение, что за ним кто-то следит, но ни техника, ни он сам не фиксировали в усыпальнице ничего странного.
   - Ну как тебе сказать, - голос у дракончика был усталый и довольный? - я, не то, чтобы тут, я скорей всего здесь.
   - Ааа, - протянул парень, усиленно соображая, - классно тебе. Говорить можешь?
   - Ммм, - протянул дракончик, - слушать могу точно!
   - Отлично, ну тогда слушай, - Мелкий достал из набедренного отделения скафа виброклинок, тревога на душе все усиливалась.
   Скоро пересказав дракону обо всем произошедшем, парень приступил к описанию усыпальницы и странного саркофага откуда доносились странные поскребывания, как был перебит встревоженным Вритом.
   - Сколько саркофагов вскрыто?
   - Всего два...
   - Целых два! Так, врубай маскировку на полную и прячься в какой-нибудь угол и жди меня, я уже лечу! Жаль у тебя нет солнечных гранат... Ну или хотя бы парочки осиновых кольев... Главное, не дай им открыть этот саркофаг, понял меня?!
   - Да ладно, Врит, ты серьезно? - хихикнул парень и внезапно замер, почувствовав, как кто-то положил руку ему на плечо.
   Мозг словно замедлил течение времени. Скинуть охранную турель. Рывок вперед и влево, врубить стелс-режим, резкий скачок на потолок, в угол, замереть. Оставленная иллюзия отзеркалила движения парня, притаившись между двух саркофагов. Органы чувств работают на пределе. Все тело напряжено, руки с трудом удается удерживать в изначальной форме. И только сердце бьется словно бешенное. А страх, липкими пальцами касается спины. Откуда-то возникает желание поднять забрало или снять шлем.
   Парень цепенеет от страха и только слова дракона бьющиеся в ушах:
   'я уже лечу!' и 'главное, не дай им открыть саркофаг!'
   не дают сознанию упасть в бездну паники.
   Усыпальницу наполняют неясные тени, на которые турельки не реагируют, парень слышит неразборчивый шепот, автодок вкалывает одно успокоительное за другим. Мелкому легчает, мутнота восприятия немного проходит. Он интуитивно поворачивает голову направо и видит перед собой обтянутый пергаментом череп с ярко-синими глазами в которых читается искренне любопытство. Мелкий, забыв испугаться во все глаза смотрит на непонятно откуда появившуюся мумию с удивительными глазами... В себя парень приходит лишь от хлесткого удара по забралу. Это немертвая тварь решила попробовать его скаф на зубок.
   - Да это же... вампир! - потрясенно выдыхает парень.
   Теперь, когда враг известен, Мелкий мгновенно успокоился. Крутанувшиеся было на месте туельки дали парню понять, что эти сущности могут пребывать в двух состояниях. Нематериальном, в этом случае даже стелс-доспех не может их обнаружить, молчит и его интуиция (нет, она конечно, ором кричит об опасности, но не может указать конкретный источник). В нематериальном состоянии вампир не может атаковать физически, в материальном состоянии он, судя по недовольному вою ударившегося о забрало кровососа, подвержен урону.
   - Ты там еще жив? - тревожный голос дракона не внушал оптимизма.
   - Ты охренел?- зло бросил Мелкий, - в смысле 'еще жив'?!
   -Фуф, слава Древним! - облегченно выдохнул дракон, - держись, еще пара часов и я буду на месте!
   - Да легко, - самоуверенно бросил парень и тут же кубарем слетел с потолка.
   - Это как так? - пробормотал Мелкий, тряся головой.
   Пока парень приходил в себя, бортовой комп скафа успел зафиксировать четыре колющих удара в спину, уведомляя парня о снижении прочности.
   - Поиграть хочешь? - зло ощерился Мелкий, - щас поиграем!
   Уронив на пол световую гранату, парень взмахнул правым клинком. Скаф слишком медленно стекал по руке парня, от чего движение получилось смазанным и медленным, вампир с легкостью ушел от удара, царапнув по клинку своими когтями. Вспышка! Следующие пятнадцать минут боя больше были похожи на схватку слепого с глухим. Парень положился исключительно на свою интуицию, предварительно отдав приказ турелькам на самозащиту. Двигая на максимуме своих возможностей парень успевал блокировать большинство ударов кровососов, которых оказалось двое. Но тем не менее энергощит с минуты на минуту готов был отключиться, да и сам Мелкий чувствовал, что скоро перейдет порог и начнет сжигать себя.
   - Тут без вариантов, парень, - прошептал Мелкий сам себе и врубил иллюзии, щедро разбрасывая световые гранаты. Парню нужно было секунд двадцать на то, что попытаться слиться со стеной. Вспышка! Вспышка! Вспышка! Мелкий не находит ничего лучшего, как прыгнуть на позолоченный саргофакт с оскаленной мордой дракона и замереть.
   - Я - мрамор, - сознание парня рухнуло куда-то вниз.
   Вспышка! Вспышка! Каменный холод сковывает конечности. Вспышка. Дыхание застывает в груди. Вспышка! Сердце замирает так и не успев сократиться. Иллюзии продолжают носиться по помещению, но две фигуры, соткавшиеся из теней не обращают на них внимания.
   - Где он?
   - Я... я его не чувствую!
   - Давай поиграем, давай поиграем! - зло передразнил своего собеседника высокий вампир.
   - Кто же знал... - разочарованно протянул второй, - ведь мы его почти загнали, так сладко было чувствовать его страх, тоску и безнадежность!
   - Сладко ему было! - бросил высокий, - сейчас снова ждать вечность, пока какой-нибудь глупец сюда забредет!
   - Предыдущий был великий маг!
   - Предыдущий был вор! - клыки вампира вытянулись вниз, а черты лица заострились, - и он. Унес. Мой. Амулет!
   - Не нужно было хранить его на бархатной подушки посередине усыпальницы, - не удержался от ехидно комментария младший.
   Старший молча бросился на своего собрата. Через три минуты неуловимого обычному взгляду боя, вампиры вновь замерли в изначальных позах.
   - Давай искать человека, - холодно бросил высокий, - он где-то здесь.
   - Давай, - недовольно согласился второй, - не мог он никуда отсюда деться.
  
   - Пора, парень, - теплый голос вырвал парня из каменного забытья, - ну ты и горазд же ты прятаться, даже я тебя не сразу нашел!
   - Врит? - прохрипел парень, с трудом приходя в себя.
   - Ну а кто еще? - согласно кивнул дракон, - а вот ты где! Кстати, я тебя до последнего не видел, хорошо хоть кровь помогла до тебя достучаться.
   - Где они? - вытолкнул из себя Мелкий.
   - Не переживай, я его сжег, - широко улыбнулся дракон, - истинное понадежней солнца будет!
   - Их было два, - выдавил из себя парень, падая с саркофага, дичайшим напряжением воли переключая турели в режим 'Паранойя'.
   Лазерные спарки мгновенно начинают поливать огнем соткавшуюся из теней за спиной дракона фигуру, давая Вриту драгоценные мгновения. Но дракон разворачивается слишком медленно и тает под неуловимым ударом вампира, чьи сапфировые глаза удивленно расширяются и нечисть, не успевая раствориться в тени, сгорает в очистительном пламени дракона, с удобством расположившегося на потолке.
   Время, растянувшееся для Мелкого на вечность снова возвращается к своему размеренному бегу.
   - Хитрый твари, - с невольным уважением изрек Врит, задумчиво рассматривая две горстки пепла, оставшиеся на полу, - ты как там?
   - Но.., кха, кха, нормально, - парень принимает сидячее положение, спиной опираясь на позолоту саркофага, - жрать хочется.
   - А представить, как им хотелось, - Врит кивает на остатки вампиров, - это же сколько сотен лет они здесь мыкались!
   - Да мне на них плевать, - парень с ненавистью смотрит на прах высшей нечисти, - чуть не сдох из-за этих уродов.
   - Тебе очень, очень, очень повезло, - на полном серьезе говорит дракончик, слетая с потолка, - эти ребята практически неуязвимы. Лучшие бойцы. Ночные хозяева мира. Ну, были когда-то.
   - Твои конкуренты? - усмехается парень, прислушиваясь к поскребыванию в саркофаге.
   - У меня нет конкурентов, - с улыбкой отвечает дракон и тут же поспешно добавляет, - в этом мире, по крайней мере.
   - Ладно, я понял, - парень, кряхтя, начинает собирать разбросанные по полу вещи, - а что с саркофагом?
   - Ну, с саркофагом я немного погорячился, - виновато отвечает Врит, с любопытством осматривая турели, - просто понимаешь, после разговора с Дашей. Должна была проснуться одна, ммм, моя знакомая, а тут ты, саркофаг с моим гербом, ну и в общем, я немного перенервничал. Сейчас откроем его, не переживай.
   - Погоди, погоди, - издает невразумительный, слегка нервный смешок парень, пропустив мимо ушей большую часть из того, что сказал дракончик, - ты сказал с Дашей?
   - Да, я сказал с Дашей, - кивает дракон, зачем-то лизнув турель, - и да, она с 'Оплота' твоего, и да она 'младший лейтенант службы связи с общественностью'
   - Седой меня прибьет, - парень, не видя ничего перед собой, по инерции деактивирует турели и привычным движением возвращает их в наспинное крепление, - ну и как она там вообще?
   - Лучше, чем ты, - дракон недовольно смотрит на парня, забравшего и вторую турель, - слушай, давай уже возвращайся в себя, нам еще столько всего нужно сделать!
   - Да щас, погоди, - отмахивается от него Мелкий, проверяя, все ли он вернул на место, - Врит! Расскажи пока, как её нашел! Пожалуйста!
   Да чего там рассказывать, - пожал крыльями дракончик, - прилетел я, значит, в Бункерк...
  
   Глава 12
  
   Врит незримой тенью плыл под сводом гигантской пещеры. Ловко маневрируя между сталактитам, дракон с грустью смотрел на подземный город. Когда-то являющийся столицей подгорного царства, кипящий жизнью град кузнецов, шахтеров, рудокопов, мастеров, повелителей земли и огня, сейчас представлял собой удручающее зрелище.
   Обветшалые дома, то тут, то там встречающиеся руины, неподдающееся исчислению количество нежити и тишина. Сводящая с ума тишина словно кузнечный пресс давящая на психику. Даже дракону было неуютно в это мертвом городе.
   Врит настолько увлекся осмотром некогда пышущей жизнью и жар многочисленных кузниц столицы подземного государства, что не заметил, как две тени оторвались от широкого сталактита и двинулись вслед за драконом. Бункерк. Город мастеров. Живущие здесь ремесленники, изобретатели, экспериментаторы, алхимики и маги были настолько искусны, что днем над городом горело искусственное Солнце один-в-один имитирующее небесное светило. В Бункерке были даже теплицы, дающие неплохой урожай. Пролетая над одной из таких теплиц, от корой остался лишь ржавый остов, Врит заметил нагоняющие его бесшумные тени.
   Две горгульи с полыхающими зеленым глазами молча преследовали дракончика неуклонно сокращая расстояние.
   'Стражи или Случайная встреча? Если случайная - надо избавиться от них, если стража, возникает новый вопрос, - лениво рассуждал Врит, подпуская каменных летунов поближе, - что лучше - если они вернутся с моим описанием, мало-мальски грамотный лич с легкостью вытащит его из их голов или... они не вернутся? Пусть лучше нынешние хозяева этого города знают, что кто-то шныряет по их территории, чем знают кто именно...'
   Дракон размерено махал крыльями, позволяя горгульям приблизится.
   'Так, надо, наверное, увести их на окраину, чтоб не так заметно было!' - мысль тенью мелькнула у дракончика в голове.
   Еще раз кивнув сам себе, дракон заложил небольшой вираж и полетел в сторону ближайшей окраины. Через минут десять, посчитав, сто улетел достаточно далеко, Врит черной тенью метнулся под укрытие сталактита, а его иллюзия продолжила полет. Когда горгульи пролетали над убежищем дракона, тот коршуном упал на спину левой каменюке.
   'Забавно, при полете не шевелят крыльями, но стоит их отрывать, камнем падают вниз!'
   Дракон на практике продемонстрировал воображаемым зрителям свои теоретические выкладки. Первая, а следов за ней и вторая горгульи молча кувыркаясь в воздухе полетели на землю.
   'Хе-хе, горгулья камнем упала с небес прямо на скалы!' - скаламбурил Врит, направляясь к единственному живому существу, чей пульс он слышал.
   Пока дракон летел к одной из самых высоких башен Бункерка, он все пытался вспомнить где именно спит его жена. В тот момент, когда было принято решение залегать в спячку у Врита было всего три дня. Три дня на то, чтобы придумать легенды, подобрать схроны, пустить несколько обманок и прочее, прочее, прочее. И сейчас он, с его практически абсолютной памятью не мог вспомнить, где же все-таки спит его жена.
   'Ей Богу Сома меня прибьет!' - дракон невесело усмехается, приближаясь к башне, - 'хотя спать моей драконессе еще долгое время, ибо вряд ли это человек... девушка'.
   Дракон приземлился на искусно выделанную голубым золотом портальную площадку и посмотрел на спящую девушку.
   'Надо же! Еще и невинная...' - поймав чужой, злобный взгляд, Врит многообещающе посмотрел в темный провал окна соседней башни.
   Кажется, два старейших клана соревновались в свое время в импозантности, высоте и отделки своих кланхранов. Иронично, но в сокровищнице каждого их кланхранов спали сыновья, братья и ближние соратники Врита. Дракон не хотел вспоминать что, а точнее кто явился причиной упадка Бункерка, как не хотел он вспоминать, как его загоняли по подземным коридорам Бункерка. Врит хихикнул. Преследователям и в голову не пришло, что он может впасть в спячку прямо на потолке тоннеля... Дракон был более, чем уверен, что его искали. И чертовски рад, что все-таки не нашли.
   - Ну, что спящая красавица, пора просыпаться? - дракон вежливо постучал по скафандру когтем, - эм, девушка, добрый вечер?
   - Ой, дракончик! - девушка мило захлопала глазами, - говорящий?
   - Говорящий, сударыня, - поклонился Врит, - вы с 'Оплота'?
   Дракон принялся демонстративно разглядывать Дашин доспех.
   - Да, с 'Оплота'..., - протянула девушка, - а вы откуда знаете?
   - Мы с побратимом услышали вас СОС-маяк. И я прилетел проверить что случилось.
   - А у вас есть имя? - девушка выглядела немного выбитой из колеи.
   - Прошу простить мои манеры, Вритра, к вашим услугам, друзья зовут меня Врит.
   - Ааа, вы сказали побратим? Как его зовут, кто он? - девушка не поняла, как обращаться к дракону и решила пока обойтись без имени.
   - Разведчик диверсант. Позывной - Мелкий, - тут же ответил дракончик, - тоже первое время как маленький котенок тыкался по углам. Пока мы с ним не встретились. Зато сейчас у меня есть побратим!
   - Побратим? - уцепилась девушка за слово, - а это как?
   - Кровь смешали. Магия, она крепче клятвы держит!
   Дракон специально повторно акцентировал внимание на побратимстве. Ему нужно было, чтоб девушка сама заинтересовалась или, еще лучше, попросила себе дракона-побратима.
   - А зачем?
   - Ну как зачем? Теперь мы можем общаться мысленно не зависимо от расстояния, я могу найти его магии и помочь сделать правильный выбор, что еще? Гид, экскурсовод и телохранитель, три в одном!
   - А вам какая польза?
   - Он помог мне проснуться, - Врит решил не врать этой девочке, - если бы не его эмоции, я бы так и остался камнем до скончания эпохи.
   - И много вас таких спящих? - голос девушки слегка дрожал, будто она готовилась решиться на что-то важное.
   - Много, - тяжело вздохнул Врит, - а людей вокруг практически нет. Придется выбираться на поверхность и вести человеков сюда.
   - Мм, а мне можно дракошу-побратима? - девушка смутилась - то есть а мне можно вам помочь?
   - А вы точно этого хотите? - серьезно уточнил Врит, пряча довольную улыбку, - важный шаг!
   - Хочу, - твердо кивнула девушка, - я тут уже пара дней, несколько раз даже спускалась по лестнице... Но... одной очень страшно!
   Девушка помолчала, опустив голову и тут же вскинулась:
   - Простите, я не представилась. Дарья Романова.
   Признание далось Даше непросто. За те несколько дней, что она провела одна после запуска маяка, девушка о многом успела передумать и, как истинная выпускница Имперского университета, проанализировала ложившуюся ситуацию. Без помощи девушке было не выжить... И дело даже не в банальной пищи, которую тоже откуда-то нужно было брать, дело было в том, что она находилась в каком-то подземном городе, полным нежити! Поэтому Даша, как только услышала про побратимство, мгновенно вцепилось в предложение. Тем более, один из землян, судя по всему воспользовался этой возможностью и послал своего дракончика к ней.
   -Что для этого нужно сделать?
   Вообще, для того, чтобы дракон проснулся, необходимо было наличие любого человека на расстоянии трех-пяти метров. Это правило действовало на всех, кроме Врита и его жены - Сомы. Их разбудить мог только человек с кровью дракона. Ну и конечно же, Врит не был бы старейшиной своего клана, если бы не подстелил соломки. При согласии человека идентичного с драконом пола на побратимство, тут же при помощи Врита формировалась слабая связь между будущими побратимами. И, как следствие, дракон выходил из спячки и находил своего будущего побратима. Дальше все было просто - обмен кровью и человек до конца жизни получал себя одного из самых могущественных хранителей, за обладание которым в древние время развязывались даже войны.
   - Закрой глаза и повторяй за мной, - Врит не собирался терять времени даром.
   - Последний вопрос, - просительно протянула девушка, - а зачем драконам люди?
   'В яблочко, девочка!' - довольно подумал Врит, - 'из нее выйдет толк...'
   Люди давали драконам возможность влиять на этот мир. Каждый человек, по сути, являлся огромной батарейкой, из которой дракон мог черпать энергию. И чем успешней, гармоничней, эмоциональней была личность, тем больше возможностей было у дракона. Об этом догадывались многие маги, заслуженно носящие приставку 'великий', об этом точно знали Древние, ну и, конечно же, хранители Сети были в курсе. Но существовало одно 'но'. Чем дольше дракон 'питался' энергией человека, тем больше людских качеств он приобретал. И для большинства драконов люди стали самым настоящим наркотиком. По сути, в этом не было ничего плохого для крылатых, до тех пор, пока рядом находятся люди. Вритра забил тревогу слишком поздно. 90% всех соплеменников слишком сильно привязались к источнику бесплатной энергии, перестав развивать свой. Все и сразу. Рано или поздно многие цивилизации спотыкаются на этих медных трубах. Не стали исключением и драконы.
   Межмирный конфликт всколыхнул скрытые противоречия и заставил переосмыслить старые традиции. Будучи всесильными, драконы на голову проигрывали явившимся через массовые порталы захватчикам. И уход в спячку был для Врита, как, впрочем, и для всей драконей расы единственным выходом выжить. И неважно, кто стал хозяином Порога, драконы намеревались вернуть все на круги своя.
   - После спячки дракону очень тяжело без человека, - Врит решил рассказать девушке правду. Часть правды, - можно обойтись из без вас, но восстановление займет в два раза больше времени. Ну и...
   Дракон помедлил, раздумывая, стоит ли рассказывать это? Хотя, девочка определенно была самородком. Это он уже почувствовал.
   'Соме повезло' - проскользнула мысль.
   - ... в общем, только проснувшийся дракон настолько слав, что его можно убить. А мы не любим слабость, - Врит выразительно посмотрел на Дарью, та понятливо кивнула.
   - Спасибо за честность, - шмыгнула носом девушка, - я готова!
   - Закрой глаза и повторяй за мной...
   Спустя полчаса настройки инфо- и энергоканала между девушкой и Сомой, которая находилась где-то неподалеку, Врит все никак не мог вспомнить, где именно она спрятана, пошел первый отклик.
   - Ой, я что-то чувствую, - Даша прижала руки к животу, - ой! Щикотно!
   'Точно Сома', - подумал обессиленный после ритуала Врит.
   - Спроси у нее, где она, - попросил он девушку.
   Дракона слегка шатало. Долгая спячка все же сказалась на нем. Чрезвычайно непросто было вернуть свое сознание в свое тело. Долгие тридцать минут Врит одновременно был и собой, и Дашей, и Сомой... Слава Древним, девочки не мешали ему выстраивать энергопотоки. Математика с геометрией всегда были его коньком, но сейчас мозг соображал туго. А ошибка даже в один градус могла быть фатальной. Было бы донельзя обидно сжечь Дашин мозг. Дракон потряс головой, 'собирая' себя во едино.
   - Говорит, что не знает. Вокруг темно, мало воздуха и... и словно в могиле!
   - Кажется я вспомнил, - протянул осунувшийся Врит. Тень догадки забрезжила перед ним, - это однозначно саркофаг, вот только где и какой?
  
   - Врит, тут? - в сознание дракона вплелся еще один голос.
   - Ну как тебе сказать, - чуть подумал дракон и довольно кивнул, - я, не то, чтобы тут, я скорей всего здесь.
   - Ааа, - похоже парень ничего не понял, но не преминул вставить шпильку - классно тебе. Говорить можешь?
   - Ммм, - Врит не то, что был не в состоянии говорить, просто сейчас он раздумывал, где все-таки оставил свою жену, - слушать могу точно!
   - Отлично, тогда слушай.
   По мере того, как парень говорил, у дракончика в голове словно складывался пазл полной картины. Черт возьми, неужели это возможно? Пройти в нескольких метрах от своей спящей жены и даже не почувствовать её?
   'Возможно' - ответил дракончик сам себе, - 'иначе все остальные тоже смогли бы почувствовать и найти нас. Пришлось рискнуть. И риск оправдался! Осталось только понять, сколько мы проспали...'
   А вот новость про вскрытве саркофаги дракона не порадовала.
   - Сколько саркофагов вскрыто?
   - Всего два...
   О черт! Целых два вампира... Хотя он должен без труда справиться и с четырьмя даже в нынешнем состоянии, но если они успеют выпить парня...
   - Целых два! Так врубай маскировку на полную, прячься в какой-нибудь угол и жди меня, я уже лечу! Жаль у тебя не солнечных гранат... Ну или хотя бы парочки осиновых кольев... - тут дракону в голову пришла замечательная идея, - Главное не дай им открыть этот саркофаг, понял меня?!
   Вампиры в данном случае простые стражники, хотя только Вриту могла прийти в голову мысль их так использовать, и они никоим образом не могли бы вскрыть саркофаг с Сомой. Тем более под позолотой и ониксом скрывался серебряный ковчег. Но занять парня делом, поставить перед ним цель - эта мысль показалась дракону интересной. Вряд ли парень доживет до его возвращения, но чем дольше он продержится, чем слабже окажутся вампиры. Сила через кровь будет приходить к ним постепенно.
   - Да ладно, Врит, ты серьезно? - хихикнул парень и внезапно связь оборвалась, а дракон почувствовал взрыв липкого страха.
   - Даша, держи, - Врит бросил девушке эльфийский сухпай, - слушай внимательно и не перебивай.
   Дождавшись осмысленного кивка девушки, дракон зачастил:
   - Маленький кусочек. Там есть пунктир, положить в рот и залить водой. Он разбухает. Так раз пять-десять. Я улетаю. Вопрос жизни и смерти. Жди нас или Сому здесь. На соседнюю башню не смотри и не показывайся. Там кто-то есть и он тебя заметил. Дальнейшее действия обсудишь со мной или Сомой, поняла?
   - Поняла, - уверенно кивнула девушка, стараясь держать себя в руках и усилием воли сдержала льющиеся наружу вопросы, - буду ждать!
   А Врит уже летел. Точнее не летел, а скользил. По самой изнанке времени, разменивая часы за секунды. И только практически абсолютная память дракона помогала ему не разбиться о встречное препятствие. Дракон бы не рискнул применить скольжение в городе людей. Там всегда есть шанс, что кто-то окажется у тебя на пути, но здесь, в городе мертвых, риск был минимален.
   Дракон летел и думал, сильно ли он будет грустить по смерти Мелкого. С одной стороны - это обычный человек с несколько необычными способностями, но таких в Пороге - ложкой ешь, с другой - в нем текла его кровь. И откуда она в нем оказалась Вритра собирался выяснить. Да и потом, то, от чего он предостерегал других драконов сыграло с ним глупую шутку. Расчетливый, циничный, хладнокровный дракон, переживший многие цивилизации, привязался к парню с первого контакта.
   'Ладно, лет сто потерплю, если не помрет раньше, а дальше - никаких человеков!'
   Поймав волну скольжения дракон решается снова выйти на контакт:
   - Ты там еще жив?
   - Ты охренел? - злобно пыхтит парень, - в смысле 'еще жив'?!
   - Фуф, слава Древним, - абсолютно искренне выдыхает дракон, - держись, еще пара часов, и я буду на месте!
   - Да легко! - самоуверенно бросает парень и снова пропадает. Последнее, что успевает почувствовать дракон - бесконечное удивление человека.
   Спустя двадцать минут приключилось то, чего боялся дракон. Он перестал чувствовать парня. Совсем. Отложив бессмысленные сожаления на потом, дракончик сосредоточился на скольжении. Из всех своих знакомых магов, драконов и даже воинов, Врит был единственный кто изучал Скольжение. Для него это был не просто навык, который ты применяешь в бою, нет. Для него - это была целая философия.
   Если бы старейшина драконов, темный Вритра сказал, что благодаря дыханию можно ускорять или замедлять Скольжение, его подняли бы на смех, не взирая на все регалии, титулы и репутацию злопамятного дракона. Поэтому Врит никому ничего не собирался объяснять. Он просто-напросто погружался в Скольжение, изучал его, оттачивал, раз за разом выводя на новый уровень.
   Поле занял ровно сто десять минут. Даже для пика формы Врита - это был выдающийся результат.
   Выйдя из скольжения за пару десятков метров до потайной двери, он заработал крыльями, гася инерцию.
   - Ну да, кто бы сомневался, - хмыкнул Врит, останавливая взгляд на выжженным на стене силуэте дракона, - художник, конечно, из него так себе.
   Залетев в потайной ход, дракончик еще раз хмыкнул, увидев развороченную стену.
   'И до сюда добрался!' - дракон сгустком тьмы заскользил под потолком. Пусть до великого исхода у него было всего три дня. Но тайников за свою жизнь дракон оставил порядочно. В одном Бункерке и его окрестностях было по меньшей мере триста потайных комнат!
   Залетев в усыпальницу, Врит с удивлением застал необычную картину. Два высших вампира еле двигаясь рыскали по все усыпальнице, ища кого-то. И дракон даже знал кого. Врит расплылся в довольной улыбке, обнажив ряд крепких белоснежных зубов. Нет, он точно позаботиться об этом человеке. Спрятаться от двух высших, пусть и находящихся в крайней стадии истощения, это самый настоящий героический поступок!
   Забавно, но и сам Врит не мог найти Мелкого. Но взгляд все-таки, что-то цепляло. Во-первых, оскаленный лик дракона, являющийся по совместительству его личным гербом. Вот теперь он точно вспомнил, где спрятал свою жену, удостоверившись, что ее никто не найдет. А если и найдет, то станет закуской для нескольких вампиров. Правда их должно было быть трое? Ну да не суть. Дракон еще раз осмотрел саркофаг. Во-вторых, его смущала какая-то деталь в саркофаге... Позолоченный оникс, золотая макса один-в один копирующая мордочку его возлюбленной и мраморная тупенька, расположенная вдоль саркофага.
   'Странно' - пронеслась мысль, - 'кто же мрамор с ониксом комбинирует, жуткая невкусица! А вот эти железные игрушик, явно вещицы Мелкого!'
   Врит еще раз осмотрел помещение. Дверь во вторую усыпальницу была заперта. Значит парень находился где-то здесь.
   'Раз прячется, то живой!' - решил дракон, - 'раз живой, то услышит! Будем, на живца,так сказать...'
   - Пора, парень, - Врит не чувствовал Мелкого, но постарался послать тепло по едва ощущаемой струне, протянутой между их душами, - ну и горазд же ты прятаться, даже я тебя не сразу нашел!
   Мраморная ступень подёрнулось дымкой, превращаясь на глаза удивлённого дракона и одного из вампиров в скрученную фигуру с рюкзаком на спине. Вампир тут же беззвучно сгорел в драконьем пламени, так и не успев отреагировать ни на появление человека, ни на внезапно оказавшегося у него за спиной дракона.
   - Врит? - прохрипел парень.
   Дракон не покидая потолка напряженно следил за своей иллюзией, болтающим с парнем.
   'Ну же, где ты, кровососик?'
   И Врит дождался. Парень мешком полетел на пол, железные треноги полыхнули ослепительными лучами красного огня, пронзив голову располосовавшего иллюзию дракона вампира. И последний сгорает в очередном потоке пламени.
   - Хитрые твари, - с досадой, перемешанной с уважением произнес дракон, рассуждая о том, насколько он все-таки ослаб, если не может найти спрятавшегося вампира...
   - Ты как там?
   - Но.., кха-кха, нормально, - прокряхтел парень, жрать хочется.
   Дальше потекла неспешная беседа, снимая выматывающее напряжение прошедшего боя. Парень собирал свои вещи, дракон во всю обнюхивал сначала турели, потом поскрипывающий саркофаг. Потом начал говорить дракон. Парень словно черпал в его словах какое-то вдохновение и энергию. Через силу контролируя себя, чтобы не умять всю пластинку за раз, Мелкий неспеша грыз маленький кусочек, размачивая его своей слюной и водой из запасов доспеха.
   Наконец закончили оба. Дракон рассказывать, а человек утолять голод.
   - Вскрываем? - парень кивнул на саркофаг.
   - Вскрываем, - уверенно кивнул дракон, прячась за плечо побратима.
   Позолоченная крышка из оникса съехала на удивление легко, поддаваясь напору человека.
   - Потом объясню, - бросает дракон, отвечая на удивлено-вопрошающий взгляд парня, - любимая моя! Как я рад тебя видеть!
   Бац! Смачная оплеуха прилетает по морде Врита, которой даже не думает уворачиваться. Бац! Вторая прилетает ошеломлённому парню. Бац! Врит ловит вторую пощечину, а разъяренная дракона вновь поворачивается к Мелкому.
   - Воу-воу, полегче! - отпрыгнув на добрых три метра спиной назад и примирительно выставив руки перед собой, говорит парень, - эээ, леди, вы восхитительно неотразимы!
   Драконесса на секунду замирает, кокетливо улыбаясь и поправляя несуществующий локон, говорит, обращаясь к уважительно присвистнувшему дракону:
   - Учиссь, как с девушками беседовать нужно!
   - Да какая ты ... - Врит вовремя ловит взляд Мелкого а-ля 'Ой, зря ты это сказал' и мгновенно переобувается, - красивая! И свежая! И... и... эм, блестящая!
   - Да, кстати, - благосклонно соглашается дракона, - не знаю сколько ты меня продержал в этой дыре, но серебро хорошо сказалось на чешуе. Даже сама не ожидала, что будет такой эффект!
   Оба, человек и дракон, незаметно выдыхают, незаметно перемигиваясь.
   - Долго мы?
   - Еще не знаю.
   - Сам?
   - Пару дней.
   - Кто еще?
   - Ты и я.
   - Бункерк?
   - Он.
   - Город...?
   - Наводнен нежитью.
   - Люди?
   - Только двое.
   - Человека?
   - Хорошая.
   - Дальше?
   - Укрытие. Еда. Разведка.
   - Она...
   - Башня ювелиров.
   - Ты?
   - Нет, сама.
   - Увидимся.
   - Подыщешь?
   - Да.
   Дракона оценивающе смотрит на Мелкого и мило взмахнув густыми ресницами срывается с места.
   - Ого! - сказать, что парень находится в шоке, значит ничего не сказать, - Разговор занял от силы десять секунд!
   - Что поделать, - дракон притворно разводит в стороны лапы, помахивая крыльями, - мыслеречь еще до конца не восстановилась.
   - Слушай, Врит, - парень все никак не может прийти в себя, - а о чем вы договорились?
   - Ну, она полетит к твоей Даше, подыщет нам укрытие какое-нибудь. Мы с тобой займемся разведкой, вскроем пару тайников, достанем еду.
   - Да где тут ее достанешь! - скривился парень.
   - О! - Ври многообещающе улыбнулся, - ты будешь удивлен, сколько в подземном мире источников пищи... Вот только для начала осмотрим второю усыпальницу и еще парочку укромных мест.
   - Слушай, я тут несколько вещичек нашел, - загорелся парень,- глянешь?
   - Гляну, попозже, пойдем для начала в эту дверь? Там должен лежать оооочень интересный ножичек и пара камушков.
   - Слушай, Врит, а как эти вампиры такие быстрые? Слушай, а как зовут твою дракону? А ты знал, что она там? А как...
  
  
   Двое разумных шли по коридору, соединявшему две идентичные усыпальницы. Идентичные, за исключением одной маленькой детали. В одной из них спала беспробудным сном жена Врита, охраняемая тремя высшими вампирами. А в другой, не смотря на закрытую дверь, уже не было того интересного ножичка, который дракон хотел показать своему побратиму, как не было и двух сапфиров, размеров с кулак, под завязку накаченных чистой энергией.
   Ал-Дрон, самый молодой высший вампир своего времени, сумевший не сойти с ума от вечного голода и взявший свою жизнь с свои руки и е думал проявляться в усыпальнице, спокойно себе медитируя в одной из развороченных гробниц.
   Все три вампира, скованные волей старейшины драконов и помещенные в зачарованную усыпальницу были разной силы. Ал-Дрон проснулся вторым. Для этого пришлось немного разворотить гранитную крышку саркофага. Ал-Дрон не стал ждать, когда проснется третий и помог ему, сдвинув такое же гранитное надгробие, в результате чего третий и последний из вампиров проснулся. Вернув надгробие на место Ал-Дрон улыбнулся. Вряд ли дракон забудет скольких вампиров он оставил на страже, но любой другой увидит два разломных гранитных гроба и третий высший окажется смертельным сюрпризом. Ал-Дрон любил иметь козырь в руках. Столетия тянулись за столетиями. Вампиры то впадали в спячку, то просыпаясь сходили с ума в круглом каменном мешке. Самый старший из них даже соорудил каменную подставку и пожертвовав часть свое пижонского плаща украсил их усыпальницу своим легендарным амулетом. Потом двадцать лет сидел в засаде. Потом плюнул и на пару с младшим увлекся умножением.
   У каждого высшего вампира есть свой артефакт. Один. Не больше, не меньше. Это может быть сережка, кольцо, поя, плащ - каждый волен выбирать сам. Младший обзавестись своим не успел. А Ал-Дрон не почитал нужным. Становиться в два раза более могущественным, но при потере своего артефакта терять 90% всех своих сил и возможностей? Нет уж, Самый молодой вампир, ставший высшим, не был глупцом. Археолог и математик до обращения, стал ярым исследователем подземелий и искателем сокровищ. Жажда приключений манила вампира сильнее крови. Поэтому он и смог удержаться и не напасть на появившегося пару недель назад в их усыпальнице странного человека, который, судя по ножу в руке уже успел разграбить соседнюю усыпальницу.
   А вот его собратья не удержались, потеряв голову от зова крови.
   'Глупцы! Они могли бы покинуть эту каменную клетку, стоило только договориться с тем человеком!' - Ал-Дрон с досадой проскрежетал зубами, - 'Как же недальновидно!'
   Старший успел раскроить незнакомцу полчерепа, разбрызгивая драгоценную кровь по усыпальнице. Человек же с хлопком исчез, через секунду появившись у лежащего на черной бархатной подушечке амулета старшого вампира. И, пообещав вернуться с парочкой осиновых колов с хлопком растворился в воздухе, унося с собой артефакт и возможность сбежать из этой опостылевшей Ал-Дрону каменной, круглой, изученной до последнего камушка комнатушке!
   Но обещание странного незнакомца в сером плаще было настолько пропитано уверенностью в своей правоте и силой, что Ал-Дрон поверил - вернется. А значит, дело за малым. Подождать. Ведь после нескольких тысяч лет пара недель-месяцев-лет - не сделают разницы.
   Также вампир не стал испытывать терпение хозяина, явно благоволящему еще одному не менее странному человеку, который на протяжение 15 (!) минут отбивался от двух высших, да еще и не соизволив скинуть с плеч свой ранец, что особо взбесило собратьев Ал-Дрона.
   Он, Ал-Дрон дождется перемещающегося в пространстве человека и договориться с ним. Обязательно договорится! Ведь в мире столько всего интересного! И сколько всего еще более занимательного должно было появиться за эти тысячелетия! Ал-Дрон терпеливо вздохнул и погрузился в медитацию, так и не заметив оставленную Вритом иллюзию с интересом наблюдающую за лежащем в саркофаге вампиром.
  
   Глава 13
  
   - Гай.
   - Юлий.
   - Цезарь.
   - Марк.
   - Аврелий.
   Тяж наконец-то вспомнил, почему эти имена оказались ему знакомы. 'Гай Юлий Цезарь' и 'Марк Аверлий' и еще десять крейсеров Содружество отправило на одну из первых битв с жуками. Сам парень тогда был приписан к 'Варягу' и это был одно из первых сражений, где Империя, Содружество и Азиатский Союз бились не просто на одной стороне, но вместе. Парень хорошо помнил, как 'Марк Аврелий', практический выведенный из строя прикрыл собой их 'Варяг', спасая тысячи жизней. Тогда доспехи были не чета нынешним. Но парень все равно сделали все возможное и буквально залили огнем тот астероид, нащупав слабое место в обороне инсектоидов. И вот сейчас перед ним сидели обычные мальчишки с именами кораблей из его прошлого и спокойно себе болтали на имперском языке. Только разговор их был какой-то не такой. Словно каждый из них был выходцем из семей аристократов старой Москвы.
   - Вадим.
   Пацаны снова незаметно переглянулись. Сидели они очень грамотно, широкой цепью. Если бы у Вадима не было Икса, проецирующего широкоформатную картинку на нейросеть, то у парня бы не получилось держать в поле зрения всех пятерых. Мальчишки же, уже были вооружены короткими мечами, ножами и кинжалами, висевшими в ножнах у кого на бедре, у кого за спиной, у кого на предплечье. Двое из них держали на коленях тяжелые для их возраста арбалеты, еще двое игрались с метательными ножами. Лишь один Марк сидящий в центре, не имел в руках ничего стреляющего или метательного.
   'Хорошо сидят', - еще раз подумал Вадим, - 'грамотно'.
   Вадим смотрел на пацанов, пацаны смотрели на Вадим, нет-нет, да и поглядывая с завистью на штатную штурмовую винтовку.
   - Ну что, ребят? - парню надоело играть в гляделки, - начистоту поговорим или в игры играть будем?
   - Вадим, вы в каком звании? - звонкий голос Марка смущал похоже не только тяжа, но и своего обладателя.
   - Старший лейтенант ВКС Империи, командир взвода тяжелых, - парень похлопал по своему доспеху, - десантников или пилотов МТД.
   - МТД? - обозначил интерес Марк.
   - Мобильный тяжелый доспех.
   - Хорошо, раз вы военный, то вы должны понимать, что для нас на условно вражеской территории не существует такого понятия как 'начистоту'. Но мы готовы поделиться всей доступной информацией, которой мы обладаем.
   - Марк, - не выдержал Вадим, - слишком грамотные вы для пацанов! И речь, и манера держаться, и замашки ваши, особенно вон у крайнего левого.
   Гай, улыбнувшись, виновато пожал плечами, - мол не мы такие, жизнь такая, - глаза же его при этом оставались совершенно безучастные к происходящему.
   - Ты мне для начала это объясни, - Вадим слегка нахмурился, - а дальше уже говорить будем.
   - Справедливо, - согласился мальчик, - ну что ж, тогда слушайте.
   Оказалось, что мальчишки, по их словам были воспитанниками одного интересного областного приюта. Приюта, который готовил будущих военных. Обучение начиналось с 5-6 лет. Курсанты Приюта, именно так назывался их, ставший родным, дом, с детства приучались вставать рано, выполнять физический минимум, маршировать строем, бегать, бороться, заниматься математикой и многое, многое другое.
   В Приюте не было детства. Кто не справлялся с дисциплинами, которые с каждым годом становились все сложней и сложней - вылетал из Приюта, отправляясь в менее престижные учебные заведения.
   Как мальчики оказались в этом мире? Их раз в год вывозили на всероссийский чемпионат тактических игр. Возраст участников колебался от 10 до 15 лет. Каждый раз полигон был на новом месте. И вот, несколько недель назад их отряд чуть ли не в полном составе затянуло в разноцветные воронки.
   Поначалу мальчики были растеряны, не понимали куда попали, не знали языка, большинство оказались в этом мире в одиночестве. Всего в отряде Марка было пятнадцать парней. Двенадцать из них оказались вместе с Марком в местной тюрьме. Власти не могли взять в толк, что делать с дюжиной, Сеть знает откуда взявшихся, беспризорников. Марка, как старшего, научили языку, приложив к его лбу какой-то светящийся шарик. Очнувшийся парень с удивлением понял, что знает местный язык, хоть и пришлось за это заплатить двухдневной головной болью. А затем они пошли в поход. На этом моменте все пятеро синхронно вздохнули. Началось 'принеси-подай', 'иди туда', 'делай это' и так далее. Потом колонна разделилась на пять отрядов, в каждом из котором оказалось по два мальчика. А потом начался ужас.
   Скелеты, костяные гончие, ходящие куски мяса, личи, баньши, упыри и еще с добрый десяток разных видов нежити. Жизнь не готовила мальчишек к такому. Более того, даже местные командиры не ожидали от гор такого количества нежити. К слову большинство пацанов выбросило чуть ли не берегу моря - в какой-то полупустыни-полустепи. На этом моменте пацаны, перебивая друг друга, принялись рассказывать о своих приключениях. Если можно так назвать изнурительный переход, многочисленные стычки с нежитью и чрезвычайно пренебрежительно отношение взрослых к мальчишкам.
   Из сумбурного рассказа пацанов Вадим понял, что они с Иксом были не так уж далеки от истины. Бойцы относились к мальчишкам, как к рабам и даже не учили их своему языку, что косвенно намекало на то, что пацаны - лишь расходный материал. Все изменилось после очередной атаки нежити. Мальчикам пришлось сражаться наравне со взрослыми и, надо сказать, пацаны в некоторых моментах действовали в разы эффективней рыцарей, клириков, лучников и прочих средневековых воинов. Средневековых по меркам малолетних попаданцев, разумеется. Так, например, Марк и Аврелий мгновенно выпотрошили запасы горючего масла, припасённых для подземных тоннелей, и наполни им бутылки из под выпивки, которые они старательно собирали на протяжении целой недели, едва узнав, что их будет ожидать во время похода. В нежить полетели коктейли Молотова.
   Буквально за один бой отношение выживших воинов к мальчишкам-иномирянам поменялось кардинальным образом. Потом пришел черед копий. Опытные воины смеялись, наблюдая за тем, как двое пацанят, чуть ли не падая от усталости после дневного перехода и нескольких боев с нежитью упрямо тащат все найденные ими копья к костру. Далее туда же отправился моток эльфийской веревки и короткие, толстые ветки.
   Смешки начали стихать, когда из рук двух отчаянно ругающихся на незнакомом языке мальчишек вышла первая рогатина. Корявая, но крепкая. Пацаны просто напросто примотали кусок ветки от дерева перпендикулярно древку, сантиметрах в двадцати ниже острия копья.
   Остальные копья доделывали мужики, отправим мальчишек отсыпаться. На следующий день количество смертей и ранений уменьшилось. Легкораненые воины надевали скелетов на копья (мальчикам не хватало сил) и, поворачивая рогатины, цепляли ходячих скелетонов за ребра. Рывок и нежить летит на землю, а сверху ей в череп прилетает точный удар молота.
   Но ребята не сидели без дела. Облюбовав эльфийскую веревку, они смело делали растяжки прямо перед скелетами, не рискуя, впрочем, близко приближаться к гончим и прочей серьезной нежити, благо ее было не так уж много. Скелеты спотыкались и теряли головы в буквальном смысле слова.
   Таким образом Марк и Аврелий довольно быстро попали из разряда 'расходной материал' в 'перспективные малые'. Мэтр Илл, предводитель их группы даже расщедрился на 'прикосновение'. Так называлась инициация через светляка. Или, другими словами, подключение к обрывкам Сети. Система оценивала физическое и ментальное состояние человека, отображала его в виде схематичной табличкой с параметрами и характеристиками. К слову Марк увидел появившуюся табличку 'Выбрать класс' еще тогда, когда парня 'учили' языку, но не успел воспользоваться моментом. Теперь же оба, и Марк и Аврелий владели интересными умениями. Марку система предлагала выбор в основном магов: 'воздушный стрелок', 'шторм', 'повелитель огня', 'фортификатор' и так далее. Поначалу свой выбор мальчик хранил в тайне, швыряя в нежить нейтральные огненные шары, доступные любому магу, будь то классическая стихийная школа или всевозможные вариации. Но после происшествия с исцелением истинным пламенем, парень нехотя признал, что выбрал 'повелителя огня'. 'Сложности с прокачкой других стихий, бонусы к огню' - больше из парня не удалось вытащить ни слова.
   Аврелий же стал паладином. И глядя на его спокойные, мудрые глаза и довольно крепкое для подростка телосложение, Вадим верил - этот станет. Про способности парень сказал коротко: 'Против нежити - самое то, вдобавок лечить немного могу'. Именно благодаря 'наложению рук' Аврелия, мэтр Илл не погиб от ран, свалившись только из-за крайнего истощения. Старик да двое мальчишек были единственными выжившими из их отряда.
   У Гая, Юлия и Цезаря дела складывались не столь радушно. Поначалу отряд шел, не встречая никаких препятствий, хоть тройка парней так же находилась на положении то ли слуг, то ли рабов. Оказалось, лич, командующий армией немертвых, и отвечающий за это направление был большим затейником. Отряд банально заманили в ловушку и начали планомерно уничтожать. Положение спас маг земли, сопровождающий воинов. Парни не помнили его имени, зато хорошо запомнили вызванный им обвал. Он же и нашел пещеру. В которой укрылась треть отряда. Сам маг остался прикрывать их отход. Потом уже, в пещере, в редких перерывах между схватками, Гай, назначенный старшим узнал, что у себя на родине это маг был обычным агрономом. Довольно редкая специальность и специализация. Ведь благодаря наличию моря, большинство магов Крепости выбирали стихию воды или воздуха.
   Среди этих ребят суперспособностями или навыками похвастать не мог никто. Даже обученный местному языку при помощи светляка Гай. И опять же мальчишки использовали коктейли Молотава, рогатины и самодельные растяжки. Вот только в отличие от мэтра Илла, пытающего чуть ли не силком вложить все свои знания в Аврелия, клирик их отряда явно не пылал к мальчишкам дружескими чувствами, не говоря уже о простых воинах. А вылеченный рыцарь был именно тем, кто швырнул мальчишку костяным гончим. Покупая ценой его жизни драгоценные секунды отступления.
   На эти слова Вадим вопросительно поднял бровь, в упор посмотрев на Цезаря, до сих пор нет-нет, да и поглаживающим левую ногу.
   - Он нам может еще пригодиться, - хмуро ответил парень, -вон, Аврелию нужно тренироваться с мечом. Да и может кто из нас выберет путь воина. Пусть живет... пока.
   - А не боишься? - Вадим кивнул в сторону оставленного лагеря, - что они, объединившись, вас к смирению принуждать будут?
   - Их, - скопировав жест Вадима, ответил Цезарь, - нет. А вот с вам нам жизненно необходимо договориться.
   - Это почему? - ради интереса уточнил парень.
   - Вы говорите на русском. Значит вы - свой. А мы своих не бросаем.
   - Ребят, я говорю на имперском, но да, у моего отца в предках были роски или руски, не помню точно.
   - Русские, наверно - уточнил Марк.
   - Наверное, не суть. Слушайте, ребят, - Вадим устроился поудобнее, - в том мире, откуда я родом, нет деления на национальности. По сути мы все - одна большая семья.
   Тяж непонимающе смотрел на неверящие смешки пацанов.
   - Я серьезно! - Вадима, непонятно почему, задела эта тема. - Да, конечно, на Земле у нас три фракции или государства - Империя, Азиатский союз и Содружество, но знаете, когда в бою тебя прикрывает камрад из Союза или Содружества, не смотришь на цвет кожи и разрез глаз. Да и потом, эти, как вы говорите, 'свои' - парень выплюнул слово, - устраивают такую жесть у себя на родине, что аж жуть берет!
   - То есть, вы хотите сказать, что все три государства живут в мире? - уточнил Марк, остальные пацаны снова притихли, отдав нить разговора своему негласному лидеру.
   - Ну, я бы так не сказал, - задумался Вадим, - нет, не в мире. Между странами постоянно идет соперничество на поприще науки, технологический шпионаж, гонка вооружений, ну и конечно же игры разведки и дипломатов.
   - Дайте угадаю, некоторые из ваших соседей, наверное, путаются устраивать у вас революции и митинги? - влез в беседу Гай, несколько нервно поглаживая свой арбалет.
   - Ну да, есть и такое, - кисло поморщился Вадим, вспомнив летящую прямо в него импульсную гранату, - но в бою мы с ребятами, как братья!
   - Боевое братство, - кивнул Марк, - но между странами согласия нет?
   - Нет, - скрипнул зубами Вадим, вспомнив торги Союза и Содружества по количеству космических кораблей, необходимых для отражения атаки Роя, - нету согласия пока что...
   - Ну вот о чем мы и говорим, - пожал плечами Марк, - грустно, конечно, но работаем с тем, что есть. У нас стран побольше будет. И обстановка понапряженней. Нет внешнего врага, перед лицом которого Земля могла бы объедениться. Ну да ладно. Расскажите теперь вашу историю, если вы не против?
   - Не против, - улыбнулся Вадим.
   За прошедшие дни апатия ни разу не нахлынывала на парня, а окружающий мир оставался так же наполнен красками. Вадим рассказал про инсектоидов, про Терру-3, про антиматерию, про 'Оплот' и ворони, опустив детали про эксперименты, СИБ, Икса и прочие моменты своей насыщенной биографии.
   - Вадим, а ваш доспех, он, эээ - немного замялся Марк, - ээ, живой?
   - А ты почему спрашиваешь? - удивился парень, находившийся в глубокой отключке после второго лечения и не знавший о разговоре Ика и Марка.
   - Ээ, Вадим, я немного спалился перед пацанов, сказав ему, что за мной должок, - виновато вмешался Икс.
   - Да уж, дружище, - пробурчал парень, - умеешь ты... Ладно потом обсудим.
   Икс промолчал, признавая свою вину. Конечно, здесь не было наблюдатели из СИБ и армейской верхушки, да и вряд ли существовали законы о разумных искинах, но оба и Вадим, и Икс чувствовали, что не стоит распространяться об их небольшом секрете.
   - Ладно, ребят, что дальше делать будем? - решил закруглить разговор тяж, - смеркается, на ночлег готовиться пора.
   - Караул будем ставить? - деловито уточнил Марк.
   - Не, - лениво отмахнулся Вадим и похлопал себя по груди, - вот он, караул! Я уже расставил камеры на ключевых точках. Можем спать спокойно.
   Парни снова быстро переглянулись на слове 'камеры', что не скрылось от глаз Вадима. Похоже у мальчишек были какие-то свои секреты. И если раньше парню было бы плевать. То сейчас в нем загорелся огонек интереса.
   - Вадим, - подал голос дольше всех молчавший Юлий, - а разрешите посмотреть винтовку?
   Посмотрев на умоляющие взгляды мальчишек, парень хмыкнул. Мальчишки, они и в другом мире мальчишки!
   - Держи, только на меня не направляй, могу неправильно понять, - предупредил он пацана.
   - Само собой. - серьезно кивнул паренек и не удержав уродил винтовку на землю.
   - Тяжелая, блин!
   - Извини, - поморщился Вадим, - забыл предупредить, это же штурмовой вариант. Для тяжей.
   - Круто!
   - Вот это мощь!
   - На калаш чем-то смахивает вроде?
   - Ну да, есть немного.
   - Вадим, разрешите пальнуть?
   - Оо, а серьезно, разрешите выстрелить?
   Вадим с улыбкой смотрел на обступивших винтовку мальчишек.
   - Пистолет надо? - фраза вырвалась у тяжа как-то сама по себе.
   - Надо! - Марк отреагировал мгновенно, - ох ты! Круто! Разрешите сделать несоклько выстрелов?
   - Да пали сколько хочешь, у меня атомный реактор за спиной, заряжу, как разрядится!
   - А это, - самый маленький из мальчишек с опаской посмотрел на Вадима, - там радиация, все дела?
   - Не, нет никакой радиации, яйцеголовые еще в прошлом века от побочных эффектов избавились, - успокоил напрявшегося пацана тяж.
   - И по мужской части все нормально? - на полном серьезе уточнил девятилетний мальчуган.
   - Нормально, - еле сдерживая хохот, кивнул Вадим, - никто не жалуется.
   - А ну ладно тогда, - кивнул пацан и, тут же позабыв про Вадима, начал выпрашивать у Марка пистолет.
   Марк же сравнивал свои огненные шары с выстрелами из лазерного пистолета. Луч плавил камень, а шар лишь оставлял на камне копоть и сажу.
   - Ничего, Марк, - один из мальчишек похлопал вожака по плечу, - ты же будущий повелитель огня, научишься!
   Остальные мальчишки захихикали, во всю подначивая Марка. Тот отреагировал на удивление импульсивно. Вадим с интересом наблюдал, как лицо спокойного и хладнокровного парня искажается в яростной гримасе, правая рука, роняя пистолет, вытягивается по направлению к лагерю, а левая в сторону подкопчённого валуна. Мальчишки, почувствовал неясную тревогу поспешили отбежать от своего товарища, к тому же рядом с ним с каждой секундой становилось все жарче и жарче. В следующую секунду в его руке появилась книга Ли-Сорка, а с левой ладони сорвался ослепительный столп белого пламени, проплавившего и развалившего валун на несколько частей.
   - Вот он также во время последней битвы психанул, только книги не было! - Крикнул Аврелий, обращаясь к Вадиму, - Еле-еле сумел его на крышку тех развалин затащиться к мэтру! Щас свалится!
   И действительно, Марк обвел друзей и Вадима недоуменным взглядом и рухнул как подкошенный.
   - Книгу вернуть магу! Его - в лагерь, найти еды и воды! - тут же принялся раздавать указания Цезарь, вступающим, по-видимому замом Марка.
   - Вот, - Аврелий протянул Вадиму подобранный с земли пистолет, - отличная штука!
   - Благодарю, - кивнул тяж, принимая 'зажигалку', - значит, держимся вместе?
   - Так точно! - парень посмотрел в глаза Вадиму и бросился помогать своим друзьям.
   Вадим оглянулся. Темнело достаточно быстро, еще час-другой и на горы опуститься полная темнота. А ведь он должен был сегодня проверить еще несколько точек.
   - Ну что, Икс? - парень прислушался ко внутренним ощущениям, - полетаем на ночь глядя?
   - Как по самочувствию? Мальчишек одних оставлять не боишься?
   - Да турель поставлю и лазерник, вон, Аврелию отдам, да и округу мы с тобой вычистили вроде как, - Вадиму все больше и больше нравилась идея ночной прогулки, - а после облета оставшихся мест, можно залететь к гейзерам...
   Икс правильно истолковал многозначительную паузу друга:
   - Мы готовы с Огоньком, главное, чтоб выжившие воины, если такие еще остались, нас не испугались...
   - Все будет норм, - отмахнулся Вадим, - у меня знаешь, какое-то хорошее предчувствие на сегодняшнюю ночь!
   - Ну ладно, - согласился Икс, - предупреждай парней и полетели!
   Вадим улыбнулся. Проснувшаяся интуиция во всю трубила и необходимости в самое ближайшее время посетить гейзеры. Тяж еще раз улыбнулся и захлопнул щиток забрала. После огненного лечения он чувствовал необычайный подъем сил и втайне мечтал встретить на своем маршруте нежить.
   - Это будет интересная ночь! - еще раз пробормотал довольной тяж.
  
   Как только фигура Вадима скрылась за скалой и затих звук реактивного ранца, мальчишки, вернувшиеся в лагерь, принялись держать совет.
   - Ну что, парни, начнем? - деловито уточнил у друзей Аврелий, приводя в чувство Марка.
   - Да, давайте обсудим план действий и место сбора, на случай если нас раскидает, - Гай нежно поглаживал арбалет с неприязнью посматривая на валяющихся в отключке рыцаря и клирика.
   - Не раскидает, - возразил Юлий, - держимся тяжа и все будет тип-топ. Не забывайте, наша цель - легализироваться!
   - Знаешь, что-то нет желания легализироваться в стране, где тебя как овцу на убой гонят, - скептически возразил Цезарь, - предлагаю перебираться в Бастион или Цитадель, Крепость мне однозначно не по вкусу!
   - Не по вкусу ему Крепость, - протянул Марк, тряся головой, - нам желательно закрепиться во всех четырех государствах.
   - Желательно, - согласился Цезарь, - но четко было сказано: 'Действуйте по обстоятельствам'. Десять-пятнадцать лет у нас есть.
   - Давайте рассчитывать на десять, - вмешался Аврелий, - а лучше, на семь-восемь. Ты как, командир?
   - Да нормально, только пить хочется, - махнул рукой Марк, - но с этими вспышками гнева нужно что-то делать! Не хочу в берсеркера превращаться.
   - У тебя был такой выбор? - жадно уточнил Юлий, крутя в руках кинжал, по которому нет-нет, да и пробегал электрический разряд.
   - Да там много всего было, - озадачено почесал голову Марк, - только времени мало было. Выбирал не умом, а можно сказать душой. Так до конца и не прочитал, какие плюшки дают.
   - Ну дак читай давай! - поторопил его Гай, - Нам еще на дело идти!
   Под делом паренек имел в виду использование амулета клирика в личных целях. Мальчикам было жизненно необходимо получить инициацию в местном аналоге интернета. По крайней мере их инструктор, чей брат-близнец находился в Пороге, оставил настолько четкие и подробные описания, что вопросов ни у кого не возникало.
  
   - Так это что, получается, компьютерная игра что ли? - поднял руку крепкий, жилистый мужчина в тельняшке и карповом берете, - все эти классы, навыки, умения?
   Зал, на половину состоящий из бойцов всевозможных родов войск, поддержал его одобрительным гулом. Сидящие в актовом зале Дома ветеранов вояки находились в разных званиях, статусах и даже возраст подчас достигал разницы в несколько десятков лет.
   - Нет, товарищи военные, - высокий голубоглазый мужчина с пронзительным взглядом и приятной улыбкой посмотрел в зал, - это не игра. Просто в этом мире попаданцы - явление довольно частое. И их магами была разработана мировая сеть, включающая в систему каждого жителя планеты. Включение в систему осуществлялось при помощи амулетов или колец для простых жителей и дара у... непростых.
   - Непростые, это мги что ли? - уточнил тот же десантник, в звании старлея.
   - Не совсем, - заложил руки за спину лектор и прошелся вдоль экрана, - понимаете, дар есть практически у любого человека, но кто-то убивает его своей ленью, деградацией, скукой, апатией, бесцельной жизнью. Все сидящие здесь на 95% обладают даром. В нашем мире он выражается в виде необычайно ильной интуиции или боевом предвидении, или феноменальной реакции...
   Зал согласно загудел. Все сидящие в нем мужики как минимум раз участвовали в боевых действиях и не понаслышке знали, как важна 'чуйка'. Кто-то из них метко стрелял, кто-то составлял гениальные операции, кто-то умудрялся тайно проникать на такие объекты, куда вход простым, да и непростым тоже, смертным был заказан. Каждый сидящий в зале был чертовски хорош в своем деле и, даже можно сказать, являлся гением.
   - Так вот, - лектор показал на экран, - инициацию можно провести несколькими способами. Первый, это использование так называемых светляков. Местные активно их используют, что обучать пришлых, а это мы с вами, своему языку. Неважно куда вы попадете, языку вас научат. Местные не разбрасываются человеческими ресурсами. Тем более у них постоянно идут междоусобные стычки. Но тут важно понимать, что светляки бывают разные. Некоторые учат только языку, а некоторые, они обычно ярче и чуть больше, предлагают вам выбрать класс. Чтобы это произошло, нужно поделиться с ним энергией, как бы подпитать его. Этому вас научат на практических занятиях.
   Лектор посмотрел на четырех стоящих вдоль стены мужчин, от которых прямо веяло силой и спокойствием.
   - Далее, получить инициацию можно в так называемых местах силы. Мы знаем о существовании четырех. Это Стелла в Бастионе, останки Стелл в Крепости и Цитадели, Древо в эльфийском лесу. Получить инициацию, значит подключиться к Сети, это что-то типа современного нам Интернета с возможность получения необходимой информации в режиме реального времени. Вместо персональных компьютеров раньше использовались так называемые рарги - симбионты, представлявшие из себя созданные на основе высшей магии и энергетической физики мини-искины, выступающие в роли посредников между мозгом человека и Сетью. Чем разумней и развитей был человек, тем больше возможностей у него было. Так, маги могли видеть свойства предмета, проникать в суть вещей, комбинировать и конструировать новые заклинания, потомственные военные получали доступ к секретным техникам рода и статистике, позволяющей отслеживать прогресс своего тела. Даже просто крестьянин мог примерно прикинуть сколько времени займет высадка пшеницы и насколько земля будет плодородна. Жители Порога, жившие несколько сотен лет назад настолько сроднились с искусственными раргами, которые были выведены после серии многочисленных опытом со всевозможными духами и энергетическими сущностями, что, иногда, даже растворялись в них, сходя с ума или теряя волю и желание жить. В таких случаях рарги посылали запрос в региональный, а их всего было четыре, Ра-рарог, который и принимал решение, что делать дальше. Четыре Ра-рарога, ныне - остатки стелл и так называемые места силы, представляли собой беспристрастного судью-управителя симбионтов, чьей задачей было сделать человеческую жизнь лучше, проще и комфортней.
   Лектор на мгновенье прервался, чтобы сделать глоток из пластиковой бутылки с водой и продолжил:
   - Самое интересное, что практически все земляне, оказавшиеся в Пороге, видят этот интерфейс. И это наш с вами шанс за считанные десятилетия достичь весомого положения в обществе этого мира.
   - А зачем? - уточнил сидящий на первом ряду кряжистый, пожилой танкист с погонами полковника, - тут у нас у самих заварушка намечается не слабая...
   В зале воцарилась полная тишина. О том, что не все в порядке на политическом Олимпе все были, худо-бедно осведомлены, кто-то знал больше, кто-то меньше, но всей картины не было ни у кого. Лектор вопросительно посмотрел на одного из стоящих вдоль стены мужчин. Тот едва заметно кивнул.
   - Товарищи военные, по данным нашей разведки против нашей страны образован тайный союз. И нет, это не Европа и тем более не США. Это страны азиатского региона. Китай, Япония, обе Кореи. Это то, о чем нам известно точно. И, судя по вкладкам наших аналитиков, мы проиграем.
   Народ в зал зашумел. Кто-то начал переговариваться с соседом, кто-то аж привстал с места, с задних рядов послышались комментарии.
   - Да щас, два раза!
   - Это мы-то проиграем?
   - Наше кунг-фу круче!
   Лектор спокойно переждал возмущение зала.
   - Товарищи военные, это простая аналитика. Наша молодежь предпочитает реальным профессиям всевозможные удаленные заработки через Интернет. В армию идут только ради денег. Честь, любовь к Отчизне, достоинство - это, как сейчас говорят 'устаревшие' понятия. Да еще пару десятков лет и сами загнемся с такой молодежью, как сейчас старушка Европа мучается. Ну а Китай и иже с ним решили нам помочь. Да и нечестно ведь, 'такие территории пропадают'! - лектор поморщившись процитировал все чаще и чаще звучащие с экранов телевизора речи лидеров стран, - делиться надо. Несправедливо, когда каким-то двум сотням миллионов жителей все, а трем миллиардам - жалкий клочок земли. И всем плевать, что землю эту мы наши предки своей кровью сдобрили метра на три вглубь!
   Сидящие в зале мужики согласно заворчали. Лектор вдруг подумал о том, что не зря Россию постоянно сравнивают с медведем. Глядишь, аналитики еще и в лужу сядут со своими выкладками.
   - В общем, наверху, -мужчина показал глазами на потолок, - было принято решение осваивать нейтральные земли. В параллельных мирах.
   Военные слушали молча, не перебивая. До каждого уже дошло, что разговор ведется на полном серьезе.
   - Многие страны исследуют феномен воронок, но мы первые, кто научился их кое-как контролировать. Проведена серия успешных забросов и все бы ничего, но кто-то слил инфу на сторону. Нам предложили поделиться. То есть передать технологию. Сейчас идут переговоры, но всем понятно, что мы никому ничего передавать не собираемся. Поэтому готовится вторжение. Просто представьте. Новый мир. Возможность начать все заново... Построить идеальное государство, опираясь на историю... Экология. Устройство общества. Технологии. У сильных мира сего дыхание перехватило от перспектив. Поэтому год-два и на нас нападут.
   - Да что мы успеем там за год сделать? - с горечью спросил покрасневший полковник, - да и году уже не те!
   - А вот здесь начинается самое интересное, - хищно усмехнулся лектор, - в процессе работы установки по аккумуляции воронок в одно место, мы нашли один, мм, побочный эффект. Во время запуска системы все биологические организмы начинают молодеть в геометрической прогрессии. Сразу же предупреждая ваши вопросы, поясню. Мы считаем, что это своеобразный откат-компенсация на охранную систему Порога. Телепорты из Порога поставить не представляется возможным и по нашей информации те, кто пробовал построить телепорт просто-напросто умирали от старости. За считанные недели. В нашем мире то ли из-за отсутствия магии, то ли из-за его удаленности этот фильтр работает, во-первых, в обратную сторону, во-вторых в сотни раз медленней. Поэтому готовьтесь. Первый запуск установки - завтра. Все присутствующие сбросят половину своего возраста. Потом еще половину. В вашем распоряжении будет двадцать лет, чтобы достичь влиятельного положения и, объединившись, создать условия для переселения.
   Лектор помолчал, обводя зал своим пронзительным взглядом.
   - Так как связь у нас будет односторонняя, будем рассчитывать на самый худший вариант. Двадцать лет. Именно столько сможет продержаться наша страна в режиме 'Один против всех'. И если мы в течение этого времени не дождемся открытия портала с Порога, мы начнем переселение. Наше будущее - в ваших руках, мужики.
   - Разрешите вопрос? - поднял руку молодой парень лет двадцати с нашивками капитана, - точнее два. Первый. Получать класс можно только у светлячков и у стелл? И второй - система, формируя наши характеристики, которые необходимы для выбора класса, принимает в расчет наши реальные навыки или навыки десятилетних пацанов?
   - Да, все верно, но иногда какой-нибудь древний артефакт так же может вывести вас на инициацию с Сетью, и, иногда достаточно сильные маги также могут помочь форточникам. А насчет характеристик... Увы, но мы не знаем. Детей туда не забрасывали, да и связь с близнецом уже потеряна. Но наши ученые предполагают, что ваша сила, ловкость, выносливость будут точно считываться по телу подростка. А вот интеллект мудрость и харизма - скорей всего по вашему нынешнему уровню.
   Военные нахмурились, обдумывая открывающиеся перспективы, щедро сдобренные смертельным риском.
   - И да, еще один момент. У вас будет пять месяцев, чтобы овладеть бою с мечами, копьями, стрельбой из лука и арбалета. Это, конечно, ничтожно мало. Поэтому рекомендация - выбрать одно основное СВОЕ, - подчеркнул лектор, - оружие и на него делать упор. Остальное будет даваться факультативно и только база. И еще. Постарайтесь в ближайшую неделю понять, кем вы хотите быть - маг, друид, воин, стрелок, священник, монах, список классов с описаниями будет представлен вам уже сейчас. У нас всего 5 месяцев. Сам Бог велел хорошенько прокачать интеллект, тем более, что после отката, вы заметите, насколько лучше станет работать ваша память.
   Оставив озадаченных военных осмысливать только что полученную информацию, лектор подошел к четырем наставникам, все так же стоящих у стены.
   - Как думаете, сколько человек сольются?
   - Некуда сливаться, Виктор, некуда, - добродушно ответил представительный мужчина в гражданском костюме, который, тем не менее не мог скрыть военную выправку, - ты с ними пойдешь?
   - С ними, - кивнул лектор, - тут и без меня спецов хватит.
   - Ну. Таких. Как ты, единицы, - протянул собеседник, - что мы тут без тебя делать будем, еще и Константин Иванович туда собрался...
   - Ого! - глаза мужчины зажглись, - а он когда собирается?
   - Да через годик примерно, пока все время на Полигоне торчит. Думаю, этих ребят отправил, а со следующей партией уже и его можно будет.
   - Ну, значит мы с ним увидимся, - улыбнулся лектор, - справитесь тут?
   - Да справимся, - кивнул рукой мужчина, - но, если сумеете эти порталы открыть, нам ой как не помешает продовольствие и ресурсы. И не забывай, что если удастся наладить диалог с местными властями, мы открыты к любому сотрудничеству. Подчеркиваю, к ЛЮБОМУ. За исключением жертвоприношений всяких.
   - Само собой, Сергей Николаевич, само собой, - лектор наблюдал, как военные вчитываются в списки классов, разбитых по категориям и оформленных в виде книги. Она страница - один класс.
  
  
   - Давайте сначала попробуем вам класс взять, - Марк упрямо мотнул головой, - я помню рекомендацию Вити не спешить с классом и для начала подтянуть физику, но, думаю, это не наш случай.
   Парни согласно кивнули. Здесь арифметика была проста. Берешь, что есть и выживаешь или тебя разрывает какая-нибудь нежить, ну или рыцарь в сияющих доспехах пинком отправляет на верную смерть.
   - Стой, пацаны! - защелкал пальцами Цезарь, - а как Колян, ээ, то есть Аврелий смог выбрать 'Паладина'? Там же требования к силе и выносливости ого какие!
   - Ну, я не совсем паладин, - смущенно улыбнулся парень под взглядами друзей, - я, ээ, послушник, там не такие крутые требования.
   - Живем, пацаны! - Марк хлопнул стоящих рядом ребят по плечам, - живем!
   Дальше все пошло по заранее разработанному плану. Снять амулет с шеи клирика, поднести его к парням. Светлячок сам выплыл из золотого амулета и поплыл к Цезарю, который, закрыв глаза, усердно посылал светляку тепло и положительные эмоции. Светлячок коснулся его лба и тут же отлетел. Мальчик, сияя довольной улыбкой упал на колени:
   - Ах, черт, башка раскалывается! Да и фиг с ней! Получилось, пацаны, - парень, не открывая глаз, уселся на землю, - получилось! Тэкс, где там мой 'Полководец'?
   - Моя очередь, - Юлий изо всех сил зажмурился и даже покраснел, посылая внутренне тепло и радостные эмоции светлячку, - иди ко мне, мой хороший!
   Светляк, заблестев ярче, также коснулся лба мальчика. Но Юлий не упал, лишь ухватился за стоящего рядом Гая.
   - Фуф, братцы, - проморгался парень. - а я, признаться, уже забыл за полгода, что такое мигрень... О! Вижу!
   - Давай, - коротко кивнул Марку Гай, закрыв глаза.
   Светляк, став еще ярче, молнией метнулся ко лбу парня. Коснувшись его, светлячок вопросительно потыкался в Марка и Аврелия.
   - Иди уже обратно, - ухмыльнулся Марк, - баиньки пора
   Светляк напоследок благодарно мигнул и исчез в амулете, который Марк аккуратно надел клирику обратно на шею.
   - Гай, ты как? - Марк с тревогой посмотрел на застывшего парня, - Все нормально?
   - Нормально, - сквозь сжатые зубы пробормотал парень, - я сча!
   - Ну вот и ладушки, - будущий повелитель огня посмотрел на будущего паладина, - осталось лишь выжить в этих горах?
   - Угумс, - согласился Аврелий, - пошли спать уже, вон уже темнота какая.
   - Как думаешь, тяж скоро вернется?
   - Бог его знает, но, думаю. Не раньше утра. Представь к нам ночью прилетела бы такая дура. Я б точно за демона принял!
   - Это да, я б тоже. Значит будем ждать его к утру.
   - А зачем он тебе?
   - Да знаешь, - Марк глянул на лежащих на поляне местных, - Бог его знает, как наши дальнейшие взаимоотношения сложатся...
   - Ну, будем посмотреть, - согласно кивнул Аврелий, - а у тебя какое описание?
   - Так. Секунду, - пробормотал Марк, открывая полупрозрачное окошко с описанием класса:
   Класс: Повелитель огня
   Раса: человек (синхронизировано)
   Мировоззрение: нейтральное
   Внешность: синхронизировано
   Сила - 3
   Выносливость - 3
   Интеллект - 8
   Ловкость - 5
   Мудрость - 8
   Харизма - 3
   Особенности класса: все заклинания стихии огня усиливаются в два раза. Все заклинания остальных стихий ослабляются в два раза. Сопротивляемость огню 20%, за каждый уровень +1%. Уязвимость холоду - 10%. Сила заклинаний завязана на интеллект и мудрость мага. При наличии одного из атрибутов Повелителя огня - доступ в кузницу истинных имен. Не может использовать посохи.
   - Посохи-то почему нельзя? - удивился Аврелий.
   - Ну, в методичке было сказано, что посохи усиливают мага и там какая-то хитра формула была, - вспомнил Марк, все это время, мечтавший о магическом классе.
   Бывший сапер-подрывник, гранатомётчик и минер, Марк обожал все, чтоб было связано с огнем и взрывами, раз за разом отвергая предложения о карьерной лестнице, Марк оставался верен себе до конца - только фронт, только бой, только впереди и желательно побольше огня.
   - У меня не так интересно, - вздохнул Аврелий, - всего-то пара строчек:
   Класс: Послушник (Паладин)
   Раса: человек (синхронизировано)
   Мировоззрение: нейтральное
   Внешность: синхронизировано
   Сила - 4
   Выносливость - 4
   Интеллект - 8
   Ловкость - 5
   Мудрость - 8
   Харизма - 8
   Особенности класса: Количество заклинаний зависит от показателя харизмы, уровень доступных заклинаний зависит от показателя мудрости, сила и выносливость - ключевые параметры паладина. От силы зависит переносимый вес и урон, от выносливости - количество жизней, сопротивляемость ядам, возможность владения башенными щитами (от +7). Паладин может носить все виды доспехов и владеть всеми видами классического оружия. За сопротивляемость к магии отвечает интеллект, что является слабой стороной любого паладина. Сниженные навыки торговли, оценки, распознавания. Паладин обязан брать на себя и выполнять обеты, ставить и достигать цели. Посвятить свою жизнь служению. Не доступно метательное оружие. Не доступны кольца. Нельзя лгать.
   - Ээ, дружище, ты уверен? - с сочувствием уточнил Гай, успевший за полгода смириться с упертостью старшины, отличительной чертой которого была тяга к справедливости из-за чего в свое время он и не пошел в офицерское училище.
   Аврелий лишь молча кивнул, изобразив пантомимой, как закрывает рот на замок и выбрасывает ключ.
   - Ну ты даешь! - выдохнули парни, - ей Богу маньяк!
   - Ладно, давайте дальше, - Марка уже сильно тянуло в сон, - Гай, что у тебя?
   - У меня все, как у Юлия, - усмехнулся вихрастый паренек, - а у него как у меня!
   - Маги что ли? - предположил Марк.
   - Не! Мы - воздушные стрелки! - гордо заявил Юлий, - Сейчас параметры скажу:
   Класс: Воздушный стрелок
   Раса: человек (синхронизировано)
   Мировоззрение: нейтральное
   Внешность: синхронизировано
   Сила - 3
   Выносливость - 3
   Интеллект - 7
   Ловкость - 6
   Мудрость - 6
   Харизма - 4
   Особенности класса: Доступны заклинания стихии воздух. Заклинания остальных школ - недоступны. Не может использовать двуручное оружие ближнего боя. Не может носить среднюю и тяжелую броню. Основная характеристика Ловкость (урон оружием дальнего боя) и Интеллект (магический урон). При выборе в качестве основного оружия Длинный и композитный лук основной характеристикой становится Сила.
   - Только у меня Харизма на единичку пониже, - делано огорчился Гай, - а так все один в один!
   - Ну ладно ловкость вы прокачали неплохо за эти полгода, - Марк помнил, как парни ежедневно после конца обязательных тренировок оставались на растяжку и прыжки, к слову, практически все будущие форточники оставались после обязательных тренировок, - но силу-то откуда возьмете?
   - В обозе нашли короткие луки, - пояснил Гай, - нам пока, за глаза хватит. Вот только непонятно, как заклинания учить, у меня только воздушный кулак показывает!
   - А у меня 'Точность'! - расстроенно протянул Юлий.
   - Насколько я помню, - успокоил ребят Марк, - вы еще стрелы можете заговаривать?
   - Не заговаривать, а заряжать, - поправил его Гай, - ничего, прокачаемся! Я, чур, в снайпера!
   - Да пожалуйста, - хмыкнул Юлий, - ты же знаешь, моя страсть - это пулеметы!
   Оставив парней спорить кто круче снайпер или пулеметчик, Марк повернулся к Цезарю.
   - У меня немного не то, на что я рассчитывал, - слегка поморщился пацан, - но тоже, вроде, неплохо.
   Класс: Громовержец
   Раса: человек (синхронизировано)
   Мировоззрение: нейтральное
   Внешность: синхронизировано
   Сила - 3
   Выносливость - 3
   Интеллект - 9
   Ловкость - 4
   Мудрость - 8
   Харизма - 8
   Особенности класса: Говорят, молния два раза в одно и тоже место не бьет. Только не в вашем случае! При бое на поверхности + 5% к силе атакующих заклинаний стихии воздуха. Каждый третий уровень + 2%. Обладатель уникального заклинания 'Цепная молния' (посмотрим, хватит ли у тебя маны?). Не может использовать любое металлическое оружие и экипировку. Не рекомендуется купаться в озере во время грозы.
   - Ха-ха, смешно, - криво улыбнулся Марк, - что-то система расшутилась.
   - Я сам удивился, - согласился Цезарь, - сколько гайдов прочитал, сколько методичек, одних только игр компьютерных штук сорок изучил, но все равно непонятно, как особенности класса выявляет.
   - А помнишь, ты рассказывал, как в тебя молния ударила в детстве? - напомнил Гай, - может поэтому? Еще мужики, которые с твоего кубрика были постоянно жаловались, что ты электричеством бьешься?
   - Ну, может быть, - пожал плечами Цезарь, при этом, по его телу, словно змейка, пробежала небольшая молния. Парни дружно сделали шаг назад, - вы чего?
   - Ты это, Цезарь, - прочистил горло Марк, - не подходи лучше.
   - Да ладно. Пацаны, вы чё? - не понял Цезарь, делая шаг к ребятам, - это же я!
   - Да понятно, что ты, - Марк, в отличие от отступивших ребят остался на месте, - но по тебе молнии бегают.
   - Серьезно? - обрадовался мальчик, - пойду в зеркало гляну!
   - Ээ, - пока Марк формулировал мысль, Цезарь уже вытаскивал из мешка небольшую железную тарелку, начищенную до блеска, - долбанет же?
   - Щекотно, - улыбнулся Цезарь, наблюдая, как молнии бегают с пальца на палец все быстрее и быстрее, - лови!
   Пацан стряхнул ветвистую молнию на Марка, того выгнуло дугой.
   - Ах, ты, Ваня, - пробормотал Марк, после того, как его опустило, - я не буду говорить, чей ты сын, и даже не буду тебя поджаривать сейчас...
   - Прости, Марк, - виновато улыбнулся Цезарь, - детство в заднице заиграло.
   - ... но завтра мы с тобой обязательно поговорим! - мстительно закончил предводитель пацанской банды, - обязательно!
  
   - А неплохо пацаны развлекаются, - заметил Вадим, подлетая к вырывающимся из-под земли обжигающим струям воды, - может и мне тоже этого светляка потрогать, а?
   - Успеешь еще, - отмахнулся Икс, - сейчас дела поважнее есть, готов знакомиться с будущими работниками?
   - Готов, - ухмыльнулся парень, выключая трансляцию с лагерной камеры, - пошли... договариваться!
  
   Глава 14
   - Икс, а что дальше-то? - Вадим уже минут десять бродил среди взрывающихся кипятком гейзеров, - что там наш огненный Олежа говорит?
   - Наш элемент огня впал в транс, - невозмутимо ответил искин, - знаешь, пока он договаривается со своими братьями, я вот о чем подумал... Почему Ли-Сорк не инициировал тебя? Представь, у тебя бы сейчас класс какой-нибудь открылся, как у парней? Это же было бы нереально круто!
   - Думаешь? - скептически возразил парень, - не знаю, как ты, а я собираюсь вернуться обратно. Решимость этих ребят в плане своей защиты своей родины. Вот, вроде пацаны, а такое ощущение, что жизнь прожили! В общем, разбираемся с элементами, смотрим, кто там СОС-маяк использует, решаем, что делать с пацанами и ищем способы вернуться обратно!
   - Вадим, - вкрадчиво уточнил Икс, - ты же понимаешь, что это может занять много времени?
   - Понимаю, - вздохнул тяж
   - Ты же понимаешь, что воронка эта непредсказуемая может выбросить тебя в открытый космос?
   Парень промолчал, но на душе у него заскребли кошки. Он не мог понять, что и как делать дальше.
   'Другое дело пацаны, у них есть цель, которая их заряжает. А он? Им двигает лишь любопытство...'
   Вадим прислушался к себе. Он уже не понимал, что толком хочет. Вечный бой с инсектоидами? А ради чего? Ради человечества? Слишком абстрактно. Ради своей страны? Парень вспомнил свой отряд, продажных военных, уставших, но довольных жизнью шахтеров с Меркури, справедливых командиров и гнилых начальников, верных товарищей и предавших друзей. При желании можно было найти столько грязи и беспредела, что на душе становилось тошно.
   - Икс, а в чем твой смысл жизни? - Вадим не придумал ничего лучшего, как частично переложить тяжкое бремя выбора на своего друга.
   - Как это в чем? - удивился искин, - становиться сильнее, мощнее, обрабатывать большее количество информации, узнавать новое, изучать старое! Да в мире столько всего интересного, что даже моего условного бессмертия не хватит, чтоб все изучить!
   - Да какое там бессмертие! - горько вздохнул тяж, - без плановой тех. Осмотра скаф начнет сдавать. Все эти полеты, взрывы, столкновения с валунами, все это по чуть-чуть, но понижает прочность скафа!
   - Воооот!, - протянул искин, - я тебе о чем и толкую, тебе тоже нужно выбрать класс, чтобы повысить свои шансы на выживание в случае поломки доспеха.
   - Вряд ли я проживу сто пятьдесят лет, - усмехнулся Вадим, - лет двести с доспехом, как минимум все должно быть в порядке, но вот что делать, когда я умру, а ты останешься один?
   - А ты не умирай, - сердито ответил искин, - и вообще! Оп, стой, Олежка очнулся!
   - Что говорит? - парень был рад, что неприятный разговор прервался, - куда идти?
   - Стоим, ждем, к нам уже идут, - шёпотом ответил Икс, - на три часа!
   Вадим повернул голову вправо и увидел, как от самого края плато один за другим начинают вспыхивать и опадать шипящими брызгами гейзеры. Столпы воды вырывались из земли практически по прямой линии, с угрожающе быстрой скоростью несясь на встречу парню.
   - Икс? - напрягся Вадим.
   - Лежа говорит, что нужно показать свою силу. - несколько недоуменно ответил Икс.
   - Как? - парень нервно наблюдал за приближающимся лезвием кипятка.
   - Эээ, он говорит, - Икс нервно хихихнул, - дать отпор стихии...
   - Мда, - только и ответил Вадим, судорожно раздумывая над своими действиями.
   Неожиданно парня взяла злость. Ночная темнота окрасилась в серый цвет. Парень криво усмехнулся и взмыл в воздух.
   - Хочет, чтоб мы показали силу, мы покажем её!
   Вадим, посмотрел на заряд щита. 32 процента. Выставив перед собой энергощит парень полетел к земле, навстречу ему ударила струя кипятка, стремясь отбросить его назад в ночное небо.
   - Да щаз, - прошипел сквозь зубы тяж, врубая реактивный ранец на полную катушку.
   Прикрываясь щитом от нескончаемой струи воды, тяж метр за метром приближался к основанию гейзера. Со стороны это выглядело довольно феерично. Тяжелый, почти трёхметровый стальной доспех из спины и ног которого била струя белого огня буквально вдавливал кипящий фонтан воды обратно в землю.
   - Вадим, щит 15 процентов!
   - Еще чуть-чуть!
   - Температура растет! Система охлаждения скафа не справляется!
   - Еще немного!
   - Десять секунд! Девять, восемь, - встревоженно начал обратный отсчет Икс, - семь...
   В эту секунду тяж наконец-то достиг земли и, щадя свой доспех откатился вправо, отрубая как движок, так и щит. Из замеревшего на секунду гейзера вырвался очередной столп воды, в воздухе превратившийся в трехметровую фигуру, чем-то похожую на самого тяжа.
   - Ты доказал свою силу, смертный! - прогремелона все плато, - ты достоин разговора!
   - Так, Вадим, молчи, - первым успел Икс, - нужно построить беседу так, что он сам захотел с нами уйти, понимаешь? Силой взять не получится.
   - Понял, постараюсь, - буркнул парень и обратился уже к водному элементарю.
   - Привет, тебя как зовут?
   Водяная фигура рассыпалась брызгами и через секунд появилась в метре левее.
   - У меня нет имени, человек, - неохотна произнес элемент воды.
   - Хочешь дам? - неожиданно для себя предложил парень, - просто так.
   - А кто ты такой, чтоб давать имена? - подозрительно спросил элементарь.
   - Я тот, кто сильнее тебя, - пожал стальными плечами парень.
   - Что? Да как ты смеешь, смертный! - на Вадима обрушился водопад воды.
   - Стоим? - парень уточнил у Икса.
   - Стоим, - согласился искин, - слабовата волна, чтоб нас сбить с места, факт. Сзади.
   Тяж неспеша повернулся. Водяной элемент уже вернул себе человеческое обличие и задумчиво журчал водой. Наконец, он заговорил:
   - Да, ты сильный. Но я смогу тебя уничтожить! - Элементарь вырос в два раза. - Если захочу! Обрушусь на тебя мощью водопада или заморожу до состояния ледника!
   - Слушай, водяной, - в памяти всплыло забавное слово, - а ты хоть раз видел настоящий водопад? Или может быть ты видел плавающие в ледяном океане айсберги? Или хотя бы стремительный бег разлившейся весенней реки?
   - Вадим, ты сейчас о чем? - удивленно поинтересовался Икс.
   - Да фильм Содружества посмотрел про природу Земли, - шепнул Вадим, - там такие виды великолепные показывали, но космос все равно круче!
   - Братья мои видели, - ничуть не смутился элементарь, - а сам-то смертный, видел?
   - Видел, - коротко ответил Вадим, - хочешь, открою тебе свою память?
   - Хочу, - заинтересовано пророкотал водяной, - но смотри, если ты меня обманешь...
   Все плато одновременно оказалось заполнено фонтанами кипятка, бьющего, казалось, из каждого гейзера и каждой трещины, мгновение и вода опала хрустальными серыми каплями.
   - Да не пугай, - улыбнулся Вадим, раскрывая свой ум - пуганные мы.
   Элементарь приблизился к Вадиму практически вплотную, и парень почувствовал, как свежесть и бодрость наполняет его тело и голову. На несколько минут элементарь замер, насколько это вообще возможно для воды.
   - Ну что? - спросил Вадим, когда фигура водяного отпрянула от тяжа.
   - Наш принцип - быть текучими, наша философия - быть гибкими, наша цель - объять все сущее! - грустно ответил элементарь, - мы можем видеть то, что видели наши братья, но только ты дал мне почувствовать.
   - Почувствовать? - уточнил тяж.
   - Да, почувствовать. Какого это - быть частью великого! - прожурчал элемент.
   - Икс! Что Лежа говорит? - Вадим не мог понять, часть какого великого элемент разглядел в его памяти.
   - Он говорит, что элемент это слабенький, ему до среднего ой как долго, но никто из водников больше не выразил стремления пообщаться с человеком, - нейтрально ответил Икс.
   - Ну и ладно, - махнул рукой Вадим, - нам он нужен в основном для системы охлаждения, а с этим, думаю, даже младший справится!
   - Ну да, в принципе, - немного подумав ответил Икс, - приглашай!
   - Сейчас, - кивнул Вадим, - сначала пара вопросов.
   - Слушай, а ты можешь в лёд превращаться? - тяж с любопытством посмотрел на элементаря
   - Могу, - ровно ответил тот.
   - Покажешь? - Вадима охватило разгорающееся любопытство, серость мира сменилась привычной ночной темнотой.
   Элементарь, не отвечая, змеей обвил тяжа и мгновенно превратился в толстую корку льда. Вадим попробовал развести руки и с удивлением выдохнул
   - Икс!
   - Вижу, Вадим, - голос искина переполняло любопытство, - очень интересно, очень!
   - Слушай, водяной, - а если, допустим, меня вот также заморозить захотят, ты сможешь этому помешать?
   - Я чувствую в тебе собрата по огню! - в голосе элементаря появились удивлённые интонации
   - А да, - согласно кивнул Вадим, - мы тут, скажу тебе по секрету, набираем целую команду. Ты так относишься к огненным, воздушным и каменным собратам?
   - Вообще-то водники и огневики не ладят между собой, - признался элемент, - но я рожден среди гейзеров и для меня близость огня из недр земли привычна.
   - Ну и отлично, - хмыкнул Вадим, не пытаясь освободиться, - ну так что насчет защиты?
   - Защиты? - задумался элемент, - я могу просто блокировать заклинания до определенного уровня, но если заклинание будет мощным, то при помощи огонька, ты с легкостью вырвешься из ледяной ловушки.
   - Слушай, - Вадиму вдруг захотелось почесать себе нос, - тебе никто не говорил, что ты ужасно, мм, разговорчивый?
   - Говорили, - вздохнув, водный элементарь начал стекать с тяжа.
   - Молодой он еще, Лежа говорит, - прокомментировал Икс, - спроси, хочет ли попутешествовать?
   - Ну ты как, насчет путешествий не против? - Вадим посмотрел на вытянувшегося перед ним водного элементаря.
   - Я думаю, это будет интересно, - осторожно кинул водяной.
   - Ну давай, тогда, залезай, что ли? - Пригласительно распахнул объятия руки тяж.
   - Нет, человек, - элемент воды вздохнул, казалось, всем телом, - не так-то это просто!
   - В чем проблема, - поинтересовался парень.
   - Нужен маг, чтоб провести ритуал! Место, где я буду, ммм, жить или находится!
   - У меня есть знакомый маг огня, подойдет? - задумался Вадим.
   - Подойдет, - еще горше вздохнул элементарь, - но будет больно.
   - Ничего страшного, - отмахнулся парень, - потерплю!
   - Ты не понял, человек, - водяной перетек в другую сторону, - больно будет мне. До такой степени, что я могу сойти с ума и ты окажешься один на один с сумасшедшим элементарем! Да и потом, он может меня просто-напросто сжечь!
   - Блин, - выдавил из себя тяж, - не очень перспективы, а других вариантов нет?
   - Нуу, - задумался водяной, - есть одно место...
   - И? - Вадим поторопил замолчавшего собеседника.
   - И оно в принципе недалеко, - все еще сомневаясь в своих словах, продолжил водяной, - вот только это вотчина воздушников...
   - Слушай, Икс, - Вадим обратился к своему другу, - как у него так получается загадочно говорить, а?
   - Ага, мне тоже интересно, - согласился искин, - так что за место?
   - Что за место? - продублировал Вадим.
   - Малое место силы, - элемент воды с тоской посмотрел на горы, чьи заснеженные верхушки виднелись даже ночью, - дом воздушных элементарей.
   - Интересно, - протянул Вадим, - а там, думаешь получится?
   - Старшие говорят, там раньше была мастерская Древних
   - Древних? - переспросил Вадим.
   - Лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать, - элементарь разбился звонкой капелью, чтоб тут же развернуться перед Вадимом ровной гладью зеркала:
  
  
   - Мастер, с нижних ярусов прислали еще две корзины заготовок! - курносый мальчишка во все глаза смотрел на голубоглазого мужчину, стоящего на широком утесе и играющего с элементами воздуха.
   Он то притягивал их к себе, то наоборот порывом ветра отбрасывал высоко в небо. Холощевая куртка распахнулась на широкой груди, рукава были засучены до локтя, а волосы, убранную в небольшую косичку блестели на солнце. Мужчина тяжело дышал, рубаха и куртка были мокрые от пота, на лбу выступила испарина, но светлая русая борода упрямо топорщилась. Мастер не желал идти себе на поблажки, тренируясь в полную силу. Лишь после того, как небо заволокло тучами и прогремел гром, мужчина весело бросил наверх:
   - Да ладно, Вел! Не гневайся, присылай лучше своих неугомонных, будем делать сапоги скороходы!
   В небе еще раз громыхнуло, на что мужчина только ухмыльнулся, тучи тут же рассосались, а вокруг мастера закружился хоровод из младших духов ветра.
   - Что встал, Кирий, - мужчина задорно посмотрел на мальчика, - тащи заготовки!
   - Мастер, корзина тяжелая!
   - Кирий, ты зачем ко мне в ученики пошел? - мужчина нахмурился, - на своем горбу корзины таскать или учиться чувствовать водух?
   - Учиться чувствовать воздух, Мастер, - шмыгнул носом паренек.
   - Ну так и учись! - мастер посмотрел на ничего не понимающего ученика, - вес уменьши корзины и попроси духов, чтоб помогли!
   - Духов? - перепросил мальчик еще раз шмыгнув носом, - я, это, лучше сам!
   - Ну, давай-давай, - усмехнулся мужчина.
   Паренек прикрыл глаза, встал в стойку концентрации - колени чуть полусогнуты, спина прямая, руки, ладонями смотрят в землю, едва касаясь пальцами на уровне груди. С очередным шмыганием, мальчишка резко разводит руки в стороны, разворачивая ладони кверху. Корзина воздушным шаром взмывает вверх и зависает на уровне пяти метром, опасно раскачиваясь на ветру.
   - Ой, а где корзина? - удивленно поворачивается к наставнику паренек, выходя из стойки.
   Мужчина мгновение думает, но все же подхватывает летящую на землю корзину и притягивает ее к себе. Мальчик с удивлением смотрит сначала на заготовки, парящие рядом с корзиной, потом на своего учителя:
   - Я опять что-то не так сделал, мастер? - на его глазах выступают слезы.
   - Кирий, запомни одну-единственную вещь, - серьёзно произносит мужчина, - никогда не бросай контроль, никогда! Особенно когда имеешь дело с воздушной стихией! Ты запомнил?
   - Да, мастер! - паренек огорченно вздыхает, - снова идти медитировать?
   - Да, Кирий, - жестоко кивает наставник, - сколько песчинок ты поднял в прошлый раз?
   - Восемь, мастер!
   - Восемь? - удивленно приподнимает бровь голубоглазый, - всего? Да ты только что поднял корзину с тридцатью заготовками!
   - Понял, мастер, - с коротким поклоном произносит мальчик, - не вернусь из круга, пока не подниму тридцать песчинок!
   - Минимум, - припечатывает наставник.
   - Минимум, - обречённо кивает мальчик
   - Если успеешь поднять в воздух и удерживать все тридцать в течение получаса, дам тебе сделать несколько артефактов, - нейтрально бросает в спину еле плетущемуся пареньку мастер.
   Кирий расправляет плече и бегом уносится в круг, судя по его довольным ушам, мальчик сияет улыбкой.
   - Самородок, Ксуры меня возьми, - восхищенно шепчет себе под нос мужчина, - не зная азов магии, не зная единого плетения, управляется с воздушными потоками на уровне старшего ученика! Нет, определенно нужно сделать брату подарок за такой самородок! Ну. А теперь за дело!
   Мужчина протягивает руки и в нее влетает серебряный браслет. Мужчина осматривает его со всех сторон, ища возможные сколы или неровности, удовлетворенно кивает и обращается к хороводу элементариев:
   - Десять заклинаний. Левитация, воздушный щит, воздушный кулак, порыв ветра, зеркало, небольшой дождик, слабая иллюзия первого уровня, слабая незаметность первого уровня, электрический разряд и фляга воды. Срок действия - до уничтожения артефакта, смена владельца или 100 лет службы. Что получите вы - огромный опыт, и гарантированный рост до среднего элементаря, а может быть даже до старшего. Кто согласен - оставайтесь, кто нет - улетайте.
   Хоровод духов не прервался ни на секунду, продолжая нарезать круги вокруг мужчины. Сто лет службы в обмен на возможность на мгновения сливаться с человеком, при каждом использовании заклинания на чуть-чуть усиливать свою силу - поистине, невысокая и справедливая плата! Первый дух скользнул на лежащей на ладони мастера заготовке. Мгновение и браслет на секунду засиял ослепительно белым свет, после чего на его ровной поверхности выступили витиеватые завихрения в количестве 10 штук.
   Мастеру не было нужды творить заклинания или использовать свою наковальню, само этот место превратилось в мастерскую. Не зря уже который год никто не называл его иначе, чем 'Утес Мастера'. Мужчина улыбнулся.
   'Сначала ты впахиваешь, чтобы достичь мастерства, потом мастерство работает на тебя!'
   Правильно выбранная площадка и проведенные ритуалы в сотни раз облегчали возможности привзяки духов к созданным людьми вещам. Мастер протянул руку за следующей заготовкой, краем глаза отмечая, что перед его учеником уже висит немногим больше, чем пятьдесят песчинок! Еще годик-другой и у него появится подмастерье. Который возьмет на себя бОльшую часть работы, дав время своему наставнику на исследования высшей магии и на всевозможные эксперименты! Очередная яркая вспышка отразилась в голубых глазах мужчины.
   'Сначала ты впахиваешь, чтобы достичь мастерства, потом мастерство работает на тебя'.
  
  
   - Неслабо, - от увиденного у Вадима пробежал табун мурашек, - что скажешь, Икс?
   - Очень неслабо! - согласился Икс, - вон даже Олежа проникся, но он говорит, что твой доспех в сотни раз круче!
   - Ладно, - решил Вадим, - водяной, полетели к этому месту силы! Показывай дорогу!
   - Я не умею летать - огорченно вздохнул элементарь, - а чтобы добраться до Утеса Мастера мне необходимо как минимум пара недель...
   - Дружище, а ты можешь стать меньше и замёрзнуть, - тяж осмотрел свой доспех, - скажем у меня вокруг руки?
   - Могу, - кивнул элемент, - только я стану слабее
   - Ничего страшного, - хохотнул Вадим, - если надо будет, приму ванну, так сказать, подпитаю тебя
   - Хорошо, - решительно произнёс водяной, уменьшаясь в два раза и гибкой лентой обвиваясь вокруг правой руки тяжа, - я покажу куда лететь!
   - Килограмм пятьдесят будет, - Вадим подвигал замороженной по локоть в куб рукой, - ну, что, от винта?
   - От винта, - согласился Икс, - не забудь, еще пара часов таких полетом и Лежа выдохнется окончательно
   - Ничего страшного, - улыбнулся Вадим, взмывая в воздух, - я же тебе говорил, у меня на этот счет хорошие предчувствия!
  
   Интуиция не обманула бывшего командира тяжей. Лететь было легко, даже не смотря на лишние 50 кг. Льда. Ветер, не только не мешал, но наоборот, будто подталкивал Вадима. Больше всего парня удивляли резкие ураганные порывы, умудряющиеся толкать тяжа в ту или иную сторону, за пару секунд до подсказки элемента воды. Доверившись ветру, парень заметил, что лететь стало значительно проще. Словно он оказался... в потоке. Понял это и элементарь, перестав подсказывать, куда нужно лететь.
   Спустя несколько минут Вадим уже приземлялся на широкий утес, на котором пахло свежестью и озоном.
   - Смотри-ка, Икс, - Вадим кивнул на вырезанный на каменном утесе круг со множеством рун и символов, - прям как в воспоминании водяного!
   - Ох ты, тот самый единственный водный дух, кто рискнул пробраться в мою обитель? - Вадим, ничуть не удивляясь посмотреть на пожилого мужчину с ярко-синими глазами, неспешно направляющегося к парню из пещеры, - как тебе пришлись по вкусу сто лет в серебряной фляге?
   Водяной, уже стекший с руки тяжа, отвесил глубочайший поклон. Замерев в нем на несколько секунд.
   - Вадим, ты что-нибудь понимаешь? - Икс спешно пытался смоделировать адекватную модель поведения, - Интересно, сколько ему лет? Думаю, не лишним будет поклониться этому ... Мастеру.
   - Посмотрим, - неопределенно отозвался парень, во все глаза наблюдая за диалогом водяного и Мастера.
   Водяной тем временем перетекал из одного положения в другое, пока, наконец-то не развернулся перед голубоглазым в виде широкого зеркала. Вадим не стал обходить водяного, чтобы посмотреть, что последний показывает мастеру. Тяж смотрел только на пожилого мужчину с сетью морщинок на лице.
   - Икс, знаешь, что я подумал? - внутри парня словно лампочка зажглась.
   - Что он может быть выжившим из ума великим магом воздуха и нам срочно валить отсюда? - недовольно отозвался искин.
   - Да не, - отмахнулся парень, - мне кажется, я понял, как бороться со скукой!
   - Ну-ку, ну-ка, - тут же заинтересовался Икс, - и что ты понял?
   - Я все думал, как ему не стало скучно за столько времени! - с жаром прошептал тяж, - а сейчас... все стало на места!
   - Давай уже. Не томи, Вадим, - не выдержал искин, - делись своим супер-секретом!
   - Понимаешь, - не отрывая взгляда от мастера и водяного, горячо прошептал парень - у него в глазах, несмотря на не знаю какую сотню или тысячу лет, светится интересе!
   - Ну, это все понято, - искин сам не заметил, как начал шептать, -интерес, дело жизни и так далее, но что он делал все это время?
   - Думал, - Вадим огляделся по сторонам, - он творил...
   Голубоглазый пожилой мужчина тем временем закончил смотреть воспоминания водяного и обратил свой взор на тяжа.
   - Здравствуй, летающий рыцарь, - мягко произнес мастер, - твое стремление улучшить свой доспех понятно, но не боишься ли ты, что погнавшись за силой, останешься запер внутри него навсегда, превратившись в голема?
   - Здравствуйте, ээ, мастер, - Вадим коротко кивнул головой, - никак нет, не боюсь! Да и мощь мне постолько-поскольку. Мной движет в первую очередь любопытство.
   Мастер пощрительно кивнул, ласково улыбнувшись.
   - Дело в том, что я не из этого мира, - парень посмотрел на собеседника, который, тем временем прошел в круг силы и уселся в позу лотоса, - и мне бы хотелось вернуться обратно... Но ресурс моего доспеха не бесконечен. Собственно поэтому я и решил...
   - Про друга своего почему ничего не говоришь мне? - внезапно уточнил отшельник.
   - Ээ, про Икса, что ли? - растерялся Вадим.
   - Про энергетическую сущность, которая управляет твоим чудо-доспехом, - пояснил мастер, - с чувствую его эмоции, словно он живой человек!
   - Честно говоря, я не знаю точно, как создают искинов, - пожал плечами Вадим, - и почему некоторые из них осознают себя спустя какое-то время после запуска в эксплуатацию, но мне без разницы!
   - Знаешь, - в руках мужчины забился жгут ярко-белого света, - поначалу я думал, что ты - Ксур и хотел тебя, мм, нейтрализовать, но сейчас я вижу, что ты действительно тот, кого сейчас называют форточник. Причем, форточник непростой. По крайней мере мой резервный ретранслятор, один из немногих, поддерживающих работу Сети Порога, зафиксировал пять мощных всплесков иномирной активности.
   Мужчина лукаво посмотрел на замеревшего Вадима и, развеяв страшную молнию, заложил руки за спину.
   - Знаешь, в последние годы в Пороге твориться все больше и больше удивительных вещей! Я называю то, что сейчас происходит - Возрождением! - мастер двинулся в сторону пещеры, приглашающе посмотрев на тяжа, тот, слегка помедлив, двинулся следом, - так вот, примерно в одно и то же время пять совершенно разных мужчин с одинаковой особенностью появились в нашем мире. Ну, если не считать около двухсот одномоментных проколов... Сначала я подумал, что это очередное вторжение, но вот уже пара недель прошла и практически все из попавших в Порог форточников присоединились к Сети. Самое интересное, что я вижу в тебе частичку Сети, но у тебя нет к ней подключения!
   - Это он про нейросеть что ли? Мысленно спросил Вадим Икса.
   - Скорей всего, - согласился Икс, - интересный дедушка.
   Мастер в это время с улыбкой смотрел на Вадима.
   - Признайся, молодой человек, ты сейчас общался со своим вторым Я?
   - Ну, если Икса так можно назвать, то да, - решив отвечать правдиво, согласился тяж, - но он самостоятельная личность!
   - Мм, думаешь? - непонятно усмехнулся мастер и неожиданно сменил тему, - скажи, как тебе удалось вживить в свой доспех элемент огня?
   - Мне помог маг по имени Ли-Сорк, он в битве с нежетью призвал огенного элементаря, но, не выдержав напряжения потерял сознание, я его вытащил, а потом мы вернулись за его книгой и пока я отвлекал Олежу, - мстер на этих словах вопросительно поднял бровь, - ну Огненный элемент, Огэл, как-то не по-русски звучит, поэтому согласные местави поменял и получился Олег, хе-хе. Так вот, когда Ли-Сорк снова получил свою книгу, мы провели ритуал какой-то и сейчас Олежа в нашей команде. Вот, как-то так...
   - Гхм, - глубокомысленно протянул мастер, заходя в просторную пещеру.
   Вадим мельком огляделся. Вдоль стен находились книжные шкафы и проходы вглубь скалы, посередине пещеры над мраморным пьедесталом висел в воздухе белый шар, искрящийся молниями, рядом стоял письменный стол с несколькими исписаными листками и стопкой книг, а чуть дальше расположилась самая настоящая лаборатория со множеством колб, стеклянных трубочек и других всевозможных устройств. Около каждого прохода стоял полный рыцарский доспех и что-то подсказывало Вадиму, что это не просто украшение зала. В глубине пещеры горел камин, перед которым на полу распласталась медвежья шкура, рядом с которой стояли кресло-качалка и небольшой столик. Пол, стены и даже потолок оказались покрыты плотной вязью рун и разнообразных геометрических фигур. Недалеко от выхода на утес, парень заметил шестиконечную звезду, чертовски похожую на ту, которую совсем недавно нарисовал Ли-Сорк.
   - Как думаешь, Икс, парни нас сильно потеряют, если мы задержимся на пару дней? - бросил Вадим Иксу, не переставая оглядывать скромный интерьер то ли зала, то ли пещеры.
   - Потеряют, как пить дать, - мгновенно отозвался Икс, - полетели отсюда, а?
   - Пусть твой рарг не боится, - произнес непонятное слово отшельник, - ничего с ним и с тобой не случится, по крайней мере о тех пор пока вас ведут старшие, но развей мои сомнения, о чем ты волнуешься?
   - Да понимаете... мастер, - голубоглазый мужчина с достоинством кивнул, принимая обращение, - там в лагере остались несколько парнишек и несколько взрослых мужиков, принадлежащих, со слов одного мага, к государству Крепость, если я ничего не путаю. Так вот, что-то мне подсказывает, что я могу у вас задержаться дольше, чем до утра, ну и волнуюсь за пацанов.
   - Ясно, - кивнул маг, - ответственность - это хорошо, но у них свой путь, а у тебя свой. Если все сложится, вы еще встретитесь, ну а пока максимум, что я могу для вас сделать - это дать возможность общаться. Но для этого тебе необходимо подключится к сети.
   Маг кивнул на висящий посреди пещеры шар.
   - Ээ, а скажите, мастер, при моем, мм, подключении к сети, моему другу ничего не будет?
   Отшельник, до этого усевшийся за стол и бегло просматривающий одну из книг, словно ища в ней что-то, поднял голову и задумчиво устремил в Вадима взгляд своих пронзительных синих глаз.
   - Старшие не ошиблись в своем выборе, - хмыкнул он себе под нос и обратился напрямую к парню, - нет, с ним ничего не будет. Точнее будет, но ничего страшного. Единственное, со временем, ему может понадобиться привязка к Сети.
   Маг почему-то грустно посмотрел на посверкивающий молниями шар и снова уставился на парня.
   - Еще вопросы?
   - Да, пожалуй, - Вадим посмотрел по сторонам, в поисках чего-то крепкого, на что можно сесть и, не найдя ничего подходящего, уселся прямо на пол, - мы сможем связать мой доспех и элемента воды, кстати, это нормально, что он остался снаружи?
   - Конечно, - пожал плечами Маг, - а как по-другому он докажет свое право находится здесь?
   Со стороны входа блеснула молния и послышался раскат грома.
   - Он драться сейчас что ли будет? - уточнил Вадим, повернувшись на шум.
   - Можно сказать и так, - кивнул отшельник, снова погружаясь в книгу и бормоча себе под нос, - где же это? Хм, неужели в другом томе? Или на нижнем ярусе? Так-так-так...
   - А если он, не справится? - Вадим разглядел несколько фигур воздушных элементов, кружащихся вокруг его водяного.
   - Значит, не достоин, - ровно ответил мужчина, - да не переживай ты, он знал, на что шел, причем давно знал и, если не дурак, то готовился к этому дню. К тому же сейчас ливень будет. Думаю, волноваться смысла нет. А если ты ему сейчас поможешь, репутация его канет, как вы говорите в Лету.
   - Не припомню такой поговорки, - поморщился Вадим, - извините, мастер, но если его начнут убивать всерьез, я вмешаюсь. И мне плевать на репутацию. Своих не бросаем.
   Отшельник довольно улыбнулся и ничего не ответил, водяной же, будто услышав ответ Вадима перестал тушеваться и, выйдя из глубокой защиты, хлестнул слишком зарвавшегося элементаря воздуха водяным бичом.
   - Икс, следи за ним, - бросил Вадим другу.
   - Принял, - мгновенно ответил искин, - но по моим расчетам он и сам справится, тем более ливень пошел.
   - Мастер, - парень, словно забыв про сражение элементов, посмотрел на отшельника, - вы что-то говорили о связи с пацанами?
   Отшельник поощрительно кивнул.
   - И что насчет привязки моего водника к доспеху?
   - Только водника? - хитро улыбнувшись уточнил мужчина.
   - Можно еще воздушного и земляного, - тут же сориентировался парень.
   Голубоглазый мужчина, захлопнув книгу, оглушительно расхохотался.
   - А губа не дура, да, товарищ офицер?
   - О, а вот эту знаю, - расплылся в улыбку Вадим, - неужели кто-то из наших еще к вам попадал?
   - Не совсем ко мне, в нескольких километрах отсюда в одном ущелье совершил экстренную посадку то, что вы называете истребитель, а Ксуры - охотник. Но, честно говоря, не знаю дальнейшую судьбу твоего соотечественника.
   - А можно мне туда слетать? - быстро спросил Вадим, жадно хватаясь за любую ниточку, ведущую его к своим, - нуу, после того, как мы тут закончим?
   - Твое право, - улыбка не сходила с лица мага, - только пообещай мне одну вещь.
   - Какую? - напрягся парень.
   - Когда придет время, помоги освободить Бункерк. Без тебя там придется сложно.
   - Хоро..
   - Стой! - прервал его мужчина, ударив себя по голове, - не соглашайся пока!
   Вадим вопросительно посмотрел на мага, не решаясь даже кивнуть.
   - Так для начала выбери, что для тебя важнее - твой костюм или недавно встреченные мальчишки?
   - В каком смысле? - повторно напрягся тяж.
   - Смотри, - маг махнул рукой в сторону шестигранной звезды, - ритуал займет день-два, после этого ты можешь пройти инициацию в Сети. Подключиться к ней, в общем. В этом случае, она оценит твой потенциал намного выше и даст больше преимуществ. Или ты моешь пройти инициацию сейчас, чтобы получить возможность связи с мальчишками, но твой потенциал, соответственно окажется ниже.
   - Где происходит инициация? - Вадим не стал говорить громких слов о том, что сила тяжей не в их доспехах, а в их духе и что его потенциал безграничен, и о том, что тяжи своих не бросают.
   - Да вон, - улыбающийся маг показал рукой на шар, нужно к нему прикоснуться.
   - В доспехе, без?
   - Как хочешь, - мужчина буквально расплылся в улыбке.
   - Икс, как дела у нашего водяного?
   - Отлично, Вадим! - рвет воздушников одного за другим, - представляешь, один в него молнию пустил, так тот ее на левую, мм, руку принял, в себе немного подержал и через правую по этому воздушнику как вдарил!
   - Наш человек, то есть элементарь! - удовлетворенно кивнул тяж, - сколько у него противников осталось?
   - Да один только. Неугомонный какой-то. Лезет и лезет, тут уже у них, похоже, дело принципа.
   - Принцип, это хорошо. - глубокомысленно заметил Вадим, - как думаешь, вылазить из доспеха, ну и насчет пацанов тоже?
   - Да без разницы, - ответил Икс, - сам посуди, хотел бы он нас прибить, уже прибил бы. Ты же видел эту молнию? Один удар и все микросхемы к хренам тараканьим полетели бы. Да и потом, ты прав. Он реально мастер. И мне кажется ему дико интересно. Получится или нет приязать к доспеху все четыре стихии. Что-то мне подсказывает, что этого никто до нас не делал... А пацаны... Они, конечно, жуки те еще, но свои же! Да даже если были бы с Содружества или Азиатского Союза, они наши, с Земли, да еще и маленькие... Знаешь, кто-то из классиков прошлого сказал: 'У войны детский взгляд'. Так вот я хоть и программа, по сути, но не могу взять так просто и стереть этих мальчишек из своей памяти. Сам понимаешь, кто его знает, что с ними случится... Как-то так, бро'
   - Услышал тебя, бро, - в груди у Вадима потеплело, и. хоть в пещере и было светло из-за лившегося с потолка мягкого света, окружающий мир расцвел тысячами дополнительных цветов и оттенков. Отметив в памяти один из доспехов, который словно переливался серым цветом, тяж коротко бросил, - ну что, поехали?
   - Поехали, - стараясь сохранять выдержку ответил Икс.
   Подняться на ноги. Бросить взгляд на двух обессиленных элементарей, упорно кружащих по кругу. Хмыкнуть про себя на только что придуманный каламбур. Посмотреть в любопытные, синие глаза мага. Подойти к светящемуся шару. Протянуть левую руку. Ничего не происходит? Откинуть щиток забрала и, обхватив шар двумя руками, коснуться его лбом.
   Вспышка.
   'Подключится к Сети через резервный пульт управления? Да. Нет.'
   - Да.
   Перед глазами пробежала полоска загрузки и вывалился список с доступными классами.
   'По первичным параметрам доступны классы:
   Воин
   Темный рыцарь (недоступно)
   Изобретатель (недоступно)
   Паладин
   Легат
   Рыцарь
   Варвар (рекомендовано)
   Тяжеловооруженный воин
   Инквизитор
   Ведьмак (заблокировано)
   Гвардеец
   Крестоносец (недоступно)
   Страж трон
   Имперский тяжелый гвардеец (необходимо обновление)'
  
   - Ооо, Вадим, давай всех посмотрим? - парень не чувствовал в данный момент своего тела, но что-то подсказывало ему, что все действие разворачивается у него в голове.
   - Икс, дружище, я уже нашел себя, давай остальных сам посмотришь попозже, мы же подключились к местной сети, правильно?
   - Нуу, в принципе ты прав, ладно, ближайшие пару часов меня не трогать!
   - Стой! - всполошился Вадим, - только после ритуала, понял?
   - Ну, Вадиииим!
   - Только. После. Ритуала. - отрезал парень, - не хочу остаться в такой момент без твоей поддержки.
   - Ммм, ну ладно, но потом два, нет шесть! Восемь часов меня не трогать!
   - Да хоть целый день, - усмехнулся парень, выбирая 'Имперский тяжелый гвардеец'
  
   Класс:
   Раса: человек (синхронизировано)
   Мировоззрение: нейтральное
   Внешность: синхронизировано
   Сила - 11
   Выносливость - 10
   Интеллект - 5
   Ловкость - 5
   Мудрость - 5
   Харизма - 2
   Особенности класса: Имперский тяжелый гвардеец одним своим видом вызывает страх и уважение. Но, несмотря на элитную должность, простые люди предпочитают обходить его стороной. Неимоверная сила и выносливость дают гвардейцу возможность с легкостью нести на себе всю тяжесть доспеха и башенного щита. Главная задача гвардейца - сдержать таранный урон противника и благодаря своему тяжелому доспеху и башенному щиту защитить своих товарищей. Возможность раз в час приковать внимание противника на себя. При наличии тяжелого щита +10% к общему показателю брони. Не может пользоваться луками. Остальное: скрыто
   'Принять класс? Да. Нет'
   - Да
   Вадим, приходя в себя услышал звон колокольчиков. Парень по привычке защелкнул забрало и огляделся. Все оставалось на своих места. Синеглазый отшельник все также довольно улыбался, а на утесе продолжали свой танец обессиленные элементари.
   - Ну и что изме...? - Вадим не договорил.
   В левом нижнем уголу зеленым вспыхнула карта местности, Чуть выше появились две полоски - синяя и красная. Справа мешочек и облочко, судя по всему чат.
   - Икс, наведи здесь порядок, пожалуйста, - попросил друга Вадим, - интегрируй в нашу систему, чтоб как обычно стало. Кстати, не находишь, прям наш командный интерфейс, один в один!
   - Мм. Вадим, как ты предтавляешь себе порядок? - растеряно спросил Икс, - это же внешняя сеть!
   - Дружище, ты же мозг, разберись по-братски, а?
   - Эм, ну ладно, щас попробую. - задумчиво проговорил искин, а что если всю входящую инфу разбить по алгоритму Олишера? Тааак, а если вот так?
   - Молодец, Икс! - перед Вадимом появилась привычная взгляду командирская планшетка, - отличная работа!
   - Рад стараться, товарищ старший лейтенант! - гаркнул искин.
   - Младший, дружище, - парень усмехнулся, - младший.
   - Да плевать! - не стал спорить Икс, - ну что теперь ритуал?
   - Сейчас узнаем, - сказал Вадим, возвращаясь на свое место перед письменным столом.
   - Мастер?
   - Что ж, неплохо, - покивал головой отшельник, - давай ЦУ своей банде, я добавил тебе данные только одного разумного, Марк его зовут, на карте найдёшь метку ущелья, где разбился форточник из вашего мира... У тебя две минуты и добро пожаловать в гектограмму, я пока элементов приведу.
   - Понял, - кивнул Вадим и раскрыл панель чата, найдя единственный контакт6
   Марк, ?
   - Марк, прием, слышишь меня?
   - Твою мать! Что происходит! - Вадим поморщился от громкого голоса в голове
   - Марк, заткнись и слушай меня. Это Вадим. Я тебе сейчас скидываю карту местности с отметкой. Там истребитель лежит. Если общение с Ли-Сорком и компанией не сложится, то доберитесь туда и покопайтесь в останках. Может оружие найдете какое или мало-мальскую броню. Ждите меня там неделю, если не появлюсь - выбирайтесь своими силами. В идеале неделю эту в лагере провести. На конфликт не идите. Я сейчас модернизацию пройду и к вам, общение держим через чат. У тебя справа должна иконка появиться. Вопросы?
   - Никак нет! А это точно не сон?
   - Нет, Марк, не сон, привыкай к новой реальности. Все, привет остальным, отбой связи!
   - Отбой связи.
   Вадим задумчиво посмотрел на постепенно светлеющее небо.
   'Через час-другой займется рассвет... Надеюсь я все делаю правильно...'
   - Я готов, Мастер! - двух-с-половинометровый имперский тяжелый гвардеец делает шаг к переливающейся всеми цветами синего и серого шестиконечной звезды, с двух сторон от которой друг на против друга стоят, тяжело колыхаясь два стихийных элемента.
   - Заходи и ложись головой к выходу, - синие глаза мага горят азартом, - это будет... интересно!
  
   Глава 15
  
   - Знаешь, а ведь тут лежал очень интересный кинжал, - дракончик с интересом рыскал по усыпальнице, ища следы проникновения, - и самое интересное, все двери целы!
   - Может быть ты перепутал что-нибудь? - не найдя ничего лучшего, брякнул Мелкий, которого сильно клонило в сон, - и вообще, а был ли кинжальчик?
   Дракон на несколько секунд задумался, потом посмотрел в сторону первой усыпальницы, где несколько минут назад побратимы превратили двух вампиров в две кучки праха. Врит прищурился, словно принимая какое-то решение, а потом расслабленно вильнул хвостом.
   - Дружище, подожди меня тут, хорошо? - дракончик кивнул на белый, мраморный трон, - только на него не садись, там ловушка. Я мигом!
   - Не вопрос, Врит, - Мелкий, безуспешно борясь со сном, не заметил азарта, переполнявшего дракона, - я тебя подожду прям здесь.
   Парень скинул рюкзак с плеча, запустил диагностику скафа и улегся прямо на каменный пол. Сон пришел мгновенно. Мелкому снилась учебка, университет, 'Оплот', стычки с жуками, развед рейды, нежить. Много нежити. Только глаза светились не ядовито зеленым светом, а ярко синим.
   Парень проспал без малого шесть суток. Врит за это время успел облететь все ближайшие помещения, восстановить в памяти сеть тоннелей, вскрыть несколько тупиков, которые были созданы им самим же, запустить парочку законсервированных теплиц. Благо ни энергетические камни, ни сама земля, находившаяся во временном стазисе не потеряла своих свойств. Правда большая часть замороженных теплиц оказалась разрушена. Судя по всем за время спячки дракона подземный огонь несколько раз находил выход из своего подземного русла и, судя по всему, разорвал одну скалу, превратив ее в вулкан раньше положенного времени.
   Но дракон на то и был драконом, чтобы подстраховываться на два, три, пять раз! За тысячелетия своего существования, Врит понял смысл поговорки: 'не складывать все яйца в одну корзину'. Наведя относительный порядок на своем участке, дракон обнаружил одну проблему. Все каналы снабжения шли напрямую в Бункерк. Он, конечно, и не рассчитывал, что из сотни законсервированных пищевых активов в его распоряжение останутся все сто штук. Но цифра 'два' смущала опытного дракона. Это была либо диверсия..., либо нежить, заявившая свои права на подземный город каким-то образом чувствовала энергетические камни, позволяющие теплицам оставаться в стазисе. Единственные две теплицы, которые дракон сумел запустить, были настолько мизерны, что производимой ими еды хватало бы максимум десятку существ. И питались они не от энергетических камней а от расположенной рядом худой серебряной жилы. Горный дух, пообещавший присмотреть за тепличками, если жилу не тронут, держал свое обещание. Единственный минус был в том, что обе они находились в пригороде Бункерка.
   Перед Вритом стал выбор - создавать базу у теплиц, где отсутствовала подходящая инфроструктура, не считая вынесенных за пределы город мастерских или перебираться в Дашину башню. Судя по сообщениям Сомы, уже исследовавшей её вдоль и поперек, ни одна нежить не смогла проникнуть во внутрь, чего не сказать о соседней башней, просто-напросто кишевшей нечистью, среди которой попадалась даже условно разумные твари. По крайней мере устроить ловушку у них ума хватило. Не будь Сома драконессой, прорываться бы ей пришлось с боем. Она же просто пролетела башню насквозь и вылетела из другого окна. Но сам факт того, что нежить умудрилась почувствовать дракона внушал серьезные опасения, ставя под вопрос весь план Врита.
   Когда Мелкий открыл глаза, Врит в последний раз прогонял свой план на всевозможные недочеты и просчеты.
   - Проснулся? - дракон даже не повернулся к зевающему парню. - Ну и горазд же ты спать! А на твой храп чуть вся нежить не сбежалась!
   - Неправда, - деланно обиделся Мелкий, - я не храплю! Ну, может только чуть-чуть. Когда сильно устаю.
   - После схватки с вампирами ты, видать, выложился на полную, - сочувственно вильнул хвостом дракон, не отвлекаясь от выжженной прямо на полу схематичной карты Бункерка. Есть поди хочешь?
   Как только Врит упомянул про еду, живот парня скрутила судорога. Мелкий судорожно начал рыться в рюкзаке в поисках эльфийского сухпайка.
   - Ну ты даешь, - на этот раз дракон с удивлением посмотрел на парня, - вон же котелок стоит! Специально для тебя все приготовил. Только не обессудь, каша холодная уже, три дня тебя дожидается.
   Только сейчас парень понял, откуда доносится этот слабенький, но приятно щекочущий ноздри аромат. Сделав пару глотков из вытащенной из рюкзака фляжки, парень взял ложку, заботливо приготовленную Вритом и принялся с удовольствие уплетать холодную кашу, сделанную из эльфийского сухпайка.
   - Тебе подогреть? - уточнил дракон.
   - Не, итак вкусно! - мотнул головой Мелкий, но все же прислушался к голосу разуму, - хотя давай!
   Врит взял котелок, размером с самого дракончика и выдохнул струю пламени.
   - Держи, - дракон протянул котелок с дымящейся кашей Мелкому.
   - Спасибо, - уважительно протянул парень, оценив скорость, - мм, как вкусно!
   - Да, да, на здоровье, - отмахнулся дракон,- доедай и будем план смотреть.
   Долго упрашивать Мелкого не пришлось и спустя пять минут серебряная ложка звякнула о пустое дно котелка. Парень огляделся, словно ища, где бы сполоснуть посудину, положил котелок на рюкзак и подошел к дракону.
   - Ничего себе! - протянул разведчик, разглядывая схематичный план какого-то города, - это ты когда успел-то?
   - Да вот, - усмехнулся дракон и многозначительно добавил, - пока кое-кто дрыхнет, кое-кто работает!
   - Да ладно тебе, Врит, - Мелкому стало немного неловко, - давай вводную уже!
   - Смотри, - не стал рассусоливать дракон, - вот здесь, он указал когтем в центр города, находится штука, которая притягивает нежить к себе. Малое место силы. Сломанный ретранслятор. Одна из немногих точек, где можно зайти в сеть без раргов. И похоже, что в том месте облюбовало устроило себе логово одна из тварей с нижних ярусов. И самое печальное - эта неведома зверушка взяла под свой контроль вс. Армию неживых. Что это за создание такое - неизвестно. Понимаешь, нижние ярусы Бункерка существовали задолго до появления самого города, Древних и даже нас - драконов. Мы не ведаем какие расы населяли Порог изначально, но некоторые ученые утверждали, что именно в этих горах находится постоянный портал в Бездну. Так это или нет, никто доподлинно не знает, потому что еще никто не возвращался оттуда. По крайней мере живым. Вообще, на нижних ярусах иногда творится такое, что молишь всех богов, Древних и Сеть, чтоб оно не вылезло на поверхность. Это я к тому, что нежити в горах просто неимоверное количество. И она подчиняется чьей-то воле.
   Чем дальше Мелкий слушал, тем он все больше впадал в осадок. Оказывается, парень попал не в самый мирный мир. Мало того, что местные постоянно вели войны, чтобы не давать крови застояться и постоянно совершенствовать воинское и магическое искусство, так и обитатели соседних миров не прочь были наложить лапы на Порог, как назывался мир, в который затянуло Мелкого. Как только не пытались завоевать этот мир - множественные телепорты, синхронная атака со всех сторон, диверсии, инсайдерская деятельность... Но самая, пожалуй, удачная попытка была предпринята около пяти тысяч лет назад до погружения драконов в спячку. Тогда некроманты одного из высокоразвитых миров попытались провернуть красивую комбинацию. Суть была проста: открывается телепорт в горы, желательно шахты, нагоняется армия нежити и вся эта орава захватывает процветавший в то время город-столицу подземного царства Бункерк. Некроманты успели нагнать около миллиона костяков, гончих, горгулий, вурдалаков, пару сотен личей и несколько десятков гигантских скелетонов. Вся эта махина готова была все своей мощью обрушиться на Бункерк. Но что-то у захватчиков пошло не так. Древние, дождавшись пока некроманты перешлют армию вторжения просто перехватили нити управления всей нежитью.
   Напавшие одновременно с некромантами Ксуры неприятно удивились стаям каменных горгулий, разрывающих их истребители. А пилоты огромных шагающих роботов были просто-напросто не готовы противостоять смертельной магии личей, вызывающей один инфаркт за другим. У самой технологичной цивилизации, граничащей с Порогом была защита от стихийной магии, магии разума и прочее-прочее, но не от магии смерти, ведь Порог славился своей нетерпимостью к некромантии и демонологии. Тем не менее, врагов было слишком много.
   Локальная попытка вторжения некромантов захлебнулась в первый же день, да и старательно создаваемая армия хорошенько попортила кровь союзникам магов повелевающих мертвецами - Ксурам. Тогда некроманты пошли на беспрецедентный шаг. Собрав все три круга некромантов с адептами, увешавшись мощнейшими артефактами вся магическая элита, своей совокупной мощью способная иссушить любой мир за сутки, прыгнула в Порог. Но опасаясь жаркой встречи, приготовленной Древними, которые, как оказалось умели видеть ситуацию на два, а то и на три хода вперед, некроманты скорректировали портал, прыгнув чуть ниже. Дракон долго пытался объяснить Мелкому, как пришельцы из другого мира изменили точку выхода и при чем тут ориентация на большие полости в горном массиве, но потом плюнул и продолжил рассказ. Некроманты попали на нижние ярусы... И, судя по всему, сумели кого-то разозлить. В это время весь Порог подвергся масштабному нападению союзу соседних миров, тысячи порталов раскрылись по всему миру. Горела земля, люди, воздух. Даже Древние оказались не готовы к столь грандиозной атаке. И пусть порталы могли открываться в течение всего лишь одной недели, но уже в первые дни Порог оказался под угрозой захвата.
   Поняв, что за оставшееся до конца недели время Мир Порога может сменить хозяина, Древние пошли на крайние меры. На плодородном плато, где были расположены восемь из тринадцати порталов цивилизации Ксуров, образовался небольшой вулкан. Большая часть военного парка и порталов были уничтожены. Взамен Древние получили десятилетия голода и спонтанно возникающие землетрясения по всему материку. Подтянув все резервы и плюнув на другие порталы, маги смогли продержаться до конца недели и отстоять свой мир.
   Последующая зачистка оставшихся захватчиков длилась около ста пятидесяти лет. Причем на борьбу с с одной нежитью ушло несколько годов! На территорию Порога успели проникнуть не только воины, маги, инженеры, но и диверсанты, как в дальнейшем оказалось, специально обученные устраивать мятежи и брать под контроль целые государства. Но, потерпев окончательное поражение, большая часть захватчиков сдалась на милость победителя и только единицы ушли в подполье, а точнее в подземелья. И именно в этих горах находился самый крупный ретранслятор в мире. С чей помощью, к слову и удалось сдержать разбуженную некромантами сущность с нижних ярусов Бункерка.
   Древние решили не уничтожить эти ретрансляторы. Сеть оказалось чертовски удобной штукой. Маги, разобравшись в принципах её устройства, можно сказать, создали клона Сети техномагов. И самым главным отличием от техномагических ретрансляторов было то, что кроме самих Стелл и медальонов, принимающих сигнал, других технических устройств не было совсем.
   Взяв за основу принцип воинственной цивилизации Ксуров, величайшие умы того времени создали свою Сеть, позаботившись о том, чтобы, когда захватчики вернуться, а в том, что они вернутся никто не сомневался, они не смогли перехватить управление ретрансляторами, от которых по сути осталась лишь внешняя оболочка. Так же, при помощи ретранслятора была поставлена точка в борьбе с нежитью, после чего город вернулся к своему бурному развити.
   Шагнув на новый уровень магического искусства, маги приблизились к пониманию законов этого мира, соседних миров и даже Вселенной. Наступил расцвет как в магии, так и в обществе. Будучи переходным миром, Порог начал стремительно богатеть, выступая в качестве посредника при связывании миров сетью порталов.
   Казалось, всё идёт как нельзя лучше. Но чужое богатство всегда привлекает внимание соседей. Создав посредством многораундовых переговоров в астрале Союз Разумных Миров, соседи в очередной раз договорились о совместном протекторате столь вкусного куска. Но маги Порога, ещё раз подтвердив свою репутацию величайших волшебников своего времени, присоединились к секретным переговорам в астрале в самый неприятный для заговорщиков момент. Понимая, что один-единственный мир, вся сила которого заключается в расположении и, может быть, в магии, не сможет противостоять Союзу, маги Порога предложили раз в сто лет разыгрывать право открыть портал в любой мир. В случае попытки захвата, маги пообещали разрушить всю портальную систему.
   Союзу ничего не оставалось, как принять предложение, и по прошествии десятков лет между соседними мирами и миром Порога был подписан договор, регламентирующий недельные испытания за право владения порталами. Так как все миры находились на разных уровнях развития и имели свои как сильные, так и слабые стороны, испытания были построены и поделены таким образом, чтобы явного преимущества не смог получить ни один из участников. К слову, правила не были сложными: турнир на выбывание один на один за право недельного портала в случайный мир. Групповой бой стенка на стенку за право недельного портала в любой мир. Командное состязание за обладание ключом. Представитель того мира, который получил ключ получал возможность контроля над всеми телепортами.
   Маги древности, как тогда показалось Союзу, добровольно отдали своё богатство и своё будущее. Однако последующие испытания показали, на что рассчитывали маги Порога. Находясь под постоянной угрозой потери своего мира, школы магии развивались бешеными темпами, не позволяя себе остановиться и расслабиться. Мировые турниры, проходившие раз в столетие, оказались мощнейшим стимулом развития как личного могущества мага, так и экономики мира в целом. Создавались новые школы, расписывались методики для подготовки как магов, так и воинов, была введена уникальная всемирная классовая и уровневая система, что явилось дополнительной мотивацией к личностному развитию. За последующие тысячелетия ключ от Порога ни разу не покинул родную землю.
   Такая ситуация не могла понравиться власть имущим коллегам из соседних миров. Одиночных порталов в случайные и выборные миры соседям оказалось недостаточно и около пяти тысяч лет назад во время недельного парада планет была предпринята масштабная, массовая атака на Порог.
   Маги Порога, несмотря на всё своё искусство и близкие к совершенству техники, отточенные за тысячелетия, не смогли справиться с хлынувшими со всех сторон соседями. В бой шли не только признанные мэтры Порога, мановением руки превращающие армии захватчиков в резвых упырей и заботливо отправляющие их стройными шеренгами обратно, но и выдернутые со студенческой скамьи вчерашние ученики, только-только освоившие базовое управление стихиями. Порог содрогнулся. Понимая, что битва проиграна, оставшиеся в живых маги пошли на выполнение своего обещания. Ретрансляторы, управляющие как порталами, так и Сетью, были подорваны и мир погрузился в хаос.
   И именно тогда драконы, наблюдая, как мир стремительно катиться в бездну решили переждать смутные времена в спячке, пробуждение же их планировалось через примерно четыре с половиной тысячи лет. За пол тысячелетия драконы надеялись подготовить достойный прием захватчикам. Ведь каждые пять тысяч лет, телепорты открывались без всяких ретрансляторов. Сами по себе и совершенно спонтанно.
  
  
   - Да уж, - протянул Мелкий после того, как Врит закончил рассказывать ему предысторию массовой спячки, - и когда закончатся эти пять тысяч лет? Через пятьсот лет?
   - Если бы, - невесело усмехнулся дракон, - по моим расчетам, у на от пяти до пятнадцать лет. Точнее сказать нельзя.
   - Сколько? - Мелкий, только что вернувшийся с одной войны, попадал, получается, на другую.
   - Вот именно, - дракон не смотрел на парня, но Мелкий по голосу ощущал все отчаяние Врита, - более того, после разрушения ретрансляторов, один из которых находится на центральной площади Бункерка, та самая сущность, разбуженная этими чертовыми некромантами, снова вылезла с нижних ярусов. Конечно! Ведь ее более не сдерживает Сеть! Ты не чувствуешь, но я ощущаю ее. Этот чертов кислый привкус во рту начинаем меня раздражать!
   - И что делать будем?
   - Для начала нужно пробраться к Даше с Сомой. Потом проверю что с ретранслятором. Попробуем его врубить, если все получится, то нежить ломанется выше по тоннелям, соберет на себя все ловушки - раз, и, скорей всего, нападет на людские поселения - два. Насколько я помню в горах был расположен человеческий городок.
   - Зачем же посылать нежить на людей? - не понял Мелкий.
   - Ретранслятор нужен для того, чтобы тварь эта на нижние ярусы убралась, тогда с нежитью можно будет справиться, ну и надо же дать знак поверхности, что можно спускаться? Без Бункерка нам в будущей атаке не выиграть, да и без драконов тоже. И я очень сомневаюсь, что за нами повалят толпы добровольцев, когда мы с тобой вдвоем выберемся из этих подземелий и заявимся ко власть имущим. Поверь на слово, у людей короткая память. И нам либо не поверят, либо эта волокита будет тянуться слишком долго... А у нас, как бы пафоно это ни звучало, каждый день на счету.
   - Погоди! - дошло вдруг до Мелкого, то есть ты рассчитываешь, что люди сами придут сюда?
   - Конечно, - пожал крыльями дракончик, - можно сколько угодно отбиваться за стенами от врага, но намного эффективней уничтожить его источник. Ну и хочешь, не хочешь, а ретранслятор необходимо включить и починить. Тебе нужно подключиться к Сети.
   - Зачем? - протянул парень, - насколько я понял она еле-еле работает?
   - Все так, - согласился дракон, - но даже эти крохи помогут тебе получить класс, выучить местный язык, да и вообще, может в тебе дремлет могущественный маг!
   - Хм, - задумался Мелкий, - звучит неплохо, когда выдвигаемся?
   - Вчера, - отрезал Врит, - хватай свой рюкзак и полетели! Посмотрим, как быстро ты бегаешь!
   - Не вопрос! - парень подхватил свой ранец, - уж что-что, а бегать я научился!
   - Сейчас проверим, - серьезно кивнул дракон, - кстати, ты где нашел медное колечко с сапфиром, который у тебя в сумке лежит и молот?
   - В небольшой комнатке над сокровищницей. Там еще три сундука были и книга на пьедестале.
   - Ааа, - закивал головой дракончик, - понял где, - там еще черное зеркало было, да?
   - Было, - слегка нервно улыбнулся парень, - такое, необычное зеркало...
   - Хорошо, что не стал в него смотреться, - дракон похлопал парня по плечу, - и да, хрен бы ты тот молот поднял без своего доспеха!
   - Это да, - согласился парень, раздумывая, говорить Вриту про странное зеркало или нет, - это да, еле скинул его с наковальни!
   - Жалко, - поморщился Врит.
   - Что жалко?
   - Наковальню, говорю, жалко, - пояснил дракон, - такие клинки получались... Одно загляденье! Нежить словно масло резать можно было!
   - Понятно, - покачал головой парень, - побежали?
   - Полетели!
  
   Мелкий не стал рассказывать дракону про то, как его рука провалилась в зеркало, впрочем, дракон тоже не стал рассказывать, что именно он был тем, кто сломал подземный ретранслятор, лишив тем самым десятки тысячи людей родного дома и превратив их в беженцев. Парадокс, но именно нежить нужна была Вриту, чтобы сохранить город. Люди уйдут и придут, драконы - вот, что стоит на первом месте!
   Две фигуры неслись по темным коридорам подземных тоннелей не обращая вниманияна попадающуюся по пути вялую нежить. Мелкий и Врит стремились поскорей попасть в Бункер. И каждый из них строил у себя в голове собственные планы, которым вряд ли суждено было сбыться.
  
  
   Два дня и одна ночь - ровно столько потребовалась побратимам, чтобы добраться до пригорода Бункерка. Опустошив теплицы и нагрузив рюкзак Мелкого доверху человек и дракон приступили к самом сложному - добраться до Дашиной башни не привлекая внимания. Четырнадцать часов и несколько килограмм нервов Мелкого - такова была плата за проход по набитому нежитью городу. Чертовски сильно выручал стелс-доспех. Большую часть времени парень просто-напросто двигался вдоль стен, не пересекаясь с разумной нежитью, типа личей и скелетонов. Врит предупреждал парня по мыслеречи и за весь путь парень не увидел ничего экстраординарного, лишь обычных скелетов, костяных гончих, да парочки горгулий. Дракон вел парня словно по лабиринту, стороной обходя опасные зоны.
   Наконец, когда Мелкий ноги у Мелкого начали уже заплетаться, они оказались около тяжелой дубовой двери, которая после условного стука отворилась совершенно бесшумно. Еще несколько минут и Мелкий наконец-то увидел Дашу.
   Легкий доспех аналитика - минимум оружия, максимум вычислительных мощностей. Многочисленные браслеты, надетые поверх доспеха, темный плащ, с золотистой вышивкой, изящный резной посох. Именно так Даша предстала перед взором парня. Молча приложив палец к щитку забрала, девушка показала рукой наверх. Спустя еще полчаса они наконец-то выбрались верхнюю площадку башни. В центре стоял столик на котором находился брат-близнец котелка парня и две ложки. Вокруг стола были расставлены стулья.
   - Добро пожаловать к столу, - улыбнулся Даша, поднимая забрало шлема, - Сома говорит, что здесь стоит какая-то защита и они не слышат наш запах, а может быть мы просто находимся слишком высоко.
   - Здравствуйте, товарищ младший лейтенант по связи с общественностью, Дарья Романова! - парень горько ухмыльнулся, - заключённый М1, дробь 16!
   - Да я знаю, - мило улыбнулась Даша, мне Сома уже все рассказала, - как думаешь, кто-нибудь еще из наших попал сюда?
   - Один точно попал, - вздохнул парень, - но он разбился. Даже броня не спасла...
   - Жаль, - огорчилась девушка, - твой друг?
   - Вместе отбивали атаку жуков, - уклончиво ответил парень, не собираясь раскрывать все подробности падения СИБовца.
   - А еще кто-нибудь есть? - девушка с надеждой уставилась на парня, - ведь есть же?
   - Думаю есть, но я бы на твоем месте не рассчитывал на скорую встречу - ответил Мелкий и принялся излагать свои мысли, - Смотри, сюда добраться достаточно сложно, да и ребята с 'Оплота' не спешат включать СОС-маяки, тем самым подавая сигнал, что они находятся в этом мире.
   - Может быть сигнал слабый? - неуверенно спросила девушка, приглашающе показывая нас тол, за котором уже сидели драконы, во всю что-то обсуждая.
   - Этот маяк рассчитан на подачу сигнала в космос, Даш, - скептически ответил Мелкий, - чрезвычайно сомневаюсь, что кто-то его не увидел... Мне кажется ребята либо погибли, либо решили начать новую жизнь. Ну, а если я ошибаюсь, то рано или поздно мы услышим еще один СОС-маяк, согласна?
   - Согласно, - печально вздохнула девушка, присаживаясь за стол, - ты голодный?
   - Очень, - кивнул парень, скидывая ранец и принимаясь за еду, - все-таки вещь этот эльфийский сухпаек! Кстати! Вот в этом ранце куча провизии, зашли по пути в заначку Врита.
  
   Время за обедом пролетело незаметно, ребята обсуждали свое положение, выдвигали свои теории, куда они попали, делились мыслями о будущем, драконы спорили о каком-то огненном озере, изредка вставляли комментарии в разговор ребят. В конце концом договорились о вылазке к ретранслятору. На вылазку решено было пойти Вриту с Мелкому. Как бы не обидно это звучало, но Даша была для них обузой. Там, где побратимы могли проникнуть незаметно, Даша бы неизбежно привлекла внимание. Придя к консенсусу люди легли спать, в то время как драконы продолжали о чем-то ожесточено спорить. Мелкий, мечтая об отличном сне уже устроился у стенки с наслаждением расслабив все мышцы тела, как неожиданно получил запрос на создание командного чата.
   - Привет, ты еще не спишь?
   - Привет, уже засыпаю...
   - Я быстро. Слушай, тебе не кажется, что эти драконы мутные существа?
   - Кажется, Даша, но без них нам не выжить...
   - Думаешь они от нас избавятся?
   - Сомневаюсь... Все-таки побратимство - это не шутки! Тем более для дракона сто лет - сущие копейки, они и моргнуть не успеют, мы уже от старости умрем.
   - А насчет этого ретранслятора что скажешь? У, я имею в виду классы разные и так далее...
   - Посмотрим, - потянулся парень, сладко зевая, - подключиться к местной сети нужно стопроцентно. Особенно тебе. Может сможешь нарыть что-нибудь, ну, а если предложат какие-нибудь способности, я возьму! Доспех скоро разрядится, итак я уже без энергощита остался... Если шансы на выживание повысятся - то нужно брать. Я так думаю
   - Согласна, - вздохнула девушка, - спокойной ночи, Мелкий!
   - Спокойной ночи, Дарья, - пробормотал парень, практически мгновенно засыпая.
  
   А девушка еще лежала добрый час, раз за разом прокручивая в голове сцену допроса. Ей было жутко интересно и страшно узнать, зачем Мелкий спровоцировал своего друга. В том, что это была чистейшая и несколько даже изящная провокация, девушка даже не сомневалась.
   'Эх, лучше бы вместо Мелкого рядом с ней был тот странный инженер. Он хоть и выглядит пугающе, зато с ним не страшно!'
   - Спи, Врит, - сказала Сома, удостоверившись, что Даша уснула, - завтра у вас будет тяжелый день! А я покараулю, мало ли что?
   - Спокойной ночи, любовь моя, - Врит лизнул драконессу в мордочку и свернулся клубком около Мелкого, - ты права, завтра будет непростой денек!
  
   - Кстати, а почему башня пустая? - Мелкий во всю развлекался с мыслеречью закидывая Врита вопросам.
   Уже час, как побратимы, тень выскользнув из башни, пробирались к центральной площади.
   - Мы Сомой проверили, она абсолютно пуста. Ни одного мало-мальки завалящегося артефактика не нашли. Складывается ощущение, что все, что было в этой башне методично вывезли, оставив, правда парочку тайников, на черный день.
   - Но как они могли вывезти все добро, если эта башня чуть ли не в центре города находится?
   - С центром города ты загнул, конечно, - парень как-то понял, что дракон улыбнулся, - в центре нельзя было строить строения выше десяти метров, эти две башни - они практически на окраине города находятся. В промышленном районе.
   - По внешнему виду и по внутреннему дизайну больше похоже на бизнес-представительство какой-нибудь фирмы, - не согласился парень.
   - Так это и есть центральное представительство одного очень известного в свое время клана. Просто его основатель считал, что нужно, во-первых, быть ближе к своим рабочим, а во-вторых, плевать хотел на моду, предписывающую обязательное наличие своего представительства в центре города, около дворца правителя. И поступил тот уважаемы человек чрезвычайно элегантно.
   - И как же? - заинтересовался парень.
   - В промышленном районе он выстроил свою башню, откуда был доступ на практически любое предприятие, как визуальный, ну ты видел уже успел оценить вид из окон, так и портальный. Этот клан мог себе позволить создать свою замкнутую портальную сетку на все ключевые точки этой мини империи. Так вот, - Врит не сдержал усмешки, - в центре был выкуплен небольшой участок земли и находящаяся на нем гостиница превратилась в двухэтажный особняк. На первом этаже были витрины с продукцией и находился элитный магазин, на втором находился офис, переговорная комната и небольшой портал в башню. Таким образом глава клана мог явиться на приглашение правителя практически в любое время!
   - Хитро, - уважительно протянул парень, - постой-ка! Если есть сеть порталов, значит мы можем им воспользоваться?
   - Наконец-то сообразил, - довольно ответил дракон, я все думал, когда же додумаешься, Даша вон уже на второй день Соме предложила этот вариант.
   - Лучше поздно, чем никогда, - отмахнулся Мелкий, - да и потом, толк-то разведчика сравнивать с аналитиком? Ну так что? Почему порталом не прыгнули? Что-то не так с ним?
   - Не так, - согласился Врит, - здесь наши предположения разошлись. Смотри, я точно знаю, что эта сетка работала только в двух режимах: в башню или из башни. Все.
   - То есть как это? - не понял Мелкий, - туда-сюда нельзя было прыгнуть что ли?
   - В том-то и дело, - протянул Врит, замедляя скорость движения, сейчас они медленно крались по краю крыши ветхого трехэтажного здания, - для того, чтобы прыгнуть обратно, нужно было переключить всю систему. Переключить ее могли только два человека.
   - Сам глава клана? - вопросительно уточнил парень, замирая на кирпичном бортике.
   - И его заместитель по общей безопасности, по совместительству - родной сын, - подтвердил предположение парня дракон.
   - И сейчас порталы стоят на вход?
   - А вот это мы с тобой и узнаем, - пожал крыльями ВРит, - после того, как проникнем в это самое представительство.
   Дракон протянул крыло вперед, указывая на широкую улицу, вдоль которой практически в притык стояли различные особняки. План дракона был прост - пройти по Торговой улице, ведущей к Центральной площади, посередине которой и был расположен ретранслятор, выполненный в виде небольшой матовой стеллы. Парень уже отсюда видел вдалеке темный граненый штык, торчащий из земли. Дело осложнялось колонной нежити, стоящей на мостовой. Скелеты стояли неподвижно, практически вплотную друг к другу. Десятки тысяч черепушек белели в темноте. Чем ближе побратимы продвигались к центру Бункерка, тем светлее становилось вокруг. Мелкий так и не мог понять, откуда льется этот мягкий цвет, едва-едва смягчающий мрак подземелья.
   - Постой-ка, - предостерегающе поднял лапу Врит, закрутив головой по сторонам.
   - Сейчас замри и не пугайся! - дракончик словно прислушался к чему-то, после чего прижался к крыше, - Сейчас!
   Мелкий по примеру побратима припал к крыше, замирая и посмотрел на застывшую колонну скелетов. Внезапно вся костяная армия резко вскинула черепушки и внутри пустых глазниц загорелся зеленый огонь. По всему городу разнесся скрежет позвонков. У парня душа ушла в пятки, ему показалось, что все они смотрят прям на него, и в голове билась лишь одна мысль: 'БЕЖАТЬ'!
   - Замри, - сквозь охватившую парня панику пробился голос Врита, - успокойся, они смотрят не на нас, а на стеллу!
   Мелкий закрыл глаза, восстанавливая дыхание. Встроенная аптечка впрыснула успокоительное, кольнув в бедре. Парень бросил взгляд на голо-циферблат.
   'Ого! 250 ударов в минуту!'
   - Если ты сейчас не успокоишься, нас засекут, - спокойно проговорил дракон, - твое сердце бьется слишком громко...
   - Две секунды, - прохрипел парень, справляясь со страхом.
   - Поздно, - обреченно вздохнул Врит, - нас уже засекли... Единственный выход, который я вижу - чтоб ты снова превратился в мрамор, как в усыпальнице. Они уже подлетают...
   Последних слов парень уже не слышал, проваливаясь в темноту забвения. Он слился с изящным каменным бортиком, ощущая, как каменеют мысли, замирает дыхание, застывает тело. Парень растворился в каменой кладке, ощутив себя частичкой дома. Он лениво скользил сознанием по своему новому телу. Труха и ржавые доспехи на третьем этаже. Лестница на чердак и вниз. На втором все тоже самое, между четырьмя комнатами, в одной из которых у окна стояли целый, словно новый стол, находилась еще одна комнатка. Мелкий безразлично коснулся сознанием нескольких потускневших клинков, россыпи покрытых пылью камней, темного плаща, висящего на медной вешалке, и медного кольца с каким-то зеленоватым камнем. Парень равнодушно поплыл дальше. Первый этаж. Разбитые окна, Труха и толстый слой пыли. В углу слегка пульсирует меч, заваленный осколками разбитой каменной скульптуры. В этой же комнате, прямо по центру неподвижно лежит что-то. Мощное, сильное, быстрое, и очень голодное. Существо тревожно завертело головой, отчаянно скрипя позвонками. Еле видимая изумрудная сеть покрывала костяного стража, удерживая тяжелые кости на месте. Костяные пластины покрывающее все тело вздыбились словно шерсть.
   Из усеянной огромными зубами пасти, в которой особенно выделялись два длинных клыка, послышался приглушенные рык. Мелкий с интересом следил за нежитью удобно расположившись на медной люстре, до сих пор висящей на потолке. Он не мог объяснить словами, но чувствовал, что эта нежить отличается от стоящих на улице скелетов. Легки на помине! В проход, на котором отсутствовала дверь потянулся ручеек скелетов, привлеченных рыком стража поместья. Мелкий вроде бы успел заметить довольный оскал, после чего изумрудное пятно метнулось на отсвечивающих ядовито болотным цветом скелетов.
   Во все стороны полетели ошметки костей. Изумрудный рвал, бил лапами, давил своим весом, десятками уничтожая проникающих в дом скелетов. Веселье длилось около двух минут, после чего за окнами мелькнула тень и перед входом в дом, придавив с десяток скелетов приземлился он.
   Четырехметровый костяной дракон с пылающими грязно-нефритовыми глазницами посмотрел на стража. Дальше противостояние в памяти Мелкого осталось борьбой цветов. Вызывающий отвращение нефрит пытался окутать стойкий изумруд своими эманациями, но полыхающий цветом свежей травы огонек отсекал все щупальца, не давая укутать себя в болотный кокон. Изумруд не делал попытки выйти из дома, как и нефрит не переступал порога, давя исключительно магией?
   Наконец, костяной дракон клацнул зубами и резким движение бросился в особняк, своей массой проламывая кусок стены рядом с дверью. Зацепившись огромными когтями за каменный пол, он продолжил ввинчиваться во все еще недостаточно широкий для него проход, как получил неожиданно мощный удар лапой по своей морде. Изумруд, в видении Мелкого, приобрётший силуэт массивной кошки плавным движением перетек к дракону, который виднелся Мелкому, как крыса и после первого удара лапой наотмашь, снесшего костяному дракону нижнюю челюсть, замолотил уже обоими лапами, превращая голову вторженца в мешанину костей. Дракон выгнул спину, пытаясь вытащить верхнюю половину туловища из здания, страж, разнесший уже разнесший голову, сомкнул клыки на шее дракона, резким движением головы круша и ломая белые позвонки. Нефрит ярко вспыхнул и рассыпался черными искрами, одновременно вселяющая ужас фигура костяного дракона рассыпалась трухлявыми костями.
   Страж, сделав дело, вернулся на свое место в центре комнаты. Мелкий наблюдал за ним вечность. Когда на место гибели костяного дракона прибыл лич, страж ощерился костяными пластинами и припал к полу, скаля свои клыки. Лич посмотрел на здание, на дракона, бросил несколько зеленных черепов в морду стража, от которых тот лишь фыркнул и величаво удалился. После его ухода скелеты растаскивали сохранившиеся кости, не пересекая территорию дома. Страж, чей изумрудный цвет усилился практически в два раза вновь неподвижно замер на своем месте. Лишь вставшие дыбом чешуйки на холке показывали, что он до сих пор находится в напряжении.
   Из наблюдения за костяным кошаком Мелкого вырвал еле слышный голос Врита:
   - Все, можно!
   Сознание потянулось вверх, на крышу и спустя пару минут парень, тряся головой пересказывал Вриту все увиденное.
   - Вот оно что, - напряженный, как струнка дракончик, немного расслабился, - я уж думал все, пропал ты. Сначала скелеты побежали в дом, потом эта пародия на дракона прилетело, тьфу!
   Его аж перекосило от отвращения. Как оказалось, костяной дракон с парой горгулий прилетели на всплеск жизненной силы - тот самый испуг парня, не ожидавшего ничего подобного. Но благодаря стражу особняка, устроившему небольшую войну, защищая свой участок, наблюдение за домом было снято. А присланный лич, удостоверившись в отсутствие человеков, решил не трогать стража, привязанного к своей территории. Попытка подчинения также провалилась.
   - И самое противное, - дракончик все никак не мог успокоится, - что эта тварь целый день за нами наблюдала! Как хорошо, что ты раньше из своего состояния оцепенения не вышел, так бы точно схарчили!
   - Серьезно? Целый день? - Мелкий не на шутку встревожился, - Врит, я боюсь, что однажды я просто-напросто не выйду из этого состояния! Богомол тебя дери, не хочется превращаться в каменную статую до скончания веков!
   - Знаешь, когда мы отсюда выберемся, я покажу тебе целый зал героев, обреченных коротать свой век в каменных статуях, но это потом, а пока, пошли дальше?
   - Стой, Врит, - покачал головой парень, я прям печенкой чувствую мне нужно попасть в тайник на втором этаже! И то колечко, оно хоть и медное и камешек какой-то невзрачный, зелененьки, но мне почему-то хочется его забрать себе...
   - Как говоришь, - дракончик задумчиво уставился на соседнее здание, - медное колечко с зелёненьким камешком? Как то колечко, которые ты достал из круглой комнаты?
   - Да, - обрадовался парень, наконец-то вспоминая, почему зеленое кольцо показалось ему знакомым, - один в один практически!
   - Лезь, я тебя здесь подожду, - дракон кивнул в строну темного прохода на чердак, - только постарайся недолго, мы итак выбились из графика
   - Лады, - кивнул парень, неслышно ныряя в провал.
   - Да уж, - пробурчал Врит, - разве может так вести? Сначала умудрился ключ активации ретранслятора вытащить из круглой комнаты, да еще и молот с собой утащил, теперь вон управляющий ключ Изумрудного клана раздобыл! Может этот парень еще найдет ключ от портальной системы башни?
   Дракончик посмотрел на площадь, на которой уже видно было и саму стеллу и стоящий на краю площади небольшой двухэтажный домик.
   - Доберёмся до туда, посмотрим!
   Мелкий тем временем спустился на второй этаж и, стараясь не выдать себя ни единым звуком, обошел все четыре комнаты, ища потайную дверь. Он нисколько не сомневался, что при малейшем шорохе, страж за несколько секунд окажется здесь. Наконец, он нашел силуэт двери, спрятавшийся за развалившимся книжным шкафом. Внимательно осмотрев дверь, парень увидел узкую волнистую щель замочной скважины.
   'Хм, ломать дверь и знакомится с Изумрудом или поискать ключ?' - задумался Мелкий, скользя взглядом по комнате, - 'Странно, что стол стоит как новенький, в то время, как все остальное превратилось в пыль!'
   Движимый мыслью, он сделал пару шагов по направлению к толу и осмотрел его. Перед ним стоял обычный письменный стол с единственным, чуть приоткрытым ящиком. Не задумываясь о том, что он делает, парень потянул ручку ящика на себя. Раздался резкий скрип. События понеслись вскачь - схватив цепочку с ключом в виде ноты, парень метнулся к двери, краем уха слыша, скрип каменных ступеней. Вставить ключ в скважину, пинком ноги избавиться от остатков шкафа, распахнуть дверь, скользнуть во внутрь, запахнуть за собой дверь и...
   - Что за дичь! - недоуменно произнес парень, смотря вниз, на три костяных когтя, не дающих закрыть дверь. Подняв глаза, Мелкий чуть было не отшатнулся, на него смотрел сверкающий изумрудом глаз. Дверь с каждой секундой распахивалась все шире. Несмотря на усиленные мышцы доспеха, дверь охотно поддавалась нажиму стража. Держась за внутренний засов правой рукой и упираясь ногами в стены, парень судорожно зашарил левой рукой по комнате.
   'Чёрт возьми!' - до кольца было не дотянуться.
   Парень, чувствуя, как еще немного и в расширяющуюся с каждой секундой щель, сунется вся морда стража, оттолкнулся ногами от стены, отпуская засов и рыбкой прыгнул к кольцу, всем нутром ощущая, что это единственный верный способ. Дверь с треском распахнулась, и перед съежившимся в комок парнем, в одной руке сжавшим медное колечко с запульсировавшим в такт его сердца камнем, а другой, выставим перед собой первый попавшийся клинок, застыла оскаленная морда стража.
   Несколько секунд и изумрудная лента, вылетевшая из пасти стража, коснулась забрала Мелкого. Потом еще раз и еще.
   Парень нервно рассмеялся:
   - Эй, ты что, меня облизываешь что ли?
   В комнате, за спиной стража, послышался какой-то шум. Мелкий, встав на ноги, посмотрел, что там происходит, ожидая увидеть скелетов, личей и костяны драконов, но оказалось, что это завилявший костяной хвост стража разметал остатки книжного шкафа по всей комнате.
   - Да ты мой хороший, - парень с удовольствие погладил огромную костяную башку стража, чувствуя, как чешуйки встают дыбом, - соскучился поди в одного-то тут сидеть?
   Костяной котопес предано смотрел на парня, словно ожидая команды. Мелкий немного подумал и ласково сказал стражу:
   - Изумруд, иди карауль вход!
   Костяная кошка словно перетекла к лестнице, на прощание вильнув хвостом.
   - Надо же, вроде кошак, а хвостом виляет, как собака!
   Скидав оставшийся хабар в рюкзак, который Врит притащил из своей заначки, парень, отложив осмотр вещей на потом, аккуратно двинулся к лестнице, ведущей на первый этаж. Кольцо он надел на средний палец левой руки, на несколько секунд заставив свой доспех освободить кисть. Перед глазами прошла рябь и Мелкий почувствовал где именно находит страж. Почувствовал тень его эмоций. Страх, одиночество, долго, любовь, обожание и слабенький голод. Радовало, что это был уже не тот дикий голод, накрывший парня с головой, когда он только почувствовал стража. Связавшись с Вритом и обрисовав сложившуюся ситуацию, Мелкий получил исчерпывающий ответ:
   - Ты ему ничем сейчас не сможешь помочь. Ему нужна сейчас или кровь и тогда он может окончательно превратиться в нежить и порвать поводок или энергия, которую ты пока не сможешь ему передать. Уничтожив несколько десятков скелетов и дракона страж можно сказать наелся энергией. Но сам, наверное, понимаешь, чем больше грязной энергии он получит, тем 'грязнее' он будет сам. Давай. Побратим, торопись. Зверя своего с собой не бери, пусть лежит на месте. Это, кстати, бывший мархуз, я тебе чуть позже про них расскажу.
   Скрипя сердцем, парень согласился с предложением дракона и начал спуск на первый этаж.
   Его дико заинтересовал тот пульсирующий клинок, лежащий на первом этаже. Стараясь не обращать внимания на скелетов, монотонно утаскивающих одну кость за другой, парень подошел к обломкам статуи. Еще минут пять у него ушло на растаскивания обломков. Мелкий старался не шуметь, периодически замирая и прислушиваясь, поэтому он не сразу обратил внимание на запыленный короткий клинок лежащий в матовых, посеребренных ножнах. Взяв его в руки, парень почувствовал непреодолимое желание надеть пояс с ножнами. Застегнув нужны специальным креплением чуть выше колена и на бедре, парень аккуратно попрыгал. Ножны с мечом словно приклеились к бедру, ничуть не стесняя движения. Кивнув сам себе и погладив стража на дорожку, отчего костяная кошка едва слышно заурчала, Мелкий двинулся в обратный путь.
   - Знаешь, я удивляюсь тебе, дружище, - как только Мелкий выбрался на крышу, Врит сразу же махнул ему крылом, размазанной тенью влетая в окно третьего этажа соседнего особняка, - мало того, что у тебя дракон в побратимах, так еще и питомца заполучить сумел. Я уж молчу об остальных игрушках.
   Дракон выразительно посмотрел на клинок парня и тут же добавил:
   - Если этот то, о чем я думаю, то ради Порога, не доставай его из ножен, пока мы не вернёмся в башню!
   - Хорошо, - согласился Мелкий, прикидывая на сколько еще хватит генератора. По его расчетам, при максимальной загрузки стелс-режим - не больше недели, при минимальный - на пару месяцев.
   - Не волнуйся, - дракон почувствовал его волнение и поспешил успокоить парня, - инициация лишит тебя этой проблемы. Я помню, как по Порогу ходили маги, управляющие огромными шагающими машинами, заливающими огнем все вокруг.
   - Серьезно? - Мелкий почувствовал азарт, - а сейчас, интересно, в вашем мире используется техника?
   - Да кто ж его знает? - пожал крыльями дракончик, перелетая с окна на крышу соседнего здания, - осторожно, тут черепица! Сможешь на самый край? По периметру всей крыши каменный бортик, думаю, лучше по нему обойти. А насчет техники - вряд ли. Сам посуди...
   Пока парень крался по бортику Врит довольно толково разложил Мелкому все плюсы и минусы шагающей техники.
   - Сам подумай, необходимо отдавать свою энергию на поддержание этой махины, да еще и щиты удерживать. А боеприпас как пополнять, да и мобильность страдает, я уж молчу о полетах. Они точно заказаны любому шагающему роботу! Да и повредить шагоход раз плюнуть. Зыбучие пески наколдовал или трещину распахнул под стопой и все, он тебе уже не противник. Поэтому в мое время это была экзотика - так, знаешь, на гладиаторских боях сразиться, к примеру. Маг намного сильней без этих костылей. Хотя в твоем случае, все наоборот. Маг из тебя выйдет посредственный. Ты уж прости. Так, стой! Вот следующие два здания сможешь по стене проползти? На крышах горгульи стоят. Отлично! Тогда держись за мной.
   Дракончик ловко вцепился в стену массивного здания, и пополз параллельно земле, держась между окон примерно на уровне третьего этажа. Точнее сказать было сложно, так как у здания напрочь отсутствовали окна. Когда оба дома оказались позади, а побратимы забрались в провал окна следующего здания, Врит продолжил:
   - Так вот, для мага даже твой костюм - костыли, ему проще навесить на себя несколько щитов и отвод глаз. А тебе без него пока не выжить... Знаешь, если бы меня разбудил обычный воин или даже маг, мы бы до сюда не добрались! По моим расчетам все должно было быть менее серьезно. Похожи выжившие после подрыва ретрансляторов человеки конкретно деградировали... Ну да ладно, не будем о грустном! Кстати, ты знаешь, что эти два здания, которые мы только что оставили за спиной - представительство одного из крупнейших банком подземного царства? Хе-хе, как насчет того, чтоб заглянуть туда?
   - Очень смешно, - усмехнулся парень, изо всех сил успокаивая вставшего в стойку хомяка, - лучшее - враг хорошего. Золото, это, конечно, хорошо, но у нас цель!
   - Молодец, - серьезно посмотрел на парня дракон, - уважаю. Если идешь, то иди до конца! А если не собираешься дойти до конца, то зачем тогда идти?
   Врит немного помолчал и еле слышно добавил
   - Это и есть путь дракона.
   Мелкий расслышал последнюю фразу, но никак комментировать её не стал. До искомого двухэтажного особняка осталось три здания, а парень уже чувствовал наваливающуюся на плечи усталость.
   - Что дальше, ВРит?
   - А дальше, мы сделаем вот что, - дракон внимательно осматривал четырехэтажные махины, за которыми едва виднелась первая цель их визита, - сейчас врубаешь маскировку на максимум и ползешь по стене с обратной стороны здания, понял? После этого спрыгиваешь на крышу и ищешь пути вовнутрь. Если тебя заметят, я отвлеку внимание на себя. В любом случае, у тебя будет не больше полуминуты на то, чтобы попасть вовнутрь. В прошлый раз я не разглядел двери ли входа. Но близко не подбирался. Если не получится за 30 секунд попасть во внутрь, будем прорываться к ретранслятору, а там видно будет!
   - Да ладно, Врит, ты, по-моему, утрируешь, - Мелкий посмотрел на площадь, наполненную всевозможной нежить, находящейся в полусонном состоянии. У подножья темной стеллы сидел, опираясь на меч трехметровый скелетон, со съехавшей на бок золотой короне. А в дальнем конце площади лич что-то колдовал над огромным монстром, который, казалось, был словно сшит из кусков гниющего мяса, - никто нас не заметит!
   - Дай Сеть, - дракончик посмотрел на стеллу, - готов? Полетели!
   - Поехали, - привычно буркнул Мелкий, отталкиваясь от подоконника.
   'Кирпичная стена, проползти вокруг, толчок, есть, базальтовая облицовка, немного сколько, ну да ладно, обогнуть здание, а вот и наша крыша. Хм, и вправду, а где вход? Такое ощущение, что на крыше вместо крыше лежит огромное мутное зеркало? А что если?' - в голову Мелкому ударила шальная идея, - 'Как там в древности говорили: Или пан или пропал?'
   Парень резво пополз вниз, не обращая внимание на море нежити колыхающейся на площади. Спустившись на гранитную мостовую, Мелкий перебежал к двухэтажному домику и прижавшись к нему перевел дух. Пока никто не собирался пробовать его на вкус. Парень двинулся вдоль особняка, держась стены и достиг его лицевой стороны, выходящей на площадь. Сделал несколько шагов и потянув массивное медное кольцо, покрывшееся зеленой оскалиной приоткрыл тяжелую деревянную дверь и проскользнул во внутрь здания.
   - Ну ты наглец! - восхищенно прошептал Врит, - ищи медное кольцо с красным камнем!
   - А если?
   - Там видно будет!
   Идея о том, что дверь не обязательно должна быть закрыта пришла Мелкому в голову спонтанно. Улыбнувшись своей находчивости, он неспеша огляделся. Пустые стены, толстый слой пыли. Ни древесной трухи, ни обломков стеллажей, ни оружия с украшениями, которые, по словам Врита, должны были быть на первом этаже представительства клана. Похоже бывшие хозяева и отсюда все умудрились переправить через телепорт. Уже предчувствуя, что ничего он здесь не найдёт, парень отправился дальше. Поднялся по каменной лестнице на второй этаж. Две пустые комнаты и портальная площадка. Широкий каменный круг, небольшой пьедестал с неактивным управляющим кристаллом и... стол?
   - Врит, тут стол, а на нем пять колец!
   - Мм, - глубокомысленно протянул дракон, - вот оно как... Ладно, но тогда их должно быть больше, будь добр, посмотри повнимательней, может быть их все-таки шесть?
   - Нет, точно пять, - парень даже заглянул под стол, чтобы удостовериться, - но на столе есть небольшая выемка на месте шестого.
   - Значит все-таки кто-то сумел спастись, - пробормотал дракон, - что ж! Все к лучшему в этом лучшем из миров. Значит так, слушай дальнейший план действий. Эти кольца - единовременные пропуски в телепорт, в то время как медные кольца с камнями - постоянный доступ. Телепорт активируется при контакте с кольцом. Но это, как ты понимаешь, билет в один конец.
   - И кто-то им уже воспользовался?
   - Да, скорей всего так и было.
   - Но не в башню?
   - Ну почему же? Он или она мог прыгнуть телепортом в башню и уйти вместо со всеми на поверхность.
   - Знаешь, - Мелкий словно увидел, как все было, - мне кажется, клан перед тем, как уйти оставил несколько ключей в надежде, что некоторые ребята смогут вырваться из города, атакованного нежитью...
   - Наверное ты прав, - тяжело вздохнул дракон, - что ж, как минимум одному - повезло. Забирай все кольца, а одно надевай на палец, после активации ретранслятора нам он понадобиться!
   - Врит, - твердо сказал парень, - я оставлю одно кольцо на столе. Вдруг кому-нибудь оно потом спасет жизнь?
   - Благородно, но не разумно, - мягко ответил дракон, - мы должны спасти этот город. Но делай так, как тебе подсказывает сердце. Сможешь добраться до ретранслятора сам?
   - Должен, но после такой прогулки стелс-генератор может сдохнуть.
   - Ладно, тогда жди сигнала
   - Понял, Врит, жду! - немного волнуясь, парень занял свою позицию около двери. Одно кольцо приятно грело указательный палец правой руки, остальные три были бережно уложены в рюкзак.
   Дракон не заставил себя долго ждать. На противоположной стороне раздался оглушительный взрыв, разом слизнув жадными языками жара всех стоящих в той стороне скелетов, а после из пламени вышла ослепительно яркая огненная фигура. Бешено захохотав, элементарь принялся жечь нечисть, щедро швыряя огненные шары налево и направо.
   - Жди...
   Лич, бросив возиться с грудой мяса выпускает в сторону призванного элемента две призрачные ленты, на что дух огня лишь оглушительно хохочет и стегает магическую поддержку нежити белой нитью огненного кнута. Вокруг лича, потерявшего правую кончено вспыхивает зеленая гинь щита, а сидящий около стеллы скелетон начинает подниматься на ноги.
   - Жди...
   Баньши появившиеся со спины элемента истошно кричат, сбивая его концентрацию, костяные гончие, окутанные зеленым свечением заклинания лича, начинаю рвать огненную фигуру, скелетон за несколько шагов достигает элементаря, взмахивая черным фланбергом, волнистое лезвие, источающее тьму летит точно в голову элементаря
   - Жди...
   Огневик, не выдержав давления нежити со всех сторон взрывается огненной стеной, сжигая не укутанную зеленью защитного щита нежить, вырастая в несколько раз. В его руке появляется огненный меч, а сам элементарь одет в раскаленную броню. Два меча - огненный и источающий тьму сталкиваются посередине и по площади разносится звуковая волна, валящая с ног простых скелетов.
   - Пошел!!!
   Мелкий выскальзывает из двери и ловко уклоняясь от переминающихся с ног на ногу скелетов мчится к стелле. Его доспех мерцает, размазывая движения. Парень за несколько десятков ударов сердца, во время которых скелетон и огненный элементарь с упоением лупят друг по дружке своими двуручниками, долетает до темной стеллы и касается её ладонью одновременно с криком Врита:
   - СТОЙ! ОНА В..
   Мир вокруг Мелкого замирает. Но вместо ожидаемого 'Подключится к Сети через резервный пульт управления? Да. Нет.' 'Подключится к Сети через резервный пульт управления? Да. Нет.' парень видит вокруг себя лишь гнилую зелень болота. Голову пронзает сверло боли и Мелкий, борясь с навалившейся мигренью, начинает понимать звучаешее со всех сторон бормотание и шёпот:
   - Носитель...
   - Убей себя...
   - Умри...
   - Кровь!
   - Убей...
   - Умри, это так легко!
   Парень оглядывается по сторонам, не понимая, что происходит. И снизу, и сверху зелёная хмарь, лишь на пальце мерцает искра изумруда, да на бедре пульсирует алым короткий меч. Меч? Мелкий достает клинок и взмахивает им перед собой. Голоса из шепота превращаются в нескончаемый визг.
   - Убей себя!
   - Остановись!
   - Брось меч!
   - Покорись!
   - На колени!
   - Смерть!
   - Кровь!
   - Носитель!!!
   Парень, не обращая внимания на бессильную ярость голосов начинает полосовать нефритовую пелену, с каждой восьмеркой разрывая туманную мглу. Голоса слабеют и окончательно пропадают, а перед Мелким появляется полупрозрачная табличка:
   'Подключится к Сети через резервный пульт управления? Да. Нет.'
   - Да
   'Включить протокол безопасности 'Бездна'? Да. Нет.'
   -Да
   'Выбрать класс. По первичным параметрам доступны классы:
   Воин
   Предсказатель
   Обоерукий
   Мастер клинка
   Разведчик
   Диверсант (рекомендовано)
   Воин-страж
   Историк
   Ассасин
   Ведьмак (заблокировано)
   Убийца магов (недоступно)
   Скаут
   Антимаг (недоступно)
   Дракон
  
   - Эх, Врит, как тебя сейчас не хватает! - протянул парень, - ну посмотрим, что тут есть...
  
   Класс: Обоерукий
   Раса: человек (синхронизировано)
   Мировоззрение: нейтральное
   Внешность: синхронизировано
   Сила - 4
   Выносливость - 6
   Интеллект - 6
   Ловкость - 9
   Мудрость - 4
   Харизма - 4
   Особенности класса: Не может использовать щиты. Не может использовать метательное оружие. Не может носить кольчугу и тяжелую броню. Данный воин выбрал стезю ближнего боя двумя клинками. Клинки являются продолжением его рук, а скорость реакции зашкаливает. Может использовать метательные звезды и ножи. Данные бойцы являются лучшими телохранителями, ведь они одни из немногих воинов, которые способны отбить даже арбалетный болт.
  
   - Так, а это что у нас?
  
   Класс: Диверсант
   Раса: человек (синхронизировано)
   Мировоззрение: нейтральное
   Внешность: синхронизировано
   Сила - 4
   Выносливость - 6
   Интеллект - 6
   Ловкость - 9
   Мудрость - 4
   Харизма - 4
   Особенности класса: Не может использовать средний и тяжелый доспех. Мастер скрытных проникновений и внедрения в различные социальные группы. Минимальный уровень харизмы: 4. От уровня Харизмы зависит степень сложности внедрения. При повышении уровня интеллекта, мудрости и харизмы, становятся доступны различные сценарии интеграции (например, государственный переворот)
  
   - Таак, а это что такое?
  
   Класс: Историк
   Раса: человек (синхронизировано)
   Мировоззрение: нейтральное
   Внешность: синхронизировано
   Сила - 4
   Выносливость - 6
   Интеллект - 6
   Ловкость - 9
   Мудрость - 4
   Харизма - 4
   Особенности класса: Не может использовать оружие. Способен предсказывать события ближайшего будущего на основе анализа прошлого. (Внимание! Чем полнее и правдивей источники знания, тем точнее предсказание) Ключевая характеристика: Интеллект.
  
   - Ой, да ладно, - скривился парень, - кого я в самом деле обманываю?
  
   Класс: Дракон
   Раса: человек (синхронизировано)
   Мировоззрение: нейтральное
   Внешность: синхронизировано
   Сила - 4
   Выносливость - 6
   Интеллект - 6
   Ловкость - 9
   Мудрость - 4
   Харизма - 4
   Особенности класса: Только тот, в чьих жилах течет кровь дракона может стать драконом. Данный класс доступен только при наличии дракона-побратима. Внимание! При смерти дракона-побратима, дракон-человек погибает. Двух драконов связывает родственные связи, которые держаться до конца жизни, даруя обоим интересные возможности. Способности зависят от рода дракона (Красный, зеленый, синий, черный, теневой). При достижении условий (скрыто) доступно умение 'Обратиться в дракона'. Остальное: скрыто
   'Принять класс? Да. Нет'
   - Да
  
   Уже привычную темноту разбил звон колокольчиков, и парень обнаружил себя стоящим среди армии нежити. Его вытянутая левая рука касалась стеллы, а в отставленной в сторону правой был зажат полыхающий багряными искорми меч.
  
   - ..В СТЕЛЛЕ! - донеся оглушительный крик дракончика, - Она в стелле! Не касайся её!
   - Брат, все нормально, - парень замер, настороженно оглядываясь по сторонам, - щас такое было!
   - Щас такое будет! - перебил его дракон, - не знаю, как ты сумел с ней справиться, но будь приготовься к анархии! Смотри!
   Мелкий взглянул в сторону, куда показал дракон. Лич и скелетон, сражающиеся с элементарем замерли, чем тот поспешил воспользоваться. Швырнув напоследок одеяло огня, мгновенно испепелившее мелкую нежить, сгусток пламени шустро двинулся на запад, перемещаясь огромными скачками. Находящаяся вокруг нежить не обращала на него никакого внимания. Скелетов, гончих, баньши, даже скелетона с личом словно корежила какая-то сила.
   В то же мгновения от стелла хрустальным звоном разошлась невидимая волна. Несколько скелетов взорвались ошметками костей, остальная нежить принялась расходится в стороны, с каждым шагом удаляясь все дальше и дальше от стеллы. Один лишь скелетон сделал шаг по направлению к ретранслятору, замахиваясь своим мечом. Вторая волна заставила его замереть, а третья и вовсе отступить. Многообещающе посмотрев Мелкому прямо в глаза, скелетон поправил корону на своей черепушке и вскинул свой огромный фламберг вверх. Из волнистого лезвия куда-то в потолок ударила струя тьмы и, самопровозгласивший себя королем, предводитель нежити указал мечом на восток. С интересом наблюдая, как огромная река нежити потянулась в том направлении, старательно обходя площадь, Мелкий вовсю отбивался от вопросом Врита.
   - Нет, я не видел ту сущность, просто все вокруг было грязно-зеленое, и со всех сторон слышались голоса, призывающие меня покончить жизнь самоубийством.
   - Да, пару раз слышал что-то про носитель...
   - Мечом разрубил и потом темнота появилось и окошко выскочило.
   - Да, выбрал 'включить протокол безопасности'
   - Да, нормально себя чувствую!
   - Да, 'дракона'!
   - Врит! Харош! Скажи лучше, как выбираться отсюда будем?
  
   Дракончик, все еще не верящий в благоприятный исход их вылазки понемногу пришел в себя и перестал вываливать на Мелкого тонны вопросов.
   - Как куда? Сейчас за элементом пойдем, пока он нам дорогу расчищает. Сому уже предупредил, она промониторит обстановку вокруг башни и примет решение. Оставить девочку в башне или вместе с нами двигаться к огненному озеру.
   - Огненному озеру?
   - Да, призванный мной элементарь поможет на время открыть проход. А там... В общем, это важно, поверь!
   - Да верю, конечно, - удивился парень, - а что там, у этого озера?
   - По ходу движения расскажу, мархуза своего будешь подбирать?
   - Хотелось бы, - кивнул Мелкий, который только что вспомнил про костяную кошку.
   - Ну тогда пойдем, ближайщие два дня можно не опасаться за свою жизнь, так мелкие группки нежити. У большинства сейчас настройка идет на нового властелина. Им, как ты понял захотел стать один из скелетонов. Но все не так-то просто, думаю, ему придется побороться за право командовать всей этой оравой. А пока часть армии отправится на поверхность, не зря они в ту сторону пошли!
   - Врит, бро, - взмолился Мелкий, - слишком много информации! Давай дозированно!
   - Ну вот, стихия меня задери, - неожиданно раздался скрипучий голос, - опять тупоголовый хозяин!
   Только благодаря величайшему усилию воли и огромному количеству нежити, некоторые из которых жадно посматривали на парня, Мелкий не шелохнулся. Подавив первоначальный порыв подпрыгнуть на несколько метров вверх, оглянуться за правое плечо и банально заорать от неожиданности и страха, парень скосил глаза на мерцающий багровым меч, зажатый в правой руке.
   - Ну хоть не трус и то ладно, - притворно проскрипел голос, и издевательски протянул - чё, так и будешь в молчанку играть... хозяин?
   - Врит!, - парень призывно посмотрел на дракона, сидящего на крыше дома, расположенного на противоположной стороне площади от двухэтажно особняка, - со мной меч говорит...
   - Я слышу, - судя по голосу, дракончик улыбался, - думал ты раньше его из ножен вытащишь...
   - Думал он, - проворчал меч, - а когда мальчишку на зараженный ретранслятор посылал чем ты думал?
   - Заткнись, железяка, - взвился дракончик, - откуда я знал, что эта тварь прям в него вселилась! Она должна была в каком-то из особняков находится!
   - Должна была, - передразнил дракона меч, - да она бы его схарчила быстрей, чем бы ты до нее долетел со своим истинным пламенем, тьфу!
   - Слушай, железяка, - завелся дракон, - я ж тебя переплавлю! Сделаю из тебя кочергу!
   - Ты-то? Ахахаа, - меч полыхнул багровым, - дорасти сначала, мелкий!
   - Что-о-о? - взревел дракон, которому, видать наступили на больную мозоль, - это кто мелкий?! Это я мелкий?! Да ты вообще короткий меч!
   - Разуй глаза, хвостатый, - гнусно ухмыльнулся полуторный меч, пульсирующий в такт биению сердца парня, - хотя твоим маленьким глазкам, наверное, просто плохо видно с такого расстояния!
   - Убери его в ножны, будь другом! - взмолился дракончик, - ну, побратим!
   - Ладно, ладно, - посмеиваясь про себя, ответил Мелкий, и добавил, обращаясь уже к мечу, - а ты забавный, чуть позже пообщаемся.
   - Стой, хозяин, не убирай меня, стой! Харош! Я ..., - что хотел сказать меч парень не дослушал.
   - Врит, ты же мне расскажешь сейчас что к чему? - голова парня просто кипела от происходящих вокруг него событий.
   - Конечно, бро, - махнул крылом дракончик, - конечно. А теперь, пора выбираться с этой площади и догонять элементаря! Вон смотри прямо по курсу груда мяса лежит, которую лич 'починить' не успел. Воняет, конечно, будь здоров, но мимо нее можешь проскользнуть и помчались по крышам! Горгульи нам сейчас не страшны!
   Мелкий стоял, механически прикидывая в голове свой рывок через вяло бредущую толпу нежити, а в голове у него билась одна единственная мысль:
   'Богомол меня задери, куда же я все-таки попал!'
  
   Глава 16
  
   - Что ж, - протянул, потирая руки, мастер, - это и вправду было... интересно!
  
   Мастер и закованный в свой доспех Вадим стояли на краю утеса, встречая рассвет следующего дня. Работа заняла около двадцати часов и за все это время маг ни разу не сомкнул глаз. Да и сейчас отшельник не сводил глаз с доспеха Вадима, словно стараясь запечатлеть фигуру Вадима в лучах поднимающегося солнца.
  
   - О да, - вторил ему Икс, - очень интересно! Но я ощущаю какую-то пустоту что ли? Будто чего-то не хватает.
  
   За эти сутки Икс, пользуясь доступом к резервному ретранслятору Сети, умудрился и следить за процессом интеграции элементарей в доспех, и поглощать тонны информации о Пороге. История мира, преимущества Сети, условные классы, навыки, особенности. Этот мир был насквозь пронизан магией и Древние проделали поистине колоссальную работу систематизируя и классифицируя полученную собранную информацию. Тот же самый список классов постоянно обновлялся и пополнялся, масштабировался и изменялся. Однако последние пять тысяч лет подключится к остаткам Сети было нетривиальной задачей. К досаде коренных жителей, иномиряне без всяких проблем проходили инициацию, в то время как местным Сеть открывала доступ только после специально обучения или при ярко выраженном таланте. К одним из таких образовательных учреждения относилась Академия общей магии в Цитадели, Школа стихий Крепости, академия друидов, расположенная в Лесу и закрытая школа стихийной магии и горного дела в Бастионе. По крайней мере эти четыре организации имели допуск к стеллам и необходимое знание для активации доступа.
  
   Икс, здраво оценивая крохотный объем своей памяти (по сравнению с возможностями 'Оплота') пытался найти максимально полезную и полную информацию, которая пригодится им с Вадимом. Но касательно геополитики информации было удивительно мало. Четыре государства на одном материке, второй материк - закрыт, значит, более детальную инфу предстоит узнавать напрямую, чем Вадим с Иксом и собирались заняться, вернувшись в лагерь. Икс рассчитывал на то, что мэтр Илл, как в прочем и Ли-Сорк не понаслышке знают положение дел в мире. Но для начала нужно было протестировать доспех.
  
   - Да, очень интересно, -улыбнулся Вадим.
  
   Тяж успел отлично выспаться и присмотреться к оружию, упоминания о котором сохранились в Сети. Чего там только не было! И мечи, и топоры, секиры, палицы, двуручники, копья, серпы, моргенштерны, молоты, кинжалы, щиты, плащи, доспехи, кольчуги, свитки с заклинаниями, амулеты, кольца, пояса, сапоги и многое-многое другое. Парню было странно читать описания типа 'урон огнем' или 'имеет шанс заморозить противника', или 'повышенный урон нежити', но, признаться, Вадим не отказался бы от пары волшебных вещичек. Но больше всего парень хотел провести драйв-тест улучшенного доспеха.
  
   - Ну, я пошел? - тяж посмотрел на синеглазого мага и, дождавшись ответного кивка, шагнул с обрыва.
  
   Вадиму нравилось чувство свободного падения, как, впрочем, и чувство невесомости, но ощущения, которые он испытывал сейчас были совсем другого уровня.
  
   - Икс!
  
   - Что?
  
   - Полетаем?
  
   - Так мы уже!
  
   - Что говорят наши элементы?
  
   - Олежа пищит от восторга, сбылась его мечта! Воздушник рвется ввысь, просит частично дать управление для окончательной балансировки!
  
   - Пусть не забывает земляного, мастер говорил об изменении плотности и веса, накидывай килограмм сто!
  
   - Уже внесли в расчет, - протараторил Икс, - воднику, правда, некомфортно, жалуется немного.
  
   - Пусть представит, что он дождь, идущий в обратную сторону! - крикнул Вадим, взмывая в серое-голубое небо, - передай контроль воздушнику, но сам дублируй, оставь задержку в полсекунды!
  
   - Готово!
  
   Тяжа завертело вокруг своей оси, швырнуло вверх, вбок, сальто назад, земля с небом поменялись местами и Вадим камнем полетел вниз.
  
   - Икс? Все под контролем?
  
   - Да! Отрабатываем воздушные маневры при борьбе с воздушным противником!
  
   - Принял!
  
   Спустя пять минут судорожных метаний в небе Вадим дал отбой и тяж направился к утесу. По пути к финальной точке маршрута парень запустил диагностику скафа.
  
   - Ну что я могу тебе сказать, Вадим, - голос Икса прозвучал на полтона ниже, - есть как плюс, так и минусы. С чего начать?
  
   - Давай с плюсов, - парень, отключив автопилот, напрямую управлял доспехом.
  
   - Мы практически избавились от перегрева, водный работает на ура, охлаждая, как реактор, так и мои микропроцессоры, теперь в воздухе можем вести до 6 часов активных боевых действий! Плюс водяной щит при огненных атаках. Сзади элемент сам ставить будет, а для тебя если что, на левую руку завязали, это из того, что сейчас натестили, об остальных плюшках расскажу позже, далее! Воздушник. Уменьшение веса скафа на 70%! Представляешь? Потрясающая маневренность, при желании мы теперь можем поиграть в догонялки с истребителем! Далее, он делает воздушную линзу перед камерой, тем самым увеличивая дальность съемки в несколько раз! По крайней мере я смог засечь наших парней, собирающихся в поход. Далее...
  
   - Погоди, парней увидел? - остановил нескончаемый поток информации Вадим, - а чего сразу не сказал?
  
   - А зачем? - удивился Икс, - у тебя же с ними прямая связь!
  
   - Точно, - парень на лету ударил себя перчаткой по шлему, - а я и забыл совсем, сейчас выйду на связь.
  
   Плавно приземлившись на каменный утес около замеревшего мага, Вадим, открыв забрало, прокричал талантливому отшельнику:
  
   - Одну минуту мастер!
  
   И, вызвав командный интерфейс перешел в режим чата:
  
   - Марк, прием, на связи?
  
   - Вадим! Ну наконец-то! - парень облегченно вздохнул, - Не смог до вас достучаться, все еще разбираюсь с интерфейсом. Жутко неудобно!
  
   - Там поменять можно, - успокоил парня тяж, - как дела у вас?
  
   - Сложно сказать, - мгновенно сконцентрировавшись ответил мальчик, - Мэтр Илл очнулся и навел порядок, мощный старикан! Сейчас выдвигаемся ко входу в подземелье. Ли-Сорк готовится к бою, раздал нам эликсиры, парочку огненных смесей. АХ да, у него на руках и на голове узор из ожогов и глаза нет-нет да полыхают огнем. Нас с парнями не нравится, особенно мне. Такое ощущение, будто он горит изнутри...
  
   - Принял, - отозвался Вадим, - что остальные?
  
   - Этот клирик и рыцарь, которые с пацанами были - гнилые совсем. Клирик аж позеленел, когда увидел, что у Цезаря нога целая. А рыцарь этот, как с рабами с нами обращается.
  
   - Терпите, ребятки, - вздохнул Вадим, - чем больше боевых единиц мы имеем в наличии, тем выше шансы в сражении. Главное, не лезьте вперед!
  
   - Ясно дело! - хмыкнул Марк, - только, похоже, Аврелия и меня раскрыли. Ли-Сорк пользуясь каждой свободной минутой меня учит энергий собирать и плетения показывает, а мэтр Илл Аврелию какие-то наставления дает и браслет на плечо повесил, с запястья спадывает.
  
   - Понятно, - Вадим прикидывал дальнейший план действий, - остальных парней не раскрыли?
  
   - Нет, - Ли-Сорк и мэтр Илл сосредоточили все свое внимание на нас с Аврелием, а парней те двое шпыняют. Мы только боимся, что Цезарь может молний случайно рыцаря ударить, у него интересный класс получился, рассказать?
  
   - После, - Вадим не стал говорить Марку, что в курсе их классов, благодаря камерам, - слушай, на валунах пусть ребятки посмотрят черные такие шарики - это камеры. Я оставлял на всякий случай, соберете? Три штуки должно быть. Одна под навесом, вторая на самом высоком валуне, третья на противоположной скале.
  
   - Не вопрос, - тут же согласился парень, - но если слишком высоко, достать не сможем.
  
   - Ладно, - Вадим пробежался в памяти по пунктам, которые обсудить надо было с мальчишками, - куда хоть путь держат наши хозяева?
  
   - Ли-Сорк в беседе с мэтром Иллом упоминал какое- огненное озеро. Мол до него и добираться недалеко и какой-то артефакт там должен быть...
  
   - Принял, - у тяжа в голове сложился план действий, - двигайтесь к этой пещере, я подлечу, когда освобожусь и вообще, постараюсь во время боя появиться. Если будут опасные ситуации, сразу же выходи на связь!
  
   - Да я не понял, как!
  
   - Справа есть окошко чата?
  
   - Нет, нету, карта только есть, да две полоски синяя и красная.
  
   - Это энергия и жизни, хм, - задумался Вадим, - а как у тебя сейчас чат выглядит?
  
   - Никак, просто говорю с вами и все. Хотя..., - мальчик нас секунду замолчал, - есть тут один полупрозрачный конвертик.
  
   - Во! - обрадовался тяж, - Попробуй на него щелкни?
  
   - 'Отправить сообщение' и пустой список, - ответил парень и тут же поправился, - ну почти пустой, написано: 'Вадим', потом многоточие и знак вопроса.
  
   - Ну все, разобрался?
  
   - Вроде да, - серьезно проговорил мальчик, - если будет тяжко, то отзвоюсь и мы обратно в лагерь побежим.
  
   - Добро, - Вадим отключился от беседы с Марком и посмотрел на терпеливо ждущего его мага.
  
   - Мастер, как мне вас отблагодарить?
  
   - Помоги людям добраться до Бункерка, - словно ждав этого вопроса тут же ответил отшельник, - это правда важно.
  
   Перед Вадимом появилось полупрозрачное окошко с надписью:
  
   'Поход в Бункерк. Помогите Бастиону вернуть контроль над потерянным городом.
  
   Награда: аудиенция Хранителя в имперской библиотеке
  
   Принять? Да. Нет.'
  
  
   - Хорошо, - нажимая на кнопку 'да', ответил Вадим, - подскажите, Мастер, что вы знаете об огненном озере?
  
   - Об огненном озере? - хитро прищурился маг, - многое ведаю. А что конкретно тебя интересует?
  
   - Зачем туда стремятся попасть представитель Крепости?
  
   - Во-первых, там находится один из ключей к Бункерку, во-вторых, со сферой огня с нежитью воевать проще, в-третьих... ты в курсе, что в тебе течет кровь дракона? - неожиданно сменил тему отшельник.
  
   - Да не особо, - пожал плечами Вадим, - с чего бы ей во мне взяться?
  
   - Вот и мне интересно, - глаза мастера зажгись азартом, - но для этого придется сделать маааленькую операцию...
  
   - Валим, Икс, - тяж качнулся в бок, роняя себя с крутого утеса, - ну его нафиг с его 'интересно'!
  
   - Стой! - возмутился Икс, - да мы столько всего не узнали! Надо было с ним пообщаться!
  
   Стеганувшая молния, в куски раскрошившая ледяной щит изменила мнение искина.
  
   - Хотя, знаешь, - задумчиво протянул Икс, - мы итак загостились! Пора проведать наших парней! Еще и на указанные на карте точки залететь надо, вдруг там кто остался!
  
   - Вот-вот, - согласно кивнул Вадим, прижимаясь к скале и с каждой секундой увеличивая расстояние между собой и утесом, - мне кажется или темнеет?
  
   - Темнеет, - согласился Икс, - вон, даже солнышко тучами заволокло, как думаешь, если в нас молнией шибанет, щит сдюжит или нет?
  
   - Чего-то мне не хочется проверять, - бросил Вадим, - запускай эхо-локацию по скале, ищи любые неровности, естественные или искусственные проходы!
  
   - Уже работает, как только ты рыбкой прыгнул с утеса, - хохотнул Икс, - ух, меня как будто адреналином накачали! Эти наши элементы тоже очкуют сидят.
  
   - Пусть не боятся, своих в обиду не даем! - Вадим параллельно оценивал выведенные на дисплей данные по скале, - давай вон в тот!
  
   Тяж успел залетел в небольшую пещеру, находившуюся у основания скалы за полминуты до мощнейшего удара молнией. Перевитый энергетическими жгутами столб электричества на десятки метров раскидал ошметки гигантского валуна, находившегося в нескольких метрах от входа, частично завалив проход в пещеру. Следом оглушительно громыхнуло.
  
   - Марк, прием!
  
   - Прием, Вадим!
  
   - У вас там грозы нет, случайно?
  
   - Нет, небо чистое! Камеры только две сумели снять, третья, которая на скале там и осталась, - сейчас идем по тропинке. Взрослые между собой обсуждают сколько времени нам еще топать. Пришли к выводу, что не больше трех часов. Удивляются, что нежити практически нет.
  
   Вадиму понравилось, как мальчик коротко и емко передал основную информацию
  
   - Добро. Я тут в туннеле, постараюсь не заблудиться и выйти к вам, подскажи, эта дорожка, идущая на север? Которая скалу опоясывает?
  
   - Да. Она. У вас проблемы?
  
   - Все под контролем, связь через два часа!
  
   - Принял!
  
   Вадим скептически осмотрел потолок и стены туннеля.
  
   - Что скажешь Икс?
  
   - Собираю данные, через минуту смогу наложить проекцию открытой местности на карту тоннелей.
  
   - Хорошо, а я пока исследую эту пещерку...
  
   Как Вадим и предполагал, ничего интересного в пещере не оказалось. За исключением еле заметной цепочки следов, уходящих куда-то вглубь скалы.
  
   - Икс?
  
   - Если ты пойдешь по предложенному маршруту, то через полтора часа выйдешь в перпендикулярный тоннель, ведущий на поверхность. Более того, из него ты сможешь попасть на тропинку, опоясывающую скалу. Есть два пути, сокращающие расстояние, но эхо-локация показывает, что там тупик.
  
   - Понятно, - протянул парень, - что думаешь насчет следов?
  
   - Судя по следам, перед нами здесь прошел мужчина, тяжело нагруженный, прихрамывает на левую ногу. Вот и все, что я могу тебе сказать, Вадим.
  
   - Ого! - удивился тяж, - как понял?
  
   - Вот смотри правая пятка глубже вдавливаются в пол, а на левой ноге носок наоборот глубже - значит припадает немного. Ну и по вряд ли девушка будет носить такие большие сапоги.
  
   - Ну ты крут, крут, - покивал Вадим, - будем догонять его или как?
  
   - Три-четыре дня назад прошел, - с сомнением протянул икс, - мне что-то кажется его уже на кусочки нежить порвала. А в том, что она здесь водится я даже не сомневаюсь!
  
   - Ладно, полетели до наших, а потом посмотрим, может и поищем этого горемыку!
  
   Спустя час блужданий по тоннелям, Вадим понял несколько вещей. Во-первых, скелеты больше не напоминали организованного противника, болтаясь по одиночке или небольшими группами без всякого видимого смысла. Скорость нежити упала как минимум вдвое и тоннели представляли из себя гениальное многоярусное сооружение, являющееся часть огромной инфраструктурой. Карта постепенно пополнялась все новыми и новыми деталями, а сам парень хмурился все больше и больше.
  
   - Вадим, все нормально? - обратился к тяжу Икс, когда до выхода из туннеля оставалось не больше километра.
  
   - Да нормально, Икс, - буркнул тяж, - только подозрительно как-то все это, понимаешь? Будто ловушка какая-то! Эти скелетики итак пыль была, а сейчас мы вон парочку просто пнули, и они разлетелись гремя косточками по всему ходу! Понимаешь? Тут что-то нечисто!
  
   - Ну, я не знаю, - ответил Икс, - думаю, скоро все встанет на свои места.
  
   Выйдя на тропинку Вадим попутно разметал небольшой заслон из пары костяных гончих, лича, десятка вурдалаков, прячущихся в тени пещеры и двух каменных горгулий. Привычно поработав своим резаком, парень оглядел поле боя. Истлевающая мантия лича, поймавшего лбом сгусток огня и тут же потерявшего голову - Вадиму не понравился привкус магии смерти, да и Икс сказал, что у мертвых магов есть в запасе заклинания, истончающие прочность вещей. Тяж не хотел рисковать. А вот к горгульями пришлось повозиться. Не желая идти на прямой контакт, Вадим, словно какой-то стелсер в легком МД, танцевал на протяжение нескольких десятков секунд. Отступить в сторону, отсечь одно крыло, взлететь, пропустить каменную махину под собой, добить первую развалив ее от шеи до бедра, уйти от удара когтистой лапой, принять на ледяной щит удар второй, взорваться вихрем ударов, отсекая все возможные конечности. Пинком и огненным шаром отшвырнуть подкравшихся с боку упырей. Раздробить остатки летающих статуй от греха подальше. И до конца зачистить каменный пятачок.
  
   - Знаешь, Икс, - удостоверившись в том, что вся нежить уничтожена обратился к другу Вадим, - мне начинает нравится этот апгрейд, как говорят наши союзники из Содружества!
  
   - То ли еще будет, дружище, - важно ответил искин, - это мы работает на 3 процентах мощностей!
  
   Довольно хмыкнув, парень направился по тропинке навстречу вывернувшему из-за скалы отряду, во главе которого шел его давнишний знакомый Ли-Сорк. Помахав напрягшемуся магу, Вадим включил громкую связь:
  
   - Ли, здарова, дружище! Я тут немного срезал!
  
   - Вадим! - развеивая огненное веретено, - заорал маг, - как я рад тебя видеть!
  
   - Ну еще бы, - еще раз хмыкнув себе под нос, тяж направился навстречу небольшому отряду.
  
  
   Знакомство с остальными членами отряда прошло... нейтрально. Рыцарь и клирик выполнили церемониальный поклон и поблагодарили за свое спасение. Воина звали Фон Грог, а клирика брат Андре. В отличие от настороженных взглядов этой парочки мэтр Илл лучился радостью и довольством. Причем, по ощущениям Вадима эмоции эти шли от сердца. Мэтр напоминал собой солнце, когда он улыбался вокруг его добрых глаз собирались лучики морщинок, а ну душе становилось хорошо?
  
   - Послушайте, мэтр Илл, - не вытерпел парень после знакомства и дежурных фраз приветствия и заверений в вечной дружбе, - вот это тепло которое от вас идет, это какая-то магия?
  
   - Я не маг, - лукаво улыбнулся седой, как лунь старичок, - а то, что ты, сын мой, чувствуешь называет благословение.
  
   - А благословение идет откуда? - тут же заинтересовался Вадим, - в этом мире что, есть боги?
  
   - Боги есть везде, - умиротворённо посмотрел на небо мэтр, - просто не все о них помнят...
  
   - А вот это ваше благословение, оно от какого бога идет? - парню почему-то казалось важным прояснить этот вопрос.
  
   - Ни от какого, - добродушно рассмеялся дедушка, - оно идет от моего сердца вокруг меня, всем живым существам!
  
   - Понимаешь, Вадим, - в разговор вмешался Ли-Сорк, движением руки предлагая отряду продолжить движение, - уважаемый мэтр Илл до того, как получил сан священника долгое время был монахом.
  
   Огненный маг сделал паузу, выжидающе смотря на своего старшего товарища, и продолжил не дождавшись от старика комментария:
  
   - Если не ошибаюсь, мэтр провел в одном из храмов около двадцати лет!
  
   - Ого, - Вадим едва сдержался от того, чтобы не присвистнуть, - это же куча времени!
  
   - Монахи - очень опасные бойцы, - скороговоркой начал выдавать информацию Икс, - если маги постоянно тренируются, развивая свой внутренний источник, или объем своего, так сказать, резервуара энергии, то монахи помимо своего источника, оперируют еще внешней энергией, пропуская её через себя. Например, монах может, войдя в специальную медитацию литься с ветром и бежать сутки без остановки. Пока он находится в состоянии концентрации, тело работает как часы. Или еще один из самых распространённых примеров. Монах, пропуская сквозь себя энергию земли сам становится подобен камню. Сталь не может пробить голую кожу. Думаю, наш старичок так долго и умудрялся держать щит, что находился в медитации, пропуская сквозь себя энергию земли и трансформируя её в магический щит. Дедок крут, Вадим, очень крут!
  
   Ли-Сорк тем временем расписывал устройство монастыря. Расписание, строгие ограничение и комплекс ежедневных занятий. Монахи сами убирали территорию храма, готовили еду, строили, учились грамоте и письмо, проводили часы в медитациях и только находя внутри себя стержень, допускались к овладению боевых искусств. Кто-то оставался в монастыре навсегда, кто-то шел в мир с миссией, кто-то отправлялся служить обществу.
  
   Мэтр Илл никогда не любил драться, зато во время его песнопений и чтений древних трактатов собирались толпы послушников. И он с радостью дарил им знание, щедро перемешанное с счастьем и любовью.
  
   Слушая в пол-уха Ли-Сорка, Вадим не переставал следить за окрестностями нет-нет, да и поглядывая не безоблачное небо, за парнями, трое из которых хмуро шагали в конце отряда, а двое терлись около мага и старика, и потихоньку присматривался к членам отряда. С мэтром Иллом было все ясно - бывший монах, нашедший свое предназначение в служении людям, достигший больших высот в клирикальной магии, как утверждал Икс, благодаря хорошо разработанному внутреннему источнику и постоянным желанием отдавать.
  
   Ли-Сорк немного изменился с последней встречи. Маг стал более жилистым, Его голову и руки опоясывали ожоги непонятных символов. Судя по показаниям датчиков, у мага была повышенная температура. Сильно повышенная... Сделав себе зарубку в памяти поговорить с магом, Вадим перевел взгляд на клирика.
  
   Лицо брата Андре пересекала пренебрежительная полуулыбка. Временами его лицо испугано замирало, и правая рука принималась ощупывать живот, после чего клирик снова расслаблялся и превосходство вновь растягивало губы мужчины в неприятную усмешку. Еще Вадиму не понравился злой взгляд, который клирик то и дело бросал на мальчишек. Клирик периодически касался своего амулета, кривился и оглядывался на идущих позади парней. Взгляд был нехороший. Медальон клирика ярко светился у него на груди. Вспомнив беседу ребят и то, как они 'кормили' светляка, Вадим ради интереса посмотрел на другие вещи - оружие, амулеты, книгу Ли-Сорка. Все предметы так или иначе давали какое-то свечение. Но сам мужчина, похоже, понимал, что с его амулетом что-то произошло, но не понимал, что именно. Решив про себя, что сольет клирика при первой же возможности, тяж посмотрел на рыцаря.
  
   Сосредоточенное лицо, внимательный взгляд из-под кустистых бровей. Ладонь постоянно находилась на эфесе меча. Казалось мужчину совершенно не смущает вес стального доспеха. Шагает легко, дыхание ровное. После минуты наблюдений Вадим разобрался в причине невероятной выносливости воина. На его груди болтался золотой амулет, словно немного светящийся изнутри. Каждые пять минут из амулета выходила небольшая, полупрозрачная волна, накрывающая фон Грога с головой, после чего рыцарь словно наполнялся бодростью. Икс подтвердил догадки парня опознав амулет, как 'батарейку' для доспеха. Точнее для воина. Амулет, по словам Икса, давал выносливость и имел внутри себя заклинание последнего шанса. Это мог быть, как щит, так и огненный шар.
  
   Марк не отходил от Ли-Сорка, при каждой возможности закидывая мага вопросами о различных плетениях, внутреннем источнике, школе магии и обо всем, что так или иначе связано с огнем. Маг охотно отвечал на вопросы паренька, с некоторым сожалением посматривая на книгу, висящую у него на бедре. Вадим понял, что маг помнил весь ритуал огненного исцеления, но какие это могло иметь последствия для мальчишки пока не представлял. Точно было одно. Маг знает, что у Марка проснулся талант. А хорошо это или плохо - будет видно.
  
   Аврелий шел рядом с мэтром Иллом, то поддерживая старика под руку, то мгновенно выполняющий любую его просьбу. Парень за все время ни разу не раскрыл своего рта, укрепляя мысли Вадима в серьезности своих намерений. Тяж очень сильно сомневался, что паренек хоть что-то сможет сделать против костяной гончей, но если посмотреть на парня в перспективе, из него получится отличный воин. По крайней мере силы духа ему было не занимать. А судя по комментариям Икс, сила духа была практически самым важным критерием становления паладина.
  
   Трое мальчишек, плетущиеся в конце отряда нет-нет, да и швыряли тайком какие-то техники в раскиданные по обочинам дороги камни или редкие кусты. Вадим с интересом следил через камеру заднего вида за небольшими молниями вылетающими из рук одного из парней, за высокими прыжками остальных. Судя по всему, они пытались ставить щиты, но получалось из рук вон плохо.
  
   За наблюдениями час пролетел незаметно. Вадим выдыхал нереально чистый воздух, наслаждался видом гор и моментами как будто даже слышал шум волн. Ли-Сорк что-то втолковывал внимательно прислушивающемуся Марку, мэтр Илл умиротворенно улыбался, бордо шагая по тропинке, опоясывающую скальный массив. Парни продолжали баловаться, замирая и делая невинные лица, когда клирик резко оборачивался и бросал на них злобный взгляд. Рыцарь же с каждым шагом становился все серьезней и серьезней, подбираясь все ближе и ближе к Вадиму с мэтом Иллом.
  
   - Судя по всем подбираемся, - протянул Вадим, - что скажешь, Икс?
  
   - Ну, мы можем слетать на разведку, - в тон тяжу ответил искин, - судя по карте, составленной в тоннеле, через несколько сотен метров будет широкий тоннель.
  
   - Понял, готовлюсь, - кинул Вадим, защелкивая забрало шлема, - потом надышимся свежим воздухом! Икс! Эхо-локацию сразу же врубай, как в подземелье зайдем. Печенкой чую, пригодится нам эта карта!
  
   - Мэтр Илл, - Вадим повернулся к старичку, - мы с Ли-Сорком не успели еще два лагеря осмотреть. Что скажете? Сегодня будет в подземелья проникать или еще день подождем, чтоб я успел проверить выживших?
  
   - Я в курсе ситуации, - кивнул мэтр, - у каждого из нас есть инструкция, что делать, если вдруг человек отбился от отряда. В горах всякое бывает... Сейчас же нам нужно поспешить. В лучшем случае у нас есть два дня. Но лучше поспеть за один. Ли-Сорк уже приготовил эликсиры. И да, Вадим, я очень на вас надеюсь. Нам действительно нужно оказаться на месте в течение двадцати четырех часов.
  
   - На каком месте? - невзначай уточнил парень, - почему такая спешка?
  
   - В нашей стране это место имеет название огненное озеро или Озеро огня. А зачем нам туда я расскажу вам чуть позже, после того, как мы выполним миссию, порученную мне принцем Владом. Что касается спешки... Тут все просто. Нежить нас слишком сильно задержала, да еще и это истощение... Две недели, которые мы брали в качестве запаса, истекают уже завтра, мой друг.
  
   - Ладно, мэтр, понял вас, - Вадим достал из-за спины свой резак, - а зачем вам мальчики?
  
   - Эгхм, - старичок поперхнулся, сморщился, словно лимон, но все же выдавил из себя, - как вам сказать, они нужны для открытия огненных врат, на случай, если Ли-Сорк не справится...
  
   - Понятно, - весело крикнул Вадим, - разберемся, отец!
  
   Тяж, аккуратно обогнув седого священника, зашагал вперед, спустя несколько мгновений слева к нему пристроился злой рыцарь.
  
   - Не бывать тому, чтоб какой-то форточник вперед меня в бой лез! - грозно пророкотал фон Грог, оправдывая свое имя, - ставлю фляжку вина, что срублю больше голов, чем ты!
  
   Вадим посмотрел сверху вниз на самоуверенного рыцаря.
  
   - Заметано!
  
   - Что? - не понял рыцарь.
  
   - До говорились! - пояснил Вадим, не снижая шага, - только я не пью.
  
   - Как, совсем? - рыцарь от удивления замер, но тут же опомнившись бросился догонять Вадима, - совсем совсем?
  
   - Совсем, - подтвердил Вадим, - алкоголь влияет на координацию. А без координации воин - не воин. Так - мясо...
  
   - Так уж и мясо, - с обидой прищурился рыцарь, - слышь, громадина, после того, как зачистим вход предлагаю поединок без доспехов!
  
   - Хорошо, - равнодушно кивнул Вадим, огибая скалу и выходя на широкую утоптанную площадку, - если переживешь этот бой.
  
   Взору тяжа и рыцаря открылась внушающая трепет картина. Огромные черные створки ворот были, казалось, вплавлены в стену. Левая створка была расщеплена на две части и практически до середины засыпана огромными камнями. Правая же была оплавлена и слегка приоткрыта. Перед створками располагался настоящий форт. Сложенные из каменных блоков башни, двухметровая стена с вырытым рвом, мост отсутствовал в принципе, а единственный проход был перекрыт огромной ржавой решеткой, вплавленной в камень стены. Без сомнений этот форт был построен с целью защитить створки от проникновения.
  
   - Древние вас дери! - расстроенно выдохнул рыцарь. - их слишком много!
  
   Вадим присмотрелся. Что находилось за стеной рассмотреть не было ни единой возможности, а вот количество скелетов перед фортом поражало. Тысячи скелетов. Сотни упырей, десятки костяных гончих, несколько личей. И многие немертвые уже почувствовали запах живых, неорганизованной толпой двигаясь в сторону отряда.
  
   - Икс? - слегка мандражируя, Вадим обратился к своему другу.
  
   - Каждый сам по себе, нет строя и управления, как и в предыдущем бою! В отличие от первых наших стычек, где прослеживалась стратегия и тактика. Знаешь, такое ощущение, что нежить потеряла своего повелителя!
  
   - Выбиваем личей?
  
   - Да, потом упырей и гончих, их, думаю вообще можно с обрыва скидывать!
  
   - Да уж, вместо того, чтобы стоять ждать, сами на нас прут, - хмыкнул повеселевшей Вадим и обратился к рыцарю, - давай за скалу, держи оборону. Там тропинка пять шагов в ширину. Тебе самое то будет мечом махать!
  
   - Не достоино рыцарю в тылу отсиживаться! - не отрывая взгляда от приближающейся толпы, пробормотал фон Грог.
  
   - Так защитить отряд! Мага и клриков!
  
   - Мэтр Илл прелат, - на автомате поправил Вадим рыцарь, все еще колеблясь между гордостью и здравым смыслом.
  
   - Так тем более! - резонно заметил тяж.
  
   - Защищать своей грудью братьев по вере - достоиное дело! - немного подумав заявил рыцарь.
  
   - Ну тогда за дело! - кивнул Вадим и врубил голосвую связь - внимание, нападение нежити, удерживаем проход, посматривайте на стены, здесь много упырей. Парни, патруль тылов. Ли-Сорк и брат, ээ...
  
   -Андре, - подсказал Икс.
  
   - Андре! Прикрывайте фон Грога! А я займусь личами.
  
   Отряд зашевелился, все поскидывали сумки с припасами и приготовились к бою. Гай и Юлий схватили по два арбалеты, сумки с болтами и, пыхтя от напряжения, поспешили к фон Грогу. Марк занял позицию слева от своего учителя. Аврелий, которого окутало голубая волна благословения наоборот, оставил мэтра Илла в одиночестве и направился к вооруженным арбалетами друзьям. Троица расположилась практически у самого обрыва. Перед Гаем и Юлией, нашептывающими что-то на наконечники болтов, лежало по два арбалета, между ними было свободное пространство примерно в полметра. Аврелий встал позади, один за другим вынимая из сумок колчаны с болтами. Цезарь занял пост в арьергарде, внимательно осматривая тропинку и практически отвесную скалу.
  
   Мэтр Илл одно за другим вешал благословения на воинов, магов и мальчишек. Вот свечение окутало Гая, и парень с легкостью вскинул арбалет к плечу, не напрягаясь, удерживая его на весу. Один только брат Андре метался туда-сюда, судорожно вцепившись в свой амулет.
  
   - Андре! Щит на фон Грога! - раздался властный голоса прелата.
  
   Полетели первые болты, разрывающие головы упырей. Гай с Юлией выцеливали самых опасных на их взгляд противников.
  
   - Андре! Когда гончие добегут до Горога, слепи их! И ослабляй благословениями!
  
   Клирик бешено закивал, трясущимися руками создавая плетение щита для рыцаря.
  
   Марк с Ли-Сорком создавали веретено. Точнее создавал его Ли-Сорк, на ходу что-то увлеченно поясняю пареньку, а последний, внимательно прислушиваясь к учителю то доливал энергии, то убирал излишек, крепя плетение учителя.
  
   - И-эх! - синхронно выдохнули огневики, только в отличии от опершегося в колени руками марка, Ли-Сорк успел набросить на Грог защиту от огня, чтоб прикатившееся мимо него веретено не обожгло рыцаря.
  
   - Смотри! - Вадим показал Иксу на настоящую просеку, устроенную огненным веретеном, - в десяти шагах лич! Подтолкнем?
  
   - От винта! - вместо ответа заорал искин, бросая доспех, до этого паривший в воздухе, вперед и вправо.
  
   Швырнув с правой огненный шар в злобно хохочущего лича, спешащего к тропинке от самого рва, Вадим левой 'толкнул' еще одного немертвого мага под приближающееся веретено. Толчок вышел знатным. С десяток скелетов и одну гончую с личом сбило с ног и метлой швырнуло прямо в огненный вихрь. Выжав несколько секунд, тяж сверху подлетел к впавшему в боевое безумие немёртвому магу в обгорелой хламиде, швыряющему один зеленый сгусток пламени в форме черепа за другим и резко приземлившись, подмял его под себя. Взмах пылающим резаком и на одного лича в заслоне стало меньше. Подскок вверх, найти взглядом первого лича, выбирающегося из рва, рвануть к нему.
  
   - Вадим, осторожней, какая-то аура нехорошая от него идет!
  
   Парень и сам видел все расширяющееся облако гнилостно-болотного цвета. Выбирая между дистанцией и атакой в лоб, Вадим на инстинктах рванул в небо. Лич в это время хлопнул в ладоши и от него прокатилась зеленоватая волна, парень видел ее как полупрозрачную рябь. Все ивое, попадающее под действие волны немедленно высыхало, а сам немертвый колдун начинал светиться ярче. Благо радиус у этой волны оказался не более двадцати метров. Ни Вадим, ни отряд не попали под действие этой странной магии.
  
   - Щиты! - крикнул парень, коршуном падая на лича.
  
   Злобно воющие зеленые черепа рикошетили или бессильно отскакивали от воздушной мембраны невидимого щита.
  
   - Крио!
  
   Икс правильно понял Вадима. И немертвый маг за несколько секунд превратился в ледяную скульптуру. Подлетевший к этому моменту к личу Вадим, мощным ударом рассек статую на две половинки. В стороны брызнули осколки льда с вмороженными в него костьми.
  
   - А наш водяной - мощный тип! - проорал Вадим, отталкиваясь от земли и набирая скорость, полетел над землей, широко раскинув руки в стороны. Простые скелеты просто крошились при встрече с доспехом. Гончих отбрасывало порывом ветра, а верткие упыри бросались навстречу Вадиму, ломая себе зубы об ледяной щит, прикрывающий голову тяжа.
  
   Дальнейшее сражение походило больше на избиение. Лишившись поддержки двух личей, нежить без всякой системы перла то на обороняющийся на тропинке отряд, попадая под раздачу Ли-Сорка, Андре и Марка, которых прикрывал рыцарь. Цезарь, не вытерпев, бросил свой пост, помогая заряжать болты электричеством. Заряженные болты отлично действовали на упырей. При попадании электроболта, мышцы нежить сводило судорогой, и упырь падал на землю, отходя от электрошока несколько минут.
  
   Вадим с Иксом во всю тестировали доспех, но стараясь беречь скаф. Элементари отлично проявили себя в бою, синхронизировав свою коммуникацию и своевременно выставляя нужные щиты. Тяж был доволен. И доволен он был до тех пор, пока не приземлился на стене форта. Во внутреннем дворике. Размером с плац нижней палубы 'Оплота' находилось еще несколько сотен скелетов-лучников и парочка гончих. Но больше всего Вадима поразили два огромных куска мяса, перетянутых то ли цепями. То ли колючей проволокой. Пока скелеты безуспешно пытались попасть в Вадим из дрянненьких луков, где вместо тетивы болталась зеленая магическая нить, а от стрел исходил темный дым, парень во всю разглядывал разлагающиеся мясные тумбы.
  
   - Вадим! - голос Икса был близок к панике, - ты что замер? Наши элементы сейчас без сил свалятся! Знаешь сколько сил требуется, чтоб отбить одну проклятую стрелу?!
  
   Тяж тут же упал со стены спиной вниз, задним сальто приземлившись в ров.
  
   - А чего сразу молчали? - хмуро спросил Вадим, - и вообще, икс, сделай мне график в процентах по энергии элементарей. А то я уже поверил в бесконечную энергию!
  
   - Да просто стрелы сильно тьмой фонят и тяжело их отражать, - начал оправдываться Икс, - но ты прав, сейчас выведу. Пока лови голосовое: огненный 37%, водяной 17%, воздушный 6%. Этот вообще еле дышит.
  
   - Слушай, - встрепенулся Вадим, наблюдая за тем, как его отряд, осторожно приближается к форту, - у меня же вон целая полоска энергии, давай я поделюсь ей с ребятками?
  
   - Точно! - зачастил Икс, - есть такое умение 'Батарейка' - с его помощью носитель может делиться своей энергией с питомцем, например.
  
   Вадим закрыл глаза и представил, как от него расходятся небольшие энергетические волны, впитывающиеся в доспех. Первая волна была жаркой. Как полуденное солнце, вторая - прохладной словно вода из ледника, третья - свежая, как порыв горного ветра, четвертая походила на лавину камней. Парень почувствовал небольшое головокружение, его повело, и он упал на колене, задумчиво смотря на полупрозрачную надпись:
  
   'Пассивное умение 'Батарейка' активирована.
  
   Тяжелый имперский гвардеец никогда не меняет свой доспех. Тяжелый имперский гвардеец не просто тщательно ухаживает за своим доспехом. Его доспех - вторая кожа и гвардейцы проводят долгие часы в медитациях, напитывая свой доспех энергией, повышая тем самым его прочность, эластичность. Некоторым даже удается придать своему доспеху необычные свойства'
  
   - Ого, - вывел его из прострации голос Икса, - неплохо!
  
   Вадим потряс головой, принимая вертикальное положение и глянул на голо-дисплей. Синяя полоска его энергии застыла на уровне 60%, зато четыре других полоски, нижняя из которых была неактивная горели 100% зарядом.
  
   - Вадим! - наши элементы чего-то перевозбудились и просят разрешения зачистить внутренней двор форта!
  
   - Отбой! - возражает парень, - не забывай, что нам еще блицкриг до самого озера делать. Расходуем энергию экономно!
  
   Мэтр Илл разделял мысли Вадима и после небольшой заминки достал из своего мешка небольшой желтый топаз на медной цепочке.
  
   Рыцарь, клирик, Ли-Сорк и Икс синхронно ахнули.
  
   - Ты чего? - недовольно поинтересовался Вадим у искина.
  
   - Если я правильно помню описание этого артефакта. То сейчас вспыхнет небольшое солнце! Очень мощный артефакт, очень. Единственный минус. Никто не знает сколько зарядов в нем осталось. Каждое очередное использование Солнечного Топаза может оказаться последним.
  
   Икс был прав, спустя несколько секунд после отправки сапфира в полет на внутреннюю территорию форта, там вспыхнуло небольшое солнца. Даже Вадиму, не смотря на забрало, слегка резануло по глазам, е говоря уже о мальчишках. Взрослые предусмотрительно прикрыли глаза руками.
  
   - Вот сволочи! - прошипел ослепший на несколько секунд Марк, - могли бы и предупредить!
  
   - Сволочи, - шмыгнув носом согласился Гай, - но сами виноваты, расслабились мы тут. Можно было и догадаться, что светляк полетел!
  
   - Фуууу, мужики, чем завоняло?! - Юлия аж согнуло пополам и парня вырвало утренним завтраком. За ним последовали остальные. Лишь позеленевший рыцарь и мэтр Илл не 'поклонились' земле.
  
   Вадим, которого запахи совершенно не волновали перемахнул через стену. Дворик был девственно пуст, за исключением двух туш разлагающегося мяса. Пожалев отряд, тяж за несколько секунд заморозил источники вони. Затем пришлось срезать решетку, скидывать ее на внешнюю сторону, образуя тем самым мост через ров.
   Спустя десять минут отряд из десяти человек с невольным трепетом входил в черный зев, слегка прикрытый гигантскими матовыми створками, скрывающими за собой запасной путь к столице подземного царства.
  
  Глава 18
  Даша нервничала. Девушка в первый раз почувствовала, что такое ждать по-настоящему. Пускай не любимого, не отца, не брата, а всего лишь товарища. Боевого товарища, от которого, по сути, зависит твоя судьба. Так уж сложилось, что несмотря на воинственность девушки, ей так и не довелось поучаствовать в настоящем сражении. Да аналитический отдел координации боя - место увлекательное и интересное, но не видя противника в лицо, невозможно прочувствовать в что такое война в полной мере. И Даша, так стремящаяся к схватке с инсектоидами, из-за которых погибла её мама, толком и не успела прочувствовать всю радость победы, пусть в её случае условно виртуальную. Ведь девушку затянуло в дурацкую воронку!
  
   Зато здесь, в мертвом городе девушка словно прожила целую жизнь. Наблюдая за нежитью, бродя по пустой башне, экономя воду скафа и так далее, девушка передумала множество мыслей. Если раньше война имела в понимании девушки какой-то романтический ореол - суровые тяжи, идущие в строю, хищные изгибы истребителей, гигантские космические корабли - то сейчас девушка увидел истинное лицо войны. Равнодушный взгляд старухи с косой, которой совершенно плевать, кто ты такая и хочешь ли ты жить, словно остановился на Даше.
  
   Девушке уже хотелось действовать, делать хоть что-то, но только не быть одной. С появлением Врита и Сомы все изменилось. Дракончик вселил в нее надежду, показав, что она не одна, дракона же стала сестрой по крови. А ведь у Даши никогда не было сестры! Теперь тягостное ожидание неизвестности скрашивалось увлекательными беседами, девушка расспрашивала дракону, а та, с удовольствием отвечала. Информация полилась широкой, полноводной рекой - рай для аналитика. И пусть драконы не были белыми и пушистыми, девушка была рада и такой компании. А уж когда Даша увидела Мелкого, она была готова расцеловать этого заключенного! Тем более, как аналитик, она знала, что за отвагу в бою с него должны были снять все обвинения. А потом он и Врит ушли, оставив после себя страх. Не за себя, за них. А уж когда по сему городу ударила звуковая волна, от которой мурашки пробежали по всему телу и Сома, прервавшись на полуслове стремя голову бросилась в город, Даша чуть было не сошла с ума. 'Что случилось?', 'где они?', 'там опасно?', 'когда вернуться?', девушка понимала, что ведет себя глупо, но ничего не могла с собой поделать.
  
   Обратно дракона принесла два колечка - ключи от портала. Соме кольца передал Врит, подумать только! Пока немертвые устраивают революцию, борясь за право стать самой главной лягушкой в этом подземном муравейнике, они преследуют огненного элементаря, бегущего сквозь толпы нежити! Вот это драйв, вот это приключение! По-хорошему Дашу нужно было провести к центральной стелле или огненному озеру, куда сейчас направлялись Мелкий и Врит, следуя за элементом огня, расчищающим путь, но это было нереально. Тем более нежить, до этого похожая на послушную армию оловянных солдатиков, после той непонятной звуковой волны, принялась расползаться по всему городу, направляясь, преимущественно, на запад.
  
   Вот Даша и сидела на верхней площадке башни, неосознанно крутя кольцо вокруг пальца. Даже Сома и та находилась в напряженном ожидании. Даша чувствовала и обрывки фраз драконы лишь подтверждали её догадки, что сейчас происходит что-то важное. И быть может, Даше было приятно так думать, решается судьба целого мира! Ну или как минимум подземного города!
  
   - Сома, что Врит говорит? - уже в соты раз девушка спросила у драконы.
  
   - Говорит, что они вступили на мост, - хвост драконы непроизвольно задрожал, - встретили еще один отряд. В нем один из ваших.
  
   - Еще один отряд? Из наших?! А кто? - в этот момент Даше стало плевать на всю нежить, заполонившую город, - Какое совпадение!
  
   - Не еще, а всего, - спокойно поправила её дракона, - понимаешь, прошло уже очень много времени, а Сеть до сих пор не работает, иначе ты уже давным-давно смогла бы к ней подключиться. Но Сеть - это такая штука, в которой я бы сказала на уровне инстинктов заложено стремление к возрождению. Как-нибудь потом я расскажу тебе кто согласился стать хранителем Сети, добровольно принеся себя в жертву этому миру...
  
   - Слишком много жертв, Сома, - поморщилась девушка, - а без них нельзя?
  
   - Большая сила - большая ответственность, - пожала крыльями дракона, - большая ответственность - готовность к необходимым жертвам.
  
   Дракона замолчала, философски глядя на город. Лишь едва подрагивающий хвост выдавал ее волнение.
  
   - Ну Сомочка, ну прости, я не буду тебя больше перебивать, - Даша сообразила, что перегнула палку, ведь дракона тоже волнуется, да и потом было интересно узнать немного больше про эту загадочную Сеть.
  
   - Терпение - есть великая добродетель, - нравоучительно подняла хвост Сома, - и наша Сеть тоже терпелива. Она может ждать тысячи лет, незаметно влияя на людей, их поступки, используя остатки своей силы. Тысячи случайностей ведут в конечном счете к рождению удивительных героев или появлению древних артефактов. Никто не знает всех замыслов Сети. Но одно известно точно. Она никогда не нанесет вред разумному и смысл её существования - целостность этого мира.
  
   - То есть ты хочешь сказать, что даже наше появление здесь не случайность? - Даша сейчас испытывала коктейль смешанных эмоций. С одной стороны, она не могла представить себе настолько глобальный размах планирования, с другой - ее аналитический склад ума говорил, что это возможно. И не просто возможно, но и единственный путь к совершенству!
  
   - Не случайность, - вздохнула дракона, - каждый, затянутый воронкой, обладает Талантом. Каждый. Когда твой друг запускал стеллу, я успела на секунду подключиться к Сети. Десятки, сотни тысяч иномирцев, многие из которых достигли определенных высот в этом мире...
  
   Дракона замолчала, задумчиво смотря на город. Даша терпеливо ждала продолжения, не решаясь сбить дракону с мысли.
  
   - Да и сейчас, - наконец-то протянула Сома, - Врит перехитрил сам себя. Если бы не твой друг, с непонятно откуда взявшейся в нем кровью дракона! Если бы не твой друг, Врит так бы и не вышел из спячки. А чтоб ты знала, только о может разбудить остальных...
  
   - Почему? - не удержалась Даша.
  
   - Драконы после пробуждения очень слабы и нас легко убить или, что хуже, взять под контроль. Боюсь себе представить, что мог бы за жалкую сотню лет наделать какой-нибудь волшебник с драконом в побратимах... Эх! Но Врит бы разбужен, а к огненному озеру пришел еще один какой-то отряд, да еще и один из иномирян с ними! Знаешь, девочка, я давно бросила попытки понять логику Сети, но я более, чем уверена, что ты по какой-то причине нужна этому миру...
  
   Даша улыбнулась, неосознанно расправляя плечи, но все же не дала увести мысль, не дающую девушке покоя в сторону.
  
   - Сома, а еще один иномирец, как его зовут?
  
   Дракона на секунду замерла, прикрыв глаза, и ответила Даше, блеснув желтыми вертикальными зрачками:
  
   - Врит говорит его зовут Вадим. Тяжелый имперский гвардеец Вадим.
  
   Щеки Даши немного покраснели, а внизу живота предательски запорхали бабочки. Губы сами собой расплылись в глупой улыбке, на душе стало легко, словно тяжелый камень страха упал с плеч девушки.
  
   - Сомочка, поверь, теперь все будет хорошо!
  
   Даша расслабленно улеглась на теплый пол площадки, рассеяно смотря на далекий свод пещеры. На губах девушки гуляла мечтательная улыбка.
  
  
  
   Как только отряд, возглавляемый Вадимом, вступил на мост, Ли-Сорку пришлось сломать печать очередного свитка. Но кокон прохлады помогал мало, жар охватывал людей со всех сторон. Каждый последующий шаг давался с большим трудом. Особенно тяжело приходилось мальчишкам и фон Грогу. Первые еле шли в силу своего возраста, второй - сильно потел в своем доспехе. Но никто даже не подумал о том, чтобы повернуть назад. Мальчишек и рыцаря роднила твердая уверенность дойти до конца. И они шли, упрямо сжав губы, морщась от очередного порыва обжигающего ветра. Ли-Сорк же крепко держал книгу в руках, совершенно не обращая внимания на огненные капли, падающие на его фигуру. Брат Андрэ старался иди по середине моста, с опаской поглядывая по сторонам. Мэтр Илл твердо шел на встречу судьбе с высокоподнятой головой. Плечи старика расправились, серебристая борода ровно лежала на груди несмотря на шквал огненного ветра.
  
   Вадим шел впереди, испытывая приятное чувство предвкушения неизвестного. Тяжелый молот, подаренный Мелким, дарил ему уверенность и спокойствие. Сам Мелкий замыкал отряд, готовый в случае опасности прикрыть мальчишек. Парень шел и никак не мог понять, что на мосту делают пятеро мальчишек. Но раз Врит остался спокоен и ничего не сказал про мальчиков, Мелкий решил действовать по обстоятельствам. Пока он размышлял о превратностях судьбы, из-за которых на Мосту Выбора оказались одиннадцать человек, обстановка вокруг поменялась.
  
   Жар спал, хоть лава так и продолжала булькать по обе стороны моста. Огненные капли больше не попадали на мост, дышать стало легко, но самое главное, перед отрядом появилось огненное марево, которое с каждой секундой начинало вращаться по часовой стрелке все больше и больше, закручиваясь в вертикальную спираль. Спустя минуту перед Вадимом сформировалась огненная воронка.
  
   - Только жертва, принесенная добровольно и по согласию большинства отряда, откроет вам путь дальше! - лавиной прогромыхал размеренный голос. Тяжелые валуны слов складывались в горные цепи фраз и мыслей, - Только достойные смогут пройти!
  
   Как только голос пропал. Брат Андрэ, расталкивая всех бросился к воронке и с торжествующим криком прыгнул в нее, исчезая в огненной вспышке. -
  
   Ээ, это он чего? - не понял Вадим.
  
   Тяж предполагал, что мутный клирик попытается продавить решение пожертвовать ребенком или совершит еще какую-нибудь глупость подобного рода. Но чтоб человек сам прыгнул в раскаленное кольцо огня? Андрэ точно не походил на альтруиста и на человека, добровольно готового принести себя в жертву!
  
   - Древних трактатов начитался, - со вздохом пояснил мэтр Илл, - в них есть упоминание о том, как однажды отряд оставил в жертву своего напарника, тяжело раненного в боя, и после прохождения моста, они с удивлением обнаружили своего товарища абсолютно здоровым, да еще и с какими-то дарованными способностями.
  
   - Дурной, - равнодушно бросил Вадим и задумчиво покрутил молот, - у кого какие идеи насчет жертвы?
  
   - Проблема брата Андрэ в том, что он ищет славы и личного могущества, позабыв про интересны своего народа, - еще раз вздохнул прелат, - жертва должна идти от сердца. И это должно быть что-то нужное. В противном случае, это будет просто-напросто откуп.
  
   - То есть нужно отдать что-то нужное? - уточнил, раздумывая, Мелкий, - например, оружие?
  
   - Это точно будет жертва, - прогудел фон Грог, - но и глупость несусветная!
  
   - Согласен, - кивнул Вадим, - значит от сердца и важное?
  
   - От сердца и важное, - согласился прелат, - после чего воронка эта должна превратиться в обычный портал, который нас куда-то перенесет, а вернемся мы оттуда или нет, будет зависеть только от нас.
  
   - Мужики, давайте рассуждать логически, - предложил Вадим, - давайте просто сдадим часть оружие. К примеру, пацаны бросят свои ножи, от них все равно мало толку в ближнем бою, я - молот, благо своего вооружения хватает...
  
   - Не надо, - раздавшийся голос Ли-Сорка звучал подозрительно глухо, - Страж, прими мою жертву во благо моего народа и этого мира!
  
   С этими словами, маг отцепил от пояса крепление с книгой и с легким поклоном протянул его ошарашенному Марку.
  
   - Владей с достоинством, ученик, и не забывай постоянно пополнять её мудростью. Все, что я не успел тебе передать, ты найдешь в ней. В ней же и будет частичка меня!
  
   На глазах у всех от Ли-Сорка отделилась едва заметная тень и впиталась в книгу, от чего последняя на мгновение засветилась. Сам маг чуть сгорбился и осунулся, но горящие белым огнем глаза требовательно смотрели на мальчика.
  
   - Благодарю за оказанную честь, учитель! - Марк справился с дрогнувшим голосом и закончил уже твердо и уверено, - Обязуюсь ни на секунду не останавливаться в развитии, служить на благо мира и передать накопленные знания достойному!
  
   Книга загорелась, окутав Марка призрачным пламенем. Огонь горел пару секунд и опал, оставив на левой щеке мальчика узкую вязь огненной татуировки.
  
   - Посвящение огню! - охнул прелат, - да еще и в таком юном возрасте!
  
   Ли -Сорк тем времени улыбнулся и, выпрямив спину, крикнул в сторону воронки:
  
   - Принимаешь ли эту жертву, страж?!
  
   Ответа не последовало, но огненное марево воронки раздалось, превратившись в широкие огненные ворота.
  
   - Ограничения по времени есть? - уточнил Вадим у мэтра Илла, на что тот лишь ошарашено пожал плечами, - тогда вперед! Мелкий - первый, на тебе разведка, через три секунды захожу я, за мной Ли-Сорк, далее прелат, пацаны и прикрывает Грог!
  
   - Почему я сзади?! - взревел рыцарь, хватаясь за меч
  
   - Потому что последнего может разорвать закрывающимся порталом, - на ходу сымпровизировал Вадим, - но если хочешь, я могу...
  
   - Нет! - рыцарь переступил с ноги на ногу, - Гроги никогда не бегали от опасности! Пошевеливайтесь!
  
   - Ну ты даешь, - усмехнулся Мелкий, шагая в портал - когда только научиться успел?
  
   - Не зря с тобой столько времени общались, - в тон разведчику ответил тяж, зайдя в портал через несколько секунд, - обстановка?
  
   - Все чисто, - отозвался парень, - не ожидал, правда, что мы окажемся здесь...
  
   Вадим сделал несколько шагов вперед и огляделся. Они оказались на одной из площадок 'Оплота'. Нирвана - так называл ее командный состав. Шириной в десять метров. Высотой в шесть. Длина - ровно двадцать четыре метра. С одной стороны небольшой док для нескольких истребителей, с другой - ход в тренировочные помещения тяжей и самое главная достопримечательность 'Оплота' - Полигон. По сути Нирвана - всего-навсего коридор. Но была у него одна исключительная особенность. Две стены были сделаны из бронированного стекла метровой толщины. Оба, и Вадим, и Мелкий подолгу задерживались в этом дизайнерском переходе, спроектированным исключительно для красоты. Насколько Вадим помнил во время стычки с богомолами здесь развязалась ожесточенная схватка. Тяжи, не желая расплавить стекла принципиально не использовали дистанционного оружия, волна за волной успешно отбивая атаки жуков своими резаками.
  
   Вот на этой самой площадке и оказался отряд. Мэтр Илл побледнел и, стиснув плечо Аврелия, принялся перебирать четки. Фон Грог и Ли-Сорк вели себя не столь сдержано. Рыцарь упал на пол, прижимаясь к нему всем своим весом, а огненный маг потерял сознание, кулем осев на Марка.
  
   - Икс, анализ! Пацаны, вы как? - дав задание искину, Вадим обратился к пацанам, с интересом крутящих по сторонам головами.
  
   - Нормально, - просипел Марк, вместе с подскочившим Цезарем опуская мага на холодный пол, - мы что, космоса что ли не видели? Вот если бы пол прозрачный был, тогда да, было бы страшно.
  
   - Ээ, ты откуда таких нашел? - ошарашено спросил Мелкий у Вадима.
  
   - Не поверишь, друг, - не спуская глаз с ведущего в доки люка, ответил тяж, - я тебе больше скажу, они с Земли.
  
   - Серьезно? - удивился разведчик, не забывая раскидывать камеры и ловушки, по территории площадки, особое внимание уделяя люку, ведущему в док
  
   - Серьезно, - кивнул Вадим, снимая со спины штурмовую винтовку КА-700 и подставку-крепление для нее, - Гай, Юлий, кто там из вас пулеметчик, бегом сюда!
  
   Объяснив на лету схватывающим пацанам что к чему и как стрелять, и оставив Гаю лазерный пистолет, Вадим переключился на Цезаря.
  
   - Сколько молний можешь выпустить?
  
   - Штук тридцать, - виновато шмыгнул носом пацан.
  
   - А если вот с этими бутылочками? - Вадим бережно снял с пояса сверток и передал его пацану.
  
   - Ого, склянки с маной! - между пальцев мальчика пробежали небольшие разряды молний, - Шеф, не переживай, пулеметная точка будет прикрыта!
  
   - Отлично, - кивнул Вадим и перевел взгляд на Аврелия, - дружище, мэтр Илл нам нужен, делай что хочешь, делись там своей силой с ним, но он должен ас прикрывать, понял?
  
   На словах 'делись силой' лицо парня, поддерживающего прелата, прояснилось, он благодарно кивнул Вадиму и расправив плечи посмотрел в глаза своему наставнику.
  
   - О, пацаны, тоже почувствовали? - вдруг крикнул Цезарь, - от Авереля такая волна прошла, я щас прям хоть на танк готов броситься!
  
   - Есть такое, - закивали остальные, - молоток, Аврелий!
  
   Готовясь к сражению, Вадим в очередной раз поражался этим пацанам. Было такое ощущение, что все это время они спали, а сейчас проснулись. Скупые, четкие движения, веселые подначки, мрачный азарт в глазах, тяж ощутил себя не в компании интернатовцев, а среди своих. 'Боги войны' всплыло в памяти у парня.
  
   'Сейчас узнаем, каковы они в деле' - мрачно подумал Вадим.
  
   - Грог, твою мать! - взревел Вадим, копируя интонации самого рыцаря, - а ну встать! Чтоб фон Гроги да на земле валялись?! Иллюзия это! Злобными магами напущенная!
  
   - Не трогай матушку, здоровяк, - ощерился рыцарь, вставая на четвереньки и на дрожащих ногах выпрямляясь в полный рост, - не тот мужчина, кто не имеет минутой слабости, а тот, кто сумел её перебороть!
  
   - Слова воина, а не тряпки, - на сей раз уважительно кивнул Вадим, - готовься, рыцарь, не знаю кто сейчас здесь появится, но опасения у меня самые худшие. Если все так. Как я думаю, твой меч не поможет...
  
   - Мэтр Илл! - рыцарь тут же повернулся к пришедшему в себя прелату и преклонил левое колено, - благословите!
  
   Пожилой мужчина что-то прошептал и осенил рыцаря кругом, перечеркнув его косой линией. Фигуру рыцаря окутало золотистое свечение, на мгновенье превратившись в сверкающую броню, а меч полыхнул белым пламенем.
  
   - Впечатляет, - Вадим по-новому посмотрел на мэтра Илла, и тут же повернулся к разведчику.
  
   - Мелкий! - тяжу некогда было рассусоливать, Вадим чувствовал, что атака вот-вот начнётся, - прикрывай тыл, кто его знает с какой стороны пойдут!
  
   - Турель? - уточнил парень
  
   - Давай, - решительно кивнул Вадим, тоже скидывая свою спарку на правом фланге.
  
   - Марк, что с магом?
  
   - Все в норме, наставник медитировал! - тут же отозвался парень, помогающий подняться своему учителю.
  
   Со всех сторон раздалось одобрительные выкрики и прокатилась волна хохотков. Парень, разрядивший обстановку улыбнулся Вадиму и добавил:
  
   - Сейчас зажжем!
  
   - Жги, - согласился Вадим, подхватывая молот и направился к скрипящему на всю площадку люку. Казалось, будто кто-то выдавливает его с той стороны.
  
   - Вадим, - наконец-то отозвался Икс, - я затрудняюсь ответить где мы. Либо это нереально качественная иллюзия, либо мы действительно на 'Оплоте'. Все, что мне удалось нарыть - это отсутствие тигриного следа.
  
   Тигриный след - три параллельных царапины, то и дело встречающиеся на 'Оплоте'. Никто не мог понять, откуда они взялись и откуда берутся, но то и дело в различных кубриках и отсеках появлялся 'тигриный след'.
  
   - А он разве здесь был? - рассеяно спросил Вадим, перебрасывая молот из рук в руку. Парню казалось, что навершие молота становится все тяжелей и тяжелей, - Все готовы?
  
   - Был, был, - утвердительно ответил Икс. По правой стороне в аккурат по центру стены. Заешь сколько ресурсов главный искин 'Оплота' задействовал, чтоб вычислить того, кто это сделал?
  
   - Много наверно, - Вадим уже практически не слушал треп Икс, на командном дисплее вспыхнули зеленым десяток фигур.
  
   - Раз в десять больше, чем много! - заявил Икс, и добавил совершенно серьезно, - кажется, начинается, мы с элементами - готовы!
  
   Пришедший в себя Ли-Сорк создавал перед собой очередную убийственную технику, рыцарь занял свое место чуть позади и левее Вадима, прикрывая пулеметную точку Гая и Юлия. Цезарь крутился позади друзей, на скорую руку рассовывая эликсиры с маной в свой пояс. Прелат и маг расположились в центре, вместе со своими помощниками. Глаза обоих горели. И если у мэтра Илла они светились мягким серебристым светом, но глаза Ли-Сорка горели ослепительно белым пламенем. Аврелий замер памятником, смотря вперед из-под нахмуренных бровей. Марк увлеченно читал книгу, не обращая внимание на происходящее вокруг. С правой стороны от них стояли турели: большая - Вадима и две маленьких - Мелкого. Сам разведчик прислушивался к люку, ведущему на Полигон.
  
   Наконец, бронированная дверь в последний раз скрипнула и плашмя рухнула на стальной пол. Секунду ничего не происходило, затем из темноты дока в 'Нирвану' хлынул поток врагов.
  
  
  
   - Это что такое? - Вадим, по броне которого застучали сотни пуль, с удивлением посмотрел по сторонам. Мэтр Илл, схватив несколько случайных выстрелов, уже лежал по полу, над них хлопотал Аврелий, пытаясь влить микстуру в перекошенный рот прелата. Груди и плечо старика были разворочены пулеметной очередью.
  
   - Талибы! - коротко бросил Гай, - работаем их!
  
   - Марк! Щиты на физику! - тут же крикнул Юлий, - Вадим, это кинетическое оружие нашего времени! Еще у них будут гранаты и мины!
  
   - Понял, - тяж растянул свой щит на фон Грога, которого несколькими очередями отбросило на спину, - Икс!
  
   Лазерная турель, притороченная к левому плечу начала выплевывать короткие лазерные лучи, первые террористы покатились по полу. Сбоку пролетело огненное копье Марка, разом слизнув порядка двадцати человек. Следом на оставшихся вояк вооруженных обычными калашами, станковыми пулеметами и РПГшками упала огненная сеть Ли-Сорка. Ракеты, которые гранатометчики успели выпустить до того, как обуглиться, были перехвачены Гаем, мастерски поразившим цели несколькими выстрелами.
  
   - Будет несколько волн! - Ли-Сорк с отчаянием смотрел на валяющихся на земле рыцаря и прелата. - Первыми должны были пойти лучники! У меня даже был готов воздушный щит!
  
   - Не нервничай, - Мелкий ужен оказался рядом с рыцарем, помогая последнему подняться, - насколько плох священник?
  
   - Я влил в него эликсир исцеления, но ему нужно порядка двух-трех минут, - выпрямился Аврелий, держа в руке амулет старика, - Через несколько минут броня фон Грога спадет и я смогу наложить на него только слабое подобие!
  
   - Аврелий, кидай все, что есть на нас! - Вадим с напряжением смотрел в загорающийся портала, - Ли, что дальше?
  
   - В трактате было написано: стрелки, конница, пехота или берсеркеры и затем какой-то враг, - Ли-Сорк принялся торопливо цитировать какие-то четверостишия, параллельно создавая несколько огненных стен:
  
   Бой начинается со стрел
  
   А следом конница летит
  
   За ними вал секир и тел
  
   Чей разум яростью горит
  
   Но все лишь смазка для мечей
  
   Твой враг идет. Умри или убей.
  
   - Вадим, может скинуть пару мин? - Икс был предельно серьезен.
  
   - Нет, - отрезал тяж, раскручивая молот в руке и выходя на середину коридора, - Икс, делай, что хочешь, но нужна предварительная аналитика на этого врага!
  
   - Не раньше второй волны Вадим, - извиняющимся голосом ответил искин.
  
   - Мрак! - Мелкий помог подняться рыцарю и теперь делился с мальчишками стратегическим запасом дымовой завесы, - может Дашу подключить к чату? С драконами связи нет, а с ней есть!
  
   - Давай, - кивнул тяж во внутренней связи отвечая на запрос товарища, действуйте в связке!
  
   - Есть, - Мелкий тут же добавил Дашу в командный чат и принялся рубленными фразами пересказать сложившуюся ситуацию и стихотворную подсказку Ли-Сорка.
  
   - Состав отряда? - голос девушки был предельно сконцентрирован, - краткая справка по каждому!
  
   - Мелкий, дальше сам, - буркнул Вади, скидывая в чат файлы на себя, мальчишек и представителей Крепости, - проход открылся!
  
   - Информация по второй волне! - девушка продублировала ответ Икса.
  
   - Ого! - Мелкий принялся быстро перечислять появляющиеся из арки фигуры, - Всадники на лошадях, какие-то твари с трезубцами, щас скину картинку... Твою мать! Мархуз!
  
   - Мрак! Вон та кошка чертовски опасна! Врит говорил, что она имунна к магии, и сама ее владеет. Невероятная реакция и сила!
  
   - Понял, - глухо ответил Вадим, стреляя по летящим всадникам с ручного бластера, который тяж держал в левой руке, турель на плече не останавливалась ни на секунду, и добавил по громкой связи, - кошку магией не бить!
  
   - Сети меня забери! Это же тритоны! - заорал рыцарь, спешно начиная рыться у себя в сумке, - Они мои! Сорк, дай жару!
  
   - Чертовски неприятные твари, - прокомментировал Икс, периодические устраивают набеги на рыболовные корабли Крепости, а иногда вырезают целые рыбацкие деревушки. Несмотря на отсутствие ног, передвигаются по суше быстрей конного всадника, великолепно владеют своими трезубцами, уязвимы к огню и молниями.
  
   - Цезарь! Молнию по синим! - Вадим тут же отреагировал, убирая бластер в кобуру на бедро и через секунду отбивая в пол копье выжившего всадника.
  
   Всадник, не удержавшись в седле перелетел над Вадимом, и, влекомый инерцией, покатился к Ли-Сорку и Марку гремя доспехами.
  
   Марк, подбежав к упавшему врагу и вонзил в узкую щель шлема появившийся на секунду в руке огненный клинок и тут же отскочил, уворачиваясь от слабого взмаха полуторным мечом. Огненный меч пропадает, взамен с рук парня срываются сразу несколько копий пламени, летя в тритонов, теснящих яростно отбивающегося от них фон Грога. Штурмовая винтовка в руках Юлия на секунду замолкает, мальчишки мгновенно меняют магазин, и парень продолжает поливать огнем тритонов, Гай же стреляет по мархузу, налетевшему на Вадима. Глаза, раскрытая пасть, подушечки лап. Мальчик с методичностью снайпера бьет по болевым точкам, опираясь на собственный боевой опыт. Гигантская кошка, замеревшая перед Вадимом, кидает на парня многообещающий взгляд и сделав обманный рывок влево, молнией бросается вправо, к пулеметной точке мальчишек, серебристой ртутью просачиваясь мимо Вадима и бьющегося с тритонами фон Грога.
  
   Перед глазами Юлия проносится вся его жизнь: родители, автокатастрофа, приют, Суворовское училище, Афган, Чечня, Грузия, Сирия, пятилетняя дочурка и молодая еще учительница русского языка, что-то разглядевшая в молчаливом пятидесятилетнем вояке. Юлий стрелял в распахнутую пасть и единственное, о чем он жалел, смотря в багряные, пылающие бешенством глаза, надвигающейся смерти, было отсутствие верной СВД и надежного АПБ. Парень начал заваливаться на спину, в ноги Цезарю, отсрочивая мгновения до гибели и стремясь нанести чертовой кошке как можно больше увечий, как вдруг мархуз замер. На его разъярённой морде мелькнуло начала недоумение, а затем живая машина убийства злобно взревела, поверчивая свою серую бошку назад. Вадим, бросивший молот в ближайшего тритона, держался за хвост кошки обеими руками, бурча по громкой связи:
  
   -Кис-кис-кис...
  
   Цезарь и Гай, ни на секунду не перестали вести огонь по тритонам, секундою ранее сбившим фон Грога с ног, Гай сбивал одного чешуйчатого за другим короткими очередями, а Цезарь, белый от напряжения формировал вторую цепную молнию. Появившийся из инвиза Мелкий, взмахом матового клинка, появившемся на месте правой руки прочертил полосу на боку мархуза, развернувшегося в сторону Вадима.
  
   Ли-Сорк с Марком добивали оставшихся после цепного разряда Цезаря на ногах, а точнее на хвостах, тритонов и всадников огненными пульсарами. Мелкий утек влево, вытаскивая лежащего на полу рыцаря. Судя по громким ругательствам, которые здоровяк щедро раздавал тритонам и всему их морскому роду, фон Грог был жив и здоров. Разведчик, оттащив рыцаря к Ли-Сорку и Марку перевел взгляд на Вадима, сошедшимся в рукопашную с чертовой кошкой.
  
   Вот черная молния, выскользнувшая с кроваво-красных глаз мархуза бессильно разбивается о водный щит, появившийся перед тяжем. Сам Вадим, оттащив кошку от мальчишек, не успел подобрать молот и достал из-за спины свой плазменный резак. Титановое лезвие загудело, полыхнув теплым, оранжевым светом искрящейся плазмы. Загудел воздух. Световая восьмерка, закрученная тяжем оставило после себя запах паленной шерсти и разъярённый вой взбешенной кошки. Отскочив на добрых два метра назад, мархуз обвел злым взглядом поле боя и, недовольно рыкнув, ударил во все стороны пучком черных молний. Когда Вадим убрал щит, растянутый максимально вширь, чтобы прикрыть своих друзей, ребята увидели лишь серый хвост, исчезающий в портале.
  
   - А Древние его дери! - выругался Ли-Сорк, - если нам повезет, эта тварь вернется со следующей волной. Если нет, то с последней!
  
   - Как там мэтр Илл? - устало спросил Вадим, - проверяя запас энергии у своего скафа.
  
   Черные молнии мархуза снимали на удивление много. Бар элементов просел на добрую половину, радовал лишь полный заряд самого доспеха.
  
   - Потихоньку приходит в себя, - ответил Мелкий, - вон уже порозовел немного. И раны вроде затянулись.
  
   Аврелий, всю битву простоявший столбом, согласно кивнул, из-за чего по лбу парня скатилась крупная капля пота. Парень едва заметно дрожал, напряженно всматриваясь в портал.
  
   - Грог, ты как? - Вадим поймал брошенный Мелким эликсир с маной и, открыв забрало, одним движением вылил одержимое себе в рот, - Мм, корица? Вкусенько!
  
   - Я в норме! - прохрипел рыцарь, эти глубинные твари не смогли пробить доспех прелата! Сеть его благослови! Вы как хотите, я пошел рубить им хвосты!
  
   - Нафига? - не понял Вадим.
  
   - Во-первых, чрезвычайно ценный трофей, - тут же просветил парня Икс, - во-вторых, дорогой ингредиент, пользующийся бешенным спросом у алхимиков и магов.
  
   - Не до хабара сейчас, - отмахнулся Вадим.
  
   - Вадим прав, судя по картинке, которая шла с ваших камер и учитывая специфику ваших однополчан, - вмешалась в беседу Даша, уцепившись за последнюю фразу тяжа, - ваш огненный маг ошибся, волн будет четыре. Третья волна - это и есть пехота-берсеркеры. Причем, даю прогноз в 73% что это будут богомолы и прочие прелести Роя. Смотрите, первая волна - плохие парни из мира мальчиков, только не знаю, как они успели столкнуться с войной в столь юном возрасте, далее противники из этого мира, судя по всему, конницу встречал в боях кто-то из магов, ну а тритоны - это явная самскара вашего рыцаря, вот только откуда взялась кошка не могу понять, Сома говорит, что не помнит таких существ! Я бы предположила, что ее притянул кто-то или что-то, но слишком мало данных.
  
   Девушка замолчала на несколько секунд, переводя дух и продолжила:
  
   - Далее, четвертая волна будет скорей всего нежить. Ожидайте какую-нибудь особо мощную тварь. И да, не исключено, что атака будет идти с двух сторон. Рекомендую максимально использовать магов огня для отражения третьей волны и Вадима, в качестве танка. Всем остальным готовиться к четвертой волне.
  
   - Согласен, - кивнул Вадим.
  
   - Согласен, - кивнул Мелкий, - а насчет этой кошки есть у меня одна мысль...
  
   Разведчик не успел договорить, как портал сверкнул, выпуская на залитую кровью и телами площадку 'Оплота' закованных в сталь богомолов. Противно заверещав, боевая тройка тут же бросилась на Вадима, едва успевшего подобрать молот. За богомолами, мгновенно увязшими в щитах тяжа, в бой хлынул поток таракашек и пауков.
  
   - Вадим! - предупредительно прокричал Ли-Сорк, с трудом удерживая в руках огненную технику.
  
   - В меня! - вместо тяжа ответил Икс по громкой связи, - Кидай прямо в меня!
  
   Марк едва успел поставить огненный щит за спиной Вадима, как треть помещения погрузилась в огонь. Послышался шелест прожариваемых панцирей и тысячи влажных хлопков. Мелкий, на секунду испугавшийся за бездоспешных членов отряда, перевел дух. В памяти разведчика сразу же встала сцена боя на одной из выжженных огнем войны планет, где несколько сотен тараканов за считанные секунды сожрали около сотни шахтеров, готовящихся к эвакуации.
  
   'Интересно, - пробежала ленивая мысль, пока парень торопливо расправлял лазерную сеть в пяти метрах от импровизированного пулеметного гнезда, - сколько тяж сумеет продержаться в огне? В последней стычке на 'Оплоте' Толстяк продержался двадцать секунд... Но он был в среднем МД, а Вадим все-таки тяж?'
  
   Из-за поднявшейся стены огня не было видно, что происходит за щитом, который из последних сил удерживал бледный Марк. Но переключив зрения в альфа-режим, парень стал свидетелем интересного боя. Неосознанно покручивая медное колечко с изумрудном, надетое на шею, Мелкий, параллельно готовя площадку к последней волне, смотрел за развернувшейся перед ним стычкой огромных скелетов. Именно такую картинку давал альфа-фильтр шлема.
  
   Черный человеческий скелет, волчком крутился под слаженной атакой огромных насекомых. Из-за близости врагов Вадим не мог использовать молот в полную силу, а разрывать расстояние тяж не хотел - не дай Бог хоть один богомол прорвется за его спину!
  
   Подставляя титановые наплечники под часть ударов хитиновых лезвий, большую часть атак Вадим отбивал молотом. Прохладным, несмотря на царящий вокруг ад. По расчетам Икса, богомолы вот-вот должны был свариться в своих хитиновых панцирях, оббитых железом, но чертовы насекомых и не думали замедляться с яростью бросаясь на Вадима.
  
   - Черт, Икс! Я даже резак не успеваю вынуть! - в сердцах бросил Вадим, пропуская мощный удар в грудь, - аррргх, чертовы жуки!
  
   - Терпи, Вадим, еще пару секунд! - голос Икса был напряжен как никогда, - Сейчас!
  
   Тяж, оттолкнувшись от пола, взлетел под потолок, мощным апперкотом, выполненным при помощи молота, отбрасывая центрально богомола чуть ли не обратно к порталу. Услышав влажный треск, Вадим хищно ухмыльнулся и, на секунду зависнув в воздухе, камнем упал на левого богомола, задравшего свою овальную бошку вверх. Парень целился молотом не в голову, помня о феноменальной реакции этих элитных частей Роя, а в середину панциря - самое защищенное место богомола. Последний, дернулся в сторону, уходя от удара и почти успел выставил, словно колья, свои хитиновые клинки, как три центнера высокотехнологичесного железа, упакованного в титановую броню упали на него сверху. Начавши светиться голубоватым светом молод с громким хрустом пробил богомола насквозь и врезался в металлический пол, где и застрял, войдя в стальное покрытие на четверть навершия. Вадим, еле успел повернуться к оставшимися богомолу, ловя руками метнувшиеся к шлему хитиновые клинки. Тяж упал на спину, удерживая над собой тяжелую тушу богомола. Оплавленная броня насекомого, и треск панциря от не спадающего пламени словно говорили Вадиму: 'Подержись еще пару секунд!'. Парень не стал дожидаться, пока огонь, постепенно нагревающий даже его доспех, вскипятит богомолу мозг и, подтянув ноги под себя, резко их выпрямил, врубая реактивную тягу стоп. Хитиновые клинки насекомого, с корнем вырванные из тела, остались в крепко сжатых руках Вадим, а самого богомола подбросило на пару метров вверх. Все, что парень успел сделать, пока верещащая туша последнего из элитных бойцов Роя летела вниз - так это развернуть хитиновые клинки и упереть их в пол. Очередной треск нагрудной брони Богомола, насаживаемого на свои же клинки, райской музыкой пролился в уши Вадима. Одновременно с этим опало пламя.
  
   Треть 'Нирваны' оказалась полностью закопчённой. Пропал, мигнув на последок щит, удерживаемый Марком. Вадим, вытащив свой резак резво добил шевелящихся насекомых и, не спуская взгляда с пульсирующего портала, переместился к своему молоту. Два взмаха резаком и молот освобожден. Резак отправляется на место, а Вадим с удовольствием сжимает в руке прохладную синь молота.
  
   Маги, кривясь от вкуса корицы пью одно зелье за другим. От Аврелия, все так же не сходящего с места волнами расходится приятная, бодрящая прохлада. Остальные мальчишки, включая Марка, стоят на четвереньках, пережидая приступ головокружения, вызванный резким уменьшением кислорода в помещении. Ли-Сорк и рыцарь наоборот повеселели, закопченные стены потеряли свою прозрачность и мужчины перестали робеть перед безграничными просторами космоса.
  
   - Мужики,- раздался сухой голос Даши, - судя по всему, тут встроен сложный алгоритм уровневой системы. Каждая последующая волна приобретает определенный процент сопротивляемости к наиболее часто использующемуся оружию. С вероятностью в 80% финальная волна будет иметь запредельную сопротивляемость к огню, да и вообще к магии. Более того, с вероятностью в 90% атака будет идти с двух сторон. Далее. Уточнение по финальной волне. Есть вероятность того, что вместе с неким 'Врагом' будут так или иначе присутствовать представители всех волн.
  
   Девушка немного помолчала.
  
   - Даже не знаю, чем вам помочь, ребята, - вздохнула Даша, - если есть козыри, самое время выложить их на стол.
  
   - Есть что по козырям? - усмехнулся Вадим, обращаясь к отряду по громкой связи, - готовимся, мужики, сейчас с двух сторон атака будет, все, что было, плюс еще и нежить скорей всего!
  
   Мелкий тем временем активировал весь свой набор диверсанта. Проекция копий, мины, световые гранаты, лазерные растяжки. Парень молнией защищал тыл отряда.
  
   - Фон Грог! - Вадим скрипя сердцем решил перевести рыцаря к Мелкому на подмогу, - если нам прорвут тыл, все, что мы сделали, будет бесполезно, примешь удар на себя?
  
   Рыцарь лишь молча ударил кулаком по груди и направился к Мелкому, попутно копаясь в своем поясе.
  
   - Ли, ты как? - Вадим с опаской посмотрел на мага. Узоры татуировки сияли ослепительным белым пламенеем, а сам маг огня горел.
  
   - Нормально, - усмехнулся огневик, хрустя шеей, - никогда еще не чувствовал себя так хорошо!
  
   - Ли, - Вадим решил предупредить огневика, - есть вероятность, что у следующей волны будет резист на огонь!
  
   - Нет, - уверено возразил маг, - я понял, что там будет! Ты что-то сказал про козыри? Так вот, доверься мне!
  
   - Ладно, - кивнул Вадим и посмотрел на Марка, - ты как?
  
   - Живы будем не помрем, - скопировал усмешку своего учителя мальчик, - но черт возьми! Как не хватает силы и знаний! Я понимаю умом, что маг из меня - как из срочника инструктор ГРУ, но черт возьми! Эта близость к силе и собственное бессилие!
  
   - Расслабься, приятель, - Вадим понимал, о чем говорит этот парнишка, - просто будь в потоке. Через голову - не перепрыгнешь. Иногда нужно не долбить кувалдой, - тяж потряс молотом, - а использовать иголку.
  
   - Да, знаю я, - расстроенно протянул Марк, - вот только как?
  
   - В книжке прочитай, - хохотнул Вадим, кивая на парящую перед парнем раскрытую книгу Огня.
  
   - Цезарь, что там с нашим прелатом? - Вадим продолжил пересчет наличного состава.
  
   - Дышит ровно и глубоко, думаю, скоро очнется, - отрапортовал парень, по волосам которого пробегали электрические разряды и тут же ответил на невысказанный вопрос тяжа, - сам я в порядке, готов продолжать охрану огневой позиции! Есть предложение перенести боевую точку на другой фланг!
  
   - Добро, - кивнул Вадим, - меняйтесь местами с турельками, - кстати, Икс, отчет по турелям!
  
   - Врагов уничтожено: 34. Заряд батарей: 73%. Эффективность в два с половиной раза выше, чем у 'пулемётной точки'.
  
   - Хорошо, - кивнул тяж, - то-то я думаю, справа полегче как-то идет.
  
   Гаю и Юлий, получив несколько магазинов и с десяток гранат, шустро переместили свою позицию на правый фланг, в то время, как Мелкий перенес турели. Фон Грог выпил какой-то бутылёк с ярок-красной жидкостью и сейчас, воткнув свой клинок в пол, старательно читал на него какой-то свиток. Вадим еще раз окинул взглядом 'Нирвану'. Все были при деле и усиленно готовились к последнему натиску врага.
  
   Слегка отрешено порадовавшись тому, что благодаря фильтрам не чувствует запах паленого мяса, тяж направился на свою позицию на центр коридора. Позади него, в пяти метрах расположился отряд, растянувшись по всей ширине коридора. До люка, ведущего вглубь корабля оставалось еще метров пять. И все они были забиты всевозможными ловушками, установленными Мелким.
  
   Портал входа запульсировал сильней и без всякого предупреждения 'Нирвана' начала стремительно наполняться нежитью. Первыми, на ходу теряя конечности и головы в полной тишине мчались костяные гончии, следом за ними несколько личей принялись посылать один за другим смертельные подарки. Визгливо хохоча наперегонки друг с другом летели нефритовые черепа. Их обгоняли темные стрелы, выпущенные скелетами-лучниками и самым последним из портала выбрался трехметровый скелетон с огромной секирой в сопровождении с раздраженным мархузом.
  
   - Тыл? - бросил Вадим, широким взмахом молота делая просеку в рядах добравшихся до него гончих. Парни вместе с турелью, не останавливаясь, выкашивали нападающих.
  
   - Пока чисто, - ответил Икс, - взял контроль над турелью. В приоритете лучники и личи. С остальными справишься?
  
   - Куда я денусь? - хэкнул Вадим, сбрасывая с левой руки пару ледяных копий в сторону личей.
  
   Тяж постоянно перемещался, стараясь держать между собой и лучниками высокую фигуру скелетона. Ему и предыдущей стычки с темными лучниками хватило с лихвой.
  
   - Эх, вот бы со мной сейчас был мой страж! - горестно вздохнул Мелкий, - он один-в-один как этот мархуз только круче!
  
   - Какой страж? - в голом уточнили Даша с Иксом.
  
   - Да есть у меня питомец так сказать, - смущенно ответил Мелкий, не переставая следить за тылом и время от времени активируя ловушки на пути прущей на Вадима нежити, - случайно его нашел!
  
   - Мелкий, - Икс напрямую подключился к чату, - у тебя есть ключ управления стражем?
  
   - Ээ, да, кольцо - подтвердил парень, - Вадим, это кто?
  
   - Я искин скафа, - голос Икс аж дрожал от предвкушения, - надень кольцо, поверни его камнем в ладонь и скажи: 'призываю тебя'!
  
   Парень не стал спорить и задавать лишних вопрос. Усилием воли обнажив ладонь левой руки, он, резким движением, сорвав кольцо с шеи надел на средний палец и повернул камень лицом к себе. Ладонь тут же окутало изумрудное свечение.
  
   - Призываю тебя, - как только последнее слово сорвалось с губ Мелкого перед ним возникла точная копия мархуза, нападающего на отряд. Единственная разница была во внешнем виде. Вместо стальной шерсти, на призванном мархузе блестела серебряная чешуя костяных пластин.
  
   - Живых не трогать! - успел приказать Мелкий до такого, как его питомец могучими прыжками понесся навстречу живому собрату.
  
   - Ого, - фон Грог заворожено смотрел на стража молча расшвыривающего костяных гончих.
  
   Рыцарь замер на пару секунд, за что тут же поплатился. Один из личей торжествующе захохотал, подчинив закованного в броню латника под свой контроль.
  
   - Ты чего? - Мелкий с трудом увернулся от прошелестевшего в нескольких сантиметрах от его лица светящегося меча, - эй, рыцарь?
  
   - Он в подчинении, - тут же среагировал Икс, - удерживай его на месте, не дай добраться до парней!
  
   - Твою налево! - ругнулся разведчик, стряхивая с правой руки матовый клинок. На левую парень согнал остатки импульсной защиты, превратив его в небольшой наручный щит.
  
   Удары рыцаря оказались на удивление быстрыми и сильными. Мелкий, парировал пару ударов и, поймав фон Грога на замахе, ударом ноги отбросил его в сторону люка. Рыцарь взревел и с новыми силами кинулся на парня, каждый последующий удар был все сильнее и сильнее, спустя несколько десятков секунд, Мелкий с удивлением обнаружил, что еле сдерживает напор рыцаря. Фон Грог тем временем все ускорялся и ускорялся, двигаясь с нереальной для человека скоростью. Сквозь щель забрала глаза рыцаря горели болотной яростью. Пришел черед Мелкого пятиться назад. Внезапно позади разведчика раздалось пение хоралов и над правым плечом парня пролетело золотистое облако. Благословение обволокло замахнувшегося мечом рыцаря и тот замер. С болезненным вздохом фон Грог выронил меч и упал плашмя, потеряв сознания от боли в порванных мышцах и связках.
  
   - Пусть полежит, - послышался сзади голос прелата, - мальчик чудом выжил.
  
   Мэтр Илл очнулся вовремя. Одержимый рыцарь чуть не забил Мелкого, сжигая себя под заклятием лича. Тотчас же сориентировавшись, прелат метнул в оставшегося в живых лича копье света и развеял заклинание нежити, благословив фон Грога. После этого спешно наложил духовную броню на Вадима, танцующего со скелетоном в беспощадной схватке и оглядел поле боя.
  
   Два мархуза ожесточенно бились, сплетясь в клубок. Понять, кто побеждает не было возможности. Во все стороны сыпались черные молнии и изумрудные искры. Остатки гончих из последних сил добивали Гай и Юлией, экономя оставшийся боезапас. Марк валялся без сознания, парню удалось превратить пол под одним из личей в кипящую лаву, куда лич истошно визжа и провалился, а мальчик рухнул на землю без сил. Цезарь устало пускал молнию за молнией в скелетона, стремясь выбить секиру из его костлявых рук. Послав в мальчишек исцеляющую волну бодрости, прелат перехватил контроль Аверелия.
  
   'Подумать только! Мальчик все то время, пока я валялся в отключке держал на себе ослабевающее проклятье телепорта! Самородок, Сеть мне в свидетели!'
  
   На мэтра Илла навалилась тяжесть, в голове зазвучали различные голоса на разные лады предлагающие бросить все и отдохнуть, смириться перед неизбежным. Ноги стали словно ватные, а зрение начало местами пропадать. Еще раз подумав о том, какую все-таки силу воли нужно иметь, чтоб выдержать все силу телепорта, встав, подобно настоящему паладину ментальным щитом перед открытым разумом своих друзей. Сам Авреллий, вздохнув полной грудью, подавил желание свернуться клубочком на полу и умереть и принялся один за другим выпивать тонизирующие эликсиры, а затем и вовсе потянулся к свиткам с атакующими заклинаниями. Вадиму надо было помогать!
  
   Тяж же получал истинное наслаждение, танцуя со скелетоном. Наконец-то ему встретился достойный противник! Причем парень бился в полную силу, используя свой скаф по максимуму. Сейчас парень действительно не знал, кто выйдет победителем из их боя. И это было... интересно!
  
   Отбив вверх очередной взмах секиры, Вадим радостно расхохотался и с головой окунулся в приятную горячку боя. Шаг вправо, полуприсед, пропустить над собой секиру. Ткнуть скелетона молотом в бедро. Кувырок вперед, прямо в ноги противнику, ухватить за широкие желтые кости, роняя молот и, напрягшись, опрокинуть скелетона на спину. Подхватить молот и с размаху раскрошить им правую ступню скелета. Отскок назад, выгнуться, пропуская взмах секирой и, развернувшись, обрушить молот на правой плечо скелета. Секира падает, а король нежити яростно что-то кричит. Из его рта вылетает темное пламя, прямо в шлем парня. Все, что успевает сделать Вадим, падая назад, вскинуть перед забралом молот. Темный огонь бессильно лижет светящееся перламутровым светом навершие молота и бессильно опадает.
  
   Тяж, мягко упав на спину, спасибо элементу воздуха! Тут же откатывается и вскакивает на ноги, подбегает к пытающему подняться скелетону и тремя мощными ударами ставит точку в их противостоянии, в пыль разбивая черепную коробку огромного скелета. Вадим разминает шею и оглядывает коридор 'Нирваны'. Его отряд, еле держась на ногах, с напряжением смотрит за разверчивающейся схваткой мархузов. Один лишь Мелкий быстро, но тщательно собирает все расставленные им сюрпризы. Больше на бывшем когда-то идеально чистой смотровой площадке 'Ополота' не осталось ни одного врага.
  
   - Может поможем нашему? - предлагает Вадим, наблюдая за размытыми движениями грозных кошек.
  
   - Не, - подает голос Юлий, - не велено. Это их бой!
  
   - Мелкий? - уточняет Вадим.
  
   - Да, страж попросил не мешать, - пожимает плечами парень, не останавливая сбор ловушек, - и мне почему-то кажется, что это прям для него очень важно.
  
   - Интересно, - мэтр Илл выпрямляется и довольно улыбается, глядя на переставший пульсировать багряным портал, - в одно живое существо находится под управлением лича, а второе неживое существо имеет яркую, горящую белым пламенем душу! Очень интересно! А что, если мы сделаем вот так?
  
   И прелат делает движение, будто подкидывает что-то в воздух. Через секунду над головами выживших людей вспыхивает ослепительно яркое солнце. Десять тактов белое солнце пульсировало под потолком, заливая все вокруг себя мягким, теплым светом. Десять тактов, восемь из которых мархузы, замерев, смотрели глаза в глаза друг другу. На девятом такте, багровые глаза мархуза полыхнули изумрудным огнем, а стоящая напротив костяная фигура стража рассыпалась пеплом. Стальная кошка недовольно рыкнула и, осмотрев в напряжении смотрящих на нее людей неспеша потрусила к Мелкому.
  
   - Ого, - присвистнул Вадим, - а так можно было?
  
   - Эээ, - вторил ему Икс, - уникальное стечение обстоятельств! С одной стороны, у нас живое тело, в котором находиться злой дух, с другой душа животного, запертая в теле нежити!
  
   - Ну-ну, - скептически хмыкнул Вадим, - просто Икс, воля к победе, желание жить и чувство долга даруют тебе поистине безграничную силу.
  
   Сказав такую непривычно длинную для него фразу, Вадим немного смутился, вспомнив про то, что Даша его слышит. При мысли о девушке усталость отступила на второй план и Вадим, крутанув молот в руке, посмотрел на мэтра Илла:
  
   - Что дальше?
  
   - Дальше? - грустно улыбнулся прелат, - почтим память Ли-Сорка и достойного фон Грога и выйдем в открывшийся портал.
  
   - В смысле? - нахмурился Вадим, - а что с Ли?
  
   - Наставник отдался стихии огня, - хмуро ответил Марк, - он сдерживался сколько мог, но в последнем ударе по темным лучникам выложился полностью и его физическое тело не выдержало.
  
   - Эм, - усиленно принялся соображать Вадим, - и где он сейчас-то?
  
   - Есть только одно место, где учитель может найти успокоение и не превратиться в безумного духа разрушения, - парень похлопал книгу, висящую у него на бедре и торжественно добавил, с трудом глотая вставший в горле ком, - великий маг, познавший первооснову огня, нашел свое пристанище!
  
   - Жаль, - погрустнел Вадим, - хороший мужик был. А с фон Грогом что?
  
   - Разорванные мышцы, сломанные кости, множественные внутренние повреждения. Рыцарь умер в бою. Если бы он до последней секунды не боролся с одержимостью, боюсь, что даже тебе не под силу было бы с ним справиться, - разъяснил мэтр Илл, - жаль, что я был без сознания, а Аврелий держал на себе портал, так бы мы не допустили такого банального контроля!
  
   - В смысле держал портал? - уточнил Цезарь, выпивая очередной бутылёк с голубой жидкостью, - чертова корица!
  
   - От портала шли ослабляющие эманации. Сон, паралич, слабость, упадок духа, неделание жить, отвод глаз и еще с десяток подобных проклятий.
  
   - Ого, - Юлий уважительно кивнул, протягивая Вадиму ручной бластер, который парень еле удерживал на весу обеими руками, - а ты крут, Аврелий!
  
   - Да уж, - согласился Гай, - очень крут, - Вадим, помогите с винтовкой, пожалуйста, действие эликсира и благословения кончилось, я ее не то, что не подниму, с места сдвинуть тяжело!
  
   Вадим вздохнул с сожалением смотря на рыцаря. Фон Грог начал ему нравится своей прямотой и стремлением к героическому? Вот только парни не разделяли мнения тяжа, они до сих пор помнили, как рыцарь отвлек внимание гончей, бросив ей Цезаря...
  
   - Ладно, потом грустить будем, куда дальше? - решительно произнес Вадим, беря ситуацию под контроль.
  
   Портал, до этого пульсирующий красным цветом сейчас являлся ничем иным, как выходом в док. И Вадим был уверен, что пройди он туда, непременно обнаружит парочку истребителей, на которых можно покинуть 'Оплот'.
  
   - Нам туда, - мэтр Илл показывал рукой в противоположную сторону.
  
   В сторону открывшегося люка, ведущего в сердце 'Оплота'. И мягкий, голубоватый свет, льющийся из арки телепорта заставлял верить, что самое сложное - позади.
  
   Подняв с земли амулет Ли-Сорка и меч фон Грога, Вадим подошел к порталу.
  
   - Готовы? - тяж обвел глазами уменьшившийся отряд.
  
   Нестройны кивок голов и уверенные взгляды были ответом.
  
   - Ну тогда, поехали! - Вадим первый шагнул в синеву телепорта. Туда, где тяжа и его отряд ждал неизвестный хранитель. Последнее испытания этого чертовски длинного Моста.
  
  Глава 19
  
  
   - Забавно, - пробурчал Вадим, оглядываясь по сторонам и не обращая внимания на появившуюся перед взглядом полупрозрачную табличку:
   'Сеть 2.0 Скачать обновление? Да'
   - Обновление? Ну ладно, - буркнул тяж, принимая предложение, чтоб табличка не мешала обзору.
   Парень не был уверен, но мост, на котором он оказался, был чрезвычайно похож на пресловутый Мост Выбора. Вот только никого из своего отряда тяж не наблюдал. Единственное живое существо, помимо Вадима находившееся на узкой каменной полоске, протянутый посередине огненного озера, был голем. Огромная, двухметровая фигура, неподвижно стоящая в десяти шагах от парня одним своим видом внушала уважение.
   - Икс? - Вадим не стал спешить, предпочитая для начала получить как можно больше информации.
   - Мм? - судя по голосу искина, последний находился в растерянности, - Вадим, у меня такое ощущение, будто я только что спал!
   - Икс, - напрягся тяж, - где наши и где мы?
   - Наши стоят на берегу, ждут тебя, в упор не замечая дракона, - а вот по времени не могу тебя сориентировать - Икс недоуменно хмыкнул, - попробуй выйди на связь с Марком?
   - Точно, - кивнул Вадим и, вызвав иконку связи, обратился к мальчику, - Марк, тут?
   - Тут! Слава Богу! - мгновенно ответил паренек, - ну наконец-то! Уже неделю ждем! Уже даже мэтр Илл волноваться начал! Погоди секунду!
   Вадим с теплотой, разливавшейся откуда-то изнутри, слушал, как Марк сообщает о его появлении. Спустя пару секунд пятеро пацанов высыпали из-за скалы, размахивая руками, но тут же шмыгнули обратно. На мосту стало, казалось, еще жарче.
   - Осталось только твоего друга дождаться и все, - подытожил Марк.
   - В смысле? - не понял Вадим, - Мелкий не с вами разве?
   - Нет, - ответил паренек, - нас тут шестеро, пацаны, да прелат...
   - Ладно, - решительно сказал тяж, направляясь к голему, - сейчас разберемся.
   - Вадим, насчет Ли-Сорка, - начал было что-то говорить Марк, как тяж его перебил:
   - Марк, потом.
   С каждым шагом на Вадима накатывала уверенность, что сейчас случится один из самых важных разговоров за всю его жизнь.
   - Здравствуйте, - вежливо поздоровался тяж с каменным големом.
   - Здравствуй, - тяжелые валуны чужих мыслей начали перекатываться в голове у парня, - ты готов сделать выбор?
   - Готов, - пожал плечами Вадим.
   - Выбирай, - равнодушно отозвался голос.
   Перед парнем развернулась такая родная картина 'Оплота' - десантный кубрик. Рубка управления криокапсулами, тренировочный Полигон, инженерный отсек, любимая оранжерея Вадима... Внезапно 'Оплот' начал уменьшаться в размерах, камера словно отъезжала назад и вверх и вот Вадим уже видит небольшой космический корабль, висящий рядом с голубым шариком планеты. Сладкое слово 'колонизация' появилось в мыслях парня. Следующая картинка показала его и Даша, стоящих на небольшом, покрытом зеленью, холме. Перед обнимающейся парочкой занимался рассвет. Вадим вздохнул и тотчас на смену первому видению пришло второе: горячка схватки, нежить, высокие роботы, стреляющие из огромных пушек, горячий песок арены, кровь, звон стали, крики раненных и горькое чувство одиночества в груди.
   - А где мой друг? - Вадим вспомнил про Мелкого, - что с ним случилось?
   - Смотри, - отозвался голем.
   Вадим почувствовал небольшое головокружение и в следующий момент увидел мост со стороны. На нем беседовали двое: каменный Хранитель и Мелкий. У ног парня сидел стальной кошак.
   - Выбирай, - так же равнодушно бросил голем, и глаза разведчика засветились мягким белым светом. Мелкий очнулся через пару минут и, тяжело вздохнув, уточнил у голема:
   - Скажи, а Вадим, закованный в стальной доспех парень уже говорил с тобой?
   - Нет, он пойдет последний, - голос вызывал дрожь в коленях, - ему предстоит выбор посложней, чем у тебя.
   - Что может быть сложней, чем выбирать между семьей и долгом? - горестно воскликнул парень, - бросить своих товарищей или бросить свою семью... Да уж, теперь я понимаю почему этот мост назвали Мост Выбора...
   Голем продолжал неподвижно стоять на своем месте и лишь легкая вибрация, ощущаемая Вадимом, выдавала его любопытство. Мелкий тем временем продолжал рассуждать вслух.
   - Возможность попасть на Терру-3 и создать мало-мальские условия для колонизации, получить небольшую передышку и разобраться наконец-то с самим собой! Своими мыслями, желаниями, способностями! Встретить жену с ребенком, которого я еще ни разу не видел! Построить новый дом для человечества...
   Парень вздохнул, неосознанно крутя кольцо с изумрудом большим пальцем левой руки, а мархуз, словно читая эмоции парня, яростно стегнул себя хвостом по бокам.
   - Или остаться здесь, с наполовину опустошенным БК, и практически разрядившимся скафом... Сражаться за драконов, за этот мир, за Крепость... Эх, и все-таки, где идет моя война? Здесь, подземелья, артефакты, побратим, причастность к чему-то грандиозному или там. Рядом с семьей? Которую нужно создавать практически с нуля, выстраивать отношения, заботиться, защищать их!
   Мелкий помолчал, смотря на огненное озеро и гейзеры пламени, вырывающиеся то тут, то там.
   - Знаешь, Хранитель, единственное, что меня здесь держит - это Вадим. Врит поймет, я знаю. Не зря он говорил мне про самый важный выбор... А вот Вадим. Этот тяж сначала испугал меня до печенок, а потом, потом мы подружились! Волей - неволей подружишься с человеком, с которым ты летишь к другой планете! Вот если бы была возможность оставить ему весточку...
   Парень вопросительно посмотрел на Хранителя.
   - Он тебя видит и слышит, - в голосе голема послышалось уважение?
   - Вадим, - Мелкий огляделся по сторонам и почему-то остался стоять лицом к тому месту, где незримым духом висел Вадим, - я понял, что моя битва там. Надеюсь ты поймешь. Если выбирать между миром и семьей, я выбираю семью. Потому, что иначе этот будет какой-то бессмысленный мир... Рюкзак и все, что лежит в нем - твой. Обрати внимание на меч, он, мм, непростой. Думал оставить тебе Изумруда, - разведчик посмотрел на сидящую рядом кошака, - но... это мой питомец. И я за него в ответе. В рюкзаке есть несколько кусков карты, может быть тебе будет интересно побродить по подземелью, когда освободите Бункерк. Что еще? Ну Дашу вытащи из башни. Я передал ей кольцо телепорта через Сому - жену Врита, но все равно мучают предчувствия неприятные... С остальными артефактами, думаю дракон поможет разобраться. Что еще сказать? Увидимся на Терре?
   Мелкий повернулся к Хранителю и уверенно произнес:
   - Я сделал свой выбор!
   - Да будет так, - кивнул голем, - я сделаю тебе небольшой подарок, человек, сумевший сделать правильный выбор.
   Перед Мелким распахнулся золотистое окно портала, а в руках парня появился матовый ошейник. Парень всмотрелся в описание артефакта, и, не сумев сдержаться, присвистнул. После чего с уважением поклонился Хранителю и вместе с мархузом шагнул в телепорт. Кошак напоследок с усмешкой посмотрел в глаза Вадиму и каплей ртути перетек в портал.
   Мир вокруг Вадима мигнул и он снова оказался в своем теле на прежнем месте.
   - Икс?
   - Я все видел, - испуганно ответил искин, - не знаю как, но я был все это время рядом с тобой!
   - Ну и славно, - кивнул тяж, поднимая взгляд на Хранителя моста, - что ж? Наша очередь делать выбор?
   - Делай, человек -равнодушно проговорил голем.
   - Хранитель, скажи, сколько энергии у тебя есть? - Вадим хорошо видел горящую вкладку 'Задания'
   - Не понял твоего вопроса, человек, - ровно ответил голем.
   - Мне нужно вычерпать всю энергию из этого озера, чтоб в ближайшие несколько сотен лет проснувшийся вулкан не стер Букеркс с лица земли. Скажи, это возможно?
   - Возможно... - медленно ответил голем, -и ты не попросишь артефактов, знаний, могущества?
   - Все свое ношу с собой, - отмахнулся тяж, - ну так что?
   - А что насчет золота и драгоценных камней?
   - Дружище, - Вадим вздохнул, - лучше бы магазинов к Ка-700 подкинул!
   - И это все, что хочешь за спасение мое... - голом Хранителя дрогнул, - за спасение города?
   - Да мне даже эти магазины не особо нужны, - честно признался парень. Все равно рано или поздно БК кончится. Лишний вес!
   - Хм, - заинтересованно прогудел голем, - даже для открытия портала в мир на другом конце галактики уйдет не так уж много энергии, - чтобы потратить всю энергию нужно сделать что-то выдающееся. Пробудить одного из Богов этого мира или уничтожить чужой мир. Но последнего я не дам тебе сделать. Ни один город не стоит жизни целого мира!
   - А что насчет, - в голове у Вадима словно сложился пазл, - а что насчет небольшого флота?
   - На это много энергии не нужно, - разом поскучнел голос, - координаты есть?
   - Где-то в космосе, - усмехнулся Вадим, - по памяти помню, могу даже сказать звездные системы, но это скорей всего мало, что даст...
   - На поиск точки базирования флота может уйти даже больше энергии, чем есть в наличии, - задумчиво проговорил голем, - открой свой разум, человек!
   - Легко, - Вадим привычно распахнулся навстречу каменной лавине, стараясь как можно ярче представить рисунок звездного неба в ключевой системе, вот уже семь лет находящейся под контроль Роем, - Икс, помогай...
   Тяж почувствовал чье-то грубое касание, голова запульсировала болью, думать стало тяжело. Спустя несколько ударов сердца, показавшихся Вадим нереально долгими, парня отпустило. Сделав пару вздохов-выдохов, тяж поднял глаза на голема.
   - Ты знаешь, с какой целью создано это место? - внезапно поинтересовался голем.
   - Копить энергию, создавать бонусы, - пожал плечами Вадим, - каждый хочет перестраховаться на черный день.
   - Частично да, - кивнул голем, меняя положение тела, - но изначально Мост Выбора - это ограничитель Сети. Древние создали действительно незаменимую вещь. А драконы, как обычно перестраховались, создав накопитель.
   - Мм, - глубокомысленно промычал Вадим, - делая себе в памяти зарубку пообщаться с драконом, - то есть если убрать это резервуар, Сеть будет работать лучше?
   - Именно, - еще раз кивнул голем, - она уже восстановилась, думаю, ты уже увидел уведомление? Дождавшись ответного кивка Вадима, Хранитель продолжил, - и теперь она отчаянно нуждается в ресурсах для скорейшего восстановления.
   - А можем мы направить всю скопившуюся энергию в Сеть?
   - Нет, покачал головой голем, - сожжет все к Ксурам.
   - Понятно, - протянул тяж, - слушай, Хранитель, а ты кто? Голем? Не думал, что эти ребята такие разумные...
   - Нет, я не голем, - Вадиму показалось, что стоящая перед ним каменная глыба слегка улыбнулась, - я элемент Земли. Старший или высший, Сеть его знает.
   - Так это, - в голову тяжа ударила очередная гениальная идея, - пошли ко мне в скаф, небось уже успел краем глаза глянуть, что тут у нас происходит?
   - Успел, - задумчиво согласился элемент, - интересная компания собралась...
   - Давай, Хранитель, делай выбор, - Вадим улыбнулся ситуации, - Бог его знает, как ты тут еще не свихнулся от одиночества!
   - Драконы не дураки, знали кого поставить на это место, - протянул Хранитель, - только элемент Земли мог провести здесь несколько тысяч лет... Знаешь, человек, я очень терпеливое существо... но пять тысяч лет одиночества! Ну ладно, были тут двое героев в течение всего времени, но все равно... пять тысяч лет! Мой контракт кончился уже давным-давно и он, - элемент кивнул в сторону скал, - это прекрасно знает!
   Вадим посмотрел на разминающегося голема.
   -Икс? - вопросительно протянул парень.
   - Надо брать, - тут же ответил искин, - остальные тоже за. Только чуток энергии надо оставить, чтоб ритуал заверишь.
   - Понял, - пробормотал Вадим, ложась на мост, - последовательность помнишь?
   - Да там и помнить нечего, - хмыкнул Икс, - Мастер все сам сделал, с нас только сам земляной элемент и несколько десятков минут.
   - Человек, а почему ты думаешь, что я приму твое предложение? - заинтересованно спросил Хранитель.
   - Ну, как тебе сказать? - Вадим поворочался на мосту, устраиваясь поудобней. Парень хотел закинуть руки за голову, но вспомнил, что отшельник рекомендовал вытягивать руки вдоль тела, - я собираюсь зачистить Бункерк от нежити, попутешествовать по этому миру, стать самым крутым бойцом, ну и всякое такое. Ах да, в конце концом, планирую вернуться в свой мир, боевых товарищей своих проведать и друзей. И да, что-то мне подсказывает, что ты уже все решил и даже больше, ждал кого-то вроде меня...
   - Ты прав, - спустя минуту молчания ответил элемент, - настала пора сделать свой Выбор!
   Голем приблизился к Вадим и, нависнув над парнем, рассыпался каменным дождем. На этот раз Вадим внимательно следил за процессом. Сначала булыжники, усыпавшие Вадима превратились в песок, и пылевые воронки принялись то тут, то там всасываться в нагрудник скафа, ноги, предплечья, затем, песок превратился в грязь и она, с гулким чавканьем, облепила весь доспех, буквально впитываясь в выжженные Мастером каналы и руны. Оставшаяся грязь вскипела, обернувшись лавой и тонкими ручейками потянулась к загоревшимся символам. Спустя еще пару минут неактивная ранее коричневая полоска зажглась ровным светом на отметке в 100%.
   Вадим пошевелил руками и ногами. Скаф приобрел привычную тяжесть, уравновесив влияние воздушника. Тяж поднялся на ноги и впервые за долгое время почувствовал себя цельным. Как будто он надел на себя последнюю деталь доспеха или закрыл наконец-то забрало. Парень улыбнулся.
   - Икс, как дела?
   - Норма, Вадим! - жизнерадостно откликнулся искин, - знакомимся. Кстати, Хранитель рекомендует сваливать с этого моста. Сейчас вся оставшаяся энергия уйдет на формирование точки пробоя. Судя по всему базе Роя и всему флоту вскоре придет конец!
   Вторя словам искина, каменная полоска моста начала медленно тонуть в огненном озере, а потоки лавы, забурлив, принялись закручиваться в воронки. Всю пещеру наполнил легкий гул. Тяж рванул по направлению к скалам, замечая, как сотни небольших воронок начинают двигаться по часовой стрелке, образуя гигантский огненный водоворот. Вадим, решив не рисковать, оттолкнулся от тотчас ушедшего под лаву моста, за несколько мгновений долетел до скал, которые потихоньку сдвигались навстречу друг дружке.
   - Вадим, проход закрывается! - послышался голос Марка, парень сообразил предупредить тяжа.
   - Все хорошо, я успел, - успокоительно махнул рукой Вадим, приземляясь к сидящим на земле мальчишкам, - медитируете?
   Марк кивнул, слегка вздохнув и покосился на прелата. Старик выглядел неважно. Лоб пересекла глубокая морщина, губы беззвучно двигались, сам мэтр периодически хмурился. Около него на земле сидел дракончик и с интересом наблюдал за прелатом.
   - Мэтр Илл? - обратился к старику Вадим, - вы получили то, к чему стремились?
   - А, Вадим, это ты, - горестно вздохнул прелат, - увы, но нас опередили! Кто-то успел восстановить Сеть! Принц Влад будет не доволен!
   - Подождите, мэтр Илл, - Вадим не понял огорчения прелата, - ваша задача была восстановить Сеть?
   - Да, это была наша главная цель!
   - Но Ли-Сорк говорил что-то об артефакте?
   - Никакой артефакт не сравнится с восстановлением планетарной системы связи! Но теперь это уже неважно... - плечи прелата медленно опустились.
   - А какая разница, кто её восстановил? - удивился Икс.
   Вадим тут же озвучил вопрос друга вслух.
   - Я точно не знаю, - отвел взгляд прелат, - но это важно. И именно Крепость должна была подарить миру Сеть!
   - Опять эта политика! - вздохнул в командном чате Марк, - и здесь она!
   - Ну, а как ты хотел, - философски отнеся к происходящему Вадим, - люди везде одинаковые.
   - Знаешь, Вадим, - прелат вздохнул, - думаю, этот щит тебе пригодится больше! По крайней мере именно этот артефакт передал мне в дар Хранитель, узнав о нашей миссии. Надеюсь, ты будешь с нами до конца!
   С этими словам мэтр, Илл показал Вадиму на исполинский башенный щит, лежащий около скалы. Странно, что тяж сразу же не обратил на него внимание! Закрепив 'Щит огра' на левой руке, Вадим оценил его вес. Если бы не доспех, парень с трудом бы удержал его в лучшем случае минуту!
   - Так ладно, описание прочитаем чуть позже, - пробормотал себе под нос Вадим и поспешил уверить прелата, что он несомненно будет с ними до конца.
   - Не обращай внимания, - дракончик поймал взгляд Вадима и кивнул на прелата, - принц Влад весь честолюбивый правитель и очень. Я бы даже сказал оооооочень хотел стать спасителем человечества! Неудивительно, что что наш старичок переживает, я бы тоже боялся на его месте. Не за себя, за тебя и мальчишек. Ну как принц повелит наказать весь отряд за невыполнение задания?
   - Пусть попробует, - усмехнулся Вадим.
   - Я тоже так думаю, - хохотнул Врит, - ну а теперь о главном, Мелкий сделал выбор?
   - Да, - Вадим посмотрел дракону в глаза, - он выбрал семью. Парень обрел цель в своей жизни и решил идти к ней до конца. И он был свято уверен, что ты поймешь.
   - Да понимаю я, - дракон развел крылья в сторону, - и уважаю его выбор. Жаль потерять побратима, но все к лучшему в этом лучшем из миров!
   - Вадим, мне кажется дракон не договаривает, - вмешался Икс, - я тут посмотрел про них инфу в Сети, коварные существа. Особенно этот Врит. Обожает многоходовки. Не удивлюсь. Если у него каким-то образом теперь есть выход в новенький мир, где сейчас наш Мелкий оказался. Ну так, знаешь, в качестве подстраховочки!
   - Угу, - ответил Вадим, не спуская глаз с дракона, - и что дальше?
   - Дальше? - дракончик забавно сморщил мордочку, - наверно выбираться на поверхность, идти на прием к принцу Владу и освобождать Бункерк?
   - Посмотрим, - буркнул Вадим, - кстати, Цит, а почему Даша молчит?
   - В смысле? - не понял искин, - а поему она должна что-то говорить?
   - Ну как же, - нахмурился Вадим, - она помогала нам в командном чате во время схватки!
   - Ты уверен? - уточнил Икс, - может у меня не было доступа к ее входящему каналу связи, но не было никакой Даши! Только ты, да Мелкий.
   - Вот точно! Мелкий может подтвердить! А, черт! - осекся на полуфразе Вадим, - слушай Икс, я тебе точно говорю, я её слышал и говорил с ней!
   - Вадим, - немного помолчал Икс, - спроси у Врита, ведь у него, как я понял, ментальная связь с женой, а та является побратимом Даши.
   - Точно, - улыбнулся тяж и посмотрел с любопытством наблюдающего за ним дракона, - Врит, а у тебя связь с Дашей есть?
   - Была, - на показ вздохнул дракончик, - все нормально с девочками, не переживай, здоровяк! Сомочка не даст Дашу в обиду!
   - Почему была? - снова нахмурился Вадим, с подозрением смотря на дракона.
   - А ты не почувствовал всплеск силы, нет? - ответил вопросом на вопрос Врит, - сейчас так фонит, что на пару суток никакой ментальной связи не будет!
   - Ага, значит все-таки наш подарок ушел Рою, - судя по голосу, Икс расплылся в улыбке.
   - Let's Rock & Roll! - ухмыльнулся Вадим, - держитесь, братишки, чем могли - помогли!
   - Знаешь, Вадим, - Врит не смотрел на тяжа, но парень ощущал на себе внимание дракончика, - у меня такое чувство, что ты или шизофреник или разговариваешь с кем-то...
   Вадим, не ожидавший такого поворота расхохотался.
   - Не обращай внимания, - отсмеявшись успокоил дракона тяж, - это после одного боя, контузия была, все дела.
   - Ну-ну, - дракон даже не попытался сделать вид, что поверил Вадиму, - ладно, Вадим, увидимся в Бункерке!
   - С нами не пойдешь, - полуутверительно спросил Вадим.
   - Нет. Зачем? - дракон улыбнулся, показав ровные острые зубы, - сами придете. Да и без побратима я сейчас слабый. Надо восстановиться, подготовиться к встрече армии.
   - Армия, думаешь, будет?
   - Обязательно, - вильнул хвостом дракончик, - когда придешь с армией, включи такую же штуку, которую Даша активировала и я тебя найду.
   - Хорошо, - кивнул тяж, - обратно нам идти как пришли?
   - Думаю да, - задумался дракончик, - ты почитай новостную сводку, как время будет. Нежить почти сумела один из городов Бастиона взять, после того, как мы с Мелким активировали стеллу. Но там такое произошло! В общем, читай, вникай и до встречи!
   Дракончик мигнул, становясь более плотным что ли? Широко развел крылья и подмигнул вытаращившим на него глаза мальчишкам. После чего тенью юркнул в ближайший коридор.
   - Нифига, дракон! - заорал опомнившийся Гай, - офигеть!
   - Не дракон, а дракончик, - пытаясь сохранять невозмутимость ответил Юлий, - как летучая мышь, только больше!
   - Да уж! - протянул Цезарь, - Вадим, а откуда он тут взялся?
   - Вот я так и знал, что кто-то рядом находится! - развеял огненный шар Марк, - всю голову себе сломал, пытаясь понять, кто это!
   Одни Аврелий молча продолжал сидеть в позе лотоса.
   - Ладно парни, - Вадим стоял и ломал голову, куда деть щит с молотом, что не мешались при ходьбе, - собирайтесь, пора нам обратно идти, надумали, что дальше делать будете?
   - Тут без вариантов, - за всех ответил Марк, - пока тебя не было Сеть появилась, мы классы обновили, да и вообще, много интересных штук произошло! Из самого главного - Академия магии Цитадели распахнула свои двери для всех желающих учиться. Через несколько месяцев будет набор на первый курс!
   - А что с? - Вадим кивну на Аврелия.
   - С нами, - безапелляционно отрезал Марк, - махать мечом - дело нехитрое, главное у паладина - это воля и стойкость, вот на них и будем делать упор!
   - Понятно, - Вадим огляделся в поисках мешка, о котором говорил разведчик, - что ж, молодцы, ребята, уважаю.
   - Спасибо, - серьезно кивнул Марк, - и Вадим, как бы не сложилась ситуация, можешь на нас рассчитывать.
   Посмотрев на удержавшегося от улыбки тяжа, мальчик, видимо решившись на что-то, продолжил:
   - Увидишь на ком-нибудь темно-красный берет, смело подходи!
   Вадим, наморщив лоб пытался вспомнить. Почему ему так знаком образ этого темно-красного берета.
   - Карповый! - вырвалось откуда-то из глубины подсознания.
   - Точно! - расплылся в улыбке Марк, - откуда знаешь?
   - У прадеда был... вроде или у деда? Не помню! - Вадим наконец-то нашел валяющийся у подножья скалы рюкзак и включив нагрудный фонарь с интересом его изучал.
   - Так, парни, осталось придумать пароль для Вадима!
   - Смотри, он же тяжелый десантник, правильно?
   - Ну
   - Пусть тогда будет6 'За ВДВ!'
   - Точно!
   - Не, стойте, ребят! Во-первых, нет у них самолетов, а во-вторых, космический флот. Фло-от!
   - Не понял тебя, 'За ВКС!' что ли предлагаешь? Или за 'ВМФ!'?
   - Ну, с морем, конечно, перебор немного, но второе лучше звучит!
   - Ребят, я как десантник вам говорю, 'ЗА ВДВ!' - это классика!
   - Давайте Аврелия спросим?
   - Давай!
   Мальчишки дружно уставились на молчаливо медитирующего друга. Тот, не прерывая медитации показал друзьям вилку - разведя в стороны два пальца - указательный и средний.
   - В смысле два? - не понял Юлий.
   - В смысле две пароля оставить, говорит! - пояснил другу Гай.
   - Два пароль? - скептически поморщился Цезарь, - может все-таки пароль и отзыв?
   - Точно! - азартно закричал Марк, испуга мэтра Илла, - Вадим говорит - 'За ВМФ!' и слышит ответку: 'За ВДВ!', добро?
   - Добро! - согласились мальчишки
   - Добро! - кивнул Вадим, поражаясь как такой огромный щит входит в такую маленькую сумку, - Кстати, начинал я свою карьеру военного с матроса! Как сейчас помню свой первый катер! У нас так говорили: 'Пока не научишься море чувствовать, нечего тебе в космосе делать!'
   - Идеально! - прицокнул языком Марк, - пароль и отзыв готовы!
   - Пошли, ребят, - закидывая чудо-мешок на плечо, скомандовал Вадим.
   Мальчишки мгновенно собрали приготовленные мешки и окружили Вадима.
   - Вадим, мы пока тебя ждали с помощью мэтра Илла сидр собрали, все самое тяжелое и громоздкое туда скинули, поможешь?
   - Не вопрос, - парень закинул сидр на второе плечо и шепнул Иксу, - Икс, закрепить бы...
   Икс не ответил, но мешки тотчас прилипли к спине. Вадим попрыгал. Мешки держались как приклеенные.
   - Знаешь, Вадим, - протянул Икс, - не зря сходили к озеру, пусть Дашу твою так и не нашли, и не вздыхай ты так! Но этот элемент Земли - наше лучшее приобретение! Не забудь пока идем обратно дать им всем имена! И вообще, знаешь сколько у нас планов? Я просмотрел новости, линейки классов, особенности медальонов, кошельков и прочей атрибутики - такой простор для деятельности открывается! Ты бы только знал!
   Впереди отряда шел Вадим, легко поднимаясь по лестнице Смирения и с удовольствием слушая разглагольствования Икс, следом шел мэтр Илл, поддерживаемы Аврелием, старик вздыхал каждые пять минут и шаркал ногами. Замыкали движения отряда Марк, Гай, Юлий и Цезарь. Парни давным-давно уже похвастались друг перед другом наградами, полученными от хранителя и им было жутко интересно, что же такое получил Вадим.
   Если бы ребята посмотрели вниз, на то, во что превратилось огненное озеро, единственное, что бы они увидели - ровную гладь черного базальта. А если кто-нибудь из них не пожалел времени и добрался до противоположно конца остывшего озера, то обнаружил бы самую обычную железную дверь. Дверь, которая до этого была скрыта волнами лавы. Но никто из отряда не обращал внимания на матовую поверхность исчерпавшего силу резервуара. Все побыстрей хотели оказаться под открытым небом.
   Врит же, удостоверившись, что люди круг за кругом поднимаются по выбитой в скале лестнице и что ни один из них не заметил открывшегося хода, с чистой совестью полетел обратно в Бункерк, теперь уже по-настоящему направившись в ближайший тоннель. Дракон не заметил маленькую переносную камеру, небрежно прикрепленную Вадимом к скале.
   Мир, разбуженный появлением Сети, просыпался...
  По началу казалось, что, появление Сети принесло больше проблем, чем приятностей. Порог очнулся от долгой спячки, и мировые политики сели за стол переговоров. Все это Вадим узнал несколько недель спустя. Его отряд без проблем и препятствий выбрался на поверхность и вернулся в Крепость. Хоть тяжу и хотелось покопаться в сокровищнице, появившейся после опустошения резервуара, но он понимал умом, что пятеро мальчишек и один старик - не лучшая компания для исследования тайника. Мысль пришлось отложить 'на потом'. Тем более Вадим собирался вернуться в Бункерк, ведь там ждала его Даша. Или не ждала. Всю неделю, пока отряд пробирался по горным тропам к морю, парень думал о девушке. Там она или нет? Ждет его или нет? О чем с ней говорить при встрече? и еще множество дурацких вопросов лезли парню в голову.
  Когда путь отряду преградила река, Вадим с удовольствием выбрался из доспеха и с наслаждением искупался в ледяной воде. Настроение немного испортил Марк, спросив, всегда ли тяжа были седые виски... Списав появление серебра в волосах на лечение Ли-Сорка и ритуал отшельника, Вадим выкинул эти мысли из головы. Он наслаждался водой. Спокойно плыл против течения, нырял и даже умудрился поймать рукой рыбу. У парня было такое ощущение, что четыре элемента не только интегрировались в доспех, но и дали ему часть своей мощи. Икс обещал разобраться, но требовал подключиться к месту силы, его собственных ресурсов не хватало. В конце концов пришли к решению наведаться к разбитому истребителю. Старые версии Имперских машин имели в комплектации комплекс диагностики, что в случае Вадима было кстати.
  Мальчишки ежедневно тренировались. Утром - физические упражнения и медитации, днем - работа с плетениями, вечер - спаринги. Парни постоянно опустошали свой источник, порой падая без сил на землю. По информации из Сети - это был самый действенный способ раскачки своего магического резервуара. И Вадим понимал причину их одержимости. Таймер, показывающий обратный отсчет сильно нервировал тяжа, мотивируя тренироваться наравне со всеми. Ну а через неделю после выхода отряда из подземелий произошло знаковое событие.
  Мэтр Илл, получивший письмо от принца Влада перестал хандрить и бодро повел Вадима с пацанами вперед, навстречу второму отряду. Их встретил до зубов вооруженный эскорт из рыцарей-паладинов и сам принц. Трехчасовая беседа принца и мэтра Илла с Вадимом обернулась для тяжа гражданством Крепости и статусом вольного война с обязательным условием помощи в зачистке Бункерка. Вадим, посмотрев на обновляющееся задание, согласился. Спустя три дня тяж и мальчишки уже входили в красивый город, шпили которого пронзали небо. В Крепости их ждал двухнедельный курс молодого бойца с нежитью. Еще неделю Вадим помогал официальным властям Крепости наводить порядок на своей территории, остужая слишком горячие головы. В Крепости оказалось масса тайных сект, которые после обновления Сети искать было - одно удовольствие. Казалось, Сеть сама желала избавиться от гнойников на континенте.
  Удостоверившись на практике в своей сопротивляемости к магии, после нескольких спарингов со своими пацанами, тяж сошелся с паладинам. Продемонстрировав свой молот и щит, Вадим в одночасье обрел сотни преданных кумиров, распознавших в оружие - древние артефакты-реликвии. Икс настаивал на посещении библиотеки, с целью выявить все свойства этого сета, недаром при его описании, всплывала серая надпись: 'Скрыто'. Но тяжу было не до этого. Найдя общий язык с паладинами, Вадим не забыл про мальчишек. Ребята каким-то образом умудрились собрать всех своих друзей и договориться при помощи Вадима с местной администрацией о поступлении в магическую школу Крепости.
  Планы поменялись после встречи Союза, организованной четырьмя крупнейшими государствами континента. На ней правители договорились открыть соседям двери в свои академии и университеты. Крепость обязалась принять всех желающих в военное училище. Паладины, рыцари, тяжелые пехотинцы, легаты... Лучшие воины континента готовы были за несколько лет поделиться всем, что они умеют, создавая гвардию, которая встанет на стражу границ этого мира. Цитадель приветливо распахнула ворота Академии. И если ярковыраженные стихийники решили остаться в Школе Магии и Артефакторики Крепости, то большая часть одаренных направились в столицу Цитадели. Не стали исключением и приятели Вадима. Даже Аврелий принял решение отправиться вместе с ребятами. Магическая стойкость, которую планировал прокачивать будущий паладин, была залогом его гармоничного развития, как воина. Парень не хотел довольствоваться артефактам, как это делали паладины Крепости. Пусть его путь будет на несколько лет дольше, но он не будет зависеть от костылей!
  На самой встрече к Вадиму подошел взъерошенный парень, который принялся допытываться у тяжа о его происхождении. Слова незнакомца взбередили душевную рану парня - 'один он сюда попал или не один... Какая к черту разница?' Вадим защёлкнул забрало и банальным образом сбежал от странного человека, чей класс Сеть описывала, как 'Серый кардинал'. А оставленная на стене камера исправно давала тяжу видео его дальнейшего разговора с другими персонажами.
  'Интересная компания' - подумал Вадим, наблюдая за разговором, - 'такое ощущение, что я уже знаю этих ребят! И этого прихрамывающего мужика в сером плаще с глубоко накинутым капюшоном, и этого доктора, от которого явно доносится изумрудный запах смерти, и даже монаха, с улыбкой посмотревший прямо в центр камеры. Богомол меня подери! Я их откуда-то знаю?'
  Навернув пару кругов вокруг ближайшей горы около дворца Бастиона, Вадим немного успокоился. Приземлившись на смотровой площадке над выходом из зала, парень немного понаблюдал за мужиком в сером плаще. Тот, прихрамывая вышел из зала, покосился на тяжа и, припадая на левую ногу, пошел дальше. Признаться, по началу Вадим связывал пропажу меча, подаренного ему Мелким с этим субъектом. Меч пропал из сумки тяжа пару дней назад. Вечером он находился в рюкзаке, а утром его не стало. Икс ругался как сапожник, крутил запись с камер Вадима несколько раз, но так ничего и не смог понять. Кто, когда, как? Эти вопросы остались без ответа...
  Сейчас же парень понимал, что максимум, что может этот Серый - с легким хлопком перемещаться на небольшое расстояние. Выбросив покалеченного воина из головы, Вадим с предвкушением задумался о завтрашнем походе. Бункерк. Нежить. Даша. Ну а в процессе 'Великого похода на Бункерк', как окрестили грандиозную военную кампанию по освобождению подземного города местные, Вадим планировал проверить появившуюся после прохождения моста пометку к описанию своего класса: 'Полностью раскрывается, действуя в группе'.
  Улыбнувшись, тяж полетел на тренировку. Завтра мальчишки должны поступить в Академию, а объединенные войска Союза четырех государств выступали в поход. Вадим вздохнул полной грудью и проговорил:
  - Ну, что, Икс, все только начинается?
  - Так точно, - согласился искин и добавил, - от винта!
  
  Эпилог
  Марк стоял на желтой мостовой и с трепетом смотрел на Академию. Утопающее в листве монументальное сооружение вызывало чувство восторга и восхищения. Вокруг застывших около широко распахнутых ворот парней то и дело сновали маги и магички, беззаботно шутя и веселясь. У студентов Академии будто бы не было обратного таймера перед глазами!
  - Ну что, пошли? - Марк оглянулся на столпившихся за его спиной друзей.
  - Пошли, - кивнул голубоглазый паренек, - только боязно как-то, будто сразу из военкомата сразу на срочку повезли!
  Пара стоящих рядом парней нервно хохотнули. Порядка двадцати мальчишек нерешительно переминались с ноги на ногу перед входом в Академию.
  - Ну все, - решительно тряхнул головой Марк, сжимая в руке верительную грамоту, - идем!
  Парни, поддерживая себя шуточками и подколами, тонкой струйкой потянулись на территорию магической школы.
  - Мелкие, вы куда? - несколько студиозов в огненных и воздушных плащах встали на пути у мальчиков, - а ну-ка кыш отсюда!
  - Валите, валите, нищеброды, - добавил высокий блондин с пышной шевелюрой в развивающемся голубом плаще, - всякий сброд нам не нужен!
  Мальчишки нахмурились с опаской рассматривая четверку старшекурсников. За все время нахождения в этом мире, практически каждый из них не раз столкнулся с проявлением агрессии в свою сторону. Но дешевые понты на условно дружественной территории выглядели, по меньше мере, странно.
  - Мужики, - вступил в разговор Цезарь, - мы пришли поступать в Академию, где там на учет вставать?
  - Какой вам учет, недоноски, - гадко усмехнулся крепыш в алом плаще, на среднем пальцы Марк разглядел дворянский перстень, - идите в песочницу играйтесь!
  - Ребят, - умиротворенно проговорил пухлый загорелый мальчуган лет двенадцати, - вы чего агритесь, мы же на одной стороне!
  - Какие дерзкие малявки, - с удивлением протянул еще один огненный плащ, - может проучим их уму-разуму?
  - Первые - щиты, вторые - плетение, - негромко бросил Марк.
  В ту же секунду вокруг парней выросла разноцветная стена щитов, а у каждого второго на руках начало формироваться атакующее плетение.
  - Неугомонные, - снисходительно бросил еще один воздушник с одутловатым лицом, - нахватались крупиц знаний!
  Ветвистая молния разом разбила щиты мальчишек, некоторые из них попадали на землю, прижимая руки к ушам, из которых пошла кровь. Мощный порыв ветра швырнул в ребят столп искр, а возникшая перед ними стена огня начал медленно, но верно выдавливать пацанов за ворота.
  Глаза марка полыхнули огнем, вытянув левую руку вперед, он гневно посмотрел на зачинщиков драки, верная книга, выпрыгнув с бедра открылась перед парнем на нужной странице. Огненная стена, только что давившая мальчишек, резво поползла обратно, охватывая зарвавшихся студентов в плотное кольцо.
  - У недоноска артефакт! - крикнул крепыш, - ну-ка вместе!
  Фамильный перстень сверкнул оранжевым светом, а из открывшегося портала уже выбегали несколько поддатых студиозов. Огненная стена, полыхнув в последний раз, осыпалась искрами и пропала. Между тем, разозленные студенты принялись за мальчишек всерьез. Наплевав на правила, запрещающие атаковать учащихся Академии вне полигона, представители дворянства Цитадели принялись швырять одну технику за другой, целясь не в мальчишек, а в землю, на которой они стояли. Со стороны окруженной горстки детей послышались совсем недетские проклятья. Стоящие рядом с Марком Юлий и Гай во всю шипели от боли, прижимая к груди обожжённые руки.
  - Что здесь происходит? - обладатель спокойного голоса, взмахом руки развеял несколько заклинаний и тут же бросил на пораненных ребят несколько исцеляющих волн, - зачем маленьких обижаете?
  - Не лезь не в свое дело, недомаг, - процедил крепыш, - иначе и сам огребешь!
  - Милости прошу на арену, - парень в среднем кожаном доспехе и пошарканном плаще встал между мальчишками и дворянами, оперевшись на простой деревянный посох, - вы знаете правила.
  - Мы-то знаем, а вот ты, новичок, - крепыш буквально выплюнул это слово, - еще узнаешь с кем связался!
  - Да плевать, - отмахнулся парень, - будьте добры, потеряться отсюда, господа!
  - Да что ты себе позволяешь! - вспыхнул блондин, хватаясь за свой амулет.
  Фигура неожиданного заступника мелькнула, распадаясь на семь идентичных копий, каждая из которых принялась формировать заклинание.
  - Ааа, - протянул крепыш, делая своим друзьям знак остановиться, - перед нами любимчик Ксандра... Деревенское быдло, которому душу пришлось продать, что накопить на оплату обучения в Академии! Ха-ха, продуктивной, хе-хе... учебы, недоноски!
  И старшекурсники, старательно смеясь вслед за своим другом, вальяжно направились в сторону Полигона, во весь голос обсуждая никчемность 'детсада', который 'вылетит из Академии после первого же турнира'.
  - Привет, парни, - странный маг в средней броне, больше похожий на воина, чем на чародея, развернулся к пацанам, - что-то не складывается у меня общение с местными! Второй раз здесь и снова эти дворянчики лезут... Будто медом им тут намазано!
  - Медом намазано? - переспросил Марк, мгновенно забывая о клокочущем внутри гневе, и с намеком добавил, - Эти пчелы делают неправильный мед!
  - Земляк? - приятно удивился молодой мужчина, переставая отряхивать плащ и добавил по-русски, - а остальные пацаны?
  - Свои, - радостно улыбнулся Цезарь, - все свои!
  - Ого, - растерялся маг, - парни, это ж как вы так умудрились сюда попасть? Экскурсия что ли была какая? А взрослые с вами были?
  - Типа того, - кивнул Гай, переглядываясь с Юлием, - долго рассказывать...
  - Так, ребята, - маг задумчиво оглядел столпившихся вокруг него мальчишек, - значит, во-первых, меня зовут Алексей, а во-вторых, предлагаю держаться вместе.
  - Извините, - обратился к Алексею мальчик, которого все называли Толстый, - два вопроса: что за турнир, про который что-то говорили те неадекваты, и как вы сюда попали?
  - Смотрите, через месяц после зачисления проводится традиционный турнир, на котором выявляются сильнейшие ученики. Остальным будет предложено продолжить обучение в других местах. Далее...
  - Всего лишь месяц? - скептически поднял бровь самый взрослый из мальчишек.
  - О! - Алексей улыбнулся, взмахом руки достал из воздуха стол, поднял его в воздух, повернул столешницей к пацанам и выжег на ней несколько цифр, - Итак, как только закончится набор, ворота закроются и запустится интересный механизм. Время в Академии течет немного по-другому. Месяц реального времени для студиозов растягивается на год, потом проходит турнир, после которого каждый ученик уже точно определяется со своей специализацией, а потом год внешнего времени сужается для нас до одного месяца.
  Импровизированная доска покрывалась ровными строками цифр и слов.
  - А в чем смысл? - дождавшись паузы спросил лопоухий мальчик с рыжими волосами, торчащими во все стороны, - от перемены мест слагаемых...
  - Я еще сам не разобрался, - открыто улыбнулся Алексей, - думаю, мы зададим этот вопрос ректору Академии, магистру Ксандру.
  - А вы здесь долго?
  - А как делать иллюзии?
  - Почему вы в броне?
  - А если не пройдешь турнир?
  - А куда сейчас-то идти?
  Вопросы водопадом посыпались на Алексея.
  - Так, парни, - маг, движением руки убрал стол и сделал паузу, дожидаясь тишины, - на все вопросы получите ответы. Как Сетью пользоваться еще не все разобрались? Понятно, сейчас мы с вами пойдем в приемную ректора и оформим все документы, нам выдадут студенческие медальоны, которые упростят доступ к Сети и к самой необходимой информации. Куда идти, что купить, форма, учебники, в общем, все то, что необходимо для обучения. Все понятно? Еще вопросы есть? Тогда пойдемте за мной.
  - Алексей! - выкрикнул кто-то из толпы, - а вы, наверное, учитель?
  - Ну почти, - хохотнул парень, - я завуч!
  Окружившие Алексея ребята расхохотались, сбрасывая напряжение недавней стычки. Гомонящая ватага мальчишек окружила мага, и вся эта толпа, засыпая вопросами довольного завуча, вернувшегося в родную стихию, направилась к высокому зданию библиотеки. Именно там поступающие со всего континента в Академию молодые и не очень дарования получали ученические амулеты и дальнейшие инструкции.
  Даже видимый всеми обратный отсчет таймер не мог испортить ребятам настроение. Ведь что может быть лучше предвкушения нового витка жизни, в особенности, если речь идет об обучении магии в одной из лучших Академий мира?
  
Оценка: 5.80*29  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Васильев "Акула пера в мире Файролла-11 Снисхождение. Том 3" (Киберпанк) | | А.Гришин "Вторая дорога. Выбор офицера." (Боевое фэнтези) | | Э.Широкий "Красный бог" (Киберпанк) | | С.Суббота "Я - Стрела. Академия Стражей" (Любовное фэнтези) | | Д.Гримм "З.О.О.П.А.Р.К. (трилогия)" (Антиутопия) | | М.Эльденберт "Скрытые чувства" (Любовное фэнтези) | | А.Мичурин "Еда и Патроны. Прежде, чем умереть" (Постапокалипсис) | | Д.Сугралинов "Дисгардиум. Угроза А-класса" (ЛитРПГ) | | Triangulum "Сожённый телескоп" (Научная фантастика) | | А.Майнер "Целитель" (Научная фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"