Уласевич Светлана Александровна: другие произведения.

Полтора элитных метра или получите бодрого дракона!

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:


Оценка: 5.80*162  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Вы великий и ужасный князь Драко? Глава правящего дома Драконов? Замечательно! У вас через пятнадцать минут государственный экзамен? Отлично! А в семье небольшие проблемки. Не изволите ли разобраться? Опять?! Вас прокляли, и если вы немедленно не явитесь на Гею, то через пять минут умрёте! Чудесно! Да просто прекрасно! Вам всего лишь за шестнадцать дней надо найти пятого родственника-дракона, подходящего вашей команде по природе магии. Правильно разобраться со своими способностями, вызвать на смертельный поединок Ведущих магов мира и победить их. Тогда вы останетесь жить. Великолепно! Правда, пятый дракон не горит желанием ввязываться в данную афёру, да и кандидатов много. Нужно каждого просмотреть лично. Плюс всякая магическая нежить активировалась, неизвестные сущности по-прежнему точат на вас зуб. И ГОС никто не отменил. В общем, проблемы не стоят в очереди, они приходят все и сразу. Отвратительно! Ах, да! Чуть не забыли! Срок, отведенный Мортифором, на решение "столбиков" истекает через три часа! А-а-а! Караул! Но в чём проблема? Вы же Драко! Когда у вас что было легко? КНИГА ИЗДАНА. Полтора элитных метра, или Получите бодрого Дракона!: Фантастический роман / Рис. на переплете Л.Клепаковой - М.:"Издательство АЛЬФА-КНИГА", 2011. - 476 с.:ил. 7Бц Формат 84х108/32 Тираж 11 000 экз. ISBN 978-5-9922-0793-4
    Купить книгу можно здесь: ЛАБИРИНТ
    ОЗОН
    ОФИЦИАЛЬНЫЙ САЙТ АЛЬФА-КНИГИ


Посвящается всем моим друзьям. И особенно:

Рябининой Виктории Викторовне, без участия которой

не появилась бы серия про Драконов,

Сауткиной Анне Валерьевне, которая постоянно

подталкивала меня "не писать в стол"

Иванец Марине Григорьевне

и Трисс Меригольд

за мужественное отлавливание "блох",

Кашириной Елене Алексеевне за вылавливание тех блох и тараканов,

которые уцелели после нашей любительской охоты..

А также Диментову Борису Лейбовичу ("дяде Боре")

за дельные советы и помощь.

Аннотация к книге.

   Вы великий и ужасный князь Драко? Глава правящего дома Драконов? Замечательно!
   У вас через пятнадцать минут государственный экзамен? Отлично!
   А в семье небольшие проблемки. Не изволите ли разобраться? Опять?!
   Вас прокляли, и если вы немедленно не явитесь на Гею, то через пять минут умрёте! Чудесно!
   Да просто прекрасно! Вам всего лишь за шестнадцать дней надо найти пятого родственника-дракона, подходящего вашей команде по природе магии. Правильно разобраться со своими способностями, вызвать на смертельный поединок Ведущих магов мира и победить их. Тогда вы останетесь жить. Великолепно!
   Правда, пятый дракон не горит желанием ввязываться в данную афёру, да и кандидатов много. Нужно каждого просмотреть лично. Плюс всякая магическая нежить активировалась, неизвестные сущности по-прежнему точат на вас зуб. И ГОС никто не отменил. В общем, проблемы не стоят в очереди, они приходят все и сразу. Отвратительно!
   Ах, да! Чуть не забыли! Срок, отведенный Мортифором, на решение "столбиков" истекает через три часа! А-а-а! Караул!
   Но в чём проблема? Вы же Драко! Когда у вас что было легко?

Дорогие читатели!

Данная книга по-прежнему написана в соавторстве с моим милым цензором - попугаем Кириллом, поэтому все претензии как обычно прошу предъявлять... мне.

   Уважаемые читатели! Если вы сейчас читаете данное вступление, то я своего добилась, и мой рассказ увидел свет. Я считаю, что мечты каждого человека должны сбываться, в том числе и ваши, поэтому желаю Вам скорейшего их исполнения!
   А теперь извините меня, мне надо сделать небольшое заявление:

Поживу - увижу, доживу - узнаю, выживу - учту!

Часть 1. Заклятие Дома Драконов.

Сколько волка ни корми, всех

лосей заповедника на него не спишешь.

Н. Кублицкий

  -- А может, натурой возьмёшь? - раздался в трубке мобильного телефона робкий голос очередного клиента.
   Да, похоже, некоторые вещи никогда не меняются! Вот уже третий "гений мысли" за последние полгода! Эта песня хороша - приступай сначала! Никакого разнообразия и креативности в логике заочников, скинувших мне свои контрольные. Интересно, данный экземпляр будет как предыдущие заказчики или всё-таки окажется оригинальным и предложит еду?
  -- Молодой человек, - терпеливо вздохнула я. - Ведь я вас с первой встречи предупреждала, что не взимаю оброк сомнительными продуктами!
   Хотя с тех пор, как в моём доме обосновался вечно голодный, ушастый, блондинистый "бедный родственник", можно пересмотреть и этот пункт.
  -- Я имею в виду ЭТО, - конфузливо пояснил находчивый юноша.
  -- ЭТО, это в какой валюте? - мстительно сощурилось левое полушарие мозга. - В долларах, рублях, евро? Я тебе контрольную решила, заплати, как договаривались!
  -- Ну что ты за человек?! - возмущённо отозвались по ту сторону трубки.
  -- Я - студент! - язвительно откликнулась ваша покорная слуга. - И вдобавок ко всему женского пола! Так что мой тебе совет: заплати, иначе я твои контрольные в унитаз спущу!
   Мой собеседник затравленно икнул и в следующую секунду в трубке телефона раздались короткие гудки. Будем надеяться, мальчик побежал спешно собирать деньги. Да, злая я, каюсь. Но что поделаешь? Не обижайте студентов, потому что они и так студенты! Мои уши предательски загорелись. Хм, верный признак того, что нынешний клиент поминает сейчас меня самыми последними названиями и слово "человек" в них вряд ли фигурирует. Хотя если задуматься, я и в правду не человек. Я - дракон.
   Итак, давайте знакомиться. Меня зовут Балаур Светлана Александровна. Моя фамилия означает "дракон", и скажи кто полгода назад, что я на самом деле большой зубастый агрессивный ящер, рассмеялась бы тому в лицо. Но, увы, за последние полгода моя жизнь круто изменилась. Как выяснилось, в параллельном мире (Гее) у меня есть фамильный замок, вотчины, войска и даже собственные подданные, а сама я являюсь высокородной княжной. Полное своё имя почти запомнила, вот только так и не научилась выговаривать, не спотыкаясь на словах. Ну, да визитёрам ещё хуже. Думаю, "госпожа Сангиус Ангуис Торта Орис-Беллигеро Омаг-морт Драко, правящая династия" звучит вполне гордо. Каждое слово в данном зубодробительном титуле несёт определённый смысл и сообщает незнакомцам о способностях хозяина.
   Таким образом, моё длинное имечко говорит, что ваша покорная слуга является законнорожденной, настоящей кровной дочерью отца-дракона, ныне правящей княжной, со способностями лекаря и мага-некроманта, хранительницей родового имени и корня, верховным воином Дома Драконов. И всё это помещается в эдаких полутора амбициозных метрах! Что касается моего милого нежно и горячо любимого двоюродного брата, Виктора, то он после просмотра КВН, иначе чем "полтора элитных метра", отказывается меня называть.
   Да, моя великая безумная детская мечта сбылась: я больше не единственный ребёнок! Теперь у меня есть двоюродный брат Виктор и один сводный брат Норри. Точнее моё заветное желание исполнилось ещё давно и с лихвой. Просто я об этом не знала! Учитывая любвеобильную природу моего папы и дяди, а также их решительный и деятельный характер, чисто теоретически получается у меня на Гее каждый десятый - сводный братик или сестричка. А потому определить точное количество родственников в мире Аргелла (на Гее другим словом) крайне затруднительно.
   С Охотником Виктором Олеговичем, моим кузеном и по совместительству лордом Венатором, потомком великих охотников на драконов, мы дружим с самого рождения, которое выпало у нас на один и тот же день. Естественно, то, что мы родственники заботливые папаши скрыли, хотя и растили каждого из нас как своего собственного ребёнка, воспитывая с равной любовью и теплотой. А так как наши квартиры соседствуют, и мы с Виком практически всё время проводили вместе, то ещё в садике мой дорогой братик со всей страстью детского максимализма решил непременно жениться на своей подружке Свете.
   В школьные годы его решение окрепло, а к двадцати годам сформировалось окончательно. Итак, наметив будущую жену и приблизительную дату знаменательного события (лет эдак в двадцать семь - двадцать восемь), братик начал отчаянно выгуливаться, не забывая при этом отваживать моих поклонников. Надо признаться, делал он это профессионально. После его протянутой для рукопожатия руки и "дружеской" улыбки несчастные исчезали из моей жизни как тени.
   Особенно намучился кузен с моей последней пассией - Мишей. Ухаживая, моему молодому человеку пришлось пройти и огонь, и воду, и летящее дефиле Витькиных подружек. Наиболее трудно, полагаю, далось последнее, ибо девушек братик отбирал таких, что даже мёртвый не останется равнодушным, а пройти мимо них - чистой воды садизм и измывательство над мужской природой. Однако небеса наградили меня упёртым поклонником! А когда тот сделал предложение, друг детства окончательно забил тревогу.
   Гениально устранив соперника, Виктор Олегович уже радостно потирал ладоши в предвкушении совместного отдыха, на котором, судя по всему, планировалось моё великое соблазнение. Однако судьба подкинула парню очередной гигантский облом: мы попали на Гею, прямо в фамильный замок, где братик узнал, что чуть не совратил родную кровинку.
   Конечно, на Гее близкородственные браки не считаются чем-то из ряда вон выходящим, наоборот даже поощряются и оправдываются такими громкими лозунгами как "чистота линии" и "сохранность породы". Любой средний по силе маг устранит все нежелательные мутации, возникающие при инцесте, отчего в мире Аргелла вполне обыденная ситуация, когда братик тащит под венец сестричку, отец дочку, а мама сына (последний случай очень редок). Женитьба с двоюродными, троюродными и прочими родичами как проблема вообще не рассматривается. Другое дело, что нас с Виком воспитали по-другому.
   Для меня брат - святое. Моральные принципы и ценности кузена точно такие же, поэтому другу пришлось срочно корректировать свой матримониальный план. Пересмотрев жизненные ценности и идеалы, лорд Венатор осознал причины, побуждавшие его желать такого союза. Подсознательно понимая, что настанет день, когда наши пути разойдутся, он решил удержать меня подле себя самым известным и распространённым способом - замужеством, а также скрепить великую дружбу наших родителей настоящим родством.
   Благо, я безупречно подходила для роли супруги. У нас одинаковые вкусы, увлечения, взгляды на жизнь. Мы превосходно ладим и понимаем друг друга с полуслова. С возрастом люди меняются, и счастлив тот, кого эти изменения не делают чужими. В данном плане мы были везунчиками. Драконья природа помогала нам развиваться в одном направлении, учиться смотреть в одну сторону. Мы разные, где-то прямо противоположные, но общие точки соприкосновения помогали нам уживаться и идеально дополнять друг друга. Молчу уже о том, что Вика вполне устраивали моя внешность и характер.
   Становясь старше и сравнивая меня с другими девушками, друг лишь ещё сильнее уверялся в собственном выборе. И хотя его любовь ко мне была больше братской, Витька твёрдо вознамерился сделать меня матерью своих детей.
   Новоиспечённое родство заметно огорчило друга. Сужу по тому, как Вик, едва вернувшись домой, отвёл папу с дядей в сторонку и, зажав в угол, злобно прошипел: "Ну, спасибо, мужики удружили! Где я ещё себе такую жену, как Света, достану?!" - "Деда за любвеобильность благодари! Чего ты нас третируешь?" - фыркнул дядя Олег. "У-у-у! Драконы!" - сжал кулаки кузен, сдерживая другие, менее цензурные слова.
   После нашего насыщенного отдыха, от которого я до сих пор отойти не могу, папаши объявили маме и тёте Ире, что являются сводными братьями. Дескать, недавно заметили, что удивительно похожи и по приколу решили сделать анализ на ДНК, а там такие интересные результаты! Мамаши вздохнули (видно, тоже хотели нас с Виком поженить) и принялись хлопотать над "дитятками" с удвоенной теплотой и заботой. В итоге, теперь Витька опустошает свой холодильник, а потом идёт подчищать наш.
   Молодой растущий мужской организм, блин! Ведь уже давно под метр восемьдесят семь вымахал, а всё равно ест как не в себя! И куда только лишние калории деваются? Хотя догадываюсь, конечно, в какую энергию трансформируются поглощенные продукты, но озвучивать не буду, ибо Машенька, Олечка, Леночка, Дашенька и ещё, не помню кто, меня не простят.
   Правда, с некоторых пор у кузена появился конкурент - Норри, мой второй сводный братец-полуэльф. Однако тут скорее не соперничество, а "напарничество". Похожий на принцев из сказочных гравюр золотистый блондин с голубыми глазами не только пользуется огромным успехом у девушек, но и обладает таким же неуёмным драконьим аппетитом. В результате братья быстро спелись ещё на Гее, а на Земле их дружба окончательно укрепилась.
   Наличие компаньона особо радовало Вика. Ведь если раньше я хоть и могла посидеть с ним за компанию в час ночи на кухне, то совместный поход по бабам из-за моей нормальной ориентации, увы, исключался. Теперь же братья в перерывах между татаро-монгольскими набегами на холодильники развлекались во всю к великому умилению отца и дяди Олега.
   Появился в нашем доме малыш практически сразу после отдыха в Крыму. Провожая нас на автобус, эльфёнок заявил, что хочет познакомиться с остальной семьёй. Папаши так и не решились сказать маме и тёте Ире, что приехавший к нам погостить "их племянник с Украины", на самом деле наш с Виком сводный братец-полуэльф из параллельного мира. И подозреваю, скрывались они не столько из-за заботы о психическом состоянии жён, сколько боялись обнародовать факт отцовства. Пусть это было давно, пусть в параллельном мире, пусть и с нечеловеком... Но, хоть ты и дракон, хоть и великий да могущественный, с разгневанной женщиной лучше не связываться. Мы, слабый пол, в некоторых вопросах вообще крайне злопамятные, мстительные и опасные создания. Наверно именно великолепное знание нашей натуры и помогло драконам выжить до сих пор.
   Зазвонивший мобильник вывел из задумчивости. Неужели клиент опомнился?
  -- Привет, - раздался в трубке мамин голос, - что делаешь?
  -- Нервничаю, - честно призналась я.
   И, правда, до самого главного в моей жизни события осталось чуть больше часа. Желудок нервно взвыл и скукожился. ГОС! Как много сказано в этом слове. Семь видов химии, на каждую из которой по три листа вопросов, напечатанных мелким, компактным шрифтом. Когда месяц назад я взглянула на башню из тридцати трёх учебников и прикинула, как бы эту всю хранящуюся информацию загрузить в мозг, последний взбунтовался. Выразили своё "фи" и ранее загруженные в голову знания, язвительно заявив: "Извини, хозяйка, но мест нет!" Однако не быть мне драконом, если б я так быстро сдалась! Прихватив всё необходимое, я перенеслась на Гею, где время текло существенно медленней и, запершись в комнате, принялась за подготовку.
   За столетия сосуществования с хозяевами-Драконами, невозмутимые слуги привыкли ко всему: и к непредсказуемости господ, и к опасному нраву прекрасных властительниц рода Драко, и к "женским дням", на время которых весь замок переходил на специальный режим, предназначенный для выживания в особо критических, аварийных и экстремальных условиях. Но к чему подданные оказались не готовы, так это к ГОСУ!
   Что означает сие жуткое слово, никто не знал, но общей массой решили, что это нечто уж очень кошмарное, раз заставляет их владычицу так трепетать да дрожать. Челядь с ужасом наблюдала за запершейся в спальне взвинченной госпожой, трясущейся над священными артефактами под названием "конспекты" и время от времени повторяющей какие-то страшные проклятья типа "ядерный парамагнитный резонанс", "теория кристаллического поля". А так как с каждым днем мои нервы, а, следовательно, и нервы слуг, накручивались до предела, то бедные с нетерпением молились, чтобы это несчастье по имени "ГОС" поскорее кончилось, и замок вернулся к нормальному укладу! Ибо одно дело перетерпеть специальный режим недельку, а другое - жить в нём добрых два месяца!
   Время на Гее - это что-то кошмарное и из ряда вон выходящее (собственно как и сам мирок). Когда на горизонте восходит второе солнце - Глаз Аргелла - время течёт хаотично: то быстрее, то медленнее, чем на Земле, то - минута в минуту. Никакие законы физики в этот период не действуют, поэтому огнестрельное оружие на Гее распространения не получило. Ибо не знаешь, в какой момент и как оно отреагирует. Вдруг взорвётся в твоих же руках?
   И лишь, когда Глаз Аргелла покидает горизонт, оставляя место постоянному Солнцу, наступает относительный порядок с законами физики, а время начинает вести себя прилично и течь в два раза медленнее, чем на Земле. В итоге одни земные сутки эквивалентны сорока восьми часам на Гее, чем я бессовестно и пользовалась, готовясь к экзамену (Мне повезло со стабильным временем, Глаз Аргелла зашёл ровно за ночь до моего первого пришествия в мирок).
   Можно было бы, конечно попросить Артура Семину, моего управляющего, придворного чародея и лекаря, сотворить временную петлю, как он сделал в наше первое пришествие, когда тринадцать дней соответствовало десяти часам на Земле. Но зачем зря напрягать человека? Оставим лучше этот способ для решения более насущных и глобальных проблем.
   Мама, тем временем не дождавшись развития беседы с моей стороны, вздохнула и решила сменить тему:
  -- Как там Коленька?
   Николай - это Норри в интерпретации на русский язык.
  -- Нормально, - отозвалась я, глядя на подтянутые мужские ягодицы, торчащие из-за дверцы холодильника, в котором мой эльфийский братик вот уже двадцать минут что-то деловито и увлечённо лопал. - Как всегда охотится в холодильнике.
  -- Бедный мальчик! Что же он в нём найдёт? - ужаснулась родительница, припомнив пустующие полки. - Там ещё с утра мышь повесилась!
  -- Вот на неё он и охотится!
  -- Сало кончилось! - скорбно проинформировал брат, оторвавшись от своего занятия.
  -- Мам, тебе привет от Коленьки, - перевела я.
  -- Хорошо, - понимающе усмехнулась мама, - передай мальчику, что в два часа дня тетя Ира печёт пирожки на всю семью, а я его с Витенькой вечером покормлю. Пока. Удачи, доча.
   В трубке раздались короткие гудки. Норри тем временем вынырнул из холодильника и с удручённым видом взглянул на меня, гипнотизируя огромными сапфировыми очами.
  -- А покушать совсем ничего не осталось? - жалобно уточнил он.
   "Вот до чего ГОС довёл, - ехидно отозвалась совесть. - С самого утра брат некормленый ходит!"
   "Ничего! - возразило левое полушарие. - Переживёт! У него был плотный первый, второй и третий завтрак и это не считая нынешнего перекуса! Исходя из моих теоретических подсчётов, до ужина дотянет!"
   Я ещё раз взглянула на тонкого и звонкого эльфа, только что умявшего здоровенный шмат солёного сала, которого нам прислали настоящие родственники с Украины и которое вот уже три месяца благополучно выдерживало нападки двух взрослых здоровенных драконов, но не пережило встречи с одним хрупким изящным представителем лесного народа.
   "Раньше он столько не ел!" - заметило правое полушарие, обращая внимание на тот факт, что теперь почти все мои заработки уходили на питание одного блондина.
   "Прежде при нас он не успевал так активно выгуливаться!" - парировала левая половинка мозга, намекая на вполне традиционное времяпровождение двух молодых, не обременённых какими-либо серьёзными обязательствами драконов.
   Братец, тем временем осознав, что жалобный вид, увы, больше не работает, решил перейти к тяжёлой артиллерии:
  -- А, может, омлетик поджаришь? - с надеждой измученного голодом страдальца попросил он. И где так внешностью научился спекулировать?
  -- Извини, милый, мне пора выезжать, на ГОС лучше не опаздывать. Попробуй что-нибудь сварганить себе сам.
   Новость о тёти Ириных пирожках немного взбодрила эльфёнка, а я, подхватив вещи, помчалась в универ.
   Улица дыхнула колючим, промозглым ветром в лицо. Февраль. Минус двадцать. Из-за большой влажности холод пробирает до костей. "Хозяин собаку не выгонит, а нам экзамен поставили!" - проворчало левое полушарие.
   Интересно, как там Вик? Кузен вчера уехал к другу на свадьбу в другой город. Так как его попросили повозить в кортеже, то Витька взял машину дяди Олега. Сегодня должен вернуться. Хотя, зная природу брата да его магнетическое обаяние, раньше обеда парня можно не ждать.
   На выходе из троллейбуса какой-то хлыщ рискнул здоровьем и попытался вырвать у меня из рук сумочку с конспектами! Каков же шок был у мужика, когда хрупкая, беззащитная девочка не только не отпустила "добычу", но ещё и дёрнула ту к себе так, что вор поскользнулся и приложился копчиком о мостовую. Наверно, в тот момент в моих глазах загорелись алые огоньки, ибо, уже отойдя метра на два, внутренним зрением почувствовала, как злоумышленник торопливо перекрестился, сплёвывая и бормоча под нос: "Свят, свят, свят!" Сам виноват! Нечего было на дракона нарываться! Особенно такого, у которого на носу экзамен жизни! Нервная я сегодня!
   И вообще после того, как, сражаясь со своим врагом Михеем эль Туциром, я обернулась злобным зубастым ящером и разгромила замок, мой организм стал резко перестраиваться, знаменуя последнюю стадию взросления дракона - Пробуждение боевой трансформации. До этого все мои способности и таланты находились в спящем, латентном так сказать, состоянии. Например, предчувствие будущих событий и "чувство правды", благодаря которому легко распознать ложь собеседника, оказались обычными качествами драконов, а я, наивная, полагала, что у меня хорошо развитая интуиция. Наше с Виком взаимопонимание, даже большее, чем связь близнецов, всего лишь результат родственной близости, усиленной вместе проведенным детством.
   Драконы в присутствии друг друга начинают стремительно развиваться, не только достигая уровня самого умного и опытного в их кругу индивида, но и значительно прогрессируя далее. Если детёныши ящеров растут вместе, то между ними всегда устанавливается ментальная связь. А если они к тому же ещё и родственники, то такие драконы могут действовать как единое целое. У них одни мысли на двоих, одни чувства, одни ощущения. Неудивительно, что Вик принял сначала нашу связь за любовь. К сожалению, в книгах о драконах очень нелестные отзывы, говорящие, что из-за своей мстительности, жестокости и агрессивности по отношению друг к другу, рептилии не стремятся воспитывать собственное потомство вместе.
   Из доступных источников информации выяснилось также, что драконы обладают уникальным даром чувствовать природу и свойства магических артефактов, драгоценных камней, благородных металлов. А я-то, наивная, считала, что золото и украшения люблю в силу принадлежности к слабому полу! А, оказалось, я их подбирала так, чтобы они помогали мне в той или иной ситуации. Изумруд - для ясности ума, рубин - накопитель энергии, кошачий глаз - от опасности.
   Как выяснилось, оберег прекрасно действовал и на преподавателей: браслет из кошачьего глаза исправно холодел при приближении экзаменатора, пытавшегося поймать студентов на списывании. Таким образом, не поднимая головы, я всегда могла знать о передвижении "опасности" и вовремя спрятать шпору. Училась я хорошо (даже прекрасно), но, как и все, была человеком со своими маленькими земными радостями, а потому "памятками" не брезговала и писала их всегда. Правда, редко пользовалась.
   Самое интересное, что любовь к драгоценностям в последнее время проявилась и у братьев. Хотя с Норри всё понятно. Обряд излечения посредством крови дракона не только сильно связывает исцелённого с ящером, но и наделяет того некоторыми качествами и чертами отдавшего кровь. Поэтому неудивительно, что с каждым днём эльфёнок всё больше и больше становится похожим на меня.
   Кстати, знаменитая жадность драконов - не миф. Нам, действительно, трудно расстаться с накопленными сокровищами, как, впрочем, и со всей остальной собственностью, независимо от времени её пребывания в лапах потомков Тьмы и Света. Данное качество наиболее характерно выражено на примере Вика.
   То, что драконы - воплощения магии, также оказалось правдой. Побочным эффектом, а скорее достоинством является то, что мы способны колдовать даже без знания формул и заклинаний, одним лишь усилием воли. Правда, для нас с Виком данный раздел пока понятен так же, как квантовая физика для дуба на поляне. Радует то, что волшебство на взрослого зрелого дракона не действует.
   Помимо прочего обострились слух, зрение, обоняние, скорость реакции и движений. Ведь чисто теоретически скорость атаки дракона достигает шестисот метров в секунду. Узнав это, мы с братьями долго не могли прийти в себя. Поверить не можем до сих пор. Тем не менее, после того, как у каждого из нас возникло внутреннее зрение, позволяющее с закрытыми глазами видеть всё, что происходит вокруг, мы пересмотрели своё мнение относительно невероятности некоторых вещей. Время от времени начала приходить недюжинная сила боевой трансформации. Теперь в одну из таких частичных трансформаций я могу вышибить ногой стальную дверь или отлупить взрослого мужчину.
   К сожалению, пока свойства проявляются хаотично, чаще всего во время стрессов, испуга, злости или волнений, больше мешая, чем помогая. Родитель успокоил, что как только тело приспособится к новому состоянию, всё само собой "устаканится". С братьями таких ломок пока не происходило. Может, быть потому, что некоторые свойства драконов они уже научились эксплуатировать вовсю? Например, природное обаяние, силу и ловкость. В любом случае мечтаю, чтобы поскорее это взросление закончилась, а то от меня в данный момент больше проблем и неприятностей, чем толка. И в первую очередь опасность представляю для самой себя. А расслабляться нынче нельзя.
   Как сообщил мне ещё полгода назад отец, грядут большие трудности, стрессы и битвы. Пока ничего более точного родитель сказать не смог, ибо они с дядей Олегом беду больше чувствуют, чем видят. Вероятнее всего, мир снова пытаются захватить. И смею предположить, поработить Гею хотят те прозрачные личности, которых я видела в своих снах. Увы, но на Земле они мне не снились. То ли расстояние велико, то ли задумали чего и затаились. В общем, надо держать ухо востро и быть наготове.
   Металлические набойки звонко цокали по мрамору университетской лестницы. Есть у меня примета: никогда не ездить на лифте перед экзаменом. Вдруг застрянет с моей-то удачливостью? Уф, на шестой этаж добралась без приключений. На площадке народ озабоченно что-то списывал, дописывал, расфасовывал по карманам. Мои друзья сбились в компактный кружочек и что-то сосредоточенно доучивали. При моём появлении они подняли головы, дружно кивнули и расступились, пропуская в кучку.
  -- Привет, - оторвалась от конспекта Алеся и, глянув на мой левый безымянный палец, присвистнула: - Ничего себе перстень! Где взяла?
  -- Вчера по выставке камней с братьями гуляли, там и купили, - отозвалась я, тоже невольно заглядываясь на руку.
   Серебряное кольцо, сделанное под старину, на первый взгляд смотрелось слегка массивным, но именно в его грубости и резкости проявлялась красота. Но больше всего в украшении завораживал адуляр - натуральный лунный камень: прозрачный, с бледно-голубыми отсветами, он задумчиво мерцал, напоминая загадочный свет ночного солнца. Время от времени камень мутнел и тогда казалось, будто внутри клубится туман, постепенно концентрируясь, закручиваясь воронкой и перерастая в бурю, словно чей-то дух пытался вырваться на волю. С первого же взгляда драконья суть прикипела к камню. Удивительно, но стоило примерить кольцо, как адуляр мягко засветился изнутри, а легко надевшийся на палец перстень категорически отказался сниматься. Пришлось братьям раскошелиться и купить дорогой сестричке понравившуюся цацку.
  -- Начинается! - вздохнул Лёша, кивая на лестницу, на которой появились члены комиссии. - Идут!
  -- Нет, чтобы на лифте поехать и застрять! - сплюнул Андрей.
  -- Да, ладно тебе, - отмахнулась Алеся, - пятнадцать минут осталось! Живём пока!
   Вдруг мой телефон резко зазвонил.
   "Вик!" - опознало правое полушарие мелодию, поставленную на брата.
   "Надо поднять! - встрепенулось левое полушарие. - Он сейчас за городом и, зная про твой ГОС, просто так не побеспокоил бы!"
   "Не к добру это!" - вздохнул спинной мозг.
  -- Всё хорошо? - выпалила я первое своё опасение в трубку телефона.
  -- Не совсем, - тихо простонал кузен.
  -- Вить, не пугай меня! С тобой всё в порядке?!
  -- Со мной-то да, но, Свет, я отцовский бумер помял!
  -- Как? - опешила я. Машину Вик водит не первый год, причём шофёр он первоклассный.
  -- На нас лось выскочил! И атаковал!
  -- Не поняла! Что вы ему такого сделали?
  -- Да ничего! - возмутился друг детства. - Этот буйный был! Сам первый начал!
  -- Так они сейчас вроде смирные!
  -- Ага! - перешёл на шипение брат. - Этот был бешеным! Рога полтора метра! Представляешь!
  -- Стоп! - окончательно зависла я, переваривая полученную информацию. - Какие рога у лося в феврале?! Они их самое позднее в декабре сбрасывают и до апреля - мая лысыми ходят!
  -- Да говорю тебе на моей совести рогатый труп! - взвился Витька.
  -- Кого?!
  -- ЛОСЯ! Я же тебе говорил, выскочил на шоссе и давай бодаться!
  -- А почему труп? Не сошлись характерами? Твой лоб оказался крепче?
  -- Свет, не издевайся! Мы его почти намертво сбили, а за нами егеря ехали. Олег и говорит: "Сейчас лесники как увидят, что мы натворили, мало не покажется!" А тут ещё Санька был немного пьян.
  -- Так это он был за рулём?
  -- Нет, я.
  -- Трезвый?
  -- Естественно! Я же не пью, только развозил своих оболтусов после свадьбы по домам! Точнее вёз их всех к нам на дачу.
  -- Что?! Какая дача?! Минус двадцать на улице! У нас же там дубак такой! Кровь стынет в жилах!
  -- Ой! Что ты! Они прохрапели всю ночь и не заметили! Да и какая кровь может быть после такой попойки! Мы же друга в семейную жизнь провожали! Понимаешь?
  -- Угу. Однако если у твоих друзей вся физиологическая жидкость в организме на спирт заменилась, как же ты, такой праведный, в выстуженном доме перекантовался?
  -- Божьей помощью! - буркнул кузен.
  -- И как звали твою богиню?
  -- Богиня в ресторане осталась, - вздохнул брат и тут же с оптимизмом добавил: - завтра в гости звала. На даче я один был.
  -- И ничего не принимал для "сугреву"? - прищурилась ваша покорная слуга.
  -- НЕТ!
  -- И ты мне идеально трезвый утверждаешь, что на твою машину в феврале набросился рогатый лось?!
  -- Да правду тебе говорю! Я ехал на допустимой скорости, никого не трогал, а этот выскочил и давай на машину кидаться, как будто я ему сделал чего! Честное слово, не лось - а маньяк какой-то! Он первый начал!
  -- Ну да, ему есть чего расстраиваться! У него же рога выросли!
  -- Свет, не иронизируй! Мы честно не виноваты! Правда, доказать некому. Не кусты же придорожные в свидетели призывать?
  -- Вы б ещё белок привлекли! - огрызнулась я, шокированная новостями.
  -- Белки спят! - рявкнул брат.
  -- А ну да! - машинально отозвалась ваша покорная слуга. - Февраль, однако!
  -- И ночь была! - в тон мне откликнулся кузен. - Короче, чтобы избежать последствий, мы его решили оттащить в придорожные кусты. А он, скотина, нашу идею не понял. И содействовать её реализации сначала не хотел, но Егор с Димкой ему по башке железной палкой пару раз дали... Честно говоря, я не знал, что папа с собой в багажнике возит набор каких-то массивных железных палок различной величины, топор и большие мешки из полиэтилена... В общем, кое как мы его уговорили лежать тихо и еле-еле до кустов дотянули. Думали, сдохнем в процессе. Здоровенный с-с-самец оказался! Хорошо ещё Егор с Димкой в спортзале по двести пятьдесят кило поднимают, одолели с горем пополам.
  -- Изверги! А если б вас таких красивых егеря догнали и в процессе застали? Чтобы вы сказали? Что увидели на дороге спящего лося и решили в сторонку оттащить, чтобы другие машинки его не переехали?
  -- Нет, мы его вдрызг пьяного тащили за рога домой к жене-лосихе! - съязвил брат. - Слушай, Свет, нас егеря, хвала богам, не догнали, но проблема-то осталась. Я своих охламонов на дачу привёз и пока по комнатам растащил, совсем умаялся и тоже спать завалился. А сегодня утром смотрю и мурашки по коже: бумер мало того, что помятый, в обшивке дырки от рогов, на крыше вмятина, багажник деформирован и не закрывается, заднее стекло треснуло, бампер в крови. Ты случайно не подскажешь, чем это всё отдраить? Да и машина после столкновения с животным кошмар на улице Вязов напоминает.
   Моё сердце предательски ёкнуло. Столкнуться с лосем на большой скорости равносильно самоубийству! Да и машинка бы тогда была капитально всмятку, а тут какая-то уж больно оптимистичная картинка получается.
  -- Слушай, Вик, а с тобой точно вся в порядке?
  -- Да, пару царапин, но в целом нормально. А что?
  -- А то, что я очень удивляюсь, почему вы остались живы!
  -- Ты этим недовольна?
  -- Нет! Что ты! Просто я очень удивлена! И машинка выглядит именно так, как ты сказал? Не хуже?
  -- Свет, ну зачем мне тебе врать? Это я папе соловьём заливаться буду. А ты же мой адвокат и должен знать ситуацию, как есть.
  -- И ты мне за 11 минут до ГОСа предлагаешь комплексно решить проблему?
  -- Свет, солнышко, мне только что папа звонил, спросил, как его машинка, я сказал, что загляденье. Помоги, а? С меня же шкуру спустят! С дядей Сашей поговори, может, он чем поможет? Ты же у нас дипломат в семье! А так как у тебя ГОС, то вдвойне прокатить может!
   Что правда, то правда. Есть в нашей семье традиция в случае успешной сдачи исполнять желание счастливчика. В пределах разумного, конечно! Книгу приглянувшуюся подарить, любимое блюдо приготовить, домашние обязанности отменить и прочие мелочи. Вот только можно ли Витькину ситуацию отнести к мелочи? А ладно: попытка не пытка!
  -- Добро, - смилостивилась, наконец, я, отрываясь от собственных размышлений. - Перезвони через две минуты.
   К счастью, номер отца оказался не занят.
  -- Как сдал, мелкий? - раздался в трубке его весёлый голос.
  -- Ещё только через десять минут будет.
  -- Тогда чего звонишь? - хмыкнул родитель. - Вряд ли я чем могу помочь. Это только ты у нас химик! И в кого такая?
  -- В соседа? - чисто машинально брякнула я, решив по привычке позлить. Ведь и без всяких тестов видно, что мы копия друг друга, только одна большая и взрослая, а вторая уменьшенная и женском варианте.
  -- Э нет! - раздался хохот в ответ. - У ближайшего живущего по соседству дракона тоже три по химии и то, потому что у меня списывал!
  -- Ладно, пап, - вздохнула я, прерывая шутливый разговор, и решила "рубануть с плеча". - Виктор бумер дяди Олега разбил!
  -- Как РАЗБИЛ?! - судорожно выдохнул родитель. - Она же БРОНИРОВАННАЯ плюс заклятия прочности и сохранности!
   ЧТО?! Так вот почему машина не сильно пострадала! Правда, зачем предкам такое средство передвижения, полагаю, лучше не спрашивать.
  -- Пап, ну ты же знаешь, что мы всё можем! Помоги, пожалуйста! И не говори дяде Олегу, хорошо?
  -- Так, - произнёс уже серьёзным голосом отец. - У тебя пять минут, чтобы обрисовать ситуацию и привести веские разумные аргументы, почему я должен это сделать!
   Я собралась и как можно яснее попыталась пересказать Витькин рассказ, опустив, естественно, скользкие и интригующие подробности. Папа слушал молча. Но по сопению становилось ясно, что влип братик конкретно, а с ним вместе и я.
  -- И что ты предлагаешь? - слишком ласково прошипел в конце повести отец.
   Ой! Не к добру это! Если родитель так злиться, то дядя Олег из-за порчи любимой машинки вообще озвереет! Ещё снимет со стенки охотничье ружьё и устроит сафари на брата. А стреляет дядя Олег в отличие от Витьки метко...
  -- Пап, я же тебе рассказала всё, чтобы ты представлял картинку в комплексе, - осторожно начала я. - Плюс, если егеря вдруг всё-таки видели этих пьяных оболтусов, и ситуация выплывет наружу. Возьмёшь на себя? Вы же вроде разрешение на убийство зверя оформляли...
   Папаши постоянно охотились, реализовывая, наверно, таким образом, природные инстинкты драконов, а потому всегда следили, чтобы все соответствующие документы были в порядке, да и как раз по возвращении дяди Олега собиралась выехать. Как предки ловили дичь, история умалчивает, но без добычи ещё никогда не возвращались. Бывший правящий Дракон тяжело вздохнул, отчего последние фразы, опасаясь отцовской реакции, я уже просто мямлила:
  -- Машинку мы, конечно, постараемся привести в порядок. Но если не успеем. Ты заступишься за нас перед дядей Олегом?
  -- И как мне это перед братцем обставить акт такого вандализма? - язвительно прошипел родитель. - Как новый вид охоты? А когда вы на куропаток пойдёте нам "Ламборджини" предоставить? А для уток катер купить или истребитель?
  -- Подойдёт и зенитная установка, - машинально поддела я.
  -- Да, детёныш, - вздохнул папа, явно сожалея, что когда-то согласился завести детей. - Говорил мне отец, что вы отомстите мне за него, а я, наивный, не верил!
  -- Зато и у тебя когда-нибудь будут внуки! - поспешила утешить я предка.
  -- Не сейчас, надеюсь? - хмыкнул он.
  -- Нет! - бодро отрапортовала я, холодея в душе. Срок, отведенный Мортифором, подходил к концу, а я так и не нашла выход! И если оборотень сдержит своё обещание, а он слов на ветер не бросает, то будущим дедушкой папа станет ещё раньше, чем Витька отмоет бумер! Собственно моё время истекает сегодня через три часа!
   Папаша шумно выдохнул и тихо произнёс:
  -- Если ситуация с лосём выплывет, я что-нибудь придумаю, а вот с машиной пусть Вик решает сам. Брату ничего не скажу, но он возвращается из командировки завтра. У вас, малышня, ибо подозреваю, ты Витьку в беде не бросишь, на всё двадцать четыре часа. Я буферной зоной между вами и взрослым злобным драконом не буду.
  -- И на том спасибо, пап!
  -- Удачи, котёнок!
   Так до ГОСа ещё пять минут. Успею брату позвонить, предупредить о дяде Олеге. Однако Витя опередил меня сам.
  -- Ну, что там у нас? - выпалил друг, едва я подняла трубку.
  -- Жить будем плохо, но недолго, - обнадёжила я. - Как я поняла, папа, если очень сильно припрёт, всё-таки поможет, но сильно я бы на него не рассчитывала. Так что бумер отскребай, как хочешь. А лучше доверь это дело профессионалам. И ещё дядя Олег с делами справился раньше, поэтому приедет не в пятницу, а завтра.
  -- Когда? - опешил Вик.
  -- Не знаю, может, утром, а, может, днём!
  -- Давай, друг, спасай наши шкуры - гони машинку в ремонт! И ещё ты в курсе, что она бронированная?
  -- Так вот почему Димка удивлялся, что дверцы машины тяжеловаты и стёкла какие-то тройные, - радостно воскликнул брат. - А Егор божился, что колёса каучуковые! А я-то, наивный. Думал, им по пьяни мерещится!
  -- А сам ЭТОГО не заметил?!
  -- Ну, я никогда не ездил на других машинах, - растерянно пробормотал брат. - А тарантас на уроках вождения забыл, как страшный сон.
  -- Самое главное именно благодаря этому вы и выжили! - добавила я. - Так что думай, куда пристроить наш семейный танк.
   В этот момент дверь в аудиторию открылась, и председатель комиссии пригласил всех на сдачу.
  -- Ладно, всё, мне пора! - выдохнула я и положила трубку.
   Но телефон снова зазвонил. На дисплее большими буквами высветилось: "Это Артур Семину. Поднимите срочно!" У дверей образовалась небольшая толпа. Что ж, успею ответить.
  -- Алло!
  -- Княжна, срочно возвращайтесь на Гею! - раздался встревоженный голос Артура Семину.
  -- Я не могу! У меня сейчас ГОС!
  -- Немедленно! - отрезал управляющий. - Княжна, вас только что прокляли. Если вы сейчас же не появитесь у нас, то через пять минут умрёте!
  -- Артур, сделайте что-нибудь, потому что, если я через тридцать секунд не войду в аудиторию, то в любом случае буду трупом!
  -- Понял! - хмыкнул чародей. - Высылаю Норри!
  -- Балаур, заканчивайте разговоры! Вас экзамен ждёт! - позвал председатель комиссии.
   Отключив телефон, я уныло поплелась в сторону открытой двери. Что за проклятие? Почему я? И в чём оно заключается, если нужно срочно вернуться на Гею?
   "Не о том, ты, хозяйка, перед экзаменом думаешь! - проворчало левое полушарие. - Давай лучше решим, как их впечатлять будем, а? Что мы зря пять лет на казённых харчах горбатились? Всякую гадость нюхали?"
   В этот момент на лестнице появился запыхавшийся Норри.
   "Срочно! - раздался в голове его испуганный крик. - Срочно что-нибудь придумай, как нам улизнуть! Артур не шутил!"
   "Мда, - вздохнуло левое полушарие. - Ну, что за жизнь пошла? ГOC, и то не как у людей!" Не в силах придумать чего оригинального, я решила "откосить" в лучших традициях прекрасной половины человечества, а именно: закатить глаза и плавно уйти в обморок. На завершающем этапе падения чуть себя не выдала, боясь, что Норри не успеет подхватить. Однако всё обошлось.
  -- Что с ней? - не на шутку встревожился входящий преподаватель.
  -- Голодный обморок, - пожал плечами эльф. - Не ела ничего, волновалась, готовилась, вот и довела себя. Я кстати, Коля, её троюродный брат.
  -- А что вы тут делаете?
  -- За ключами от дома заехал. Я свои потерял. Ладно, давайте, я сестричку к воде отнесу.
  -- Зачем? - спохватился председатель комиссии. - Кладите её на скамеечку, я сейчас стакан воды вынесу.
  -- О, что вы! Не стоит утруждаться! - картинно воскликнул брат и поспешно потащил меня в туалет. Благо, бывая со мной в универе, эльф знал, где уборная находится. Достигнув конца коридора, малыш толкнул ногой дверь, вошёл и певуче выругался.
  -- Что случилось? - ожила я, соскакивая с его рук. В дамской комнате никого не оказалось.
  -- Мне портал на Гею не удалось открыть при переходе через порог!
  -- И что это значит?
  -- Нас кто-то заблокировал! - всхлипнул юный ванн Дерт. - Какой-то очень сильный и могущественный маг! Но ничего! Я про запас захватил это! - вдруг мстительно прищурился брат, извлекая из кармана камень с летящим драконом, служащим на Гее моим медальоном. Неужели я его дома забыла? Странно, обычно с талисманом Драко я не расставалась с тех пор как нашла! Плюс этого камня заключается в том, что в нём вмонтирован скрытый портал на Гею. Аварийный вылет другим словом.
  -- Нужно срочно активировать камень! - рассуждал тем временем Норри, оглядываясь по сторонам. - В чём ты амулет первый раз нашла?
  -- В море.
   Брат ещё раз осмотрелся по сторонам в поисках подходящего резервуара с водой. Угу! Размечтался! Просто мочить медальон для активации и последующих пространственных путешествий не имеет смысла. Как выяснилось опытным путём, погружать его нужно в незамкнутый сосуд. То есть просто стакан или тарелка не подойдёт, необходим отвод куда-нибудь во внешний мир. А если учесть ещё, что следом обычно тебя засасывает, то выбирать контейнер погружения рекомендуется тщательно. На первых порах, ещё не сильно освоив прыжки между мирами, я опускала камень в ванну. А где здесь можно найти что годящееся?
   Взгляд Норри остановился на унитазе.
  -- Нет, - прошептала я, поняв ход его ужасных мыслей.
  -- Ты же сама говорила, что умывальник не подойдёт! - спокойно парировал Норри. - Да не переживай! Это же будет лишь раз в жизни!
   "Это у него будет впервые! - ехидно отозвалось правое полушарие. - А я не хочу повторять столь приятные ощущения!"
  -- Только через мой труп! - отозвалась я, озвучивая общее желание организма.
  -- Спокойно! - вскинул руки эльф и метнул камень в унитаз. В тот же миг сантехника загорелась фиолетовым светом и начала стремительно всасывать окружающее пространство.
   "Мда, хозяйка, - выдохнуло левое полушарие, глядя на активированный унитаз. - Некоторые вещи не меняются!"
  -- Нет! - взвизгнула я и попыталась бежать, но Норри ловко подхватил меня за талию, поднял в воздух и направился в сторону фарфорового Левиафана.
   Последнее, что запомнилось перед тьмой и сливом, - вкрадчивый вопрос левого полушария: "Хозяйка, а может, тебя, действительно, прокляли?"
  

Неприятности не стоят в очереди --

они входят все сразу.

Владислав Гжегорчик

  
   Вынырнули мы с Норри стандартно: в белом мраморном фонтане прямо перед писающим купидоном. Только на этот раз к моему великому злорадству мраморная статуя мочилась на золотистую макушку брата. Однако моё тихое торжество разрушила медная монетка, больно стукнувшая по темечку.
  -- Ой! Извините, княжна! - раздался следом полный раскаяния мальчишечий голос. - Я не хотел.
  -- Опять свою русалку ждёшь? - вздохнула я, поднимая брошенную деньгу.
  -- Надежда умирает последней, - развёл руками пацанёнок.
   Дитя было упорным в своём желании. За прошедший год моя казна за его счёт пополнилась на целых триста шестьдесят шесть медяков. И когда только юный упрямец поймёт, что не плавают тут русалки. Только злобные, мокрые драконы.
   Мальчишка тем временем цепко и совсем по-взрослому оглядел мою затянутую в одежду фигуру и произнёс:
  -- Как вы появлялись в прошлые разы, мне нравилось больше!
  -- Это ещё почему? - хрипло спросил пришедший в себя Норри.
  -- Потому что тогда она была без одежды! - воскликнул паренёк.
   Хм, мужчиной растёт, засранец! Правда, "без одежды" это громко сказано! На первых порах, ещё не освоив межмировую телепортацию, я пользовалась, как уже говорила своим фамильным медальоном, погружая тот в ванную. Естественно, следуя по пути наименьшего намокания, я шла в ванную комнату, напускала воду, переодевалась в купальник и активировала талисман. На Гее же выходила из фонтана и переодевалась в закрытой беседке, которую попросила установить поблизости.
   Мой же обратный путь домой сопровождался у мужской половины замка настоящим праздником. И отнюдь не потому, что "кошка с дома - мышке воля"! А как раз тем, что единственным открытым резервуаром с водой был всё тот же фонтан, до которого надо было добраться всё в том же изначальном виде. Естественно, дабы не нервировать сильную половину человечества, я никогда не говорила о дате своих уходов и приходов, предпочитая появляться и исчезать в полночь или глубокой ночью. Но видно, у мужчин на генетическом уровне заложено чувство места и времени на такие вещи или они держат у беседки часового, ибо каждый раз, крадучись к фонтану, чувствовала себя как на сцене Большого театра.
   На просьбы уважать свою госпожу, обитатели замка сокрушенно каялись и рассказывали чудесную легенду, что если увидеть ныряющую в полночь в фонтан обнажённую девушку, то весь год будет сопутствовать счастье. Ох, чую, данной примете всего год и отнюдь не желание поймать синюю птицу гонит зрителей к окнам с видом на замковый двор. Моё тело, конечно, далеко от пышных форм признанных Голливудом красавиц, но какой мужчина откажется от бесплатного представления?
  -- Да, я бы тоже хотел на это посмотреть! - пробормотал братик, то ли соглашаясь с мальчишкой, то ли читая мои мысли.
  -- Выбирайся из фонтана, мечтатель! - фыркнула я, перепрыгивая через мраморный бортик. Медальон рода Драко словно маленькая собачонка кинулся за мной и принялся втискиваться в сомкнутый кулак.
  -- Чтоб я ещё когда согласился так путешествовать! - простонал Норри, хватаясь руками за голову. - Больше никакой сантехники! Только через мой труп!
   Тихое злорадство снова подняло вверх голову. Для меня второй раз переносился гораздо легче, чем первый.
   "Опыт, однако!" - ехидно хмыкнуло левое полушарие.
   "Так глядишь и привыкнешь!" - поддело правое.
   Интересно, а как там Вик? Ведь если я перед скачком на Гею не обособлю своё сознание от братьев, то их также автоматически переносит в замок. А сегодня я, кажется, забыла это сделать! В этот момент вода в фонтане забурлила, и на поверхность вынырнул Витька!
  -- Какая сволочь медальон Драконов активировала?! - злобно выругался он. - Я только-только по малой нужде отлучился!
  -- Он! - даваясь смехом, ткнула я на спешащего к бортику Норри.
  -- Стоять! - взревел лорд Венатор, хватая эльфёнка за ногу. - Иди сюда, зараза блондинистая! Я тебя сейчас убью, паразита!
  -- За что?! - отбиваясь от Витьки, пискнул тот.
  -- За эксперимент твой хренов! Когда в процессе унитаз фиолетом засветился и всё подряд всасывать стал, я чуть не обделался! А дальше... В общем, не хочу об этом вспоминать!
  -- Но мы тоже так путешествовали! Другого пути просто не было!
  -- Я тебе щас покажу другой путь!
   Глядя, как братья мочат друг друга в фонтане, я радостно вдохнула воздух полной грудью и направилась в замок. Всё-таки есть справедливость на свете! Жизнь прекрасна!
   "Особенно, когда есть с кем разделить самые незабываемые моменты твоих путешествий!" - злорадно хмыкнуло левое полушарие.
   Навстречу нам выскочила Дуо, старшая дочь Уны - вожака догберов. Слегка вытянутое, поджарое, как у гепарда, тело, около метра тридцати в холке, почти скелет, обтянутый кожей. Сильные, выносливые, быстрые, гибкие, удивительно умные хищники. Их вывел Мортифор для завоевания мира, и, думаю, ему бы это удалось, если б год назад я не переманила чудовищ на свою сторону. О чём ни я, ни они не жалели.
   Увидев меня, Дуо по-собачьи завиляла хвостом, запрыгала вокруг и торжествующе взвыла, оглашая окрестности сотрясающим душу рёвом. В ту же секунду со всех концов света, словно эхо, стал повторяться её клич.
  -- ХОЗ-З-ЗЯЙКА ВЕРНУЛАС-С-СЬ! - раздалось в голове множество радостных голосов. От слишком сильного ментального контакта в глазах потемнело, и земля ушла из-под ног. Дуо тут же оказалась рядом, словно змея обвивая меня своим удивительно гибким телом и не давая тем самым упасть. Бледно-жёлтая, как у сфинксов, шкура была тёплой и приятной на ощупь, словно замша.
   Окрестности всё ещё разрывались длинным протяжным воем, знаменуя очередной приход князя-Дракона на родину. Слыша данную катавасию, жители Геи обычно осеняли себя священными знаками в надежде, что несчастье по имени Света обойдёт их стороной. Враги скрежетали зубами, а мои подданные нахально ухмылялись. Ведь теперь, когда хозяин в доме, никто и глянуть косо в их сторону не посмеет. Слуг Дракона всюду пропустят, всё простят, лишь бы отделаться от них поскорей.
  -- Княжна вернулась! - выскочила навстречу обрадованная челядь, ничуть не опасаясь Дуо.
   Догберы вообще прекрасно прижились на вотчинах Драко, охраняя границы владений от врагов, шпионов и несанкционированных эмигрантов, торговые караваны от грабителей, города и деревни - от всякого сброда. Вначале иностранные купцы с опаской косились на моих Стражей порядка, но потом очень даже привыкли. А теперь, осознав собственную выгоду, вообще предпочитают путешествовать только по моей земле. Ведь единственное, что от торговцев требуется - заплатить пошлину за ввоз товара и охрану во время путешествия. Не обременённые жадностью догберы не воруют, не нарушают договора и работают за еду, которой часто оказываются камикадзе, рискнувшие здоровьем ограбить караван.
  -- Где Уна? - спросила я мысленно Дуо.
  -- Кресс-с-стьяне попрос-с-сили маму поймать з-з-забеж-жавш-шего к нам на территорию вурдалака. В данный момент они его активно ловят, - довольно прищурилась догбер. - Я тут за с-с-старш-шую!
   Да, не повезло вурдалаку! Осталось ему лишь посочувствовать!
   Между моими подданными и догберами также практически сразу сложились прекрасные отношения. Привыкшие служить Дракону, люди довольно спокойно восприняли новых чудовищ. "Ну, подумаешь страшные? - услышала я как-то рассуждения одного из старост. - Хозяйка, вон поговаривают, в боевой ипостаси не краше! Аж враги в туалет драпали! Нам ли сплетням верить? Ну, клянут все дракона, типа гадость, жадная, злая, до крови и девок охочая. А вона сколько сотен лет живём припеваючи! И отцы, и деды жили! Ящеры-то эти своих не грабят, а свирепствуют лишь с врагами. Несправедливость терпеть не могут, не говоря о том, чтобы самим её чинить. Крови никогда не просили, а если девку какую и потискают дык только с её согласия! Моя вон сестрица всю жизнь эти воспоминания хранит, как самые лучшие! Так чего вы, братки, на зверюшек косо смотрите? Аль княжне нашей не доверяете?"
   Крестьяне поверили, а когда заметили, что догберы всё понимают, стали на них чуть ли не молиться. И теперь мои Стражи порядка, наверно, самые почитаемые жители вотчин Драко.
   Способные читать мысли, догберы всегда, насколько бы сумбурной ни была речь просящего, поймут и исполнят поручение. Отбившуюся от стада корову приведут, опасную нечисть прибьют, заблудившегося в лесу ребёнка найдут, грабителя, вора, насильника - съедят. Поговаривали даже, что особо ушлые жёны уговаривали догберов помочь отвадить мужа от выпивки. Моя стая, конечно, запах алкоголя и табака не любит, но порой женщина с женщиной всё-таки находит общий язык, и тогда исцеляемому остаётся лишь посочувствовать. Хотя результат лучше, чем у всяких знахарей и экстрасенсов.
   Пока я так размышляла, через толпу челяди успел пробраться Артур Семину.
  -- Княжна! - обнял он меня так, что затрещали рёбра. - Как же хорошо, что вы быстро вернулись! Я так волновался, что не успеете! Ну, идёмте, вам, наверно, сначала надо переодеться, поесть, а потом я введу вас в курс дела.
  -- А разве это не срочно?
  -- Срочно, - согласился маг, - но теперь, когда первого удара вы избежали, у нас есть немного времени. Ой, как прекрасно, что и братья с вами! - окончательно засиял управляющий, глядя на вылезших из фонтана хмурых парней. - Обед через полчаса, милорды!
   Вик с Норри тут же оживились, переглянулись и помчались наперегонки переодеваться.
   "Хозяйка, - встрепенулся желудок, - порой тебе следует брать с родственников пример!"
   По дороге в княжеские покои Артур успел поведать все последние новости замка, сдал краткий отчёт о состоянии вотчин и, поклонившись, отворил передо мной дверь спальни.
  -- Обед накроют в малой гостиной, миледи.
  -- Хорошо, спасибо, - кивнула я.
   Малая гостиная, небольшая, уютная комнатка, прекрасно подходит для приватных бесед с глазу на глаз. Кроме того, в ней установлены антипрослушивающие заклинания особо высокого уровня. Хотя, как ни странно, слуги не стремятся узнать тайны своих господ и как только чувствуют, что наклёвывается важный разговор, уходят, предпочитая не видеть и не слышать. Зато их любопытство с лихвой отыгрывается на иных мелочах вроде купающихся в фонтане девушек или прочих неофициальных ситуациях.
  -- Опять я всё пропустил! - раздался сзади обиженный мужской голос.
  -- И не совестно телепортироваться в спальню правящего Дракона? - устыдила я развалившегося в кресле Оох-рам-Лукуша.
   Интуиция подсказала облачиться в походную одежду. Правда, теперь на смену уже привычных широких штанов и курточки, пришли средневековая шёлковая блузка и обычные штаны, на которые удобнее крепить кинжалы или метательные ножи, а поверх всего этого надевалась длинная накидка, имитирующая платье с глубокими (прямо до бедёр) разрезами по бокам. Таким образом, одновременно убивалось два зайца: с одной стороны Великая княжна правящего дома Драконов выглядела более солидно и женственно, с другой стороны - волшебная ткань накидки превосходно скрывала наличие оружия при визуальном и тактильном осмотрах. Единственное, что осталось прежним - знаменитые сапожки Дорваны, смоделированные легендарной прапрабабкой. Обувь поистине уникальная: серебряный каблук изменяет длину, форму и остроту по мысленному желанию хозяина, острый обитый серебром нос так и создан для неожиданных, неприятных ударов.
   Вампир, всё это время с интересом наблюдавший, как к моему туалету штрих за штрихом прибавляется очередная деталь, вдруг осознал, что на него смотрят и, подняв голову, невинно осведомился:
  -- Извини, ты что-то сказала?
  -- Я спросила, не стыдно ли тебе вот так вламываться без спроса в мою спальню, - терпеливо повторила я, уже наперёд зная ответ.
  -- Нет, - проказливо ухмыльнулся собеседник, отхлёбывая вино из прихваченного с собой бокала. - Вдруг я не опоздаю и застану тебя за чем-нибудь интересным?
  -- Тоже веришь в примету, что если увидеть девушку, ныряющую в полночь в фонтан, то весь год будешь счастливым?
  -- Хм, - заинтриговался визави, - а такое бывает?
  -- Возможно всё, - ухмыльнулась я, - только если хочешь зрелищ, засаду делать надо не в спальне, а у фонтана!
  -- В спальне надёжней! - широко улыбнулся молодой Лукуш, демонстрируя немалые клыки.
   После того, как Нох-рам-Лукуш признал Ладиину собственной дочерью, его сын со спокойной душой объявил себя членом нашей семейки и почти поселился в замке. Братья прекрасно нашли общий язык с юным наглым вампиром и теперь балагурили втроём. Чую, с такими темпами в окрестностях появится много необычных деток: наглых зелёноглазых, блондинистых голубоглазых и смуглых чёрноглазых. Две трети будут с удлинёнными ушками, а одна треть ещё и с остренькими зубками.
   Время от времени, а точнее очень часто, вампирёныш терроризировал меня внезапными появлениями в спальне, за что всегда получал тапкой или мокрым полотенцем по знаменитым ушам. Столь бурно реагировала я только потому, что уж больно нравилось мне гоняться с чем-нибудь наперевес за шустрым, вёртким нелюдем. В процессе он превращался в летучую мышь, тем самым ещё больше подогревая мой охотничий азарт.
   Подозреваю, наследник вампирского престола в нашей игре "кошки-мышки" нашёл отдушину. Здесь ему не приходилось постоянно себя контролировать и держать в рамках. Можно было расслабиться и развлекаться. В общем, гоняться друг за другом со злобным шипением или криком доставляло нам обоим огромное наслаждение, отчего мы не спешили прекращать ребячество.
   Правда, последние два месяца шутнику не везло. Как он ни пытался, оторвать меня от учёбы не получилось. Взгляд Оох-рам-Лукуша остановился на кровати, которая раньше была завалена книгами, конспектами, черновиками, шпорами.
  -- О! - воскликнул он. - Свершилось чудо? Кому мне нужно воздать хвалу за исчезнувшие учебники?
  -- Экзаменационной комиссии.
  -- Хвала! - картинно воздел руки к небу вампир. - Знаешь, - вдруг серьёзно произнёс он. - Драконы в твоём возрасте обычно спят не с книгами.
  -- И что ты предлагаешь?
  -- Как обычно, - сладко потянулся молодой вампир, - себя.
  -- По ушам получишь! - привычно отшутилась я, направляясь к зеркалу, чтобы надеть фамильный медальон Драко.
   Оох-рам-Лукуш засмеялся и подошёл сзади. В зеркале отразилась странная, но удивительно гармоничная пара. Высокий прекрасно сложенный мужчина и низкая хрупкая девушка. Тёмно-алый бархат приталенного платья-накидки на фоне чёрного шёлка и кожи. Уверенность и сила против женственности и хрупкости. Мы были одновременно разными и чем-то неуловимо похожими. Длинные чёрные волосы вампира против моей каштановой, стриженной под волчицу, гривы. Черные, пронзительные, причудливо скошенные очи в противовес моим классическим, хоть и большим, но человеческим глазам мягкого шоколадного цвета. Высокие чёткие скулы против мягко обозначенных моих. И, тем не менее, я была словно отражением его аристократической, слегка диковатой красоты. Может, тому причиной совершенно одинаковые чувственные, лукаво изогнутые губы, с приподнятыми вверх уголками? Может, ещё что. Но по ту сторону зеркала стояли два сильных, уверенных в себе существа, две равноценные хищные твари, несмотря на внешнюю безобидность одной из них.
   Оох-рам-Лукуш взял из моих рук цепочку с медальоном и аккуратно помог застегнуть. Между моей мраморно-белой шеей и его смуглой рукой обозначился чёткий контраст.
   "Ну, и кто из вас после этого вампир?" - ехидно хмыкнуло левое полушарие.
   Ooх-рам-Лукуш прочитал мои мысли и тонко улыбнулся. Я отошла от зеркала к прикроватному столику. Интуиция вновь настоятельно подсказывала добавить ещё один официальный штрих в своё облачение и надеть фамильный перстень. Но стоило это сделать, как родовое кольцо с бордовым турмалином и перстень с адуляром, словно поссорившись, крутнулись на пальцах в разные стороны, по максимуму удалившись друг от друга. Ладно, снимем пока склочного новичка, пусть в шкатулке подождёт, тем более что фамильный перстень гораздо роднее телу.
  -- Я совсем запутался, - внезапно произнёс вампир, вновь подходя ко мне и обнимая за плечи.
  -- В чём? - не поняла я.
  -- Понимаешь, - вздохнул собеседник. - Иногда я воспринимаю тебя как чужака, а порой - как вампира. Более того, я чувствую в тебе что-то родное, неуловимо близкое. Своё. Исконное. Где бы я ни был, меня тянет к тебе. Сильно. Непреодолимо. Ты меня всегда понимаешь, помогаешь, утешаешь, если что-то не так. Рядом с тобой потрясающе уютно и комфортно. У меня есть сводная сестра, Ладиина, но ты мне гораздо ближе, чем она, словно ты моя родная сестра, а не она. А сейчас я чувствую, что тебе грозит опасность, поэтому вот! - и с этими словами он протянул мне тонкое золотое кольцо с резной гравировкой и маленьким рубином.
  -- Что это? - опешила я.
  -- Прими, пожалуйста. Это моё обручальное кольцо, - и заметив моё вытянувшееся лицо, стал поспешно и сбивчиво объяснять: - Понимаешь, я очень дорожу твоей дружбой и не собираюсь её терять, а потому хочу защитить тебя от грозящей опасности. На Гее самым ценным и дорогим для аристократа является его невеста, поэтому в обручальные кольца мы вкладываем специальные охранные и защитные заклинания, а если избранница окажется в беде, мы всегда сможем найти её и прийти на помощь. Это что-то вроде маячка, говоря на вашем языке. Увы, у нас, вампиров, нет таких же колец, чтобы защищать сестру, потому что с женщинами нашей расы даже камикадзе не решится связываться. Так что я предлагаю тебе вот это и прошу взять.
   Я растерянно смотрела на протянутое кольцо и боялась к нему прикасаться. После всех пикантных ситуаций, возникших на почве недоразумений, идея с подобной защитой отнюдь не казалась безобидной. Хватит, я уже одолжила однажды у одного эльфа орты и показала одному оборотню, кто в доме хозяин, пометив собственные верстовые столбики. В результате от одного я должна забеременеть и пока единственное, что может меня от этого спасти - смерть одного из нас. А второй напрочь отказывается принять орты обратно, с пеной у рта утверждая, что добровольно подарил. Что самое противное ушастый властитель не торопится заводить новые орты, а это (как признался как-то по секрету Норри) по традициям эльфов и Высшего закона всё ещё оставляет меня его официальной невестой. И после того, как со мной разберётся первый истец, он может по праву Высшего закона потребовать стать его женой, связав тем самым по рукам и ногам.
   Что ни говори, а перспектива навязанного брака меня отнюдь не радует. Как и все драконы, будучи существом свободолюбивым, я предпочитаю сама выбирать свою судьбу и управлять собственной жизнью. Да и от разрыва с женихом только-только оклемалась. Всё-таки любовь не проходит по щелчку пальцев, нельзя выключить сердце и жить спокойно. Нужно время. И вот только сейчас начинаю постепенно входить в прежнее русло и заглядываться на противоположный пол. Местный колорит красавцев существенно ускорил реабилитацию. Но на слово "замужество" и всё с ним связанное по-прежнему стойкая аллергия. То ли это временное и постепенно пройдёт, то ли проявлась душа дракона, а точнее её мужская часть.
  -- Ну что же ты? - вывел меня из раздумий Оох-рам-Лукуш. - Бери. Это всего лишь кольцо.
  -- Ага! Это ты так думаешь! А я уже взяла один раз всего лишь оружие!
   Действительно! А вдруг я опять влипну? Вдруг малыш чего-то недоговаривает? Хоть я и испытываю к нему исключительно тёплые чувства, но замуж не хочу. Сама не знаю, почему, но Оох-рам-Лукуш с течением времени всё больше и больше воспринимается как брат, а это сильнее и сильнее убивает к нему влечение как к противоположному полу.
  -- Обещаю, что это только временно, - произнёс Оох-рам-Лукуш. - Только пока тебе грозит опасность. А потом я возьму кольцо обратно по первому же требованию.
  -- Даёшь слово?
  -- Даю! - клятвенно подтвердил юноша и надел кольцо на мой безымянный палец. - Теперь мне спокойнее.
   Что самое интересное я тут же почувствовала возникшую между нами связующую нить. В дверь постучали и вежливо попросили поторопиться. Кивнув на прощание новоиспечённому защитнику, я подхватила княжеский венец, служащий по совместительству обручем, и вышла.
   Настоящую корону Драко потеряли около ста пятидесяти пяти лет назад, во времена правления Дорваны. Прапрабабушка была последним Драконом, который её носил. После того, как её схватили и уничтожили враги, корона странным образом испарилась. Артур Семину подозревает, что реликвия вошла в состав коллекции трофеев одного из убийц. Самое печальное, что нельзя ни определить её местонахождение, ни призвать обратно. Восстановить по иллюстрациям также невозможно. Стоит мастеру начать работать над копией, как изображения модели либо исчезают с листа бумаги навечно, либо умелец сходит с ума, либо умирает вследствие несчастного случая. Поэтому подданные решили не мудрствовать лукаво и сделали вместо короны тонкий обруч из чернёного серебра, вставив в центре треугольник из рубина.
   В малой гостиной шёл пир горой. Братья с энтузиазмом термитов поглощали предложенные блюда, на моё появление они вместо того, чтобы церемонно встать и поклонится, лишь поспешно кивнули и принялись за отложенное занятие. Артур взмахом руки отослал слуг и лично отодвинул стул, помогая сесть к столу. Затем устроился рядом и стал терпеливо дожидаться конца обеда. Видно, переживал, что мы поперхнёмся от радужных новостей.
  -- Итак, - отодвинулась я от стола. - Рассказывайте.
   Братья согласно кивнули, но жевать не прекратили. Полагаю, их от законного перекуса не отвлечёт даже мировой Апокалипсис.
  -- Что вы знаете о Ведущих магах мира? - осторожно начал придворный маг.
  -- Только то, что их пятеро, и они имеют максимальный магический потенциал, - честно призналась я. Озабоченная приближающимся ГОСом, ситуацией с Мортифором, а также восстановлением из упадка собственно княжества, я как-то не интересовалась Ведущими магами мира. Знала, что они сильны, что связываться с ними не стоит, но не биографии, ни жития, ни молитв не читала. Понимаю, непростительная глупость, но из всего обилия информации приходилось выбирать первостепенную, а лишнюю оставлять на дальнейшее изучение.
   Маг вздохнул, понимая мотивы столь явной невежественности, и принялся рассказывать:
  -- Давным-давно Создатель сотворил наш мир. Однако через некоторое время Он понял, что управление Геей никак не согласуется с Его творческой личностью. Ему хотелось идти вперёд, навстречу новым открытиям, приключениям, хотелось совершенствоваться, а тут надо было присматривать за целым миром да ещё исполнять просьбы его жителей. И тогда Мастер подошёл к делу по-своему. Он сотворил пятерых сильнейших на свете чародеев, наделив их абсолютными полномочиями в управлении Геи.
  -- То есть он создал богов? - перебил управляющего Вик.
  -- Нет, - поморщился Норри. - В нашем мире вообще не существует такого понятия. Ведущие маги мира - просто существа, наделённые огромным могуществом, но они, так же как и все, живут, надеются, влюбляются, развлекаются и умирают.
  -- Но у них же у каждого есть множество храмов. Я сам видел, разъезжая со Светой по стране!
  -- Есть, - согласился Артур Семину. - Но эти храмы больше переговорные пункты, чем места поклонения. Если вам нужен, например, совет или исполнение желания, вы идёте в храм, читаете специальную молитву, чтобы Ведущие волшебники смогли уловить ваше присутствие, а затем загадываете желание, приносите подношение, своеобразную плату за услуги, и со спокойной душой отправляетесь домой. Ведущие маги всё сделают сами.
  -- Другими словами храм - это большой своеобразный мобильник, а молитва - звонок исходящего абонента, - услужливо пояснил Норри.
  -- Не стоит всё так кардинально упрощать, юноша, - вздохнул придворный маг. - Следует заметить, что кроме бытовой помощи людям, Ведущие маги мира обязаны следить за равновесием и порядком в мире, а потому способны вмешиваться в чужие судьбы. И вообще они здесь Высшая инстанция, а за свои поступки отвечают только перед Создателем.
  -- А почему на моей земле мало храмов?
  -- Потому что Драко не признают Ведущих магов мира. Драконы никому не молятся, ничего не просят и всё предпочитают делать сами. Надо признать, Ведущие маги мира тоже откровенно недолюбливают вас.
  -- За что? - обиделся Вик. - Мы милые и пушистые!
   Управляющий сцедил в кулак улыбку и продолжил:
  -- Это очень долгая история, мои господа. Сейчас нет времени рассказывать, но думаю, в свободное время вы с большим удовольствием почитаете длинную и увлекательную повесть о взаимоотношениях ваших предков с Ведущими магами мира, а также с их сёстрами и дочерьми. Честно говоря, ими вся Гея старше восемнадцати зачитывается.
  -- А что детям неинтересно? - вдруг пробрало меня любопытство. Что же там за легенды такие?
  -- Несовершеннолетним данную литературу читать запрещено, - ухмыльнулся Норри. - Это только орки да урки ввели её в школьную программу в качестве учебного пособия. Ну, да они всегда были извращенцами.
  -- Что же там такого написано?! - загорелся Вик.
  -- Я тебе потом на ушко перескажу, - хитро подмигнул эльф, - чтобы сестричку не смущать страшными семейными тайнами. У предков, оказывается, многому можно научиться!
   Ой! Кажется, я догадываюсь, что там за книжка! Полагаю перед ней полная версия "Тысяча и одной ночи" отдыхает!
  -- Кхм, - откашлялся Артур Семину, только подтверждая мои опасения. - Позвольте вернуться к прежней теме. Это очень важно. Запоминайте. Всего в мире существует пять Ведущих магов. У каждого из них свои возможности и сферы влияния. Например, Квипрокво имеет специфический дар чувствовать неприятности и казусы. Он специалист по недоразумениям.
  -- Прямо как ты! - поддел меня Вик, но под серьёзным взглядом Артура потупился и принялся поспешно вылавливать что-то в тарелке.
  -- Всюду, где он появляется, случаются несчастья, глупости и казусы. Из любой даже самой хорошей вещи он может сделать хлам, разрушить любую даже самую стабильную линию судьбы, приведя к невероятным последствиям. Его дар построен так, что он просто не может не вредить. В народе его прозвали "Зап@дло". Есть даже пословица: только гладко всё пошло, появилось Зап... в общем, Квипрокво. На фресках данного мага изображают с завязанными глазами, чтобы ненароком порчу не навёл. Обращаются к нему только в крайних случаях, и обычно когда надо кому-то что-нибудь напакостить. Красавица Либ-им-и-до покровительствует влюблённым, способна вызывать желание, приносить любовь, королева приворотных зелий. К ней чаще всего взывают влюблённые либо недовольные жизнью девицы, желающие выйти замуж (а также парни, мечтающие скрасить досуг). Девиз Прекраснейшей: любви много не бывает!
  -- Это уж точно! - согласился Вик, Норри одобрительно кивнул. - Надо будет заглянуть к красавице на досуге!
  -- И тщательно проработать данную концепцию! - поддержал эльфёнок.
   Ох, чую, скоро в жизни одной женщины появятся очень насыщенные будни! Артур Семину энтузиазма братьев не разделил.
  -- Скоро вам представится такая возможность, милорды, но лучше, чтобы её у вас не было. Поверьте, к данному магу, как и ко всем прочим лучше не соваться. Признаюсь, они вас откровенно ненавидят и вряд ли порадуют лояльностью и гуманизмом.
  -- Это за книжку-то? - обиженно выдохнул Вик.
  -- Скорее за её содержание, - хмыкнул Норри.
  -- А точнее за то, что оно построено на реальных событиях, - обрезал Артур. - И не факт, что он окажется женщиной.
  -- А что? Точных сведений нет? - скривился Виктор.
  -- Магов изображают очень условно, - пожал плечами управляющий. - Ведь статуи каждый раз вырезать заново очень дорого. Так что никто не знает, что там на самом деле. Однако продолжим: третьим магом является Колиго Авидидас, в народе прозванный Хапугой. Он способствует получению прибыли, финансовым махинациям, удачным сделкам, покровительствует банкирам, торговцам, вымогателям, шантажистам, аферистам и, как ни странно, замужним женщинам.
  -- А вот это вполне понятно почему! - хмыкнул Вик, вспоминая, как тётя Ира выбивала на днях у дяди Олега немного денег "на шпильки". Шпильки, как выяснилось, стоят очень дорого. Или речь шла об эксклюзивных туфлях из крокодиловой кожи?
  -- Девиз, высеченный на порогах храмов, - невозмутимо продолжил придворный маг, - хорошая вещь нужна всем.
  -- В корень зрит мужик! - восхитился Витька.
  -- Думаю, вы уже догадались, какая раса прямо-таки поселилась в его храмах? - улыбнулся советник.
  -- Неужели сарки официально признали его своим папочкой?
  -- Совершенно верно, миледи! - кивнул управляющий. - Хотя в принципе он для них значит ещё больше. Я бы сказал: "Кумир и пример для подражания". Сарки его холят, лелеют и даже готовы отдать ему пятьдесят процентов собственной прибыли.
  -- А вот это уже клиника! - не одобрил прижимистый бухгалтер. - Не ожидал от парней подобной глупости!
   Да, права народная поговорка, гласящая, что хуже сарка может быть лишь чахнущий над златом дракон! Придворный советник невозмутимо продолжил:
  -- Айрессен Задир - владыка власти и войны, кровожадный, хладнокровный воин. Покровительствует королям, царям и прочим сильным мира сего, а также военачальникам, наёмным убийцам, психологам и философам.
  -- Жизненное кредо, небось, чем тяжелее аргумент, тем лучше? - попыталась угадать я. Длинная лекция почему-то начинала тревожить. Зачем Артур это всё рассказывает? Неужели мы перебежали дорожку сильным мира сего?
  -- Надо признать вы почти угадали главный принцип данного волшебника, - улыбнулся маг. - Задира, как принято его называть за глаза, руководствуется заповедью: семь раз избей, один раз зарежь!
   Сердце предательски ёкнуло.
   "Ох, не к добру это всё, хозяйка!" - прошипел спинной мозг.
   "Молчи уже! - цыкнули на него мозги. - У тебя всё не к добру!"
  -- Последний маг - Тих-о-инь, что в переводе с древнего языка народа Твана кон Су, означает "бог с искусными руками". Он благоприятствует карманникам, взломщикам, ворам и всем, чья работа связана с ловкостью рук. А потому под данную категорию попадают также фокусники, иллюзионисты, ювелиры, музыканты, художники и врачи. Люди его прозвали Тихоней.
  -- За дружелюбие и мягкий характер? - предположил с улыбкой Вик. Последняя группа профессий у него опасений не вызывала.
  -- Угу, - кивнул Норри с таким выражением лица, словно Витька напрасно недооценивает служителей искусства. - Тихоня очень милосердный, если так можно назвать жизненное кредо: семь раз отрави, один - припугни!
  -- Ой, Свет! - картинно всплеснул в ладошки Витька. - Кажется, это ещё один твой родственник! Или покровитель? А ты столько лет не знала о его существовании! Или, может, у него уроки брала?
  -- Считай меня самородком! - огрызнулась я и обернулась к управляющему. - Наше проклятие как-то связано с этими магами?
  -- К сожалению, да, - вздохнул Артур Семину. - Так уж вышло, что Ведущие маги мира, хоть и могущественны, но всё же смертны. И для того, чтобы обезопасить мир от отсутствия или дефицита покровительства, Создатель в своё время придумал систему взаимозаменяемости. Согласно ей время от времени рождаются колдуны, по величине и природе силы равные Ведущим магам. И если с Ведущим магом происходит несчастный случай, новое поколение занимает место умершего. На случай, если Ведущий маг сойдёт с ума от обилия власти или просто от природы жесток и халатен по отношению к своим обязанностям, Мастер предусмотрел систему поединка, по которой соискатель может отправиться в храм Проклятых и вызвать мага на бой. Для этого надо бросить своё имя и часть себя в озеро Пропащих душ. Однако Ведущие маги мира изменили правила по собственному усмотрению. И соискатель уже не может действовать в одиночку, теперь ему нужно найти ещё четверых напарников с соответствующими оставшимся магам уровнем силы и природой магии. Затем члены команды обязаны одновременно отправиться в замки магов, что находятся в пяти разных частях света, пройти испытания и синхронно сесть на трон Ведущего мага мира. Если хотя бы один из них опоздает, умрёт в дороге или займёт чужое место - вся пятёрка погибает. Ну, а если они всё-таки доберутся до замков, пройдут испытания и в силу какой-то невероятной везучести сядут одновременно на трон, им надо будет ещё победить Ведущих магов мира. Можно, конечно их вначале убить, а потом садиться на престол, но такого ещё никому не удалось сотворить. Естественно предприимчивые жители Геи очень скоро придумали своеобразное проклятие: раздобыть частичку врага (локоны, ногти, клеточки кожи, кровь или ещё что) и бросить её в озеро Пропащих душ. Автоматически срабатывает система вызова, и несчастный обречён. Если у него не хватает магического резерва, он сразу погибает. Если с первым пунктом всё в порядке, то жертва должна в течение часа объявиться на Гее, показывая тем самым, что принимает вызов. Уклонение от принятия вызова - смерть.
  -- А как тогда выжить? - скромно поинтересовался Вик.
  -- О! - горько улыбнулся Артур Семину. - Нужно всего лишь в течение часа принять вызов на поединок, найти недостающих четырёх членов команды, определить, какому магу соответствуют твои способности, отправится к нему в замок, пройти все испытания, добраться до трона и победить конкурента.
  -- Звучит, как самоубийство, - оценил ситуацию Витька.
  -- Скорее как проклятие! - хмыкнул Норри. - Потому что провернуть это всё надо за шестнадцать суток!
  -- Тогда точно полный писец! - согласился лорд Венатор.
  -- Ну, это не такой уж малый срок. Маги вообще хотели сократить его до суток, но Великий Эквилибриум не разрешил, - попытался успокоить нас советник. - А для вашего мира я постараюсь создать временную петлю, чтобы на Земле вместо восьми полноценных суток прошло около восьми минут. Ведь, насколько известно, у вас, княжна, остались там крайне важные дела.
  -- Артур, что бы я без вас делала?! Вы - прелесть!
  -- Что вы, - смущённо покраснел придворный маг. - Это всего лишь моя работа.
   Работа работой, а вознаградить управляющего стоит. Такого советника, чародея, врача и управляющего замком в одном лице днём с огнём не сыщешь! Надеюсь, мне удастся выяснить, что ему нравится больше всего и порадовать подарком, если, конечно, переживу очередные приключения.
  -- Значит, за шестнадцать суток мне надо найти ещё четверых несчастных, связать их и отконвоировать к замкам Ведущих магов мира? Уж очень я сомневаюсь, что хоть один псих-камикадзе рискнёт связаться с Драконами и Ведущими магами мира.
  -- Ну, тут круг можно сузить, - скорбно вздохнул Артур. - Проклятье уничтожает не только врага, но и членов его семьи.
  -- В таком случае, если верить статистике, из-за данного проклятия погибнет большая часть населения Геи! - заметил Вик. - Это же самый настоящий теракт!
  -- Увы, - хмыкнул Норри, сосредоточенно массируя виски. - Насколько начинаю припоминать, в условиях поединка упоминаются только официально признанные члены семьи.
  -- То есть папа и мама?! - испугалась я.
  -- Нет, - мотнул головой Артур. - Ваша собственная семья. Так как вы пока не замужем и детей не имеете, то под данную категорию подпадают ваши сводные братья и сёстры.
  -- Значит, теперь нам надо найти лишь двух оставшихся Драконов? - переспросил Норри. - И определить кто из нас кто?
  -- А там всего ничего! - истерично хмыкнул Вик. - Добраться до замков и замочить тех, кто весь мир может раскатать тонким слоем!
  -- Один Тих-о-инь чего стоит! - скорбно кивнул Артур.
  -- А вот тут ошибаетесь! - покачал головой Вик. - Если его противником будет Света, я бы подумал, на кого поставить!
  -- Но у Светы есть ещё свойства Квипрокво! - осторожно поднял вверх палец Норри.
  -- Что ещё раз доказывает, что одному Ведущему магу мира, действительно, не повезёт!
  -- На вашем месте, господа, я бы сильно не торопился определяться с собственной специализацией, - предупредил управляющий, - на мой взгляд, у каждого из вас в особенностях магической силы присутствуют две и а то и больше способности Ведущих магов мира. Поэтому присмотритесь внимательнее друг к другу со стороны, постарайтесь выделить одну доминантную черту силы, ведь ошибки в данном случае смертельны.
  -- Но возникает иная проблема, - решила озвучить я свои размышления. - Если мы не выявим сейчас, какому чародею соответствуем, как нам отыскать недостающих членов команды?
  -- Очень просто, - протянул мне Артур два небольших странных предмета. Один из них походил чем-то на спиртовой термометр с градуировкой от нуля до тринадцати. Второй предмет представлял собой герметично запаянный стеклянный цилиндр, заполненный каким-то твёрдым тёмно-коричневым с красноватым отливом веществом. - Перед вами два древнейших фамильных артефакта. Вот это, - указал он на термометр, - измеритель магического резерва. До какой отметки поднимется столбик жидкости, такого уровня силы является находящийся рядом с вами маг.
  -- То есть для анализа достаточно лишь рядом находиться? - поспешила уточнить я.
  -- Да, - кивнул маг.
  -- А прибор не будет искажать свои результаты в присутствие другого мага? Нас, например? - отпрыски Драко всегда имели магические способности. И очень часто резерв моих предков был около двенадцатого уровня. А насколько помню из проведенного когда-то Артуром теста на способности, у меня есть все шансы стать хорошим магом очень даже высокого уровня.
   Словно в ответ на мои мысли уровень жидкости в "термометре" дёрнулся и пополз вверх, соизволив остановиться ровно между цифрами двенадцать и тринадцать.
  -- Это ещё что такое? - фыркнул, кивнув на колеблющийся прибор, Витька.
  -- Может так на него действует наш коллективный фон? - решила предположить я.
  -- Нет, - отмахнулся Артур. - Сейчас он показывает только ваш собственный уровень силы. Ваших братьев я уже проверял раньше, и теперь прибор реагирует только на вас, приравнивая их магическую силу к уровню постороннего шума. И так будет с каждым новым испытуемым. Что касается вашей силы, то думаю, это временный и побочный эффект вашей последней стадии взросления дракона.
  -- Но ведь это нам на руку! - вмешался Норри, у которого магический уровень, насколько помню, около двенадцати.
  -- О да! - согласился управляющий. - Такой высокий уровень силы даёт вам всем хороший шанс выжить. По крайней мере, очередное условие испытания вы прошли.
  -- Стоп! - вдруг хлопнул Вик ладонью по столу. - А когда вы меня измерить успели?
   И тут Артур к великому нашему изумлению покраснел. Не поняла! Почему мой придворный смущается?
  -- Видите ли, - сконфужено начал он, теребя длинный край рукава и не в силах поднять на нас глаза, - до меня дошли слухи, лорд Венатор, о ваших приключениях во дворце суккубов.
   Это тогда, когда великий и могучий Арк'ментр'морк ворвался ко мне и, во что бы то ни стало, попросил убрать Вика из спальни его жён? Кажется, они там сознание потеряли. Вот только почему, не понятно. Вряд ли бы Вик успел за столь короткое время многое.
  -- Глава суккубов отказался комментировать, что там произошло, - продолжил тем временем Артур. - Но у меня закрались интересные подозрения. Однажды я подкараулил вас, когда вы направлялись на ночь к очередной служаночке...
  -- Убью! - прорычал брат. Я положила руку ему на плечо. Спокойно, Витька, пусть наш друг сначала договорит. Импульсивность - не мой конёк. Сначала думай, потом делай.
   Артур втянул голову в плечи и продолжил:
  -- Тогда, милорд, ваш уровень силы, к моему великому удивлению, оказался около шести. Но когда вы стали заниматься с девушкой... хм...ну понимаете чем...
  -- Убью! - уже коротко и убеждённо тряхнул головой Вик.
  -- Ваш уровень энергии принялся стремительно расти до двенадцати! - быстро проговорил Артур Семину и сжался. Повисла гробовая тишина.
  -- Значит, Вик способен трансформировать любовную энергию в магическую? И его регулярные загулы не что иное как естественная необходимость поддерживать на постоянном уровне магический резерв?
  -- Браво, Свет! - захлопал в ладоши Вик. - Ты всегда умела красиво назвать даже самые нелицеприятные вещи! А можно я отныне буду пользоваться этим ёмким, научным оправданием?
  -- А у Норри тоже такие способности?
  -- Не знаю, - честно пожал плечами Артур. - С ним я подобных экспериментов не проводил.
  -- Уж не хотите ли вы и меня проверить?! - с подозрением прищурился эльф.
  -- Давай, брат! - потрепал его по плечу Вик. - Поработай на благо науки!
  -- А Света? - внезапно спокойно спросил юный ванн Дерт. - У неё тоже такие способности?
  -- Без понятия, - отозвался Семину. - Я её ни разу не ловил за этим делом. Но подозреваю, что они у миледи также присутствуют.
  -- Значит так! - вдруг сверкнул глазами Норри. - Учтите. Если вы заставите проходить испытание меня, то сестрёнка тоже не отвертится!
  -- Спасибо! А меня-то за что?
  -- А вдруг в тебе скрытые способности Либ-им-и-до? - невинно округлил свои сапфировые глазки Норри и коварно добавил: - Надо знать! Ведь ошибка в нашем деле недопустима!
  -- Уши оторву! - вдруг посерьёзнел Вик.
  -- Зачем? - притворно изумилась я. - Я чаем его напою - они сами отвалятся!
  -- Кажется, я догадываюсь, кто вы, госпожа, - пробормотал Артур, опасливо покосившись на меня.
  -- Может, я тоже сугубо во имя науки хотел проверить! - надулся эльф.
  -- Так и я тебя чайком напою чисто ради фундаментальных исследований! - отозвалась я.
  -- И станут они фундаментом, брат, тебе на могилку! - резюмировал Вик, придвигая Норри мой бокал с вином. Эльф отпрянул от подношения, как бес от ладана.
  -- Ладно, - решила перевести я разговор в другое русло и подняла второй загадочный предмет с бурым порошком. В моих руках начинка цилиндра сразу же стала жидкой, вязко расползаясь по стенкам. - Что это? Тиксотропический гель?
  -- Не матерись, Свет! - одёрнул меня Вик. - Говори нормально! Я же не сыплю тебе своими профессиональными терминами!
  -- Ваш брат отчасти прав, - вздохнул управляющий. - Но ещё вам следует быть осторожней со словами.Tixisis - почти на всех языках нашего мира переводится, как очень жаркое страстное объятие. А сказав "тиксотропический" вы обозвали какой-то гель крайне любовно озабоченным причём в активной форме.
   "Мда, - вздохнуло левое полушарие. - Изучай местную культуру, хозяйка, второго Мортифора мы не переживём! Нам бы с первым разобраться!"
   "Не поминай его всуе! - огрызнулась правая половинка мозга. - Вдруг припрётся?"
   От данной мысли по телу пробежала дрожь. Нет, Мортифора я не боялась, но какая-то часть меня (наверное, более ответственная и мудрая) настоятельно советовала не шутить с Чёрным королём.
  -- Обязательно последую вашему совету, Артур, и буду следить за собственной речью, - торжественно кивнула я, продолжая теребить в руках странный предмет с уже багрово-бурой жидкостью.
  -- То, что вы видите перед собой, является Корнем Драко, - лекторским тоном произнёс Семину. - Этот артефакт позволяет определить принадлежность к роду Драко. Внутри хрустального цилиндра находится кровь вашего самого первого предка - Аргелла. В присутствии его потомков кровь, чувствуя родственную связь, вновь становится жидкой.
  -- В таком случае ей и застывать-то не положено! - фыркнул Вик.
  -- Ошибаетесь, милорд. Вопреки расхожему мнению отпрысков Драко хоть и много, но не настолько. К тому же, артефакт на данный момент настроен на самую близкую связь и покажет вам только тех, на кого может пасть проклятие.
  -- А нас он, как и предыдущий артефакт, будет воспринимать фоном? - уточнил Норри.
  -- Да, милорд.
  -- Ладно, - вздохнул Вик, сгребая артефакты себе. - С одной проблемой более-менее разобрались. Вопрос второй на повестке дня. Что нам делать с разбитым бумером, который в данный момент стоит весь пропитанный кровью во дворе на даче? Отогнать его в сервисный центр до возвращения отца мы не успеем, равно как и починить. Или, Артур, вы сделаете ещё одну временную петлю?
  -- Увы, - развёл руками чародей. - Столько работать с временными потоками просто невозможно. Максимум, что у вас будет по прибытии на землю - пару часов.
  -- А за такое время мы даже спрятаться не успеем! - вздохнул Вик.
  -- А если купить новую машину? - предложил Норри.
  -- И как ты собираешься нам, двум студентам, за два часа заработать на новый бумер?! Ограбить банк?! Подработать террористами?!
  -- Света права, - поднял голову Вик. - Отец машину за восемьдесят тысяч евро купил! Где нам такую сумму поднять?
   Мы с Норри обомлели. Юный ванн Дерт, уже успешно освоившийся с нашим миром, присвистнул. Мда, без террора такие деньги не насобираешь!
  -- Ладно. Пошли, возьмём мою государственную казну.
  -- Её нельзя! - встрепенулся Виктор. - Все деньги в обороте! Мы не можем снять их раньше, иначе попадём на крупную сумму!
  -- А сейчас у нас, по-твоему, что?
  -- Нет! - твёрдо отрезал лорд Венатор. - Всё равно рубить на корню такой проект не позволю! Пусть уж лучше папа с меня шкуру сдерёт, но от задуманного не отступлюсь!
  -- Чудесно! И что ты предлагаешь взамен? На паперти стоять? Помогите, мол, двум бедным студентам и безработному эльфу накопить за час на "бмв" последней модели! Спасите тем самым вымирающий вид дракона!
  -- Дядя за Свету и не такие выкупные даст, - тихо подал голос Норри.
  -- Сколько? - оживился Вик.
  -- Золотом по её весу, - отозвался эльф, откидываясь на спинку стула. - Это, кажется, около сорока шести кило?
  -- Слушай, Свет, а может, тебе поправится ещё немного? Килограмм эдак до пятидесяти, для круглого счёта? - загорелся прижимистый бухгалтер, поворачиваясь ко мне. Сначала я даже не поняла ход его мыслей, а когда осознала сказанное чуть со стула не упала.
  -- Ты в своём уме?!
  -- А чем тебе Лерри не нравится? - вскочил Вик, уперев руки в бока. - Красивый, умный, надёжный, опытный! Уже воспитал одного дракона! Воспитает и прочих детей, включая тебя!
  -- ЭТО НЕ МОЁ!
  -- Как это НЕ МОЁ! Такие деньги! Бери ушастого! Твоим будет!
  -- Нет!
   Ничего против лесного властителя я не имела, однако почему-то в душе по отношению к королю эльфов чувствовалось непонятное отстранение. Последнее время, Лерри, мотивируя тем, что соскучился по племяннику, почти поселился в моём замке и при каждом удобном случае ненавязчиво ухаживал. Тонко, галантно, красиво. Однако я каждый раз чувствовала себя зверьком, на которого тихо и методично расставляются силки и капканы. Кто знает, может, это Лерри лося Вику подстроил?
   "С него станется! - вздохнуло левое полушарие. - Уж больно скользкий тип!"
   "Но какой симпатичный!" - томно вздохнуло правое полушарие.
  -- Света, подумай! Где мы ещё столько денег за раз возьмём?
  -- А давай, мы тебя женим! Все папаши с удовольствием выложат немалую сумму за такого аппетитного дракончика! Подумай!
  -- Но я не могу жениться! Это вредно для мужского организма! Оттого за брак, наверно, и доплачивают!
  -- В таком случае с дядей Олегом тебе будет полезно общаться!
  -- Всё равно не женюсь!
  -- Кто сказал про женитьбу?! - раздался высокий пронзительный голос у дверей. - Я готова!
  -- Лада?! - испуганно прошептали мужчины.
   На пороге стояла высокая потрясающе красивая блондинка в новом свадебном платье.
  -- Что ты здесь делаешь? - замерла я от изумления.
  -- Я к тебе, муженёк! - лучезарно улыбнулась бывшая леди Каракурт, в настоящем Ладиина-рам-Лукуш, незаконнорожденная дочь короля вампиров Нох-рам-Лукуша.
  -- Как муженёк?! - опешила я.
  -- Всё очень просто, - ухмыльнулась Ладушка, постукивая перчатками по ладони. - У вампиров в отсутствие последнего мужа за жену несёт ответственность предыдущий супруг. А брак наш никто не отменял! Ты, же сплавив меня папаше, на радостях развестись забыла!
   О Боги! За что мне сегодня такие наказания?! Вот уж, действительно, проклятие! В Кои-то веки убеждаюсь, что неприятности не стоят в очереди! Они приходят все и сразу!
  -- А где твой последний благоверный? - с надеждой спросила я. Авось сумею вернуть бедолагу скорбящей зазнобе, дабы она отцепилась от меня?
  -- Он от меня закопался в пирамиду на пятьсот лет! Сказал, что устал, паразит!
  -- Да не убивайся так, Нох-рам-Лукуш обещал тебе более знатного.
  -- Этот-то и закопался! - взвизгнула Лада. - Они все три от меня окопались! В земле спрятались, кроты самопальные! Глубоко! И место замаскировали! Не достать!
   На последней фразе девушка перешла на вой и рыдания. Да, тяжела жизнь мужчины-вампира! Сначала тебе жена все нервы вытреплет, потом (не дай боги!) родится дочка, которая продолжит благородное дело мамаши (зачастую с ней на пару), а затем надо ещё для кровиночки подыскать такого же волонтёра-мазохиста и, в конце концов, насобирать приданное. А оно у вампиров самое высокое в мире! (И я уже догадываюсь почему!) Вдруг Ладиина прервалась и совершенно спокойным голосом объявила:
  -- Ну, ничего, Света! Ты найдёшь мне следующего мужа! И как можно быстрее! Я больше не хочу спать одна! Особенно после того, как второй не успел закопаться и вынужден был исполнить супружеские обязанности!
  -- Ладушка, зайка, мы сейчас немного заняты!
  -- А мне плевать! Я мужа хочу! - затопала она ножками, как капризный ребёнок. Да, с каждым годом всё тяжелее!
  -- Может ей валерьянки дать? - пробурчал у самого уха Норри. - Кошкам вроде помогает!
  -- Ладушка, милая, есть у нас для тебя такой человек! - вдруг воркующим тоном начал Вик. - Как раз переживали, почему такое добро пропадёт!
  -- Богатый? - мгновенно прекратила свою истерику Лада и перешла на деловой тон.
  -- Очень! - клятвенно заверил брат.
  -- Красивый? - продолжила свой допрос наша блондиночка.
  -- Неимоверно! - внезапно поддержал брата Норри.
   "Вы что творите?!" - возмущённо обернулась я к братьям.
   "Смотри! - радостно прошипел Вик и незаметно кивнул на Корень Драко, внутри которого перекатывалась густая бурая жидкость. - Артефакт признал Ладиину твоим близким родственником!"
   "В общем, - мысленно отозвался Норри, - с очередной закопкой её мужа, она вновь стала членом твоей семьи! Собственной!"
   "И более того! - пропел Вик. - У неё я смотрю почти двенадцатый уровень силы! Наверно, наследственность отца сказывается!"
   "Так мы нашли четвёртого дракона?" - встрепенулась в душе надежда.
   "Более того, - ухмыльнулись братья. - Он к нам сам пришёл!"
   Мда, похоже, сегодня у Ладиины тоже неудачный день! Это ж надо так вляпаться! Не повезло, малышке. Хотя, вслушиваясь, как братья натравливают её на одного из Ведущих магов мира, я подумала, что возможно и у мага сегодня также не совсем прекрасный день. Ведь Ладушка про него уже узнала!
   В этот момент дверь отворилась и молоденький страж, запинаясь, пролепетал:
  -- Ваша Светлость! К вам лорд Мортифор Лупус Карнификус! Настаивает на аудиенции.
   При последней фразе моё сердце предательски ухнуло вниз. Мда, плохой денёк выдался!
   "А ведь ещё не вечер!" - ехидно хмыкнуло левое полушарие свою любимую фразу.
  

Либо вы часть решения, либо вы часть проблемы.

Элдридж Кливер

  -- Вот блин! - в сердцах ударил Вик по столу. - Только оборотня нам для полного счастья не хватало! Влипли!
   А вляпались мы (точнее я) конкретно! Сколько ни пыталась, ни билась нарыть что-нибудь по теме традиций и столбиков - всё впустую. Информация об оборотнях оказалась закрытой! Впервые прибыв на Гею, я и представить не могла, что мы можем потревожить и раздразнить такую сильную и скрытную расу!
   Из доступных знаний лишь поверхностные сведения о быте и укладе оборотней. Типа живут на севере и северо-западе мира такие вот злобные, свирепые, неуравновешенные типы, с которыми лучше не связываться. На всякий случай, а точнее, чтобы каждый "этих типов" мгновенно опознал и успел вовремя спрятаться, во всех книгах давалось их краткое, но весьма ёмкое описание: "Высокие (средний рост взрослой мужской особи около двух метров, у представителей благородных семейств - 2,25 м), мощные, удивительно ловкие, обладают огромной физической силой". И краткая приписка внизу: "Хуже них только Драконы!"
  -- Я тебя к этому терминатору не пущу! - перехватил Вик мой задумчивый взгляд на дверь. - Свет! Ты у меня одна, а он любого из нас на ленточки порежет и по земле тонким слоем раскатает!
   И это правда. В одной из фамильных книг предки настоятельно рекомендовали своим любопытным, неуёмным потомкам не злить оборотней, так как даже в человеческой ипостаси те обладают мощью всех трансформаций и гораздо сильнее Дракона в людском обличье. И до того, как мы (глупые чада) успеем перевоплотиться в ящёра, они нас сто раз успеют разорвать на мелкие кусочки. Конечно, если мы (вредные недоросли) всё-таки успеем превратиться в чешуйчатых гадов, то не поздоровится противнику.
   Собственно, по силе и выносливости оборотни стоят на первом месте, опередив не только князей Драко, но и людоедов с каменными троллями. Тот факт, что данная раса обладает невероятной живучестью, а их враги повышенной смертностью, тоже не добавил оборотням популярности. Впрочем, вервольфы от недостатка внимания не страдают, прекрасно перенося изоляцию. Время от времени они выбираются в ближайшие города и деревни для обмена продуктами или торговли собственными изделиями из шкур убитых тварей. Чудовища в лесах оборотней также долго не задерживаются: их либо вырезают хозяева территории, либо они сами поспешно уносят ноги на более безопасные земли.
   Нетрудно догадаться, что все выше перечисленные знания и отсутствие идей по разрешению возникшей с Мортифором ситуации, особого оптимизма не навевали. Мысли бешеным хороводом вертелись в голове, отчего ни на чём не получалось сфокусироваться. Сердце отчаянно колотилось, готовое вот-вот выскочить из груди. Но к моему великому удивлению столь бурная реакция организма объяснялась не только растерянностью и тревогой, но и сильным желанием увидеть Чёрного короля вновь! Эта странная и непонятная прихоть обитала где-то глубоко-глубоко в душе. До сегодняшнего момента я её почти не замечала, но вот она вновь всплыла на поверхность.
  -- Честно говоря, Вик, я не думаю, что Мортифор собирается убивать Свету, - вывел меня из задумчивости озадаченный голос Норри.
   Пока я разбиралась в собственных чувствах, братья о чём-то приглушенно переругивались. Артур сидел за столом и притворялся частью интерьера. Ладиина подалась вперёд, чтобы лучше слышать разговор. Эльф озадаченно водил длинными чуткими пальцами по столу. - Насколько помню, на традиционном пиру Драко в честь победы он вместе с дядей проявил к сестрице немалый интерес.
   Думаю, так можно сказать. Рассказываю. Будучи от рождения весёлыми и жизнерадостными, Драконы ввели привычку каждую свою победу отмечать шумной, беззаботной гулянкой. Вот и в тот раз, через неделю после разгрома Михея, Артур Семину привёл моё родовое гнездо в порядок и разослал всем союзникам и друзьям приглашения на праздник. Бурная попойка была уже в самом разгаре, когда Норри внезапно откинулся на спинку стула и страдальчески застонал.
  -- Что такое? - испугались тогда мы с Виком.
   Эльфёнок ничего не ответил, только кивнул на двух мужчин, аккуратно обходящих столы с пирующими гостями и целенаправленно приближавшихся к нам. Если красота одного из них поражала своей тонкостью и аристократичностью с лёгкой долей надменности, то второй спутник был воплощением страсти, огня, чувственности. Вот никогда не думала, что лучшие друзья так эффектно смотрятся вместе! Вся женская половина гостей буквально сканировала пришельцев, овеянных ореолом власти и силы.
  -- Что-нибудь случилось? - тревожно спросила я, когда Лерри с Мортифором в лёгком поклоне зависли недалеко от стола. Тогда ещё первым был страх, что нам опять нужно куда-то ехать и что-нибудь решать. Пришельцы переглянулись, и ушастый правитель утвердительно кивнул, не в силах скрыть серьёзности и крайней озадаченности. Нас троих испугано передёрнуло, а оборотень с эльфом не выдержали и расхохотались.
  -- Надеюсь, вы догадались занять нам место? - хмыкнул, отсмеявшись, Мортифор и прибывшие, не сговариваясь, плюхнулись на соседние со мной стулья, нагло потеснив зашипевших братьев. Разгулявшиеся гости подобного нарушения этикета не заметили, а Вик с Норри решили громко не возмущаться, дабы не привлекать лишнего внимания. Неизвестно ещё, как присутствующие могли истолковать нахождение эльфа и оборотня на вторых по почёту местах.
  -- Миледи, не выпьете ли со мной моего коллекционного вина? - вежливо осведомился Лерри ванн Дерт, наполняя мой бокал до краёв.
  -- Не делайте этого, - раздался над левым ухом рычащий баритон Мортифора. - У эльфов вино очень хмельное! Опьянеете и потеряете бдительность! Выпейте лучше моего вина.
  -- Миледи, - послышался у правого уха укоризненный шёпот Лерри. - Вино оборотней ещё крепче! Что бы ни нашептал про меня этот прохвост - берегитесь! Мортифор тот ещё искуситель, на его счету много разбитых сердец!
  -- Если этот ушастый гад твердит о моих победах на личном фронте, - отозвался со второй стороны лорд Лупус Карнификус, - то спешу уверить, что у него их больше, так как кто-то меня на целых двести семьдесят два года старше!
  -- Если ваш сосед упомянул мой возраст, то спешу заметить, что он в мужчине не самое важное, главное - опыт.
  -- Эльфийские мужчины - бренд, конечно, крайне раскрученный, но, к сожалению, не самый лучший, - ехидно отозвался Мортифор.
  -- Тем не менее, оборотни тоже не шибко котируются! - парировали со второй стороны.
  -- Стоп! - не выдержала я, чувствуя, что голова и без вина начинает раскалываться на две половинки. - Разве вы не друзья?
  -- Друзья! - хором согласились эльф и оборотень.
  -- Притом самые лучшие! - добавил с улыбкой Мортифор.
  -- Тогда почему вы так друг на друга наговариваете?
   Мужчины переглянулись и ухмыльнулись, словно работали сообща по чётко разработанному плану. И, наконец, Лерри, лукаво улыбаясь, произнёс:
  -- Это называется здоровая конкуренция.
   После того ужина между двух огней, Лерри частенько заглядывал в гости, а в последние три месяца, как уже говорилось ранее, практически поселился в моём замке. Большую часть времени ушастого властителя не было видно и слышно. Он, действительно, много часов проводил со своим племянником, посвящая принца в негласные правила ведения политики и тренируя в битве на ортах. Надо признать, их тренировочные бои притягивали меня как магнитом. Кто знает, может, на это Лерри и рассчитывал? Так как частенько сражался в одних бриджах. В такие дни служанки под дверьми тренировочного зала просто млели.
   Однажды эльфийский правитель предложил мне свои услуги в освоении ритуального боя на ортах, и с тех пор мы виделись с ним регулярно каждое утро. Иногда Лерри приглашал меня на конную прогулку или просил составить компанию в шахматы, пару раз дал совет, что делать с завалившими замок лживыми любовными посланиями.
   Оказывается, несмотря на все минусы, супружество с Драконом крайне модно и престижно. Что-то сродни покупки дорогой породистой собачки и желательно выставочной. А потому представители знати просто достали нас с Виком и Норри своими предложениями руки и сердца, а также многочисленными визитами.
   Мортифор же за всё это время ни разу не появился. Только через три земных месяца, когда я отсиживалась от внешнего мира дома, пришло письмо:

Здравствуйте, милая княжна!

   Честно говоря, не ожидал, что по прошествии полугода Вы попытаетесь сбежать от своего долга таким низким и грубым способом, как телепортация в иной мир. Если Вы думаете, что я Вас там не найду, то сильно ошибаетесь.

С безграничным уважением,

восхищением и мыслями о Вас,

Мортифор Лупус Карнификус.

   Вглядываясь в безупречно ровные строчки слегка косого и резковатого, но очень аккуратного и по-своему красивого почерка, я судорожно пыталась сообразить, что делать дальше. Как уже говорилось, несмотря на все старания найти что-нибудь по данному обряду не получилось. А потому мозг не придумал ничего лучшего, как отсрочить "казнь" и настрочить Чёрному королю следующее послание:

Уважаемый лорд Мортифор Лупус Карнификус!

   У меня и в мыслях не было (каюсь, было, но побоялась) столь грубо и дерзко нарушить наш договор (да плевать в принципе на метод! Лишь бы откосить!). К сожалению, срочные дела (подходящий к концу срок нашего договора) призвали меня на землю. Очень печально, что данное случайное совпадение (угу, как же! Случайное!) привело Вас к таким нелестным выводам обо мне. (И что ж ты такой сообразительный, гад?!) Однако прошу меня милостиво простить, но когда мы обсуждали наш договор, то я подразумевала шесть земных месяцев (конечно, не подразумевала, но если так хоть чуть-чуть можно выкрутиться, то теперь подразумеваю).

С безграничным уважением

Светлана Сангиус Ангуис Торта

Орис-Беллигеро Омаг-морт Драко, правящая династия

(Зы! А у меня титул подлиннее будет! Мелочь, а приятно)

   Буквально в тот же день пришёл ответ:
   Что ж, миледи, Вы поймали меня за хвост! Ну, да я сам виноват: не стоило расслабляться в присутствии прекрасной дамы. Так и быть я принимаю отсрочку. В Вашем мире пройдёт полгода, в моём - год. Но прошу Вас впредь на иные временные измерения не ссылаться, ибо я расценю это как нарушение договора. Да и больше времени предоставить Вам, милая княжна, не могу, так что решайте проблему или решайтесь.

С безграничным уважением, восхищением

и всё теми же мыслями о Вас,

Мортифор Лупус Карнификус.

  
   И снова тишина. Мортифор не появлялся, не писал писем и вообще никоим образом не напоминал о себе. Книги опять же кроме настоятельных рекомендаций не связываться с оборотнями, ничего нового не сообщили. На все вопросы о своём друге Лерри извинялся и отрицательно качал головой. С каждым днём становилось всё тревожней, но с другой стороны вместе с волнением росло и непонятное желание увидеть Мортифора. И вот теперь я его увижу. Только вот что делать-то?
  -- Знаешь, меня это отнюдь не успокаивает! - фыркнул Вик.
   Похоже, я снова упустила нить разговора. Так, надо успокоиться и всё трезво обдумать, прежде чем идти на переговоры. Никогда не следует ставить вопросы ребром, иначе они могут выйти боком.
  -- Ребята, я что-то прослушала? - осторожно начала я.
  -- Прослушала?! - переспросил Вик. - Да как ты можешь так спокойно сидеть и витать в облаках, зная, что по твою душу явился Мортифор?!
  -- Ну, не совсем по душу, - поправил Норри.
  -- Точнее совсем не по душу! - расплылась в ядовитой улыбке Ладиина. - Ты, кстати, в курсе, что обо всех его любовницах ни слуху, ни духу?!
  -- То есть? - не поняла я.
  -- Они пропадают бесследно! - злорадно пояснила Ладушка.
  -- Не совсем пропадают, - внезапно вступился за оборотня Норри. - Лада, не пересказывай сплетен. Просто о возлюбленных лорда Мортифора известно также мало, как и о пассиях моего дяди. У Лерри мать была очень строгой моралисткой, отчего дяде в юности приходилось тщательно скрываться, и постепенно это вошло в привычку. Мортифор в этом плане на него похож. Он не любит афишировать свои победы, равно как и обнажать чувства. Оборотни от природы замкнуты и скрытны. Кроме того, я как-то подслушал их с дядей разговор и узнал, что Мортифор очень много путешествовал по мирам и большинство его любовниц оттуда.
  -- Угу! - хмыкнула Ладиина. - А как ты объяснишь дорогой сестричке следующее событие? Как-то сарки решили осветить личную жизнь короля оборотней и когда нашли любовницу Мортифора, та отказалась говорить об этом? Причём подобным образом поступили и все прочие его пассии, пока сарки не отказались от идеи!
   Повисла гробовая тишина. Ладиина откинулась на спинку стула с чувством выполненного долга и сладко чему-то улыбалась. Артур Семину отбарабанил пальцами по столу нервную дробь, а Вик шумно вздохнул. И только мне почему-то было на удивление спокойно. Вполне вероятно, что Чёрный король подошёл к выбору любовниц тщательно, и все они оказались очень даже благородными женщинами, не желающими оглашать интимные подробности своей личной жизни на весь мир. Что здесь странного? Я, наоборот, не понимаю тех, кому нравится кричать об этом на каждом углу. Любовь касается только двоих, и прочим там делать нечего.
  -- Я не знаю, как это истолковать, - тихо ответил эльф. - Но, может быть, Мортифор взял с них слово молчать?
  -- Для чего? - фыркнул Вик.
  -- Не пугай сестру своими домыслами.
  -- Пугаю?! - взвился лорд Венатор. - Да я между прочем за неё волнуюсь!
  -- Я тоже тревожусь, - спокойно поднял вверх руку Норри ванн Дерт.
  -- И я, - робко поднял вверх руку Артур Семину.
  -- А я нет, - улыбнулась Ладушка. - Потому что если со Светой что-нибудь случится, то правящим Драко станешь ты, Виктор, и я перейду по наследству к тебе. А уж тогда ты от меня не отвертишься!
  -- Ты же слово когда-то давала от братьев отстать! - разозлилась я.
  -- Аристократ - хозяин своего слова, - томно потянулась Лада. - Слово дал, слово взял. Я - женщина, и имею право передумать.
   Краем глаза я заметила внезапно метнувшуюся смазанную тень, и в следующую секунду увидела Вика, нависающего над побледневшей Ладииной.
  -- Запомни! - прорычал он в лицо опешившей девушке. - Я буду последним ублюдком, если позволю кому-то обидеть мою сестру! Я ту тварь на кусочки порву! И если ты по какому-то недоразумению перейдёшь в наследство ко мне, то пожалеешь, что родилась! Ты от меня сама на пятьсот лет закопаешься! Яс-с-сно?! - голос брата балансировал на грани звериного рыка инфразвука. Ещё никогда, никогда я не видела его, весёлого, жизнерадостного балагура, таким злым и жестоким. И уж тем белее по отношению к противоположному полу! Всегда обходительный, терпеливый и снисходительный Вик в такой ярости! Даже мне стало страшно. - Ты меня поняла? - рявкнул кузен, и я почувствовала, как звуковая волна вибрацией прошла не только через Ладу, но и через меня.
  -- Да, - испуганно прошептала Лада, забившись в самую глубь стула. Она была шокирована не меньше, а, может, и больше нас. Всё её тело мелко и нервно дрожало под холодным горящим взглядом Вика.
  -- Будешь защищать Свету ценой собственной жизни?
  -- Да, да! Конечно! - пролепетала Ладиина.
   В таком состоянии она готова была пообещать чего угодно. Вик выпрямился, и я впервые увидела в его зрачках алые всполохи. Затем брат вернулся на своё место и принялся поглощать еду. Если раньше он питался как птенчик (каждые сорок пять минут и помногу), то теперь кушал один раз в день, но на протяжении всех суток. Впрочем, Норри от него тоже не шибко отставал. Да и я, каюсь, в последнее время стала составлять братцам компанию. Может, это от нервов у нас проявился такой массовый жор.
  -- Какие у тебя планы по поводу переговоров? - подал голос Норри, обгладывая куриную ножку.
  -- Попробую прикрыться проклятием и попросить отсрочку, - призналась я.
   "Только сначала накорми его! - ехидно отозвались с левой стороны, - ибо чаще всего у мужчин настроение находится в прямой зависимости от полноты желудка: сытый мужчина - довольный мужчина. А с довольным мужчиной можно вести переговоры. К тому же плотно накормленный мужчина вдвойне хорошо: он становится неагрессивным, ленивым и хочет спать, а, следовательно, согласится на всё, лишь бы поскорее добраться до кровати и устроить себе тихий час"
   Эльфёнок улыбнулся, прочитав мои мысли, и покровительственно кивнул:
  -- Мне обе твои идеи нравятся, только будь осторожна в выборе слов. Оборотни очень вспыльчивы, хоть по их правителю этого и не скажешь.
  -- А ещё он очень хитрый и изворотливый, - подал свой голос Артур Семину. - Любит ловить своих врагов в различные западни. Мои коллеги сравнивают его с пауком.
  -- Пауком в народе считается на самом деле мой дядя, - с улыбкой поправил Норри управляющего. - А для Мортифора больше характерно поведение Дракона или змеи. Сложные, просчитанные ходы, изощрённые ловушки и бездна терпения в засаде или неожиданные яростные атаки.
  -- И ты такие ценные знания хранил при себе?! - не выдержала я.
  -- Да я их всего на прошлом уроке дипломатии от дяди по секрету узнал! Не хотел тебя перед ГОСом беспокоить! Ты и так нервная была!
  -- А я вам каждый день повторял, - напомнил Артур Семину. - Будьте осторожны с Мортифором. Этот правитель как весенний лёд, с виду надёжный и прочный, а потом раз - и не заметил, как под водой!
  -- Спасибо вам, дорогие мои, что ещё посоветуете? Застрелиться?
   Пока ничего плохого по отношению к Мортифору я не имею, и детей люблю, но маленькие шустрые карапузы хорошо, когда их ждёшь, а не когда они навязаны тебе какими-то столбиками. Да и отца своих детей, равно как и время их появления хочется выбрать самой. Терпеть не могу принуждения.
  -- Ты, если он начнёт настаивать на исполнении закона со столбиками, его замужеством припугни, - внёс свою лепту Вик. - Скажи ему типа я девушка приличная, детей без брака не ращу. Обычно на парней это действует. Хорошее отпугивающее заклинание, - и покосился на Ладу, - даже лучше чем угроза.
  -- Только не в данном случае, - покачал головой Норри. - Миледи, если вы уже заметили, все в этом мире немного...
  -- Озабоченные? - ехидно закончила я фразу за братика.
  -- Озадаченные, - снисходительно поправил Норри. - Вот уже много лет на Гее существует демографический кризис.
  -- И ты его активно устраняешь, - улыбнулась я.
  -- Я патриот своего мира! - гордо выпятил грудь эльфёнок.
  -- Пожалуй, я помогу тебе в этом нелёгком деле, брат, - потрепал ушастого по плечу Вик.
  -- Я с вами! - раздался радостный голос из-за гобелена, и на свет явилась ухмыляющаяся голова Оох-рам-Лукуша. - Нельзя только на ваши плечи взвалить столь ответственную и тяжёлую миссию!
   Мда, я смотрю все в этом мире патриоты! В прошлый раз, куда ни сунусь - все только и занимались устранением демографической проблемы! Оох-рам-Лукуш выбрался из своего убежища и уже совершенно не таясь, направился к нам.
  -- Вернёмся к предыдущей теме, - постучал пальцем по столу Норри, привлекая внимание. - Так как мы вымираем, то каждая раса не только стремится поднять рождаемость на удовлетворительный уровень, но и сделать так, чтобы каждый последующий ребёнок был умнее, красивее и талантливей родителей. А потому в нашем мире хорошая невеста ценится на вес золота.
  -- Но у вас же их переизбыток! - вспомнила я вечные жалобы Ладиины.
  -- Выбор большой, - ухмыльнулся Оох-рам-Лукуш, присаживаясь ко мне на подлокотник кресла и цепляя из золочёного блюда ножку курицы. - Но каждый себе желает самую-самую!
  -- И уж тем более никто не откажется от Дракона! - кивнул Артур Семину. - Теперь, ваша светлость, понимает причины обрушившейся на ваш замок лавины брачных предложений?
  -- Да, Свет, - как-то недобро улыбнулся Норри, поигрывая ножом с вилкой перед тарелкой с отбивной. - Твоя родословная - лакомый кусочек. И при всей нелюбви Мортифора к Драконам, он вряд ли упустит шанс припрячь тебя к эволюции, тем более что уже три года подыскивает жену.
   Артур Семину глянул за окно и осторожно откашлялся, привлекая внимание.
  -- Извините, ваша светлость, но дольше заставлять ждать короля оборотней нежелательно. Это некрасиво, а ещё минут тридцать - будет оскорблением.
  -- Да, спасибо, что напомнили, - вздохнула я, вставая из-за стола.
   От полученной информации легче не сделалось. Наоборот знания повисли над головой Дамокловым мечом.
  -- И ещё, - схватил меня за руку Норри и усадил обратно в кресло. - Постарайся не целоваться с Мортифором. Совсем недавно опять же на уроке дипломатии, дядя мне по секрету поведал, почему лорд Лупус Карнификус всегда скрепляет договор поцелуем. Природа магии оборотней заключается в том, что они владеют законами жизни и смерти, но наиболее легко им даётся убийство. А Мортифор - единственный колдун, который умудрился создать заклинание, контролирующее исполнение данной клятвы, и научился привязывать его к жертве через физический контакт.
  -- Так вот почему папаня своих врагов отправил с дипломатической миссией к оборотням! - хлопнул себя по лбу вампирёныш. - Умно!
  -- А что с ними стало? - понимая, что возможно напрасно интересуюсь, спросила я.
  -- Отец продумал всё так, что интриганы оказались нарушителями данной Мортифору клятвы. Заговорщики скончались в страшных муках, а вампирская корона успешно отмазалась, свалив всю вину на них, - с радостной улыбкой сообщил юный Лукуш. - Забавно, до этого момента я считал скоропостижные, не обременённые загадочными обстоятельствами, смерти предателей простым совпадением, несчастным роком. Наверно, папа всё-таки догадался отвергнуть подозрительную случайность.
   О небо! С какими садистами приходится общаться! И что самое обидное: я главная среди них!
  -- Получается, Мортифор уничтожает клятвоотступников на расстоянии?
  -- Да, - кивнул Норри. - При помощи поцелуя, он привязывает к жертве заклинание, которое в случае предательства уничтожает виновного. Причём усовершенствовал магическое плетение так, что оно теперь убивает не только дипломата, но и весь его род. А потому король оборотней принимает только тех послов, которые являются родственниками правителей и естественно женского пола. Хотя иногда может вести переговоры с послами иных могущественных родов. В таком случае он либо оказывает милую услугу другому правителю, (такую как вампирской короне), либо косвенно регулирует внутреннюю политику в чужой стране по своему усмотрению, усиливая или уничтожая наиболее влиятельные, сильные кланы.
   Так вот чего этот гад сразу целоваться лез! Спокойный, холодный расчёт! Ох, дальновидный засранец!
  -- А я? - вдруг сорвался мой собственный голос. - На меня он тоже что-то навесил?
  -- Да, - кивнул Норри. - Первый раз ты получила заклятие, контролирующее исполнение клятвы. Но оно было двусторонним, ведь тогда Мортифор тебе тоже давал слово. Полагаю, именно из-за двусторонности заклинания дядя и был уверен, что он тебя не обманет. Вы оба сдержали своё слово, обещания исполнились, и плетение распалось.
  -- А второй раз?
  -- А природу второго заклинания я не знаю, - растерянно развёл руками Норри. - Но оно другое.
  -- Честно говоря, больше похоже на оберег, - задумчиво пробормотал Оох-рам-Лукуш, сканируя рукой мою ауру. - Такое чувство, будто он защитил тебя от всевозможных несчастий на целый год.
  -- Как ты это узнал? - встрепенулся Норри. - Я всю жизнь изучаю магию, но, увы, не могу определить природу данных чар.
  -- У Светы моё кольцо, - снисходительно улыбнулся вампирёныш. - За счёт этого я чувствую степень её безопасности, если бы заклинание было направлено против княжны, я бы узнал. А оно сходно с магией моего обручального кольца.
  -- Чего?! - рявкнул Вик.
  -- Ваша светлость, время, - встревожено напомнил Артур Семину.
   Ну вот! Только пошли интересные темы! Что ж, пора в бой. Одно не пойму: зачем Мортифору вешать на меня защитное заклинание?
  -- Спасибо, Артур, - поднялась я из-за стола. Мужчины также поспешно встали. - Распорядись, чтобы нам с Мортифором подали на стол. И накормите его телохранителей, если это конечно, возможно.
  -- Как прикажете, моя госпожа, - почтительно склонился Артур и осенил меня напоследок священным знаком.
   Что ж, думаю, это мне понадобится. По пути в тронный зал нервное напряжение нарастало.
   В одном из коридоров я наткнулась на высоченных хмурых охранников в шлемах, причудливой формы. Лёгкая одежда, чуть медлительная грация движений. Оборотни. Личная охрана Мортифора. Очевидно, выслав телохранителей за пределы комнаты, Чёрный король хотел выказать своё доверие и желание поговорить со мной наедине. Элитные воины проводили меня задумчивыми хмурыми взглядами.
   Они почему-то меня не любят. Хотя, думаю, любой охранник злится, когда его подопечный остаётся один на один с опасностью. И пусть в человеческом облике я гораздо слабее, но ведь всегда есть шанс повернуть ситуацию в свою сторону. Правда, убить оборотня не так-то просто. Не стоит обольщаться его неспешностью и кажущейся заторможенностью. Такая грация связана с их массой, а не физическими данными.
   Оборотни обладают удивительно прочным скелетом, в неорганическую основу которого входит не только гидроксиапатит (как у людей), но и другой неизвестный, очень тяжёлый материал. Средний вес костяка оборотня около ста пятидесяти - двухсот, а порой и всех трёхсот килограмм, если прибавить к этому мясо, мышечную массу, воду и прочие составляющие живого организма, то получим около четырёхсот килограмм (при том особь будет стройной и подтянутой!). Естественно, привыкшие носить такой вес оборотни обладают особой, неповторимой грацией. Что чаще всего и является их визитной карточкой.
   Ну, вот и пришли. Вздохнув, я взялась за ручку двери и почувствовала себя дрессировщиком, входящим в клетку с тигром. Вот только мой хищник гораздо опасней. Да и сама я далеко не безобидная зверюшка.
   Мортифор стоял спиной к двери, заложив руки за спину, и, кажется, рассматривал резьбу на спинке трона. Насколько помню, там изображалась история создания драконов, а также фрагменты из безумного воздушного танца первой и главной пары мироздания: дракона Света и драконицы Тьмы.
   Чёрные волосы гостя непокорной гривой, как шерсть у дикого волка, спадали на широкие плечи. Плотный тёмно-зелёный плащ скрывал фигуру почти до пола. Услышав мои шаги, он медленно, чтобы никоим образом его движение не сочли агрессивным, обернулся.
  -- Княжна! - радостно улыбнулся мужчина, приветственно кланяясь. - Здравствуйте! Рад вас видеть!
  -- Взаимно, Мортифор! - подала я ему руку для поцелуя.
   Что бы ни говорил Артур про осторожность, к правителю оборотней я испытывала огромную благодарность. Ведь если бы не он, моих горячо любимых Норри и Вика могло бы уже не быть. Во время хитрой вылазки в замок Михея моих братьев схватили и поместили в подземелье. Мортифора, предварительно отравленного ядом, слуги на радостях забыли связать и потащили, как есть. К счастью, всякие смертоносные зелья на оборотней не действуют, могут только оглушить на некоторое время. Подданные Туцира не рассчитали концентрации, и лорд Лупус Карнификус очнулся на полпути в камеру, прирезал охрану и вытащил моих шалопаев. Без него они бы навсегда остались погребёнными в руинах разрушенного мною замка. Так что и мою совесть он спас. Никогда не смогла бы жить спокойно, зная, что послужила причиной смерти родных.
   Мортифор взял протянутую для приветственного поцелуя руку, развернул ладонью вверх и приложился губами к внутренней поверхности кисти. Легко, нежно, очень вежливо, но оттого как он верхней губой слегка прихватил кожу, моё сердце забилось быстрее. Тонкий слух оборотня, очевидно, уловил изменение моего пульса, и уголки его губ еле заметно приподнялись. Лорд Лупус Карнификус замер, явно ожидая моей реакции и внимательно глядя в глаза, будто пытаясь прочесть мысли.
   Такой поцелуй не входил в нормы общепринятого придворного этикета, считаясь больше интимным, но и неприличным не значился, имея свой круг применения. Таким прикосновением выражают в неофициальной обстановке наивысшую степень уважения и доброго расположения, но в то же время точно таким же касанием выказывают желание соблазнить. Именно двоякость этого лобзания и обеспечила ему большую популярность при дворе на всех неофициальных мероприятиях.
   Над значением поцелуя Мортифора я предпочла не думать, сосредоточившись на облике гостя. Для оборотня его наряд был полностью нетрадиционным, уже хотя бы тем, что состоял из большого количества одежды, которую к тому же невозможно быстро снять.
   Чёрные кожаные штаны, заправленные в высокие замшевые сапоги болотно-сизого цвета. Плотная белая рубашка, поверх которой надета удлинённая безрукавка из тёмно-зелёной кожи, больше напоминающая доспех. Вся она расшита серебристыми линиями, напоминающими рельефы мускулатуры, но складывающимися на груди в непонятные магические символы. На руках коричневые перчатки почти до локтя. Чуть ниже талии - перевязь с мечом, когда полуторник скрывался плащом, возникало ощущение, что на воине просто декоративный пояс. А вот его длинный плащ, перехваченный спереди серебристой цепью, похоже, сделан из того же материала, что и моё верхнее платье-накидка, потому что постоянно льнул и обволакивал фигуру хозяина, искусно скрывая присутствие этого самого оружия. Если бы Мортифор при приветствии специально не показал эфес меча, я бы его не заметила. Так обмануть глаза способна только магия.
  -- Вот и вы ко мне на беседу с вескими аргументами явились, - пожурила я визави, глядя на притороченный сбоку клинок.
  -- Леди, - широко улыбнулся Мортифор, сильно наклоняясь вперёд, чтобы наши глаза оказались на одной линии. - Могу на что угодно поспорить, что и у вас под накидкой найдётся для меня пару вполне приличных доводов!
   При этом он безошибочно посмотрел туда, где были приторочены кинжалы. Видно, помнит прохвост!
  -- Зачем вы взяли оружие? - направила я на Мортифора один из своих самых трогательных и жалобных взглядов. - Я всего лишь слабое, беззащитное существо.
  -- В той же степени, в какой я белый и пушистый кролик, - спокойно парировал оборотень, глядя на меня насмешливыми глазами. - Я тоже очень хрупкое и ранимое создание!
  -- Голодны? - вспомнила я законы гостеприимства.
  -- Нет, спасибо, - улыбнулся собеседник. - Предпочитаю не кушать на переговорах. Видите ли, я тогда становлюсь сонным и ленивым. Ещё потеряю бдительность.
  -- Боитесь, что я покушусь на вашу невинность? - ляпнула я не подумав. Ёлки палки! Ну, кто за язык тянул?! Ведь всячески старалась обходить опасную тему!
   Но Мортифор лишь лукаво улыбнулся и сокрушённо покачал головой:
  -- Увы, миледи, - чуть ли не с самым настоящим раскаянием вздохнул он, - но моя невинность вас не дождалась. И притом уже давно.
  -- А я считала оборотней, как и волков, моногамными! - попыталась я поспешно увести разговор в иное русло. Заодно и про оборотней больше узнаю.
  -- А мы такие и есть, - не понимая сморгнул Мортифор.
  -- То есть какие?
   В этот момент открылась дверь, и дрожащая служанка внесла поднос с едой. Кинув нервный взгляд на Мортифора, она поспешно просеменила к небольшому столику, стоящему чуть поодаль от трона около окна. На торжественных приёмах его убирали, но в домашней обстановке мне почему-то нравилось обедать здесь, любуясь открывающимся видом. И вообще очень этот уголок зала запал в душу. Девушка тем временем торопливо накрыла стол и, прикрывшись подносом, словно щитом, помчалась к выходу.
  -- Почему люди вас так боятся? - не выдержала я. Что-то мне подсказывало, что у меня есть разрешение задавать такие вопросы Мортифору.
  -- У нас плохая репутация, - пожал плечами собеседник. - Разве вы не читали в умных книжках? Очень сомневаюсь, что за всё это время вы ни капельки не искали информации по нашей расе. Разве не так?
  -- Вы правы. Я пыталась, но, к сожалению, ничего не нашла. Вы очень скрытные.
  -- Что есть, то есть, - улыбнулся оборотень.
  -- Пройдём к столу?
   Собеседник молча кивнул и подал левую руку. Хоть Мортифор и отказался от обеда, не стоять же нам посреди зала? А за пустой стол приглашать гостя стыд и позор любой хозяйке. Вдруг он в процессе разговора проголодается? Да и я сама стала замечать за собой повышенный аппетит. Вот и сейчас вроде ела сорок минут назад, а желудок уже скромно намекает подкрепиться. У самого стола оборотень притормозил, прищурился и стал водить в воздухе правой рукой, словно прощупывая что-то.
  -- Интересно! - пробормотал он и добавил: - Миледи, это случайно не ваше любимое место?
  -- Одно из них. А что такое?
  -- Хм, значит, легенды не лгут, утверждая, что драконы любят сидеть на пересечениях энергетических линий! Может, мне вас к себе домой пригласить благоприятные места поискать?
  -- О! Такое место в вашем замке я уже нашла! Это - крыша! - вспомнила я, как удачно нам получалось оттуда бежать. - И зная, как ваши подданные меня любят, чувствую, я оттуда на протяжении всего своего визита не слезу.
   Мортифор не смог сдержать смешка. Видно, воспоминания о Вике, Ладиине и мне, а также нашей великой гонке от правителей оборотней, всё ещё свежи в памяти обитателей твердыни "Волчья пасть".
  -- А какие ещё ваши любимые места в замке?
  -- Ров с крокодилами, - ответила я, вспомнив, как успешно спустила туда папашу моего визави.
  -- Считаете, там благоприятная карма? - еле сдерживая улыбку, поинтересовался оборотень.
  -- Самая что ни есть! - проникновенно заверила я.
  -- А для кого?
  -- Полагаю, для крокодилов.
  -- Как же я мог забыть, что вы всегда в первую очередь будете заботиться о братьях ваших меньших! - хмыкнул собеседник, намекая на моё родство с земноводными.
  -- Ничего себе меньших! - возмутилась я. - Вы хоть видели, каких динозавров откормили у себя в болоте?!
  -- Ну, вы же сами сказали, что там благоприятное место! - от души рассмеялся Мортифор. - Вот они и напитались хорошей энергетики!
  -- Которая регулярно сваливалась им на головы?
  -- А не всё ли равно, как на нас снисходит благодать? Мой отец до сих пор вспоминает купание во рву собственного замка. Слушайте, а, может, переедете туда жить? Будете среди моих крокодилов главной гадиной. Отдохнёте от мирских проблем, развеетесь.
  -- Только если с вами, - буркнула я.
  -- Меня, в отличие от вас, за своего там могут и не принять! - притворно вздохнул Мортифор. Меня его шутка задела, точнее обидела. Крокодил, конечно, по-своему красивое животное, но вряд ли какая-нибудь девушка захочет слышать сравнение с ним. Тем более, что в последнее время земноводные, действительно, стали относиться ко мне со странным нежным трепетом.
  -- Ну, кто-то же должен быть закуской! - пожала плечами я, возвращая шпильку.
   Улыбка тут же слетела с лица собеседника.
  -- Извините, княжна, - прижав руку к сердцу и слегка наклонив голову, пробормотал он. - Я не хотел вас оскорбить. Я всего лишь подразумевал, что дракон может найти общий язык с любым земноводным.
  -- Не желаете ли откушать? - нейтрально произнесла я и подала ему блюдо с ломтиками мяса.
   Мортифор насторожился и внимательно посмотрел в глаза, словно пытаясь понять, что у меня на уме. Я не сказала, что прощаю, и предложила ему угощение. По негласному этикету данного мира это означает, что я затаила обиду и это даёт мне полное право совершенно оправданно его отравить. С другой стороны я предложила еду, проявив дружелюбный жест, и отказ дипломатически некорректен.
   Рука Мортифора потянулась к ломтику ветчины и замерла. Мужчина ещё раз внимательно глянул мне в глаза, но вряд ли нашёл в них что-нибудь оптимистичное для себя. Шутка собеседника больно резанула по самолюбию. Раскрытая душа захлопнулась и холодной змеёй свернулась глубоко внутри. Принимать извинения не хотелось.
   Оборотень так и сидел с зависшей над мясом рукой и напряжённо всматривался в моё лицо. Я спокойно и вежливо улыбалась, ничем не выдавая истинного настроения. Эту черту я унаследовала от матери. Можно сказать, национальную черту. Белорус никогда не покажет гостю своей обиды или недовольства его поведением. Это невежливо по отношению к гостю. Враг тоже не увидит реакции белоруса, белорус всё примет с каменной миной, а потом пойдёт и отомстит. Холодно, продуманно и по степени вины. Чаще всего не сразу, а через некоторое время, когда противник расслабится и потеряет бдительность. По крайней мере, так меня учила мама, и драконья часть моей души полностью одобряла данную тактику.
  -- Ну, что же вы боитесь? - хмыкнула я. - Яды же на вас не действуют, ваше величество.
  -- Вы очень талантливы, ваша светлость, - признался Мортифор и наконец-то решился взять мясо. - Поверьте, я честно не хотел вас обидеть.
   Драконья сущность подтвердила правдивость его слов, но указала на скрытый факт. Да, глубоко внутри собеседник, действительно, не хотел меня ранить, но в то же время такую шутку он отвесил специально, чтобы посмотреть мою реакцию. По какой-то неведомой мне причине ему нужно было меня слегка разозлить.
   Однако теперь Мортифор сильно сожалел о проделанном эксперименте. Он чувствовал, что во мне что-то изменилось и это ему очень не нравилось и, кажется, огорчало. На этом моё чутьё прервалось. Когда же, наконец, мои способности перестанут проявляться фрагментами и выйдут на постоянный уровень? Скорей бы закончилась эта последняя стадия взросления.
   Мортифор молча жевал, внимательно изучая моё лицо. Я также взяла ломтик ветчины и положила в рот. Да уж, если ваш враг - химик, и вы едите с его рук, то это самоубийство. Но если оба противника химики и обедают вместе, то это акт взаимодоверия. Оборотень ел медленно, вдумчиво. Я его не торопила. Отчасти из-за привитых матерью законов гостеприимства, по которым прерывать гостя невежливо, равно как и подгонять, отчасти обдумывая дальнейший разговор. Узнать больше о расе собеседника после прозвучавшей шутки уже не получится. Нить непринуждённости и доверительности пропала, а в таком случае это будет рассчитываться как выведывание информации. Спрашивать о цели приезда невежливо, да и лезть в бутылку не хотелось.
   Возникшая ситуация раздражала. Я злилась на себя за то, что позволила себе обидеться на такой пустяк и разорвать непосредственность общения. Дурацкий поступок. Раньше такого не было. В голову внезапно пришла мысль, что делать глупости человек начинает тогда, когда влюбляется, ведь любовь отнимает мозги у тех, у кого они есть, и даёт тем, у кого их нет. Левое полушарие тут же подхватило эту мысль за шкирку и с раздражённым шипением вышвырнуло куда подальше. Скорее всего, такие перепады настроения связаны с последней стадией взросления дракона. Да, точно! Как я раньше об этом не подумала?
   Мортифор закончил есть, поблагодарил и, откинувшись на спинку стула, поинтересовался:
  -- Полагаю, вы догадываетесь о цели моего визита?
   Всё то же внутреннее чувство вновь мне подсказывало, что говорить на эту тему ему не хотелось, но и увиливать от разговора больше не было смысла. Это ему не нравилось. Отвечать на его вопрос мне хотелось не больше, чем ему задавать, но пришлось:
  -- Думаю, истёк срок нашего договора.
  -- Да, - кивнул оборотень, - я пришёл узнать ваши идеи по увиливанию от павшего на нас заклятия.
  -- Я ничего не нашла по столбикам, - честно призналась я.
  -- Немудрено, - хмыкнул визави. - Это очень древнее заклятие и на протяжении веков мои собратья сделали всё, чтобы уничтожить малейшую информацию о нём, пока кому-то не приспичило справить нужду на верстовом столбе!
  -- Это был мой столб, и я заявляла о правах на собственную землю!
  -- Но думать же сначала надо было!
  -- Предупреждать стоило! - парировала я. - Зачем вы устранили всю информацию?! Теперь бы не было таких казусов!
  -- Нет, были бы! - оскалился Мортифор и на его красивом лице проскользнули волчьи черты. - Какая девица или вдова упустила бы шанс выскочить замуж за оборотня? Да повалят сотни!
  -- Не шибко вы и котируетесь!
  -- Конечно! - сверкнул глазами оборотень. - А как нам ещё защититься от данного проклятия?
  -- Неужели так мучительно сделать одинокой женщине ребёнка? - вдруг прорезалась собственная язвительность. Стало обидно за бедных одиноких женщин. Мало ли какие причины могут толкнуть их на такой шаг?
  -- К вашему сведению, - рыкнул Мортифор, - оборотни - самые заботливые родители! Никакой самец в трезвом уме и твёрдой памяти не бросит собственного ребёнка! Кем бы ни была мать детёныша, как бы он к ней ни относился, он всегда пойдёт за ней следом, пожертвовав возможностью найти свою половину и влюбиться! А каково женатому вервольфу изменить любимой супруге, вы не думали? У нас, между прочем, верность - одно из ценнейших качеств! Одному мужчине - одна женщина! В отличие от всех остальных рас полигамия противна нашей природе! И в данной ситуации страдает не только спутница-волчица, но и муж. С одной стороны ему омерзительна близость с другой женщиной, зная, что дома плачет его любимая, а с другой он не может поступить иначе!
  -- Почему?
  -- Не может - и точка! - обрезал визави. Он что-то скрывал.
  -- Действительно?
  -- Это - проклятие, - твёрдо произнёс Мортифор, немного успокаиваясь.
   Похоже, в его случае, как и в моём, единственная альтернатива - смерть.
  -- Сроки чётко ограничены?
  -- Этого я не могу тебе сказать, княжна, - тихо произнёс собеседник.
  -- Мортифор, если я больше узнаю о твоём проклятии, то вместе мы сможем найти выход из сложившейся ситуации.
  -- А у тебя на данный момент совсем нет никаких идей? - прищурился визави.
  -- Увы, - честно призналась я. Ссылаться на занятость и прочие причины бессмысленно и как-то по-детски. Оборотень хмыкнул.
  -- А что же тогда ты хотела мне предложить?
  -- Отсрочку в семнадцать дней, - выложила я карты на стол, чуть-чуть накинув себе времени.
  -- И что же такого поворотного в данном сроке?
  -- Моё проклятие, - ответила я и рассказала о Ведущих магах мира. Мортифор выслушал всё внимательно и спокойно, в какой-то момент нахмурился, но это, скорее всего, мне показалось.
  -- Да уж, - вздохнул он. - Не каждому так везёт как тебе! Что ж, так и быть я дам тебе ещё семнадцать дней.
   Почему-то мне хотелось поверить в его внутреннее благородство, но мерзкий червячок сомнения не давал покоя. Ещё с детства я знала, что великодушию властителей не стоит доверять. К сожалению, драконье чутьё истины в данный момент уснуло. С чего Мортифору быть по отношению ко мне таким добрым? Хотя, может, ему самому невыгодно со мной связываться? Ведь, если он сказал мне правду о родительской заботе оборотней, то получается, что впоследствии ему придётся пойти за мной хоть на край света. А в силу произошедших событий, стоило королю оборотней настоять на исполнении требования, как он сам оказался бы в ловушке уже моего проклятия. Пусть не как член семьи, но как отец ребёнка. Как правитель он не имеет права собой рисковать. Похоже, мне повезло. Так, может, подфартит ещё больше?
  -- Мортифор, а у тебя случайно нет идей, как избежать твоего проклятия?
  -- Вообще-то я хотел предложить тебе обучение в школе Универсальных искусств. Она находится в свёрнутом пространстве. Полный срок обучения тридцать три года, притом, что в нашем мире пройдёт около тридцати трёх минут. За это время, думаю, ты смогла бы найти выход. Однако теперь из-за того, что ты оказалась ввязанной в поединок с Великими магами мира, тебя не примут.
  -- Почему?
  -- Там готовят первоклассных бойцов, - пояснил оборотень. - таких, которые могут бросить вызов кому угодно и победить. Ведущие маги мира в данном случае уже будут не силой, а жертвой. Потому и запрещено поступать в школу с умыслом против тех, кто отвечает за благоденствие миров.
  -- А после? - загорелась я. Наверно, просыпается во мне дракон, и в частности любовь к войнам.
  -- Тоже нельзя, ибо тогда ты займёшь место одного из Ведущих магов мира, а лицам, занимающим такие ответственные посты, опять же запрещено обучаться в школе Универсальных искусств, потому что в таком случае вероятно злоупотребление властью.
  -- А ты?
  -- Я её уже закончил.
  -- И неужели там, на самом деле, готовят таких универсальных воинов? - прищурилась я.
  -- Действительно, - ответил Мортифор, оборачиваясь к окну. - Условия проживания и обучения очень жёсткие. При огромных наборах до выпуска доживают единицы. За пятьсот лет существования школы окончить её удалось только тридцати двум. Но, думаю, ты бы стала тридцать третьей.
  -- Если ты такой крутой солдат, зачем тебе телохранители?
  -- Я правитель, - легко улыбнулся Мортифор. - Так положено.
  -- А больше идей по поводу проклятия нет?
  -- Увы, - развёл руками оборотень. - Есть ещё один способ, но он тебе не понравится, поэтому это всё, что я могу предложить. Итак, семнадцать дней. Скрепим договор?
   Собеседник поднялся и приблизился почти вплотную к моему креслу. Вспомнилось строгое предупреждение Норри не целоваться с Мортифором. В данной ситуации это действительно, был бы опасный поступок. Я не знала, что задумал король оборотней. Вдруг я снова попадусь в какую-нибудь паутину?
  -- Давай, я лучше слово дам, - задрала я голову, чтобы посмотреть мужчине в глаза.
  -- Нет, - строго обрезал Мортифор. - Честные слова от Драконов, не достигших зрелости, я не принимаю.
  -- Почему? - разозлилась я. Что мы? Обманщики какие?
  -- Когда станешь взрослой - поймёшь, - тоном родителя ответил оборотень. - Слово взрослого дракона приравнивается к клятве, и добиться его от вашего брата просто невозможно. Подрастающие драконы могут спокойно нарушить данные обещания.
  -- Я не такая! - возмутилось всё моё существо.
  -- А откуда мне знать? - склонил голову на бок Мортифор.
  -- Честно, я не хочу тебя обмануть, просто не могу скрепить договор поцелуем.
   Мысли судорожно прокручивались в голове в поисках веского основания. Сдавать Норри, а вместе с ним и Лерри не хотелось, получать на себя очередное заклятие тоже не тянуло. Внезапно мой взгляд упал на тоненькое золотое кольцо с рубином. Оборотень его тоже только теперь заметил.
  -- О! - протянул он, но в его безобидном междометье послышался холод и яд. - Понимаю! Мы обручены и не хотим изменять! Мне стоит принести вам с Оох-рам-Лукушем свои поздравления? Я смотрю, у вампиров к вам, Драко, уже какая-то наследственная предрасположенность!
   Что ответить я не знала. С одной стороны хотелось рассказать, что это всё просто для моей защиты, но с другой стороны тогда мне пришлось бы скрепить договор традиционным способом и получить на голову очередное заклятие. А их у меня уже было столько, что пора присматривать уютное местечко на кладбище!
  -- Что ж, - произнёс Мортифор уже спокойным, нейтральным тоном, отступая на шаг назад. - Я всё-таки дам вам, ваша светлость, оговоренные семнадцать дней, но учтите: через двадцать пять дней прибывает моя невеста, и к этому времени я хочу покончить со всеми незавершёнными делами. Моё почтение! - и коротко кивнув, оборотень развернулся на каблуках и вышел из зала, хлопнув дверью так, что треснула и осыпалась штукатурка.
   А я стояла и смотрела ему вслед как громом поражённая. Признание о невесте почему-то резануло сердце не хуже ножа. В голове крутились его слова об оборотнях: "А каково женатому оборотню изменить любимой супруге?! Близость с другой женщиной ему омерзительна... В отличие от всех остальных полигамия противна нашей природе!" Странно, расставшись с любимым человеком я не испытывала столько боли, сколько сейчас при новости о счастливой личной жизни одного малознакомого оборотня.
   Однако теперь, начинаю понимать, отчего оборотни относятся к классу опасных, непредсказуемых существ! Настроение у них, действительно, скачет как блоха на проволоке. Буквально минуту назад беседовали с Мортифором относительно спокойно - и вдруг он вызверился, увидев обручальное кольцо вампирёныша. И что он постоянно от меня скрывал в процессе разговора? Почему ненавидит Драконов, но ко мне снисходителен? Что за заклятие навесил мне при заключении прошлого договора? Ну почему опять сплошные загадки?! Неужели в моей жизни ничего не может быть тихо, мирно и спокойно, как у людей?!
   "А ты и не человек, хозяйка, - отозвалось левое полушарие. - Ты - дракон!"
   "И потому у тебя всё как не у людей!" - поддержало сиамскую сестричку правая половинка.
   В двери тронного зала просунулась голова Артура Семину.
  -- Извините, - пробормотал он. - К вам лорд Нох-рам-Лукуш. Просит срочной аудиенции. Прикажете впускать?

Дедушка: человек, достающий из кармана

фотогра-фию внука быстрее,

чем ковбой выхватывает свой ре-вольвер.

Неизвестный американец

   Будет ли у меня сегодня хоть минутка покоя? Так хотелось зашиться куда-нибудь в скромный уголочек замка и хорошенько обдумать сложившуюся ситуацию. От обилия информации голова шла кругом, и мысли бешеным хороводом вертелись в голове. Я присела на краешек стула около стола, собралась и кивнула:
  -- Впустите, только пусть Миленка обновит закуски.
   Что поделаешь, семейный закон гласил накормить гостя. Может, оттого посетители так часто заявляются в мой замок? Пожрать на халяву?
   Вошедший вампир лучезарно улыбнулся и согласно кивнул:
  -- Кормят здесь, действительно, сытно и вкусно!
   Опять прочитал мои мысли!
  -- Опять вы слишком громко думаете, - шутливо парировал гость.
   Нох-рам-Лукуш как всегда был на высоте. Изысканный чёрный костюм расшит тонкой золотой нитью и больше никаких излишеств и украшений. Всё очень просто, но в то же время говорит о статусе владельца. Король вампиров относился к тому редкому типу существ, который и в грязном рубище будет выглядеть властелином.
   Чёрный кожаный плащ заколот золотой пряжкой в виде летучей мыши. На голове традиционная причёска: длинные волосы разобраны на причудливые в виде шнурков косички, в которые по всей длине вплетены золотые и рубиновые бусины. Конец каждой дреды венчает вырезанная в форме клыка подвеска из горного хрусталя. В удлиненных заостренных ушах массивные золотые кольца - атрибут правителя. У Оох-рам-Лукуша кольца тоньше, так как он принц, и ещё не приобрёл солидности.
   Вообще-то серьги у вампиров являются показателем семейного положения. Во время бракосочетания мочки супругов прокалываются и вдеваются одинаковые украшения. Если вампир имеет нескольких жён, то на первую серёжку цепляются дополнительные серьги либо небольшие подвески по количеству благоверных, как только одна из них засыпает - соответствующее ей украшение снимается.
   И только правители с наследниками носят золотые кольца с рождения, что символизируют их вечные неразрывные узы со своим народом. Типа женат на собственной короне. Прочие супружеские союзы уже отмечаются как вторые, третьи и так далее. У Нох-рам-Лукуша дополнительных колец нет, это значит, что его ненаглядная всё ещё не проснулась и мужчина временно свободен.
   Вампиры странный народ. Их женщины взбалмошны, стервозны и очень опасны, мужчины терпеливы, снисходительны и очень галантны. Из-за полигамии их личная жизнь крайне запутана и разнообразна. Пока один из супругов спит, второй имеет право вновь сочетаться браком либо со смертным существом, либо с себе подобным. Поэтому как только муж засыпает, благоверная торопится к отцу и не слезает с его горба, пока тот не находит ей новую жертву. В результате очень часто между женатыми на одной вампирше мужчинами возникает настоящая дружба и взаимопонимание.
   Они вместе проводят досуг, отдыхая от своей зазнобы, составляют график семейной жизни и отправляются в спячку по очереди или договариваются и делят супружеские обязанности пополам (отчего на душу каждого из них выпадает меньше скандалов), а потом закапываются в пирамиды одновременно. И тогда красавица (точнее её несчастный отец) ищет очередного козла отпущения. За пятьсот лет бодрствования супруги новоиспечёный муж проникается истинной симпатией и уважением к своим собратьям по несчастью и охотно вливается в компанию. И вот уже мужчины делят общество своей ненаглядной на троих, четверых, пятерых, шестерых...
   Самой счастливой ячейкой общества у вампиров является команда из семи особей: одной жены и её шести "половинок". В таком случае на каждого выпадает по одному дню недели, а на седьмой представители сильного пола берут выходной и дружно прячутся от своей дамы в каком-нибудь кабаке, заливая печаль вином и восстанавливая израненную душу нежной женской лаской (чаще всего человеческих представительниц).
   Насколько знаю, Нох-рам-Лукуш вампирш не любил, предпочитая другие расы. Он и на нынешней королеве женился только из монаршей необходимости. Однако поговаривают, нелюдь просто феноменально умеет обращаться со своей склочной супругой и почти неуправляемой новоприобретённой дочуркой Ладииной. Однажды я спросила вампира, как ему это удаётся. На что тот с улыбкой ответил, что после жены-Дракона ему уже и сотня зубастых красавиц не страшна.
   В последнее время он так же, как и Лерри, частенько навещал меня. Только в его обращении больше чувствовалась отеческая опека и какое-то покровительство. Порой я ловила на себе его внимательные взгляды, но в них не было мужской заинтересованности. Скорее мучительный, терзающий его многие годы вопрос: "Моя или не моя внучка?" Он приглашал меня на прогулки, спрашивал о детстве, любимых занятиях, предпочтениях в еде.
   Как ни странно, у нас оказалось много общего. Но особенно поразила старого Лукуша наша общая с ним черта при задумчивости или волнении хмурить лоб и нервно кусать губы. А так как зубы у меня острые, то часто от этого очень здорово страдаю я сама, цапая себя до крови. Особенно перепадает левой половине рта. И что удивительно у Нох-рам-Лукуша те же проблемы! Данная повышенная "кусачесть" приводит кандидата в мои прапрадедушки в особый трепет и восторг.
   Чаще всего визиты зубастого властителя неофициальны и протекают в очень тёплой семейной обстановке. Но сейчас он был предельно собран и серьёзен.
  -- Приветствую вас, княжна Сангиус Ангуис Торта Орис-Беллигеро Омаг-морт Драко, правящая династия дома Драконов, - слегка поклонился он, стоя передо мной.
  -- Приветствую и я вас, лорд Нох-рам-Лукуш, правитель вампиров, Властелин крови и всего, что связано с ней, - поклонилась я в ответ. Мужчина натянуто улыбнулся. Глядя, как мой визави время от времени нервно, не раскрывая рта, покусывает нижнюю губу с левой стороны, я невольно стала делать то же самое. Заметив это, вампир усмехнулся и взял себя в руки.
  -- Вот уже столько лет живу, а всё никак не могу избавиться от этой вредной привычки, - тихо покаялся он. Да, для правителя нехорошо, а порой и просто опасно вот так выдавать своё волнение. Маска великих мира сего должна быть беспристрастной и непроницаемой. Но в отношении Нох-рам-Лукуша я таких промахов не замечала. Свою постыдную слабость монарх проявлял лишь в очень узком близком кругу, среди тех, кому мог довериться процентов на восемьдесят. И то, что я непроизвольно входила в число особо приближённых, льстило и делало царя вампиров в моих глазах более человечным.
  -- Значит, у меня ещё всё впереди?
  -- Конечно, - тепло заверил он. - Княжна, можно с вами перейти на неофициальный тон? - и дождавшись моего согласия, продолжил. - До меня дошли странные и тревожные слухи.
   Вдруг его глаза задержались на моём безымянном пальце, где красовалось кольцо Оох-рам-Лукуша, и правитель вампиров взорвался:
  -- Так значит странный слух правда?! Я ему уши оторву!!! Ну, сынуля, ну, паразит! - взревел Нох-рам-Лукуш. - Погоди!!! Я тебе покажу, как тянуть под венец гипотетическую родственницу!
  -- Он это сделал только ради моей защиты! - поспешила вступиться за друга я.
  -- А ты уверена? - вдруг ехидно сощурился вампир. Под ложечкой предательски засосало, предвещая неприятности. Этот тон мне не нравился. Уж слишком серьёзным был собеседник. Неужели опять влипла?
  -- Он мне слово дал, - растерянно пробормотала я.
  -- Какое именно? - вдруг серьёзно уточнил визави.
  -- Он поклялся, что я буду считаться его невестой временно, - попыталась я вспомнить прежнее обещание юного вампира.
   Нох-рам-Лукуш сжал кулаки, взвыл сквозь стиснутые зубы и пару раз попрыгал на месте, пытаясь унять охватившую ярость. Данная реакция меня ещё больше напугала. Во-первых, он никогда до этого не выдавал так явно своих чувств, а, следовательно, потерял контроль из-за сильнейшей ярости, а во-вторых, если бы всё было хорошо, вряд ли зубастый властитель так злился!
  -- Деточка, - наконец, успокоился собеседник, но голос его сочился ядом. - В жизни нет ничего более постоянного, чем временное! Думаю, пришло время выучить тебе всё-таки некоторые наши обычаи. А именно тот, где говорится, что словам неженатого вампира ВЕРИТЬ НЕЛЬЗЯ! И клятвы его ничего не значат! Видишь ли, у нас до брака жизнь детей, их душа и судьба принадлежат семье. Только после женитьбы мужчина становится хозяином своей жизни и новоприобретённой семьи. И только с этого времени он обязан держать своё слово, а до того, - правитель вольготно махнул рукой, выражая тем самым полную свободу действий юных клятвоотступников. - Знаешь, сколько раз в год мы это правило обманутым человеческим девицам повторяем? Только им наоборот обещают жениться, а тебе...
  -- Я ему уши оборву! - с шипением и свистом вырвалась угроза из собственного горла, будто её произнесла не я, а чужое, свирепое существо внутри.
  -- Уши ему по любому оборвать надо! - согласился Нох-рам-Лукуш. - Даже если он собирается сдержать своё слово с тобой, этот гадёныш мне все карты спутал! Он же заявил своей невесте, что ты собираешься стать его первой и главной женой! И испугавшись тебя, мой великий Дракон, девица закопалась в пирамиду на тысячу лет!
   В голове раздался хохот братьев и поздравления Оох-рам-Лукуша с удачным избавлением. (Благодаря нашему ментальному контакту Витька с Норри частенько любили подслушивать политические разговоры через меня).
   "Нет, ну какой молодец! - восхитился Норри. - Одним кольцом двух зайцев!"
   "Свет, а ты авторитет, однако! - хихикнул Вик. - Может, и мне своих пассий тобой пугать?"
   "Надо будет взять на заметку!" - согласился эльф.
  -- Нет! Ну, ты представляешь ТЫСЯЧУ ЛЕТ! Тысячу лет отсрочки! Да за такое не только уши оборвать надо!
  -- Почему чуть что, сразу уши?! - обиженно раздалось из-за гобелена, и миру явился возмущённый принц вампиров. - Ты пап, на это с другой стороны посмотри: я одним махом решил две проблемы: защитил Свету и избавился от нежелательной женитьбы! Ты только прикинь, какой из меня король получится в своё время!
  -- Безухий король получится, потому что я их тебе прямо сейчас оборву! - рявкнул Нох-рам-Лукуш, кидаясь на сына. - Ты такой альянс развалил! Второй по влиятельности и древности род, после нас! Я об этом браке пятьдесят лет договаривался и ещё пятьдесят ждал, пока у них девочка родится, молчу уже о двадцати годах её взросления!
  -- А если б у них мальчик получился, мне и на нём пришлось бы жениться?! - огрызнулся юный Лукуш, улепётывая по тронному залу от отца.
  -- Но ведь не родился же! - пропыхтел отец, догоняя вёрткого сына.
  -- И кому мне за это сказать спасибо? - огрызнулся тот.
  -- Думаю, в случае мальчика, тебе бы подыскали другую невесту, - вставила слово я.
  -- А толку? - фыркнул юноша, с грацией кота забегая на стену. Папаша от сына не отставал. Впервые видела мужчин, не хуже мух бегающих по стенам и потолку! Вот только мухи меньше следов оставляют. - Свет, ты этих незамужних представительниц благородных семей видела? Одна стервознее другой! А у моей наречённой родители вообще полные психи! Сомневаюсь, что они могли сделать что-нибудь менее достойное!
  -- И ты меня в этом гадюшнике сделал крайней?! - возмутилась я и пожалела, что являюсь здесь на полу лишь наблюдателем.
  -- Нет, ты в данном серпентарии королевская кобра! Они тебя боятся как кролики удава! Ты, Света, мой свет, моё спасенье!
  -- Убью! - рыкнула я и кинулась-таки на помощь Нох-рам-Лукушу.
   Но я, к сожалению, по стенам бегать не умела, однако на принца моё рвение произвело впечатление и он, изловчившись, запрыгнул на люстру.
  -- Да не кипятитесь вы оба! - опасливо подтянул парень ноги, опасаясь, что мы его всё-таки достанем. - Это же хорошо, что она закопалась! Я уже согласен обвенчаться с её гробницей! И даже готов провести ночь в её пирамиде!
  -- Если ты так от неё пытался увиливать, что же сейчас легко согласился? - прищурилась я.
  -- Во-первых, - свесился с раскидистой люстры Оох-рам-Лукуш, - папаня слов на ветер не бросает, и мне свои уши жалко, а во-вторых, зная, что ты моя невеста, зубастая красавица свой покой не нарушит, ей тоже своих ушей жалко. А я сказал, что если она до конца срока высунется, то именно это ты с ней и сделаешь! Ну, а в-третьих, ночь-то я проведу на верхних ярусах. Что я придурок в самое логово лезть?
  -- Знаешь, лапушка, если тебе папаша ушки не оторвёт, то это сделаю я!
  -- А в чём же я брачные серёжки носить буду? - подражая ребёнку, надулся малыш.
  -- В носу, как у племенных быков!
   Нох-рам-Лукуш вздохнул, устало потёр виски и, обернувшись ко мне, тихо спросил:
  -- Может, прогуляемся по вашей картинной галерее?
  -- Как вам будет угодно, - кивнула я.
   Правитель протянул руку, я положила ладонь на его стиснутый кулак, и мы вышли из зала, оставив Оох-рам-Лукуша наедине с люстрой.
   Давно я не была в фамильной галерее. В последнее время она вызывала у меня гнетущее чувство. Жизнь драконов удивительно долгая, теоретически мы почти бессмертны, но ещё ни одному из моих предков не удалось умереть естественной смертью. Все они ушли в расцвете сил и возможностей.
   Я шла мимо изображений удивительно красивых женщин, могучих, широкоплечих мужчин и поражалась. Неужели эти вандалы с мечом мои предки?! "Хозяйка! - вздохнуло левое полушарие. - Ну, ты же видела наших врагов! Неудивительно, в таких нервных условиях у твоих прадедов развились естественные адаптации!" А я кто? Ошибка природы? "Ну, в семье не без урода", - потупилось левое. "Да что ты ей говоришь! - шикнуло правое. - Не переживай, хозяйка, маленькие созданы для любви!" - "Ну, молодец, утешила! - протянула её сестра. - Госпожа до сих пор про столбики забыть не может! Успокоила, ёптр турен имбарр!"
   Вампир тем временем подвёл меня к портрету Дорваны. Я заметила, что он всегда непроизвольно стремится сюда, словно притягиваемый магнитом.
  -- Свет, я слышал у тебя грандиозные проблемы, - тихо произнёс он, глядя на мою прапрабабку как на икону. - Я не могу в такую трудную минуту оставить тебя одну и хочу помочь, - с этими словами он снял с безымянного пальца свой массивный перстень с рубином и протянул мне. - Не как невесте, нет. Хватит с нас обоих этих уз. Я хочу дать тебе свою защиту как кровному члену семьи. Я перед лицом моей мёртвой супруги признаю тебя, княжна Сангиус Ангуис Торта Орис-Беллигеро Омаг-морт Драко, из правящей династии Драконов, своей праправнучкой.
   По моей спине пробежали мурашки от торжественности его тона. И в ту же секунду моё сердце сжалось, сколько же горечи и тоски было в стоящем передо мной мужчине, сколько боли и безмерной грусти. С одной стороны я очень хотела, чтобы его слова оказались правдой и мы, действительно, были родственниками. Это дало бы ему хоть какое-то утешение, но с другой стороны я не могла его так обмануть. Нужно выяснить всё у крови.
  -- Твоя кровь снова пошлёт меня на три буквы, а я уже и без всяких тестов согласен признать тебя своей, - прочитал мои мысли вампир. - Всё моё - твоё.
  -- Но я так не могу. Не могу присвоить чужое. Прости, но что-то внутри меня требует истины.
   Нох-рам-Лукуш внимательно вгляделся в меня и вдруг улыбнулся:
  -- Подумать только! Мы думали небеса падут на землю, когда это произойдёт, а всё получилось тихо и мирно! О, святая кровь, неужели мы дождались этого дня?!
  -- Какого? - насторожилась я. Ещё новых неприятностей мне не хватало! Что ещё он во мне увидел? Я так скоро собственной тени шугаться начну.
  -- Не бойся, - по-отечески обнял меня вампир. - Наверно, ты знаешь, что родоначальник твоего рода - великий Аргелл - являлся сыном Сумрака? Давным-давно первым существом была драконица по имени Тьма. Ей в мужья создали дракона Света. У них родились Сумрак и Заря. А потом брак Света и Тьмы распался, и от их побочных связей появились прочие драконы. Но они были уже другими. Только потомки Сумрака и Зари несут в себе дуализм природы. Тьма хитрая, коварная, соблазнительная, агрессивная, смертоносная, опасная. Свет - нежный, ласковый, любящий, всепрощающий и всё понимающий. Два антипода, два взаимоисключения в одном сосуде. До сих пор в вашем роду доминировали гены Тьмы и только в тебе, похоже, проявились гены Света.
  -- Мой папа назвал меня в его честь. Он сказал, что как только я родилась, сквозь облака пробился лучик света.
  -- А когда на свет появился Вик, на город опустилась тьма, - прочитал мои мысли Нох-рам-Лукуш. - До чего же вы уникальные братик и сестра! Полагаю, ты всё ещё хочешь генетической проверки?
  -- Да.
  -- Что ж не думаю, что из этого что-нибудь получится, но давай, - он вынул из поясных ножен длинный тонкий кинжал. - Мне нужна твоя кровь, малышка.
   Я послушно протянула руку. Нох-рам-Лукуш сделал небольшой разрез вдоль вены, подставил изъятую неизвестно откуда прозрачную чашу и начал сцеживать. В моих ушах зазвенело, в глазах стало стремительно темнеть. Чьи-то сильные руки подхватили меня и удержали на месте, не давая упасть в обморок. Да, если во мне и есть гены вампира, то они какие-то неправильные! А в следующую секунду на мою голову обрушился мрак.
   Я мчалась среди звёзд и планет, рассекая вселенную могучими перепончатыми крыльями. Что позади, что впереди - не важно. Есть только ощущение полёта, оно пьянит, уносит прочь от сомнений, от тревог, от всего мелкого и несущественного. Вот я зашла на вираж и передо мной раскрылась следующая галактика, настолько красивая, что от восхищения замерла и в ту же секунду, неведомая сила подхватила меня и выплюнула наружу.
   Очнувшись, я поняла, что прижата к сильной мужской груди.
  -- Как ты? - испуганно произнёс Нох-рам-Лукуш, придерживая меня одной рукой и помогая присесть на стоящий у стенки кожаный диван. Во второй его руке была чаша с моей кровью.
  -- Обряд уже завершён? - поинтересовалась я, окончательно приходя в себя.
  -- Нет, - мотнул головой родич. Почему-то именно так мне захотелось назвать вампира, - я хотел, чтобы ты всё видела. Да и с тобой процедура определения родства пройдёт гораздо проще. Всё-таки ты же у неё хозяйка, а, следовательно, с тобой она особо спорить не должна. Возьми чашу и когда я отойду от тебя на несколько шагов, спроси у своей крови, являюсь ли я тебе прапрадедушкой и попроси это как-нибудь обозначить.
   Я сделала в точности, как он сказал, но кровь в чаше осталась неподвижной.
  -- Так ты ответишь на мой вопрос или нет? - прошипела я, тряхнув чашу. И о чудо! Кровь в ней свернулась в фигу! Это мне что ли?! Своей хозяйке?! - А если по-хорошему?
   Вместо одного кукиша мне показали два. Ну, что за кровь нынче пошла! Совсем страх потеряла!
  -- Скормлю вампиру! - пригрозила я. Надо же хоть как-то приструнить прохвостку!
   Кровинка дрогнула и, трансформировавшись в стрелку, указала на Нох-рам-Лукуша.
  -- Что? Ему скармливать? - не поняла я.
   Кровь перегруппировалась в слово "Дура!". Повторила сие высказывание бегущей строкой несколько раз, чтобы я ясно поняла, кому данный "комплимент" адресован. Затем добавила: "Этот, твой". И снова указала на вампира. Нох-рам-Лукуш, без меня уже всё отлично сообразивший, счастливо засмеялся и, в два прыжка оказавшись рядом, сжал в объятьях. Я чуть чашу не выронила. Кажется, в процессе он умудрился даже поцеловать меня в макушку. Только я стала размышлять показалось мне это или нет, как новоприобретённый дедушка чмокнул меня в темечко ещё раз и с довольным видом отступил к портрету Дорваны. Я снова глянула в хрустальный сосуд. Кровь тут же отреагировала и трансформировалась в следующую строку:
  -- Слышь, хозяйка, ты б своему прапрадеду прививку от бешенства при случае сделала! Что-то он буйный какой-то!
  -- Будешь обижать дедушку - вылью на пол! - шепотом пригрозила я ей. Пусть утихомирится и ведёт себя прилично.
  -- И кому ты сделаешь хуже? - огрызнулась кровь. - Буду ползать по замку и всяческие гадости показывать!
   Вот уж не знала, что моя собственная кровь, такая дрянь! И подумать только! ЭТО было внутри МЕНЯ!
  -- Скажи лучше спасибо, что когда у тебя анализы берут, я из пробирок не выпрыгиваю и лаборантов не пугаю! А ведь МОГУ! И так хочется порой! Там у вас иногда такие экземпляры попадаются. Грех не пугнуть.
   Да уж, если во мне живёт свет, то в моей крови явно обитает тьма! Тяжела жизнь дракона! Из-за фрагментарности души, внутри словно несколько независимых личностей квартирует! Такое свойство конечно классно, когда в силу каких-то обстоятельств находишься в длительной изоляции. Тут уж можно оторваться на славу! И поспоришь сам с собой, и философские беседы с собственными органами проведёшь, у желудка прощения за чипсы и прочие радости кулинарии попросишь, с печенью договоришься. В общем, удобно. Возникающий эффект общения помогает не одичать и не сойти с ума от скуки, но вот в нормальных, человеческих условиях иногда хочется заглянуть к психотерапевту.
   Нох-рам-Лукуш тем временем довольно улыбаясь, взял меня за подбородок и принялся внимательно рассматривать.
  -- Слушай, дедушка, а куда мне теперь эту кровь девать?
  -- Давай мне, - улыбнулся он, протягивая руку. - Я с ней буду на досуге общаться, когда тебя рядом не будет.
  -- НЕТ, НУ ТОЧНО ПСИХ! - торопливо пробежала строка из моей крови. - ХОЗЯЙКА, НЕ ОТТАДАВАЙ МЕНЯ ЕМУ! ПО ГЛАЗАМ ВИЖУ, ЧТО ОН МАНЬЯК!
   Что ещё пыталась сказать моя кровь, не знаю, потому что прапрадедушка закрыл хрустальную чашу какой-то специальной крышкой, достал из кармана чёрный платочек, заботливо обернул сосуд и спрятал в полах плаща.
  -- Слушай, а ты теперь меня замуж не выдашь под шумок? - вдруг насторожилась я. Есть у вампиров пагубная тенденция пристраивать своих отпрысков в хорошие руки.
  -- Что ты! - отмахнулся вампир. - Зачем тебе застревать в этом гадюшнике? - и горько улыбнувшись, вздохнул: - К тому же один печальный опыт меня научил никогда не принуждать Дракона к чему-либо.
  -- Ты заставил Дорвану выйти за тебя замуж? - изумилась я и посмотрела на портрет знаменитой прапрабабки. Она была крайне независимой, свободолюбивой личностью с твёрдым характером. В нашей семье до сих пор ходит история, как её, русскую дворянку, родители хотели обвенчать с каким-то высокопоставленным духовным лицом. Планировалось укрепить семейные связи, а она в ночь перед свадьбой вылезла через окно и сбежала с любимым человеком. Поэтому, глядя на Нох-рам-Лукуша, я не могла поверить, что он преуспел в том, что не смогли предки, и нашёл способ воздействовать на мою своенравную прапрабабку!
  -- Скажем так, я не оставил ей выхода, - вздохнул Нох-рам-Лукуш. - Только как мне удалось поймать её в свои сети, пусть останется моим маленьким секретом.
  -- А если кто-то точно также будет ловить меня? - очень тревожно было осознавать, что есть способы воздействия на драконов, а я не знаю, как их обойти. Терялось чувство защищённости.
  -- Тогда я тебе расскажу, - потрепал меня по голове дедушка.
  -- А если уже поздно будет? - вздохнула я.
  -- Тогда тому манипулятору здорово не поздоровится, - хохотнул вампир, - ибо у тебя есть большой зубастый дедушка, который если что загрызёт твоих обидчиков!
  -- Как вы познакомились с Дорванной? - решила задать я, всегда интересовавший меня вопрос.
  -- Она влезла в моё окно, - улыбнулся вампир.
   Мне сразу вспомнилось, как мы всей компанией ввалились в окно Мортифора. Да, кажется, у Драконов эта семейная черта, наследуемая по женской линии!
  -- А чем ты тогда занимался? - холодея в душе, спросила я. Неужели и прапрабабушка побеспокоила вампира в пикантный момент?
  -- Книжку читал! - прыснул в кулак Нох-рам-Лукуш, явно в курсе моих мыслей и, видя моё недоверчивое лицо, засмеялся ещё больше. - Нет, правда, - выдохнул он, утирая выступившие слёзы, - я ещё думал, что это проделки очередной придворной дамы! У них раньше была навязчивая идея всеми правдами и неправдами проникать в мою спальню и предлагать себя. Всё надеялись стать королевами, дурочки. На моё заявление новоявленной гостье, что ей ничего не светит, она окатила меня презрительным взглядом и фыркнула, что я ей нужен, как собаке пятая нога, а потом спросила, где ближайший выход из замка. Я был настолько поражён, что лишь молча ткнул пальцем на дверь. Она поинтересовалась, куда попала. Я снова только и смог, что обрисовать рукой собственные покои. Она обвела взглядом мою спальню, подобрала полы свадебного платья, кинув: "Ладно, потом разберусь!" и ушла. Последнее, что я услышал перед тем, как она хлопнула дверью, было: "Ну, ничего себе через окошко вылезла!" Я долго потом сидел и приходил в себя, не понимая, как она в таком пышном платье могла проникнуть в окно моих покоев. Пройти по карнизу просто невозможно. И зачем ей путешествовать в такой роскошной и абсолютно неудобной одежде?
   ОГО! Неужели моя дорогая прапрабабушка попала из огня да в полымя! Бедная! Представляю, какой шок у неё был, когда за границами родного окна появился другой мир. Насколько мне известно, она тоже долгое время не знала, что является драконом. И платье она не выбирала. Родители забрали у неё всю одежду, заявив, что из своей комнаты она выйдет только в свадебном платье. Ну, она и вышла, только не в дверь, а через окно. Вот так, полагаю, неудачная попытка выдать своенравную дочурку замуж, привела на Гею очередного полновластного свирепого Дракона, от правления которого содрогнулся весь мир. Думаю, её брошенного на Земле жениха, действительно, охраняли и благословили Высшие силы!
   А вот Нох-рам-Лукушу не повезло.
  -- Крест у меня такой, - хмыкнул вампир, чётко улавливая мои мысли. - Поверь, по сравнению с некоторыми вампиршами, Дорвана оказалась отнюдь не худшим вариантом! Кстати, с тех пор бытует примета, что тот, к кому дракон влезет в окно, станет его суженой или суженым.
  -- Не надо суеверий! - поспешно перебила я.
   Хватит и того, что Вик в сочельник разрезал чёрный список врагов по именам и втихаря засунул мне под подушку. А так как во время сессии я всегда сплю на конспектах, то, потянувшись утром за самым бесценным, извлекла записочку с именем "Мортифор Лупус Карнификус" и подробным описанием всех зверств, которые враг номер три обязан со мной сделать в случае поимки. (В силу произошедших событий Мортифор с тринадцатого места попал в тройку "призёров", уступив первенство на мою голову всё ещё не пойманному и пропавшему без вести Туциру и какому-то дракону Ромке).
   На этом Витька не остановился и разослал всем врагам уведомления: "С великим прискорбием вынужден вам сообщить, что гадание на суженого-ряженого ныне правящей княжны Драко вы не прошли... Если желаете, мы можем погадать другим методом. Просьба выслать десять золотых на покупку свечей...".
   Когда же "благая весть" дошла до оборотней, Мортифор (слава богу!) пребывал в отъезде, зато его заменял лорд Карнификус Лупус Интерфекториус... Подданные, наверное, часа два наблюдали добродушное матерное общение своих лидеров... Да, обогатили мы тогда словарный запас друг друга порядочно.
   А всё из-за того, что я посоветовала очередной Витькиной девушке подарить брату на Новый год книжку "Пособие для начинающих отцов" с закладкой, сделанной из натурального теста на беременность с двумя полосками. (Для тех, кто ещё не знает, это означает положительный результат). Вторую полоску дорисовывала я лично. (Еле нужный цвет подобрала!). Витьку тогда чуть инфаркт не хватил. Он потом ещё часа два отойти не мог, а когда оклемался, всю праздничную ночь за мной с боккэном наперевес гонялся. Эх, как новогоднюю ночь проведёшь, так потом и весь год. Тьфу-тьфу, чтоб не накаркать. Но если брат думает, что я за бег с препятствиями мстить не буду, то ошибается! Ох, и любим же мы друг друга!
   Слушающий всё это время мои мысли вампир, прилагал все усилия, чтобы не улыбнуться, под конец не выдержал и расхохотался:
  -- Миледи, пообещай мне, что никогда не будешь дарить мне новогодних подарков!
  -- Ну, у вас есть ещё дни рождения, - плотоядно напомнила я вздрогнувшему правителю.
  -- Ну, так что, внучка, примешь, наконец, кольцо? - поспешил Нох-рам-Лукуш перевести тему.
  -- Спасибо, - улыбнулась я, протягивая руку. Перстень правителя отличался от колечка сына только массивностью и большими размерами рубина. Странно, что вампиры невестам дарят кольца, а не серьги.
  -- Серьги нельзя носить до свадьбы, - пояснил старший Лукуш. - А задача кольца охранять невесту. Ну, а моё кольцо заодно и символ власти. Оно указывает на то, что ты член моей семьи.
   Убедившись, что фамильная реликвия зубастого народа обрела законное место на моём указательном пальце, прапрадедушка расцеловал меня в обе щёки и вызвался проводить до покоев.
   Мне хотелось немного отдохнуть и привести мысли в порядок. Спальня идеально подходила для данных целей. Прежде, чем лихорадочно кидаться искать недостающего в нашу пятёрку Дракона, надо всё тщательно продумать и проанализировать. Ведь маги такой высокой силы довольно редки. И чаще всего они уже многого добились, а потому стоит внимательно изучить родословную ныне действующих правителей и полезно бы спросить о блуждающих в народе слухах. Характер магии чаще всего хоть как-то себя проявляет.
   Если объект наших поисков пока неизвестный самородок, то можно попросить Артура Семину сплести какое-нибудь магическое заклинание, отслеживающее именно таких выдающихся личностей. Хотя стоп! Если Нох-рам-Лукуш мой новоприобретённый дедушка, то может это он?
  -- Увы, - покачал головой вампир, прочитав мысли. - Твой управляющий, наверно, уже объяснил тебе, что проклятию подчиняются только члены твоей семьи. Вот Ладушка, оставаясь твоей женой, всё ещё под него подпадает. Но ни я, ни мой сын в статусе твоего жениха не подойдём. Чтобы кто-то из нас вписался в рамки, тебе надо выйти за кандидата замуж. Однако не думаю, что это послужит выходом, ведь вам надо подобрать последнего участника так, чтобы он обладал недостающими вашей компании способностями.
  -- Мы даже со своими определиться не можем! - пожаловалась я и вкрадце пересказала диалог с Артуром в Малой гостиной.
   Вампир прищурился и внимательно взглянул на меня. На мгновение показалось, что всё тело просканировали.
  -- Да, задачка! - вздохнул нелюдь по окончании процедуры. - В тебе, действительно, много чего намешано. Давай для удобства дадим способностям Ведущих магов мира кодовые обозначения. Назовём дар Квипрокво Недоразумением, силу Либ-им-и-до Очарованием, Айрессена Задира окрестим Задирой или Воином, Тих-о-иня - Тихоней, а Колиго Авидидаса - Хапугой. Так вот, внучка, в тебе странным образом перемешались Недоразумение, Очарование, Тихоня и Задира! Даже сейчас я смотрю и не могу выделить главного. Сложная вас ожидает задачка!
   Ладно, пойдём от противного, попробуем действовать методом исключения.
  -- А у Ладушки какие способности?
  -- У неё Задира, Недоразумение и как ни странно Очарование.
  -- А какое сильнее?
  -- Не знаю. Думаю, вам надо пробыть рядом чуть больше времени, чтобы выделить друг в друге и в первую очередь в себе наиболее доминантные способности. Присматривайтесь друг к другу внимательнее.
  -- Это нам уже говорили, - вздохнула я. - Только время идёт, а решать что-то надо. А моих братьев ты можешь просканировать?
  -- Чуть позже, - кивнул вампир, - а пока разговор с тобой натолкнул меня на одну интересную мысль.
   С этими словами он остановился, прикрыл глаза и принялся делать надо мной пассы руками. Иногда казалось, что он плетёт из воздуха кружева, но при этом я никакой магии не ощущала. Интересно!
  -- Что ты только что сделал? - спросила я, как только он закончил свой странный обряд.
  -- Я внёс некоторые изменения в магию кольца, - отозвался правитель вампиров. - Теперь оно не просто тебя защищает, но ещё и поможет подобрать недостающего члена команды наряду с измерителем магического резерва и Коренем Драко. Только двух твоих артефактов недостаточно, чтобы успешно найти именно недостающего дракона.
  -- Почему?
  -- В мире всё-таки довольно приличное количество магов с двенадцатым уровнем силы, и среди них вполне вероятно, окажется бастард дома Драконов. И не один, если учесть ваш наследственный темперамент. Но, увы, встреченный кандидат может не обладать нужной спецификой дара. Теперь же мой перстень исправит это упущение. Я не знаю, кто из вас кто. Тут вам надо будет самим определиться. Моё же заклинание будет автоматически вычленять наиболее характерные черты исходящей от вас магии, и как только в поле досягаемости окажется тип с недостающими вам способностями, рубин в перстне засветится. К сожалению, специфику дара он вам не покажет.
  -- А если в поле нашего зрения попадётся кто-то с подходящим даром, но более низким резервом или не Драко? - уточнила я. Ведь если мы не можем определить свою природу магии, что нам мешает присмотреться к тому, какой дар должен быть у недостающего члена команды и методом исключения постепенно вычислить свою?
  -- Увы, - вздохнул Нох-рам-Лукуш. - Я указал в параметрах заклинания обязательный отклик двух твоих артефактов и исправить не могу.
  -- Ладно, будем искать, - смирилась я, подходя к родной двери. Надо радоваться и тому, что имеем. А помог мне прапрадудешка знатно! Можно сказать, голову из петли вытащил.
  -- Я зайду чуть позже, - легонько поклонился вампир и, развернувшись на каблуках, пошёл на поиски моих братьев.
   Я вошла в спальню. За время моих переговоров и рассуждений день за окном стал клониться ко сну. Моя комната постепенно погружалась в лёгкую дымку сумерек. Люблю вечернее время. Полумрак приятен для глаз и будит в душе ощущение романтики. Я зажгла на туалетном столике возле зеркала свечу и одновременно с ней вспыхнули расставленные по комнате магические светильники.
   Обожаю огонь. Он помогает думать. А подумать есть над чем! Сначала Вик со своим странным агрессивным лосем, бронированная родительская машинка, потом проклятие, визиты сильных мира сего. Интересно, может, недостающий член команды к нам сам придёт?
   "Не стоит мечтать о несбыточном, хозяйка", - вздохнуло левое полушарие.
   "Давай лучше пожелаем, чтобы невеста Мортифора споткнулась и шею себе свернула!" - ехидно вставило правое.
   Не напоминайте! И без того тошно! Загнав неприятные воспоминания и переживания куда подальше, я снова настроилась на рабочий лад. Итак, у меня шестнадцать дней, ну уже почти пятнадцать. За это время надо: а) найти недостающего члена команды; б) определить собственные способности; в) узнать, где искать замки Ведущих магов мира. (Уж очень я сомневаюсь, что они стоят на видном месте. В противном случае их бы давно осадила орда просителей и недовольных). Потом не мешало бы продумать методы борьбы с этими самыми магами. Вряд ли они встретят нас хлебом с солью. Хотя если приготовить отравленный каравай или соль заменить цианистым калием, то вполне может быть. Правда, я на месте магов поджидала бы гостей со снайперской винтовкой на крыше, подстраховавшись к тому двойным рвом с крокодилами и парочкой магических ловушек. Вот такая я радушная девочка!
   А после драки с Ведущими, нужно будет придумать, как разобраться с Мортифором, вернутся домой, сдать экзамен и починить бумер дяди Олега. Мда, весело. Эх, знать бы ещё, кто подкинул нам это проклятие! Должки стоит возвращать и с процентами!
   Мои кровожадные мысли прервал робкий стук в дверь.
  -- Миледи, - просунулась голова служанки. - Лорд Артур Семину просил вам передать, что прибыл лорд Арк'ментр'морк и нижайше просит вашей аудиенции.
  -- Проводите его в тронный зал. Я сейчас спущусь.
   Уходить из уютной спаленки не хотелось. Во-первых, потому что не успела до конца систематизировать информацию, а во-вторых, потому что от нервного напряжения банально устала. Общение тоже отнимает уйму энергии, а очередной гость вообще на этом специализируется. Что же Арку от меня понадобилось?
   В последнее время мы с ним прекрасно ладили. Как только я стала претенденткой на его праправнучку инкуб, как и вампир, с меня буквально пылинки сдувал. Дети у суккубов крайне редкое и очень долгожданное явление. Обычно раз, максимум два, озаряет оно бесконечно долгую жизнь супружеской пары. А потому отношение к малышам крайне бережное. Родители трясутся над бесценным чадом и относятся к нему с чуть ли не священным трепетом. Убить ребёнка - страшнейший грех, караемый у демонов любви больше, чем смертью. Надо ли говорить, что внуки у инкубов ещё более редкое явление, чем дети, а потому ещё более ценное.
   За прошедший год меня ещё никто так не баловал. Всевозможные балы, карнавалы, прогулки, подарки. Сначала я ко всему относилась настороженно. Всё-таки инкуб был когда-то сердечным другом моей прапрабабушки, и вдруг он пытался заменить её мной? Но глава суккубов опекал меня, как наседка цыплёнка, и постепенно нелепые подозрения отступили. Неужели весть о проклятии дошла и до него?
   Поправив одежду и, глянув на счастье в зеркало, я вышла в суровый жестокий мир.
   У двери меня ждал сюрприз. Вэрт'ментр'морк, племянник Арк'ментр'морка, нервно топтался на месте, теребя что-то в руках. Увидев меня, он радостно встрепенулся и одним прыжком оказался рядом.
  -- Княжна! - прошептал он, сияя как начищенный самовар.
   "Беспредел! - проворчало левое полушарие. - Никакого инстинкта самосохранения!"
   А ведь когда-то мы натравили на него Ладушку! Хотя после пары торжественных визитов в замок предполагаемого прапрадедушки малыш напрочь перестал нас бояться. В жизни он оказался хорошим ребёнком. В меру послушным, в меру шаловливым, прилежным учеником, но, как и все подростки, чрезмерно любопытным. Переходный возраст протекал у него не столь бурно, как у некоторых представителей современной молодёжи, но своих казусов тоже хватало. Одно наше первое знакомство чего стоит! Правда, потом детёныш проникновенно каялся и просил прощения. Это он умеет делать почти профессионально, так как частенько лезет не туда, куда можно. За что и получает по мягкому месту тяжёлой дядюшкиной ручкой.
   Оправившись от первого испуга и подружившись с нами, паренёк теперь первым выбегал нас встречать, когда мы приезжали в замок. Каждый наш визит был для него праздником. Ведь пока гости справедливо мучились по утрам похмельем и прочими последствиями бурных ночей, неуёмная энергия драконов позволяла братьям не только участвовать в празднествах, но и стоять на ушах весь день, составляя компанию племяннику правителя. А зачастую братишки были для него главными инструкторами шалостей, мне же отводилась роль внештатной няни. Когда Арк уезжал из своих владений, то без всякой опаски и зазрения совести подбрасывал "ребёнка" мне. Жители моего замка почему-то такие поступки инкуба окрестили "злостными терактами".
   И ведь не боялся, прохвост, что мы ему наследника испортим! А, может, он его специально нам на воспитание отдавал? Чтобы малыш набирался опыта от драконов? Кто знает?
   Как я уже говорила, подросток был крайне любопытным и везде лез. Ну и, конечно, начинал интересоваться противоположным полом. Пару раз попытался подсмотреть за мной в ванной, за что традиционно получил полотенцем по ушам и долго ходил, извинялся. Затем переключил своё внимание на молоденьких служанок. Результатом охоты "великого Каа" стала нервная икота среди девушек, и их возросшие спринтерские способности.
   Когда напряжение в замке достигло критической точки, братья взяли малыша под белы крылы и отвели в деревню, после чего детёныш стал смотреть на Вика и Норри как на великих на гуру. Хотя какой он уже ребёнок после воспитания моих охламонов? И, действительно, парень изменился, стал спокойнее и уверенней в себе. Даже сел за книги! Служанок больше не терроризировал, но в глазах появился лукавый огонёк и какое-то тёмное знание, время от времени на его губах расцветала хитрая усмешка. Если раньше девушки посмеивались над ним, зачастую задирая, то теперь старались пробегать молча.
   Вернувшись Арк'ментр'морк заметил перемену в племяннике, тонко улыбнулся и пожал моим братьям руки. Затем поклонился мне, поблагодарив за гостеприимство, и скрылся с Вэнтром в портале. Больше я их не видела.
  -- Княжна, - повторил племянник, робко касаясь плеча.
   За прошедшее время он сильно изменился. Теперь передо мной стоял не тот тощий Кощей Бессмертный со всеми признаками истощения на лицо, а молодой высокий юноша. Кости обросли мясом и мышцами, приобретя довольно аппетитные формы. Прошла подростковая угревая сыпь, лицо возмужало, и с него исчез налёт детской наивности. Волосы потемнели, приобрели благородный медный оттенок, на щеках угадывалась начинающая отрастать щетина. Не тот ранний пушок, нет, эти щёки уже познакомились с бритвой, причём довольно давно.
   Похоже, за время нашей разлуки юноша успел восполнить и иные пробелы в образовании. Концентрация тёмного знания в зелёных глазах заметно возросла. Изменилась и его аура, став плотнее и шире. Теперь от молодого инкуба веяло уверенностью, силой и магией, смешанной с каким-то магнетическим очарованием. Передо мной стоял уже не мальчик, а мужчина. С возрастом красота Вэрта дозреет и приобретёт ещё большую притягательность. Нынче служанки не посмели бы над ним смеяться и вряд ли убежали бы.
   Племянник правителя нервно переступил с ноги на ногу, отчего образ "великого и могучего" слегка пострадал.
  -- Я слышал, над тобой нависла опасность, - тихо произнёс он и по моей спине пробежали мурашки. Не страха, нет. С последней нашей встречи голос малыша слегка опустился по тональности ниже и оказался точно таким же, как у дяди! Интересно, это ему по наследству передалось или у всех инкубов чарующий голос по долгу службы?
   А быстро же здесь расходятся слухи! Любое СМИ нашего мира по сравнению с местной системой оповещения просто отдыхает!
  -- Да, Вэрт, бывает, - грустно согласилась я.
  -- Я хочу подарить тебе кое-что, - лицо инкуба вновь посетили неуверенность и прежнее юношеское смущение. Щёки малыша залил лёгкий румянец, и он протянул мне изящное золотое колечко с розовой шпинелью. - Я его сам сделал. Возьми, пожалуйста.
  -- Зачем? - опешила я, уже догадываясь, что он скажет.
  -- Понимаешь, - замялся Вэрт, - в нашем мире самым ценным является невеста...
  -- Это я уже знаю, - перебила я юношу. - Я не понимаю, почему ты своё кольцо отдаёшь мне?
   Племянник правителя вновь покраснел и тихо ответил:
  -- Я хочу защитить тебя, потому что люблю.
   На секунду у меня земля ушла из-под ног. Я стояла и не знала, как тактично отказать этому начинающему жизнь юноше, не потревожив сильно его чувств и не создав ему на будущее комплекс неуверенности или неполноценности. Куда я смотрела? Ведь знала же, что на свете довольно частое явление, когда юноши влюбляются в своих молодых учительниц, а девочки в учителей. Но не придала значения, считая, что со мной такого никогда не произойдёт. А теперь что? Ох, Вэрт! Что же ты наделал?! Ещё этих проблем ко всему прочему на мою голову не хватало! И куда твой дядя смотрел, подкидывая тебя ко мне?! Сам ведь тоже не первый год живёт на земле!
   А Вэрт всё стоял и протягивал мне кольцо, и рука его от долгого напряжения начинала меленько дрожать. Вот влипла, так влипла!
  -- Вэрт, извини меня...
  -- Это из-за оборотня? - перебил меня инкуб.
  -- Что? - опешила я.
  -- Да брось! - сверкнул глазами юноша. - Моя раса питается не только энергией, мы ещё и специализируемся на любви! Мы её видим, чувствуем, знаем. Кого ты пытаешься обмануть?
   "А может, действительно, всё на Мортифора спихнуть?" - оживилась правая половинка.
  -- Раз ты всё знаешь, почему предлагал? - решила я ответить вопросом на вопрос. Лучшая защита - это нападение!
  -- Может, я на будущее репетирую, - вдруг спокойно пожал плечами Вэрт и, видя моё недоумение, рассмеялся. - Ну, надо же мне будет когда-нибудь делать любимой девушке предложение, я буду волноваться, не знать, что сказать. А тут такой хороший способ потренироваться...
  -- Не поняла, - невольно вырвалось из груди возмущение, - я тут ответ продумываю, боюсь, как бы твои чувства не задеть, а ты надо мной просто издеваешься?!
  -- Да нет, - мотнул головой инкуб. - Я, действительно, тебя люблю. Ты не бойся задеть мои чувства, я ведь не маленький и догадываюсь, что ты мне скажешь, что первая любовь не настоящая, что это пройдёт и так далее и тому подобное. И отчасти будешь права. У нас, инкубов и суккубов, первая любовь всегда безответная и практически недостижимая. Она знаменует у нас последнюю стадию взросления. Мы учимся искренне и преданно любить.
  -- Дурдом! - вынесла вердикт я, оседая по стеночке. - Твой дядя оторвёт мне башку, а после и тебе оторвёт!
  -- Да ладно, - поморщился юноша. - У каждой расы свои заморочки. У эльфов вон взрослым считается юноша, сумевший в одиночку взрастить поле конопли.
  -- А? - опешила я.
  -- Не "а", а "О"! - поправил меня инкуб. - Эльфы же владеют магией роста растений. Вот у них правящая верхушка и решила: зачем тратить силы на выращивание деревьев и прочей лабуды, если можно вложить её в выгодное дело. Так они сразу двух зайцев убили: и юноши экзамен на совершеннолетие сдают, и прибыль казне получается. А у урков совершеннолетие признаётся тогда, когда кандидат в мужчины у эльфов этот самый урожай конопли выкрадет, а у орков мужчиной признаётся тот, кто отберёт эту самую добычу у урков...
  -- То есть у вас первая любовь испытание?!
  -- Не совсем, но близко. Многие у нас объект воздыхания с ранних лет присматривают. Считается, чем он необычней, чем круче. Правда, любовь зла, полюбишь... В общем не того, кого хотел. Чувства ведь разуму не подвластны. Я уже боялся, что со мной что-то не так, что я какой-то дефективный, пока не встретил тебя. И тут - бац! Влюбился! В дракона!
  -- Да уж, отличился! - буркнула я.
  -- Ага! - восторженно кивнул юноша. - Мне все прочие завидуют! ЦЕЛЫЙ ДРАКОН!
  -- Самое главное, что пока живой!
  -- Вот именно! - подтвердил Вэрт. - И я не намерен тебя терять! Это ведь первая любовь превращает нас из невзрачной куколки в тех прекрасных бабочек, что ты видишь. Но ты не бойся, бери кольцо, оно не кусается. Я ведь тебя защитить хочу.
  -- Значит, если я погибну, твоё взросление остановится?
  -- Нет, - мотнул головой собеседник. - Ведь я всё равно буду любить тебя.
  -- В таком случае извини, малыш, но меня сегодня очень чётко проинструктировали не доверять словам несовершеннолетних представителей какой-либо расы.
  -- Слушай, а если я сделаю кольцо просто артефактом, охраняющим владельца? Ты возьмёшь его?
  -- Я не могу подвергать твою жизнь опасности. Арк'ментр'морк этого не переживёт! Или я, если попадусь ему на глаза. Ни то, ни другое меня не радует!
  -- Княжна, - вдруг стало серьёзным лицо юноши. - Я всю свою жизнь наблюдаю мучения дяди. Он любил когда-то вашу прапрабабку, но, сильно обидевшись, не пришёл однажды ей на помощь. И теперь его почти всё время гложет чувство вины. Возможно, мои чувства когда-нибудь и пройдут, но сейчас я тебя люблю и хочу знать, что сделал всё возможное, чтобы помочь любимому существу. Дай мне шанс жить с миром. А я в свою очередь обещаю тебе не быть идиотом, и не лезть на рожон.
  -- Сколько тебе нужно времени, чтобы переколдовать кольцо?
  -- Пару минут.
  -- А сможешь?
  -- Я студент, - ухмыльнулся Вэрт. - Я всё могу!
   Будучи сама студенткой, я ему поверила. Студент - сонное теоретически умное существо, естественно не желающее трудиться, в критических ситуациях, типа сессий или экзамена, рождающее шедевры. Порой преподы диву даются, как нам это удаётся. И что самое обидное: в трезвом уме и твёрдой памяти фиг повторим!
  -- Слушай, а почему кольцо? Ведь у каждой расы свои предметы свадебного обряда: кольца, серьги, различные браслеты, пояса, татуировки. Почему же все спихивают мне кольца? Никакого разнообразия и фантазии!
  -- А на них теперь мода пошла, - отмахнулся инкуб. - Вот каждый и отрывается на перстнях.
   Хм, весело! С такими темпами у меня палец перестанет гнуться. Если вдобавок ко всему заявится Лерри, а потом Кейси... А ведь ещё у Артура надо будет стребовать то кольцо-артефакт, что в прошлый раз в дорогу брала, и новоприобретённый перстень с лунным камнем надеть. Ой, Мама! Что ж это получится? Прямо ходячий ювелирный магазин! Или ещё лучше - ВЛАСТЕЛИН КОЛЕЦ!
   "Хм, хозяйка, - оживилось левое полушарие мозга, - а ведь ты того хоббита в росте немногим обошла!"
  -- Слушай, Вэрт, а, может, ты кольцо в браслет переделаешь? - предприняла я последнюю попытку навести порядок в украшениях. Как-то не хотелось постоянно ассоциировать себя с хоббитом, тем более что в голове крутился вариант с гоблинским переводом, особенно тот момент, где гном мечтал о жене с квадратной головой, чтобы удобней было ставить кружку пива. Мда, неисповедимы пути женской логики!
  -- Свет, я студент, а не волшебник, - укоризненно вздохнул юноша. - Я пока только учусь.
  -- Извини, - устыдилась я собственной наглости. Да уж, матушка! Забыла пословицу про дарёного коня? - И спасибо за заботу. Из тебя когда-нибудь получится отличный муж!
  -- Знаю! - ухмыльнулся инкуб и вновь принялся колдовать.
   К месту, кстати, прорезались способности взрослеющего дракона. Я буквально видела творящуюся вокруг магию, ощущала её каждой клеточкой души. Малыш не врал и действительно изменял некоторые параметры кольца, оставляя за ним главную функцию: защищать носящего. Хоть одной проблемы я избегу, приняв такой подарок. Осталось только поведать это правителю суккубов прежде, чем он меня прибьёт.
  -- Ну, вот и всё! - улыбнулся племянник Арк'ментр'морка, надевая на мизинец колечко. - Только я ещё кое-что хотел бы проверить?
  -- Что? - насторожилась я, почуяв неладное в его тоне.
  -- Не бойся, - ухмыльнулся Вэрт'ментр'морк, медленно наступая на меня. Воздух вокруг его фигуры сгустился, и внутренне я почувствовала, как начинает концентрироваться вокруг парня магия. Юноша призывал свою власть. Черты его стали меняться, становясь более мужественными, красивыми и притягательными. Я попыталась отступить, но ноги словно приросли к полу. Рассудок требовал бежать в противоположном направлении, но тело, попав под воздействие магнетизма инкуба, стремилось вперёд. Его магия с моей, похоже, уравновешивали друг друга, отчего получалась полная неподвижность. Что за фигня? Почему когда советник испытывал на мне свои чары, я могла им противостоять и даже двигаться в противоположном направлении? А здесь я ничего не могу поделать!
  -- Я всё-таки инкуб высшей крови, - хмыкнул юноша, словно прочитав мои мысли. Ой, надо будет учесть на будущее! Поставим в уме галочку никогда не провоцировать Арк'ментр'морка. Вэрт тем временем приблизился ко мне почти вплотную, пальцем поднял мой подбородок и, наклонившись, поцеловал. А малыш уже здорово натренировался в данном деле! Только вот тикать от этого экспериментатора надо, а то за подобные опыты мне его дядя точно голову оторвёт! Он и так вряд ли обрадуется, увидев на мне кольцо племянника. Мозг сразу же просчитал возможные варианты долгой и проникновенной беседы с верховным инкубом, а также вспомнил, что на стенах тронного зала есть колющее и рубящее оружие, и в кровь поступила ударная доза адреналина.
   Вдруг юноша испуганно от меня отшатнулся и обижено взвыл:
  -- Ты у меня здоровенный пласт энергии изъяла!
  -- Чего? - опешила я. Кровь ещё продолжала стучать в висках. То ли это было последствием поцелуя Вэрта, то ли результатом усиленной работы сердца, которое, предчувствуя скорый разговор с Арком, продолжало поспешно готовить тело к незапланированным вечерним упражнениям. Усталость и сонливость как рукой сняло.
  -- Ты у меня добрую часть энергии выкачала! - со смесью испуга, удивления и восхищения прошептал Вэрт.
  -- Нечего было экспериментировать! - буркнула я. - Нашёл крысу лабораторную!
   Хотя учёные в каком-то смысле все лабораторные крысы. Только в большей или меньшей степени.
  -- Ну, мне же хотелось попробовать свои силы на Драконе! - надулся парень. - Такой шанс даётся раз в жизни! И интересно было, правда ли ваша энергия способна сделать нас самыми могущественными. Вот только в фолиантах нигде не говорилось, что вы сами можете отнять у нас всю энергию!
  -- Обещаю, если я что найду по этому вопросу, обязательно тебе сообщу.
  -- Ладно, иди, а то тебя дядя ждёт, - смилостивился малыш и, подойдя ближе, боязливо чмокнул на прощанье в щёку. Затем внимательно прислушался к себе и облегчённо вздохнул, по-видимому, найдя свой оставшийся энергетический резерв в целости и сохранности. Затем махнул рукой и помчался прочь.
   Я же направилась в тронный зал. По мере приближения захотелось развернуться и бежать обратно. Но к моему удивлению Арк'ментр'морк встретил меня довольно радушно. Скользнув взглядом по кольцу Вэрта, он лишь понимающе улыбнулся:
  -- О! Я смотрю, у моего племянника появилась первая любовь!
  -- Злитесь? - осторожно уточнила я, приготовившись к внезапному старту.
  -- Радуюсь! - засмеялся правитель суккубов. - Проходи, не бойся, я не буду тебя есть. И четвертовать тоже. Вэрт уже взрослый мальчик, и имеет право сам принимать решения. К тому же параметры кольца, кажется, слегка изменены? Просто охранный артефакт?
  -- Да.
   Похоже, я напрасно недооценила магические способности главы суккубов. Всё-таки взрослый опытный маг, а не студент. Интересно, а он мне тоже колечко принёс? Вопрос сорвался с языка быстрее, чем удалось подумать. Молодец я! А ещё княжна называется! С таким нерадивым правителем страна долго не продержится!
  -- Угадали, - доброжелательно отозвался инкуб, присаживаясь за столик, на котором расторопная Миленка в который раз обновила еду. Сейчас она как раз несла нам вино на подносе. - Полагаю, к вам уже успел заглянуть Нох-рам-Лукуш? - уточнил он, извлекая из вазочки гроздь зелёного винограда и, оторвав ягоду, направил её в рот.
   В данном движении было столько изящности и сексуальности, что служанка, как раз кинувшая на инкуба взгляд, заворожено застыла. Арк плутовато ухмыльнулся и, уже глядя в глаза нечаянно пойманной жертве, оторвал вторую ягоду, томно направил её в рот и, раскусив виноградинку, откинулся на спинку стула, откровенно смакуя сладость плода.
   "И без всякой магии девушка попала", - мрачно констатировало левое полушарие.
   Я резко хлопнула в ладоши. Служанка вышла из оцепенения и, смущенно покраснев, торопливо поставила поднос на столик и кинулась прочь. Инкуб проводил её тонкой улыбкой.
  -- Очаровательные у вас тут служаночки, - обернулся он ко мне, - симпатичные, энергичные!
  -- Ага. Вэрт уже оценил, - заметила я. Арк плотоядно ухмыльнулся, явно собираясь составить ещё и своё мнение. Затем опомнился и посмотрел на меня.
  -- Ну да я отвлёкся, извините. Итак, полагаю, Нох-рам-Лукуш опередил меня с визитом и предложил помощь? Я тоже не могу оставить вас беззащитной в сложившихся обстоятельствах и желаю предоставить защиту моего дома. Я хочу признать вас своей праправнучкой. Конечно, кроме моей поддержки вы станете наследницей всего моего имущества.
  -- А как же ваш племянник?
  -- За него не беспокойтесь, - вскинул вперёд руку инкуб. - Вэрт получит наследство своих родителей. Это также огромное состояние, за которым я в данный момент присматриваю и постепенно обучаю юношу управлением собственными угодьями. Что касается трона, то тут, увы, власть я передам ему, потому что он является чистокровным инкубом и знаком с нашими порядками и законами. Кроме того, у вас уже есть собственный трон. Надеюсь, вы не в обиде?
  -- Нет, что вы! - тихо отозвалась я. - Но боюсь, вынуждена вас огорчить.
   Расстраивать инкуба очень не хотелось. Ведь я знала, как у них ценятся дети, и как он радовался от мысли, что я его праправнучка. Но врать я ему тоже не могла. Опять же совесть не позволяла.
  -- Милорд, мне искренне жаль, но сегодня днём мы с Нох-рам-Лукушем провели анализы моей крови и выяснили, что моим прапрадедушкой является он, - почти прошептала я. Почему-то в горле засел комок.
   Инкуб принял данную весть на удивление мужественно.
  -- Значит, Дорвана, - пробормотал себе под нос Арк'ментр'морк, - родила Лорриэля от законного мужа, вампира, и назвала сына на эльфийский манер из вредности? Чтобы мы все помучились?
  -- Я не берусь отвечать за поступки своей прапрабабушки, - осторожно начала я. - Но похоже на то.
  -- А ведь мы сто пятьдесят пять лет терзались вопросом! Страдали! Вот ведь су...нехорошая женщина! - выдохнул собеседник. - Однако я всё равно собираюсь признать тебя своей праправнучкой, Света.
  -- Но ведь у меня уже есть один прадедушка! Как вы себе это представляете?!
   Арк'ментр'морк отложил виноград, плавно встал из-за стола и подошёл ко мне.
  -- Ты когда-нибудь замечала, насколько мы с тобой похожи? - вдруг тихо произнёс он.
  -- Иногда, - тихо призналась я. - Но, полагаю, в свете нынешних событий это лишь совпадение. Мне честно очень жаль. Я не хотела вас разочаровывать.
   Самое смешное, что мы с Акр'ментр'морком, действительно, похожи. Собственно, я вылитый папа в уменьшенном и женском варианте, а вот отец, что самое смешное, очень похож на инкуба! Конечно, не берусь утверждать, что они просто близнецы, но шоколадные глаза и тёмно-шатеновый цвет волос с золотисто-бронзовым оттенком у нас у всех общие. Каждый раз, когда родитель либо я заявляемся в парикмахерскую, мастера приходят в экстаз, утверждая, что такого редкого цвета волос ещё не видели.
   Что именно господа виртуозы находили в данной окраске, мы с папаней не понимали, пока однажды стилисты не устроили показательное шоу с нашими волосами. Они, разбирая их на тонкие пряди и подставляя на свет, сооружали различные причёски без всякой покраски или прочих операций, получая либо золотисто-бронзовый, либо медный, либо тёмно-коричневый цвет волос. К тому же у Александра Драко потрясающее обаяние. Конечно, драконы сами по себе очаровательны, но иногда мне кажется, что данный дар у папы развит сверх меры.
  -- Знаешь, милая, - вдруг улыбнулся инкуб. - Когда я ехал сюда, то собирался независимо от всяких проверок признать тебя своей праправнучкой.
  -- Я так не могу. Это нечестно присваивать то, что тебе не принадлежит.
  -- Даже если это добровольно дарится? - прищурился инкуб.
  -- Тем более не могу! Ведь у вас ещё могут быть свои дети!
  -- Увы, - горько выдохнул мужчина. Кажется, я невольно наступила на его больной мозоль. Что за день такой? Одни потревоженные и разбитые чувства? Точно прокляли! - Вероятность рождения моего отпрыска меньше одного процента, если ещё не ниже! Видишь ли, у инкубов высшей крови шансы на появление двух детей ещё ниже, чем у простых суккубов. А у меня уже был ребёнок.
   Моё сердце предательски ёкнуло. Вот нутром чую, что случилось что-то ужасное. Взгляд собеседника на миг затуманился и заблестел, а затем он обернулся ко мне и вымученно улыбнулся.
  -- Моя милая, моя маленькая княжна, я в трезвом уме и твёрдой памяти по-прежнему считаю тебя своей наследницей, но позволь всё рассказать всё по порядку. Первый раз я заподозрил в тебе свои гены, в замке, точнее на руинах собственной спальни, когда твои глаза в гневе сверкнули красным. Алые всполохи получаются при соединении врождённой магии и близко проходящих в глазах сосудов. Это весьма не характерно для физиологии драконов, но естественное явление для суккубов и иных рас, родство с которыми у тебя практически невозможно. У драконов в гневе глаза становятся чёрными либо горят зелёным. Потом я обратил внимание на цвет твоих глаз и редкий оттенок волос. Не мне читать тебе лекции по генетике, но, думаю, ты догадываешься, что вероятность простого совпадения в данном случае ничтожно мала. А твоё обаяние, конечно, можно приписать природному магнетизму драконов, но вот способности Вика никак на гены рептилий не спишешь! Помнишь экстренную ситуацию в моём гареме?
  -- Как же забудешь её! - буркнула я. Инкуб понимающе хмыкнул.
  -- Тогда мои красавицы здорово нарвались. Очевидно, из-за насыщенного графика боевых действий вы были сильно измотаны, плюс сказался стресс и сильнейший испуг. В общем, Вик одним поцелуем выкачал почти всю энергию из моей главной жены и почти досуха опустошил резерв второй. А он всего лишь держал её в объятьях, даже не пытаясь приласкать, просто успокаивал. Как утверждают прочие наложницы, их контакт длился около пятнадцати минут.
  -- И что всё остальное время Витька играл с твоими прелестницами в догонялки? - искренне изумилась я.
  -- А то! - фыркнул инкуб. - Повторить подвиг двух моих первых цариц уже никто не решился. Они испугались его как бога бесплодия. А покинуть границы гарема не могли из-за моего приказа. В общем, бедные девочки до сих пор вспоминают ваш первый визит. Витькины жертвы пролежали в коме целые сутки.
   Так вот почему знаменитый царский гарем и носу не показывал, когда мы заезжали в гости! Собственно, даже служанки Виктора обходили стороной. Впрочем, и я сегодня смогла отличиться, энергетически завампирив Вэрта. И самое смешное, чувствую себя так, словно только что проснулась. Ну, дела.
  -- Я инкуб высшей крови, - продолжил тем временем Арк'ментр'морк. - Такое под силу только мне. И то, когда очень-очень сильно вымотаюсь.
  -- Но ведь служанки в моём замке пока живы и здоровы, - осторожно возразила я.
  -- Возможно, лорд Венатор питается понемногу и не настолько устаёт, как тогда, - пожал плечами правитель. - В любом случае другой твари с такими же чертами вы не найдёте. Это бесспорно наши гены и не просто чьи-то там, а мои. Наша династия древняя и ещё никогда не прерывалась. У прочей высшей знати таких сильных способностей нет.
   Вот странно! С трудностями суккубов в вопросах беременности правящая династия должна бы была уже раз десять поменяться. Как же им удалось сохранить непрерывность крови? Хотя спросим об этом в другой раз.
  -- А на что вы тратите полученную энергию?
  -- Большая часть идёт на поддержание жизни и работоспособного состояния тела, питание ауры, накопление внутренней энергии, а остальное на магию. Наш резерв пополняется.
  -- То есть возрастает?
  -- Ну, не совсем так. У нас своя специфика. Как бы тебе это доступно объяснить. В нашем мире степень силы мага оценивается по скорости возобновления магического резерва. Чем быстрее чародей восстанавливается после энергоёмких заклинаний, тем быстрее он может дальше колдовать. Обычно маг пополняет свой резерв, вбирая в себя рассеянную вокруг энергию. Мы же практически неспособны аккумулировать в себя энергию мира и нам приходится черпать уже готовую от живых существ. Поэтому существующая система оценки силы дара к нам не применима, и большинство инкубов считается магически не одарёнными. Но есть среди нас и исключения из правил, которые способны пополнять свой энергетический резерв, подключаясь к энергетическим потокам вокруг. Вот они-то и считаются магически одарёнными и их оценивают по существующей шкале. Вначале у таких уникумов средний уровень силы находится около шести. Позже новичок учится контролировать свой дар, знакомится с заклинаниями прочих рас и его потенциал достигает запланированной природой точки. Отследить наших вундеркиндов можно по колебанию степени силы. Молодые инкубы ещё не способны изымать из мира энергию в нужном объёме, но когда они черпают силу традиционным для нас способом, то их магический уровень достигает истинной высоты. У вашего брата все признаки молодого необученного инкуба.
   Да пора менять существующие системы оценки! Сколько допущений, поправок, оговорок и прочего сора! Без ста грамм не разберёшься! Однако коренные жители, похоже, данную систему классификации впитали с молоком матери и чувствуют почти на интуитивном уровне. Ну, да ладно, с их заумными, запутанными постулатами, мне бы в данной ситуации разобраться!
  -- У вас есть идеи, как такое могло случиться?
  -- Конечно! - обворожительно улыбнулся инкуб. - Как я уже говорил, у меня была дочь Лия. Когда мы... кхм... прелюбодействовали с вашей прапрабабушкой, то заключили договор, что если у неё родится сын от вампира, а у меня дочь, мы поженим наших детей. Через некоторое время на свет появился Лорриэль, а у меня - дочь, но сама Дорвана погибла, так и не раскрыв отцовства. А посему я о соглашении благополучно молчал, пока Лия его не откопала, роясь в моём кабинете. Она почему-то была уверена, что мне, во что бы то ни стало, нужно выполнить условия клятвы, иначе случится несчастье. Я посмеялся и велел ей забыть о давнем обещании. Но Лия решила всё по-своему. И вот моя восемнадцатилетняя идеалистка сбежала ночью из замка и направилась через портал к тридцатитрёхлетнему дракону, который жил в то время у своей любовницы Гвиневеры. Ваш прадед встретил новоприбывшую невесту крайне скептически и хотел отправить назад, но Лие как-то удалось его переубедить. И он, в конце концов, её принял. Так они втроём и жили. Муж, жена и любовница. Что творилось за стенами заколдованного замка Гвиневеры для всех, включая меня, секрет, но через четыре года в их странной семье появился ребёнок. Кто был его матерью, гадают до сих пор. Вскоре малыш заболел, и Гвиневера велела отвезти его к знаменитому целителю. Лия вызвалась сопровождать князя Драко и ребёнка. Предсказание Гвиневеры сбылось и через три месяца дитя выздоровело. Но по дороге домой на них напали Призрачные Гончие, и Лия погибла... Израненный Лорриэль вернулся в Луару, и они вместе с Гвиневерой вырастили ребёнка. Теперь я точно уверен, что юный князь Леонид был моим внуком.
  -- А, может, лучше проверим? - осторожно спросила я. Всё-таки предпочитаю иметь достоверную, проверенную информацию, если такие качества к ней применимы. Хоть я и забрала часть энергии у Вэрта, это ещё не значит, что у меня и Вика их гены. Вдруг мы с братом просто мутировали? Я, как выяснилось, порой и сны вещие вижу, но это же не значит, что мы с Гвиневерой родственники.
  -- У тебя же уже сегодня брали анализ крови, - вздохнул инкуб. - Неужели хочешь повторить удовольствие? Руку не жалко?
  -- А если вторую?
  -- Давай.
   Я протянула правую руку. Арк'ментр'морк проделал с ней точно то же самое, что и вампир, только второй раз я в обморок не падала. Прогресс! Вместо прозрачного сосуда с крышкой инкуб приспособил взятый со стола высокий широкий бокал на ножке. Можно подумать, местная посуда предназначена для слонов, а об объёмах мерно-выпивательных ёмкостей вообще молчу! Воистину сделано с размахом для драконов. Набранная кровь тем временем приобрела форму ящерки и свернулась на донышке сосуда. А она у меня индивидуальность, однако!
  -- Ну, - протянул мне правитель суккубов бокал и отошёл на десять шагов в сторону. - Ты уже знаешь, что делать. Спрашивай.
   Я посмотрела на собственную кровь, притворяющуюся то ли мёртвой, то ли спящей, и осторожно встряхнула фужер.
  -- Эй, ты ещё живая?
  -- Чего тебе? - трансформировалась та в бегущую строку. - Надоели уже всякими острыми предметами в сосуды тыкать!
  -- Скажи, а нет ли у меня случайно родственной связи вот с этим достопочтимым господином?
  -- А куда делась предыдущая партия крови? - задала кровь вопрос и, превратившись в ящерку, пытливо прищурилась.
  -- Отдала в хорошие руки.
  -- Мда, хозяйка! Не ценишь ты себя! Знала бы ты, сколько кровь дракона ценится! Ну да ладно меня ты посадишь в просторный аквариум в лаборатории Артура Семину. Он найдёт, что со мной сделать. Только предупреди, чтоб не лез ко мне всякими там палочками, ложечками, пипетками, а ещё без КАСТРЮЛЬ, КОТЛОВ, РЕТОРТ и прочей стеклянной гадости! А то знаю я вас, учёных-экспериментаторов!
  -- А ты на мой вопрос ответишь?
  -- Да, пожалуйста! Отвечаю! - и вновь трансформировавшись в ящерку, обернулась к мужчине и послала ему воздушный поцелуй.
  -- И что это значит? - опешила я.
  -- Это значит, - улыбнулся Арк'ментр'морк, подходя ближе. - Что у тебя есть большой обаятельный прапрадедушка, который если что
  -- Поняла, - перебила я. Если вампир моих обидчиков загрызёт, то домысливать, что с оными сделает инкуб в расцвете лет, картина не для среднестатистической психики, а потому фразу за него закончила я: - Если что вы убьёте моих обидчиков.
  -- Верно! - улыбнулся новоприобретенный прапрадедушка и протянул свой перстень.
   Ну, ни фига себе у нас с братьями гены! Какая-то продвинутая версия дракона получается! Ну, Дорвана, ну, прапрабабушка, завернула ты семейную историю! Это же как заклятых врагов надо было отвлечь, чтобы они вместо твоего убийства, занимались улучшением породы?! А какие ещё недруги поучаствовали в селекции! Где бы узнать, скажите, пожалуйста. Вдруг там людоед отметился?
   "Скорее уж хоббит!" - съязвило левое полушарие.
   "Так их вроде в данном мире не существует. Правда, есть гномы", - прорезалась логика у правой половинки мозга. Лучше б она не проявлялась! Представителей горного народа при всём моем уважении в своих генах я не хотела. Надо будет на досуге проштудировать фамильные записи, а то, что ни день, то сюрприз!
   Это что ж теперь получается: круче меня только яйца? Хотя на самом деле я как была ходячим несчастьем, так им и осталась. А может мне родословную свою составить? Типа не бейте меня, злые дяди: я редкий породистый дракон! Выставочный экземпляр! Хотя стоп! Нас трое: два мальчика и девочка. Ой! А ведь у всей чистокровной живности незавидная судьба! Ей находят какую-нибудь столь же родовитую пару и благословляют плодиться да размножаться! Вот и мне навяжут какого-нибудь матёрого чешуйчатого гада. Не хочу! Может, меня к ушастым гуманоидам или к лохматым четырёхсот килограммовым зверькам тянет? Может, захотелось экзотики? Вот такая я извращенка!
   Сдав трансформировавшуюся в ящерку кровь, довольному донельзя Артуру Семину, я отправилась в спальню. Если меня ещё кто спросит - то приму только завтра. Всё! Хватит! Пусть в теле и не было следа усталости, всё равно день выдался крайне насыщенным, и многое следует обдумать.
   Арк'ментр'морк спросил, чем может помочь. Я его попросила попробовать определить наши способности. Не то, чтобы не доверяла Нох-рам-Лукушу. Нет. Просто привыкла делать выводы из определённой выборки, а две точки зрения уже лучше, чем одна. Да, жизнь начинает принимать серьёзные обороты. Ну, да не всё же нам веселиться?
  

Действие профессионала легко предсказать.

Но мир полон любителей.

Народная мудрость.

  
   Серые тени сумрачно носились под потолком огромного просторного зала, на черном с серебряными прожилками мраморном полу покоились иные, более черные и плотные, сущности. О! здесь я раньше уже была! Знакомый готичный интерьерчик. Вон у стен стоят какие-то модифицированные твари. Высокие, худые, укрытые мешковатыми рясами с глубокими капюшонами, из прорезей которых вместо лиц время от времени выглядывает клубящаяся тьма. Рядом с ними, как и в прошлый раз, мрачно застыли представители еще одного вида существ, в длинных темно-серых мантиях, расшитых серебром. Тоже с надвинутыми капюшонами, но если заглянуть внутрь, обнаружишь не темноту, а туманное очертание лица.
   Сегодня они ещё угрюмее и злее, чем в прошлый раз. С чего бы это? Последние полгода я была паинькой. Работала, училась, отстраивала княжество и никуда, ну честно никуда, не лезла. Так что вряд ли они такие радостные из-за меня.
   Массивная дверь отворилась, и на сцене появились двенадцать высоких, широкоплечих воинов, похожих друг на друга как две капли воды. Кажется, это какая-то их охрана или ударная пехота. Странно, очень уж данные типы смахивают на оборотней. Та же замедленная, тяжеловатая грация движений, схожая комплекция. За полгода у меня глаз на вервольфов набился здорово. Раз сказали предки избегать лохматых трансформеров, значит так и будем делать.
   Прошагав в центр, солдаты остановились перед странным существом, восседавшим на троне, синхронно ударили кулаком в собственную грудь и в три шага разбились на две ровные колонны. Сейчас войдёт ещё один. О! Я права! Дверь снова распахнулась, и вошел тринадцатый. Пройдя через коридор своих людей, он также как и предшественники поприветствовал необычного правителя и встал перед ним на одно колено.
  -- Что случилось, Орту? - вкрадчиво произнёсло существо.
  -- Ваши посланники, - коротко ответил тот. - Мы их нашли. Они готовы обо всём доложить, мой господин.
  -- Позвать, - лениво махнул широким рукавом монарх.
   Дверь отворилась, и в зал просочились две бестелесные тени в коричневых балахонах.
  -- Прости нас, наш господин! - залепетали они прямо с порога и пали ниц.
  -- Вы мне одно скажите, - прошипел правитель, приподнявшись с трона. - Какой идиот додумался таранить машину животным?
  -- Мы просмотрели перечень видов, обитающих на земле, и в частности в той местности, и решили сымитировать несчастный случай, - поднял голову один из коленопреклонённых. - Мы не знали, что у их стальной повозки лоб крепче окажется. В их мире столкнуться при езде с большим животным - верный способ умереть.
  -- Так почему вы не выбрали самого крупного зверя?
  -- А что есть ещё больше? - изумился второй, стоящий слева.
  -- Идиот! - прошипел правитель. - Мои слуги доложили, что там водятся иные животные - зубры.
  -- Длина туловища около 330 см, - выступил вперёд предупредительный Орту. - Высота в холке достигает двух метров, вес около тонны. Это надёжней было бы.
  -- Мы не знали, - проблеяли провинившиеся.
  -- Ну, да ладно с этим, - вдруг слишком благодушно отмахнулся правитель. - Скажите мне одно, гении мои, почему вы напали на кузена Дракона. Я же велел вам убить главного!
  -- А что? Это была не она? - изумились те.
  -- Разве похож этот высокий широкоплечий индивид на мелкое хрупкое недоразумение? И вообще как вы умудрились перепутать мужчину с женщиной?
  -- А люди ещё и двух видов бывают? - вновь невпопад воскликнул левый.
   Кажется, у него действительно проблемы с умственными способностями.
  -- Ага, - хмыкнул Орту. - Человеческое племя делится на две расы: люди и женщины.
  -- А чем они отличаются? - поинтересовался левый.
   Полагаю, им как бестелесным тварям, проблемы полов неактуальны.
   Правитель тяжело вздохнул. Из просторных рукавов появились две скелетообразные пожелтевшие кисти и принялись массировать голову в тех местах, где у человека должны быть виски. Но что там у данного гаврика, я не знаю и боюсь даже предположить. Орту вопросительно взглянул на своего владыку. Насколько понимаю, этот исполнительный мужчина - предводитель вошедших воинов.
   Меня с детства учили определять сильных лидеров. (Данное знание крайне полезно для правителя). И Орту, похоже, в их числе. Даже если не обращать внимание, как он держится по отношению к правителю и остальным солдатам, его выдаёт слишком плотная аура, которая как визитная карточка.
   Смею предположить Орту входит в личную гвардию необычного правителя, а может быть и его главный телохранитель. Очень чувствуется между этими двумя тонкая линия взаимопонимания почти на телепатическом уровне, словно они уже долго друг с другом работают. Будто в подтверждение моих мыслей, странное существо кивнуло Орту, отвечая на его немой вопрос и разрешая пояснить. Воин выступил вперёд и с улыбкой начал:
  -- Женщины - это биологическое оружие, созданное для уничтожения мужского рода, но действуют на нервы всему живому.
  -- Зачем же тогда их держат? - изумились сущности в плащах. - Почему не истребили такой сильный и опасный раздражитель?
  -- Несмотря на то, что длительное нахождение рядом с женщиной опасно для здоровья, полное её отсутствие - ещё опасней, - с самым серьёзным видом ответил Орту.
   Хм, вот интересно, откуда он такую до боли знакомую информацию взял? Уж, не в Интернете ли? Тогда получается, мужчина и на земле прекрасно ориентируется! А это плохие новости! И высказывается он чрезвычайно смело. Значит, правитель его ценит, раз позволяет некоторые вольности. А тогда, возможно, Орту обладает ещё большей долей власти, чем я предполагала. Вот только какой и в каких масштабах?
  -- Орту, не умничай, - вздохнул правитель. - Выдай этим идиотам нормальную информацию, а не художественно обработанную тобой!
  -- Как прикажете, мой господин, - поклонился воин и сухим лекторским тоном начал: - Кто первым создал людей неизвестно. Предполагают, что это был один из первых и самых гениальных Мастеров. Сама по себе раса людей странная и полностью алогичная, её организация, поведение и мышление больше подчиняется законам хаоса, чем порядка, что ещё раз доказывает неординарность и мастерство их Создателя. Теоретически женщины и мужчины относятся к одному виду, но со стороны может показаться, что это две совершенно различные расы. Женщина - это антимужчина. Две противоположности, соединение которых приводит к возникновению новой жизни. Данную идею постарались воспроизвести и другие Мастера, из чего теперь чаще всего в расах существует два пола мужской и женский. Самое оптимальное число партнёров при половом размножении.
  -- Ты им не теорию возникновения дуализма полов гуманоидных рас рассказывай, а поясни, как их различать! - перебил слугу властитель, полагаю, уже порядком уставший от аудиенции. - И как можно проще!
  -- Дракон способен существовать одновременно в двух ипостасях: человеческой и ящерообразной. Общий вид зверя вы знаете: четыре лапы, два крыла, полная пасть зубов. Самки по размерам мельче самцов, но с более крепкой чешуёй. По реакциям и скорости движений они быстрее, агрессивнее, злее и коварнее мужского пола. Очень злопамятны, в способах мести гораздо находчивей и изощреннее. С рождения ядовиты. В боевой трансформации связываться не рекомендую, в иных ипостасях, впрочем, тоже. Человеческие женские особи также меньше мужчин, но недостаток габаритов с лихвой компенсируется их характером: они не во многом отстали от женщин-драконов. Самое интересное, что данная закономерность прослеживается и в других расах. В трезвом уме и твёрдой памяти с людскими женщинами связываться также не советую.
  -- Личный опыт не приплетай! - прошипел правитель.
  -- Более вредные и вспыльчивые, - невозмутимо мотнул головой Орту. - Половой диморфизм выражается рудиментарным развитием молочных желёз у мужчин по сравнению с женщинами и более широким тазом у женщин.
  -- Э? - глубокомысленно выдохнули сущности в капюшонах.
  -- Орту, поясни, - вздохнул властитель.
  -- Молочные железы - это вот, - обрисовал мужчина руками полушария у себя на груди. - У женщин они гораздо больше.
  -- Зачем они себе такие отращивают? - выдохнул левый.
   И как эта святая простота у них там ещё жива? Вряд ли он долго продержится при дворе.
  -- Может, они, как изученные нами верблюды, накапливают в них жир и в голодное время кормятся? - предположил правый.
  -- Почти, - прыснул в кулак предводитель воинов. - Первичная функция молочных желез - кормить детёнышей, а вторичная и, скорее всего побочная - привлекать мужчин.
  -- И что действует? - снова спросил левый.
  -- Любопытный малый!
  -- Вполне, - криво ухмыльнулся Орту. Похоже, по себе судит. - С рождения и до завершения этапа полового созревания мужчина проходит путь, в котором возвращается к тому, с чего начинал - к женской груди.
  -- Свидетельствует ли это о деградации мужской особи? - осторожно спросил правый в капюшоне.
  -- Скорее о следующем этапе развития, - улыбнулся предводитель воинов.
  -- Орту, ещё одно лирическое отступление - и я прикажу отрезать у тебя главный отличительный признак мужчины, и женские груди тебя интересовать перестанут! - хлопнул костлявой рукой владыка по подлокотнику трона.
  -- А что за признак? - оживился левый.
  -- Пожалуй, я лучше на картинках им всё покажу, - поспешно пробормотал побледневший воин.
  -- Вот видишь, Орту, какой ты изобретательный, стоит лишь привести тебе веские аргументы, - из глубины капюшона правителя послышались весёлые нотки. - Значит так, идиоты, идите с моим помощником и внимательно его слушайте. А потом покончите, наконец, с родом Аргелла!
   Проснулась я в своей кровати. За окном ещё чернела ночь. Интересные у меня сны, надо признать! Энергия, изъятая у Вэрта, всё ещё кипела в теле, пробуждая жажду деятельности. Странно вообще, что я заснула! Ведь просто легла на кровать и задумалась о загадках. Хотя на одну из них ответ уже пришёл.
   Разбитая Виком машинка на совести этих странных, враждебных энергосущностей, которые активизировались и хотят нас прибить! Вовремя блин! Нам бы с местными проблемами разобраться, а тут ещё эти! И как там бумер поживает? Стоит, небось, бедненький, на холоде, мёрзнет, хозяев вспоминает. Вик целую истерику закатил, когда вернуться обратно за землю и загнать машинку в гараж не получилось. Наши переходы кто-то тупо блокировал. Полагаю, тот самый злоумышленник, что на нас проклятие навесил.
   Нох-рам-Лукуш и Арк'ментр'морк просканировали братьев и Ладиину. Результат получился неутешительный. Во-первых, у нас у всех магия оказалась комбинированной и одновременно несла в себе по частичке от всех способностей.
   Занятно, что многие жители Геи стараются о Квипрокво не упоминать, дабы ненароком не накликать беду, и часто называют только четырёх магов мира, а потому нам нужно быть предельно осторожными в формулировках. Насколько помню, даже Кейси не упоминал "отца Недоразумений". А ведь его никак нельзя причислить к необразованной темноте! Значит, народные суеверия имеют хоть какое-то рациональное звено в своём основании. Интересно, где сейчас Кейси? Как ни странно, но ни он, ни Лерри в замке не объявились. Хотя, может, я всё проспала? Утром узнаю.
   После того, как Вик с Норри завалились в мою спальню поделиться впечатлениями и позвали с собой новоприобретённых прапрадедушек, Оох-рам-Лукуша и Артура Семину, покои на несколько часов вновь превратились в балаган с элементами мозгового штаба. Мы строили догадки, разрабатывали планы на будущее, обменивались информацией, ели, пили, смеялись. Новоприобретённые родственники вновь нас просканировали, но уже более тщательно и более чувствительными заклинаниями, выдав наличие способностей в процентном содержании.
   Итого, получилось: у Ладиины больше всего выражены способности Воина, Квипрокво и как ни странно Либ-им-и-до. Братья долго не могли понять: то ли это вампир с инкубом так шутили, то ли у Создателя проявился столь чёрный юмор. Самое смешное, что у меня доминирующие способности оказались почти те же, что и у Ладушки, только вместо Либ-им-и-до талант Тихони. Впрочем, у Вика с Норри также оказались два одинаковых с Ладииной дара: Воин и Либ-им-и-до. Только у Витьки ещё были способности Хапуги, а у Норри - Тихони. Плохо. Очень плохо. Никакой определённости. А мы так надеялись, что после выявления преобладающих способностей, хоть что-то прояснится! И как искать недостающее звено?
   Над этим вопросом мы думали довольно долго. В процессе обнаружилась ещё одна неприятная подробность: найти нужного члена команды окажется не так-то просто. От отчаяния мы просканировали на всякий случай Нох-рам-Лукуша, его сына, Вэрта и Арк'ментр'морка, но у них, несмотря на уровень силы, природа магии оказалась очень уж специфической и не подходящей под условия проклятия, отчего у всех нас мозги чуть не закипели. И коллективным разумом мы решили обратиться за советом ещё к Гвенивере и нашему самому главному предку - Аргеллу.
   Думаю, настала пора его побеспокоить. И ничего, что прошла почти тысяча лет, и я его уже неизвестно какая по счёту "прапраправнучка". Жизнь драконья бесконечно длинная, а потому какая-то тысяча лет для них - мгновение, и мы ему что дети родные. Так что самое время напомнить прадеду о его прямых обязанностях, а именно: забота о непутёвом поколении!
   Кроме того, Артур уже успел провести первичный поиск уникумов и нанести их на карту. Мы быстро скорректировали маршрут по точкам, которые нужно посетить. Нетрудно догадаться, что большинство их лежало на территории Драко. А потому, чтобы предотвратить преждевременную панику среди населения и не усложнять себе задачу поисками и отловом затаившихся кандидатов, мы решили объяснить свою пьяную траекторию инспекцией владений. Ой, чую: вряд ли кто из людей пойдёт с нами по собственной воле. Хватит и того, что подозреваемых в дарования было более чем достаточно. Если бы мне пришлось придумывать им девиз, то вышло бы что-то вроде: "Мы потомки Драконов, и имя нам - Легион!"
   Наметив хоть какой-то план действий, мы назначили час отбытия на утро и мирно разошлись по комнатам отдыхать. Хотя Нох-рам-Лукуш с Арк'ментр'морком были так рады обрести праправнучков в лицах Вика и Норри, что спокойный вечер моим братьям вряд ли светил. Меня джентльмены пожалели. Хотя, с другой стороны, какой толк от меня в традиционной мужской пьянке и совместном родственном походе по бабам?
   Войдя в спальню, я хлопнула в ладоши. Свечи одна за другой загорелись, и комнатку укутал уютный полумрак. Из окна подул ветер, принеся свежесть ночи. Я потянулась за изъятой когда-то у Лерри книгой. Не знаю почему. Просто безотчётный порыв. Спать не хотелось, а энергии было столько, что можно больше и не ложиться, а утром всё равно буду выглядеть как огурчик. Кажется, начинаю понимать суккубов! Халявная энергия - самая вкусная!
   Книга с виду была старой. Первое, что я сделала, став её полновластной хозяйкой - это состряпала новую обложку, поверх старой. Печально смотреть на дряхлые потрёпанные тома, жалко. Увы, никакого толку от фолианта добиться не удалось, ибо страницы его были белыми и неисписанными. Я осмотрела его и вдоль и поперёк. И ультрафиолетом светила и даже попыталась выявить наличие симпатических чернил. И к Артуру на экспертизу носила. Всё впустую. Экспроприированный томик был крепким орешком. Лерри тоже не смог ничего по нему поведать, сказав, что он лишь устраняет врагов. Ему он достался от прадеда, а тому от его прадеда. И иными способами книгу не использовали.
   Но если этот артефакт создан только для устранения врагов, почему он в форме книги? Почему не любой иной безобидный предмет? В чём соль?
   - И что мне с тобой делать? - вздохнула я, листая пустые страницы. - Подарить что ли кому? Всё равно швыряться книгами не могу, не приучена.
   "Не надо меня отдавать! - вдруг проявились на странице витиеватые строки. - Оставь себе!"
   - А что мне с тобой делать? Страницы пустые. Единственный толк от тебя, если попытаюсь вернуть тебя Лерри взамен на его обещание отозвать притязания на мои руку и сердце.
   "Не ВОЗВРАЩАЙ МЕНЯ БЕЛОБРЫСОМУ! - взмолилась книга. - Я тебе всё расскажу, только избавь от ушастого ига! Верой и правдой служить буду!"
   - А как?
   "А пообещаешь мной вечно владеть?"
   - А с чего ты взяла, что я хорошая хозяйка?
   "Чувствую. Ты меня, узнав о моей способности испепелять врагов, только один раз швырнула и то потом извинялась. Я у тебя уже год. А ты с меня пылинки сдуваешь и обложку новую сделала. Ты мне нравишься! Вот!"
   Чудесно! С разумными артефактами я ещё никогда не общалась. Может, действительно, хорошая находка?
   - А что ты можешь?
   "Я знаю всё обо всём. Все ответы на все вопросы!"
   Ух, ты! Как чудесно! Вот это действительно повезло! Сейчас мы вопросы и решим! Ура! Ура! Ура!
   - А скажи-ка мне...
   "Сначала пообещай владеть!" - строго перебила книга. Красные, витиеватые буковки поспешно складывались в бегущие строки, словно кто-то невидимой рукой печатал на компьютере.
   - Хорошо, обещаю. А теперь скажи, где нам искать недостающего члена команды?
   "Я такой информацией не располагаю!"
   - А как же заявки про всё обо всём?!
   "Ты проще вопросы задавай!" - огрызнулась книга.
   - Хорошо, способности какого Ведущего мага мира во мне преобладают?
   "Это тоже слишком сложный вопрос! И про братьев твоих я ничего не скажу!"
   - А как мне избежать проклятия со столбиками?
   "Не знаю".
   Я скрипнула зубами. Блин! На самые актуальные вопросы она ничего сказать не может! Кажется, начинаю понимать Лерри и его предков.
   - А что ты мне можешь рассказать о Мортифоре?
   "Информация закрыта".
   - Слушай, книга, я теперь уже точно знаю, почему тебя Лерри во всех швырял! Я сейчас с ним очень солидарна.
   "Я попытаюсь это выяснить! Честно-честно! Только не отдавай меня назад белобрысому!"
   - А чем он тебе так не нравится?
   "Кидал много".
   И всё?!
   - А что можешь сказать о нём?
   "Умный, хитрый, расчётливый, очень аккуратный. А впрочем, сама читай".
   Через пару минут страницы книги заполнились текстом с иллюстрациями. Передо мной была полная биография эльфийского правителя со всей его родословной и изображениями от пелёнок до нынешнего дня. Причём отчёт был не просто официальным изложением фактов, а поразительно полным повествованием с очень личными, а порой и интимными подробностями. Вплоть до картинок!
   Одно из сведений повергло меня в шок. У строгой матушки Лерри была легкомысленная сестра - Пиала, которая сбежала с князем Драко (дедушкой Дорваны). В результате отцы Дорваны и Лерри были двоюродными братьями, а сама Дорвана приходилась Лерри, если я нигде не ошибаюсь, двоюродной племянницей! Но ни его, ни её данное обстоятельство в процессе соблазнения не смущало! Хотя чего я возмущаюсь? Здесь-то правила иные. Получается, что мы, как и любые монархи других миров, также в какой-то мере приходимся друг другу родственниками. А точнее я праправнучка двоюродной племянницы Лерри. Очаровательно! Интересно, а оборотни в нашей родословной тоже отметились?
   "Нет", - отрезала книга.
  -- Точно? - изумилась я.
   "Да. Драконы в родословной оборотней потоптались, лохматые в вашей - нет".
  -- У меня есть родственники среди оборотней?
   "Да".
  -- Близкие?
   "Были точно. Два брата".
   Опа! У меня прямо холодок по спине пробежал. Это что ж получается? Мне за родственниками надо на территорию оборотней тащиться? Прямо в пасть ко льву? Если я границы Мортифора без спроса переступлю, меня гостьей не посчитают, а повторно выяснять с правителем оборотней отношения, ой как не хочется!
   - Насколько они подойдут под проклятие?
   "Они ваши родные сводные братья. Вероятность девяносто процентов".
   А-а-а! Вот засада! Да что они там все сговорились что ли?
   - А кто они?
   "Я выясню".
   - Сколько тебе нужно времени?
   "На все вопросы уйдёт пару дней".
   - Блеск! А что пока посоветуешь?
   "Не нарывайся! И береги себя".
   - Да ты просто кладезь полезных советов! И как это я раньше не догадывалась беречь собственную шкуру?!
   "Не язви. Ты мне нужна!"
   - Зачем?
   "Хорошая хозяйка", - и в конце фразы появился современный смайлик, часто употребляемый в интернете.
   - А что ещё ты можешь мне поведать интересного?
   "В проклятие тебя втравил оборотень".
   - Кто?
   "Знаю расу, но не вижу личность. Очень могущественный магический резерв у данного существа".
   Неужели Мортифор? Между лопаток вновь пробежал холодок. Многое в данном правителе было загадкой. Я его мало знала, но иногда казалось, я попадала на его волну и могла понимать. И то, что мне открывалось, было пугающе неоднозначным. В нём по какой-то странной случайности могли уживаться самые непримиримые крайности. Благородство с коварством, милосердие с жестокостью. Но самым страшным его оружием был тонкий, острый как бритва ум. И Мортифор, будучи очень красивым мужчиной, умело скрывал его за маской сексуальности. Полагаю, он не хуже эльфов умеет спекулировать собственной внешностью. Враги расслаблялись и недооценивали лохматого интригана. А зря.
   А если подумать о его экспериментах с поцелуями и полученными возможностями, то вообще становится жутко! Полагаю, он ведь не просто заклинания подбирал, но и изучал их, испытания проводил, нащупывал границы воздействия. Возможно, в процессе его исследований кто-то себя терял, убивал близких и умирал сам. Хотя это всё мои домыслы и, возможно, он обрёл эти способности более мягким путём? Не стоит обвинять кого-то слишком поспешно, но и оправдывать, думаю, тоже.
   Мне никогда не нравились плохие парни. И опасные тоже. Но что-то в Мортифоре меня влекло. Что - не знаю. Может, это просто спелись наши звери. Ведь природа сущности у драконов и оборотней как ни странно в чём-то очень похожа. Может, ещё какая-то непонятная магическая фигня. То ли из-за того, что я дракон, то ли из-за того, что княжна, но для меня он не был ни хорошим, ни плохим. Он был правителем. А у каждого из властителей свои секреты в шкафу, свои тайны. Все мы неоднозначные личности. И мои прапрадедушки, и Лерри, и даже я. Я глава Дома Драконов всего год, но грани светлого и тёмно-серого уже основательно размылись. Все мы не белые и пушистые.
   У сильных мира сего свои законы, свои правила, свои нормы морали. Мы не можем жить жизнью простых смертных. Не можем быть слишком мягкосердечными, идеалистичными и великодушными. Перечитывая Макиавелли, я вновь и вновь убеждалась в этом. Как-то зашла ко мне в гости подруга, взяла полистать "Государя", увидела на полях мои заметки да выделенные маркером абзацы и пришла в шок. "Какое счастье, - вздохнула она, сбросив оцепенение, - что ты не правитель!" - "Угу, - хмыкнула я, разливая чай, и подумала: - Какое счастье, что ты никогда не сталкивалась с миром Аргелла!"
   Мы должны быть практичными. А если следовать данному правилу, то до проклятия я приходилась Мортифору не только занозой, но и угрозой. Потому что исходя из полученной информации наказание за отлынивание от исполнения наложенных обязательств - смерть. А тогда, если Морти не успеет со сроками, то погибнет. Самым удачным решением для оборотня было просто избавиться от меня. Если учесть ещё, как он ненавидит драконов...
   Оборотни с драконами испокон веков терпеть друг друга не могли. Это прописано во всех книжках, ну а об отношении одного конкретного индивида к милым симпатичным ящерам я узнала не только из книжек. Мортифор в интервью саркам не стеснялся высказываться по поводу рода Драко, хоть тогда меня и не знал. Да и Норри при первой же возможности сообщил мне это сенсационное известие. В общем, кругом да около Мортифору моя смерть была выгодна.
   Так, первый кандидат есть. А кому ещё я мешаю? Из оборотней я знаю сносно только двоих, пардон, троих. Мортифора уже обсудили. Его отцу, лорду Карнификусу, моя смерть тоже выгодна, если я представляю угрозу для жизни его сына, не говоря уже о простой нечеловеческой мести. Правда, если он захотел узурпировать власть обратно, то с меня будет пылинки сдувать. А Мортифор с отцом, насколько удалось понять, не совсем ладят. Скорее как кошка с собакой. И находят взаимопонимание между собой, только если хотят надрать задницу кому-то третьему. Вот такая вот у них любовь.
   Кейси мне задолжал собственную жизнь. Конечно, если он довольно подлое существо, то может пойти против своей клятвы. Однако я не вижу у него мотива.
   Есть ещё длинный тощий старик, возглавляющий мобильный отряд оборотней. Как же его зовут? А? Не помню. В общем, мы друг с другом тоже не ладим, но он вряд ли предпримет что-нибудь за спиной хозяина. Он, скорее, исполнитель, чем вольный художник. Хотя, может быть, это кто-то из оборотней, которых я не знаю. А тогда они могут быть пешками кого-то со стороны. Но кого?
   Вик на мой трон не метит. И не только потому, что любит меня. Получить княжество, только-только вставшее на ноги и расширяющее своё могущество, пока невыгодно. Во-первых, потому что правитель с иным образом мышления может всё испортить, а во-вторых, зачем напрягаться самому, если это может сделать кто-то другой? Будь я прагматичным родственником, дождалась бы окончания процесса, а потом уже уничтожала помеху. Хотя с той крепкой и преданной "любовью", которую испытывают к представителям моего рода и в частности к главам Дома, только камикадзе или душевнобольной захочет занять моё место. Однако жажда власти и не такое делает.
   Что касается моих врагов, то все они, послав мне письма с предложениями руки и сердца, временно затаились в надежде заполучить меня в собственную родословную. Поднять престиж собственного рода, заполучить богатые земли, а потом втихую отравить благоверную - заманчивая перспектива. А если учитывать, что мы ответы пока никому не отослали, поддерживая интригу, и приплюсовать к этому учинённое Виком рождественское гадание, они сейчас тихо ждут и надеются. Убей меня сейчас - и все друг с другом перегрызутся за мои земли, как шакалы за кость.
   Лада до схемы с проклятием просто не додумалась бы, не говоря уже о том, чтобы подговорить кого-то из оборотней. Она бы меня втихую где-нибудь в тёмном уголке чем-нибудь тяжёлым по затылку стукнула.
   Да, действия профессионалов легко предугадать, но мир, к сожалению, полон любителей! Ладно, вернёмся к книге.
  -- Какие ещё у тебя свойства?
   "Я знаю всё обо всём, испепеляю врагов, но их же и притягиваю. Однако ты мне уже дала слово, что от меня не избавишься! Так что владей и наслаждайся!"
  -- Чудесно! - вздохнула я. - Ты и половины ответов на мои вопросы не знаешь!
   "Просто слишком они у тебя сложные!"
  -- А может просто кто-то слишком самоуверенный и не всё знает? - огрызнулась я, и тут меня осенила идея. - Слушай, а если ты такая всеведущая, скажи мне, кто те личности, что мне снятся.
   "Я выясню этот вопрос".
  -- Чудесно! А что-нибудь полезное ты мне можешь сказать?
   "Иди спать. Завтра будет трудный день".
  -- Да ты просто провидица! - вновь съязвила я, откладывая книгу на прикроватную тумбочку.
   Ох, и тяжела жизнь маленького беззащитного дракона!
  

Часть 2. Горе-инспекторы.

Если имеется подходящий народ,

можно сделаться вождем народа.

Дон-Аминадо

   Отъезд планировался на восход солнца. Для меня утро фактически плавно перетекло из ночи, и так как братьев в пять часов во дворе не оказалось, смею судить, подобный расклад получился не у меня одной. Как я и предполагала, родственников в замке вообще не обнаружилось. Пустив клич по окрестным деревням и городкам, мы только к семи часам смогли выцепить стайку моих родичей из столичного борделя Волыменской империи!
   Как они умудрились за какие-то считанные часы оставшейся ночи очутиться на территории этого маленького, но очень гордого человеческого княжества, помпезно именуемое себя не иначе как империей, ума не приложу. Но факт остаётся фактом. А ведь они мало того, что добрались, так ведь и отдохнуть успели!
   К семи тридцати вся честная компания уставшая, но крайне удовлетворённая вывалилась из портала. Чья была идея наведаться именно туда, никто не сознался. Более опытные и матёрые прапрадедушки невинно хлопали глазами и упорно отмалчивались, хотя всеми фибрами души чую, что именно они подстрекатели. Молодняк благородно взял вину на себя. Вот она мужская солидарность!
   Артур дал нам последние указания и энергично помахал ручкой вслед. Небось, опять тихо радуется, что я, наконец, оставила его лабораторию в покое. Но ничего, пусть не расслабляется, я ещё вернусь! Тем более что у меня там эксперимент недоделанный остался.
   Хитрые да довольные прапрадедушки пожелали нам удачи, наказали звать в случае чего и, сердечно чмокнув меня в щёки, подцепили каждый своего наследника под локоток и скрылись в порталах. Особо упирался Оох-рам-Лукуш, но глава вампиров решительно сгрёб возмущающееся чадо за длинные острые уши и, хорошенько тряхнув, пригрозил, что второй раз женит, если непутёвое детище посмеет ещё что пикнуть.
   Достойный потомок своего отца попытался поторговаться, но Нох-рам-Лукуш назвал какой-то род, отчего малыш мгновенно побледнел и заткнулся. Лада прыснула в кулак и захлопала в ладоши. Я ненароком спросила её, что там за девушка такая, сумевшая перепугать вампирёныша до икоты. На что она ответила, что по сравнению с той красавицей, она тихое, покладистое и ласковое существо. А, тяжёлый рок у мужчин-вампиров! Если там каждая вторая, такая как Ладушка, то удивляюсь, как это ещё вампирская раса не вымирает! Да вампирам орден надо дать за "безграничное терпение и неустрашимую храбрость"!
   По пунктам назначения, отмеченным на карте, мы неслись можно сказать со скоростью истребителей, так как времени в обрез, а в сроки необходимо уложиться. Первые три селения изрядно уставшие за ночь братья фактически проспали. А так как я эти деревни ранее уже наведывала и видела кандидатов в лицо, то особо задерживаться не стала. Народ отчитался, что всё хорошо, помощи пока не требуется, традиционно выдал мне котомку дополнительных продуктов и отправил дальше. Почему-то подданные, как меня увидят, непременно стремятся накормить. Порой чуть ли не силой за стол сажают. И плевать, что я княжна. В вопросах еды мои крестьяне непреклонны. Братьям, правда, такое положение вещей очень нравится.
   Вторые два населённых пункта мы также миновали быстрым маршем. Так как эти места и людей я также посещала ранее, то сократила общую беседу на тему "как у вас тут дела" по минимуму, а нужным кандидатам просто давала подержать фамильный артефакт в знак расположения или награды за что-нибудь. Причины выдумывала прямо на месте в связи с ситуацией. И пока всё шло хорошо. Никто ничего не заподозрил. Правда, и нужного человека мы также пока не нашли. Насытившихся ночным гулянием братьев волновали только еда да сон, и местным красавицам ничего не грозило. Нам опять втюхали котомку продуктов "на всякий случай" и сердечно помахали ручкой. Наверно, нет ничего лучше, чем вид уезжающего господина.
   Злыдень очень радовался долгожданной разминке и не щадил сил. А так как с моим взрослением умножилось не только моё могущество, но и его, то скорость передвижения получалась в два раза больше предыдущей. Судите сами: пять селений за семь часов. И это при том, что мы ещё разговаривали с населением! Я считаю, просто убойный темп. Но мы не имеем права расслабиться, если хотим выжить в данной ситуации.
   А на сегодня намечено посещение ещё четырёх селений. Пользоваться порталами мы можем очень ограниченно, так как транспортировать магическим путём в нашей компании может только Норри. Хоть он и сильный маг, способный быстро восстанавливаться, но переносить больше одного раза в день четырёх взрослых людей вместе с конями да поклажей очень трудно и вредно для здоровья. Да, у нас есть переправляющие артефакты, но их мало, и лучше поберечь на совсем уж чёрный день.
   Метаморф скосил на меня ехидный глаз и зашёл на вираж. Раньше бы он столько сил понапрасну тратить не стал. А теперь решил, что может себе позволить некоторые вольности, вредина! Злыдень хмыкнул и потянулся в сторону Витькиного седельного мешка. Опять братишка себе продукты прихватизировал! Сонный, а принципам всё равно не изменяет! Не удивлюсь, если он их ещё и хомячит с Норри на пару прямо во сне и на полном ходу метаморфов.
   Забавно, но со своим княжеством, замком и некоторыми артефактами на моей территории у меня есть магическая связь. Пока я её не ощущаю, но это очень заметно со стороны. При одном из первых моих посещений Геи я очень удивилась, когда возникшая передо мной твердыня оказалась гораздо больше и выше. Изменилось не только убранство моего родового гнезда, но и внешний вид городов. Словно по всей стране за считанные секунды произошёл капитальный ремонт.
   Артур мне тогда пояснил, что все здания, фундамент которых замешан на крови Драко, а также любые артефакты или люди, исцелённые кровью дракона, связаны с правящим потомком рода Драконов. И если возрастает могущество главы Дома, то это сказывается на всём, к чему мы приложили свою лапу. Здания сами по себе реконструируются за считанные секунды, если надо модернизируются. Города расширяются и совершенствуются, артефакты становятся мощнее, у исцелённых улучшается не только здоровье, но и проявляются какие-нибудь физические или магические способности. Всё это не только экономически выгодно для княжества, но и даёт его правителю огромный контроль над своими владениями, а также создаёт для владыки своеобразную защиту, поэтому все основные города, стратегически важные пункты и ответственные посты желательно связывать своей кровью.
   А так как мои предки были страшными перестраховщиками, то привязали на себя не только рекомендуемое, но почти всё кроме живущих на территории людей. Хотя и до некоторых из них умудрились добраться. Поэтому если погибнет род Драко, наступит полный писец и всей структуре княжества. Дороги треснут и размоются, здания да города разрушатся, артефакты, в том числе и бытовые, перестанут работать, многие мои вассалы умрут и другие неприятные мелочи. Вот ещё одна причина подданным беречь меня и моих потомков.
   Ложка дёгтя в данном случае то, что всё это тянет энергию из меня. Я вроде батарейки для всего княжества, но так как чисто теоретически являюсь порождением магии и истинно магическим существом, то могу себе позволить такую роскошь. Хотя великого и могучего повелителя стихий, сотрясателя воздуха и прочей ерунды от меня не ждите. Я мало чем отличаюсь от простых смертных. Просто где-то строят на крови животных, а где-то на крови собственного князя. Много последней не требуется, но за прошедшие полгода я поняла, почему не люблю стройки и ремонты.
   Лечить своей кровью кого-нибудь после Норри я не пыталась. Как мне доступно пояснили, обмен ею с другим живым существом для меня равносилен самоубийству, ибо тот, у кого в жилах моя кровь, приобретает надо мной безмерную власть. По этой причине для вассальных клятв используется кровь моих предков, которая храниться в специальных резервуарах. Таким образом, дворяне привязываются, но причинить мне вреда не могут. Три месяца назад кровь сцеживали у нас с Виком для нужд наших будущих праправнуков. До сих пор от того планового забора не могу оправиться.
   Злыдень снова зашёл на вираж. Это значит, что скоро деревня, и он сможет отдохнуть, поэтому теперь резвится вовсю. Хоть мы с ним частенько выезжали на прогулки, метаморф тосковал вот по таким стремительным и длительным марш-броскам. Для путешествия мы выбрали его самую быстроходную форму: дракона. Я люблю летать, но столько часов в седле и на такой скорости вряд ли кому понравится. Да и холодно в седле над землёй. Хоть во время передвижения на метаморфе и включается специальная магия, охраняющая всадника от переохлаждения, излишнего ветра в лицо и прочих радостей пути, при длительных путешествиях меня всё равно знобит. А мороз моя драконья суть ненавидит.
   Согласно легендам мы произошли от змей. Насколько это правда, не знаю, но драконы - существа полу-холоднокровные. Мы можем по своему усмотрению регулировать режим жизни нашего организма. В форме ящера мы чаще всего холоднокровны, в человеческом обличии теплокровны. Хотя нормальная температура тела членов нашей семьи тридцать пять и пять. А когда в комнате очень холодно, то сердце начинает биться реже, а кровь сама по себе идёт только к мозгу и жизненно важным органам, отчего температура кожи бывает очень близка к температуре окружающей среды.
   В последней деревне нужно будет на часик задержаться. Во-первых, обед, а во-вторых, как и всех рептилий, меня отчаянно тянуло погреться на солнышке. Для нас это не просто блажь, а жизненная необходимость. Шкура дракона своеобразная солнечная батарейка. Она легко улавливает энергию дневного светила и передаёт тепло находящимся под кожей капиллярам, кровь разогревается и расходится по всему телу.
   Таким образом, кроме энергии от пищи мы получаем дополнительную "халявную" энергию, которая также поддерживает тонус нашего организма. Благодаря такой системе мы можем жить на двух-трёх плотных перекусах около полугода, в то время как при полностью теплокровном образе жизни мы бы очень скоро окочурились.
   Однако, несмотря на всё это драконы, особенно их мужская половина, едой никогда не брезгуют. И в частности теперь. У нас троих словно какой-то жор начался. Очень тянет на сильно калорийную пищу и минералы.
   О! Вот и прибыли! Мы приземлились на просторной полянке перед деревней.
  -- Наконец-то! - ворчливо выдохнула Ладиина, неуклюже спускаясь с седла. - У меня ваш пегас уже в печёнках сидит!
   Своего породистого жеребца она так и не забрала у Колье де Кольета, поэтому на время путешествия мы вручили ей одного из пегасов Норри. Что касается маркиза де Кольета, то он владеет Мельницким замком на севере бывшего графства Казиларга, одного из приспешников Михея.
   Встретились мы с ним, когда его сюзерен приказал останавливать всех подозрительных личностей в округе. И бедняга тогда нарвался на нас. Начало знакомства получилось очень печальным для мужчины, зато конец вышел обнадёживающим. Мы не только его отпустили, вручив коня Ладиины, но и приняли заказ на убийство его господина. Теперь земли Казиларга принадлежат мне, а Колье де Кольет, вместе с прочими дворянами, принёс мне вассальную клятву и приглядывает за порядком в бывшем графстве, а ныне округе Казик (название в честь бывшего владельца).
   За убийство своего господина он всё-таки заплатил, сказав, что уговор нужно выполнять. Нынешним своим положением очень доволен и всегда встречает нас с братьями как родных. Интересно, а годков через семь, когда его дочка Лара подрастёт, он нас также радостно будет встречать?
   Сейчас малышке одиннадцать, но уже теперь она смотрит на Вика и Норри как кошка на сало, причём выделить фаворита из них двоих всё никак не может. Глядя, как во время обеда девочка расторопно подкладывает парням в тарелки лучшие кусочки, ищет любой повод ненавязчиво оказаться рядом или как она, пользуясь своим юным возрастом, садится к ним на колени и просит рассказать сказку, понимаю, что в душе каждого мужчины живёт озорной мальчишка, а почти в каждой девочке-подростке живёт уже готовая хитрющая взрослая баба!
  -- И поездка мне ваша до коликов надоела! - донеслось до меня ворчание Ладиины. - Почему мы едем к моему жениху какими-то окольными путями? Почему сразу к нему не направимся?
  -- Потому что, - нашёлся Вик, - мы не можем заявиться к нему вот так напрямик и начать сватать тебя.
  -- Думаешь, испугается? - вдруг деловито перебила его Ладиина, подозрительно прищурившись.
   Похоже, три, то есть четыре её замужества немного изменили нашу леди. Эта повзрослевшая и задающая вопросы Ладушка начинала меня беспокоить. Что ещё ей наплели братья в моё отсутствие, не знаю. Но как нам продержать её в счастливом неведении ещё шестнадцать дней?! Кто-нибудь, помогите!
   Я прислушалась к Витьке, который слегка обнял Ладу за плечи и воркующим тоном ей что-то втирал:
   - Ну почему это сразу струсит? - ласково шептал он. В какой-то миг Витька просто преобразился и стал ещё красивее, чем был. Такой честный, искренний, ангельский взгляд. - Ты же у нас умница, красавица, мечта любого мужчины! Просто невежливо так вот врываться к могущественному и состоятельному мужчине. К тому же, так как сейчас ты входишь в нашу семью, то переговоры будет вести Света. А ей как княжне необходимо провести инспекцию своих территорий, чтобы высчитать, какое дать за тобой достойное приданое и показать господину, что мы очень состоятельный и уважаемый род.
   - А разве одного её имени не достаточно? - подозрительно прищурилась Ладиина.
   Однозначно, её новая версия мне не нравится!
  -- Нет, - мягко улыбнулся Вик, заглядывая жертве в глаза. - Совсем недавно наше княжество было в упадке и на грани разорения, сейчас мы более-менее начинаем подниматься и стабилизироваться. Но если мы вот так попрём к мужику и скажем: "Здрасте, возьмите в жёны нашу Ладушку", он подумает, что мы хотим завладеть его деньгами и откажет. А мы ведь не хотим отказа, правда?
  -- Нет, - судорожно сглотнула Лада. - Не хотим!
  -- Вот мы и стараемся быть вежливыми и разумными.
  -- Так эта вся инспекция для меня? - растерянно пробормотала Лада, заворожено глядя брату прямо в рот.
  -- Да, милая, - произнёс Вик таким голосом, что даже у меня мурашки побежали по коже. Как будто он не на вопрос ответил, а предложил своё сердце, душу и все звёзды мира.
  -- И спешка для меня? - совсем растаяла Лада.
  -- Для тебя, - томно шепнул брат, и его голос словно меховой перчаткой гладил кожу, шептал что-то на уровне подсознания, обещал исполнение всех желаний. - Всё для тебя, милая. Только для тебя.
  -- Для меня, - слабо пролепетала Лада и при поддержке брата медленно осела на траву. В этот момент она стала вдруг кроткой, слабой и беззащитной. - Для меня, - повторила она и счастливо улыбнулась. - Для меня!
   Ну, Витька! Ну, змей! Теперь понимаю, почему мужчин-драконов надо бояться! Так обольстят, так наплетут сетей, что света белого не увидишь! Даже я ему верю! Неужели эта магия драконов?
   - Ага, - подтвердил мои мысли подошедший сзади Норри. - Я тоже так могу, - и, наклонившись внезапно над моим ухом, жарко прошептал: - Отпустишь нас на обед?
   Безобидная фраза прозвучала так интимно и соблазнительно, что у меня жар прилил к коже.
  -- Когда это вы так научились?
  -- Совсем недавно, нам о таких способностях твой отец рассказывал и пару уроков дал. Очень классная штука, кстати!
  -- Ещё бы! - фыркнула я и задала мучающий меня весь день вопрос:
  -- А тебя дядя женить ещё не собирается?
   Вот не шла у меня из головы утренняя сцена с вампирёнышем. Неужели и Норри в ближайшем будущем придётся спасать?
  -- Нет, - ухмыльнулся тот. - У нас с Лерри договор - пока вся человеческая округа не пополнится ушастыми орущими свёртками - я не женюсь!
  -- И потому ты пакостишь в дальней округе, - докончил за эльфа мысль подошедший к нам Виктор.
  -- Верно, - обрадовано кивнул Норри. - Пока мир не пополнится ушастыми детишками - я не успокоюсь! Перворождённые - вымирающая нация. Её же надо как-то поднимать!
  -- Знаешь, наверно, именно из-за вашего неуёмного темперамента вы и вымираете, - ухмыльнулась я.
  -- Да ладно тебе, - хмыкнул Вик. - Просто люди нас не понимают, им чуждо чувство прекрасного!
  -- У рогатого мужа, получившего от жены такой орущий ушастый свёрток, вряд ли первые мысли о великом и возвышенном, - согласилась я.
   Невольно вспомнился случай из истории рода. Пока самый первый из рода Венаторов гонялся по всему миру за моим предком Аргеллом. Его сын Аргал вырос и обесчестил дочь врага. Папаша естественно пришёл в бешенство. Мало того, что его милую любимую дочурку испоганили, так ещё и не кто иной, как мерзкая чешуйчатая гадина!
   Жених Мары также пришёл в ярость и объявил своим священным долгом найти и оторвать мерзавцу все выпуклые части тела. И только дочь Венатора стояла тихонько в уголке и улыбалась, а через девять месяцев родила малыша. Уже к тому времени муж красавицы окончательно закипел и удвоил свои усилия в погоне за Аргалом. Но чем больше он мстил за рога, тем чаще навещал младший Драко Мару, и семья супостата разрасталась ещё на одного наследника. Было ли среди двенадцати отпрысков хоть одно биологическое дитя несчастного драконоборца, история умалчивает, но народ данного графа единодушно прозвал Оленем.
   - Пошли обедать, - зевнул Вик и хлопнул меня по плечу.
   В деревне нас встретили на диво благодушно. Видно, по околице уже прошёл слух, что княжеская семья разъезжает с инспекцией. Нас узнавали сразу, улыбались и кланялись. Кандидат в драконы оказался как раз владельцем постоялого двора, на первом этаже которого располагалась корчма. Устроившись за столиком около окна, мы заказали сытный обед. Хозяин лично принёс еду. Я украдкой глянула на артефакты и расстроилась. Магический резерв данного объекта был в районе пяти. А корень Драко молчал.
   Глядя на весёлого добродушного корчмаря с солидным пивным брюшком, я пыталась понять, что же привело нас к нему. В параметрах первоначального поискового заклинания мы заложили возможную принадлежность к роду драконов и потенциальную совместимость с условиями проклятия. Возможно, когда-то давным-давно среди его предков отметились драконы, и к полученному в наследство благодушному нраву тянутся люди. А может, у мужчины очень хорошо развита экономическая жилка.
   Я огляделась на почётном красном углу красовалась уменьшенная статуя Хапуги. Ну кто бы сомневался! Скорее всего, его природные способности вкупе с небольшим магическим потенциалом, очень способствуют бизнесу. Корчму дядьки Тавора знали на много вёрст вокруг. Даже до меня в замке доходили о ней слухи.
   Еда и права была потрясающей. Правда, Ладушка её не оценила. Закончив обед, она с надменной миной направилась во двор.
  -- Желаете ещё чего-нибудь, ваша светлость? - оказался рядом хозяин.
  -- Нет спасибо, всё было просто изумительно.
  -- Ой, спасибо большое! - улыбнулся Тавор. - Похвалили, уважили! Вы бы отдохнули немного. Вон какие уставшие, запыленные.
  -- Нам торопиться надо, - вздохнула я. - От плана отстаём.
  -- Ну, хоть два часа полежать, поспать! - возмутился корчмарь. - Вам, госпожа княжна, здоровье беречь надо! Мы же без вас не выживем! Отдохните часок, не загоняйте себя. Вам ещё, не допусти Ведущие маги мира, с врагами, если что, сражаться. Что же мы без вас делать будем?
  -- Другого князя найдёте, - хмыкнула я.
  -- Вот уж не факт, - резко наклонился ко мне мужчина и, понизив голос, произнёс:
  -- Вот только не думайте, ваша светлость, что мы вас не любим! Мы вас ценим и уважаем. А ещё каждая собака в нашем княжестве знает, что всё здесь на вашей крови держится. И если будет плохо вам, то и всем нам, поэтому не думайте, что нас не волнует ваше физическое и моральное состояние! Мы вас, между прочим, всем скопом откармливаем, а вы только худеете!
  -- Как всем скопом? - не поняла я.
  -- Вас что? В других деревнях не кормят? - возмутился Тавор.
  -- Так это что? Заговор? - стало постепенно доходить до меня.
  -- Угу, - хмыкнул Тавор. - С целью поддержания вашего здоровья и благополучия.
  -- И когда это вы успели организовать тайный орден по подкормке вымирающих видов? - возмутилась я.
  -- Пока была просто договоренность, но спасибо за идею! - оживился Тавор. Если взять за основу его пробивные способности, ту толику магического таланта и личную харизму, то я догадываюсь, кто станет магистром этого ордена.
  -- Свет, а может, тебе действительно немного отдохнуть? - улыбнулся Вик. - А мы пока пойдём с Норри по деревне прогуляемся, свежим воздухом подышим во благо здоровья.
   Братья слаженно кивнули. Они уже начинали засматриваться на проходящих мимо симпатичных селянок. И, похоже, готовились к охоте, а перед ней ловеласы никогда плотно не ели. Теперь же учитывая наш нынешний жор, где-то через пятнадцать минут мы будем полуголодными, и братья смогут шагнуть в мир приключений.
   Эльф согласно закивал. Угу, знаю я, как они подышат! Один взгляд шалопаев на селяночек, сгрудившихся на другой стороне улицы, очень прозрачно говорит о намерениях!
  -- Миледи, - положил свою ладонь на мою руку Норри, - не будьте фашистом. Отдохните сами и дайте отдохнуть нам. Всего один час погоды не сделает, а всем нам реально станет лучше. Я, например, до сих пор отогреться от полёта не могу.
  -- Я тоже, - кивнул Вик.
   Честно говоря, меня и саму до сих пор пробирал озноб. Только я собиралась на солнышке погреться, а вот братья для этих целей избрали тепло человеческого тела.
  -- А вашу спутницу мы в самом дальнем номере на всё это время запрём, - заговорчески подмигнул Тавор, кладя свою широкую ладонь поверх наших.
  -- В корень зришь! - оскалились братья. - Мы за каждую минуту её заключения тебе по двойному тарифу заплатим!
  -- Обижаете, - хмыкнул мужчина. - Я вам её совершенно бесплатно запру, да так, чтобы княжна её весь отдых не видела и не слышала!
  -- Блин! А заманчивая-то перспектива!
  -- Ладно, - вздохнула я. - Два часа.
  -- Ой, хорошо! - подорвались с мест братья.
  -- Только без глупостей! - вскинула я руку.
  -- Обещаем! - торжественным хором ответили шалопаи и, чмокнув меня в щёки, подозрительно бодро направились в сторону выхода.
   Отойдя на достаточное расстояние, Вик обнял ушастого компаньона за плечи и прошёптал:
  -- Значит так, ты поднимаешь ушастую популяцию, я - чешуйчатую.
   Ох, чую, добром их похождения не кончатся. Тьфу-тьфу-тьфу, чтобы не проговориться! Я смотрела им вслед и просила высшие силы, чтобы братья не нарвались на неприятности, или чтобы им ненароком не оторвали этот самый рабочий инструмент для поднятия популяции.
  -- Да не волнуйтесь вы, - внезапно положил мне на плечо руку корчмарь. - Ничего с этими повесами не случится. Не знаю, как в других деревнях, а мы драконов любим. И жениться, если что, их не заставят. Понимают же, что драконы - это птицы, то есть ящеры, другого полёта. А теперь идите отдыхать, а мы спутницу вашу где-нибудь втихую запрём.
  -- Спасибо.
  -- Да не за что, - ухмыльнулся Тавор. - У самого жена была стервой, так что на своей шкуре знаю, каково вам.
  -- А я теперь понимаю вас, - призналась я. - А особенно вампирам теперь сочувствую.
   За то время пока Ладушка пребывала в роли моей официальной жены, я успела натерпеться многого. И истерик, и скандалов, и неприятностей из-за неё. День, когда Нох-рам-Лукуш пристроил дочь первому вампирскому мужу, был не только для меня, но и для всего замка, национальным праздником. Не думала, что от одной женщины может быть испорчено столько нервов!
  -- Да, не повезло болезным, - согласился мужик и пожал мне руку.
   На два часа я устроилась на крыше прилегающей к зданию конюшни. С этой части стены окон не было, поэтому, как сказал Тавор, никто меня здесь не побеспокоит. Раздеваться не хотелось, поэтому по максимуму стянула костюм, обнажив кожу насколько возможно. Хорошо лежать и греться на солнышке!
   Где-то вдали чувствовались отголоски благодушного настроения братьев.
   "Норри", - тихо позвала я.
   "Что? - тревожно отозвался тот в моей голове. - Что-то случилось?"
   "Расскажи мне о Мортифоре, тебя ведь дядя пичкает всякой информацией и о лучшем друге должен был просветить"
   "Вот это как раз-то и нет! - отозвался эльф. - Они всё-таки друзья, он мне только говорит, как с ним политически ладить"
   "Так расскажи, я послушаю"
   "А тебе не кажется, что я сейчас занят?" - язвительно прошипели в голове.
   "Кажется, но я всё равно хочу послушать!"
   "Позже", - огрызнулся Норри.
   "Расскажи что-нибудь сейчас!"
   "Это ты нас за женскую компанию наказываешь, да? Свет, может, это последний загул в нашей жизни, а ты нам оторваться не даёшь!"
   "Типун тебе на язык! А чего ты Морти недолюбливаешь?"
   "Света, умоляю, уйди из моей головы! Я тебе всё, что хочешь, сделаю! Всё расскажу, только оставь меня теперь один на один с двумя прекрасными видениями!"
   "Ладно, только будьте осторожны!"
   Сладко потянувшись, я перевернулась на живот и заглянула в книгу-артефакт. Но она ничего путного не поведала, сказав, что ещё собирает информацию. Вдруг во дворе корчмы послышался шум. Осторожно я подползла к краю крыши и посмотрела вниз.
   К дядьке Тавору въезжал настоящий караван оборотней! Эту расу я узнаю из тысячи. Впереди ехали два всадника налегке, похоже, разведчики, затем шесть пар воинов в чёрных кожаных доспехах, огромная шикарная карета, ещё шесть воинов в доспехах и завершала всю процессию пара нагруженных различным хламом телег.
   Разведчики соскочили с коней и направились в корчму, явно узнать, есть ли свободные места. Воины осмотрелись по сторонам, скользнув взглядом по крыше конюшни, но меня, видно, не заметили или не сочли стоящей угрозой. Я в принципе высовываться и зверствовать не собираюсь. Во-первых, потому что не псих, а во-вторых, мне и так всё хорошо видно.
  -- Приехали, - вдруг раздался скрипучий раздражённый голос как раз под тем местом, где я лежала. Кого же он мне напоминает?
  -- А шуму-то сколько наделали! - произнёс другой незнакомый мягкий баритон.
  -- Главное, чтобы они больше внимания не привлекали, - отозвался всё тот же голос. - Мы ведь на территории Драконов.
   Кажется, этот дивный голосок принадлежит высокому тощему старцу, с которым мы вечно выясняем отношения! Как же его зовут, а?
   Вдруг послышались длинные протяжные вдохи, словно кто-то внимательно принюхивался к воздуху.
  -- В чём дело, лорд Каутинус?
   О! Вспомнила! Каутинус! Да, точно он!
  -- Да мне уже мерещится запах княжны Драко, - раздражённо хмыкнул Каутинус.
  -- Но это невозможно! - возразил собеседник. - Мы от неё довольно далеко!
  -- Знаю, - огрызнулся тот. - Но мне всё равно кажется, будто она рядом. Эти земли насквозь провоняли духом дракона!
  -- А она, правда, такая вредная?
  -- Хуже! - рыкнул собеседник. - До знакомства с ней инфаркт был для меня незнакомым иностранным словом. И вот ещё что, Атус, сделай одолжение: на землях дракона не упоминай её всуе. Ещё объявится ненароком!
   Угу, если я сейчас от любопытства слишком вытяну голову, то им прямо на руки свалюсь!
  -- А такое возможно?
   Очень даже вероятно, вот сейчас потеряю равновесие - и ловите!
  -- С молодой княжной всё возможно.
   Правильно, Каутинус, в корень зришь!
  -- Только помни: не упоминай больше ни её имени, ни названия расы.
  -- Всё настолько плохо?
   Да нет, почему же, я восстановила равновесие, на вас не упаду. Радуйтесь!
  -- Ещё хуже! И дёрнуло же невесту Мортифора припереться раньше времени?
   Хоть мы с тобой, Каутинус, и в натянутых отношениях, но в этом плане солидарны! Действительно, могла бы и подождать. Зачем торопиться под венец раньше времени?
  -- Принёсла нелёгкая, да ещё и через земли Драко пожелала ехать. Совсем оборзела, дура!
   Да, здесь она и вправду погорячилась! Мы не любим непрошенных гостей!
   "А тем более всяких невест!" - прошипело правое полушарие.
  -- Ладно, пошли выполнять свой долг.
   С этими словами мужчина оторвался от стенки и направился в сторону каравана. Это, действительно, оказался тот самый старец. Его спутник был молодым, едва миновавшим юность, мужчиной, но шагал рядом спокойно и уверенно.
  -- Подождите, - прошептал он. - А княжна и вправду красивая?
  -- Я же говорил тебе не упоминать её всуе!
  -- Но ответьте! - взмолился юный оборотень. Они отошли уже на приличное расстояние, я с досады закусила губу. Почему-то очень хотелось узнать мнение этого старца. И вдруг я услышала:
  -- Да, - тихо прошептал Каутинус молодому напарнику. - И всё-таки это красивая гадина и умная, зараза!
   Настроение резко поднялось! Комплименты приятно получать всегда, а если их сквозь зубы произносят враги за твоей спиной - славно вдвойне. Но моё ликование длилось ровно до того момента, как отворилась дверца кареты и наружу вышла она.
   Невеста Мортифора оказалась высокой черноволосой красавицей. Тонкие благородные черты лица, изящные кисти рук, гибкая стройная фигура. Дама небрежно кивнула разведчикам и лебедью проплыла в таверну.
   "Если Мортифору нравится такой тип женщин, то у нас нет шансов", - горько отметило правое полушарие. И на душе стало почему-то погано. Я вспомнила предыдущую любовницу Мортифора (по крайней мере ту, которую видела в нашу первую встречу) - и на душе стало ещё хуже. Леди Мора Канис Руфус Авидус, как называли её слуги, очень походила на предыдущую фаворитку. Увы и ах, но я не его тип женщин!
   Я вздохнула и прилегла на крыше. До отъезда оставалось ещё полчаса. Надеюсь, оборотни успеют разгрузиться и устроиться, чтобы мы могли беспрепятственно и незаметно покинуть деревню.
   Тут мне на плечо легла тяжёлая мужская рука.
  -- Княжна, - прошептал Тавор, - тут ко мне в таверну невеста Мортифора приехала. Может, и её мы куда-нибудь по-тихому запрём?
  -- Зачем? - не поняла я. Хоть оборотниха мне и не понравилась, но ведь это не повод проявлять по отношению к незнакомой бедной девушке агрессию.
  -- Ну, она же всё-таки невеста Мортифора Лупуса Карнификуса.
  -- И что? - фыркнула я, подавляя мерзкую рожу ревности. Не виновата девушка за то, что понравилась Мортифору больше, чем я.
  -- А мы за вас болеем! - выдохнул мужчина.
  -- Что? Только не говорите, что сарки ещё какую-то лотерею организовали?
  -- Да, - кивнул мужчина, - почти с самого начала. Они как узнали, что вы к оборотню в окно влезли. Так немедленно брачный тотализатор и устроили. Три четверти Геи поставили на то, что вы с ним половинки друг друга. А когда ваш брат продал саркам информацию о рождественском гадании, ставки резко повысились.
   Так вот откуда у нас дополнительный доход в казне взялся! А Витька мне плёл, что умудрился создать здесь прообраз акционерного общества и это инвестиции! Мда, с его талантом к тридцати годам он станет миллионером!
  -- А вы за кого болеете?
  -- Конечно же за вас! Хотя ставить против вас сейчас намного выгоднее. Но невесту эту мне всё равно прихлопнуть хочется.
   "Нам тоже!" - вздохнуло правое полушарие.
   "И не стыдно?" - укорила совесть.
   "Стыдно, - согласилось всё то же полушарие, - но всё равно хочется!"
  -- Не трогайте её, - скребя сердцем, приказала я. - Лучше попытайтесь выведать её ближайшие планы. И в частности, не замышляет ли она чего злого против нас с братьями.
  -- Я ей задумаю! - хмыкнул в бороду мужчина. - Слабительного в жаркое и чтоб чихнуть боялась!
   Хм, кажется, в его родословной всё-таки отметились драконы! Наш человек!
  

Смело выходи из себя, если другого выхода нет.

Януш Васильковский

  
   Минут через тридцать активность на постоялом дворе уменьшилась. Оборотни, распределив обязанности, довольно быстро разгрузились и заселились. Надо признать, основную командующую и координирующую роль сыграл Каутинус. Без его жёсткого и крикливого участия подданные леди Моры Канис Руфус Авидус ещё часа три бегали бы по двору, пытаясь организоваться. Каутинус же сэкономил мне время, за что я была ему очень благодарна. Куда подевался тощий старец потом, мне было безразлично.
   Пора уходить. У нас еще три селения по плану. Осторожно, чтобы не производить лишнего шума я поднялась на ноги и направилась к краю крыши, откуда легче всего спускаться и забираться. У самой кромки мне в лицо внезапно метнулась ласточка.
   "К дождю", - пронеслось в голове прежде, чем я поняла, что, уклоняясь от птицы, оступилась и падаю вниз. Внутренности рефлекторно сжались, готовясь к неласковой встрече с землёй. И прежде, чем я успела попрощаться с бренным миром, меня подхватили сильные руки.
  -- Что за? - раздался удивлённый скрипучий голос, и последовало возмущённое: - Ты?!
  -- Здравствуйте, - открыла я глаза на руках у лорда Каутинуса. - Спасибо, что поймали, без вас я бы разбилась.
   На лице оборотня отразилось колебание. Все его чувства советовали ему разжать руки и продолжить моё падение, но здравый смысл ехидно подсказывал, что от этого уже будет мало толку. И ничего, кроме ушибленного и возможно разозлённого дракона он не получит.
   Рядом со старцем прыснул в кулак его молодой напарник, явно поняв причину замешательства своего старшего партнёра.
  -- Не за что, - горестно вздохнул, наконец, Каутинус, бережно опуская меня на землю. - Поверьте, леди, я не хотел.
  -- Да, - кивнула я. - Ещё пара таких добрых дел - и вам грозит стать хорошим человеком, то есть оборотнем.
  -- Лорд Каутинус, я искренне не понимаю вашего возмущения, - улыбнулся молодой напарник. - К вам прямо с неба упала прекрасная незнакомка, а вы в таких расстроенных чувствах!
  -- Лорд Атус, помните, я советовал вам не поминать драконов всуе? Так вот. Вы накаркали - и один из них как раз перед вами!
  -- О приятно познакомиться! - протянул руку молодой вервольф.
   Похоже, он следовал старому доброму правилу Станислава Ежи Леца: "Нельзя смотреть на врага с омерзением -- а вдруг понадобится его сожрать?" Что ж, я не против прогрессивной молодежи, только бы она меня не ела.
  -- Импера Светлана княжна Сангиус Ангуис Торта Орис-Беллигеро Омаг-морт Драко, правящая династия, - представил меня юноше Каутинус.
   Ух, ты! Он назвал меня "импера"! Этот титул прибавляется только при признании князя истинным властителем земель. И ещё при очень большом уважении. Неужели мой враг обо мне лучшего мнения, чем я предполагаю? Под моим внимательным взглядом Каутинус поёжился и тихо произнёс:
  -- Раз уж нам повезло на вас нарваться, леди, может, утрясём мирно возникшие недоразумения из-за того, что мы пересекли границы вашего княжества без вашего ведома? Мы очень спешили и не могли сделать лишний крюк в сторону пограничных сборщиков. Можем ли мы возместить этот ущерб по двойному тарифу?
   Хитрый мужчина! Вика на него нет! Стоп! А это идея! Братик ни за что не простит мне такого экономического самоуправства. Все дела мы обычно решаем вместе.
   "Вик?" - мысленно потянулась я по нашей ментальной связи. Особо не старалась, вдруг парень чем-то очень сильно занят.
   "Чего тебе?" - раздалось через тридцать секунд.
   "Мне тут оборотни-нелегалы предлагают заплатить пошлину в двойном размере. Так сказать возмещение за моральный ущерб"
   "Восьмикратную стоимость бери. Нас же четверо, и чувства каждого из нас они задели"
   "Вик, мне как-то неудобно с них такую сумму стрясать. Это как-то не по-человечески"
   "Во-первых, ты и есть не человек, ты дракон! А во-вторых, неудобно милостыню просить, а ты берёшь законно тебе причитающееся!"
   "Вить, ну их тут целый караван!"
   "Ух, ты! Эта мысль меня возбуждает!"
   "Только эта? А не что-нибудь другое?"
   "Свет, не стоит недооценивать такой надёжный афродизиак, как перспектива хорошей прибыли!"
   "Я не утащу столько денег! Это же небольшой сундучок! А я всего лишь слабая, беззащитная девушка!"
   "Я тебе помогу, сестрёнка! И вообще, запомни: когда речь идёт о таких деньгах даже Ладушка забывает, что она представительница хрупкого пола! Что ты за дракон такой, если золото утащить не можешь?!"
   "С совестью"
   "Да, большой недостаток, ну не волнуйся, это лечится!"
  -- О чём она задумалась? - прошептал Атус.
  -- Я с Виком советовалась, - призналась я. - Он требует восьмикратную сумму и с каждого!
  -- Что? - икнул младший оборотень. Кажется, теперь он меня очаровательной не считает. Мужчинам вообще тяжело расставаться с деньгами, пусть и с казёнными.
  -- Помнишь, ты у меня спрашивал, что может быть хуже одного дракона? - обернулся к юноше Каутинус. - Так вот запомни: хуже дракона может быть только целое семейство драконов!
  -- Так вы заплатите? - осторожно уточнила я.
  -- А что? Есть ещё какой-нибудь вариант? - скептически посмотрел на меня Каутинус. - Где ваш финансовый крокодил? То есть лорд Виктор граф Венатор Ангуис- Беллигеро Торта Орис Омаг-амор Драконус, кузен главы дома Драконов?
   Наверно, единственная, кто не тискал служанку в углу, когда Артур Семину пытался нам втолковать геральдику и особенности построения родового имени, была я. Поэтому теперь произнесенный титул Вика не вызывал у меня никакого страха или замешательства.
   Так как Вик мой кузен, а не родной брат и является наследником собственного дома, то его родовой титул, следует первым, а затем уже идёт наша часть. Вначале, кажется, идёт тип ветви: бастарды или официально зарегистрированная линия, затем способ обретения имени: через замужество или по праву рождения. Если первое прибавляется "Матримор", если второе, то "Сангиус". Но наследников обычно больше чем престолов, поэтому "Сангиус" прибавляется только к титулу наследника главы дома Драконов. А так как Вик - сын официально признанного брата главы дома Драконов, то бастардом его тоже назвать нельзя.
   Дальше, как вы знаете, идут название наших способностей, в данном случае "Ангуис-Беллигеро" означает, что Витька официально признан главным хитрецом дома Драконов, а "Омаг-амор" указывает, что брат пополняет свой магический резерв через любовь. Вот только суффикс -"нус"- после "Драко" прибавляется исключительно к вреднейшим членам нашего семейства. Раньше так пытались обзывать меня, но после знакомства с Виком эту честь единолично присудили ему.
   Ну, как вам поверхностное введение в титулы семейства Драконов? Без ста грамм не разберёшься!
  -- Вик, а также принц Норри ванн Дерт лорд Ангуис Торта Орис Омаг-Беллигеро Драко, официально признанный бастард дома Драконов, где-то рядом. Они просили меня принять у вас деньги.
  -- Хорошо, - вздохнул Каутинус. - Мой кошелёк в таверне. Следуйте за мной.
   Мы обошли конюшню и уже приближались к входу в постоялый двор, когда я услышала нарастающие женские крики. Один из голосов принадлежал Ладиине! Мысленно выругавшись, я сорвалась с места, взлетела по ступенькам и оказалась на первом этаже, где располагалась таверна.
   Там уперев руки в бока, друг напротив друга скандалили моя жена и невеста Мортифора! Что послужило причиной ссоры, уже неизвестно, но втягивал скандал всех остальных как воронка урагана.
  -- Может, ты и невеста главного оборотня, но обивает он пороги нашего замка! - крикнула Ладиина.
  -- ЧЕГО?! - взревела та.
  -- Вот за ней он ухлёстывает! - ткнула на меня пальцем Ладушка.
   Вот ведь подстава! И что я Ладе сделала-то? За что она со мной так?
  -- Не бывать этому! - рявкнула оборотниха и кинулась на меня.
   Инстинкт сработал раньше, чем мозг сообразил, что происходит. Я швырнула в преграду стоящий на столе кувшин с водой и, отпрыгнув на несколько метров назад прямо к порогу, предложила:
  -- Давай цивилизованно поговорим!
   Хотя, наверно, неудачная идея начинать переговоры с метания глиняных предметов. Леди Мора, или как её там, отбила летящий снаряд когтистой лапой, но это не спасло девушку от находящейся внутри него воды. И теперь она гневно сверкала на меня зеленющими глазами из-под мокрых обвисших волос.
  -- Прости меня! - примирительных жестом вскинула я вперёд руки. - Это просто рефлекс. Я в последнее время нервная очень и искренне приношу свои извинения.
  -- Кровью смоешь! - прошипела красавица. Хотя теперь она миловидной отнюдь не казалась.
  -- Слушай, ну что вы на меня набросились? Какая-то девица всего лишь бросила вам в лицо голословные утверждения, а вы уже так разозлились. Вы меня-то совсем не знаете. Вот чем я вам не угодила?
  -- Уже угодила, - тихо прокомментировал стоящий сзади Атус.
  -- Я за это уже извинилась!
  -- И, правда, - поспешно выступил вперёд Каутинус.
   А всё-таки смелый мужчина! Стать между двумя ссорящимися или готовыми к ссоре женщинами требует большой отваги! А ведь он ещё знает, что одна из нас оборотень, а вторая дракон!
  -- Миледи! - обратился он к невесте Мортифора. - Спешу вам напомнить, что в данный момент мы находимся на территории Драко, и перед вами находится глава правящего Дома, которая искренне принесла вам свои извинения. Начинать ссору с хозяином на его территории крайне неразумно, тем более, что тот настроен пока миролюбиво.
  -- А мне плевать! - рявкнула Мора. - Я наследница дома Канис Руфус, невеста лорда Мортифора Канис Дирус Лупус Карнификуса, повелителя оборотней и Скользящего между жизнью и смертью! Я никогда не буду склоняться перед каким-то там вшивым драконом!
  -- У драконов паразитов не бывает, только у собак, - автоматически поправила я.
  -- ЧТО?! - зарычала Мора. - Ты меня смеешь оскорблять?!
  -- Миледи, вас заносит! - внезапно гаркнул Каутинус. - Вы оскорбляете главу Дома Драконов на её территории! Она уже полновластная владычица своей земли, а вы всего лишь наследница крупного и богатого рода и пока не невеста моего господина, а только приехавшая на смотрины девушка! И мой властелин заключил перемирие вот с этой госпожой, а вы своим агрессивным поведением нарушаете приказ нашего повелителя!
  -- Я любимая дочь самого могущественного и богатого рода! И свадьба моя с Мортифором состоится! И это точно так же, как я стою перед вами, а вы, Каутинус, или как вас там, ещё очень пожалеете, что оказались на моем пути!
   Мора отвернулась от нас со старцем, что позволило нам слегка расслабиться. И это было ошибкой. Девушка метнулась ко мне молниеносно, оттолкнув на ходу Каутинуса мощным ударом когтистой лапы. Это дало мне несколько лишних секунд, чтобы выпрыгнуть из таверны и кинуться прочь. Находясь в человеческом обличии, я Море не соперник, и она разорвёт меня на мелкие кусочки. Как говорил один харизматичный лидер одного большого государства: "Нет, Дракона, нет проблемы". Я, конечно, понимаю, что за любовь надо бороться, но не по трупам же идти!
   Атус задержал разбушевавшуюся женщину ещё на пару секунд. Я попыталась на бегу трансформироваться, но как бы не так! Ну, вот почему, когда позарез нужно, так фиг тебе! А как не надо - так пожалуйста?! Чтобы усложнить агрессорше жизнь, я юркнула между домов. Хотя сбежать от оборотня не так-то просто! Вот везёт, так везёт! Что ей Ладушка наплела?! И какой идиот выпустил мою жёнушку раньше времени?!
   Разъярённый рык раздался почти рядом. Быстрая же она, зараза! Нет, я, конечно, понимаю, что за всю жизнь кожа человека сменяется приблизительно тысячу раз, но это же ещё не повод сдирать с меня шкуру живьём! И тем более не повод для меня относиться к собственным покровам столь пренебрежительно, чтобы позволить каким-то незнакомым теткам его снять!
   О! Приоткрытая дверь сеновала! В запахе свежескошенной травы будет легче затеряться. А там по балкам на крышу. А с крыши на вторую крышу, а там будем действовать по обстоятельствам.
  -- Света? - раздались удивлённые возгласы Норри и Вика. Рядом с парнями на стоге сена хихикали четыре симпатичные девушки.
  -- Сматываемся! - бросила я, карабкаясь по перекладине наверх. - У нас проблемы. Если сюда заскочит бешеная черноволосая девица, вы меня не видели, не знаете и не драконы!
  -- Не уйдёшь! - ворвалась в помещение Мора.
  -- Девушка! - очаровательно улыбнулся ей Вик, становясь ей на пути. - Вы прекрасное лунное видение!
   Как по мне, так кошмар! Но Мора удивлённо притормозила и взглянула на брата.
  -- Куда спешишь ты, ангел дивный?
   "Убить твою сестру!" - мысленно хмыкнула я, но оборотень заворожено остановилась, глядя на Вика. Как бы плохо я ни относилась к преследовательнице, а они были красивой парой. Примерно одного роста, подтянутые, черноволосые с пронзительными зелёными глазами. Если б не руки-лапы у девушки, вообще картинка бы получилась.
   Одна из крестьянок пошевелилась, зашуршав соломой. Мора сморгнула, словно сбрасывая какое-то видение, резко вскинула голову, глядя на меня. А затем медленно обернулась к Витьке и резко полоснула его когтями по груди, отталкивая с дороги:
  -- Отвали! - рыкнула она.
  -- Ну и дура! - фыркнула одна из селянок.
  -- Что? - внезапно отвлеклась от погони леди Канис Руфус.
  -- Дура, я говорю, - безбоязненно повторила крестьяночка. - Не знаешь, от чего отказываешься.
  -- Может, ей блондины нравятся? - поспешно перевёл тему Норри, выступая вперёд и вызывая огонь на себя. Я тем временем уже успела забраться почти на самый верх. В отличие от Вика Мора задержала на нём взгляд ещё меньше.
  -- Уберись с дороги, смазливый! - и его полоснула когтями моя преследовательница, но эльф успел отскочить.
  -- Точно дура! - заметила вторая девушка.
  -- Я вас сейчас! - огрызнулась Мора и кинулась на них. Похоже, женская язвительность на неё действует лучше мужского обаяния.
   Раздались ругань, звериный рык, женский визг, глухие удары, но я уже, не присматриваясь, вылезла на крышу. Строение подо мной ходило ходуном. Уже сверху я видела, как вылетели наружу полуодетые братья и все четыре девушки.
  -- Что ты ей сделала? - крикнул Вик. - Мы тебя только на два часа без присмотра оставили, а ты уже успела найти новых знакомых. Как ты её умудрилась так вывести из себя, что даже магия драконов действует через раз!
  -- Не знаю, - призналась я. - Я ей просто, наверно, не понравилась.
  -- А её убить можно? - поинтересовался Норри.
  -- Нет, это невеста Мортифора! Будет дипломатический скандал!
  -- А ты считаешь, так его не будет?! - язвительно прошипел Вик. - Между прочим, это ты сейчас болтаешься на крыше на ладан дышащего сарая! Думаешь, я оставлю сие безнаказанным?
  -- Извини, сестрёнка, оглушающие заклинания на неё не действуют! - простонал Норри. - Держись там, я сейчас что-нибудь придумаю.
  -- А может, усыпить её? - внесла контрпредложение я.
  -- Навечно, желательно! - добавил Вик, прижимая к груди окровавленную рубашку.
   Стягивающийся отовсюду народ с вилами его согласно поддержал. Я перепрыгнула на соседнее здание, и очень вовремя, потому как на крышу вылезла Мора. Увидев меня, она разогналась и прыгнула ко мне. Я перелетела на третью крышу. И горестно вздохнула. До четвёртого здания было далековато и оно уже не сельскохозяйственная постройка. А людьми рисковать не хочу.
   Однако крыша второго здания вес приземляющегося на неё оборотня не выдержала и обвалилась. Раздалось истеричное лошадиное ржание и мычание коровы.
  -- Витька, беги к оборотням, предупреди их, что если они сейчас же не отзовут свою взбесившуюся женщину, мы будем расценивать это как нападение и бить на поражение! - крикнул Норри, плетя какое-то сложное магическое заклинание.
   Кузен послушно сорвался с места в сторону таверны. Мора тем временем выкарабкалась из хлева и, трансформировавшись в женскую особь человека-волка, стала подходить к моему пристанищу. В данной ипостаси она была где-то под два метра, крупнее и массивней, покрытая рыжеватым с подпалинами мехом. Мускулистые руки венчали массивные чёрные когти. Вот в таком бы виде её Мортифору на смотрины! Лишний раз бы подумал, ЧТО в жёны берёт!
  -- Не трогай нашего дракона! - раздался вдруг возмущённый детский крик и со всех сторон на обидчицу посыпался град камней и заострённых дротиков.
   Мора взвыла, обернулась к детворе и зарычала, но малыши только удвоили свои усилия. Оборотниха встряхнулась и юркнула внутрь моего убежища, отложив разборки с мелкотой на позднее время. Либо она решила забраться по несущим балкам ко мне на крышу, либо сломать каркас и завалить всё здание. Ни то ни другое мне не нравится. И что мне так везёт нарываться на неадекватных женщин?!
   Ну, где же вы, драконьи способности! Самое время научиться летать! И вообще, хорош из меня защитник, от первой же потенциальной угрозы убегаю! Дети для Моры и то большую угрозу представляют!
   Вся конструкция предательски содрогнулась. Мама! Похоже, она решила не лезть ко мне, а заставить крышу упасть к её ногам.
   "Ну и какая ваша часть за дракона отвечает?" - прошипела я своим мозгам.
   "Не знаем! - истерично взвизгнули те. - Ты бы, хозяйка, руками помахала!"
   "Ага! Может, мне ещё и над ухабами попрыгать?!"
   "Хорошая мысля, хозяйка!" - обрадовались те.
   "Плохая! - встрял инстинкт самосохранения. - Кочки на земле, а там злобный женский оборотень!"
   "Дилетанты!" - прошипело сознание и нырнуло в тёмные закрома моей души.
   В ту же секунду мир стал меняться через зелёные, чёрные и ослепительно белые тона. Под моим стремительно возрастающим весом крыша обвалилась сама. Несущие стены увеличивающегося объема также не выдержали и с треском хлопнули на землю, словно раскрывшийся цветок. И мы с Морой оказались лицом к лицу. Точнее морда к морде.
   С минуту чудовище озадаченно и растерянно хлопала глазами, таращась на мою вытянутую морду в каком-то миллиметре от её головы, затем она собралась и полоснула по ней когтистой лапой. Острые как бритва когти царапнули по жёсткой чешуе и отскочили, не причинив никакого вреда. Только около носа зачесалось.
  -- Ой! - по-девчоночьи взвизгнула красавица и кинулась бежать.
   Ой? Всего лишь ой?! Я тебе сейчас покажу настоящий "ОЙ"! Ты у меня навсегда запомнишь, как дракона обижать!
   Я взревела и кинулась за ней. Так и подмывало поджарить бестию, но вокруг были дома моих подданных, а жечь людей и собственную деревню, где пока что любят своего хозяина, как-то совестно и непрактично.
   Эта нехорошая женщина оказалась умнее и проворнее, чем я полагала, кинувшись к таверне. Паразитка влетела внутрь здания на пару секунд раньше, чем моя лапа успела её достать и мои когти всего лишь впились в захлопнувшуюся дверь. У-у-у! Как я зла! От избытка чувств у меня даже кончик хвоста нервно забарабанил по мостовой.
   Я высвободила лапу от двери и присев на дворе, стала ждать. Рано или поздно ей надо будет оттуда выйти. Мой хвост по-прежнему продолжал отбивать лихорадочную дробь. Со всех сторон стекались подданные, вооружившись мечами, секирами, косами, граблями, булавами. Кто, в общем, чем.
   Идеальный конечно, вариант - поджечь таверну и зажарить гадину лохматую в собственном соку, но опять же, здание принадлежит Тавору. А к нему я испытываю большую симпатию и вредить бизнесу мужчины очень не хочу. Да и крыша конюшни пострадает. А с ней мы провели два таких чудесных часа на солнышке, и я уже успела к ней привыкнуть!
  -- Эй! - раздался крик где-то слева.
   Я обернулась. На крыше соседнего дома махал руками Тавор и указывал на располагающееся у его ног полотно.
   "В таверне никого кроме оборотней нет!" - гласил отрез белой ткани. Корчмарь махнул рукой и двое пареньков развернули следующую --> простынь[Author:E] : "Жги смело! Плату за услуги у оборотней я уже взял!" Мальчики поспешно свернули это послание и раскатали следующее: "А сам постоялый двор удачно застрахован у сарков!" Затем была вторая простыня, гласящая, что выплата покроет убытки сверх меры. И полотенца, заверяющие, что он за неделю отстроится заново и у него уже есть новый усовершенствованный проект, да только старое здание сносить было жалко.
   Ай да Тавор! Ай да предприниматель! Витькина школа! Однозначно в его роду были наши! Ну, раз хозяин разрешил, то почему бы не помочь ему? Я набрала воздуха и от души дохнула.
   Постоялый дом загорелся синим пламенем. Из окон с воем стали выпрыгивать оборотни, трансформируясь прямо в полёте и мягко приземляясь на задние лапы. Я попыталась выделить из них рыжего с подпалинами, но там почти все были такими, а наклоняться над каждым и всматриваться в первичные половые признаки как-то не солидно. Да и медлительно. Обидчица успеет убежать. Хотя теперь обидчица-то я.
   От досады я плюнула. Деревце, на которое попала моя слюна, мгновенно съёжилось и оплавилось.
  -- Довольно! - выскочил ко мне высокий тощий серебристый получеловек-полуволк, в котором я опознала Каутинуса.- Довольно, ваша светлость! - примирительно поднял он когтистые руки. Ну и работка у него: всюду собой рисковать! - Мы приносим вам свои глубочайшие и искреннейшие извинения!
  -- Ваше раскаяние в карман не положишь! - раздражённо фыркнул оказавшийся рядом Вик. Испорченную рубашку он снял и теперь щеголял обнажённым накаченным торсом. Царапины на груди благодаря драконьей регенерации почти затянулись. - Ваша сумасшедшая баба едва не прибила мою слабую беззащитную сестрёнку, заставила волноваться нас с братом, а также её жену и подданных, для которых она надежда и оплот! И позволила это всё ваша девочка тогда, когда мы гостеприимно пустили вас на свою территорию!
  -- Сколько? - страдальчески вздохнул Каутинус, поднимая глаза к небу. С нами дела он вёл уже не первый раз и понимал, что спорить и отпираться просто бесполезно. Особенно, когда за дело берётся мой милый брат-казначей.
  -- Давайте посчитаем! - охотно встрепенулся Вик. - Светин сломанный ноготь на правой лапе - сто золотых, царапинки на чешуйках морды-лица двести золотых, наши с братом нервы по триста золотых на каждого, полное отчаяние Светиной жены ещё триста золотых!
  -- Что-то она не особо переживает! - рыкнул Каутинус, указывая на Ладушку, мирно седевшую на лавочке соседнего дома и невозмутимо чистившую себе ногти.
  -- Это от нервов, - бросил Вик. - Продолжим расчёты, милейший, нервы Светиных подданных, особенно детей, это по три золотых каждому из них, а детям по четыре. Затем разгромленные сеновал, конюшня и амбар это ещё по двадцать золотых хозяину и по три золотых с каждого разрушенного здания нам. Теперь потеря такого важного и экономически выгодного пункта как постоялый дом дядьки Тавора. О нём и его таверне слава шла --> за[Author:E] много вёрст вокруг, и мы стабильно получали доход в виде ста золотых монет. Теперь двора нет, значит сто монет в компенсацию утраченной прибыли и ещё сто за моральный ущерб, так как я каждую ночь буду оплакивать корчму дядьки Тавора.
  -- Мы, похоже, тоже, - мрачно буркнул Каутинус.
  -- И самому Тавору ещё сто золотых за потери, - невозмутимо продолжил лорд Венатор. - И не забудьте про восьмикратную пошлину с каждого члена каравана! Итого: две тысячи девять золотых нам, Тавору сто три золотых, восьмидесяти женщинам и мужчинам по три золотых, это двести сорок, двадцати детям по четыре золотых, это восемьдесят, и вон тому хозяину строений шестьдесят три золотых.
  -- Вы нас по свету пустите! - возмутился подошедший Атус. - Нам ещё дальше ехать!
  -- Ах да, и едете вы теперь в объезд! - жестко отрезал Вик. - Мы вас на своей территории больше не принимаем!
  -- А как же нам до лесов тогда добраться?
  -- На своих четырёх!
  -- Это грабёж!
  -- Раньше думать надо было, когда на Свету нападали!
  -- Не пререкайся, парень, - вздохнул Каутинус, кладя лапу на плечо младшего напарника. - Но, лорд Виктор, у нас нет таких денег. И мой напарник прав, нам не за что будет доехать до наших лесов.
  -- А мы вам одолжим под пятьдесят процентов, - улыбнулся Вик.
  -- Нет! - отшатнулся Каутинус. - Нет! За такое мой повелитель с меня точно шкуру снимет и у камина постелет! Да и полной суммы у нас всё равно нет!
  -- Хорошо, - покладисто кивнул Вик. - Тогда выплачивайте четыреста восемьдесят шесть золотых народу сейчас, а мы Мортифору чек пошлём. Норри, там как готово?
  -- Уже, - ухмыльнулся эльф, и из-под его чутких пальцев в воздухе материализовался длинный исписанный пергамент.
  -- Очаровательно! - выдохнул Вик, пробежав по нему глазами, и протянул Каутинусу: - Подпиши.
   Оборотень замотал головой и отступил. Словно Вик ему предлагал подписать не расписку, а договор на вечное рабство его бессмертной души.
  -- Слушай, - вздохнул лорд Венатор. - Мортифор всё равно о произошедшем узнает. и тебе придётся писать отчёт. Так чего тянуть? Днём раньше, днём позже.
  -- Тебе легко говорить, не твою же шкуру снимут, - буркнул Каутинус.
  -- Хочешь бесплатный совет? - улыбнулся Вик.
   Оборотень подозрительно прищурился и отступил.
  -- Не верю я в драконью благотворительность, - покачал головой он.
  -- И правильно делаешь! - согласился кузен. - Я и сам в неё не верю! Но когда на меня нападает благодушие - пользуйся. Так вот в отчёте свали всю вину на Мору, а себя поставь как основного Светиного защитника. Таким образом, ты не только выставишь себя белым и пушистым, но, может, и получишь чего.
  -- Угу, пинка под зад.
  -- А ты сделай - а мы посмотрим, - подмигнул Вик. - Что-то мне подсказывает, что ты не пожалеешь.
  -- А с чего тебе мне вдруг чего хорошего советовать?
  -- Может, совесть проснулась? - пожал плечами брат.
  -- У вас?! Да скорее конец света близится! - вздохнул оборотень и, зажав перо между когтями, размашисто расписался в пергаменте.
  -- Слушай, - склонился Норри над Витькиным ухом. - Если у тебя проснулась совесть - усыпи её! От такого добра - одни убытки.
   Пробежав напоследок глазами документ, Норри на него дунул и отпустил. Бумага превратилась в голубя и полетела на северо-запад. Ох, чую, Мортифор будет очень рад получить наше послание! Оборотни, видно, тоже это предчувствовали, так как понурились и пошли собирать уцелевшие вещички из-под завала.
   Рядом оказался приплясывающий Тавор.
  -- Ой! Спасибо тебе, княжна! - счастливо прошептал он, гладя мою лапу. После трансформации мой слух был ещё тоньше, поэтому его шёпот был прекрасно слышен. - Мне сарки стандартную страховку от природных катаклизмов давать отказались, потому что предыдущая корчма от молнии сгорела. Только одну страховку и выдали: если корчму разрушит в припадке гнева правящий глава Дома Драконов без предварительного сговора и умыслу. Думали, обули меня, дурачка, ведь всем известно, что князья Драко никогда не наносят ущерб на собственной территории. А тут такой шанс! Я вам триста золотых за ваше здоровье в казну Драко пожертвую!
  -- Это ты правильно мыслишь! - одобрил Вик, затем отошёл на несколько шагов назад, окинул меня взглядом и произнёс: - Так вот ты какая, малышка!
   А какая? Мой первый и единственный раз полной трансформации протекал в очень нервных условиях в замке у Михея и разглядывать себя просто не было ни времени, ни смысла.
  -- Красавица моя! - благоговейно прошептал Вик. - Ты просто прелесть! Жаль нет зеркала.
  -- А это можно организовать! - улыбнулся Норри. - Хоть магический резерв по пустякам тратить в нынешних условиях глупо, но для тебя, сестрёнка, так и хочется сделать исключение! Ты действительно прекрасна!
   Эльф что-то прошептал, щёлкнул пальцами, и воздух передо мной сформировался в огромное призрачное зеркало. Из него на меня смотрел изящный изумрудно-зелёный дракон. Длинная узковатая морда, большие золотистые рога, жесткие гребни по хребту, костяные наросты на концах суставов крыльев. Но больше всего, конечно, завораживал цвет чешуи. Очень глубокий, мягкий. На солнце он переливался всеми оттенками зелёного и золотистого.
   Норри подошёл ближе и потрогал чешую.
  -- Странно, - пробормотал он. - Твоя кожа на ощупь очень мягкая и тёплая. Даже не верится, что она выдерживает удар меча.
  -- Но когти-то вынесла, - возмутилась я.
   Собственный голос звучал гораздо ниже с хрипотцой и свистящими звуками.
  -- Тебя поцарапали! - напомнил Витька. - А разница между когтями и мечом большая!
  -- Может, проверим? - предположил эльф.
   От подобной перспективы у меня внутри всё похолодело и сжалось. Не люблю, когда в меня тыкают острыми и холодными предметами! И вдруг все чешуйки на моём теле встали дыбом и, словно падающее один на один домино, перевернулись в другую сторону! Новая шкура была глянцевой чёрной с красноватым отливом и гораздо твёрже предыдущей.
  -- А вот эта выдержит! - улыбнулся Норри, гладя обратную сторону чешуи. - Так вот что означает термин "боевая шкура"! Изумрудный - твой природный цвет, а в боевой шкуре ты чёрная! Именно такой тебя дядя и запомнил!
   Я взглянула в зеркало. Изменился не только окрас, пасть у меня слегка раздалась, когти ещё больше вытянулись, наросты на суставах крыльев удлинились и зазубрились, гребни на шкуре вытянулись да заострились, в некоторых местах появились дополнительные костяные пластины с шипами на концах. В боевой шкуре я была немного массивней и как-то жестче, словно на прежнюю изящную форму напялили массивный бронежилет.
   Интересно, а как выглядят братья во второй форме?
  -- Увы, мы ещё даже на завершающую стадию взросления дракона не ступили, - прочитал мои мысли эльф.
  -- А жаль, - вздохнул Вик. - Прикольно было бы полетать, на себя посмотреть.
  -- Скоро надеюсь, будет, - улыбнулся Норри. - Ну что, Света, полетели?
  -- Как? Я не знаю, как назад превратиться!
  -- Со временем ты вернёшься к прежней форме. Чаще всего это происходит, когда адреналин спадает.
  -- Уже спал, но я всё такая же!
  -- Значит, тебе надо хорошенько в звериной ипостаси поработать, - решил Норри. - И я даже знаю как. Этот раз мы все полетим на тебе. Твоя скорость передвижения ещё быстрее, чем у метаморфов, поэтому мы покроем большее расстояние. Тут как раз есть пара деревень, которые нам совсем не по пути. Навестим их, а потом продолжим маршрут. А я с помощи магии сделаю так, чтобы мы в полёте не замёрзли и не упали. Ну, как, сестрёнка, прокатишь?
  -- Только, если я потом на твоём горбу покатаюсь!
  -- Договорились! - улыбнулся Норри. - Забираемся, ребята!
  

Чудеса авиапутешествий: завтрак в Варшаве,

обед в Лондоне, ужин в Нью-Йорке, багаж в Буэнос-Айресе.

Янина Ипохорская

  
   Моя трансформация выиграла нам два дня. Воспользовавшись ситуацией, мы сделали пару очень значительных крюков от намеченного пути. Своего и Ладушкиного пегасов Норри отпустил пастись на вольные луга. Стоит ему позвать - и волшебные кони явятся к хозяину по первому свисту. Таким образом, и лошади отдохнут, и я лишний раз не буду надрываться? И так таскать на себе Вика, Норри, Ладиину, превратившихся в людей метаморфов и дорожную поклажу оказалось довольно утомительно.
   В драконьем обличии я, действительно, перемещалась гораздо быстрее. Как-то Норри мне доказывал, что дракон способен развивать скорость до шестисот километров в секунду. Я не верила, ведь это всего лишь в пятьсот раз меньше скорости света! Но теперь стала постепенно склоняться, что, может, какое-то зерно истины в данной информации и есть. Подобной быстроты я, конечно, не достигла, но за оставшиеся полдня успели мы много.
   Правда, положительных результатов по-прежнему не было. Мы сделали довольно большой крюк по территории, а она у меня немаленькая! Пролетели около заветного драконьего леса. Когда-то там стоял замок "Сердце дракона", но со смертью Дорваны исчез. Впереди осталось только посетить глухую деревеньку на окраине владений, а потом вернёмся к первоначальному маршруту.
   Небольшое селение называлось "Ёптр на куличках" и располагалось среди этого царства непролазных чащоб и зловонных болот недалеко от границы моих владений и территории вампиров. Надо признать, его размещение полностью соответствовало имени. Как тут ещё люди жили, непонятно. Чем дальше я летела к пункту назначения, тем сильнее хотелось повернуть обратно.
   Неудивительно, что эти территории у меня никто отвоевать не пытается. За такие земли ещё хорошенько доплатить надо, чтобы кому-то втюхать! И почему именно в этом локальном аду наблюдаются очень сильные магические всплески?! Ноги бы нашей здесь не было!
   Сколько оставалось до цели я не знаю, ибо на карте вместо положенной широты и долготы красовалась чёрная окружность с припиской: "Деревня где-то рядом, топать по трясине и всякой дряни до хрена, махать крыльями тоже прилично". В общем, где-то на подходе к нашему Ёптру я не выдержала и случайно превратилась обратно в человека. Последние силы вложила на то, чтобы удачнее приземлиться. Увы, кусты, которые сверху смотрелись такими пушистыми и мягкими, на деле оказались неизвестной колючей шипастой дрянью.
  -- Да, Свет, - судорожно вздохнул Норри, очухавшись после экстренного падения, - летать на тебе было бы совершенно безопасно, если бы внизу не было земли! И почему из всех растений на поляне ты для посадки выбрала именно самое колючее и ядовитое?!
  -- Мне оно показалось наиболее подходящим, - честно призналась я.
  -- Да уж лучше не придумаешь! - хмыкнула Лада, отплёвываясь от земли. Её платье из снежно-белого плавно трансформировалось в грязно-серые обрывки с зелёными и желтоватыми пятнами ядовитого сока.
  -- А ты вообще молчи! - огрызнулась я. - Что ты Море наплела, что она на меня тираннозавром накинулась?!
  -- А чего она вела себя там, как истинная хозяйка? Я её на место ставила!
  -- Прекрасная работа! Меня чуть не сожрали в процессе!
  -- Это ты её чуть не съела!
  -- А тебе что? Жалко? - вдруг обиделась я. Между прочим, это меня Мора чуть не угробила!
  -- Брейк! - встал между нами эльфёнок.
  -- Меня больше волнует закон подлости, по которому у Светы батарейка села в самой глуши! - перевёл разговор в другое русло Вик.
   Я растерянно оглядела полянку, на которой нам удалось почти благополучно совершить аварийную посадку. Деревья, деревья и ещё раз деревья. Впереди, кажется, очередное болото намечалось. Населённые пункты здесь находятся друг от друга на приличном расстоянии, и жители немного диковаты. Даже мои догберы сюда нечасто забредают. Солнце быстро клонилось к закату. В летнюю пору на Гее быстро темнеет. Плохо дело!
  -- Вик, разверни карту, посмотри, где ближайшая деревня.
   Лорд Венатор со вздохом раскрыл наш путеводитель и достал компас.
  -- Ближайшие нормальные деревни остались позади, а впереди только наш Ёптр, - хмыкнул брат.
  -- Там, если верить плану, - указал Норри на север.
  -- Много? - ёкнула моя душа.
  -- Прилично, - буркнул Вик и, сложив карту, направился к чащобе. - Пошли. Раньше дойдём, скорее поедим. Я уже проголодался.
  -- Погоди! - вдруг насторожился эльф, взял у Витьки карту и развернул её снова. - Здесь очень интересное пятнышко с магическими отпечатками! И почему я его раньше не заметил?
   В следующую секунду юный ванн Дерт что-то прошептал и подул на живописную масляную кляксу. И на её месте появилась новая надпись, оставленная той же рукой, что и предыдущее послание. "Если что-то будет вонять, рычать и пытаться укусить вас по самое не хочу, дайте ему по морде и бегите!" Интересно, кто из моих предков сердобольно оставил своим потомкам такие точные и ёмкие наставления?
   И вот мы скорбно топали уже несколько километров по ночному лесу. Пока ничего "потного, вонючего и рычащего" нам не попадалось. Тьфу-тьфу-тьфу! Так как в местных зарослях средством повышенной проходимости оказался только человек, то метаморфы не спешили превращаться в животных и следовали за нами в людской форме. Построить портал Норри не мог, потому как никогда прежде здесь не бывал, а пользоваться магическим перемещением без точной наводки или точных координат чревато последствиями. Да, уж, прокатила братишек!
   Через несколько часов желудок Вика предательски взвыл. Мой и Норрин солидарно ему отозвались. Лада вздохнула и сбила палкой очередную колючку.
  -- Далеко ещё? - надула она губки (В темноте я стала видеть очень хорошо).
  -- Не знаю, - огрызнулся Вик, и его глаза блеснули алым. Верный признак его плохого настроения. - На карте больше ничего не написано. Если выберемся, я потомкам более точные указания оставлю!
  -- Я добавлю, - хмуро пообещал Норри. Ох, чую, вряд ли там будет что цензурное.
   Чем дольше мои братья оставались без еды, тем ниже опускалось их настроение. Но Ладушка этого, похоже, не замечала.
  -- А здесь что-нибудь водится? - продолжала допытываться она.
  -- Стандартный набор хищного зверья плюс огрхи, - рыкнул Норри.
  -- Ой! - испуганно сжалась Ладиина и стала затравленно оглядываться по сторонам.
   Плохой признак! Если даже наша Ладушка трусит, то дело пахнет керосином. Я мысленно потянулась к Норри и стала ненавязчиво так рыться в знаниях своего эльфийского родича. Огары, огр, о! Огрх! Итак, что мы имеем?
   Огрхи появились сравнительно недавно, всего лишь сто лет назад. Огромные массивные звери, очень напоминающие мутантов-крокодилов, только с длинными ногами и какой-то непонятной мордой. Вечно голодные и всеядные. Охотятся исключительно стаей, нападают одновременно, слаженной командой. На суше способны передвигаться со скоростью шестьдесят километров в час. Челюсти разгрызают даже стальные доспехи. При отсутствии добычи заглатывают камни, коряги и прочий сор. Желудок переваривает всё. Интересно, какие шансы, что мы пройдём мимо этой беды?
  -- Никаких, - хмуро отозвался на мои мысли Норри.
  -- Не надо быть таким пессимистом! - укорила я эльфа.
   "Точно-точно! - наставительно подхватила правая половинка. - Проблемы надо встречать с улыбкой на губах!"
  -- Как скажешь, - пожал плечами юный ванн Дерт, отступая в сторону. - Вон огрхи бегут! Предлагаешь радостно оскалиться?
   "Лучше арбалет заряди!" - вздохнуло левое полушарие.
  -- Мы влипли! - взвизгнула Ладиина, пятясь назад.
  -- Не отбивайся от группы! - рявкнул Норри. - На одиночек они нападают первыми!
   Наша красавица осела на землю и истерично завыла. Приближающиеся хищники настороженно замерли. Похоже, такое громкое и режущее уши сопровождение к обеду их немного дезориентировало. Вожак принюхалась (у огрхов царит матриархат) и осторожно двинулась дальше.
  -- Они собираются нас сожрать! - заорала Лада, испуганно глядя на гигантских оскалившихся животных.
  -- Ни фига! - злобно прошипел Вик, вскидывая арбалет. - Я и сам сейчас кого хочешь съесть могу! Ну, идите же сюда! Идите к папочке!
   Словно поняв его, звери вновь заколебались. Наверное, было интересно посмотреть со стороны как два голодных хищника этого мира: древний кровожадный, беспощадный Дракон и современный агрессивный огрх, столкнулись друг с другом в поисках пищи. И ещё минуту назад решённый для оргха вопрос обеда, теперь плавно перетекал в дилемму: кто же кого?
   Голодный Дракон всегда не подарок, а более прожорливый от природы мужчина - тем более! Словно в подтверждение этой истины желудок Вика утробно зарычал. Наши с Норри желудки ему солидарно ответили. Местные властители чащоб и болот остановились, их ноздри напряжённо раздувались, вбирая воздух.
   Я взглянула на Вика. В какой-то миг мне открылась его аура. Эфирный Витькин дракон изогнулся, готовясь к нападению, и нетерпеливо стучал кончиком хвоста по земле. У Норри наблюдалась та же картинка. Мой внутренний ящер также зашевелился и заворчал. Ему было голодно и не спалось. А впереди так вкусно пахла еда!
   Из меня вырвался низкий грудной рык, верхние губы Вика и Норри дёрнулись, повторяя звук.
   Вожак огрхов издала тонкий жалобный свист и отступила назад. Внезапно пришло осознание, о чём она думает. "Странные двуногие звери... не такие как раньше... другие... пахнут хищниками... два самца и самка... прайд... голодные... злые...рядом добыча...очень громкая... пусть сами её едят!" Это не было телепатией, скорее походило на безмолвное общение животных, когда волк понимает, что с медведем лучше не связываться.
   Твари опустили хвосты и, развернувшись, поспешно скрылись.
  -- Кажется, нас только что признали более опасным хищником, - заметила я.
  -- Знаю, - огрызнулся Вик. - Только моему желудку толку от этого мало!
  -- Пошли дальше, - вздохнул Норри, - а то я скоро камни заглатывать начну!
   Мне тоже есть зверски хотелось, а после последней стычки аппетит разыгрался не на шутку. Я начинала жалеть, что мы так легко отпустили огрхов! Чтобы хоть как-то отвлечься, я решила выяснить у эльфа пару интересующих меня вопросов.
  -- Норри, я слышала полный титул Мортифора, но "Канис Дирус Лупус" в нём не упоминалось! Почему?
  -- Это внутреннее уточнение, - радостно отозвался ушастый. Похоже, разговор его также отвлекал от еды. - Оборотни делятся на несколько кланов. Полное имя вервольфа помогает понять, с каким именно родом ты имеешь дело и выстроить соответственно собственное поведение. Людям чаще всего такие нюансы мало что говорят и они называют всех упрощённо "Лупусами". Хотя правильнее было бы "Канис Лупус". Это наиболее распространённый клан обычных оборотней. В книгах описывают именно их. Повторять не буду, ты и так знаешь. Канис Руфус или Рыжие волки - очень могущественный и богатый клан. Крайне хитрые и умелые предприниматели. Бойцы посредственные, но берут коварством.
   Учту на будущее! Мора как раз из этого рода!
  -- Среди оборотней положение Руфусов настолько укрепилось, что они начинают угрожать правящей семье, - продолжал свою лекцию Норри. - Несмотря на нежность и заботливость по отношению к своим детёнышам, в сообществе оборотней правит сила и жёсткий контроль. Пока Мортифору удаётся удерживать свои позиции, но Рыжие стараются их подорвать.
   Значит, Мора - вариант политически выгодного брака? Вот почему красавица так уверена, что Мортифор на ней женится! Или он её любит? Хотя, может ли правитель позволить себе такую роскошь, как любовь?
   "Не отвлекайся! - буркнуло левое полушарие. - Такую лекцию пропустишь!"
  -- Норри, извини, что перебиваю, но где ты раньше был с такими сведениями?!
  -- Дядя мне их в последний момент поведал, прямо перед нашим отъездом! - обиделся эльф.
  -- Что-то я не помню на прощании Лерри, - подозрительно прищурилась я.
  -- Так он мне прямо в Волыменской империи лекцию читал! Нашёл, блин, место и время! Сказал, пока я всё не запомню - не отпустит!
  -- Подлец! - сочувственно поддержал брата Витька.
  -- Лерри был с вами в публичном доме?
  -- Заглядывал, - уклончиво кивнул Норри. - Не знаю, почему дядя раньше мне ничего из этого не рассказал. Хотя возможно, он дал слово не разглашать внутреннего устройства оборотней! Ведь Мортифор мог догадаться, что всё известное мне дойдёт до тебя. А лохматые не любят давать заклятым врагам любую информацию о себе. Дальше продолжать?
  -- Да, конечно, - развели, блин, тайны бургундского двора! И что теперь изменилось, если Лерри решил открыть тайну? Или ему Мортифор дал добро?
  -- Красные волки, сокращённо Куоны (Куон Альпинус) также плохие воины, но хорошие актёры и ремесленники. Очень красивые, нрав миролюбивый. К сожалению, их мало. Тилацины, они же Сумчатые волки, очень недоверчивы и всегда держатся особняком. Они в политику не лезут и спокойно принимают сторону сильного. Гуары, Гривастые волки, прекрасные бойцы. За счёт длинной гривы убить их довольно трудно. Альбусы (Канис Лупус Альбус) - Белые волки - основная боевая пехота оборотней. Они гораздо крупнее Гуар, недостаток мастерства и неуязвимости компенсируют силой и выносливостью. Это танки в мире вервольфов. Альбус сражается до последней капли крови и далеко за гранью боли. Хуже них только Дирусы (Канис Дирус), Ужасные волки, это настоящие машины для убийств. Они самые крупные, сильные и агрессивные представители оборотней. Этот клан - венец боевой эволюции ликантропов. Их девиз: "Победи или умри". Смертельные ранения их не останавливают и не ослабляют, боеспособны до последнего вздоха.
   Я вспомнила полный титул Мортифора и сердце предательски подпрыгнуло.
  -- Норри, из всех видов оборотней природное везение столкнуло меня именно с самым опасным. Я права?
  -- Ага! - улыбнулся ушастый брат. - Из-за обострённого чувства благородства этот малочисленный клан почти вымер, но тебе удалось нарваться на его последнего представителя! Будь ты среднестатистическим жителем, вероятность вашей встречи была бы меньше процента!
  -- Так, может, я прообраз Квипрокво? - сопоставила я факты.
  -- Не спеши приписывать себе его талант! - покачал головой Норри. - Так как ты Драко, то твои шансы равнялись один к одному. Любой враг хочет с тобой расправиться, поэтому встреча с Мортифором была неизбежна.
  -- Так значит Дирусы очень благородны? - вмешался в разговор Вик.
  -- Уже не совсем, - вздохнул Норри. - Дирусы правят очень давно. Те, кто не умерли из-за коварства и хитрых происков врагов, приспособились и очень много переняли от Руфусов.
  -- Это я уже заметила, - хмыкнула я.
  -- Я рад, - улыбнулся Норри. - Насколько мне удалось вынести из наблюдений, Мортифор-друг - очень благородное и преданное существо, но Мортифор-правитель - его полная противоположность.
  -- Слушай, у меня создалось впечатление, что ты недолюбливаешь Морти.
  -- Есть немного, - признался Норри. - Когда я был маленьким, дядя Лерри воспитывал меня вместе с ним. И на первых порах, почему-то, очень часто обращался за советом.
  -- Это каким же таким образом? - изумилась я. - Тебе сейчас двадцать три, Мортифору - двадцать девять. Это значит, что на момент твоего рождения, ему было шесть лет!
  -- У оборотней взросление протекает быстрее, чем у людей. При счастливом безоблачном детстве один год их жизни приравнивается примерно к двум человеческим. В неблагоприятных условиях взросление вервольфов ускоряется в два раза. А если ликантропу грозит смертельная опасность, то его совершеннолетие достигается за два года.
  -- Ничего себе темпы! Это же как интенсивно должен работать организм, чтобы за столь краткий срок успеть перестроиться из младенца во взрослого мужчину?! Кости, мышцы, мясо, нервная, соединительная ткань! Я уже молчу про развитие мозга!
  -- Да, оборотни в это время очень прожорливы, и если не успевают набрать нужный запас макро- и микроэлементов, то весь внутренний резерв и энергия отдаётся главным функциям, прочие нужды организма удовлетворяются по минимуму. Чаще всего вервольфы в таком состоянии гораздо худее, бледнее и слабее своих более благополучных сверстников соответственного возраста. Но зато по окончании двух лет и неделе активного жора, они полностью приходят в норму и в полную силу.
  -- Если доживут до этого дня, - заметил Вик.
  -- Верно, - согласился Норри. - Смертность при таком взрослении достигает пятидесяти процентов.
   "Каждый второй", - мысленно подсчитала я.
  -- А какая же тогда выгода?
  -- Во-первых, - улыбнулся ушастый лектор. - Повышенная выживаемость уцелевших индивидов. После такого развития убить их крайне трудно.
   Ничего удивительного! После такого детства я бы маньяком стала! Как у них ещё психика выдерживает? Вот уж, действительно, что нас не убивает, то делает сильнее!
  -- А во-вторых, - продолжил эльф, - в случае катаклизма или внезапной войны у особи, достигающей зрелости за два года, намного больше шансов выжить, чем при нормальном взрослении. Ведь этих десяти лет может и не быть в запасе.
   Получается, если у меня когда-нибудь появится дитятко-оборотень, то его лучше не пугать. А то пикнуть не успеешь, как ОНО вымахает и ещё ползамка впридачу сожрёт!
   "Хозяйка, - заскреблось левое полушарие, - а чего это ты на себя детей-оборотней примеряешь? А?"
   Проехали.
  -- А что с умственным развитием произойдёт в таком случае? - задала я самый интересующий меня вопрос.
  -- Мозг и нервная система у оборотней формируется и развивается гораздо быстрее, чем у прочих рас за исключением драконов, конечно. Поэтому в детском возрасте каждый вервольф - гений по сравнению с остальными сверстниками. Но после совершеннолетия этот процесс замедляется и уже во взрослой жизни прочие народы догоняют ликантропов в умственных способностях.
  -- А если ребёнок получился, действительно, вундеркиндом? Не временным явлением?
  -- Тогда он таким и останется, - улыбнулся Норри. - А окружающим очень не повезёт.
  -- Будет гораздо хуже, если у драконов родится гений! - засмеялся Вик.
   Ну, если у меня на самом деле способности Квипрокво, то моё дитятко точно потрясёт мир.
   "Тогда тебе следует к Мортифору обратиться, - заметило левое полушарие. - От вашей совместной мутации Гея точно застрелиться!"
   "А что? - поднял голову экспериментаторский дух. - На это, воистину, интересно было бы посмотреть!"
   "Не к добру это!" - вздохнул спинной мозг.
   Ладно, вернёмся к прежней теме.
  -- Значит, на момент твоего воспитания Мортифор уже был взрослым?
  -- Да, - кивнул юный ванн Дерт. - Но, честно говоря, для меня он всегда выглядел внушительным. Я его боялся. Все маленькие эльфы в детстве эмпаты, и я чувствовал ненависть и неприязнь принца оборотней. Правда, она была только вначале, но моё первое впечатление до сих пор стоит между нами. Дядя воспринимает Мортифора как равного, в детстве, когда я ещё не знал настоящего возраста Мортифора, я считал их ровесниками, а иногда, глядя в глаза вервольфа, мне казалось, что лорд Лупус Карнификус старше. До вчерашнего дня я не понимал, как Мортифор был таким взрослым в моём детстве.
  -- А я не могу взять в толк, почему нигде в книгах не говорится про взросление оборотней? Я столько фолиантов перелопатила! Как можно сохранить тайну от такой кучи народу?!
  -- Дядя сказал, что когда-то давным-давно оборотни были самой могущественной расой на Гее.
  -- А где были драконы? - вмешался Вик.
  -- По легенде вервольфов драконы тогда не ещё появились, - пожал плечами Норри. - Ликантропы процветали, жили в мире и безопасности и думали, что их могущество никогда не иссякнет. Никто тогда и не подумал бы покуситься на волчат, так как против виновного ополчилась бы вся раса. Но потом появились драконы, и мощь Лупусов пошатнулась. Новая раса была гораздо сильнее и опаснее лохматых, постепенно драконы упрочняли свои позиции. А потом вспыхнула война оборотней против драконов. Обе стороны понесли огромные потери, но вервольфы пострадали больше. Выжил лишь каждый десятый, а вместе с численностью упал и престиж клана в глазах других народов. Молодых нелюдей стали убивать и обижать. Вот тогда, чтобы защитить себя ликои принялись методично уничтожать любые сведения о самих себе. Они ушли на свои территории, отгородились от внешнего мира и стали тщательно оберегать свои тайны. Время шло, жглись библиотеки, рассыпались пылью древние фолианты, и прочие расы постепенно забывали секреты лохматых. Теперь оборотни - одна из самых загадочных и опасных рас на Гее. Леса Лупусов находятся на самом северо-западе материка и граничат с Белым океаном. Большую часть года этот океан покрыт толстым слоем льда, и в том суровом климате не выживает никто, кроме представителей клана Альбусов. На северо-востоке земли вервольфов граничат с друидами, но последние стараются не связываться с лохматыми. На востоке проходит рубеж с эльфийскими лесами, но мы большей частью заняты проблемами с Драко, друидами, орками, урками и некоторыми людскими княжествами. На спокойных, почти незаметных оборотней эльфы привыкли не обращать внимания. Нас не трогают - мы их не трогаем. На юге...
  -- С оборотнями граничим мы, - улыбнулся Вик. - Географию я знаю.
  -- Тогда вы и про их взросление должны были знать. Эти сведения хранятся В Великой фамильной библиотеке Дома Драконов.
  -- Света? - обернулся лорд Венатор.
  -- Вить, эта библиотека находилась в замке Сердце Дракона, который исчез после смерти Дорваны, - вздохнула я. - Я никак не могла добраться до этих сведений.
  -- Чудесно, - улыбнулся Норри. - Значит, я не зря угробил всю ночь на заучивание курса всемирной истории! Пока прочие отдыхали с прелестными видениями, дядя буквально взял меня за уши и силком вдалбливал данные знания!
  -- Сочувствую, - улыбнулась я.
  -- Спасибо, - совершенно серьёзно кивнул сводный братишка. - На юго-западе леса оборотней граничат с суккубами, но они тоже не лезут в политику оборотней. А тайну своего взросления вервольфы держат так: никто не покидает родные леса до совершеннолетия. А там уже по внешнему виду взрослого мужчины не скажешь: рос этот оборотень два года, пять или десять лет. Кроме того семейные пары живут в центре территории, а по краям находятся пограничные редуты, охотничьи сторожки. Да и сами леса оборотней имеют очень дурную славу. Там водятся очень странные и экзотичные хищники.
  -- И что? За всю историю не нашлось ни одного камикадзе?
  -- Те, кто спаслись от зверья, не убежали от ликоев.
  -- Хорошо, допустим, здесь они своих детей скрывают, но как спрятать принца от общественного ока? Уж сарки бы точно заметили, что за десять лет Мортифор очень вырос!
  -- Теоретически у оборотней трон не наследуется.
  -- Что?
  -- Правитель вервольфов никогда не умирает своей смертью. Его убивает более удачливый претендент в короли. Вступать в борьбу за власть можно только по достижении совершеннолетия. А до этого о соискателях ни слуху, ни духу.
   Умно. Цари появляются на политической арене уже взрослыми, а сколько они зрели до этого не важно. Но тогда получается, трон может захватить любой!
  -- Да, - прочитал мои мысли Норри. - Власть захватывает сильнейший. Однако чаще всего случалось, что самыми сильными противниками у королей были именно их дети, так возникали династии правящих семей Лупусов.
  -- То есть сын убивал отца? - ошарашено выдохнула я.
   Для меня подобный расклад был дикостью. Как можно убить своих родителей? Тех, кто вырастил тебя, выкормил, выпоил, заботился, ночи не досыпал, недоедал, изматывался, но отдавал тебе лучшее? Как можно поднять руку на тех, кто был первыми существами, которых ты увидел, открыв глаза?!
   Норри вздохнул и молча кивнул.
  -- У правителей нет обычной жизни, у них иные законы. Хотя некоторые принцы, как и Мортифор, вызвав короля и любого желающего претендента на поединок власти и победив в бою, щадили своих родителей. Карнификус теперь временно заменяет Мортифора, когда тот в отъезде и присматривает за порядком.
  -- Всё это конечно, интересно. Но зуб-то у тебя на Мортифора за что? - не выдержал Вик.
  -- Ну, - замялся Норри. - В детстве я был довольно капризным и вредным ребёнком. Мне нравилось выводить других из себя. Вот однажды Мортифор посоветовал дяде спустить мне штаны и отстёгать хворостиной!
   Ого! Кажется, в плане педагогического воспитания мы с Мортифором единомышленники! А берёзовая каша, смотрю, пошла Норри только на пользу.
   Между деревьями сверкнул огонёк.
  -- Что это? - всполошилась Лада. После встречи с огрхами она вела себя тише воды, ниже травы.
  -- Кажется, пришли! - облегчённо вздохнул Вик.
  

С точки зрения биологии, если что-нибудь вас кусает,

оно, скорее всего, женского пола.

Скотт Круз

   Селение, к которому мы вышли, оказалось на удивление небольшим и окружённое по периметру горящими кострами. Издалека оно выглядело относительно прилично, вблизи смотрелось неряшливым и запущенным. То тут, то там по улицам бродили женщины в непонятных мешковатых платьях.
  -- Интересно, - заметил Вик. - А где мужчины?
  -- Давай подойдём ближе, может, и узнаем, - тихо предложила я. Повышать голос в такой мрачной обстановке не хотелось. И вообще, чем глубже мы входили в деревню, тем больше росло в душе гнетущее чувство беспокойства. Я мимолётно глянула на артефакты, кровь дракона оставалась твёрдой, зато магический уровень окружающих колебался в районе двенадцати! Что здесь такое?
  -- Чего вам, странники? - преградила нам путь высокая худая женщина с безжизненным лицом.
  -- Мы княжеская семья Драко, - выступила я вперёд. - Объезжаем с инспекцией владения. Я бы хотела поговорить с вашим старостой.
  -- Следуйте за мной, - холодно отозвалась незнакомка и, обернувшись, поплыла к большому дому на окраине.
  -- Не нравится мне это место! - выдохнул Вик.
  -- Мне тоже, - отозвался Норри.
  -- И я не в восторге! - громко заметила Ладиина, и женщина на неё удивлённо обернулась, но ничего не сказала и продолжила путь.
  -- Лада, мне кому тебя скормить, чтобы ты научилась держать язык за зубами? - прошипела я, зажав локоток супруги.
   Жена ошарашено взглянула на меня, поёжилась, но промолчала. Надолго ли? Тем временем мы вошли в обветшалый дом. Внутри было ещё хуже, чем снаружи. Всюду царил полумрак, но даже он не мог скрыть неряшливости помещения. Такое чувство, что здесь не убирались несколько лет. Может у местных правило какое, типа: "От чистоты не воскреснешь, от грязи не треснешь"? Странно всё.
  -- Из глубины комнаты выступила ещё более высокая и худая женщина в алом балахоне. Вытянутое мертвенно-бледное лицо, тёмные круги под глазами, бледные белёсые губы. Брр!
  -- Кто вы? - от её холодного безжизненного контральто у меня по коже побежали мурашки.
  -- Это семья Драко, - ответила за нас проводница. - Разъезжают с инспекцией по владениям.
  -- Чудесно, - оскалилась староста. - Вы, полагаю, устали, господа? Не желаете ли поесть и отдохнуть?
  -- С удовольствием, - кивнули братья, стараясь сохранить спокойствие.
   Сухопарая хозяйка хлопнула в ладоши и со всех сторон появились девочки разного возраста. Все как одна высокие и очень худенькие.
  -- Знакомьтесь, дети мои, это князья Драко.
  -- Здравствуйте, князья Драко, - безжизненным хором ответили они.
  -- Обслужите их! - небрежно махнула рукой староста и вышла из избы.
   Девочки тут же стали суетиться вокруг нас, ставя на грязный засаленный стол, не более чистые тарелки. Похоже, здесь искренне верят, что микроб хилый - от грязи помрёт!
  -- Это что? Каждая соринка - в желудке витаминка? - прочитал мои мысли Норри.
   Из тарелок есть не хотелось. Мало ли что в таких условиях подцепить можно? Хоть Драконы теоретически не болеют, проверять на собственном опыте я не хочу.
  -- Вы на детей посмотрите! - прошептал Вик. - Все на одно лицо! Не женщина, а ксерокс какой-то!
   Сходство, действительно было странным. Маленькие девочки работали удивительно слаженно, словно одно целое.
  -- Пирожки! - провозгласила самая младшая лет пяти, протягивая поднос с каким-то вытянутым скрученным недоразумением. - Пирожки! - повторила она, давая название кошмару на тарелке. - Кому пирожки?
  -- С чем пирожки-то? - сглотнул Вик, отстраняясь от сомнительного блюда. Метаморфы также смотрели на всё с нескрываемым ужасом.
  -- Разные! - простодушно ответила малая.
  -- Ну, какие, например? - допытывался брат, стараясь не глядеть в сторону предложенной еды.
  -- Эти вот сегодняшние, эти вчерашние, а вот эти позавчерашние! - так же ровно ответила малышка.
   Кажется, нас здесь как минимум собрались отравить! Боюсь представить их план максимум!
  -- А почему вокруг деревни жгутся костры?
  -- От зверья, - сухо ответила самая старшая, лет пятнадцати. - В полнолуние они звереют.
  -- Я тоже, - доверительно сообщил мне Вик. - Если мне ещё какую гадость в том же духе предложат, я их однозначно с голодухи покусаю!
  -- Зря ты это сказал! - судорожно вздохнул эльф. - Девочкам это, похоже, не понравилось!
   Мы обернулись к детям и обомлели. Черты их лиц заострились и ещё больше вытянулись, глаза засветились зеленоватым огнём, на руках выросли когти.
  -- Думаю, пора нам вспомнить семейный девиз, - подала идею я.
  -- Это там, где сражаться? - прищурился Вик.
  -- Не там, где драпать! - мотнула головой я.
  -- Спасибо, всё было очень вкусно, мы ещё заглянём! - подорвался со стула Норри.
   Девочки пригнулись и зарычали, Лада заорала, и малютки на миг шарахнулись. Это дало нам лишние мгновения, чтобы выскочить из дома.
  -- И куда дальше?
  -- Подальше отсюда! - скомандовала я и показала пример братьям.
  -- Ловите их! - заорали малолетние хищники.
   И со всей деревни к нам кинулись женщины. А с мужчинами они что сделали? Сожрали, что ли? Мы юркнули между дряхлыми постройками и заскочили в пустующий хлев.
  -- Мне страшно! - всхлипнула Ладиина. - Я хочу домой!
  -- Не поверишь, я тоже! - похлопал её по плечу Вик.
  -- Куда дальше? - спросил Норри.
  -- Прочь из этой хибары. Здесь мы как в ловушке.
  -- Что это за твари такие?
  -- Ш-ш-ш! - приложил Вик палец к губам Лады. - Молчи.
   Мы осторожно выскользнули из хлева и столкнулись нос к носу с очередной дамой.
  -- Вот они! - громко закричала она и на диво бодро кинулась на нас.
   Норри махнул рукой, активируя воздушный кулак, и злопыхательница отлетела в сторону. Мы побежали к следующим домам.
   Если сейчас ничего не предпринять, нас поймают и однозначно сожрут. Вот бы сжечь это осиное гнездо. Я попробовала трансформироваться в Дракона. Обычно от страха у меня это здорово получается! Но, видно, организм ещё не успел отойти от предыдущего превращения, и ничего не произошло. Тогда я мысленно попросила Злыдня трансформироваться и перенести нас через линию из костров хотя бы до леса. Мой метаморф попробовал измениться и в ужасе раскрыл глаза. У него НЕ ПОЛУЧАЛОСЬ! Что-то в этом воздухе или в земле однозначно было не так! Вот везёт, так везёт!
   Я потянулась ментальной связью к догберам. Увы, ближайший зверь был в ста километрах от нас. Прибудет только через час. Увы, один в поле не воин. А пока соберётся подкрепление и явится сюда, пройдёт ещё час. Плохо!
   Значит, из деревни придётся мотать на своих двоих. Отвратительно! Вряд ли мы успеем до того, как нас догонят. Тут мне на глаза попалась бельевая верёвка с развешенными на ней женскими платьями-балахонами.
  -- Надевайте, - кинула я братьям по шмотке. - Может, так мы сможем поближе подобраться к кромке леса, а там припустим со всех сил.
   Увы, шмоток было всего четыре, а нас шестеро! Злыдень и Чернуля уступили нам свои балахоны и, поклонившись, скрылись в тени. Они попытаются отвлечь внимание на себя. Мы облачились и как можно спокойнее постарались двигаться дальше.
   Середину пути мы преодолели без проблем, на этом наша удача закончилась. Одна из тварей, оказавшись рядом, повела носом и учуяла наш запах.
   Последние сомнения в том, что перед нами нелюди, развеялись тогда, когда одна из них попыталась схватить нас, но попала рукой в костёр. Её конечность мгновенно вспыхнула ярко-зелёным пламенем. Мы выскочили за линию костров и помчались со всех ног к лесу. Кажется, я начинаю делать успехи в лёгкой атлетике, так как от страха иду вровень с Виком и Норри!
   В лес мы практически вломились. От быстрого бега ветки хлестали по лицу. Не разбирая дороги, мы мчались гуськом по ночным зарослям, пока шум погони позади более-менее не стих. Как мы в процессе не попали в болото или не переломали себе ноги, думаю, стоит списать на наличие адреналина в крови и банальное везение лидера, выбиравшего путь. Вот если бы ребят вела я, мы бы попали в пасть огрха как минимум.
   Мы остановились на небольшой проплешинке, чтобы отдышаться. Норри вновь прислушался.
  -- Ну что там? - тихо спросил Вик.
  -- Пока ничего, - мотнул головой эльф.
  -- А что дальше делать будем? - всё ещё стуча зубами от страха, спросила Ладиина. - сумки-то там остались.
  -- Продукты? - испуганно выдохнули братья.
  -- И вещи, - припечатала их я. Поклажу несли в руках метаморфы. А чтобы хоть как-то облегчить нам путь, они взяли себе на плечи даже наши маленькие наплечные мешки. Только у Вика остался небольшой рюкзачок с картой и бутербродиком-заначкой.
  -- А вот это, действительно, проблема, - вздохнул Вик.
  -- Возвращаться - плохая примета! - заметил Норри.
  -- Тогда давайте дальше идти! - торопливо сглотнула Ладиина.
   Честно говоря, повторно посещать деревню мне также очень не хотелось. Мы переглянулись и поняли, что впервые в жизни наши желания совпали. Но оставить метаморфов на произвол непонятных тварей мне совесть тоже не позволяла. Да, куда ни кинь - всюду клин!
   Вдруг впереди между деревьями что-то блеснуло.
  -- Что это? - опять насторожилась Лада.
  -- Не знаю, но предлагаю обойти это стороной, - задумчиво покачал головой Вик.
   Действительно лезть на огонёк и на собственной шкуре проверять, что там такое, не хотелось. В жизни всегда есть место подвигу. Хороший воин должен вовремя это место обнаружить и обойти стороной. В общем, будем разумными. Ещё двадцать минут мы продирались через бурелом и хвозняки, огибая сверкающее нечто по широкой дуге. И каково же было наше изумление, когда перед нами вновь предстала деревня, окружённая кострами!
   Она практически была клоном предыдущей, только в балахонах как сонамбулы разгуливали мужчины. От села капитально разило магией. Я это чувствовала уже и без всяких артефактов.
  -- Здесь что-то не так, - глубокомысленно заявила Лада.
  -- Да, - ухмыльнулся Вик. - Для болот и глубинки здесь просто подозрительная плотность населения!
  -- Что-то мне подсказывает, что это совсем не ёптр на куличках, - вздохнула я.
  -- Судя по хлопотам, что они нам устроили, то это как раз таки нужные деревни! - проворчал Норри.
   И тут сзади послышалось подозрительноое рычание. Мы обернулись и обалдели. Нас почти окружили сонамбулы-мужчины, на поводке которых было по огромному чёрному псу с большой зубастой пастью.
  -- Взять их, - скомандовал один из мужчин и спустил зверя с поводка.
   Первую собаку Норри попытался пристрелить из лука. Полученный в лоб болт настроение кобеля не улучшил. Наше, впрочем, тоже.
  -- Бежим? - скромно предложила Лада.
  -- Ага, - кивнули мы и кинулись за ней следом.
   К сожалению, единственная плешь между их рядами вела к деревне. Понадеявшись на удачу, мы кинулись в ту сторону. Нелюди так обрадовались, что мы идём к ним в руки, что милостиво пропустили наш отряд в село. Мы же времени не теряли и пересекли их логово за считанные минуты. Увы, по ту сторону опять же был лес.
  -- Ну и куда дальше? - поравнялся со мной Вик. (я не говорила, что от страха уже его обогнала?).
  -- Может, вернёмся в первую деревню за оружием и --> сожгём[Author:E] всех на фиг? - предложила Ладушка.
  -- А если не успеем? - фыркнул Норри. - И как ты собираешься их палить? У тебя в сумке завалялся огнемёт? Или ты думаешь, они будут стоять и ждать, пока мы их испепелим?
  -- А вот мы нашим девочкам вполне можем привести компанию, - заметил Вик.
  -- Нет уж! Если эти твари ещё и размножаться начнут! Нам всем тут не жить!
  -- В этих болотах вообще никому не выжить! - буркнул Норри. - И дети в первой деревне уже есть.
  -- В этой тоже, - указала я на бегущих за нами мальчиков. - Только пока у них, похоже, однополое размножение.
  -- Так, может, так всё оставим? Вдруг они сами умрут? - отдышавшись, предложила Ладиина.
  -- Держи карман шире! - спустила я блондинку на землю.
  -- Сюда, Свет, - схватил меня за руку Вик и увлёк за угол дома. До горящих костров оставалось каких-то шестьдесят метров. Что-что, а в первую деревню мы возвращаться не будем! Ещё не хватало брачным агентством подрабатывать! Норри подхватил меня под вторую руку, и бежать стало легче. Мы преодолели огненную линию и почти добежали до леса, когда нелюди спустили с цепи своих огромных псов. Слава Создателю, у женщин таких тварей не было!
  -- Разделяемся, - прошипел Вик и толкнул меня в сторону, Норри побежал по третьему направлению, и только Лада увязалась за мной. Хоть и в длинном пышном платье, но бегала она гораздо лучше меня. Может, таким образом супруга надеялась, что я окажусь позади, и собака кинется на меня? Не дождётся! Как только красавица меня обогнала, я кинулась в сторону в кусты, и удача мне изменила. Нога резко пошла вниз, и через секунду я уже кубарем катилась по почти отвесному, поросшему колючими кустарниками и тонкими деревцами склону.
   Пока я ласточкой летела к дну оврага, мозг автоматически анализировал ситуацию. Моя скорость передвижения значительно увеличилась, это плюс. Но способ спуска мне решительно не нравился, это минус. В процессе я не могла контролировать траекторию пути, это ещё один минус, зато пёс от меня отстал, это всё-таки плюс. Моя дорога усеяна не лепестками роз, а хвоей, острыми корнями, камнями и колючими растениями, а в конце обрыв. Это опять же минус! Приземление получилось мягким: в воду. Это плюс!
   Увы, речушка оказалась холодной, мутной и больше напоминала болото. Это минус.
  -- Так-так-так, -- раздался над ухом насмешливый голос. - Давно к нам не заглядывал ужин!
   Ну, это я уже однажды слышала! Я смело обернулась и обомлела. Вынырнувшие позади твари походили на мавок, как я на дракона! В отличие от водного народа эти были не бледно-перламутровыми с голубоватым оттенком, а коричневыми и тёмно-зелёными! Цвет их распущенных волос варьировал от грязно-жёлтого до чёрного, правда, у всех присутствовал какой-то тёмно-синий отлив. Такие же, как и у мавок, глаза светились зелёными и жёлтыми огоньками, как иногда случается на болоте. Может, это болотный народец?
  -- А где мавки? - осторожно спросила я.
  -- А чем тебя мы не устраиваем? - капризно надули губки красавицы, подбираясь ко мне поближе. Блин! Одни женщины! А с ними у меня общаться не особенно-то получается! А-а-а! Засада!
  -- А я к Талику в гости, - брякнула я первое, что пришло на ум. Талик - один из представителей речного народа. Симпатичный такой парень с сизыми волосами, стального цвета глазами и фиолетовыми губами. В прошлый раз мы с ним очень мило поговорили. Может, именно потому я и вспомнила его сейчас?
  -- Нашла где его искать! - фыркнула интересная девушка с тёмно-зелёной кожей, жёлтыми глазами и чёрными волосами. Губы у неё были тёмно-бордовые, почти человеческие. Красавица продвигалась чуть впереди, из чего я сделала вывод, что она предводительница местной стаи. Или правильней сказать косяка?
  -- А разве это не река? - решила я сыграть дурочку.
  -- Это заболоченная река, - по слогам произнесла собеседница.
  -- Ну, тогда извините, - пожала я плечами и развернулась к берегу.
  -- Куда?! - взвыли болотные дивы и окружили со всех сторон.
  -- Домой, - спокойно ответила я. - Раз вы не хотите звать мне Талика, я пошла назад.
  -- Не так быстро, - заметила вторая прелестница с тёмно-синими волосами и коричневой кожей. - Ты свалилась нам на голову, а мы такие голодные.
  -- Я тоже есть хочу! - парировала я.
  -- Но ты одна, а нас много! - ухмыльнулась синеволосая.
  -- Но я костлявая и невкусная, - прибегла я к основному своему аргументу. - А временами ещё и ядовитая! Вот как сейчас! - решила я перестраховаться на всякий случай.
  -- Ничего! - хмыкнули дивы. - Мы любим рёбрышки, - и кинулись на меня.
  -- Стойте! - вскинула вперёд руку их тёмно-зелёная предводительница, становясь между мной и стаей. - От неё странно пахнет!
  -- Ну, знаешь ли! - вдруг обиделась я. - Побегала бы ты всю ночь по вашим зарослям и кустарникам, посмотрела бы я, как потом благоухала!
   Драконы очень чистоплотны! Мы терпеть не можем грязи и при возможности по несколько раз в день купаемся! И произнесенный дамой аргумент, хоть меня и спасал, но считался оскорблением, на которое я среагировала прежде, чем подумала.
  -- Нет, - мотнула головой тёмно-зелёная, подплывая ближе ко мне. - От тебя пахнет иным. Чешуёй, змеями, крокодилами, такой знакомый, почти родной запах!
   А я думала, почему мне жабы и всяческие гады стали благоволить! После того, как я вступила в последнюю стадию взросления дракона, в террариуме меня принимали как родную! Похоже, и местным я понравилась.
   Вдруг вожак болотного народца стремительно метнулась ко мне и, крепко схватив, плотно прижала к себе. Я оказалась к ней спиной в очень беспомощной позиции. Плохо дело! А я уж обрадовалась, что пронесёт!
  -- Мне нравится твой запах, - вдруг томно прошептала мне на ухо эта дива и, проведя носом от моего уха до ключицы, вдруг нежно поцеловала в шею. Одна её рука зафиксировала корпус, а вторая любовно скользнула на талию. - Очень нравится!
   Я не поняла, она меня есть собирается или кое-что другое?! Красавица с низким мурлыканием игриво прикусила мне мочку уха, отчего все сомнения относительно её намерений отпали. ОЙ! МАМА! ВО ЧТО Я ВЛЯПАЛАСЬ?! Я рефлекторно дёрнулась прочь, но в хрупких руках скрывалась поистине нечеловеческая сила. Меня ещё сильнее прижали к себе, да так, что я почувствовала спиной каждую выпуклость и вогнутость фигуры моей пленительницы.
   Блин, если я скажу, что уже жената, и моё сердце занято, она скорее всего меня съест, а если промолчу, то сама попаду в её горем! И вырваться не получается: скрутили так, что и пошевелиться не могу! Хрен редьки не слаще! Что же выбрать? Спасите кто-нибудь?
  -- Эгея?! - раздался вдруг со стороны возмущённый женский возглас. Я насколько позволяли объятья, повернула голову в сторону крика. Там, уперев руки в бока, возвышалась светло-коричневая красавица с темно-зелёными волосами и изумрудными глазами. - Ты что творишь, неверная?!
  -- Дора, у неё такой запах. Вот сама понюхай!
   НЕ НАДО! Вторую красавицу я не переживу! Дора недобро глянула на меня, но, видно, мои глаза высказали всё, что я по этому поводу думаю. Вдруг девушка облегчённо улыбнулась и во весь голос закричала:
  -- Талик, тут к тебе гостья пришла! Говорит, что соскучилась! Иди сюда немедленно, иначе мы её съедим!
  -- Дора! - возмущённо и слегка растерянно крикнула Эгея. - Дора, замолчи!
  -- Что за шум, а драки нет? - вынырнул из воды молодой парень с сизыми волосами, бледной кожей и стальными глазами. Увидев меня, он приветливо улыбнулся и раскрыл руки для объятий. - Здравствуй, княжна!
   Эгея нехотя выпустила меня из своей бульдожьей хватки.
  -- Как поживаешь, красавица? - весело щебетал тем временем Талик, обнимая меня. - Опять за тобой кто-нибудь гонится?
  -- Угу, - кивнула я. - Две деревни каких-то непонятных тварей. В одной одни женщины, в другой - сплошные мужчины. Все как один хмурые, злые и похожи друг на друга как клоны!
  -- Умроки двух видов? - изумился мавка. - Вот это да! Их и одного-то вида нечасто встретишь, а два и на одной территории - это просто нонсенс! Как ты умудрилась их вывести на своих землях?
  -- Не знаю, они сами расплодились! - пожаловалась я на несовершенство мира.
  -- Этот вид нечисти просто так не появляется, - покачал головой Талик. - Здесь нужна нежеланная случайная смерть и сильное магическое возмущение двенадцатого уровня силы! А если их у тебя несколько видов, то смертей было как минимум две. Чаще всего встречаются женские особи.
   Так, может, наш клиент всё-таки здесь где-то обитает? Интересно, а деревня Ёптр ещё жива?
  -- Умроки сильно опасны?
  -- Очень, - серьёзно кивнул Талик. - Когда они созревают, то нападают на всё живое в округе.
  -- Значит, моя деревня не выжила, - мрачно констатировала я. Жалко-то как!
  -- Это Ёптр на куличках? - уточнил Талик.
  -- Ага.
  -- О! Цела пока твоя деревня. Я только несколько часов назад подглядывал, как её девки в речке купались. Красивые барышни! Жаль пропадают без мужской ласки! Невест там больше, чем женихов!
  -- Ничего, - пробормотала я, - мои братья уже идут.
  -- Это лорд Венатор и Норри ванн Дерт? - внезапно оживились болотные дивы. - Они здесь?
  -- Да.
  -- Ой! А познакомишь?
  -- Дамы, - вздохнула я. - Вы же голодные. А братишек вам скармливать не хочу.
  -- Да, не будем мы вас есть! - отмахнулись красавицы. - Сожрать можно и кого другого, а драконы-то незаменимы!
   Мне нравится их позиция!
  -- Так познакомишь с братьями-то?
  -- Только, если вы их мне назад вернёте целыми и невредимыми! И желательно довольными жизнью!
  -- Ой! Конечно, конечно! - запрыгали девушки. - Слово даём! Нам в болоте так скучно! А тут целых три дракона явились! Хоть какое-то разнообразие!
  -- Киморам можно верить, - кивнул Талик.
  -- Киморы? - переспросила я.
  -- Болотный народец, - кивнул мавка. - Это наши прямые родственники, можно сказать двоюродные братья и сестры. Только киморы живут на болотистых территориях, и у них присутствуют гены земноводных, - покосился на Эгею Талик, - отчего они находят привлекательными и мужчин, и женщин. Не так ли Эгея?
  -- Я думала, драконы тоже такие, - вздохнула красавица.
  -- Я за других индивидов не отвечаю, но сама, извини, не уродилась, - развела я руками.
   Эгея внимательно посмотрела мне в глаза, долго не отводила взгляда, а затем тихо произнесла:
  -- А всем известно, что у тебя и жена есть.
  -- Есть, - призналась я, - но не супруга, а обуза. Честно говоря, подумываю, кому бы её сбагрить в ближайшее время.
  -- Не врёшь! - изумлённо протянула Эгея и внезапно улыбнулась, протягивая руку: - Друзья?
  -- А почему бы и нет? - пожала я её холодную ладонь.
   Рядом мгновенно нарисовалась её ревнивая подруга. Я на всякий случай сдала назад.
  -- Не бойся, - хмыкнула Дора. - Ты мне больше не соперница, а, значит, причинять тебе вред не вижу смысла. К тому же драконов лучше иметь в друзьях. Согласна?
   На удивление рассудительная особа! Мне нравится! Рукопожатие светло-коричневой киморы было уверенным и сильным. Если бы передо мной не стояла фигуристая красавица, я бы приняла его за мужское. Но вернёмся к нашей проблеме.
  -- Так как появляются умроки, Талик, объясни, пожалуйста, подробней.
  -- Ну, возможно в этом лесу заблудилась магически одарённая девушка и погибла от несчастного случая. Её сильное желание жить и магическое возмущение привлекают всякие сущности, которые постепенно и превращаются в умроков женского пола. Нелюди селятся в древних заброшенных деревнях и постепенно набираются силы, взрослеют и потом нападают. Умроки мужского пола появляются также.
  -- А как их уничтожить?
  -- Можно сжечь, - пожал плечами мавка.
  -- Но они такие питательные, - прошептала одна из кимор.
  -- Что? - не поняла я.
  -- Приводи обидчиков - мы съедим твою проблему, - перевёл Талик.
  -- А с вами ничего не случится? - испугалась я.
  -- Случится, - кивнули болотные дивы. - Мы потолстеем! Умроки не селятся около водоемов и болот, потому что мы единственные нелюди, которые можем ими питаться, как простой дичью. Прочие хищники их боятся.
  -- Но эти же поселились! - возразила я.
  -- Потому что у них не было выбора, - терпеливо заметила Эгея. - В этих местах больше нет иных заброшенных деревень. Оттого они и жгут костры вокруг своих стоянок. Мы можем выходить из воды на недалекое расстояние, но, увы, не можем пересечь огненный круг.
  -- Так вот от какого они зверья костры жгут!
  -- Именно, - кивнули киморы. - Так ты приведёшь их нам?
  -- А две деревни осилите?
  -- Мы мавок позовём.
  -- Хорошо, только со мной в воду прыгнут ещё братья, Ладиина и два метаморфа.
  -- Мы их не тронем, - решительно кивнула водно-болотная братья.
  -- Тогда ждите, я постараюсь мигом.
  -- Света, - прижал руки к груди Талик. - Кажется, я тебя люблю!
   Вот и, правда, путь к сердцу мужчины лежит через его желудок! Вдруг в моей голове раздался возмущённый Витькин крик:
   "Свет! Меня убивают!"
   "По какому адресу?" - насторожилась я, вылезая из воды.
   "Б*я, Свет, какой адрес?! Здесь темень кругом заросли кругом и какие-то призрачные сущности во главе этих клонированных мужиков с их собаками! СВЕТ, ты же знаешь, как я СОБАК БОЮСЬ?!"
   "Хорошо, а в какой ты стороне?" - старалась я угадать направление.
   "А я знаю?!" - вскинулся брат.
   "Север от юга отличить не можешь?"
   "Ёптр, здесь одно болото! Никаких ориентиров!"
   "Болото, говоришь? Тогда прыгай в него и кричи: "Киморы, Buon appetito!"
   "Издеваешься?!"
   "Делай! Доверься мне! Кричи!"
   "А кого жрать будут? Их или меня?"
   "Их!"
   "О! Тогда uno momento!"
   Сама же обернулась к новоявленным союзникам и крикнула:
  -- Девочки, внимание, первый уже пошёл. Только брата моего случайно не скушайте, а то я вас самих потом съем!
   Тут слева от меня раздался крик. Киморы мгновенно нырнули в том направлении. Я мысленно потянулась к Норри, но тот не отвечал. Тогда я сосредоточилась на медальоне Драко и желании найти второго брата. Украшение вздрогнуло и дёрнулось вперёд, указывая направление. И вело оно в деревню.
   Я связалась с метаморфами и велела им вести женщин-умроков за собой в речку. Злыдень пообещал сделать всё в лучшем виде и не беспокоится по поводу исполнения, положившись на него. Судя по их внутреннему состоянию, питомцы измотаны, но пока не ранены. Где носит мою белобрысую жену, не знаю, но, надеюсь, её ничто не сожрало. Хотя, если благоверная ещё сильнее испугается, то сама кого хочешь схарчит и не только морально! А теперь займёмся Норри.
   Сводный брат обнаружился в самом центре села. Родич постоянно вращался волчком и расстреливал агрессоров молниями. Судя по внушительным кучкам пепла, погибли многие, но умроков смерть собратьев не останавливала. Эльфёнок начинал сильно уставать и истощаться, что только ещё больше подбадривало нелюдей. Кроме мужчин в деревне были теперь и женщины. Только бы эта погань дальше по лесу не разбрелась.
   Я подхватила с земли внушительный сук и кинула в гущу толпы.
  -- Эй, болезные, нежного девичьего мясца не желаете?
   От подобной наглости нелюди замерли. Норри сразу же этим воспользовался и испепелил ещё пятерых. К сожалению, рядом с ним осталось ещё штук сорок.
  -- Ты что творишь? - возмутился брат.
  -- Иди ко мне, Норри!
   Ушастый хмыкнул, но медленно, постоянно отстреливая молниями наиболее близких противников, стал приближаться ко мне. Умроки заворожено за всем наблюдали. Похоже, большей бессовестности они ещё не встречали. Ну, так привыкайте, господа! Ум, наглость и вредность - наша фамильная черта!
   И вдруг гады сорвались с места.
  -- Бежим! - крикнула я и понеслась к реке. Норри почти мгновенно поравнялся со мной.
  -- Это и есть твой грандиозный план? - язвительно хмыкнул он.
  -- Просто верь мне, - через вдох отозвалась я и повернула влево. К реке мы пойдём не по прямой траектории, чтобы нелюди увлеклись и не смогли сообразить что к чему. Умроки, действительно, вошли в азарт и не успели затормозить у края склона.
   И вот мы дружным кубарем летели вниз. Второй раз путь показался мне уже не таким тернистым. То ли с местом повезло, то ли адреналину спасибо сказать, то ли человек, и вправду, ко всему привыкает. А может, я так наслаждалась эмоциональным состоянием братца, что просто забыла про своё.
   Изящный грациозный эльф молча катился рядом. Лишь в голове у меня мелькали обрывки его мыслей: "Что б я ещё...ёптр...доверился...ёптр...Свете! И гора эта...ёптр тур...камешек! Тур... колючка! Ёптр корень! Туррен имбар! Мой копчик! Ай, камешек меж лопаток! Ёптр! Снова колючка! Сколько их тут?! Ой, ухо! Ё... Больно! Зараза!"
   К тому же умроки, кувыркаясь за нами следом, всё равно стремились догнать нас и укусить! Настроение эльфа от сего обстоятельства не улучшалось.
   С шумным сочным "плясь!" мы огромным комком шлёпнулись в воду. Едва чёрная гладь сомкнулась над нашими головами, нас подхватили чьи-то руки и стали оттаскивать прочь. Норри попытался отбиваться, но я успокоила, что это свои. Нас с братом переправили на другой конец реки и выгрузили на берег. Там уже сидел и трясся от холода Вик, пытаясь закутаться в мокрый плащ.
  -- К-к-ка-ак в-водич-ка? - уточнил он.
  -- Прекрасно! - ядовито отозвался Норри, стаскивая верхнюю одежду и выжимая её.
   Видя плотоядный взгляд братьев, я стала осторожно пятиться к лесу, вызвавшись главным сборщиком хвороста. Вода в водоёме бурлила, и никто из нас не стремился смотреть в ту сторону.
   "Хоз-з-зяйка? - раздались в голове приглушенные голоса догберов. - Хоз-з-зяйка? Ты где?"
   "Здесь, - отозвалась я и мысленно передала зверям картинку берега. - Но мне нужно, чтобы вы прочесали лес и убили вот этих тварей" И я вновь послала им картинки умроков.
   "Умроки? - изумилась Уна. - Что они з-з-здес-с-сь делают?"
   "Покушаются на наши владения"
   "Тогда с-с-смерть!" - единодушно кивнули мои лапушки и скрылись в лесу.
   На небе начинала приниматься заря. Ну, наконец-то! А я уж думала, эта ночь никогда не кончится! Появились метаморфы с Ладииной. Девушка шла бледная и притихшая, но в целом живая и невредимая. Где-то в лесу Догберы уничтожали уцелевших нелюдей.
   Мокрые, голодные, поцарапанные, мы громко стучали зубами и жались друг к другу, пытаясь создать и сохранить тепло. Наши шмотки висели около костра и слегка дымились. После ночных приключений мы сидели ни живые, ни мёртвые. Вот так прокатились! Всё время то убегали, то по болотам шлялись, то по земле катались.
   Сытые и довольные мавки и киморы повылазили из воды и весело щебетали с братьями. Правда, к костру не подходили. Братья вели себя безупречно вежливо и галантно, рассказывали смешные истории, забавляли шутками. В результате девушки были в восторге и даже пригласили братишек отдохнуть после нашей геройской эпопеи на берегу Великого озера. Мы все радостно согласились.
  -- Княжна, - присел со мной рядом Талик. - А ты всегда в подобные неприятности вляпываешься?
  -- Регулярно, - вздохнула я.
  -- Тогда прими вот это колечко, - протянул мне мавка голубой перстенёк. - Это печатка водного царя. Как будет грозить тебе опасность, смело прыгай в воду - мы слопаем всех твоих обидчиков!
  -- А что по этому поводу думает ваш владыка? - осторожно покосилась я на предлагаемый подарок.
  -- Папа только согласится, - улыбнулся Талик. - Может, ещё и похвалит меня за то, что я решил вопрос регулярного питания для своего народа. Бери не бойся. Кроме царского расположения кольцо больше никаких дополнительных смыслов не несёт.
  -- А я не знала, что ты такой высокородный кавалер!
   Наверное, всё-таки в жизни действует принцип: подобное притягивается подобным. Потому что куда ни пойду - всюду натыкаюсь на равных. Хотя, может, это мы, мятежные принцы и принцессы, так друг на друга похожи, что все хотим приключений и ищем их на свои головы и задницы в одних и тех же местах? Скорее всего, последнее.
  -- Я тоже не знал сначала, что ты княжна, - хмыкнул тот. - Так что квиты!
   Вдруг вода в реке забурлила и на поверхность вынырнул очень высокий чёрноволосый мужчина. Огромные глаза незнакомца горели жёлтым огнём, кожа была словно покрыта слоем чёрной глины. Пришелец вышел на берег и направился ко мне.
  -- Приветствую тебя, княжна Драко! - глубоким баритоном поприветствовал он и легонько поклонился. - Я Норкар, владыка кимор, прошу тебя принять и от меня дар, особый знак расположения моего народа.
   С этими словами он протянул мне вытянутый кулон с малахитом на серебряной цепочке. Ну, хоть какое-то разнообразие!
  -- Отныне никакая топь и трясина не будет страшна ни тебе, ни членам твоей семьи. Мой народ радостно подставит спины под ваши ноги. И для нас будет честь расправиться с вашими врагами. Принимаешь ли ты мой скромный дар, княжна Драко?
  -- С удовольствием, - ответила я и склонила голову.
   Владыка кимор надел на меня медальон. Я осторожно дотронулась до его плеча. Кожа Норкара на самом деле была покрыта чем-то средним между чёрной глиной и илом. Я попыталась нащупать пальцем твёрдость тела, но глина размазывалась, а палец мягко уходил внутрь. Норкар плавно отстранился.
  -- Это и есть мои покровы, - произнёс он. - Глина и ил - одни из её составляющих.
  -- Насквозь не проколешь, если тебе интересно, - стала Эгея рядом с болотным владыкой. - Чуть глубже находится твёрдая кожа. Это так. Оболочка.
  -- Эгея, дочь моя, разве её светлости это интересно?
   Дочь?! Это что ж? Ещё одна принцесса на мою голову получается? А её подружка кто? Герцогиня?
  -- Приятно познакомится, - присела я в реверансе.
  -- Взаимно, ваша светлость, - лукаво улыбнулась Эгея, возвращая поклон. - Будем взаимовыгодно сотрудничать.
   Похоже, мне впервые в жизни помимо Гвиневеры удалось встретить двух адекватных женщин! Хотя и они со своей изюминкой оказались.
  

Если вы ущипнули себя, но видение

не исчезло, -- ущипните видение.

Геннадий Малкин

  
   Догберы полностью расправились с последними умроками лишь к полудню, и мы, относительно добродушные, но очень голодные, сердечно распрощавшись со всеми, выдвинулись в сторону деревни.
   По пути нам опять встретились огрхи. Увидев нас, они поджали хвосты и вежливо сошли с дороги.
   "Развелось тут хищников! Не продохнуть! - удалось мне услышать раздражённую мысль вожака. - И чего этим двуногим дома не сидится? Скоро самих как щенят сожрут!"
   Живьём своих господ здешние подданные ещё ни разу не видели, но слышали, наверно, много, потому что, когда Витька, подтрунивая, спросил старосту:
  -- Ну, и какие у вас тут в деревне развлечения?
   Тот простодушно ответил:
  -- У нас только две забавы, ваша светлость, и обе уже спят. Но если хотите, мы их быстренько разбудим!
  -- Не стоит! - выдохнули братья и попросили плотный ужин.
   В процессе поглощения пищи они даже на девушек не заглядывались, видно сильно устали. Витька с Норри эстеты и любят смотреть на девушек. Лёгкий флирт на уровне переглядываний, подмигиваний всегда поднимал им настроение. И совсем недавно я стала понимать причины этого.
   Мы с Витькой связаны крепче близнецов, мы как одно целое, но в двух ипостасях. Словно единую душу разрезали пополам, да так хитро, что в Витьке преобладают таланты прародительницы Тьмы, а во мне - Света. Некоторые наши качества одинаковы, а некоторые - диаметрально противоположны. Вместе мы гармоничное единое целое. Я подумаю - Витька сделает, и наоборот.
   И если я, благодаря преобладающим генам Света, подпитываюсь энергией солнца, то Витьке такой способ совсем не пригоден. Тьма хитрая, коварная, соблазнительная, она питается страстью и всем, что твориться под покровом ночи. Потому Витьке и нужно тепло человеческого тела. Его загулы не блажь, а необходимость. Чего не могу сказать о Норри. Вот в нём-то всё гармонично, но свою драконью природу он любит отпускать на свободу.
   И вот теперь два моих любимых дракона методично поглощали еду, ни на что не отвлекаясь. На нас же пришла посмотреть вся деревня. Забившись в доме старосты на почтительном расстоянии от стола с продуктами, подданные внимательно следили за каждым нашим движением.
   Разрумянившиеся, одетые в праздничные сарафаны девушки кокетливо жались около печки и кидали на братьев жаркие взгляды. Время от времени я слышала их шепоток и предположения, кто из них приглянулся моим шалопаям.
   Витька с Норри на их делёжку никак не реагировали и продолжали уплетать еду. Я наелась до отвала и теперь медитировала над полной тарелкой в том блаженном состоянии, когда желудок уже не может, но глаза ещё хотят. Клонило в сон. Ночные приключения давали о себе знать.
   Мужская половина деревни плотным рядком устроилась на лавках с другой стороны избы и внимательно пасла своих внучек, дочек, племяшек, а некоторые и жён. Сейчас дядьки сильно напоминали мне шпротов в банке.
   На чердаке словно мыши копошились те добры-молодцы, кому не хватило места в главной комнате. Время от времени я чувствовала на себе их заинтересованные взгляды. Ну, да не каждый день доведётся увидеть настоящего живого дракона вблизи!
  -- А она и вправду в дракона превращается? - тихо прошептал кто-то сверху.
  -- Мой двоюродный брат говорит, что сам видел!
  -- Да врёт он! - фыркнул другой мужской голос. - Он и тень свою за дракона примет!
  -- Большой, зелёный, зубастый! - продолжал доказывать всё тот же парень.
  -- Все так говорят.
  -- Она ещё чёрной может быть! - гнул свою линию местный эксперт по драконам.
  -- А в розовую не превращается? - хмыкнул скептик.
  -- Калей, не ёрничай! - вдруг одёрнул его совершенно незнакомый баритон. - Брат Савия, действительно, мог видеть! У меня свояк у Тавора работал, так сегодня утром весточку прислал, что она их постоялый двор сожгла. И, действительно, была зелёным драконом, а когда на неё братья мечами замахнулись, то почернела.
  -- Это от злости что ли?
  -- Да нет, боевую шкуру надела, как выразился тогда эльфийский принц.
  -- А чего она с ними в боевой режим перешла? Они что не ладят? Вон с виду как мирно и сообща мясо трущат!
  -- Да ладим мы, ладим! - ворчливо отозвался Вик, подняв голову в сторону чердака. Похоже, он тоже втихую наслаждался мужским разговором. - Экспериментировали мы с Норри. Понятно?
   На чердаке раздались тихие восклицания, напряжённая возня, а затем воцарилась тишина. Витька заботливо подлил мне в кружку сока. Как будущую жену он меня рьяно воспитывал, но после крушения его матримониальных планов, как новоиспечённую сестру - отчаянно баловал. Норри тоже относился ко мне с большим трепетом и почтением, особенно, когда я готовила еду.
  -- И всё-таки я не верю, что в такой безобидной маленькой упаковке может скрываться большой зубастый дракон! - раздался на чердаке приглушенный голос скептика. Всё-таки парни не ушли. - Куда лишние килограммы деваются и откуда берутся?
   А ведь действительно вопрос! Откуда? Я, честно говоря, не знаю, но после каждого превращения на меня такой жор нападает! Быка готова съесть. О! Солёные огурчики! Вкуснотища! М-м-м! Вот их я ещё кило, наверно, с удовольствием слопаю. Странная вещь: последнее время ем как не в себя, но только худею. Вот и теперь снова проголодалась! И это за полным столом!
  -- Знаешь, - раздался совершенно незнакомый голос из чердака. Так парней там, похоже, как минимум четыре. - Может, она и не выглядит грозной, но жрёт, как полноценный ящер!
   Я аж поперхнулась. Это кто там такой скупой попался? Я их тут защищаю, живота не жалею, а они мне куска хлеба жалеют!
  -- Слушайте, - подал голос, кажется, Савий. - А может это морок? Может, она только прикидывается хрупкой?
  -- Надо пощупать, - решил кто-то из мужчин.
  -- Я вам дам распускать руки! - пригрозил Вик чердаку. - Я вас так пощупаю, - мало не покажется!
  -- О, - выдохнул один из стариков. - Кажись, дракон нашими парнями заинтересовался!
  -- Дык, они ж с ушастым вроде как по бабам мастера, - заметил другой дедок.
  -- А хто их знаить? - фыркнул первый. - Можа, им и мужыки нравятся?
  -- Надо было сына в соседнюю деревню послать! - всхлипнул третий старик.
  -- Психи! - прошипел Вик.
  -- Ты лучше дочку свою спрячь! - фыркнул староста. - Это понадёжней будет!
  -- А для княжны? - спросил кто-то из мужиков. Кто не знаю, так как поворачиваться в их сторону и выдавать себя не хотелось.
  -- Что княжна? - не понял староста.
  -- Ну, а если княжне кто из парней понравится, что делать?
  -- Не убудет от того счастливчика, - проворчал староста. - А вообще, мужики, если вам делать нечего, то прячьте своих детей и себя уж не забудьте.
  -- Ну, я уже старый, - протянул кто-то из сильной половины.
  -- А хто их, зверюг, знаить? - вставил словцо всё тот же дедок. Старый провокатор! - Можа, и ты ей на что сгодишься?
   Эт вряд ли. Как зверюга авторитетно заявляю.
  -- Да что вы квохчете? - возмутился кто-то из мужчин. - Всё равно впустую. Зачем ей ваши сынки, когда у неё шашни с оборотнем?
  -- Да ты что?! - навострили уши дедки.
   А ещё говорят, что женщины сплетницы!
  -- Ага, - кивнул информатор. - Поговаривают, она, как столкнулась с невестой лохматого, так всю корчму начисто спалила!
  -- А я всегда говорил, что, когда бабы ссорятся, мужику лучше в окопе сидеть!
  -- Ой! Какой там скандал был! Аж пыль столбом стояла!
  -- А та вторая выжила?
  -- Да что с ней с зверюгой станется! Встала, отряхнулась и пошла. Только княжне нашей все космы повыдирать обещала.
   Я не поняла это продолжение сплетни, или меня об опасности предупредить забыли?
  -- А теперь подумайте, мужики, стала бы оборотниха угрожать нашей без причины?
   Стала бы! Эта дама всё может! Она неадекватная!
  -- Не-а, - дружно кивнули мужики.
   Протестую! Более неуравновешенной особы я ещё не встречала!
  -- Не сопи так возмущённо! - склонился над моим ухом Вик. - В женском углу эту историю в ещё более животрепещущем ракурсе пересказали! Там такие подробности от очевидцев - мама дорогая, даже мне как-то неловко.
   Р-р-р! Я прислушалась к женскому разговору, но там уже сменили тему.
  -- Ой, Галая, смотри, твой сын на княжну битый час зарится!
  -- Нечего ему туда смотреть! - подбоченилась мать.
  -- А вдруг это судьба? - мечтательно выдохнула одна из женщин.
  -- Какая?! - презрительно хмыкнула Галая. - От оборотня по морде получить?
  -- Ну, а вдруг они сойдутся? - не унималась романтичная дама.
  -- Это кто? Мой сын с оборотнем?
  -- Да нет! - обиделась мечтательница. - Княжна с твоим сыном.
  -- Так, - протянула разумная мамаша. - Без фантазий, девоньки!
  -- Ну почему? - возмутились селянки. Похоже, их на самом деле зацепила перспектива нашего совместного будущего с сыном этой Галаи.
  -- Вы на её пальцы гляньте внимательно, - вздохнула Галая. - Кольца заметили?
  -- Ага! - загорелись деревенские барышни. - До чего же красивые! Изящные, дорогие! Один другого краше!
  -- Я тоже такие хочу! - капризно пискнул кто-то из них.
  -- А теперь обратите внимание на её другую руку. Видите фамильный перстень Драко? Серебряный с большим тёмно-бордовым камнем. А рядом с ним ещё одно кольцо из этого же металла с прозрачным перламутровым камнем, - это она, наверно, про адуляр.
  -- Ну, видим мы это всё, - ворчливо отозвалась мечтательница. - Что ты этим хочешь сказать? Что твой сын ей не пара?
  -- А то, что испокон веков князья Драко были воинами, и в поход брали только необходимое. Все свои украшения они, даже женщины-драконы, оставляли дома. Единственное, с чем не расставались - это фамильный перстень и особо ценные артефакты. Но даже эти украшения они делали практичными. Серебряное кольцо или перстень очень хорошо помогает в драке с нечистью или нелюдями, боящимися этого металла. Из всего делаем вывод, что украшения из освещённого металла принадлежат княжне. А вот золото, хоть драконы и любят, но в поход берут исключительно в денежном варианте. А теперь подумайте: почему практичная Драко носит на пальцах так много изящных золотых колец, ведь такое количество не только в драке мешает, но и узор из такого мягкого металла может погнуться да испортиться?
   Поразительно умная женщина! Что она делает в такой глубинке? И о драконах много, наверно, знает! Надо будет потом с ней пообщаться. Дородные деревенские красавицы тем временем усиленно думали или, по крайней мере, честно пытались.
  -- Жадность? - наконец, предположил кто-то.
   Галая вздохнула и закатила глаза.
  -- Ещё варианты есть?
  -- А, может, они для неё что-то значат?
  -- Или обозначают, - с нажимом подчеркнула Галая. И дамы снова впали в прострацию.
  -- Ну, подумайте, что может обозначать золотое колечко, например, на безымянном пальце?
  -- Замужество! - озарило кого-то из девушек.
  -- Ай да умница моя! - язвительно похвалила женщина. - А теперь усложним вопрос: а если колец несколько?
   Дамы снова задумались. Я в это время прислушалась к мужскому разговору.
  -- Что-то бабы наши притихли, - произнёс кто-то из мужчин. - Уж не заболели ли?
  -- Или задумали чего?
  -- Чего? - язвительно хмыкнул староста. - Коллективное объединение своего мозга?
  -- Ну, твоя жена их на многое подбить может, - заметил кто-то из стариков.
  -- Галая глупостями не занимается, - обрезал староста.
   Значит, эта рассудительная женщина твоя супруга? Логично, пара должна соответствовать друг другу. А ты, кажется, неглупый мужик. Среди женщин наметилось оживление.
  -- Несколько мужей? - предположила всё та же девушка.
  -- Молодец, Майя, такими темпами из тебя выйдет толк, если уже весь не вышел. А теперь думаем, девочки, какой жених может предложить золотое кольцо.
  -- Состоятельный! - хором ответили те. - Ну, конь и корова у него в хозяйстве точно имеется.
  -- Непременно! - сердечно заверила Галая. Кажется, ей даже нравилось так издеваться над бедными почтенными матронами. - А сейчас прикиньте, чьи притязания княжна могла бы принять?
   Дамы озадаченно моргнули. Чисто теоретически их список был бесконечным, и выбрать кого-то одного они не могли.
  -- В общем, так, - снова взяла слово Галая. - Вот то изящное с острым резковатым рисунком, похоже, вампирское. Второе, сходное с первым, снова вампирское.
  -- Два кровососа? - ужаснулась мечтательница. - Зачем ей столько?
   Для галочки! Коллекцию собираю!
  -- Ладно, - сдалась Галая. - Проще говоря, моему сыну нечего соваться в разборки правителей.
  -- Так, может, на моей Доньке её брат женится? - предложил кто-то.
  -- Это который? - ядовито уточнила Галая.
  -- Желательно, конечно, ушастенький. Он ведь королём ельфийским когда-нибудь станет, но чёрненький тоже богат...
  -- Дамы, неужели вы ещё не поняли, что женатый дракон - это оксюморон?
  -- Что ты за женщина такая? Как что, так незнакомыми словами ругаться! - возмутились селянки и, ворча, принялись расходиться.
   И что такая образованная женщина делает в глуши? Только я поднялась из-за стола, чтобы спросить это у неё самой, как в избу вихрем ворвалась ещё одна женщина.
  -- Чур, меня! Чур, меня! - затараторили под нос бабы, делая охранные знаки, и ещё быстрее разбегаясь по углам. - Чтоб тебя, ведьма!
   Сама же нарушительница спокойствия невозмутимо прошагала к Галае и тихо спросила:
  -- Я ничего не пропустила?
  -- Нет, - безмятежно покачала головой собеседница. - Ты их нашла?
  -- Нет! А где наша княжна?
  -- А вон, - едва заметным кивком головы указала на меня жена старосты. Я чтобы не стоять рядом со столом истуканом, снова села на стул и стала теребить хлебушек в руках.
  -- Красивая зараза! - с улыбкой одобрила ведьма. - А через пару годков ещё больше расцветёт!
  -- И я так думаю, Айрис, - согласилась Галая.
  -- Но худая, - цокнула языком Айрис. - А что вы её на хлеб и воду посадили? Почему её братья едят, а у неё пустая тарелка? Надо накормить беднягу, а то ещё, не допусти Ведущие маги мира, с голодухи ноги протянет. Кожа да кости! Куда вы смотрите?!
  -- Тут Тавор предлагал создать Орден по подкормке вымирающих видов.
  -- Однозначно вступим! - тряхнула головой женщина и решительно направилась ко мне.
   Я попыталась поспешно встать и смыться во двор, но опоздала. На плечо легла твердая женская рука.
  -- А что это вы не кушаете, ваша светлость? - улыбнулась знахарка, осторожно убирая правую руку, а левой накладывая мне горы еды на тарелку, особенно упирая на солёные огурчики. - Вам теперь надо хорошо питаться! Мяска побольше и огурчиков солёных!
  -- Слышали?! - вдруг со всех сторон зашелестели восторженные женские голоса. - Ведьма сказала, что наша светлость должна есть! Неужели княжна в положении?
  -- Однозначно! - припечатал кто-то. - Айрис эти вещи прекрасно чует!
  -- А от кого?
  -- От оборотня, конечно! У них же с ним всё шашни были!
   Я аж солёным огурчиком подавилась. Даже если я буду всё отрицать, мне не поверят, только ещё больше в собственную правоту уверуют. Ой! Мама! Вот теперь я точно попала! Остаётся только надеяться, что новая сплетня не скоро выберется из этих болот в свет. Боюсь представить себе реакцию Мортифора, когда до него долетит сия благая весть!
   "Раньше до нашего красавца дойдёт счёт за моральный и материальный ущерб! - ехидно напомнило левое полушарие. - И отчёт о событиях в деревне! А ещё хуже - взвинченная пострадавшая невеста до него доберётся!"
   "Ох, не к добру это!" - привычно завёл свою волынку спинной мозг.
   "Да, - согласилось правое полушарие. - Ничего из выше перечисленного оборотня не обрадует!"
   "Я больше за вас отдуваться не буду! - рыкнул мозжечок. - Будете извилинами шевелить!"
   И в это всё меня втравила Айрис. За что?! Под моим взглядом местная ведьма струхнула и немного попятилась назад.
  -- Вам для ускоренной трансформации эти продукты полезны! - громко сказала она, одновременно оправдываясь передо мной и пытаясь опровергнуть новую сплетню, но ситуацию было уже не спасти.
   Мда, что такое не везёт и как с ним бороться? Ладно, раз уж ведьма ко мне подошла, хоть пообщаемся с ней всласть!
  -- Вы местная знахарка?
  -- Да, - кивнула она. - Меня зовут Айрис. Я знаю многие травы и обладаю целительскими способностями. Но местные всё равно боятся.
  -- Потому что темнота, - хмыкнула подошедшая Галая.
  -- Вы извините меня, пожалуйста, что так получилось, - вздохнула Айрис. - Я не как-то не подумала. Я, правда, так навредить вам не хотела. Просто увидела у вас истощение и испугалась. Вы ведь ещё взрослеете, верно?
  -- Папа говорит, на последней стадии.
  -- Вам надо есть больше мясного, жирного и много минералов с водой. Не знаю, почему, но именно такие продукты приходят мне в голову, когда я сканирую вас. И кстати, вашим братьям тот же рацион будет очень кстати. Особенно лорду Венатору.
  -- Спасибо! - кивнул Вик. - Учту, - и потянулся к куску сала.
  -- Можно с вами поговорить где-нибудь в укромном месте?
  -- Конечно! - кивнули женщины и вывели меня на воздух. На солнышко!
   История Галаи оказалась простой и банальной как мир. Женщина, действительно, получала образование в престижной Дворянской академии. Обычно аристократия своих дочерей не обучает, предпочитая просто выдавать тех замуж. Но бывают и исключения. Некоторые бароны считают, что их красавицам образование не повредит, и тогда девочки учатся наравне с мальчиками. Тем более что мест в академиях и институтах хватает, потому как человеческий род не спешит учиться. Вот и попадаются в научных учреждениях девушки-студентки среди преобладающего большинства прочих рас. Да и сами учебные заведения чаще всего располагаются на территориях нелюдей, что ещё больше отпугивает человеческих абитуриентов.
   Когда Галая была на третьем курсе, её родители трагически погибли, не успев написать завещание. И по людским законам всё наследство перешло к её дяде Актавию. Жадная тётка не хотела, чтобы племянница получила свою долю денег. Ведь любая девушка, получившая диплом об окончании Дворянской академии, приравнивалась в правах наследования к мужчинам, а, следовательно, могла претендовать на свою равную долю имущества.
   Тогда алчные опекуны прервали обучение девушки и отправили несчастную в эту деревню к двоюродным кузенам отчима тётки. Те свалившемуся на голову "гостинцу" от дальней сомнительной родственницы не обрадовались и предложили девушку в жёны любому желающему. Марк сжалился над несчастной и предложил Галае свою руку и сердце.
   Сам он жил в деревне с рождения. Его отец был потомственным старостой. Семья Марка, из поколения в поколение приторговывая на ближайших рынках, приумножала свой капитал, и парень смог получить образование в небольшой вампирской академии. В жёны он хотел умную женщину. Это и подкупило юную девушку. Как выяснилось, Галая не прогадала.
   Жили они с Марком душа в душу, воспитывая троих детей. Старший сын с дочкой теперь учатся в Дворянской Академии, а младшенький (тот, что на меня заглядывался) решил остаться в деревне и во всём помогать отцу.
   К моему великому удивлению через "Ёптр на куличках" проходит купеческий путь в земли вампиров! А магистраль-то на карте не обозначена! Эх, Витьки на них нет! Надо брату сказать. Объезд караванам неудобен, а через мои территории короче, безопасней, даже несмотря на то, что догберы сюда не забредают и караваны не охраняют, и купцам дешевле пострадать от зверья, чем от двуногих грабителей. А у меня ещё и пошлина снижена!
   Предприимчивые сельчане настроили на окраине деревни по всему периметру гостевые домики, которые сдают уставшим путникам. Сами строения небольшие, уютные и ничем не отличаются от простых хат. Оттого я их сначала и не заметила, приняв за чьё-то жильё. Корчмы здесь не держат, но голодные путники, не желающие сами себе готовить, могут купить продукты либо готовый ужин у местных хозяюшек, которые на воротах оставляют специальные знаки, где указано меню и текущее наличие блюд.
   Так что Галая прекрасно обжилась в болотистой глуши и даже стала находить в том свои прелести. Отомстить гадким родственникам она отказалась.
   Ведьма поселилась здесь по идеологическим соображениям. Оказывается, если выбирать между костром и изгнанием на земли дракона, последнее является меньшим злом. Поначалу ей было жутковато, всё ждала, когда объявится злобный дракон и потребует свою непомерную дань или ещё чего похуже. Но шло время, никто не появлялся, и чем больше она знакомилась с местными обычаями, тем легче ей становилось на душе. К великой иронии селяне сами побаиваются Айрис, но жечь не спешат, а стоит кому заболеть - тут же торопятся с гостинцами и просьбами помочь.
   Правда, в последнее время в окрестностях стали происходить необычные события. Началось всё с того, что перестали ходить караваны, потом не вернулась пошедшая за грибами сиротка Ийя. Её отправился искать младший брат Марка и тоже исчез.
  -- Когда это случилось? - мигом насторожилась я. Ведь что-то дало всем странностям начальный пинок под зад.
  -- Две недели назад, - грустно ответила Галая. - Марк очень расстроился. Первую неделю мы прочёсывали всё вокруг сутки напролёт, но ничего не нашли. Теперь поиски прекратились, но Айрис ещё наведывается в лес и ищёт молодых.
  -- Тит, братишка Марка, был очень хорошим охотником, - подала голос знахарка. - Да и Ийя не могла просто так заблудиться. Она к нам прибилась ещё в детстве, её нам караванщики сбросили, когда в очередной раз к вампирам шли.
  -- А как вы со зверьём справляетесь, если мои догберы не часто сюда забредают? - насторожилась я. - Кто же караваны охраняет?
  -- Их охранники, - улыбнулась Галая. - Купцам выгоднее один раз проехать сотни километров, кишащих зверьём, чем направиться в объезд. Да и нам хорошо! И товары привезут, и безнесу полезно, и зверьё хищное лишний раз постреляют.
  -- А сиротка та случайно не обладала магическими способностями? - насторожилась я.
  -- Они у неё очень высокие были, - кивнула собеседница. - Полагаю, около двенадцатой степени. Я её сама обучала и растила. Родители её в деревни от болезни погибли. Караван слишком поздно до нас добрался, лихорадка глубоко пустила в них корни. Я не смогла их спасти, они уже сгорели от температуры, но Ийю я выходила. Поговаривают, в её роду была ваша кровь.
  -- А Тит?
  -- У Тита тоже хорошие способности были. Они у меня на уроках и сдружились. В этом году пожениться собирались, да не сложилось.
  -- А сбежать не могли? - спросила я, чисто по привычке проверяя все варианты. Собственно, и так уже ясно, чья смерть поспособствовала появлению умроков. Непонятно только, как они, выросшие тут, могли случайно погибнуть.
  -- Не могли, - печально покачала головой Галая. - У них все условия для жизни были, да и стоило захотеть в город уехать, мы бы, чем смогли, тем помогли. Всем селом.
   Хорошо, с молодыми людьми разобрались. Но что-то же подтолкнуло их к случайной смерти. Ну, как можно заблудиться в родных краях?
  -- А что ещё за странности стали происходить?
  -- Собаки пропадали, волки перестали по ночам выть, и в реке наблюдалось необычное оживление, словно в ней рыба большая плескалась, а на болоте слишком часто стали видеть болотные огни.
   Ну, река и болото - это, скорее всего, мавки с киморами оживились, чувствуя близкую дичь, а волки и собаки - первые признаки созревания умроков. Дальше им требуется более крупная пища. Вовремя мы с ними столкнулись! Ещё чуть-чуть и не было бы у меня деревни, но зато зрел бы на западе большой геморрой.
  -- А до исчезновения молодых людей что-нибудь необычное было?
  -- Караваны перестали ходить, - напомнила Галая. - Это очень странно, потому что у вампиров как раз в это время праздники и приходится большинство ярмарок, а более выгодного пути не найти. Раньше к этому времени штук пять где-то проходило.
  -- И магический фон слишком часто колебался, - добавила Айрис. - Но такое на болотах часто случается.
  -- И всё?
  -- Да, - кивнули женщины, - больше как-то и не припомним.
   Я зевнула и покачнулась. Усталость окончательно дала о себе знать. Веки слипались, и из всех моих желаний на первый план выползло одно: поскорее приобрести горизонтальное положение. Галая сразу же поняла моё состояние и любезно проводила к месту отдыха.
   Мне отвели небольшой аккуратненький домик для гостей рядом с избой старосты. Братьев поблизости не наблюдалось, из чего я решила, что они либо ещё трущат что-то в хате у старосты, либо решили прогуляться. А может, им тоже выделили отдельные домики. Спросить уже было не у кого: Галая тактично оставила меня в уединении.
   Я повесила в коридоре плащ, закинула на плечо рюкзак и направилась в спальню. После утреннего купания в реке и недавнего плотного обеда все движения производились чисто на автопилоте.
   Комнатка оказалась маленькой, очень уютной и что самое удивительное богато убранной. Хм, а домик-то похоже для вип-персон, а не простых купцов! Староста не промах! Наши дорожные сумки кто-то пристроил на расписном сундуке около огромной высокой кровати. Возле окна на столе лежала Витькина запасная катана, а рядом оказались остальные пожитки. Значит, братья сюда вернутся. Хорошо. Когда мы вместе, возникает чувство безопасности. Я сгрузила к прочим вещам свой рюкзак и развернулась к постели. Резкий стук в дверь заставил меня замереть на половине пути.
  -- Извините, - первой проснулась рыжая голова какого-то парня. - Я к вам по делу.
  -- Ну что ж, проходи, - вздохнула я. - Ты только извини, но я выслушаю тебя лёжа.
  -- Ничего-ничего! - замахал руками тот. - Так даже лучше.
   И решительно вошёл в комнатку. Примерно Витькиного роста, хорошо сложенный, юноша фигурой больше напоминал эльфа, чем простого крестьянского парня. На симпатичном лице озорно горели большие зелёные глаза. Не портили его миловидности даже веснушки.
  -- А вы, правда, дракон? - почему-то смутившись, спросил он.
  -- Правда, - зевнула я в кулак.
  -- Ну, тогда я готов! - бодро отрапортовал парень, вытягиваясь по стойке смирно.
  -- К чему? - насторожилась я и на мгновение даже проснулась.
  -- Ну, как же, - растерянно развёл руками юноша. - Вы дракон, я мужчина. Я жду.
  -- Чего? - подозрительно прищурилась я.
  -- Вы же дракон? - начиная почему-то злиться, спросил парень.
  -- Ну, допустим, - кивнула я.
  -- Тогда вы должны знать, что обычно драконы делают с непорочными девицами.
  -- А ты у нас девица? - склонила я голову на бок. Совсем недавно эта привычка появилась.
  -- Нет, - возмущённо отмахнулся парень. - Но и вы же не мужик!
  -- Тогда, может, невинный? - осведомилась я, глядя в его хитрющие глаза. Вот ни за что в это не поверю. Уж больно он моих братьев напоминает.
  -- Вот блин! - всерьёз огорчился юноша. - А с этим-то прокол! Так что мне идти девственников звать?
  -- Стой! - окончательно проснулась я. Огр бы их побрал с этим ненавязчивым сервисом! У меня в княжестве проблемы, мир атакуют какие-то уроды, над собственной жизнью нависла угроза, ГОС всё ещё не сдан, дома бумер разбитый остался, пятого члена семьи всё никак не найду, а они мне ещё парня прислали! Я устала! Блин! У меня даже нет сил сбросить напряжение древнейшим способом! Единственное, чего я хочу - это отдохнуть от всех и вся!
   "Да, - мрачно резюмировал мозг. - Если дракон отказывается от секса, то мир, действительно, в дерьме!"
  -- Так, значит, я сгожусь? - мгновенно воспарил духом местный пройдоха.
  -- Нет. У меня для тебя иное задание. Возвращайся в зал и проследи, чтобы никто меня не беспокоил ближайшие два, нет, четыре часа.
  -- А что вы будете делать? - заинтересовался юноша.
  -- Ты не поверишь, - хмыкнула я. - Спать!
   Парень горестно вздохнул и побрел к двери с бормотанием: "Кто этих драконов поймёт!" Напоследок он обернулся и, не найдя поддержки, вышел прочь.
  -- Ну что там? Ну как там? - встретил его возбуждённый шепоток у порога. - Велела другого звать?
  -- Сказала не беспокоить, - мрачно отозвался рыжик. Ой чую, у этого пройдохи тоже в роду драконы отметились! Жалко только не подходит он нам!
  -- Значит, у неё уже есть планы, - решили парни.
  -- Ага, - хмыкнул мой бывший собеседник. - Здоровый сон.
  -- Чтоб дракон и спал? - фыркнули басовитым хором. - Да это она тебе лапши на уши наплела! Не верим!
   А мне всё равно! Я перевернулась на бок и уже хотела пожаловать в объятья Морфея, но сон как назло не шёл. Разбудили, блин! Я улеглась на живот и уткнулась носом в подушку. Бесполезно!
   Вздохнув, поднялась с кровати. Надо немного походить. Авось тело вспомнит про усталость и вырубится. Взгляд мой снова привлекла запасная Витькина катана. Я взяла японский меч в руку и сделала лёгкий мах. Рукоятка из акульей кожи прекрасно ложилась в ладонь и не скользила. Хороший баланс. Прекрасная вещь!
   Ощущение клинка в руке подняло настроение. С детства люблю оружие, особенно метательное, но то, что теперь с таким интересом и знанием рассматриваю абсолютно непривычную мне катану, говорило о пробуждении драконьих способностей. Значит, скоро моё взросление завершится, тело придёт в баланс, и я обрету полную силу. Тогда, если верить Артуру Семину, любое оружие я буду чувствовать чуть ли не на генетическом уровне. Война у меня в крови.
   Вдруг мою голову посетила шальная мысль. Я перекинула меч в другую руку и принялась его вращать, постепенно раскручиваясь в танце. С катаной я танец живота ещё не танцевала. Попробуем? Дракон я или нет?
   На каждое движение в голове накладывался ритм и постепенно он всё возрастал и возрастал. И вот уже я просто скользила, увлекаемая музыкой.
   Кажется, где-то в середине моего развлечения кто-то сорвался с крыши, жалобно затрещали кусты под аккомпанемент тихого мата. Но мне было всё равно, мелодия звала и вела дальше. Это уже не начальный танец, но и не чужой. Нечто иное, завораживающее, соблазнительное и смертельно опасное. Что-то до боли знакомое. "Арршшаус Рруау", - пронеслось в моей голове. "Танец дракона".
   Согласно легендам дракон в битве двигался, словно в танце. Столетия жизни, духовного и умственного развития, наблюдения за миром, совершенствование военного искусства родили "Арршшаус Рруау".
   Искушающий танец, сопряженный с отточенной техникой убийства. Неторопливые, томные движения отвлекают внимание противника, в то время как собственный ум холоден и готов к убийству. Каждое движение, каждый поворот, пас выверен и рассчитан до мелочей для того, чтобы нанести молниеносный смертельный удар.
   Этот танец преимущество для женских особей дракона. Он убивал и более умелых противников. Его изобрели давно, а гены позаботились о том, чтобы движения навсегда остались в нашей памяти.
   "Арршшаус Рруау". Много о нём не расскажешь, потому что никому ещё не удалось досмотреть до конца. Идеально для него подходят полупрозрачные летящие ткани.
   Именно этот танец любила Дорвана. Она, как и я, с детства не обучалась боевым искусствам, но суровые будни вынудили её выучить его до мелочей и усовершенствовать. Вот почему отец одобрил танцы, даже в искусстве мы научились убивать.
   В дверь резко забарабанили, и клинок, ещё секунду назад бывшим продолжением руки, потяжелел и стал неудобным.
  -- Княжна, княжна, откройте! - раздался взволнованный знакомый тенор, и в дверь жалобно заскулили, заскреблись.
  -- Кейси?! - изумлённо ахнула я, наблюдая огромного чёрного волка на пороге. - Что ты здесь делаешь?!
  -- Вас ищу, - просто ответил он. - Можно войти?
  -- Конечно, - посторонилась я от двери. - Что-то случилось?
  -- Ничего особенного, - вошёл волк в дверь. - Я как только узнал вашу ситуацию - сразу же поспешил на помощь. Я был немного в отъезде, в иных мирах, и не сразу получил все новости. Еле нашёл вас в этой глуши. Что вы здесь делаете? От Мортифора прячетесь?
  -- А что? Есть повод? - мгновенно насторожилась я. Наш чек на круглую сумму вполне мог до него дойти.
  -- Ну, - протянул Кейсариус. - Лорд Мортифор был очень рад получить ваше пламенное послание в виде чека на круглую сумму и длинного предлинного письма от леди Моры. В общем, король оборотней был так рад, что желал лично вас увидеть и передать вам весь свой восторг.
   Ясно, намёк понят. Лучше мне из глубинки пока не вылазить.
  -- А почему он тогда меня не нашёл? Остыл?
  -- Спасла вас как ни странно леди Мора. Полагаю, сама того не желая. После того, как её выкинули из ваших земель, красавица почему-то направилась к друидам. И так рьяно, что возникли очередные политические осложнения. В общем, Мортифору временно стало не до вас.
  -- Ясно, не девушка, а ходящая политическая катастрофа. На месте Мортифора я бы такую проблемную невесту ещё на подходе к королевству где-нибудь в земле прикопала.
  -- Думаю, он уже рассматривает данную идею, - задумчиво протянул Кейси.
  -- Кейсариус, можно вопрос? А почему Мора едет через мои земли. Разве все оборотни не живут на одной территории?
  -- А что вы знаете об оборотнях? - насторожился представитель этой расы.
   Ой, блин! Вот дура! Вервольфы-то о себе распространяться не любят. Полагаю, они и информацию уничтожают! Сейчас как нарвусь на лохматых киллеров!
  -- Мало, очень мало. Я сделала такой вывод, потому что у меня на карте больше территорий оборотней нет, а люди считают вашу расу не совсем общительной.
  -- И ваше умозаключение получилось верным, - вздохнул Кейси. - Раньше бы я хранил эту тайну, но так как в данный момент я в опале, то отвечу на ваш вопрос. Да, все оборотни обитают на одной территории, но клан Руфусов очень ушлый и предприимчивый, поэтому содержат свои предприятия на иностранных землях, где и живут. Многие из них умеют очень хорошо маскироваться под местное население.
  -- Это как? - опешила я. Трудно не заметить эдакую большую, тяжеленную верзилу с неуравновешенным темпераментом.
  -- Руфусы немного мельче и легче представителей всех остальных кланов. Многие специально красят волосы и подстраивают свои движения под местных жителей. Мора, например, живёт на людских землях. Её отец занимает влиятельный пост при дворе Сардинии.
  -- И никто не догадывается, что она оборотень?
  -- Если король это и знает, то предпочитает держать в секрете, так как очень задолжал её дражайшему батюшке. А Мора сейчас официально приболела и уехала лечиться на воды.
  -- Сейчас - это после нашего с ней общения?
  -- Нет, - хмыкнул волк, - такая версия была, когда она поехала на смотрины к Мортифору. Но теперь, думаю, ей, действительно, не повредит поправить здоровье.
  -- У психолога? - ядовито поддела я. Всё-таки обидела меня Мора своим поведением!
  -- Полагаю, травматолог ей тоже не помешает. Я прав?
  -- Нет, кажется, я не успела её покалечить.
   "А жаль!" - вздохнула злопамятная часть моего существа.
  -- Кейси, а если её тайна раскроется?
  -- Это зависит от суммы, которую предложат саркам за сохранение информации. А пока оборотни не торопятся им платить, потому как надеются, что Мора выйдет-таки за Мортифора.
  -- А ты к какому клану относишься?
  -- Я изгнанный, у меня больше нет родового имени. Моя мать была из рода Канис Альбус, а отец человеком.
   Я внимательно посмотрела на Кейси. Кто знает, может, это мой недостающий брат?
  -- Пить, есть хочешь?
  -- Было бы неплохо, - тихо признался волчара.
  -- Располагайся, - благодушно кивнула я и направилась в дом старосты за едой.
   Пока Кейси кушал, чистился и устраивался, я незаметно глянула на артефакты. Уровень магии двенадцатый, а вот с родством, увы, проблема. Да, если нам повезло с Ладушкой - это ещё не значит, что и последний член команды явиться сам.
   Супругу, кстати, разместили в самом отдалённом домике, чтобы особенно не действовала на нервы. Витька с Норри о чём-то серьёзно беседовали со старостой. Я решила не вмешиваться, всё равно узнаю, если что-то важное. И пока Кейсариус приводил себя в порядок, достала из сумки магический фолиант и влезла на кровать королевских размеров.
  -- Ты извини, я сегодня плохо спала, - зевнула я, раскрывая книгу. Может, мой артефакт раздобыл сведения об оборотнях или ответы на иные вопросы?
  -- Могу я к вам присоединиться? - осторожно спросил Кейси. - Понимаете, я не привык спать на полу. Холодно. Не бойтесь, я в человека не превращусь и не обижу вас, когда вы будете отдыхать.
  -- Наверно, неудобно постоянно тягаться в волчьем обличии?
  -- Я уже привык, - скорбно вздохнул зверь. - Четыре лапы ещё ничего, а вот блохи совсем достали.
  -- Что? - отползла я подальше от вскочившего на постель волка.
  -- Да не бойтесь вы, - улыбнулся, а точнее оскалился, он. - От них я уже избавился. Что я зря в ваш мир перемещался за специальным шампунем для домашних животных? Даже ошейник приобрёл! Вот!
   И он, действительно, продемонстрировал мне тонкий кожаный ремешок, точно такой же, как у тёти Ириного Барсика.
  -- Еле подобрал нужный. Продавцы фыркали: "Как будто для себя выбираете!" Так и хотелось им правду ответить!
  -- А не проще ли с Мортифором помириться, чем так мучиться?
  -- Да псих он! - окрысился Кейси. - Миледи, мой вам совет: не доверяйте Мортифору и держитесь от него подальше.
   Почему-то нелестный отзыв о короле оборотней меня насторожил. Хоть мы с главным вервольфом и мало общались, но впечатление неуравновешенного он не производил. Да и Лерри вряд ли бы стал дружить с невменяемой особью. Может, Кейси не такой уж и союзник?
   Волк тем временем подобрался ближе и заглянул через моё плечо в раскрытую книгу. Как назло милый фолиант решил обрадовать меня новой информацией о лохматых трансформерах и в частности об их короле.
  -- О! - изумился Кейсариус. - Интересуетесь расой оборотней? Или только одним её представителем? - кивнул он на изображение Мортифора.
   Как и в биографии Лерри, артефакт постарался представить житие запрашиваемого объекта как можно полнее, включая самые разнообразные, порой и очень откровенные портреты. В данном случае книга по умолчанию на самую первую страницу поместила изображение обнажённого Мортифора за минуту до трансформации. Мдя.
   Я захлопнула книгу и обернулась к волку.
  -- Врагов нужно знать в лицо.
  -- Судя по картинке и не только, - вдруг язвительно хмыкнул Кейси.
  -- Ты вроде спать собрался - вот и спи! - рыкнула я.
   Оправдываться, что это проделки книги, а не мой личный заказ, было глупо. Во-первых, кто поверит, что вредный артефакт любит всех объектов показывать в обнажённом виде? Исходя из такой логики, он просто создан для Драконов! А во-вторых, я ведь не возражаю против настолько развёрнутой информации! Почему бы не полюбоваться красивыми мужчинами во всех ракурсах? Дракон я, в конце концов, или не дракон?
   Может, ещё на досуге досье на Арк'мент'морка и Лерри заказать? И на Кейсариуса, когда он отвернётся? Надо ж и мне как-то развлечься. Не всё ж Вику с Норри оправдывать фамильную славу. Хоть во мне и преобладают гены Света, тот, в конце концов, тоже был драконом! Вот такое я бесстыжее создание.
   Волк скуксился и, хмыкнув, принялся устраиваться на кровати. Слушать его версию о Мортифоре не хотелось. Сначала надо ознакомиться с официальной и более-менее объективной информацией, а уж потом сравнивать и делать выводы.
   Я снова раскрыла книгу. Кейси послушно лежал в ногах. Хорошо. Не люблю, когда мне в затылок дышат и заглядывают через плечо. Итак, приступим!
   Детский портрет Мортифора Лупуса Каринификуса меня просто поразил. Румяный большеглазый карапуз радостно кому-то улыбался, прижимая к груди тряпичного мишку. Прямо Купидончик из эпохи Ренессанса! Даже не верится, что Морти был когда-то маленьким!
   На следующей картинке уже сидел напряжённый худой мальчик с грустными и забитыми глазами. Его взгляд заставил меня похолодеть. Семилетние дети не смотрят с такой тоской, горечью и ненавистью. Стиснутые кулаки и никакой игрушки. Так и напрашивается эпиграф: украденное детство. Интересно, а куда делись промежуточные портреты? Я вчиталась в подписи и обомлела. Между датами двух изображений было около семи месяцев разницы! Значит, что-то заставило Мортифора расти быстрее обычного. Его детство, действительно, украли.
   Я внимательнее вчиталась в биографию. Мортифор был третьим сыном лорда Карнификуса от графини Айвы Домини. Клан девушки не указывался. Интересно, а есть ли у оборотней вымершие линии? Я тут же поинтересовалась у лохматого друга.
   Кейсариус, приподнял лобастую голову с лап и сладко зевнул.
  -- Есть, - ответил он, наконец, - последняя представительница Лупус Аурелиус умерла около двадцати девяти лет назад при родах. Больше клана Золотых волков не существует, и мы о нём не упоминаем. У нас принято не называть и не писать полных имён умерших предков без веской причины, потому как считается, что полное имя способно вызвать их из небытия. А впустую это делать не стоит, так как души пращуров могут стать неприкаянными призраками.
   С этими словами Кейсариус снова положил морду на лапы и притворился спящим. Ладно, вернёмся к нашим оборотням. Вначале лорд Карнификус Канис Дирус Лупус Интерфекториус ухаживал за леди Летой Канис Руфус Отис, но в самый последний момент женился одновременно на трёх девицах! Как ему удалось обойти законы оборотней, книга умалчивала, но факт оставался фактом. Кроме Леты и вышеупомянутой Айвы у старого прохвоста была ещё одна законная жена: Кара Лупус Альбус Цициди. Интересно, как младшему сыну удалось занять трон? Хотя если учесть, что корона у оборотней не наследуется, а завоёвывается, то это вполне реально.
   Угу, смотрим дальше. Два прочих брата: лорд Арвэст и лорд Орис старше Мортифора всего на две недели. Родились мальчики почти одновременно. Хм. Это наводит меня на странные подозрения! Я взглянула на изображение всех троих отпрысков Карнификуса. Оба братца вымахали теми ещё бутузами! Если Морти был высоким худющим забитым подростком, то эти двое просто дышали свежестью и силой. На голову выше и шире в плечах, сытые, откормленные, они по-хозяйски обнимали младшего, который между ними выглядел сжавшимся и напряжённым. Хоть старшие принцы и были от разных матерей, но выглядели удивительно похожими: черноволосые, зеленоглазые с лукаво изогнутыми чувственными губами. В них уже чувствуется огонёк. И как же сильно они напоминали мне Вика!
   Я снова окунулась в биографию. Но там ничего не говорилось о причинах, заставивших Карнификуса жениться одновременно на трёх. Умалчивалось и о старших братьях. Зато Мортифор на всех фотографиях выглядел измождённым и забитым. Он рано заинтересовался знаниями, много пропадал в библиотеках, начал путешествовать по мирам, феноменально обращается с временными потоками. Надо будет взять на заметку! Очень запомнилось изображение принца в библиотеке. Тощий хрупкий подросток скрючился над книгой и лишь на мгновение оторвался взглянуть на внезапного посетителя. В глазах страх, обречённость и какая-то мучительная решительность.
   Что же заставило Мортифора так быстро повзрослеть? Дочитать я не успела, на голову словно мешок с песком свалился сон. Никогда так резко не отрубалась!
   Передо мной вновь колыхались сумрачные тени. Холодный тронный зал. Знакомый интерьер! Что-то зачастил он мне сниться! На троне бесновалось существо в капюшоне. Их местный король, полагаю.
  -- Почему вы не убили Дракона?! Почему опять напали на её кузена?!
  -- Милорд, - обиженно всхлипнули бестелесные сущности, которым было поручено убить меня в прошлый раз. - Милорд, лорд Венатор был в женской одежде!
  -- Они все были в женской одежде! - запричитал правый. - Мы изучили с Орту картинки мы всё знали! Мы управляли умроками, но драконы очень шустрые оказались!
  -- Почему мужчины переодеваются в женскую одежду? - вопросил левый, тот самый, который любознательный. - Чтобы привлекать самок?
  -- Это говорит о болезни, - пояснил Орту, пряча улыбку. - О плохой такой болезни, большом отклонении от нормы.
   Всё это время широкоплечий воин карающим ангелом стоял за двумя коленопреклонёнными слугами.
  -- Так, может, подождать, когда они сами сдохнут? - предположил левый.
  -- НИКАКИХ ЖДАТЬ! - взревел правитель. - МНЕ ПЛЕВАТЬ, ЧЕГО ОНИ ТАМ ОДЕВАЛИСЬ ИЛИ РАЗДЕВАЛИСЬ! МАРШ ИСПОЛНЯТЬ ПРИКАЗ, ИДИОТЫ! И НЕ УМНИЧАЙТЕ, А ТО ГОЛОВЫ ОТРУБЛЮ!
   Вопреки всему меня выкинуло не в спальню домика для гостей, а в другой зал. Точнее большую библиотеку. Высокие серые стены тянутся ввысь, в длинных окнах витражи, всё вокруг роскошно и уютно. Так и хочется взять со стеллажей из красного дерева книжку и почитать, свернувшись на одном из диванчиков. Почему-то я знала, что если захотеть, возникнет плед, в который можно будет ещё уютнее укутаться и чашка горячего чая для полного комфорта.
   А какой здесь стоял аромат! Обожаю запах старинных фолиантов! В комнате он смешивался с ещё чем-то освежающим и чем-то мягким, теплым уютным. Я прошла среди рядов устремляющихся к потолку полок с различными томами. Здесь были и магические, и простые, и очень старые. Из этого мира и из других миров. Миллионы гигабайт информации, если перевести её на современные измерители знаний. Как успеть это всё прочитать за одну жизнь? Тут же в голову пришёл ответ, что время здесь течёт иначе.
   Я шла вдоль стеллажей, движения, казалось, не принадлежали моему телу, и обзор был иным, словно я выше ростом. Кто я? Что я? Я прислушалась к внутренним ощущениям. Да, это решительно чужое тело! И оно мужское, другой центр тяжести. Стоило мне так решить, как до меня дошли его ощущения. Он был раздражён, растерян и расстроен. Ещё вчера жизнь не омрачалась ни чем. Молодой красивый правитель. Власть, деньги, женщины, вино, балы.
   А сегодня - на руках орущий ушастый свёрток! И нет больше любимой младшей сестрёнки. Умерла. Попросила заботиться о малыше и скончалась. Он, конечно, дал слово, но что делать с грудными младенцами, мужчина в самом расцвете сил и возможностей, не знал! Сначала попытался перепоручить его кормилицам. Однако мать короля строго настрого запретила приближаться к ребёнку. И так как некоторые вето в эльфийской культуре не может оспорить и сам правитель, то няни не отважились пойти наперекор и отказались смотреть за драконьим отродьем.
   Леди Мириал, мать Лерри, всегда была моралисткой. Поведение собственной дочери она считала в высшей степени аморальным (ходят слухи, сама же её и отравила). Собственного внука она окрестила "Норрио", что означает на эльфийском "мёртвый", и очень надеялась, что малыш таким и родится. Но её мечты канули в Лету. Теперь заботливая бабушка уповала, что без еды и питья и со злым роком в имени драконыш побыстрее сдохнет.
   Сначала Лерри хотел оставить всё, как есть. Но голодный ребёнок проорал всю ночь. Детская находилась по соседству с покоями правителя, и когда тот, не выдержав больше шума, подошёл к кроватке, то увидел огромные возмущённые глаза. Большие сапфировые очи любимой сестры...
   Он не смог оставить племянника умирать и сам взялся воспитывать несчастного. Но что делать с маленьким грудным ребёнком? Не знал! Не сбрасывают как-то эльфийским правителям на воспитание маленьких детей! Р-р-р! У Драко должок! Первое, что сделал Лерри - подправил имя крохи на "Норриеля". Воскресающий. Пусть ему везёт в переделках.
   И вот теперь эльф направился сюда. За поворотом мужчина увидел бледного, тощего юношу. Скрючившись, он сидел над книгой и что-то внимательно читал. Под глазами залегли тёмные круги, на белом, почти мертвенном лице ни кровинки. Тонкие, длинные пальцы аккуратно листали жёлтые страницы огромной старинной книги. Как он ещё жив? Лерри не первый раз встречал здесь этого мальчика. Всегда какой-то измученный и побитый, он тихо сидел в уголке и читал, читал, читал. Они никогда с ним не здоровались, но уже перешли на следующую стадию молчаливого узнавания. Иногда кивали и еле заметно улыбались друг другу. Правда, с каждым разом мальчик выглядел всё старше и старше, а интервалы между встречами были удивительно маленькими!
  -- Мне кажется или в прошлый раз ты был младше? - вдруг не выдержал Лерри.
  -- Так и есть, - еле заметно приподнялись уголки губ юноши. Голос его уже изменился, став баритоном. - Я оборотень, взрослею быстрее, когда мне грозит опасность.
  -- А тебе грозит?
  -- Братья меня не очень любят, - пожал плечами парень. - Точнее совсем ненавидят.
  -- Почему? Ты старший сын?
  -- Я единственный единокровный сын своего отца, - горько улыбнулся тот. - Меня зовут Мортифор Лупус Карнификус.
  -- Лерри ванн Дерт, - протянул руку мужчина, и в ту же секунду меня выплюнуло из его тела.
   Я наблюдала со стороны, как оборотень и эльф налаживали отношения.
  -- Так зачем ты здесь? - откинулся на спинку дивана юный оборотень, попивая ароматный чай.
  -- У меня проблема, - вздохнул Лерри и рассказал о своей беде.
  -- Я понимаю, что племянник дорог тебе, но мой тебе совет: придуши его в колыбели, пока не поздно, - вдруг жёстко сверкнули глаза молодого мужчины. - Драконы - мерзкие, злобные, кровожадные существа и никакое воспитание не может их изменить. Я знаю, о чём говорю, два мои старших брата - бастарды Драко. Оборотни ничем их не обижали и не оскорбляли, растили вместе со мной, но они постоянно стараются меня убить. Это не глупые детские шалости. Нет, им нравится видеть моё страдание, мою боль. Я никогда не делал им зла и долгое время пытался подружиться, но им не нужен третий в команду. Я для них лишь добыча, игрушка, и каждый день молюсь выжить.
  -- Я всё-таки хочу попытаться, - твёрдо тряхнул головой Лерри. - Он сын моей сестры, в нём и моя кровь. Это мой племянник.
  -- Глупо так рисковать, но я всё-таки уважаю твой выбор, - вздохнул Мортифор. - Стеллажи с книгами по уходу за младенцами там. Но, если хочешь, я могу показать тебе на практике, как менять пелёнки.
   На минуту Лерри заколебался. Видно, решал, стоит ли доверять ребёнка столь радикально настроенному против драконов оборотню.
  -- Ты мне веришь? - протянул руку Мортифор.
   Лерри тряхнул золотистой головой, поднялся с дивана и, взяв руку юноши, скрылся в изумрудном портале. На моё удивление меня потянуло вслед за ними.
   Мы оказались в просторной залитой солнечным светом комнате. Посередине стояла кроватка. В ней кричал и дрыгал ножками маленький синеглазый карапуз. Мортифор спокойно шагнул к нему. Лерри вздрогнул, но не преградил путь оборотню. Юноша тем временем подошёл к кроватке и аккуратно взял ребёнка на руки. Маленький Норри заорал и забился, но Мортифор принялся легонько его баюкать и что-то говорить, отчего ребёнок быстро успокоился.
  -- Где ты научился так обращаться с детьми? - удивлённо выдохнул Лерри. - У меня впервые тишина в покоях!
  -- Когда братья меня вконец достали, я попросился в гости к тёте, а у неё трое грудных младенцев. Пришлось помогать, - улыбнулся Мортифор, осторожно перекладывая ребёнка обратно в кроватку. - Давай вначале его покормим, а потом уже пелёнки сменим, а то скоро по твоим апартаментам распространится характерный душок.
  -- Всё так плохо? - насторожился правитель.
  -- Привыкай! - хмыкнул оборотень. - Зачаруй молоко коровы и не забудь проверить на запястье. Оно должно быть тёплым, но не горячим!
   Я проснулась, лёжа на левом боку и прижимаясь всем телом к чему-то большому, пушистому и тёплому. Ага, рядом со мной во всю длину вытянулся Кейси, пристроив свою лобастую голову мне на плечо, моя правая рука покоилась на его рёбрах и прижимала зверя к себе как большого плюшевого мишку. Странно, я не люблю спать с игрушками. Чего же его так заграбастала?
   Раскрытый фолиант неудобно уткнулся острым краем под копчик. Я так на книге всё время и проспала? Позор! Чтобы я уснула за чтением да ещё таким увлекательным! Однако надо признать, выспалась я хорошо. В комнату ворвались братья.
  -- Это ещё что такое? - изумились они, глядя на волка в моих объятьях. - Он тебя охраняет или соблазняет?
  -- А ты как думаешь? - отозвалась я.
  -- Кейси, привет, - улыбнулся Норри. - Давно не виделись.
  -- Давно, - кивнул волк, сползая с кровати.
  -- Ну, здравствуй, друг блохастый! - радостно оскалился Вик, цепляя пальцем его ошейник.
  -- Ну, здравствуй, друг чешуйчатый, - в тон ему отозвался оборотень. - Только я уже чистый как комнатный Барсик!
  -- Может и такой же кастрированный? - поддел его Витька.
  -- Обижаешь! - фыркнул волк. - За такое я тебя и пометить могу! Будешь моей ходячей вешкой территории!
   С этими словами Кейси демонстративно задрал заднюю лапу! Ничего себе! Наглеет однако наш интеллигентный друг!
  -- Всё-всё! - примирительно поднял лорд Венатор вверх руки. - Я уже вижу, что ты очень даже мальчик!
  -- Я думал у оборотней паразитов не бывает, - осторожно заметил эльф.
  -- У людей тоже чисто теоретически их быть не должно, но есть! - хмыкнул зверь. - Что мы, не мясо что ли?
   Да, обрадовал! А Мортифор что тоже блохастый?! Хотя чего это я переживаю? Это Море придётся разоряться на шампунь от блох! Не мне!
  -- Свет, - обернулся ко мне Вик. - Пока ты тут спала, мы разведали приблизительные причины появления умроков.
  -- Ага, - улыбнулся Норри. - Чуть дальше по нашей транзитной магистрали завелась какая-то магическая хрень. Первый караван в начале сезона останавливался в деревне, но вот до вампиров не дошёл. И второй караван тоже не добрался. После этого купцы стали ехать в обход.
  -- Ты представляешь, какие мы деньги теряем? - возмутился Вик. - Слушай, давай проверим этот маленький участочек дороги! Тут всего ничего: каких-то сто пятьдесят километров по болотам.
  -- А братьев когда искать будем? Если мы не выживем, нам деньги уже до голубой звезды будут!
  -- А если выживем, то без них нам ой как плохо будет! - в тон мне ответил мой главный казначей. - А нам ещё бумер или ремонтировать, или новый покупать. Помнишь?
  -- Деньги не главное в жизни!
  -- А как же тогда люди? - мгновенно сориентировался Вик. - Неужели ты так и оставишь нашу деревню без помощи? Ведь если в скором времени через неё не наладится караванный путь, она вымрет от голода!
   Уел, зараза! Вот никогда своего не упустит! Недаром я назначила его своим казначеем. Под строгим и чутким руководством предприимчивого братца финансовое положение рода Драко подозрительно быстро наладилось. А что самое обидное, предприимчивый гад всегда знает, на какие струнки моей души надавить, чтобы добиться желаемого! Естественно, мне совесть не позволит бросить людей в беде. Но, блин, и недостающие звенья цепи надо срочно найти.
  -- Ладно, - сдалась я. - Решим вопрос. Тем более что я не просто спала, а нашла наших недостающих братьев. Целых двоих. Если один не подойдёт, будет запасной вариант.
  -- И кто же это? - загорелись глаза у Норри.
  -- Сводные братья Мортифора, - гордо провозгласила я. - Лорд Арвэст и Орис каких там. В книге всё написано. Вот!
  -- Миледи, - осторожно кашлянул Кейсариус. - Если вы имеете в виду двух старших братьев лорда Мортифора, то они уже одиннадцать лет, как мертвы.
  -- Как?! - опешила я, судорожно припоминая всё, что было о них полные в книге. Кажется, о смерти там ничего не говорилось.
  -- Их убил Мортифор Лупус Карнификус, - спокойно ответил Кейси.
   В глазах на мгновение потемнело. Я совсем не знала двух моих братьев, но терять их почему-то было грустно. На мгновение я представила, что это не какие-то неизвестные мне парни, а Витька или Норри и на душе окончательно плохо.
  -- Это был поединок за трон? - наконец, пришла в себя я.
  -- Нет, - мотнул головой Кейси. - Поединок состоялся позже.
   Мне вспомнился сон, в котором худющий заморенный Мортифор боролся за каждый день своей жизни. Может, мои умершие братья были не такими уж и хорошими? В конце концов, я не знаю, что там случилось. Не мне судить других. А в нынешней ситуации вообще не место и не время отвлекаться на хроники прошедших дней. Итак, как бы это жестоко не звучало, но двух братьев можно вычеркнуть. В данный момент нужно думать о спасении нынешних братьев и собственной шкуры. Интересно, с каких пор я стала такой прагматичной? Неужели это качества дракона? Вот тебе и благородные самоотверженные создания! Ладно, об этом подумаю завтра, если выживу.
  -- Норри, у нас есть кандидаты на вампирских землях?
  -- Да, какой-то лорд Ивар-сан-Мар. Мы с Витькой уже связались с Нох-рам-Лукушем.
  -- Дедушка его найдёт и предоставит нам тёпленьким, - ухмыльнулся лорд Веннатор. - Кстати, он передаёт тебе привет и ждёт на тортик. Правда, мы зайдём?
  -- Мечтай, троглодит! - фыркнула я. - Ещё кто-нибудь есть по дороге?
  -- На границе с вампирской стороны тоже деревушка с подозрительной магической активностью, - сообщил Норри.
  -- Это может быть и не только наш клиент, и что-то мне подсказывает, что разбираться с этим делом придётся срочно, готовьтесь к отбытию, а я свяжусь с догберами и попрошу их проверить все точки на наличие умроков или иной магической гадости. Отчёт пусть передают одному из нас, будем вычёркивать пустышки из карты.
  -- Я сплету специальное заклинание и завяжу на догберов, - предложил эльф. - Лишние точки будут вычёркиваться автоматически, а нам не надо будет отвлекаться на выслушивание докладов.
  -- Норри, тебе когда-нибудь говорили, что ты прелесть?
  -- Да, - ухмыльнулся братишка. - Ты каждый день это нам с Витькой твердишь.
  -- Вот и чудненько.
  -- Ну что? На подозрительный участок дороги? - потёр руки Вик.
  -- Что-то мне подсказывает, что он сам нас найдёт, - настиг меня очередной приступ пессимизма.
   Через полчаса мы отправились в путь. На улице смеркалось, зловеще чавкало что-то с болота, ухала сова, а четыре вредных дракона вышли на ночной промысел. Надеюсь, дикие твари нам по пути не попадутся. Всё-таки не хочется портить фауну на собственной территории.
   С одной стороны староста и радовался, что мы так быстро отправились устранять проблему, с другой - сильно переживал за наше здоровье. "Эх, мужик, - хмыкнуло левое полушарие. - Не о том печёшься! Ты тварей лесных пожалей!" Если верить народной мудрости, то "столкнуться с Драко - плохая примета, а тёмной ночью в лесу - и вовсе неприятные последствия!"
   Так как на нас четверых было только два метаморфа, то Норри пристроился мне за спину, по-хозяйски обхватив за талию и уткнувшись носом в затылок. А Ладушка села за Витькой. Кейси превращаться в человека отказался, мотивируя тем, что за ним гонятся оборотни. А чтобы нас дополнительно не нагружать, он вызвался следовать за нами по суше.
   Через пять минут езды эльф уже сильнее навалился на меня, каким-то непостижимым способом пристроив свою голову на моём плече, и сладко посапывал. Вик тоже время от времени клевал носом, периодически откидываясь назад. В такие моменты Лада, пользуясь недееспособностью мужчины, пыталась его втихую полапать, что тут же будило Вика и отнюдь не прибавляло тому хорошего настроения.
   Злыдень предложил трансформироваться в какое-то непонятное животное с широкой спиной. Вся форма зверя в целом чем-то здорово напоминала диван. Хм, а может ленивец Емеля из сказки ездил не на печи, а на метаморфе?
   Несмотря на то, что идея в целом была очень даже хорошей, мы её не без сожаления отвергли. Увы, но такая форма зверя не только передвигалась медленнее, но и по болотам не ходок.
   Тогда Злыдень с Чернулей трансформировались в каких-то земноводных, здорово напоминающих комодских воранов, с крыльями, мягко оттолкнулись и взлетели. Норри судорожно дёрнулся и проснулся.
  -- Что это было? - тихо прошептал он.
  -- Увеличиваем скорость езды.
  -- А! - протянул эльф и через минуту снова засопел на плече.
   Я оглянулась. Витька, оказывается, даже взлёт проспал! Мдя. И куда делась его вестибулопатия?
   "Драконы такими мелочами не болеют!" - услужливо напомнил мозг.
   Значит, не одна я старею! Это радует.
   Метаморф тем временем пошёл на широкий парящий круг.
   Я глянула вниз и удивилась: мало того, что моё зрение мгновенно перестроилось на ночное, оно ещё и в сотни раз острее стало. Я теперь с лёгкостью видела даже мельчайшие детали на земле. Раньше такого не было!
   "А хочешь, мы ещё всё в ИК-режиме посмотрим?" - услужливо предложил организм.
   "В другой раз поэкспериментируем", - не без сожаления отвергла я идею. Сейчас надо найти и устранить основную проблему, а это лучше делать старыми проверенными методами.
   "Впереди слева что-то есть", - отвлёк меня от размышлений Злыдень.
   Я присмотрелась. Маленькая точка внизу, действительно, сверху напоминала небольшой постоялый двор. Мы ринулись туда.
   Через час планирования мы оказались перед странным строением. Деревянный двухэтажный дом стоял около дороги. Вместо забора высокий частокол до двух метров. Моё воображение почему-то тут же нарисовало на его острых концах побелевшие человеческие черепа. Мдя, ну и воображеньийце! Хотя признаться честно, выглядела постройка довольно мрачно. Даже её новенький и вполне комфортабельный вид ничем не примечательной обыкновенной гостиницы сильно настораживал.
   Особенно мне не понравилось, что по мере нашего к ней приближения, она словно перемещалась по земле, то отдаляясь, то приближаясь, будто не могла решить, прятаться от нас или нет. При таком его свойстве он однозначно вырезает проезжающие караваны, а от поискового заклинания Норри удалился на сто пятьдесят километров в непролазные болота. Скорее всего, на пути странников она появляется, когда те порядком устанут. Эдакий гостеприимный домишко с зубами! Что ж пора ему показать, что мы и сами с зубами. Приступим?
   Мы спешились и встряхнулись. Ночная прохлада очень способствовала бодрому настроению. Из леса появился взмыленный Кейсариус.
  -- Однако! - отдышавшись, выдохнул он. - Ну и темп вы взяли!
  -- А ты что думал? В сказку попал? - ухмыльнулся Вик. - Пошли?
  -- Минутку! - остановил меня проснувшийся Норри. - Давай-ка сыграем с ними небольшую шутку!
   Я почувствовала, как тонкие нити магии охватывают фигуру стоящего рядом со мной Вика, но ничего не произошло.
  -- И что это было? - не поняла я.
  -- Миленькая иллюзия, - хихикнул Вик. - Не знаю как ты, Света, а я Норри вижу красивенькой эльфийкой.
  -- Точно такую же иллюзию я наложил и на Виктора, - произнёс эльф. - А наш Кейси теперь симпатичный такой волкодав. Полагаю, твоё взросление подходит к концу, так как магия на тебя перестаёт действовать. Взрослая особь неуязвима для магии и не поддаётся иллюзиям.
  -- Не понимаю! - в зевке возмутилась Лада. - Что мы тут делаем и почему эти двое в женщин превратились?
  -- Чтоб враги не догадались! - ухмыльнулся Вик.
   Правильно! Пусть лучше нас недооценят, чем переоценят. Эльф довольно кивнул, наши метаморфы превратились в обычных, но очень худых и заморенных лошадей. Ну, враги трепещите: мы пошли.
   Внутри постоялый двор, несмотря на новизну, выглядел несколько заброшенным. Тёмные стены из какого-то тёмного красного дерева, приглушенный свет и мрачный упитанный хозяин у барной стойки. Сам субъект здорово смахивал на старого хряка, даже нижние зубки, словно клыки, проглядывали из-под губы. В углу у столика копошилась тощая заморенная официантка. Бледная кожа, синяки под глазами и тоже как-то странно оттопырена нижняя губа. Это ещё что за вид нелюдей!
   "Они б ещё табличку: "мы не лопари" повесили!" - мрачно прошипел в голове Норри.
   "А что это такое?" - одновременно поинтересовались мы с Витькой.
   "Вид нечисти, который питается кровью, мясом и костным мозгом. Очень сильные и агрессивные. Появляются в местах, где есть магические возмущения, но обычно их создают колдуны. Лопарей боятся даже вампиры. Уж больно они непредсказуемые".
   "Прекрасно! Мы тоже не мягкие и пушистые!" - мысленно рыкнул Вик, но внешне лишь кокетливо махнул ресницами. Они и в жизни у него потрясающе длинные, густые и подкрученные, а у иллюзии интересно какие?
   "Офигенные, - мысленно ответил Норри. - Наша Вика - знойная красотка!"
   "Ты тоже ничего, Норриелия, - промурлыкал Вик. - Особенно мне нравится твоя душа третьего размера!"
   "Я не поняла, мы лопарям морды бить пришли или соблазнять?"
   "На месте разберёмся", - шаловливо подмигнул мне Витька.
  -- Чего-нибудь желаете? - прорычал хозяин корчмы.
  -- Да, - улыбнулся Норри, беря инициативу в свои руки. - Комнату на четверых и позаботьтесь о наших измученных лошадях и собаке.
   Главный лопарь довольно кивнул и прокаркал:
  -- Пять золотых.
  -- Что?! - подскочил от возмущения Вик. - Это же форменный грабёж!
  -- Плати, - еле слышно прошипел Норри.
  -- И не подумаю! - тихо огрызнулся брат. - Ты их расценки слышал? Чтоб я заплатил за то, чтоб мне моё же здоровье тут попортили!
   Лопарь хмуро наблюдал за нашими тихими препирательствами.
  -- Если не нравится цена - ночуйте на улице, - выдал он. - На болоте нынче тепло.
  -- Нет-нет, - поспешно вскинула я руки. - Нам всё нравится. Вика, плати.
  -- Свет, ты в своём уме? Тебя бешеная собака по имени "Расточительство" случайно не покусала?!
   "Не переживай, мы вернём, - попыталась я успокоить расстроенного казначея. - Считай, мы ему на время ссудили"
   "Угу, - мстительно прищурился Вик, запуская руку за монетами за пазуху. Со стороны, думаю, это смотрелось так, будто девушка запустила руку в корсаж. Смею также предположить, это выглядело очень сексуально, так как хрупкий тощий юноша, подглядывающий из кухни, чуть ли не слюни пускал. Наверно, у Вика тоже душа третьего размера, если не больше. - Я с него эти деньги вместе с процентами и его шкурой сдеру! Р-р-р!"
   Корчмарь принял деньги и ухмыльнулся так, что показались внушительные нижние клыки. Видно, он забылся от радости. Я оглянулась на Вика и увидела, как по лицу братишки пошла рябь. Мдя, в ближайшее время ему опасно ходить в налоговую инспекцию, ещё расстроится и трансформируется в дракона. Вот будет активный рабочий день для госслужащих. Лопарь тем временем крикнул того самого тощего юношу и велел ему проводить нас в комнату, а позже позаботиться о лошадях.
   Тот охотно выскочил из укрытия, едва ли не облизываясь, и подхватив всё наше имущество, рванул вверх по лестнице. Причём в процессе подъёма он старательно пытался не упускать из поля зрения Витьку.
   "Окосеешь, болезный", - прошипел под нос парень.
  -- Что? - радостно отозвался пацан, надеясь, что разговор продолжиться.
  -- Я говорю: погода хорошая, - хищно улыбнулся Вик.
  -- Да-да! - жарко поддержал его наш портье. - А хотите прогуляться со мной под луной?
  -- Непременно, - кивнул Вик и буркнул под нос: - Ты будешь вторым, с кого я шкуру спущу!
  -- Думаю, наша сестра Виктория немного устала, - положил Норри свою руку на плечо носильщика. - Полагаю, она прогуляется с вами в другой раз.
   Парень сначала сник, а затем смерил иллюзорную Норрину грудь и уточнил:
  -- А вы тоже устали?
  -- Мы все устали! - рявкнула Лада. - А если ты не оценишь мою грудь, я тебя на ленточки порежу!
  -- У вас тоже она ничего, - пролепетал опешивший юнец и, внеся наш багаж в комнатку, торопливо вышел, напоследок бросив: - Ужин будет через пять минут.
  -- Интересно, - ухмыльнулась я, когда дверь закрылась. - Мы на этом ужине гости или блюдо?
  -- Через пять минут узнаем, - философски пожал плечами Вик.
  -- Убогая комнатушка! - вынесла свой вердикт Лада. А я уж переживала, что мы давно её жалоб не слышали! - И почему я с вами тут торчу вместо того, чтобы сидеть дома и кушать с золотых тарелок.
  -- Ты вроде опять замуж хотела, - напомнил Вик. - Забыла?
  -- И сейчас хочу! - заныла Лада, садясь на узкую жёсткую койку. Всего в номере коек было три. Одна чуть шире, видно, двухместная, но с большой натяжкой и ещё две категории хуже некуда.
  -- Предлагаю, разыграть роль жертв, - подал голос Норри.
  -- Зачем? - не поняла Ладиина.
  -- Для интереса, - подмигнул ей Вик.
   Мы заказали ужин в номер, попросили забрать посуду утром. Посидели где-то полчаса для приличия и, погасив свет, распределились по кроватям, притворяясь спящими. Неизвестность будоражила, успокаивало только то, что с нашими метаморфами Кейси. Если что он им поможет. Почему-то вредность предложила у входа расставить охотничий капкан, который я когда-то забрала как трофей после встречи с умдырями и почему-то взяла в дорогу эту милую, полезную в хозяйстве вещь. Братья мою идею поддержали не столько из вредности, сколько из желания избавиться от этой бандуры. Кто, вы думаете, тягал эту железяку на своём горбу всю дорогу? Уж не я, конечно.
   Где-то через полчаса за дверью послышался жалостный скрип половицы. Через минуту скрип повторился снова, словно за дверью кто-то переминался с ноги на ногу. Судя по весу, это тот самый "влюблённый" юноша. Один. Либо он застенчив, либо кого-то ждёт. Мы тихонько переглянулись, проверяя готовность друг друга.
   Робкая рука легла с той стороны на дверную ручку, и та медленно повернулась, в следующую секунду дверь слегка приотворилась. В комнату на цыпочках вошёл наш носильщик. Ишь, вежливый какой! Даже разбудить боится! Дверь он плотненько за собой прикрыл. Щёлкнул какой-то механизм. Ага, значит, решил в одиночку с нами разобраться? Напрасно!
   Тем временем наш злоумышленник сделал в нашу сторону шаг - и настал звёздный час капкана.
  -- Ёптр турен имбарр! - огласил комнату сдавленный стон.
  -- Итак, наш милый зубастый извращенец, что ты забыл в комнате тихих, беззащитных девушек? - елейным тоном уточнил Вик, вставая с кровати и поправляя иллюзорную грудь. Судя по его рукам, она у Витьки действительно немалого размера.
   Если капкан на входе сначала и охладил парня, то теперь он, похоже, быстро приходил в себя, так как проследил за Витькиными руками горящим голодным взглядом. Интересно, а ему такая большая холодная штучка на ноге не мешает? Конечность не болит?
  -- Я сын корчмаря, - произнёс он. - Если вы снимете с моей ноги эту штуку и добровольно приласкаете, то ваша смерть будет не столь мучительной. Мы вас просто убьём, а потом сварим в котле и съедим.
   Вот и ответ на мой вопрос. Похоже, для лопарей капкан любви не помеха.
  -- Что ж, - ухмыльнулся Вик, хищно подходя к жертве, пока не подозревающей подвоха. - Мы тебя приласкаем. Так приласкаем, что ты на всю жизнь запомнишь!
  -- Милый противный мальчик, - ущипнул Норри лопаря за пятую точку.
  -- Ай! - дёрнулся бедняга. - Больно!
  -- Конечно, - улыбнулся Вик. - Желание клиента закон!
  -- Погодите! - опешил малыш. - Я не хочу боли!
  -- Поздно! - хищно оскалились братья и кинулись на несчастного. К чести лопырёнка тот оказался очень проворным и тут же запрыгнул на потолок вместе с нашим капканом.
  -- Папа, помоги! - со всех сил заорал он оттуда. - Меня насилуют!
  -- Ишь, размечтался! - фыркнула Ладиина, демонстративно отворачиваясь от парня.
   А вот криков мы не могли допустить! Я схватила стоящий со стола кувшин с водой и запустила в сидящего на потолке парня. Тот, зараза, увернулся, но замолчал.
  -- А может, договоримся? - жалобно произнёс он, переползая ближе к окну.
   Э нет! Так не пойдёт! Витька с Норри поняли меня с полумысли и стали спиной к окну, обнажив оружие. Правильно. Третий этаж, как говорит нам наш опыт, совсем не помеха для экстренного выхода. Мы и сами драпать будем через него. Юный лопарь наши намерения понял и осторожно отполз назад.
  -- Так как насчёт договора? - робко повторил он.
  -- Э нет! - ухмыльнулся Норри, снимая иллюзию. - Ты у нас такой аппетитный мальчик!
  -- Да ты что! - огрызнулась я. - Щуплый и ненаваристый! И костями вон гремит больше, чем капканом.
  -- Суп будет потом, - томно потянулся Вик, с которого тоже сошла иллюзия. - Так как насчёт прогулки под луной, шалун?
  -- Я-я-я н-немного обознался, - побледнел лопарь, пытаясь удержаться на потолке.
  -- Это твои проблемы, - мурлыкнул лорд Венатор, на которого напало издевательски-игривое настроение. - Нас ты устраиваешь!
  -- Ты уверен? - хмыкнула я. - У вашего избранника какой-то болезненный вид. Весь красно-зелёный. Не поймёшь то ли злиться, то ли его сейчас вырвет.
  -- Вряд ли это их остановит! - мстительно пропела Лада.
  -- Мама! - закричал юный злоумышленник и попытался вырваться в окно.
   Но там его встретила жаркими объятиями Ладушка. Напрасно несчастный понадеялся на женскую слабость и хрупкость. Наша красавица слона на скаку остановит и хобот ему оторвёт. Что уж говорить о маленьком хрупком лопаре? Правда в самый последний момент ему удалось-таки вырваться, оставив в Ладиининых руках всю куртку и рубашку. Он снова взлетел на потолок.
  -- Капкан верни, клептоман! - разозлилась я.
  -- Я не вор! - вдруг обиделся лопарь. - Ваша вещь сама на меня набросилась!
  -- Действительно, клептоман, - согласился Вик. - Но такой душка!
   И с этими словами он послал нашей жертве воздушный поцелуй. Нелюдь вздрогнул и отполз подальше. Гоняли парня мы по потолку Норриной боевой тростью. Естественно в процессе малыш, похоже, вопил от восторга и звал отца с друзьями разделить его радость. Но механизм запора сыграл с юным лопарём злую шутку - и помощь в нашу комнату пробиться не могла. В какой-то момент нам удалось-таки поймать нашу шуструю жертву, связать и заткнуть рот.
  -- И что дальше? - хмыкнула отдышавшись Лада. За дверью бушевали лопари. Судя по ляманту, их там было довольно-таки много.
  -- Предлагаю поджечь таверну. Только надо это сделать очень быстро, чтобы жертвы не разбежались.
  -- В таком случае нам надо отсюда сначала смыться, - заметил Вик.
  -- Да нет проблем! - фыркнул Норри и направился к окну. Вот что значит семейные инстинкты!
  -- АdiСs, пупсик! - потрепал напоследок Витька лопаря по голове.
   Мы традиционно покидали таверну. Что-что, а так сматываться мы уже прекрасно умеем! Осторожно прошли по карнизу в сторону конюшен. Хорошо, что в этом мире архитектурная планировка одинаковая, у таверны с конюшней крыша единая.
   Внизу бесновались родственнички загубленного лопарёнка. Ну, почти загубленного. Мы ему нервы малость потрепали и литр кровушки где-то выпили. Главное тихо пройти. Мы уже почти благополучно миновали крышу, когда Лада нечаянно оступилась. Несколько маленьких камушков с грохотом сорвались вниз. Новый звук тут же привлёк внимание врага.
  -- Вот они! - заорал хозяин корчмы. - Убейте маленькую! Она здесь заводила! Убейте - и все дела!!!
   Угу! Сейчас я тут буду стоять и ждать, когда меня на фиг уничтожат! Размечтались! И вообще, почему сразу я? Мучили Витька с Норри, я только капкан подложила. Что за несправедливость!
  -- Норри, поджигай эту шарашку, мы уходим!
   Я мысленно позвала метаморфов, а сводный братец метнул в сторону обидчиков здоровенный огненный шар...
  

Дороги на самом деле не ремонтируют,

а только перемещают дорожные ямы,

чтобы водителю было их труднее запомнить.

Херб Шрайнер

   Так шустро мы ещё никогда не убегали. Норри поджёг фаерболом таверну и испепелил большинство лопарей. Это плюс. Минусом стало то, что уцелевшие жертвы возжелали разорвать нас на куски и теперь методично преследовали по ночному лесу. Злыдень с Чернулей, обернувшись мной и Виком, некоторое время пытались привлечь внимание нечисти к себе, но после того, как метаморфы завели часть преследователей в болото, лопари сообразили о подвохе и вернулись к первоначальной цели. Раньше такая верность меня бы порадовала, но не теперь.
   К сожалению, твари в болотной жиже не тонули, а после экстренного купания их отношение к нам ещё больше ухудшилось. Норри отстреливался фаерболами как мог, но против такого количества врагов даже сильный маг не успевает вовремя восстановиться. Мы попытались их зарубить, но лопари оказались удивительно живучими, и даже с отсеченными руками и ногами продолжали нападать. Молчу уже об их живущих собственной жизнью конечностях. Вот умеем же мы довести врагов! Может, эта какая-то наследственная черта?
   Итак, самым рациональным на данный момент выходом из ситуации было очень даже резво бежать по болотистому лесу. Кочки, кусты, какие-то колючки больше не являлись существенным препятствием на дороге.
  -- Ещё пару минут такого аллюра - и я взлечу! - прошипел Вик.
  -- Надо менять семейную концепцию, - покаялась я. - Нельзя же всё время уходить от проблемы! Если бы бегство спасало от смерти, заяц был бы бессмертным!
  -- Давай обдумаем это, когда убежим от тех, - оборвал меня Норри и, подхватив за руку, ускорился.
   Пару минут мы мчались рядом, поддерживая друг друга, затем Норри на секунду выпустил мою руку, чтобы смахнуть прилипшую от пота к щеке прядь, и моя нога попала в какой-то глубокий провал. Я потеряла равновесие, упала, и земля подо мной обвалилась.
  -- Света! - успел испуганно крикнуть эльф, а я уже на максимальной скорости скользила по почти отвесному склону вниз, краем глаза заметив, как в мою сторону прыгнул Вик, первым сориентировавшись в ситуации и опередив остолбеневшего от неожиданности Норри.
   Конец горки или чего там ещё, по которому я так удачно съезжала, заканчивался трамплином, что, увы, выяснилось эмпирическим путём. Меня подбросило в воздух. К сожалению, закона тяготения никто не отменял, и тело потянуло вниз. В ужасе я приготовилась к грандиозному буму, вот только с землёй не встретилась, а приземлилась на что-то тёплое, но, увы, твёрдое. Правда, моё колено попало во что-то мягкое. Сдавленное рычащее ругательство и недовольное шевеление подо мной выдало живое существо. Постаравшись сфокусироваться, я присмотрелась к своему амортизатору падения.
  -- Мортифор?! - ошарашено выдала я, лёжа на мужчине. - Что ты здесь делаешь?!
   Ухо оборотня дёрнулось, улавливая какие-то звуки. И он резко крутнулся, прижимая меня к земле, а сам нависая сверху. В ту же секунду на него свалился Вик.
  -- Ёптр турен имбарр! Какая скотина забетонировала лесные дорожки?! - выразил свои мысли по данному поводу брат. - Мортифор?!
   Вервольф прикусил губу, но промолчал. И тут же на него и Витьку свалилось второе тело не менее расстроенного эльфа. Мортифор надо мной не шелохнулся. Только чуть-чуть вниз наклонился, словно на него свалилось не сто пятьдесят кило суммарного веса, а какое-то недоразумение. Боюсь, если бы Морти не заслонил меня собой, мой позвоночник не выдержал бы этого. Я глянула на оборотня. Бедняга. Полагаю, ему здорово досталось. И только я так подумала, как на всю кучу малу свалилась сверху ещё и Ладиина!
  -- Господа, - простонал король оборотней. - Ну, вы и кони!
  -- Это у Светы кость тяжелая! - оправдалась Лада, не спеша слазить с парней.
  -- Правда? - насмешливо протянул Лупус Карнификус, небрежно стряхивая с себя лишний груз. - Ни за что бы не догадался! А что вы здесь делаете?
  -- То же самое мы у тебя хотели спросить? - отозвался Норри.
  -- Я тут гуляю.
  -- НОЧЬЮ НА БОЛОТЕ?! - в который раз поразилась я.
  -- Ладно, - рыкнул Мортифор. - Я тут врага выслеживаю. Кейсариусом зовут. Не знаете такого? За вами хвостиком почему-то шляется! А вы что тут делаете?
  -- А мы с лопарями разбираемся.
  -- Убегая от них? - язвительно хмыкнул оборотень.
   Не обращая на нас внимания, Норри навострил уши и пробормотал под нос какое-то завёрнутое ругательство. Слух у эльфов, как и у оборотней, крайне чуткий. В этом я успела убедиться во время нашего последнего крестового похода.
  -- Сматываемся, - вклинился юный ванн Дерт. - Они идут!
   Мортифор непроизвольно брезгливо поморщился.
  -- У каждого додика своя методика, - обиделась я и вскочила на ноги. Нечего критиковать наш способ решать проблемы! Может, это наша новая тактика изматывать врагов длительными пробежками?
  -- Они близко? - уточнил Вик.
  -- Они уже здесь! - раздался за нами ехидный голос.
   Мы обернулись и обомлели. Небрежно отряхивая несуществующие пылинки со своих длинных черно-белых одеяний, стояла троица знакомых сарков, перекрывая путь к отступлению. Самый высокий и тощий - Артамин Извергулович, если я правильно помню. Их руководитель, всегда вежливый и галантный, но своё дело знает и без мыла в любые щели влезет! Носатый - Лихтеншант Хобса - что-то вроде журналиста, вот только врёт, как дышит. А толстенький и маленький, Астормах, заведует финансовой частью, за прибыль не убоится сразиться и с самим драконом. Впрочем, сам дракон тоже не прочь схлестнуться с ним за кровную копейку с гонорара. А потому сарк каждый день ставит свечку за то, чтобы Витьку где-нибудь в подворотне прихлопнули.
  -- Вас ещё не хватало! - простонал лорд Венатор.
  -- Вот видишь, Астормах, - простодушно улыбнулся Высокий. - Что я тебе говорил? Они уже по нас соскучились!
  -- А где ребёнок? - вдруг спохватился Носатый.
  -- Тут, - буркнул Пухлячок и извлёк из-за спины робкого худенького юношу в длинном чёрно-белом балахоне. Тот глянул на нас исподлобья и смущённо покраснел. Даже не верится, что сарки могут быть такими!
  -- Знакомься, стажёр, - ткнул парня в плечо Лихтеншант Хобса. - Вот это - ДРАКОНЫ. Вон та самая маленькая и безобидная с виду, - самая опасная, так как стоит её обидеть - и получишь сразу не одного злого дракона, а троих!
  -- И сейчас все трое заняты! - хором сообщили мы и попытались обойти профессиональных акул ипподрома и тотализаторов.
  -- Куда это вы все собрались, на ночь глядя? - прищурился Пухлячок.
  -- А интервью кто давать будет? - возмутился Носатый, раскрывая вездесущий блокнот. А я уж беспокоилась, что он его забыл где-нибудь!
  -- Контракт тот же. Если хотите, подпишем сейчас, - поспешно сориентировался Артамин Извергулович.
  -- Позже! - отмахнулся Вик.
  -- Ух, ты! - обрадовались те, изрядно удивившись. - Так, может, и договор пересмотрим? Зачем вам пятьдесят процентов?
  -- Правильно, - кивнул Вик. - Нам нужно девяносто, но торговаться будем позже. А сейчас до свидания.
  -- Ну уж нет! - возмутился Лихтеншант, слюнявя карандаш. - Мы не для того столько по этим кошмарным, вонючим болотам слонялись, чтобы только с вами поздороваться!
  -- Но согласись, - ущипнул Носатого за локоть самый Высокий. - Оно того стоило! Ты только взгляни на них, - и при этом он указал на нас с Морти. - Ну разве они не прелесть? Скажите, а чья была идея назначить свидание ночью на болоте и в самой опасной части Клыкастого материка? Кто из вас настолько романтичен?
   Меня прямо передёрнуло от данной мысли. Если это романтика, то я злобный психованный дракон!
  -- Мы спешим!
  -- Молодые люди, вот только не надо ваших пустых отговорок! - замахал руками Пухленький. - Мы и так за вами полстраны прогонялись! Даже на болото последовали. Ну и выбрали же вы местечко для прогулок!
  -- Они уже близко! - прошептал Норри, испуганно оглядываясь на лес.
  -- Кто? - оживились сарки. - Вы кого-то ожидаете?
   Тут из ближайших кустов появились взмыленные метаморфы, плавно перетекая из человеческой формы в гигантских запряженных варанов. Я кинулась им навстречу, как заправский джигит, с ходу вскакивая в седло. Норри тут же пристроился за спиной. Витька с Ладой оседлали Чернулю. В то же мгновение из кустов появился первый лопарь. Норри рефлекторно среагировал фаерболом. Преследователь осел кучкой серого пепла. Со всех сторон уже был отчётливо слышен треск, рык и топот. Ночной лес просто шевелился.
  -- Ёптр турен имбарр! - оценил по звукам Мортифор количество лопарей.
  -- А то мы не знали! - фыркнул Норри. - Ну, что, дядя Морти, драпаешь с нами?
  -- Какое драпать?! - возмутились сарки, отнюдь не впечатлённые первым лопарём. - А интервью кто давать будет?
  -- Можете к ним обратиться, - величественным жестом предложил Вик, указывая на троих гадов первыми выскочивших из леса.
   Сарки покосились на активно продвигающихся к нам пришельцев и побледнели.
  -- Что это за хрень такая? - спросил самый Пухленький, безошибочно определив по голодному взгляду хищников, что те успели включить его в свой ужин.
  -- Плотоядная! - ухмыльнулся кузен и обернулся к Мортифору. - Ну так что, Морти? Одобряешь наш метод или будешь сражаться?
  -- Иди в задницу! - огрызнулся оборотень и испепелил троих, медленно отступая вместе с нами.
  -- Да куда угодно, лишь бы подальше отсюда! - рыкнул Вик, глядя, как из зарослей появляются новые. Норри с Мортифором стреляли в них уже по очереди. Очень, кстати, слаженно и единодушно.
  -- А можно тоже с вами в задницу? - встрепенулся стажёр, двигаясь вместе с нами. Ха! А малыш перспективный! Умеет оценить опасность и вовремя сориентироваться по обстоятельствам!
  -- Стажёр, мы уже в ж..., - поэтично выразился Носатый, покровительственно хлопая его по плечу и шаря по одежде. Явно карманный портал ищет. Злыдень тем временем тихенько обошёл озадаченных сарков и настойчиво крался в лес.
  -- Когда я сюда трудоустраивался, мне не говорили, что придётся работать в таких нервных условиях! - истерично взвыл Пухлячок, тоже лихорадочно щупая свою мантию.
  -- Астормах, это же драконы! - фыркнул Лихтеншант. - Пора бы уже и привыкнуть что у них каждый день - чп!
  -- Эй, герои, - окликнул их Виктор. - Будете и дальше там рефлексировать или побежите с нами? Айда наперегонки до вампирской границы?
  -- Там нас папа ждёт с арбалетами наизготовку, - вклинилась Лада.
  -- Надеюсь, не по вам стрелять будет? - испугались сарки.
  -- На его месте я бы пристрелил, - тихо пропыхтел Пухлячок. - Меньше бы проблем было.
  -- И доходов у нас тоже! - дал ему подзатыльник самый Высокий.
   Лопарей уже было больше, чем фаерболов у Мортифора и Норри. Сарки это мигом оценили и подобрали полы длинных одеяний.
  -- В какой хоть стороне эта ваша граница? - проворчал Пухлячок, судорожно оглядываясь.
  -- За мной, - бросил Мортифор и помчался через лес напролом.
   Надо признать, бегущий оборотень - завораживающее зрелище. До сегодняшнего дня я, наверно, просто не понимала, что человеческий облик, это всего лишь форма. Вся ловкость, сила и скорость остаётся в любой трансформации. Мортифор легко и быстро скользил по лесу, словно это были не непролазные заросли, а банкетный зал. Иногда, казалось, что деревья сами расступались перед ним, пропуская вперёд. Вервольф мчался так спокойно и непринуждённо, без особых усилий выдерживая темп метаморфов, что я не могла не удивиться.
   "Лес - стихия оборотней, - раздался в голове голос Норри. - Им даже лошади не нужны. Они одна из самых быстроходных рас".
   "А сарки тоже быстроходные?" - спросила я у брата, кивая на наших знакомых, ничуть от нас не отстававших.
   "Спишем это на внезапно открывшиеся способности, подкреплённые хорошим стимулом", - озадаченно пробормотал Норри.
   С нами поравнялся Артамин Извергулович.
  -- Княжна, - на удивление ровным для такого шустрого аллюра, начал он. - Мы приносим свои извинения, действительно, были неправы, сейчас мы уйдём телепортом и не будем вам мешать драпа... то есть разбираться со своими проблемами, но знайте, что мы за интервью обязательно вернёмся, поэтому выкроите, пожалуйста, для нас немного времени в вашем графике. Моё почтение!
   И с этими словами он нащупал-таки телепорт на своей мантии и исчез в голубом сиянии.
  -- С вами был Лихтеншант Хобса, с самыми правдивыми и достоверными сведениями прямо из горячей точки, где драконы вместе с Мортифором плечом к плечу доблестно сражаются с какими-то голодными, противными и очень быстробегающими тварями, - раздалось у меня над ухом бормотание Носатого, который прямо на бегу умудрялся строчить что-то в блокноте. В следующую секунду сарк исчез в голубом свечении.
  -- Мы с тобой ещё обсудим последний пункт договора! - пригрозил Вику Пухлячок и активировал портал.
  -- Передай привет средненькой дочке! - крикнул ему вслед кузен.
  -- Светлана, - вдруг повернул ко мне голову Мортифор. - Пока есть возможность, хочу вас предупредить: не доверяйте Кейсариусу. Он далеко не нежный и благородный принц.
  -- Забавно, он о вас тоже высокого мнения. Далеко ещё до границы?
  -- Восемьдесят километров.
  -- А успеем? - осведомился Виктор, оглядываясь назад. Лопари практически не отставали, наоборот наращивали темп. - Свет, не хочешь полетать и поплевать огнём?
   А то не хочу! Конечно, хочу спастись! Я попыталась сосредоточиться на своих ощущениях, выискивая в душе отвечающую за дракона часть, но внутри царила пустота. Сердце заполнило разочарование и ощущение полного бессилия. Я постаралась, насколько это возможно при такой езде, выпрямиться, закрыть глаза и вновь мысленно вызвать внутри себя моего дракона.
  -- Ветка! - раздался истошный крик Витьки, и меня что-то с силой хлестнуло по лицу, выбивая из седла и рук растерявшегося Норри.
   Тело мгновенно получило сигнал сгруппироваться, чтобы относительно безопасно приземлиться после падения. В последний момент мне это удалось. Теперь надо пару раз перекатиться. Пока кости целы. Повезло. И в ту же секунду я почувствовала свободное падение вниз. Блин! Да что ж меня сегодня роняют и роняют! Следом за мной полетели сухие листья и палки. Мама родная! А в этот раз я во что вляпалась?
   Яма представляла собой конус, который завершался какой-то шахтой. От страха я мне не удалось как следует затормозить. Поэтому тело на всей скорости влетело в эту самую каменную шахту. Ход был квадратным, довольно тесным и уходил где-то под углом в шестьдесят градусов вниз. При этом он был не ровным и постоянно вилял. Очень некстати вспомнились водные горки аквапарка.
   Я постаралась ногами и руками прекратить скольжение, но куда там. Только ладони ободрала о каменные стены, которые через несколько метров стали удивительно гладкими и отполированными, что ещё сильнее ухудшило процесс остановки. Серебряные каблуки высекли пару искр, но ни за что не зацепились.
   В какой-то момент меня выкинуло в чуть более свободное пространство, но спуск не прекратился, а, наоборот, продолжился под более крутым и отвесным углом. Наконец, стены стали вновь немного шероховатыми, и в последний момент мне удалось резко выкинуть в стороны руки и ноги, проехаться ещё метра три, превозмогая боль, и наконец-то затормозить. Хорошо, что темно и я не знаю, что стало с моими ладонями. От боли захотелось выть.
   Я посмотрела вверх. Напрасно. Из-за неровностей ходов, по которым я проехалась, ночного света не было видно. Точнее вокруг был равномерный мрак, хоть глаз выколи. Если учесть, сколько и на какой скорости я скользила, то обратный путь вряд ли одолею. Ладони жгло и саднило, ноги-руки тоже болели, напряженные мышцы, при помощи которых я держалась в проходе, стали меленько подрагивать, вдобавок ко всему голова раскололась на два воинственно настроенных полюса. А глубоко внутри поселился страх. Я не знаю, что будет дальше. Не знаю, как отсюда выбраться, не знаю, что там внизу. И боги как же я хочу жить!
   "Норри, Вик, вы где?" - мысленно позвала я братьев.
   "Мы тут с лопарями. А ты где?!" - спросили они.
   "Не знаю, ход какой-то или вентиляционная шахта. Как выбраться, не знаю!"
   "Подожди немного, к нам сейчас Оох-рам-Лукуш подойдёт. Может, он чем поможет"
   "Валяйте, мне всё равно здесь ничего другого не остаётся!"
   Где-то через пять минут, которые мне показались вечностью, в голове раздался ещё один озадаченный голос.
   "Свет, ты где?"
   "А если б я знала!"
   "Маршрут вспомнишь?"
   "Чего, падения? Только на чисто бытовом уровне".
   "Это каком?" - заинтересовался вампирёныш.
   "Ж-ж-ж, бум, шмяк. Ж-ж-ж бум шмяк. Потом бум, бум, шмяк и ещё пару раз шмяк, шмяк, бум. Ну что? Информативно?"
   "Вполне, - раздался на удивление спокойный голос вампира. - Кажется, ты попала в чью-то гробницу. Точнее в её вентиляционную шахту".
   "На моей же территории нет гробниц вампиров!" - возмутилась я.
   "Лучше пусть это будет нелегальная гробница вампиров, чем что-нибудь ещё! - осторожно вмешался Вик. - Плюс в таком случае мы сдерём с нарушителей штраф и двойную аренду на ближайшую тысячу лет, с последующим повышением до тройной".
   "Вик, ничего, что твоя сестра подвисла как паук в какой-то шахте в неизвестно скольких метрах от земли и с перспективой свободного падения?!" - разозлилась я, пытаясь подавить страх. Почему-то я очень сомневалась, что всё будет хорошо.
   "Конечно, я за тебя волнуюсь! - возмутился тот. - Но надо же мне как-то отвлечься от переживаний!"
   Моя нога предательски соскользнула. Я подалась вперёд, ударилась плечом и упёрлась им в каменную стенку шахты, попутно стараясь найти свободной ногой дополнительную точку опоры.
   "Ребята, делайте что хотите, но достаньте меня отсюда!" - заорала я, чувствуя, как подкатывается истерика.
   "Ты только не волнуйся!"
   "Не волноваться?! Да я паникую. Блин!"
   "А вот этого делать нельзя! - вклинился Норри. - Если ты не сдержишь своих эмоций и превратишься от испуга в дракона в шахте или в гробнице, то задохнёшься и погибнешь!"
   "Норри, скотина! Кто тебя утешать учил?!"
   От подобной перспективы пульс подскочил, а ладони вспотели. Тело и так уже порядком устало. В конце концов, я не гимнастка в цирке и даже не акробатка находиться так долго в подвешенном состоянии в прямом и в переносном смысле.
   "Ребята, кто за мной лезет?"
   "Чисто теоретически я", - отозвался Оох-рам-Лукуш.
   "А почему теоретически?"
   "Потому что я не могу придумать, как это сделать практически и не свалиться тебе на голову".
   "Чудно. Думай быстрее, у меня уже мышцы устали".
   Да. То ли ещё было, будет ещё хуже! И в эту секунду моя вторая нога соскользнула и, потеряв равновесие, я полетела вниз.
   "Хозяйка! - обиженно взвыла правая половинка мозга. - Зачем ты так подумала?! Сглазила!"
   "Необъяснимо, но факт!" - вздохнула левая половина.
   "Спасайся, кто может!" - заорал спинной мозг.
   От испуга пульс ещё сильнее подскочил, и в то же мгновение из глубин моей души стало подниматься нечто тёмное и древнее.
   "Нет! Нет! Только не сейчас! Нам нельзя!" - заорал инстинкт самосохранения.
   "Держи его, Света! - заорало левое полушарие. - Не давай вырваться на свободу!"
   Время на миг остановилось и замедлилось. Сознание стало восприниматься огромным океаном, на глубине которого жил и плавал мой внутренний зверь, и теперь он оказался у самой поверхности, если он вынырнет - я превращусь в дракона. Если погрузиться обратно - я останусь человеком. Вопрос: как его загнать на дно?
   "Думай о хорошем! - взвизгнула интуиция. - Не смей бояться!"
   И тут я приземлилась. В какой-то момент мне показалось, что мозг подпрыгнул и перекувыркнулся в голове. Опасность миновала. Зверь рыкнул и ушёл на глубину. Адреналин схлынул, и вот тут-то пришла адская боль. Захотелось выть и кричать, но притом сделать это молча, так как голова просто раскалывалась. Я попыталась пошевелить пальцами рук и ног. Каждое движение давалось с трудом, но тело пока меня слушалось. Значит, каким-то чудом мышцы и кости уцелели. Стало подташнивать. Плохо. Очень плохо. Неужели сотрясение мозга?
   "Правая, левая, вы как?"
   Ответа не последовало. Блин!
   "Не паникуй! - прошипели где-то слева. - Полежи лучше немного, дай нам прийти в себя".
   Да, не вовремя я вздумала учиться летать! Как мне воевать и мир спасать в таком состоянии? А ведь ещё и бегать, и скакать на лошади, и драться надо. А у меня нынче одно желание: лечь и чтобы никто не трогал. А экзамен как сдать, если у меня с головой проблемы?
   "Пока нет, но если будешь продолжать в том же духе, то будут! - пригрозило левое полушарие. - Прекращай паниковать! Где твой оптимизм?"
   "А что хорошего? - вздохнуло правое полушарие. - Лежим в какой-то тёмной, глубокой яме и никто нас спасать не собирается. Наверху лопари, проблемы и ещё раз проблемы".
   "Ну, по крайней мере, мы спустились. Это радует", - попытался заикнуться природный оптимизм.
   "А впереди - неизвестность!" - припечатала правая половина мозга.
   Это пугает. Ладно. Я перевернулась на живот и осторожно встала. Интуиция подсказывала убраться с этого места, потому как если Оох-рам-Лукуш поскользнётся, то упадёт прямо на меня, а это я могу и не пережить. Кстати, о вампирёныше.
   "Лука, ты как там? Идёшь мне на выручку?"
   "А ты ещё жива?" - робко уточнил он.
   Он что? Надеется, что я здесь копыта откинула, и нет необходимости лезть в тесную неуютную дыру? Не дождётся!
   "Нет, это с тобой мой призрак разговаривает!" - разозлилась я, и голова тут же отдала мучительной болью.
   Не в силах сдержать стон, я прислонилась к стеночке. От слетевшего с губ звука голова разболелась ещё сильнее. Значит, будем страдать молча.
   "С тобой всё в порядке?" - раздался озабоченный и встревоженный голос Вика.
   "Не тошнит? Голова не кружится? - внёс свою лепту Норри. - В обморок не падала?"
   "Обморок нет, но в остальном чувствую себя на букву "х", и это не хорошо"
   "Тебе срочно нужна медицинская помощь! - встрял вампир. - Поброди по гробнице, поищи хозяина".
   "Ты уверен, что это хорошая идея? А если хозяин вместо того, чтобы помочь, решит меня съесть? Или добить, чтоб не мучалась? Вдруг здесь всё-таки не вампиры живут, а какие-нибудь иные твари?"
   "Для сотрясения мозга, ты рассуждаешь слишком здраво!" - облегчённо вздохнул Норри.
   "Это не значит, что меня не нужно спасать!" - забеспокоилась я.
   "Давай так, - произнёс Оох-рам-Лукуш. - Норри сейчас попытается подлечить тебя на расстоянии, а потом ты пойдёшь искать хозяев, а я тем временем придумаю, как спуститься".
   "Хорошо, но учти: если я встречусь здесь с какой-нибудь дрянью или превращусь в мумию, ты будешь первым, за кем я вернусь с того света!"
   "Замётано!" - отозвался тот.
   "Свет, присядь ненадолго", - посоветовал Норри.
   Я последовала его инструкциям и закрыла глаза. По-честному, хотелось лечь и поспать, но что-то внутри подсказывало этого не делать. Где-то пять минут ничего не происходило, а потом боль стала постепенно утихать. Голова прояснялась, а мышцы прекращали ныть. Даже какой-то заряд бодрости появился.
   "Всё! - отрапортовал Норри. - Иди"
   "И да пребудет с тобой сила! - передразнила я рыцарей джедаев и поднялась на ноги.
   Чувствовала я себя на порядок лучше. Итак, говорите хозяина поискать? Что ж, надеюсь, мы переживём встречу друг с другом. Я огляделась. Зрение тут же перестроилось на ночное видение, поэтому я более-менее сносно смогла рассмотреть маленькое квадратное помещение, в которое попала. Прямо напротив меня чернел проход. Что ж. Всё равно делать нечего. Двигаясь по стеночке, я пошла туда.
   Удивительно, но постройка очень напоминала планировкой древнеегипетские гробницы. Всё-таки пригодился мне зачётный доклад по древнему Египту на экзамене по мировой художественной культуре. Так, если я не ошибаюсь, то впереди должна быть более просторная комната. Ага, значит, это всё-таки гробница кого-то из вампиров. Интересно, если я найду хозяина, он покажет мне выход? Но пока во всех комнатах было пусто. Наконец, впереди затрепетал огонёк. Я пошла на него и через пару комнат оказалась в хорошо освещённом зале.
   В самом центре помещения сидели трое мужчин и азартно резались в карты, попивая вино. Один из них выигрывал, а двое других очень даже эмоционально проигрывали. Вначале моё появление никто не заметил. Но вот ближайший ко мне потянулся за вином, залить печаль и обнаружил, что сосуд опустел. В поисках новой бутылки, он поднял голову и увидел меня.
  -- О! Девушка! - заворожено произнёс он, разглядывая меня своими миндалевидными, причудливо скошенными глазами. Я в свою очередь с интересом смотрела на первого в моей жизни вампира с тёмно-синими глазами. В его чёрные косички по всей длине были вплетены синие ленты различных оттенков, что ещё больше подчёркивало цвет глаз, которые обычно у вампиров чёрные или тёмно-коричневые. Кожа данного индивида тоже отличалась от общепринятых стандартов и вместо бронзового оттенка была мраморно-белой, что ему очень шло.
  -- Брось Касандр! - фыркнул второй вампир, сгребая на себя выигрыш. - Нам нет времени выслушивать твои фантазии!
   Третий вампир повернул ко мне голову и тоже удивлённо замер. А я в свою очередь лицезрела второго в своей жизни необычного вампира. Его кожа, как и у Касандра, отливала серебром, но глаза были тёмно-бордовыми, и такие же ленты вились в переплетениях волос, отчего возникал эффект мелирования.
  -- Нет, Ивар, он не грезит, - растерянно пробормотал Бордовый.
  -- Ивар-сан-Мар? - удивилась я. Кажется, этот везучий вампир кандидат в нашу пятёрку.
  -- Вы меня знаете? - растерянно отозвался третий нелюдь, бросая карточный выигрыш и выходя из-за стола. Он с интересом окинул меня взглядом, подходя ближе, а моя челюсть снова отпала.
   Последний индивид оказался самым необычным представителем своей расы, что мне когда-либо доводилось видеть. Даже по сравнению с двумя предыдущими. Находясь от него на довольно-таки большом расстоянии, я сначала заметила только густые чёрные волосы, в которые по всей длине были вплетены золотые бусины. При его приближении я заметила, что расположение украшений имеет определённый порядок и складывается в замысловатый узор, будто кто-то небрежно накинул на его голову золотую сетку, образующую на макушке рисунок солнышка, лучи которого расходились по всей длине волос и заканчивались крупными каплевидными подвесками.
   Но причёска была лишь слабой попыткой подчеркнуть расплавленное золото его глаз! Они, действительно, были золотыми! Не жёлтыми, не янтарными, не светло-карими, а цвета расплавленного золота. Кожа его тоже обладала приятным золотистым оттенком и, казалось, светилась изнутри. Такого солнечного чуда среди народа ночи я ещё не встречала!
  -- Девушка! - пришёл в себя Синий, подходя ближе ко мне. - Вы всё-таки не сон!
  -- Мы вас сейчас очень рады видеть! - улыбнулся во все тридцать три Бордовый, обнажая довольно длинные клыки. - Мы такие бедные одинокие вампиры!
   И только Иван-сан-Мар молча смотрел на меня, пытаясь прочесть мои мысли. Я почти физически ощущала его тревогу.
  -- Так откуда вы меня знаете? - повторил он.
  -- Да какая разница? - прошипел Касандр, обнимая меня за талию. - К нам в гробницу заглянула такая симпатичная девушка!
   Я мягко вывернулась из объятий опьяневшего Синего и решила на всякий случай предупредить:
  -- Уважаемый, не будите во мне зверя.
  -- А кто он у вас? - сразу же заинтересовался Бордовый. - Летучая мышка? Кошечка?
  -- Хомячок! - прыснул в кулак Синий. - Но мы его не боимся!
  -- А если мой хомячок весит три тонны, летает и плюётся огнём? Не страшно? - полюбопытствовала я.
   С тех пор, как Нох-рам-Лукуш официально признал моё родство, на вампирской территории дракону объявлена всеобщая амнистия, а нарушение указа о моей защите и неприкосновенности карается смертью. Надеюсь, эти гаврики о новом законе слышали.
  -- Не-а, - активно замотал головой Синий, отвечая то ли на мой вопрос, то ли на мои мысли.
   Похоже, винные пары добрались-таки до юного здорового организма, и с каждой минутой парень пьянел всё сильнее и сильнее.
  -- Нет, - повторил Синий. - С твоим описанием это не хомячок, а дракон получается! А это невозможно!
   И пьяненько так захихикал.
  -- Это почему же? - возмутилась я.
  -- Потому что единственный дракон женского пола сейчас возиться с моей женой. А рядом с тобой я её не наблюдаю!
   Так это что? Мужья Ладиины?! Или только один из них?
  -- Леди, кто вы? - твёрдо повторил Ивар, пытливо глядя на меня.
  -- Считайте меня хозяйкой, которая пришла снять с вас квартплату, - улыбнулась я. - Эта гробница расположена на моей территории!
  -- Так ты и в самом деле дракон?! - поразился Касандр.
  -- А вы первый муж Ладушки?
  -- Нет, - быстро протрезвел бедняга. - Я второй! Касандр-рам-Дар, тот несчастный, что не успел вовремя закопаться и исполнил супружеские обязанности.
  -- И что в этом плохого? - не поняла я.
  -- За тридцать часов общения она достала меня до печонок, - вздохнул тот. - Даже во время любовных утех литр крови выпила!
   Что уж говорить обо мне? Я общаюсь с ней гораздо дольше!
  -- А я первый муж достопочтимой леди Ладиины, если не считать вас, - протянул мне руку Бордовый. - Фарт. Точнее Фарт-рам-Ром.
  -- Балаур Светлана Александровна, - пожала я его руку. - Княжна Драко.
  -- Ивар-сан-Мар, - с улыбкой поклонился Золотой.
  -- Третий Ладушкин супруг? - спросила я.
  -- Нет, - раздался спокойный голос за моей спиной. - Третий муж - это я. Лорд Дарт-сан-Мар к вашим услугам.
  -- Мар? - зацепился мозг за последнюю часть имени. Насколько я знаю, у вампиров оно строится в соответствии с определёнными законами. На первом месте само имя, далее приставка "рам" и следующее за ним название клана. - Вы родственники?
  -- Двоюродные братья, - улыбнулся Ивар.
   Что ж, кузен Золотого тоже оказался уникальной личностью! Если один был Солнцем, то второго можно смело назвать Луной. Загар Дарта был холодного бронзового оттенка с каким-то жемчужным мерцанием, а глаза - серебристо-серыми! В чёрных волосах почти такой же, как у Ивара, рисунок, только из серебряных бусин. Да! Нох-рам-Лукуш хорошо позаботился о своей дочери! Такой гарем ей составил! Я так залюбовалась мужчинами, что не сразу обратила внимание на необычную приставку "сан" перед названием клана. Раньше я такой не встречала.
  -- Это значит, что мы - полукровки, - прочитал мои мысли Ивар.
  -- А какая вторая часть? - внезапно проснулся дух исследователя.
  -- Эльфийская, - улыбнулись братья. Вот только клыки у них были очень даже вампирские.
  -- Я так понимаю, эти доблесные мужи скрываются от своей благоверной. Но вы что тут делаете? - обернулась я к Ивару. - Моральная поддержка?
  -- Я кандидат в её четвёртые мужья, - понурил голову юноша.
  -- Как? - опешила я. Насколько знаю, Нох-рам-Лукуш не искал для Лады новую жертву.
  -- О! - усмехнулся Ивар. - Если б ваш род был бы не столь чистокровным, а отец таким же амбициозным, как мой, вы бы не задавали таких наивных вопросов.
  -- А мой родитель задолжал правителю крупную сумму, вот только расплачиваюсь за это я, - вступил в диалог Фарт. - А вот что вас вынудило так себе жизнь испортить? Непонятно!
  -- Моя женитьба - маленькое недоразумение, - вздохнула я.
  -- Э нет! - возмутился Касандр. - Недоразумение - это когда я сказал батюшке, что лучше сдохну, чем женюсь, а мне дали по ушам и женили.
  -- Ну, тогда неудачное стечение обстоятельств.
  -- Неудачное стечение обстоятельств - это по глупости оставить своего папашу на пятнадцать минут с правителем, - горько отозвался кузен Ивара. - Этого оказалось достаточно, чтобы они обо всём договорились!
  -- В любом случае, я пострадавшая сторона! - рыкнула я. - Вот, что бывает, когда вовремя не появишься в собственном мире, а подданные не знают твоей половой принадлежности!
  -- А! - понимающе протянули мужчины. - Сочувствуем, брат, то есть сестра. Слушай, а если ты не по этим делам, то, как же вы с ней ладите?
  -- А никак! - вздохнула я. - Она меня всё пилит и пилит!
  -- Вдвойне сочувствуем! - выдохнул Касандр. - Мы с неё хоть супружеский долг стребовать можем, а ты вообще ни за что страдаешь!
  -- Слушайте, братцы, а вылезайте вы из этой гробницы дней через пятнадцать, отвлеките её хоть на пару дней. Как коллег по несчастью прошу.
  -- Не! - испуганно замахала руками сильная половина зубастого народа. - Столько не продержимся.
  -- Слушай, а ты, кажется, с суккубами в родстве? - встрепенулся Касандр. - Может, их припашешь?
  -- Угу! - хмыкнул Ивар. - Ты мне покажи того психа, который согласится взять в жёны вампиршу? Это только мы отечественный продукт поддерживаем.
  -- И то в последнее время на иностранных красавиц заглядываемся, - заметил Дарт.
  -- А если осуждённых заключённых заставить жениться на вампиршах? - встрепенулся Фарт.
  -- Преступность у суккубов и так практически отсутствует, а с таким законом вообще исчезнет! - обрезал Ивар.
  -- Я и к ним обращусь, и к вам! Ну, пожалуйста, ну очень надо!
  -- Так, может, поделим обязанности? - встрепенулся Фарт. - Ивар женится на Ладе, каждый из нас с ней по дню проводит, а вы забираете её на выходные.
  -- Слушайте, Фарт, а у вас случайно сарков в роду не водилось? - прищурилась я.
  -- Бабушка была, - сознался вампир. - А как вы догадались?
  -- Ну, если учесть, что в неделе семь дней и три из них вы выделили на наше с Ладой общение, то считайте это женской интуицией. А по поводу вашего предложения ничего не выйдет!
  -- Конечно, не выйдет! - возмутился Ивар. - Я не хочу жениться! Мне ещё жить и жить!
  -- И не женись. Пусть эти трое хитрецов с Ладушкой по два дня побудут. А я как самая слабая и беззащитная так уж и быть испорчу себе воскресенья.
  -- А в вашем роду сарков не наблюдалось? - подозрительно покосился на меня Фарт.
  -- Она же чистокровный дракон! - просветил друга Дарт. - От её брата даже сарки плачут!
  -- Так, может, согласитесь на мои условия, а? А то Вика натравлю!
  -- Не надо! - хором встрепенулись мужчины.
  -- Смилуйся над нами, кровопийца, - взмолился Касандр. - Она же невыносима!
  -- От такого же и слышу! - парировала я. Теперь я очень понимаю мужчин, которым не повезло с женой.
  -- А, может, ты ей ещё одного мужа найдёшь? - с надеждой посмотрел на меня Дарт.
  -- А лучше ещё двух! - поднял вверх палец Фарт. - Тогда мы сможем мучиться с ней по одному дню, а в воскресенье коллективно прятаться в пирамиде. Вино, девочки. А для вас, княжна, мы бассейн, сауну, массаж организуем. Согласны?
   "Свет? - внезапно раздался в голове голос Вика. - Ты ещё там жива?
   "А как ты думаешь?"
   "Раз язвишь - значит пока в норме", - спокойно отозвался брат. - К тебе тут Оох-рам-Лукуш лезет".
  -- "Погодите, не торопитесь".
  -- "Так ты всё-таки нашла хозяина? Он тебя на поверхность доставит?"
  -- "Сейчас спрошу"
  -- Ребята, а вы меня из гробницы выведете?
  -- Да, конечно, - кивнул Касандр. - Только Ладе не говорите, где мы. Хорошо?"
  -- У вас пятнадцать дней, - жестко напомнила я. - А потом я вас сдам как стеклотару.
  -- Души у вас нет! - всхлипнул Фарт. - А ещё, говорят, женщины гуманны!
  -- Я не женщина, я - дракон! - отмахнулась я.
   "Свет, - вновь связался со мной Вик. - У нас тут плохие новости. Этого загадочного Ивара наш прапрадедушка нигде найти не может! Как сквозь землю провалился!"
   "Знаю"
   "Откуда?!"
   "Я его нашла. Под землёй"
   "Он ещё жив?"
  -- Нет,я умер! - твёрдо тряхнул головой Ивар, вклиниваясь в наш разговор. - Я лучше повешусь, чем на ней женюсь!
  -- Вас для меня искали, - призналась я.
   Вампир удивлённо уставился на меня.
  -- Для вас?! Так, значит, я погорячился, спрятавшись здесь? Но право же я не понимаю, зачем вам какой-то полукровка, когда самые чистокровные лорды мира готовы услужить?
   На миг я задумалась. А что ему ответить? Что экзотики захотелось? Не поверит. Я уже почти год в рейтинге самых нестандартных драконов Геи. Что замуж хочу?
   От последней мысли мой внутренний зверь аж поперхнулся и закашлялся. "Да, - протянула левая половина полушария, - тут натурально соврать не получится!"
   А даже, если и получится быть убедительной, то вряд ли кто поверит. Ни для кого не секрет, что за год пребывания на Гее меня интересовало всё, кроме последней темы. Битва, экономика, оружие, магия, география мира, политика, этикет. Наверно, драконы какие-то неправильные, но белое неудобное платье и замордованный ушастый принц у алтаря в моих планах не значились. Смею предположить, Витька с Норри о подобной перспективе также не задумывались.
   Что касается моего слишком примерного для дракона поведения, то тут, видно, сказывается преобладание генов правильного дракона Света. Мы с Виком - близнецы-антиподы. Если раньше в потомках Сумрака гены Света и Тьмы в основном находились в равновесии, то у нас с братом их поделило резко по полюсам. Что-то у нас общее, но чаще то, чего нет у меня, с лихвой преобладает в Вике. И наоборот. И если кузену любовные похождения нужны для того, чтобы набирать энергию, и любовь при этом необязательна, то мне, увы, нужна последняя. Иначе не интересно. Удовольствие не то.
   Да и общение с Мишей, признаюсь, не прошло бесследно. И вроде полгода прошло после расставания, вроде успокоилось сердце, но всё равно что-то мешает. Наверное, потому что чувства не проходят моментально, по крайней мере, у меня. Иногда жалею, что во мне преобладают гены Света. Тьма проще относится к чувствам и легче воспринимает мир. Вот только хорошо ли это?
   Ну, да ладно с философией, что Ивару ответить? Сказать, что братиков ищу для воссоединения семейства? Что хочу предоставить им законные равные права?
   "На мучительную смерть! - хрюкнуло левое полушарие. - Князем быть, конечно, хорошо, но не Драко. Это факт!"
   Ага, а если он слышал про проклятие, то я его отсюда ни за какие коврижки не выманю. Что же сказать?
  -- Мне говорили, в вас есть капелька драконьей крови. Вот и интересно было на вас посмотреть.
  -- Очень многие в этом мире имеют толику драконьей крови, - спокойно заметил Ивар.
  -- Но в вас, мне сказали, её половина, как и в Норри. Хотелось бы собрать всех родственников в кучу.
  -- Чтобы пойти громить великих магов мира? - хмыкнул вампир. - Увы и ах, но во мне нет драконьей крови. При всей моей непонятной симпатии к приключениям, я ничем не могу помочь.
  -- И всё-таки я хочу лишний раз проверить! - Эх, жалко нет у меня с собой амулетов изучить это Солнышко на профпригодность! - Вдруг вы струсили и сейчас мне вдохновенно вретё?
  -- Я никогда не лгу! - возмутилось Золотое чудо. - Даже, если мне это выгодно!
  -- Не верю!
  -- Хорошо, - хмыкнул он. - Я вижу, вам необходима медицинская помощь.
  -- Да, - призналась я, в открытую потирая виски. - Ваша вентиляционная шахта очень некстати вырыта посреди дороги!
  -- Чего?! - возмутился Касандр. - Какая дорога?! Там же болота и непролазные кустарники кругом!
  -- Ну, думаю, теперь там после наших с лопарями пробежек очень даже ровная вытоптанная дорожка.
  -- Психи! - возмутился Фарт.
  -- О! Кстати, только что со мной связался Вик и требует штраф за размещение шахты в общественном месте!
  -- Какое общественное место?! - возмущённо подпрыгнул Фарт. Похоже, гены сарков всё ещё оставались сильными. - Когда мы строили, то даже в кошмарах предположить не могли, что по тому бурелому и топям кому-то вздумается гулять!
  -- Похоже, дракон - средство повышенной проходимости, - мрачно резюмировал Дарт.
  -- Ладно, - отмахнулся Ивар. - Со штрафами и санкциями позже разберёмся, - и снова обернулся ко мне. - Вы знаете, как действуют целительские способности вампиров?
   "Они основаны на магии крови, - вдруг раздался в голове голос Оох-рам-Лукуша. - Я слышал весь ваш диалог. Позволь этому юноше тебя исцелить. В процессе он раскроется - и ты всё узнаешь!
  -- Так вы разрешаете мне вам помочь?
  -- Да.
   Тонкие холодные пальцы легли на лоб. Боль, головокружение и тошнота тут же отступили. По всему телу разлилась приятная истома, несущая за собой лёгкость и тепло. Жить сразу стало легче. Хм, как я ещё так долго в таком состоянии продержалась? Наверно, это свойство драконов акцентироваться на первостепенных задачах, потому как стоило встретить вампиров и столкнуться с проблемой, - собственное самочувствие отошло на второй план. Главное было - найти решение.
   Вот только никакого родства с Иваром я не почувствовала. Как это определять?!
  -- А я уже определил, - спокойно отозвался Ивар. - У нас с вами нет общей крови.
  -- Что, совсем-совсем? - огорчилась я.
  -- Ни малейшей, - твёрдо покачал головой вампир. - А теперь позвольте мне проводить вас к выходу.
   И, галантно предложив свою руку, повёл меня прочь. Шагая по коридорам гробницы, я внимательно всматривалась в его лицо. Как жаль, что врождённое чувство правды решило в этот раз уснуть. Я не знала, доверять ему или нет.
  -- Мне нет причин вам врать, - спокойно ответил на мои терзания проводник. - Скорее всего, отец уже подписал с Нох-рам-Лукушем брачный контракт, и, став четвёртым мужем, я автоматически попаду под вашу власть.
  -- Что?
  -- Ваш брак с Ладииной - односторонний. Её приёмный отец, барон Каракурт, заключая союз, ничуть не заботился о благополучии дочери, и потому вы являетесь её полноправным властелином и хозяином всего её имущества, в том числе и нас. Вы можете распоряжаться нами по своему усмотрению.
  -- То есть? - не поняла я.
  -- Можете делать с нами всё, что захотите, - спокойно пояснил Ивар. - Мы и ваша собственность. Отбирая нас для леди Лады, ваш прапрадедушка очень старался учесть и ваши вкусы. Иногда мне даже казалось, что он больше пёкся о ваших интересах, чем о Ладушкиных.
  -- Офигеть! - сползла по стеночке я. Они мне что намекают, что у меня не только жена есть, но и целый её гарем? - Значит, я могла приказать вам выйти из пирамиды - и вы бы вышли?
  -- Конечно, - кивнул Ивар. - Но забавно было с вами поторговаться, раз вы не знали своих прав.
   Возьму на заметку. У вампиров, если ты не знаешь своих возможностей, никто тебе не подскажет. Какая милая раса, ё моё!
  -- Я тебя сейчас задушу! - рыкнула я.
  -- Пожалуйста, - кивнул Ивар и стал передо мной на колени. Для удобства он даже волосы от шеи откинул. От чего я окончательно обалдела. - Я только об одном вас попрошу: не разводитесь с Ладииной.
  -- Что?!
   В какой дурдом я попала?! Что это за парад психов?!
  -- Как я уже сказал, вы в браке с Ладииной главная. И если она будет нас обижать, вы единственная сможете стать на нашу защиту. Ну, а мы в первую очередь обязаны подчиняться вам, а уж потом Ладе.
  -- Нет! Гарем вы мне не навяжете!
  -- Пожалуйста! - взмолился юноша, хватаясь за полы моей накидки. - Если вы разведётесь - она нам всю душу вытрясет.
  -- Но почему ваш брак неравный?
  -- Равные браки - большая редкость. Они чаще всего у простолюдинов встречаются. Односторонние браки очень выгодны для того, кто в нём главный. А Нох-рам-Лукуш никогда не упустит своей выгоды. А здесь ещё он о вас с собственной дочерью заботился. Мало ли для чего мы вам пригодимся? А мы будем очень хорошими подчинёнными, даю слово!
   Ну, прапрадедушка! Ну, аферист! Это он так позаботился о том, чтобы я в этот гадюшник не влезла! Втихаря втравил!
   "Он же правитель! - заступилось за предка левое полушарие. - А вековые инстинкты так просто не проходят!"
   "Да и мальчики ничего! - благосклонно заметила правая половинка. - С таким гаремом мы быстро пойдём на эмоциональную поправку!"
  -- То есть, теперь мне никак не выдать Ладу за кого-то равного по власти и богатству и сбагрить её на веки вечные? - огорчилась я. - Кто же согласится, если все её мужья ко мне в подчинение попадают?
  -- Ну, почему же, - пожал плечами Ивар. - Если вам всё-таки повезёт найти такого добровольца, то вы можете выдать замуж нашу Ладу. Но мы тогда официально перейдём к вам. Там в брачном контракте пунктик такой есть. Я пока с собратьями по несчастью сидел, его вдоль и поперёк изучил.
   И где, блин, выгода? Избавлюсь от одной - получу сразу четверых!
  -- Зато мы спокойные и покладистые! - встал на свою защиту Ивар. - Мы не будем беспокоить вас по мелочам. И уж, тем более, пилить не будем! Что мы, идиоты, обретённый рай собственными руками гробить?
  -- Ладно, - вздохнула я. - Вставай с колен, пошли на выход.
   Потом с этим дурдомом разберусь. Сейчас главное из ближайших неприятностей выбраться и выжить. А из гарема, может, группу шпионов организую или ещё чего придумаю.
   "Ага! Откроешь ресторан и заставишь их там стриптиз танцевать!" - хмыкнула правая половинка мозга.
   "А что! - оживилась левая. - Дешёвая рабская сила, доход получится приличным. Вик одобрит".
   Кажется, в последнее время повадки и качества драконов просыпаются слишком часто. Ивар на возникшую прагматичность ничего не сказал, лишь нервно передёрнул плечами. Через двадцать минут мы оказались у выхода из гробницы.
  -- Дальше идите сами, - вздохнул вампир, отворяя передо мной массивную железную дверь. - Я не выйду - там Лада. Всего вам хорошего.
  -- И тебе, - улыбнулась я нелюдю и шагнула в темноту ночи.
   Пока я ползала по шахтам, падала, слонялась по гробнице и болтала с Ладушкиными мужьями, небо стало светлеть. Скоро рассвет. Надо быстрее расправляться с лопарями, а то ещё одна ночь на болотах - и я квакать начну! Или озверею.
   "Вик, Норри, Лука, вы где?"
   "А ты где?"
   Я быстро описала местность, надеюсь, братья найдут. Ночной воздух дышал сыростью и прохладой, поэтому стоять на месте, ожидая родных, было зябко и тоскливо. Где-то ухала сова, что-то басовито квакало со стороны болота (и смею предположить, это что-то было крупным), внезапно этот звук оборвался, и на его место пришло сочное чавкание. Знать, что в нескольких метрах от тебя нечто крупное лопает кого-то более мелкого, - волнующее ощущение. Если не тревожное. Интересно, этот неизвестный хищник сочтёт меня съедобной или всё-таки поостережётся?
   Только я так подумала, как на поляну вынырнула огромная тварь, напоминающая доисторического крокодила. Мама родная! А я и не знала, что на моих болотах водятся такие редкие виды! Конечно, подкармливать ценный реликт собой лично я не собиралась, твёрдо решив, что оная гадина мною подавится. И одним вымирающим животным на планете станет меньше.
   Зверь неторопливо подошёл ко мне. Все хищники на Гее, даже если сытые, всегда нападают на убегающую добычу (наверное, срабатывают инстинкты), поэтому я осталась неподвижной, втайне надеясь, что он меня не заметит. Как бы не так! Чудовище приблизилось ко мне вплотную так, что его обнюхивающая вытянутая морда оказалась в сантиметре от моего носа. "Главное: не бояться! Главное: не бояться!" - мысленно повторяла я самой себе, вот только менее страшно мне от этого не становилось.
   Однако гад (в какой-то момент я непонятным образом отчётливо поняла, что передо мной самец) не торопился на меня нападать. Высунув длинный тонкий язык, он внезапно нежно лизнул меня в щёку. "Своя, - пронеслись внезапно его мысли в моей голове. - Хорошенькая!"
   Ну, здрасьте! Мне ещё тут озабоченных крокодилов-переростков не хватало! Я решительно отступила назад, мягко, но твёрдо отстранив его морду в сторону. Чудик удивлённо посмотрел на меня. В жёлтых глазах с вертикальными зрачками смешались изумление, лёгкая обида и разочарование. Наконец, он отвернулся и грустно потопал в сторону леса.
   "Понятно, - снова донеслись до меня его мысли. - У самки дни повышенной раздражительности. Лучше не связываться"
   Я обалдело глянула ему вслед и махнула рукой. Артур мне, конечно, сообщил, что в какой-то момент поголовно все хладнокровные твари, имеющие хоть какое-то отдалённое родство с драконом, сочтут меня своей, но я, видимо, всё равно не была к этому готова. Минут через двадцать появились запыхавшиеся Вик, Норри и Оох-рам-Лукуш. Увидев меня, вампир просиял и кинувшись навстречу сжал в объятьях.
  -- А я уже боялся, что никогда не огребу от тебя по ушам мокрым полотенцем! - в сердцах прошептал он, уткнувшись носом в волосы. - С кем я шалить буду, если с тобой что случиться?
  -- И думать о таком не смей! - строго пресёк Вик, решительно отдирая меня от вампира и прижимая к груди. - Никогда больше не пугай меня так, сестрёнка!
  -- Меня тоже! - сказал Норри, обнимая с другой стороны.
   В двойных объятьях братьев было тепло и уютно, но пора возвращаться в пугающую реальность.
  -- А где остальные? - спросила я, не без сожаления покидая родные руки.
  -- Метаморфы бегают по лесу, пытаясь собрать лопарей в кучу, чтобы мы могли нанести им сокрушительный удар, - ответил Вик, не торопясь меня отпускать, словно боялся, что я опять во что-нибудь вляпаюсь. - Кейси куда-то пропал.
  -- Мортифор вместе с вампирскими лучниками пытаются истребить эту заразу, пока не рассвело, - продолжил отчёт Норри. - Если мы опоздаем - у всех начнутся большие проблемы. Эта гадость очень быстро размножается, и буквально к следующей ночи их будет в три раза больше первоначального количества.
  -- Везёт же нам на всякую заразу! - в сердцах сплюнула я.
  -- Кстати о заразе, - встрепенулся Оох-рам-Лукуш. - Лада закатила истерику, и трое лучников отца пытаются её успокоить.
  -- А сколько дедушка выделил?
  -- Две боевые двадцатки.
  -- Но в лесу они сильно разбрелись, поэтому вряд ли успеют до утра истребить всех лопарей, - озабоченно заметил Вик. - Нам надо какой-то более действенный метод.
  -- Может, догберов отозвать?
  -- Они все не успеют, - отрицательно мотнул головой Норри, - да и задание у них очень важное, чтобы так им пренебрегать.
  -- А если загнать лопарей в тупик и взорвать? - предложил Вик. - Свет, ты можешь это устроить?
   Я задумалась. Пиротехник в первую очередь должен уметь правильно оценить возможность протекания реакции горения и взрыва в той или иной химической реакции. Это позволяет не только правильно и рационально подобрать компоненты смеси проектируемого пиротехнического изделия, но, главное, остаться в живых и не утянуть в лучший мир не готовых к этому посторонних людей. Оплошность порой дорого цениться. Так в 1921 году в Оппау и в 1947 году в Техас-Сити прогремели грандиозные взрывы нитрата аммония. Оба случая произошли при попытках взрывным способом раздробить слежавшиеся запасы нитрата аммония, используемого в качестве сельскохозяйственного удобрения.
  -- Извините, братишки, но наспех взрывать мы никого не будем. Это очень непредсказуемо и опасно, особенно, если вспомнить, как вы в прошлый наш крестовый поход заминировали туалет, который только по удивительно счастливому случаю оказался любимым порталом Михея.
  -- А если ты в дракона превратишься и поплюёшь огнём? - предложил Оох-рам-Лукуш. - Сверху многих испепелишь.
  -- Ситуация та же, что и с взрывом. Вокруг нас сплошные болота. В таких местах часто встречаются залежи торфа, а так как болота очень старые, то, полагаю торфяники обширные. Если я случайно попаду огнём на один из них, то возникнет торфяной пожар. Мало того, что такую пакость просто так не потушишь, так неизвестно какое количество территории провалится под землю, когда ископаемое выгорит. А горит оно быстро, и из такого дымящего котлована даже тренированные пожарные не всегда выбираются. Тогда не только лопари, но и мы сами окажемся в ловушке.
  -- Света дело говорит, - вступился Вик. - У меня так друг-спасатель на Полесье едва не погиб. Сверху дёрн остаётся, а ступишь - и провал.
  -- Можно ещё кимор привлечь, но не уверена, что они всех слопают.
  -- Попытка не пытка! - радостно улыбнулся Вик. - Зовём метаморфов и не будем терять времени. А то лопари разбегутся по болоту, как тараканы.
  -- Эх, жалко, арбалет у меня остался в поклаже у Злыдня, - вздохнула я.
  -- Сейчас будет у тебя цацка, - ухмыльнулся Вик, кивая в сторону поляны.
   С той стороны выскочили две обнажённые грудастые красавицы, в которых мне с натяжкой удалось опознать своих метаморфов. Надо сказать, их предприимчивость пришлась как нельзя кстати, потому как за питомцами гналось двенадцать лопарей исключительно мужского пола. Судя по их возбуждённому курлыканью, они не могли решить, что лучше сделать с ускользающей добычей: съесть или развлечься.
   Не долго думая, Оох-рам-Лукуш вскинул лук и выстрелил. Стрела попала в самого последнего и при соприкосновении с ней, лопарь вспыхнул и рассыпался кучкой пепла.
  -- Старая добрая осина! - клыкасто ухмыльнулся вампир и выпустил ещё две стрелы.
  -- А теперь будет старый добрый пульсар, - хищно оскалился эльфёнок и выпустил сразу пять. Каждый из огненных шаров попал в цель, и на поляне появились ещё пять новых кучек пепла. Лопари испуганно заметались.
  -- Спокойно, господа! - довольно прошипел эльф, обновляя заклинание пульсаров. - Трупы в крематорий поступают в порядке живой очереди!
   Подскочившая к нам Чернуля, кинула хозяину арбалет. Витька поймал оружие и сделал пару выстрелов. За последние полгода он неплохо натренировался в стрельбе, но промахи ещё случались. Наверно, когда взросление лорда Венатора завершится, их не будет. А пока кузен помпезно пристрелил находящийся на краю поляны кустарник. Правда, оттуда что-то ойкнуло и взвыло, но лопарям от этого было ни холодно, ни жарко. Они уже заметили нас и, оценив ситуацию, кинулись наутёк.
  -- Ну уж нет! - рыкнул Вик, опознав в одном из них корчмаря. - Этот гад у меня пять золотых содрал! Не уйдёт, скотина!
   И кинулся следом за супостатом. Похоже, нет ничего опаснее дракона, у которого отобрали деньги, поэтому бывший корчмарь испугался не на шутку и со всех сил припустил в сторону густого колючего кустарника.
   Мы вскочили на обернувшихся варанами метаморфов и помчались следом. Я отцепила от луки седла мой облегчённый арбалет и прицелилась в ближайшего лопаря. От моего болта нечисть также осыпалась кучкой пепла. Стрелять по бегущей мишени понравилось, и я тут же выстрелила во второго. Хорошо! Кажется, начинаю понимать отцов с их любовью к охоте.
  -- Толстого не тронь! - предупредил Вик, прицеливаясь. - Он мой!
   Трактирщик испуганно пискнул, обернулся и, увидев грозного Вика, сиганул в кусты.
  -- Зараза! - выругался брат и направился за ним.
  -- Там болото! - выкрикнул Оох-рам-Лукуш.
   Блин! Я пришпорила Злыдня и кинулась за братом. Метаморф понял мою тревогу и не обиделся на столь грубое обращение. Наоборот, он в срочном порядке отрастил крылья и сделал огромный прыжок. Я оказалась на краю трясины почти одновременно с Виком, который в пылу погони мчался за лопарём прямо в топь.
  -- Норкар! - испуганно закричала я. - Норкар! Мой брат на твоей территории! Помни о соглашении!
   И тут свершилось чудо! Лопарь с визгом ушёл под грязную воду, в то время как Чернуля легко бежала по глади. Под её ногами при каждом шаге возникали тёмно-зелёные кочки. В том месте, где провалился корчмарь, кипела и бурлила вода. Витька сделал круг и вернулся на берег.
  -- Ребята! - крикнул он расходящимся в стороны кругам. - Этот гад у меня деньги стащил. Пять золотых! Помогите бедному дракону! Совершите справедливость.
  -- Держи, пройдоха! - вынырнула из воды тёмно-зелёная красавица с перепачканным кровью ртом и кинула увесистый кошель. - Там твои деньги и проценты за вкусный ужин!
  -- Приятно иметь дело с умными партнёрами! - ухмыльнулся Вик, взвешивая в руке кошель.
  -- Вить, я придумала, как нам разобраться с лопарями.
  -- Как? - заинтересовались спутники.
  -- Наша маленькая охота навела меня на мысль. Вызови Призрачных Гончих и натрави на лопарей. Пусть твои рыцари с ними разбираются, а то только ржавеют без дела.
  -- Они не могут заржаветь! - педантично заметил Норри. - Они же призраки!
  -- Зато прибить могут очень даже материально. И по болотам легко поскачут.
  -- Хорошо, - кивнул Вик. - Я постараюсь, только не отвечаю за результат.
   Отъехав от нас на некоторое расстояние, лорд Венатор закрыл глаза и, полагаю, сосредоточился. Свою охоту он вызывал нечасто. С моими догберами и то больше общался.
   Минут пятнадцать ничего не происходило. Я обеспокоено глянула на небо. На востоке уже начинало зеленеть. Если верить Норри, лопари через пару минут начнут активно искать убежища. Конечно, киморы их теперь достанут из-под любых кочек и коряг, вот только болотный народец далеко не отходит от своих мест обитания и может кого-нибудь пропустить.
   Вдруг земля вздрогнула, и прямо перед нами выстроился свиным клином отряд внушительных чёрных рыцарей. Вороные кони нетерпеливо гарцевали и кусали удила, выпуская из ноздрей языки пламени. Оказавшись в родном мире, рыцари больше не маскировались и выглядели внушительнее, чем в первую нашу встречу.
   Вперёд выехал печально знакомый мне магистр. После того, как мы взорвали Михея в туалете, рыцари вновь вернулись к законному хозяину и предложили Витьке быстренько меня зарубить. И, несмотря на то, что брат категорически запретил причинять мне вред, приказав наоборот служить верой и правдой, отношения с Призрачными Гончими у нас не совсем ладились. Особенно они были натянутыми с их магистром, которому в своё время от меня досталось больше всего. Видно, при жизни он был мстительным человеком.
   Вот и сейчас рыцарь прожёг меня фиолетовым взглядом и обернулся к Витьке.
  -- Чего изволите, хозяин?
   Вик кратко изложил суть проблемы и приказал немедленно выполнять. Рыцари синхронно кивнули и пришпорили коней. Огромные жеребцы дико взвизгнули и перешли в галоп. В какой-то момент они оторвались от земли и понеслись по воздуху. Я удивленно посмотрела на кузена. Не помню, чтобы Гончие летали! Иначе нам бы очень худо пришлось.
  -- Это их новое свойство, - пояснил Витька. - Проявилось совсем недавно. Артур сказал это связано с моим взрослением. Вроде как по мере того, как набираюсь могущества я, возрастают способности и силы моих слуг.
  -- Ну что? Домой? - предложил юный Лукуш. - Думаю, теперь справятся и без нас. А вам, ребята, переночевать надо.
  -- В замок не поедем, - предупредила я. - Нам время экономить надо. Мы лучше потом нагрянем погостить.
   Вампир согласился и повёл нас к вампирской границе. Мы шли не торопясь, периодически останавливаясь и добивая прячущихся лопарей. На небе споро занималась заря. Где-то у самой границы нас встретил Кейси.
  -- Княжна! - обрадовано кинулся он на встречу. - Как я за вас волновался!
   Злыдень тут же мысленно поведал, что Кейси очень ловко освободил их из конюшни, загрызя трёх конюхов-лопарей. Без его чуткого руководства метаморфы бы не выжили, но в мою душу по отношению к Кейси всё равно закралось подозрение и недоверие. Не люблю, когда мне лгут. А такие скользкие личности чаще всего оказываются с двойным дном. Вот только на чьей он стороне?
  -- Миледи, - вновь заговорил Кейсариус. - Я дико извиняюсь, что уничтожил всего лишь пятерых врагов, но мне пришлось всю ночь прятаться от рыскавшего по лесу Мортифора.
  -- Он был занят более насущными проблемами, - заметила я. - И вряд ли бы стал тратить время на ваше убийство.
  -- Я не мог так рисковать, - тихо произнёс волк.
  -- Что ж вы так не поделили? - фыркнул Вик. - Из-за чего такой помпезный сыр-бор?
  -- Мортифор мстит мне за один проступок.
  -- Какой? - удивился Норри. Если наш эльф в лёгком недоумении, то Морти получается не такой злопамятный, как я думаю.
  -- Я не могу этого сказать, - покачал мордой наш лохматый лорд. - Я обещал хранить тайну.
  -- Ладно, пойдёмте есть! - зевнул Оох-рам-Лукуш. - Когда я нервничаю, у меня просыпается аппетит, а сегодня мне прилично выпало стрессов!
   Постоялый двор, он же по совместительству корчма, оказался уютным чистым строением в два этажа. Улыбчивый хозяин тут же предложил нам лучшие комнаты и велел слугам наполнить для каждого из нас ванну. Всё ещё истерящую Ладу разместили отдельно от меня и на максимальном расстоянии. Доставившие её в корчму лучники попросили литр самогона для лечения душевных ран, нанесенных нашей красавицей. Метаморфов сытно накормили и почистили.
   Наш обед подали во дворе в тенистой беседке, увитой розами и живой изгородью. Плотно поев, мы разморенные и усталые направились наверх для долгожданного сна. Глаза отчаянно слипались. Я из последних сил вскинула голову, чтобы оценить количество ступенек впереди, и обомлела. Навстречу спускался лорд Каутинус собственной персоной! Старый заклятый враг. По обе стороны от него шагали молодые высокие воины.
   Вик, заметив опасность, тоже застыл на середине лестницы. Я обернулась - и настроение окончательно опустилось ниже плинтуса. У основания лестницы тоже стояли оборотни.
   Вот блин! Как невовремя мы, сытые и сильно уставшие, оказались окружены! А Мортифор, наверно, ещё очень злится за непочтительное поведение со своей невестой и выставленный счёт. Пусть он и помог нам разобраться с лопарями, но ведь там опасность грозила всем. А в случае опасности даже хищники с травоядными бегут бок о бок в мире и согласии! Видно, не зря Кейси отказался покидать снятую комнату. Вот только чего нас не предупредил, гад?!
   Видя наше отчаянное положение, Каутинус не смог сдержать плотоядной улыбки.
  -- Попалась, бестия! - довольно прошипел он, тяжело наступая вперёд. - Из-за тебя меня наказали за проваленное задание и послали ловить преступника на вампирской территории! Меня! Потомственного дипломата! Правую руку правителя! Но теперь-то и ты у него не в фаворе!
  -- Милорд, - осторожно произнёс его напарник. Тот, что был при встрече с леди Морой. Атус, кажется. - Милорд, у неё на пальце КОЛЬЦО!
   Тощий старец присмотрелся к моим рукам и витиевато выругался.
  -- Ничего не понимаю! - прошипел он и, обернувшись к подчинённым, коротко буркнул: - Уходим!
   Затем посмотрел на меня и, поклонившись, учтиво произнёс:
  -- Извините за беспокойство, миледи!
   Бедный, бедный враг! Вот уже второй раз за три дня он ведёт себя по отношению ко мне безукоризненно вежливо. Наверно, никогда не предполагал, что такое когда-либо произойдёт. Воины-оборотни грозно придвинулись к братьям. Те рефлекторно схватились за оружие.
  -- Их тоже не трогайте! - строго предупредил старик. - Вдруг она бросится защищать родичей? Ещё поранится, объясняй потом, что нечаянно её поцарапали!
   И с этими словами вервольфы отступили и, построившись, хмуро промаршировали мимо. Стоящие у подножия лестницы оборотни оглянулись, осмотрев нас напоследок, и присоединились к своим собратьям. Каутинус подошёл к корчмарю и расплатился. И лишь когда хлопнула входная дверь, я смогла прийти в себя.
  -- Народ, что это было?
  -- Не знаю, - пожал плечами Норри. - Пошли в номер, я спать хочу.
  -- Может, они побоялись связываться с Нох-рам-Лукушем? - предположил Вик. - Здесь-то мы под его защитой.
  -- Нет, - мотнул головой наследник вампирского престола. - Они не папы испугались. Их какое-то кольцо на Светиной руке остановило.
  -- Какое? - вздохнула я, глядя на свой набор. У меня скоро, как у терминатора, пальцы железными станут от обилия украшений! Знать бы ещё, какое из них помогло!
  -- Пошли в номер, разберёмся, - обнял меня за плечи Вик. - Полежим, подумаем. Может, Кейси объяснит причину. А то он в последнее время только нахлебничает по-тихому!
   Всё ещё пребывая в шоке, мы поднялись по лестнице. В комнате нас встретил настороженный волк.
  -- Они уже ушли? - жалобно вопросил он, вылезая из-под кровати.
  -- Так оборотни за тобой охотились?
  -- Вполне возможно, - кивнул лорд Каптулус. - По крайней мере, я не верю в то, что здесь мог оказаться ещё какой-нибудь преступник. А если учесть, что Мортифор лично участвует в охоте, то смею предположить, что их цель я.
  -- Кейси, что ты скрываешь? Почему король оборотней лично хочет накрутить тебе хвост на палку? Почему он носится за тобой по ночному болоту вместо того, чтобы сидеть у себя в замке, тихо править и дожидаться невесту?
  -- Леди, - вздохнул Кейсариус. - Я не могу вам назвать причину, так как дал слово молчать. Могу сказать лишь, что я не всегда был белым и пушистым, и в своё время смертельно обидел Мортифора. О чём теперь и жалею.
  -- Ты что, у него девушку увёл? - хмыкнул Витька.
  -- Оборотни однолюбы, - заметил Норри. - Это как минимум должна была быть невеста.
  -- Думаю, это не столь важно, - перебил измышления братьев вервольф. - Что вас так поразило там за дверью? Свету вон до сих пор трясёт.
  -- Нас оборотни почему-то не тронули, - сдала всех Лада. - Вроде и напасть собирались, но в последний момент заметили на её пальце кольцо и мирно отступили. Даже извинились! Представляешь?
  -- Да, - протянул наш лохматый попутчик. - Ну и дела. А что вы думате по этому поводу, Светлана?
  -- Не знаю, - честно призналась я. Что-то скрывать уже не было смысла. Лада снова нас всех предала и, похоже, даже не заметила сего прискорбного факта. Но на всякий случай решила повторить нашу первоначальную версию. - Может, оборотни испугались кольца правителя вампиров? В конце концов, мы на его территории и члены его семьи. Это мог быть дипломатический скандал.
  -- С вами рядом стоял наследник вампирского престола, - спокойно заметил Кейси. - Думаю, если бы они боялись только Нох-рам-Лукуша, то вполне удовлетворились бы видом принца и не упоминали бы о каком-то кольце. Каутинуса не так легко испугать. Вы позволите взглянуть на ваши пальцы, миледи?
   Я молча протянула свои руки волку. Поздно уже таиться. Всё равно он ночью может легко рассмотреть все украшения, а так ему и ответить придётся, во что новое я вляпалась. Чего же везёт так, а? Кто бы ответил?
   Лорд Кейсариус глянул на кольца и тихонько присвистнул:
  -- Офигеть!
   Он во все глаза таращился на мой серебряный перстень с лунным камнем. Тот самый, что я с братьями недавно приобрела на выставке камней. Ну и кто мне расскажет, что не так с моей покупкой?
  -- Где вы взяли этот перстень? - наконец пришёл в себя волк.
  -- Купила на ярмарке в своём мире.
  -- Быть того не может! - возмутился волк. - Неужели вы думаете, что фамильное кольцо правящей королевской семьи оборотней можно вот так легко приобрести на рынке?!
  -- Не понял, - тряхнул головой Вик. - Чьё это кольцо?
  -- Глазам своим не верю! - прошептал Кейси. - Но это родовое кольцо Мортифора!
  -- Оно не может быть им! - рыкнула я. - Оборотни терпеть не могут серебра, а оправа здесь именно такая. Я дракон! Я чувствую! Или скажите, что Дирусы мазохисты и любят носить прожигающие кожу штучки?
  -- Оправа древнего перстня из мельхиора, - задумчиво протянул наш лохматый эксперт по вервольфам. - Но я до сих пор поверить не могу, что это всего лишь точная копия! Кому понадобилось готовить дубликат?
  -- Может, это просто совпадение? - предположил Вик. - Ведь бывает же порой, что совершенно одинаковые идеи приходят абсолютно разным творческим людям.
  -- Что бы это ни было, но, похоже, у нас появились новые проблемы, - мрачно изрёк Норри. - Фамильное кольцо на чужом пальце обычно означает помолвку между хозяином и тем лицом. А это значит, что Мортифору станет очень интересно, когда это он успел обручиться с княжной без собственного согласия. А Каутинус ему обязательно доложит о своём путешествии. И тогда, боюсь, мы его окончательно достанем: вервольфы не любят шутить на такие темы.
  -- Но ведь это всего лишь недоразумение! - возмутилась я. Не понимаю, чего здесь злиться?
  -- А я не могу взять в толк, почему они поверили, - задумчиво отозвался Норри. - Ведь по идее перстень должен находиться у законного владельца, пока не будет принято окончательное решение.
  -- В таком случае нет проблемы, - бодренько отрапортовала я. - Когда оборотни поймут, что лопухнулись, нас уже здесь не будет.
  -- А если у Мортифора нет кольца? - внезапно подал голос Кейси.
  -- Нет! - всхлипнул Вик. - Нам не может так сильно не везти!
  -- Честно говоря, я не верю, что моё кольцо настолько похоже на фамильный перстень Мортифора, - попыталась успокоить я брата. - Оправу ещё можно подделать, но нигде в природе не встретятся два абсолютно идентичных камня. Это невозможно.
  -- Ну посуди сама, - фыркнул Кейси и кивнул на мою испепеляющую врагов книгу. - Спроси о фамильном адуляре Дирусов.
   Я последовала данному совету. Какая полезная в плане информации у меня книга! Загляденье просто! Всегда любила энциклопедии. Магический фолиант послушно показал мне фамильный перстнень вервольфов. С минуту я изумлённо таращилась на лунный камень, точную копию того, что был у меня на пальце. А потом внутри всё похолодело при виде надписи: " ПРОПАЛ".
  -- Вить, Норри, - хрипло позвала я братьев, - кажется у нас проблемы.
  -- Ой-ё! - озвучил своё мнение лорд Венатор, заглядывая мне через плечо в книгу.
  -- Однозначно, - хмуро подтвердил Норри. - Теперь, полагаю, в краже обвинят нас.
  -- Но это же нелогично! - возмутилась я и чисто рефлекторно попыталась снять кольцо. Где там! Вредный перстень вцепился в палец словно клещ. - Зачем мне носить всех на виду сворованную вещь?
  -- Об этом подумают после того, как нас убьют, - мрачно заметил Вик.
  -- Это вообще не тот перстень!
  -- Это опять же заметят после того, как нас убьют, - педантично добавил кузен.
  -- Свет, - печально и как-то обречённо вздохнул Норри. - Ты мне одно скажи: проклятие Ведущих магов мира, отсутствие пятого кандидата, твоя личная войнушка с невестой Мортифора, умроки, лопари, какая-то непонятная магическая хрень. Нам что? Проблем мало?
  -- Ты забыл про разбитый бумер, - похоронным тоном напомнил Вик.
  -- Ну да, и это, - нервно шевельнул острыми ушами сводный брат. - Сестрёнка, тебе не кажется, что у нас уже достаточно проблем? Зачем ещё кольцо на нашу голову?
  -- Ты так говоришь, как будто я это специально устроила! А между прочим, на выставке мы его все вместе приглядели! Это вы мне такой подарок сделали!
  -- Но кто просил тебя выбрать именно этот перстень! Там было куча золота! Нет! Нам захотелось серебра и адуляра!
  -- Камень меня выбрал! Он мне тогда ещё подмигнул!
  -- Ага! Может, он тебе ещё и ручкой помахал?! - хором рявкнули братья.
  -- Не издевайтесь! Вы же драконы! Вы же знаете, что такое, когда вас выбирает драгоценность.
  -- Меня золото постоянно выбирает, но не приносит таких проблем! А на твою пятую точку они как магнитом притягиваются!
  -- Так, может, потому и липнут? - философски заметил Норри. - К такой красивой части тела я бы и сам с удовольствием прилип!
  -- По ушам получишь, кровосмеситель ушастый! - рыкнул Витька. - Запомни: сестра - это святое!
  -- Помню, - послушно кивнул эльф. - Но от этого её аппетитный зад менее красивым не станет.
  -- И это тоже прибавит нам приключений! - обречённо подвёл итог Вик, возведя очи к небу.
   Хм, кажется, я начинаю догадываться, какой Ведущий маг мира чисто теоретически должен мне покровительствовать.
  

Часть 3. Неуловимый кандидат

В плохие старые времена было

три легких способа разориться:

самым быстрым из них были скачки,

са-мым приятным -- женщины,

а самым надежным -- сельское хозяйство.

Уильям Питт Амхерст

   Нелегко быть княжной. Это только на первый взгляд кажется, что круто родиться с короной на голове. Власть, деньги, богатство. Девушки ещё прибавят прекрасного принца или короля в мужья (совсем не задумавшись, что венценосные особы - товар малочисленный и не всегда прекрасный). Мы же остановимся на банальной ответственности за жизни людей и за всё своё большое хозяйство. Не знаю, как решают свои проблемы прочие правители, но драконы, оказывается, просто патологически не могут оставить собственные территории и подданных без поддержки.
   После стресса с оборотнями мы устроились на кроватях и попытались уснуть, но к нам продолжали приходить сообщения об уничтожении лопарей. Где-то обнаружили ещё одно гнездо умроков. Через магический кристалл с нами связался Артур Семину, коротко отчитался про жизнь в княжестве, попросил рассудить пару исков и сбросил записки с жалобами и прошениями. Война-войной, а делами страны я должна заниматься постоянно, поэтому не понимаю, как некоторым принцам и принцессам удаётся смыться от всех государственных забот и успешно шастать по дорогам энное количество лет.
   Постепенно под кипой бумажной работы братья, растянувшись на кроватях, сладко задремали. Я покосилась на пристроившегося на коврике у двери Кейси. Вот где тот ещё жук! Кто он? Что он? Волк спокойно спал, свернувшись калачиком. А ещё говорил, что на полу спать не может, прохвост!
   Я аж зевнула от зависти. Отчаянно хотелось отдохнуть. Так, нужно взять себя в руки и досмотреть жалобы. Одна молоденькая крестьянка предъявляла претензии Норри ванн Дерту, который провёл ей экскурсию по эльфийскому лесу и даже обеспечил, как выяснилось через девять месяцев, ушастым вечно орущим сувениром. Размер алиментов и моральной компенсации потряс меня до глубины души, не говоря уже о требовании немедленной женитьбы. Я вчиталась в письмо и скрипнула зубами от злости. Вот уж не думала, что на моих землях найдутся такие корыстолюбивые лжецы!
   Указанные сроки не подходили! Видно, охотнице за мужем было невдомёк, что её объект мог находиться в другом мире. Более того, аккурат в тот час наш вечно голодный растущий дракон, опустошая просторы холодильника и прилежащих к нему кухонных территорий, наткнулся на мамин чай для похудания. Для тех, кто с этой гадостью не сталкивался, поясняю: вещь настолько хорошая, что нужного эффекта достигаешь буквально за несколько дней, так как вся еда и жидкость в тебе долго не задерживается. Так что в тот момент Норри был на экскурсии в туалете, а точнее на экстренном заседании. И прочие мирские заботы его банально не волновали.
   Терпеть не могу лжецов! Я тут же написала Артуру и попросила разобраться, сделать тест на отцовство и, если девушка солгала, навеки выселить её со всей семьёй и ближайшими родственниками из моего княжества. Пусть будет уроком, не только ей, но и всем остальным лгунам.
   Остальные прошения и жалобы были простыми и обыденными. Кто-то не поделил чью-то корову, кто-то у кого-то отбил мужа. В общем, рутина и только последняя жалоба выделялась из общей массы. Где-то в центре моего княжества в деревне Козлевка (это ближе к эльфийским и людским территориям) стали происходить необычные вещи: то охотники заплутают, то скот целым стадом в болото кинется, то наутро у всего мужского и женского населения волосы в косы окажутся завязанными. Самые свирепые цепные кобели за порог забора переступить боятся. Мда! Дела!
   Я открыла карту, чтобы лучше посмотреть, где же находится это загадочное селение, и обалдела. На карте оно было отмечено флажком, который означал, что там может находиться наш загадочный кандидат в пятые драконы. Я связалась с Уной. Догбер поведала о странной магической активности в том районе. Да! Однозначно стоит посетить это местечко. Обведя его кружочком, я от души потянулась и, наконец-то, легла на кровать. Стоило приобрести горизонтальное положение, как тут же навалился сон, глубокий и без сновидений. Видно, полученные приключения дали о себе знать.
   Проснулась я от аппетитного мясного запаха. Из окна ярко светило солнце, озаряя все уголки комнаты. По форме теней на полу, было ясно, что время приближалось к обеду.
  -- О! - раздался над ухом довольный Витькин голос. - Что я тебе говорил? Истинный дракон никогда не проспит обеда! Света, вставай, а то сейчас мясо кончится!
  -- Только попробуйте! - зевнула я. - И я вас самих тогда съём!
  -- Вот! Видишь? - притворно возмутился Вик, указывая на меня. - И в этом все драконы!
  -- Кто бы говорил? - фыркнула я. - Тираннозавр велоцираптора хищником обзывает!
   Пока мы обедали, я рассказала братьям добытую информацию.
  -- Да, - задумчиво протянул Вик. - Это место однозначно следует посетить. Уже хотя бы для того, чтобы помочь беднягам.
  -- Я могу построить портал, - прикидывая что-то в уме, предложил Норри. - Правда, потом буду абсолютно бесполезен в течение нескольких часов.
  -- Почему? - изумилась я. - Ты же быстро восстанавливаешься.
  -- Магический резерв да, но построение переходов на такие расстояния изматывает также и физически. Я буду как выжатый лимон.
   При его словах глаза Лады хищно блеснули. Похоже, она всё ещё не отказалась от моего ушастого брата. Если Вик её теперь пугал, то с эльфом она надеялась справиться. Заметив, что я на неё смотрю, Лада подняла голову и взглянула на меня. Правильно, девочка, смотри в глаза своей проблеме. Я еле заметно качнула головой и словно невзначай дотронулась до шеи, намекая, что в случае чего устрою жёнушке большой кирдык. И не посмотрю, что родственницы. Ладушка быстро и точно меня поняла, побледнела и судорожно сглотнула. Братья нашего безмолвного диалога не заметили. И только Кейси, задумчиво прищурившись, смотрел на меня.
  -- А что могло поселиться в этой деревне?
  -- Честно говоря, не знаю, - пожал плечами Норри. - Возможно, это мстит невинно загубленная душа. Если там хороший всплеск магической энергии, то, вероятно, кого-то принесли в жертву. А ты что думаешь, Кейси?
  -- Это может быть просто одна из видов бытовой нечисти. Одичавшая. А магические всплески результатам её шалостей.
  -- Из-за чего так могло случится?
  -- Ну, допустим, кто-то переехал и не забрал с собой домового, - безмятежно ответил Кейси. - Это самый частый случай.
  -- Ты с таким уже сталкивался?
  -- Нет, - мотнул головой волк. - Но доводилось слышать.
  -- Ну что, поехали? - хлопнула по коленям Лада.
   Мы пораженно воззрились на неё. Раньше за нашей красавицей подобной жажды деятельности не замечалось. Может, её подменил кто, пока мы спали?
  -- Ты чего вдруг такая активная? - словно прочитал мои мысли Вик.
  -- Ну, - пожала плечами Лада. - Чем раньше вы со всем разберётесь, тем раньше я получу обещанного жениха. Или вы уже забыли?!
  -- Нет-нет! Как можно! - замахали руками братья.
   Нет, всё-таки Ладушка наша, своя.
   До деревни мы добрались без приключений. Да и как можно, путешествуя таким способом нарваться на неприятности?! Это то же самое, что пойти ночью в собственной квартире в туалет и столкнуться с диким голодным гризли. Хотя с меня и такое может статься. Но Норри, к счастью, не я.
   Село Козлевка ничем не отличалось от других моих деревень. Чистенькое, опрятное. Каждый домик ровненький, ладненький, набело выкрашенный. Где-то крыши из золотистой соломы, травинка к травинке, словно специально подбирали, а где-то - аккуратная красная черепица. Очень представительная деревня. Кажется, здесь получают лучший на Гее козий сыр. Хотя для меня это сомнительное удовольствие. Я и молоко-то козье не жалую, а уж сыры ничьи не люблю. В отличие от Витьки.
   Увидев нас, вышедших из портала, жители зашушукались и бодренько попятились к вилам и граблям. Мы тоже насторожились и сбились плотнее. Как ни странно мои руки автоматически потянулись к ортам. Взрослею, наверное.
  -- Да вы что?! - раздался внезапно гневный мужской крик, и на площадь выкатился невысокий кругленький мужчина, чем-то напоминающий кругляш их хвалёного сыра. - Да вы что! - вновь повторил он, становясь между нами и селянами. - Князьёв наших не признали?!
   Народ отступил, но грабли убирать не спешил. Вот как значит, меня любят подданные.
  -- Здравствуйте, княжна! - подбежал ко мне наш нежданный защитник, почтительно кланяясь. - Я, Тьен Козе, староста этой деревни. Мы рады видеть вас у себя в Козлевке.
   При этих словах селяне потупились и спрятали грабли за спину, но опять же отпускать их не собирались. Какой у меня всё-таки любящий народ!
  -- До меня дошла ваша жалоба о всяких необъяснимых явлениях. И вот мы приехали разобраться.
   Крестьяне вздохнули с облегчением и опустили грабли. Мы тоже расслабились.
  -- Может, пойдём ко мне в хату? - предложил Тьен Козе. - Вы, небось, проголодались?
  -- Очень! - охотно подтвердили братья, игнорируя наше с Ладииной и Кейси замешательство. Только пятнадцать минут назад пообедали!
   "И что с того? - фыркнул мой желудок. - Тебе, хозяйка, тоже не мешает подкрепиться. А то бегаешь, нервничаешь. А ценные элементы организму кто будет добывать? Я что ли?"
   Староста радостно повёл нас в дом, где на столе уже дымилась приготовленная еда. Жена Тьена оказалась такой же маленькой и кругленькой, но удивительно подвижной. Она словно факир мгновенно меняла блюда, подливала и накладывала разные вкусности на пустые тарелки. Витька с Норри, поглощая пищу, тем не менее, успевали ещё и задавать вопросы по проблеме. Господин Козе охотно отвечал.
   Да, завелась какая-то пакость. Да, вечером дороги может перепутать, и пьяный муж до дома не дойдёт. А иногда волосы всем жителям деревни в косички заплетёт, детей сажей вымажет, у коз молоко сдоит, козлов как овечек побреет. И вроде вреда людям сильного не делает, но добро хозяйское портит.
   Я внимательно слушала и думала, как бы это ещё ненароком задать вопрос о пятом кандидате в нашу команду. Кажется, это какой-то Микола Лукшский. Здесь он не совсем местный и на нашу территорию недавно переселился.
  -- А когда это всё началось? - решила я внести свою лепту в допрос.
  -- Да с несколько месяцев назад, когда Миколка хату свою построил, - простодушно пожал плечами староста.
  -- Думаете, это как-то связано с ним? - почуяли след братья.
  -- Да нет, - мотнул головой Тьен. - Микола - мужик простой. Он даже в домовых не верит и молока им не ставит. Он с этой мракобесиной вряд ли связан.
  -- А где мы можем его найти?
  -- Самая новая изба на отшибе, - ответил мне Тьен. - Только захворал, бедняга.
  -- Вот мы его и проведаем! - хищно улыбнулись братья.
   Почему-то мне нашего пациента стало жаль.
   Хата на окраине нашлась довольно быстро. Ладненькая, только что построенная, она даже лесом пока пахла. Дверь вопреки всем законам логики оказалась незапертой. Наверно, сказывается новый закон, по которому догберам разрешается питаться преступниками, в том числе и ворами. Конечно, моим Стражам порядка дозволялось есть только по-настоящему виновных, не трогая невинно оклеветанных. Благодаря своим способностям, питомцы легко справлялись с задачей и здорово поправились за последние полгода, а количество преступлений уменьшилось в десять раз. Правда, расплодилось слишком много пустых доносов. Может, мне и клеветников под закон подвести?
   Вышеупомянутый Микола Лукшский лежал на постели и горел в лихорадке. Староста сказал, что он заболел где-то с неделю назад. Резко свалился, да так и не встал. Время от времени крестьяне приходят помочь ему с продуктами и что-нибудь по дому сделать, но стараются не частить. Интересно то, что больше никто в деревне не заразился, да и сам Микола заболел внезапно и неожиданно. Погода вот уже несколько месяцев отличная, сам мужчина за те несколько лет, что прожил у нас, ни разу не захворал. А тут нате. Раз - и слёг.
   Подойдя к больному, я дотронулась до его лба тыльной стороной ладони. Глаза Миколы тут же удивлённо распахнулись.
  -- Кто вы? - испуганно выдохнул он, пытаясь подняться на локтях. Но ослабшие руки его не держали.
  -- Свои, - спокойно отозвался Вик, осматривая помещение. - Спи.
  -- Спи, - тряхнул Норри ладонью в его сторону - и Микола тут же откинулся на подушки, словно подкошенный. Увидев мой возмущённый взгляд, эльф спокойно пояснил. - Не волнуйся, это ненадолго, если учесть, сколько сил у меня осталось, то он оклемается где-то через час. Мы за это время как раз успеем здесь освоиться, а бедняга избежит лишних поводов для волнения.
  -- Да уж, - ухмыльнулась я, наблюдая за тем как Вик, по-хозяйски открутив ножку табурета, извлёк из неё свёрнутую пачку бумажных денег.
  -- Дилетант! - в сердцах прошипел лорд Венатор. - Ну кто их учит так деньги прятать?!
   Положив добытое на стол, кузен прошёлся по комнате, носком сапога простукивая половицы. Под красным углом он остановился, присел и стал аккуратно пальцами исследовать доски. Я невольно засмотрелась на манипуляции его длинных ловких пальцев. В этот момент он напоминал хирурга, ощупывающего пациента, чтобы поставить диагноз. Вдруг Вик замер, словно лев перед прыжком, затем ловко поддел край доски и приподнял её край.
  -- Ну? Что я говорил?! - торжествующим тоном произнёс он, извлекая из укрытия солидный мешочек с золотом. - Совсем никакого понятия о сохранности нет!
  -- Ну что ж, - повернулась я к Норри. - Ты только что спас Миколу от инфаркта. Можешь, собой гордиться.
  -- Вить, - укоризненно отозвался эльф. - Мы ж его не грабить пришли!
  -- Нет, - спокойно кивнул головой Вик. - Но я ему только что оказал большую услугу. Когда он проснётся, я научу его лучше прятать свои сбережения.
  -- Ну да, ну да, - хмыкнула внезапно Ладушка.
  -- А вы, леди, молчите и не гремите своими двадцатью монетами, спрятанными в лифе платья, - презрительно фыркнул Вик, не удосуживаясь даже обернуться к девушке.
  -- Но как?! - возмутилась Лада, испуганно хватаясь за грудь.
   Я лишь молча пожала плечами. Ни для кого не секрет феноменальное сродство Вика --> к деньгам[Author:E] . Не удивлюсь, если они, действительно, зовут его "папой" и ведут с ним такие же продолжительные диалоги, как я со своим мозгом или желудком.
   Я вернулась к Миколе. Увы, но он не оказался нашим пятым членам команды. Возможно, и было какое родство, но очень далёкое. Однако это не повод вот так бросать несчастного и двигаться дальше. И в первую очередь не мешало бы сбить ему температуру, снадобье заварить.
   К сожалению, господин --> Рижский[Author:E] оказался не тем человеком, что сушит под потолком полезные целебные травки на чёрный день. Ладно, за ними сходим в деревню позже. А пока попробуем сбить температуру самым банальным и проверенным в народе способом - растиранием спиртом с оборачиванием в --> простынь[Author:E] .
   Так же как Вик безошибочно определяет местонахождение денег и ценных бумаг, так и мне, химику, не составило ни малейшего труда вычислить из всех наливочек самогон. Проверив по запаху свою находку, я достала склянку и попросила братьев помочь мне раздеть и растереть пациента.
   Всё это время Лада тоже рвалась в "бой". Без многочисленных одеял, Микола оказался очень симпатичным, ладно сложенным мужчиной средних лет. Решив занять нашу зазнобу какой-нибудь общественно полезной работой и помня печальную историю с бутербродами (я их до конца дней не забуду!), мы единогласно отправили Ладушку в деревню купить козьего молока, которое хоть и противное, но самое полезное. По хозяйству нашу красавицу лучше не напрягать. А на молоке мы сами и кашу сварим, и пациента горячим питьём с мёдом напоим.
   Леди Каракурт не было долго. Где-то около часа. За это время мы успели не только сбить жар пациенту, но и навести порядок в его доме, наметить дальнейший план действий и точки своего маршрута.
   Норри успел даже сбегать в деревню за целебными травками и продуктами. Но с Ладушкой там не столкнулся.
   Когда мы уже стали не на шутку волноваться, дверь отворилась и торжественно вошла взъерошенная и порядком поцарапанная Ладиина. Интересно, где это она шастала и с кем воевала?
  -- Вот! - царственным жестом подала наша леди Витьке какой-то заляпанный грязью кувшинчик. - Ваше молоко!
   Брат внимательно глянул внутрь и здорово озадачился. Ещё около пяти минут он вдумчиво вращал в руках сосуд, пытаясь более тщательно рассмотреть содержимое.
  -- Хм, - растерянно пробормотал он. - Его содержимое меня невольно пугает. Что ты думаешь, Норри?
   И с этими словами протянул кувшин для осмотра эльфёнку. Второй мой брат глянул внутрь, испуганно вскинул брови, осторожно понюхал, резко отшатнулся и чихнул. Да что ж там такое? Я тоже хочу посмотреть! Но Норри проигнорировал мои протянутые руки и поднял сосуд выше.
  -- Леди Ладиина, не будете ли вы столь любезны пояснить нам, где взяли данный кувшин? - смущённо спросил он.
  -- Что значит где? - фыркнула наша красавица. - Света сказала раздобыть молока, вот я и подоила коз. Тут в хлеву их много.
  -- А почему из предполагаемого молока шерсть торчит? - продолжил допрос эльф.
  -- Ну, может, немного шерсти попало, - пожала плечами девушка.
  -- Немного? - ахнул Вик. - Да здесь меха больше чем молока! Молчу уже о комках грязи!
  -- Ну, может, чуток пыли и осело, - послушно согласилась супруга.
  -- Совсем малость! - взвился Норри. - Да сюда полхлева нагадило! Как ты их доила?
  -- Ну, эти скотины бодались, - рефлекторно потёрла ушибленный бок Ладиина, и я только теперь заметила аккуратный отпечаток копыта у неё на платье. - В общем, когда я поймала одну из этих сволочей, та не захотела мне помочь. Ну, я её головой об стену, чтоб стояла смирно. Она меня за палец укусила. Я ей кулаком в глаз и снова головой об стену. Она взбрыкнула, я опять её головой о стену.
  -- И ты что весь хлев так доила? - опешила я.
  -- Ну, - замялась Лада. - С первой козы молока не очень-то получилось. Пришлось к другим обращаться. Некоторые звери убежать хотели, но разве ж кто от меня уйдёт? Они, правда, тоже несговорчивыми оказались. Пришлось парочке рога сломать...
  -- ЧТО?! - взвыл не вовремя пришедший в себя больной и от испуга подскочил на метр в высоту из положения лёжа. - МОИ ПОРОДИСТЫЕ КОЗОЧКИ!!! ЧТО ТЫ С НИМИ СДЕЛАЛА, ТВАРЬ?!
  -- Говорил я, что в хлеву какой-то шабаш творится. А вы мне не верили, - укоризненно заметил Норри.
   Микола скорбно застонал и вдруг замер, словно его осенила какая-то страшная догадка.
  -- Слушай, - вдруг тихо заговорил он, лихорадочно сверкая глазами. - А я же со своими козочками и козлов держу. ТЫ ЧТО,И МОИХ МАЛЬЧИКОВ ПОДОИЛА?!
  -- Не хочу тебя расстраивать, друг, - вздохнул Витька, - но нашей красавице всё равно кого доить. Что козлов, что мужиков.
   Норри еле заметно улыбнулся и с невинным видом вышвырнул кувшин в окно. Поймав наш коллективный взгляд, он, как ни в чём не бывало, пожал плечами и невинно заявил:
  -- Извините, случайно выскользнуло. Надеюсь, вы не расстроились? Оно же всё равно несъедобное.
   Мы молча обернулись к притихшей Ладиине.
  -- Ну, козлов я не доила, - кусая губы, произнесла она. - Наверное.
  -- ЧТО? - опешили мы.
  -- Темно там было! - взорвалась наша блондинка. - А они там все на одно лицо, то есть морду!
  -- Ты что определяла пол животного по морде лица?! - воскликнул Вик. - А вниз, под капот, так сказать, не смотрела?
  -- Да смотрела я! - закричала Лада. - Смотрела! Только чаще мне их об стенку швырять приходилось! Такие драчливые заразы!
   Мужик на кровати издал приглушенный всхлип и, подорвавшись, кинулся к дверям. Похоже, никакая болезнь его не остановит, если что-то угрожает делу его жизни.
  -- Лада, милая, ответь мне только на один вопрос, чисто из научного интереса. Там кто-нибудь выжил после твоей дойки?!
  -- Надеюсь, - скромно пожала плечами Ладушка.
   Абзац! Помогли, называется, тяжело больному! Я от шока в первую минуту даже и не подумала, с какого это перепугу Лада, вместо того, чтобы, как ей велели, идти в деревню и принести молока, попёрлась в хлев и решила ДОИТЬ! Вряд ли у местных дворянок имеется спецкурс по данному предмету. Я уж молчу об её чудовищных методах!
  -- Писец! - простонал Вик и, хохоча, сполз по стеночке. - Ладушка, девочка, поделись секретом, какой террорист учил тебя вести домашнее хозяйство?
  -- Я потомственная дворянка! - взорвалась Лада. - Как выяснилось, дочь правителя вампиров! С какого перепугу я должна учиться грязной работе? Пусть у меня с отчимом отношения были натянутые, но козлов и коз я только на картинках или издалека видела!
   Да, как и следовало ожидать, спецкурса по сельскому хозяйству у дворянок нет! Надеюсь, экономике Миколы нанесён не серьёзный ущерб. Тут тишину прорезал душераздирающий крик. Кажется, мужик дополз до хлева.
  -- Моя самая лучшая коза!!! - подтвердились мои догадки.
  -- Естественно, - пробормотала себе под нос Лада. - У неё было самое большое вымя... и самый гадкий характер.
   Только отошедшие от веселья братья, снова перегнулись пополам и повалились на землю. Я направилась к дверям. Нужно помочь хозяину оценить размер ущерба. Ну ,на худой конец, посочувствовать.
  -- Мы с тобой! - простонали братья и на четвереньках поползли за мной следом.
   Мужик рыдал над чуть живой большой лохматой козой с солидными рогами и шальными глазами. Увидев вошедшую следом за нами Ладу, она выдала истеричное "мля", по интонации и выражению больше созвучное с великим и могучим словом из русского языка, и попыталась поспешно куда-нибудь сбежать. Прочие козы сбились в кучу в самом дальнем углу хлева и меленько дрожали, глядя на нашу красавицу, как кролики на удава. Ну, Ладушка, ну КОЗА! Общества по защите животных на тебя нет! Кто ж тебя надоумил?
  -- Лада, а почему ты не поступила, как мы договаривались? - обратилась я к задумчиво прислонившейся к косяку Ладиине.
  -- Да только вышла за порог, как встретила грязную девочку, - спокойно ответила красавица. - Ну, я её и спросила, где купить молока. А она и говорит: "Зачем тебе до деревни идти, если в хлеву полно коз? Пойди, подои" И я пошла. Сама не знаю, почему, но пошла. И ведь не задумывалась в тот момент, что не умею. Казалось - всё могу.
  -- И ты, действительно, многое смогла! - оценил ущерб Вик.
  -- Да, - вздохнул Норри. - Вон у той козы, похоже, будет инфаркт!
  -- А разве такое возможно?
  -- Возможно, - уверенно кивнул эльф. - Если их свести с нашей девицей.
   Я попросила описать девочку. Лада более-менее дала подробный портрет, но слушавший нас хозяин несчастных животных лишь ошарашено покачал головой.
  -- Я никого не знаю с таким описанием, - тихо произнёс он. - У нас такие дети не живут.
  -- Но она прекрасно знает вас, - заметила я. - И при этом, кажется, имеет на вас зуб.
  -- Это-то меня и тревожит, - вздохнул больной.
  -- Так, - вдруг опомнилась я. Нехорошо простуженному человеку сидеть босиком на холодном хоть и застеленной соломой полу. - А ну, марш обратно в дом!
  -- А как же мои козы? - всхлипнул Микола.
  -- Братья разберутся, - пообещала я. - Норри, ты у нас только по растениям или ещё по животным специализируешься?
  -- По всём, - вздохнул эльф. - В нашей команде приходится быть специалистом широкого профиля. Идите, я посмотрю, что можно сделать.
   Мы с Виком отвели Миколу в дом. Напоили валерьянкой, Ладу снова послали за настоящим молоком. И на этот раз коровьим. Хватит с нас коз. Надеюсь, больше в деревне никто не пострадает. Ещё раз напоили пациента валерьянкой. Я взяла принесенные Норри веники засушенных целебных трав и заварила ромашку. Вошел задумчивый Норри.
  -- С вашими животными всё будет в порядке, - поспешил успокоить эльфёнок больного. - Но я бы посоветовал вам дать им недели две отдохнуть от своих обязанностей.
   Мужчина облегчённо вздохнул и откинулся на подушки.
  -- Всё это больше похоже на проделки мелкой бытовой нечисти, - задумчиво предположил Норри.
   Мы с Виком дружно кивнули. Невинно загубленные души так по-детски и мелочно не мстили бы. Вот только кто так отличился?
  -- Скажите, у вас с домовым хорошие отношения?
  -- Чего? - испуганно прохрипел Микола.
  -- Ну, вы разве не подкармливаете своего домового? - вкрадчиво уточнил эльф. - Разве у вас другие так не делают?
  -- Деревенские делают, - согласился мужчина. - Но я на землях дракона пришлый. Всего пару лет как обосновался. Как только я вывел новую особо удачную породу, и мои козы с козлами стали славу по всей округе собирать, прежний хозяин начал здорово меня притеснять. Налоги завысил, гад. Вот я однажды не выдержал и на эти земли подался. Здесь жить оказалось, действительно, легче. Село на козьих сырах специализируется, так что я очень востребован. Подати нормальные, разбойники как-то не водятся, караваны частенько проходят. Порой, правда, какое-то жуткое зверьё пробегает, но в деревне успокоили, сказали, что это хозяйские псы. Их, если что, покормить нужно, а они и помочь могут. Я сначала этих хищников побаивался. Думал, они моих коз передерут, но чудовища их не трогали. Лишь однажды эти Стражи порядка у меня есть попросили. Спокойно кашу проглотили и ушли. А нового хозяина своего так и не видел. Ну, разве не жизнь? Единственное, не верю я, что он дракон. Ну не может ящер так со всеми по-человечески обращаться!
  -- Но он дракон, - вздохнула я. - И вдобавок ко всему она.
  -- Да бросьте, - скривился мужчина. - Не может такого быть!
  -- Но это правда, - подтвердил Вик. - Равно как и то, что княжна перед вами.
  -- Разыгрываете? - обиделся Микола. - Мы, конечно, ещё не успели с вами познакомиться. Но это же не повод так дурить человека! Я в эту сверхъестественную чушь не верю! Не может дракон превращаться в человека. Куда лишняя масса девается?
  -- Не знаю, - честно призналась я. - Но факт остаётся фактом. А почему вы в домовых верите?
  -- Я родился и вырос на человеческих землях, о вампирах, эльфах, суккубах и прочих я только слышал, видел пару раз урков и орков. Отродясь вокруг нас был простой понятный мир. А на ваших вотчинах нечисть на нечисти и нечистью погоняет. Здесь даже люди другие, домовому мисочку со сливками поставят, лешему гостинец приносят, водяному первый литр самогона сливают, а своему хозяину-дракону чуть ли не поклоняются. Хоть они и хают его прилюдно на человеческой территории, во время праздника Благословления всем скопом чуть ли не по две свечки за здравие своего князя ставят. Уж я-то видел, не первый год живу. Даже дети малые, ещё с колыбели вылезли, а уже бегут и кричат: "Тятька, тятька, дай свецку за длакона поставить!" Честно говоря, я уже и сам за Драко ставить свечки стал. На такого хозяина действительно надо молиться! У меня одни доходы даже с его налогами! И ничего сверх меры не требует! А теперь скажите, может, ли бездушный жестокий ящер так по-человечески ко всем относится?
  -- Может, - кивнул Вик. - Только это большой секрет. Кстати, о доходах. Хочу вас немного проконсультировать.
   Витькина лекция длилась около часа. За это время Лада успела вернуться с настоящим молоком и (о чудо) без приключений. Мы с Норри приготовили ужин и покормили остальных. Убедить Миколу в том, что я действительно дракон, удалось лишь с пятого раза. И то, думаю, он согласился только, чтобы мы поскорее от него отстали. Поймать домовёнка мы решили ближе к ночи. Вот только что-то меня смущало.
   Во-первых, насколько успела узнать, домовые больше похожи на старичков, нежели на молоденьких рыжих взлохмаченных девчонок с веснушками на пол-лица. Норри мгновенно понял моё смятение и тут же среагировал, обернувшись к Миколе:
  -- Скажите, а вы случайно дом на месте какой-нибудь постройки не ставили?
  -- А что нельзя? - встрепенулся мужчина. - Вы налог за это хотите содрать?
   Вот теперь он быстро признал во мне власть имущую.
  -- Нет, - поморщился Витка, словно переступая через себя. - Никаких налогов в ближайшие три месяца не будет. Мы просто вам помочь хотим.
   Мужчина уставился на нас, как на психов. Ну да. Где это видано, чтобы князья лично разбирались с проблемами какой-то деревни? Ну, так это у людей, а здесь, как он успел подметить, всё не так.
  -- Здесь когда-то изба разрушенная стояла, - сдался Микола под нашим долгим молчанием. - Я бы свою рядом построил, да фундамент здесь уж больно хорошим был, качественно сделанным. Вот я и поставил новую избу сверху.
  -- А хлев на чём построили?
  -- На заброшенной бане, - покаялся мужчина.
   Мы переглянулись и поняли, вот оно! Эта девочка - банница. И мстит она, похоже, за то, что на её доме отгрохали особняк для коз и козлов. Наверно, на её месте я бы тоже разозлилась. Ну да это её проблемы, мы таких шуток не прощаем.
   Напоив пациента ещё раз валерьянкой, мы отправились на экстренное совещание.
  -- Банница выйдет после темноты, - заметил Норри.
  -- Я ей шею сверну! - прошипела Лада.
  -- Нет, ты будешь приманкой, - пресёк её наполеоновские планы Вик.
  -- А вам не кажется, что Ладу она уже знает и вряд ли подойдёт? - забеспокоилась я.
  -- И правильно сделает! - рыкнула супруга.
   Я невольно задумалась, а как Ладиина общается с простыми смертными. Это с нами она временами вежлива и вынуждена смиряться с господским произволом. А с крестьянами как? Почему банница заколдовала именно Ладу и направила в хлев. Хотя, может так статься, что наша красавица просто оказалась не в то время и не в том месте. А может, и нет.
  -- Лада, а как ты встретилась с банницей?
  -- Только я вышла на порог, как передо мной оказалась девочка, - послушно ответила спутница. - Повторяю ещё раз. Маленькая, конопатая, рыжая. Я её спросила, где взять молока. Она мне сказала, что в деревню идти незачем, и послала в хлев.
  -- И всё? - что-то мне подсказывает, что это сильно отретушированная версия событий.
  -- Всё, - невинно заверила Лада.
   Ладно, не будем настаивать. Пару часов мы решили поспать. Надо пользоваться любым моментом тишины и покоя, потому как неизвестно, когда нам в следующий раз выдастся такая возможность. Братья отрубились сразу, чуть позже уснула Ладиина. В какой-то момент и я сама не поняла, как очутилась в мрачном готическом зале. Ну, здравствуйте пессимистичные серые сущности! Что беспокоит вас на этот раз?
  -- Время выходит! - бесновался на троне их предводитель. - Почему откладываете завоевание мира? Что это за гениальный план такой, который настолько гениален, что не работает в этом простом несовершенном мире?!
  -- Мы всё продумали до мелочей, - спокойно ответил Орту, стоя перед господином на одном колене. - Но наше влияние на Носящего перстень исчезло. Маги больше не чувствуют связи.
  -- Умер наш ставленник? - спокойно уточнил правитель.
  -- Нет, мой лорд. Наша марионетка жива и здорова, вот только она больше нам не подчиняется.
  -- Насколько помню, аналитики ещё раньше предупреждали, что он крайне неуправляем и непредсказуем.
  -- Да, - кивнул Орту. - Но не могли взять кандидата попроще, вроде Михея или Казиларга. Он бы просто не смог завоевать этот мир.
  -- Михею же это почти удалось, - тихо возразил правитель.
  -- Вот именно, мой господин, что почти, - ухмыльнулся Орту. - Михей был обречён изначально. Он, конечно, сильный маг с уникальными способностями, достаточно волевым и сильным характером, но на Гее его бы просто съели более сильные акулы. В любом ином мире наш ставленник чего-нибудь и добился бы, но не там. Мир Аргелла очень жесток, и слабые правители там долго не задерживаются, по крайней мере, на нелюдской части. Столь многое Михею удалось завоевать только благодаря эффекту неожиданности и временной разрозненности владык между собой. Но если бы они все объединились, то уничтожили бы противника и без драконов или нашего кандидата.
  -- Если там все такие сильные, то почему предложили именно этих кандидатов, Орту?
  -- Это была моя инициатива, - склонил голову слуга. - Из всех правителей у Михея было больше всего шансов завоевать мир. Так уж ему улыбнулся случай. Это ещё просчитали наши аналитики за сто лет до событий. Помните?
  -- Да.
  -- А Носящего перстень выбрал именно я, потому что из всех кандидатов, у этого было максимальное число степеней свободы. К тому же стоило учесть такой неизвестный параметр как дракон, а с ним с большей вероятностью мог справиться наш кандидат.
  -- Почему Драко вообще не уничтожили?! Ведь первое правило предводителя гласит: "Если в твоем плане существуют неизвестные параметры - исключи их".
  -- Если это возможно, - добавил Орту. - А второе правило гласит: " Если это невозможно, то постарайся по максимуму просчитать вероятности и предсказать его поведение".
  -- Но драконов невозможно предсказать! Тебе ли не знать это, Орту? Неужели так трудно было убить маленькую хрупкую девушку?
  -- Во-первых, все драконы крайне живучи, а во-вторых, она на подсознательном уровне вычисляла киллеров и старалась от них сбежать.
  -- Что они за профессионалы, если от них можно так просто уйти? - хмыкнул правитель.
  -- У маленькой Драко обнаружились интересные способности, мой господин, когда девочка чувствовала опасность, она, по-видимому, хотела быть незаметной и просто отводила глаза нашим людям. Мы перепробовали все расы, но магия этого дракона сильнее.
  -- Вот уж воистину создал по своему образу и подобию! - ворчливо пробормотал правитель. - Не удивлюсь, если в какой-то момент они и миры создавать начнут.
  -- А с убийцей драконов она разминулась буквально на пару минут.
  -- Счастливица!
  -- Да уж, - кивнул Орту. - Правда, тогда за ней гнались Призрачные Гончие.
  -- О! - протянул правитель сущностей. - Гончие - единственное стоящее творение, которое умудрились создать эти псевдоохотники за драконами.
  -- Да, мой лорд, - согласился Орту. - Вот и мы понадеялись, что Гончие её ухлопают, но, увы, не получилось.
  -- Что так?
  -- Как вам уже известно, сначала ей повезло, точнее не повезло тем рыцарям, что с ней связались, а потом она оказалась двоюродной сестрой их хозяина.
  -- Да, драконы хорошо устроились.
  -- О! Они очень разноплановы, - подтвердил Орту. - У них родственные связи растут и множатся, причём, самое обидное, с сильными мира сего.
  -- А что с моими подхалимами?
  -- Их последнее творение - умроки, печально провалилось.
  -- А что мой тонкий и гениальный план про лопарей? Почему ты молчишь, Орту?
  -- На основное гнездовье наткнулись драконы.
  -- Что?!
  -- Извините, мой лорд, но наши аналитики и предположить не могли, что этих малолетних психов понесёт ночью на болота, да ещё на окраины собственных земель.
  -- Только не говорите, что они ещё живы. Ну, чего ты опять молчишь, слуга?
  -- Я не говорю, - тихо вздохнул Орту. - Увы, но Драко ещё живы, однако мы работаем в данном направлении.
  -- Работайте, работайте. Свернитесь в узел, но мне нужен этот мир! И объясните нормально, почему исчезла связь с Носящим перстень?
  -- По всей вероятности у него пропало кольцо.
  -- Что?
  -- Это ещё неизвестно, но шпионы доложили, что не видели на его пальце кольца.
  -- А куда оно могло деться?
  -- Не знаю, мой лорд.
  -- А где оно?
  -- Не знаем, мой лорд.
  -- Как?!
  -- Либо оно уничтожено, либо находится в изолированной от магии зоне, либо какой-то супермогущественный маг его блокирует.
  -- Подозреваешь, что это Ведущие маги мира вставляют нам палки в колёса?
  -- У них есть на то причины, - кивнул Орту. - Ведь если армия эргов вступит на Гею, ваши солдаты выпьют из мира всю энергию, и он перестанет существовать. Им просто нечем будет править.
  -- Да, власть - ценный товар.
  -- Вы как всегда правы, мой лорд, однако мы уже делали официальный запрос и просьбу выдать кольцо. Верховный совет дал разрешение на обыск. Маги охотно пошли на встречу.
  -- Это даже подозрительно.
  -- Очень, мой лорд, особенно потому что мы нигде не обнаружили кольца.
  -- А кто обыскивал?
  -- Видящие.
  -- Они профессионалы в своём деле. Если к пропаже кольца причастны Ведущие маги мира, то они нашли надёжное убежище.
  -- Возможно, мой лорд.
  -- А следить за ними не пробовали?
  -- Мы послали своих соглядатаев, но маги сейчас крайне осторожны. У них возникли какие-то большие проблемы.
  -- Ничего себе! Что же могло их так испугать?
  -- Скорее расстроить и взволновать, мой лорд. Мы расследуем это дело.
  -- Расследуйте, но главное, доставьте голову дракона мне на блюде!
   Я проснулась в холодном поту. Сердце бешено колотилось, и пульс отдавался в висках. Давно я не просыпалась из-за кошмара с такой реакцией. Вот только приснившееся не было простым кошмаром. Где-то на земле кто-то на самом деле решительно настроился нас убить, и мне было страшно. Это не пустая угроза, которую можно проигнорировать, либо подумать, что всё само собой рассосётся. Даже попадая в неприятности, я не боялась так, как сейчас. На химфаке нас учили не стоять и тихо паниковать в случае экстренной ситуации, а спокойно и хладнокровно решать возникшую проблему. В характере дракона заложен тот же принцип, поэтому, при столкновении с очередными переделками, страхи отходили на второй план, и я отвлекалась на поиски выхода. Там всё было просто и понятно. А здесь - знаешь, что над головой висит меч, но чей он, и за что на тебя ведут охоту, непонятно. Неизвестность пугает.
   Я встала и направилась к двери. Захотелось подышать свежим воздухом. После пережитого спать больше не хотелось. Братья всё ещё сладко дрыхли. С минуту я любовалась на их мирные и безмятежные лица. Они походили на ангелов. Тёмного и светлого, по каким-то непонятным причинам нашедших друг с другом общий язык. Норри забеспокоился и завозился, словно ему тоже снился кошмар. Вик тут же во сне перевернулся к нему лицом и положил свою руку брату на плечо, словно безмолвно говоря: "Держись, друг, мы с тобой!" Эльфёнок всхлипнул и тут же затих. Я поправила на них одеяло и вышла на крыльцо.
   На улице уже порядком стемнело. Долго же мы проспали. Я вдохнула вечернюю прохладу и подставила лицолёгкому ветерку. Здесь на окраине деревни было одновременно и уединённо, и оживлённо. Кудахтали вдалеке куры, крякали гуси, заржала где-то лошадь, ей в ответ мекнула то ли коза, то ли козёл. Сзади же раздавались звуки леса. Я вдохнула запах сосны. Хорошо-то как! В городе такого чистого воздуха не найдёшь. Как бы голова не разболелась от слишком хорошей экологии.
  -- Классные колечки! Поносить дашь?
   Я обернулась на источник звука и увидела невысокую рыженькую девочку, аккуратненький задорно вздёрнутый носик и совершенно очаровательные веснушки. Если это наша банница, то удивительно обаятельное создание.
  -- Так что с колечками? Поносить дашь? - надула она губки.
  -- Извини, я не могу их снять.
  -- Зачарованные? - склонила голову на бок девочка, заинтересованно сверкая зелеными глазами.
  -- Нет, их мне самой дали поносить. И я думаю, скоро придётся возвращать.
  -- Ты смотри, - пробормотала под нос банница. - А ты ведь, действительно, в это веришь!
   Я постучала рядом с собой по крыльцу, приглашая сесть. Заколдовать меня банница пока не пыталась и вела себя относительно дружелюбно, поэтому бросаться на неё с мечом наголо я не собиралась. Может быть, в спокойном мирном разговоре, мы лучше поймём друг друга и придём к консенсусу.
  -- Ты с парнями путешествуешь? - кивнула на запертую избу банница.
  -- Да.
  -- Берегись! - наставительно заявила он. - Им всем нужно только одно!
  -- И что же? - полюбопытствовала я, пряча улыбку в уголках рта.
  -- Не знаю, - скорбно вздохнула девочка. - Мне пока не рассказывали.
  -- А кто тебе обо всём говорит?
   Банница покосилась на меня, немного отодвинулась и, нахохлившись, сообщила:
  -- Это секрет.
  -- Как тебя зовут?
  -- А тебя как? - сверкнула глазами девочка, отодвигаясь от меня ещё дальше.
  -- Света.
  -- Све-та, - по слогам произнесла собеседница, словно пробуя моё имя на вкус.
  -- Есть хочешь? - вспомнила я добрую старую традицию, которую воспитала во мне мама. Девочка явно заинтересовалась.
  -- А что есть?
  -- Каша, молоко, мёд. Выпечкой в деревне угостили.
  -- Пирожками с повидлом? - загорелся ребёнок.
  -- Есть немного, если мои братья их не съели.
  -- Давай! - отчаянно махнула головой девочка. - И молока побольше возьми, если только оно не то, что ваша спутница надоила.
   Я вновь подавила улыбку и пошла в дом. Там по-прежнему было сонное царство. Обогретый и отпоенный отварами Микола сладко спал, отвернувшись к стене. Лада скорбно сопела на лавке в уголочке, бормоча во сне, что этот фасон свадебного платья ей не подходит, и её будущий пятый муж просто монстр, но по сравнению со мной очень даже ничего. Однако! Вот уж не знала, что я хоть каким-то боком фигурирую в сновиденях Лады, пусть и кошмарах. Пойду-ка лучше отсюда. Быстренько собрав продукты на внеплановый пикничок, я вышла во двор.
  -- А я уж думала, ты не вернёшься! - заметила банница, сидя на крыльце.
  -- Почему? - изумилась я.
  -- Да так, - пожала плечами девочка. - Не обращай внимания. Пирожки есть?
  -- Конечно!
   Мы скоренько разложили еду и принялись за перекус. Обычно я по вечерам не ем, но тут что-то зверски хотелось жрать.
  -- Ну что, за нас? - подняла я кружку молока в импровизированном салюте.
  -- За нас! - улыбнулась банница, и мы чокнулись глиняными кружками.
  -- А за что ты Ладу в козий хлев послала? - спросила я.
  -- Что? - невинно хлопнула банница, но я заметила, как она стушевалась.
  -- Да ладно, не притворяйся. Я знаю, кто ты.
   Девочка ещё больше смутилась, вся как-то подобралась и, сложившись в компактный комочек, тихо уточнила:
  -- Бить будешь?
  -- Нет, мне просто интересно, за что ты с ней так.
  -- Не хочу оправдываться, но твоя спутница ужасно хамит незнакомцам. Она обозвала меня малолетней дурой ни за что ни про что, я решила сделать из неё взрослую дуру.
  -- А Микола тебе чем не угодил? За что ты с ним так?
  -- А почему он мою баньку разбурил и какой-то хлев построил! Мне она, между прочим, от отца в наследство досталась, а тому от деда. Фамильная реликвия, так сказать. И дядюшку моего он обижает, отстроил новые хоромы, гоняет бедного и даже не благодарит за это! А ведь он у меня уже старый, трудно за домом и таким хозяйством присматривать!
  -- А деревню почему терроризируешь?
  -- А чего с меня вся наша братия смеётся? Сапожник без сапог. Домовой старосты, сволочь, издевается.
  -- И ты одна ведёшь священную войну со всей деревней?
  -- Да какая это война, - скромно потупилась банница и кончики её ушей предательски заалели. - Та, баловство одно.
  -- Слушай, а если мы поговорим с Миколой и представим вас друг другу, ты станешь примерной девочкой?
  -- А он будет нас уважать и подкармливать?
  -- Думаю, если хоть раз увидит вживую, то да.
  -- Хорошо, только ты ему про коз не говори, ага? Не хочу портить отношения со своим будущим работодателем.
  -- Может, он тебе и новую баньку отгрохает.
  -- Было бы неплохо! - вздохнула банница. - Меня кстати Кали зовут.
  -- Приятно познакомиться, - подлила я ей в кружку молока.
  -- Взаимно, - кивнула собеседница. - Странно, ты меня даже опоить не пытаешься!
  -- А надо? - ухмыльнулась я.
  -- Не-а, - улыбнулась собеседница. - А что с дядей делать? Ему уже действительно трудно по хозяйству справляться. Я, конечно, помогать пытаюсь, да у меня квалификация другая.
  -- А детей у него нет?
  -- Есть, да все в город подались на вольные заработки, говорят, тут деревня, перспективы никакой. Ограниченные возможности.
  -- А если написать им письмо и предложить одному вернуться? Сказать, что есть вакансия домового в большом процветающем хозяйстве? Микола говорил, его козлы и козы на всю округу известны. И не только породой, но и целебным молоком, из которого производится одна из самых дорогих и эксклюзивных марка козьего сыра.
  -- Гадость несусветная! - поморщилась девушка.
  -- И не говори, - согласилась я. - Но народу это почему-то нравится.
  -- Достаточно пары богатых извращенцев и такой же пары богатых тупиц, чтобы создать новое веяние, - вдруг по-взрослому заявила Кали. - Ладно, пойду с дедом переговорю.
   И девочка куда-то упорхнула, просто растворившись в воздухе. Только пятки сверкнули.
  -- Ну и чему ты мою племянницу учишь? - вдруг раздался сзади скрипучий сварливый голос.
  -- Здравствуйте, господин домовой, - сориентировалась я. - Не желаете ли молочка?
  -- А какое молочко? - материализовался из воздуха дед. Невысокий, худенький, сморщенный. Весь такой божий одуванчик, если б не горящие лукавые глаза.
  -- Коровье, и пирожки ещё остались. Уважьте, угоститесь.
   Старичок для виду помялся, но видно было, что мои слова ему польстили. Он присел рядышком и шустро цапнул самый большой пирожок. Я налила ему молока в кружку Кали. Домовой принюхался, шумно поведя носом, и отхлебнул.
  -- Хорошо! - прищурился он, одним укусом заглатывая полпирожка. Вот тебе и беззубый старичок.
  -- А ты, гляжу, и сама молоко за милую душу трущишь!
  -- Да, дядька, я заметила, что она его не хуже нечисти лопает, - возникла из воздуха взъерошенная банница.
  -- А она и есть хуже нечисти, - ухмыльнулся домовой. - Правда, княжна?
  -- Княжна?! - изумилась девочка. - Это ты дракон, что ли?
  -- А что? Это очень плохо?
  -- А автограф дашь? - загорелась баница. - Ну, надо же! Я пила молоко с настоящим драконом! Все в деревне обзавидуются!
   Домовой улыбнулся в усы и с гордостью глянул на племянницу. Где-то через полчаса проснулись братья, а за ними и Микола. Переговоры с домовым прошли более, чем успешно. Господин Лукшский согласился отстроить новую баню, выплачивать по серебрушке в месяц за работу и каждый вечер проставлять свежее коровье молоко. Оставив больного на заботливые руки домового и банницы, мы направились дальше.
   С одной стороны путешествовать на ночь глядя - сомнительное удовольствие, с другой - нам очень нужно поскорее добраться до Гвиневеры и посоветоваться с ней. Больше отклоняться от маршрута не имеет смысла. Всё равно пятого дракона своими силами мы не нашли, хоть и проверили основные точки. Может, теперь провидица что путное посоветует?
   Норри построил портал, ориентируясь на деревню Коноплянка. Это та самая деревня, что находится около конопляных эльфийских полей. Мы там около месяца провели, восстанавливая испорченное имущество. Но местные жители до сих пор на нас косо посматривают и кулаки рефлекторно сжимают. Эльфийское правительство тогда высказало своим крестьянам-работникам большое нечеловеческое "фи" и наказало рублём, так что драконов в деревне поминают так, что мне до сих пор икается.
  

Конопля - это не трава, а дерево.

Только ему вырасти не дают...

Из умозаключений одного нерадивого эльфийского школьника.

   Из портала мы вышли точно на окраине конопляного поля. Норри, хоть и поспал немного, но сразу побледнел и осел на землю. Всё-таки два магических перехода за день, да ещё с прочим колдовством - многовато. Зато сейчас отдохнём, а там до Луары рукой подать.
   Заночевать мы решили прямо в конопляном поле. Не столько по старой памяти, сколько в целях экономии сил и времени. Заглянуть в замок Лерри, конечно, заманчивая перспектива, но вряд ли мы оттуда уйдём быстро и сразу.
   А в деревню лучше не соваться, так как местные жители, несмотря на все исправительные работы, до сих пор не могут простить наши с оборотнями полевые эстафеты. Я прямо спиной чувствую, как у них руки чешутся приласкать нас чем-нибудь увесистым.
   В другую, соседнюю, деревню тоже лучше не соваться, ибо там слишком много ушастых блондинистых отпрысков, и рогатые мужья да женихи поминают Норри так, что ему не только икается, но ещё и знаменитые уши горят.
   В общем, остановимся в поле. Вредить посевам мы не собираемся, а посему, думаю, эльфы нам простят. А если что, надеюсь, с Лерри договорюсь.
   Где-то среди ночи я проснулась от того, что кто-то настойчиво тряс меня за плечо.
  -- Свет, Свет, проснись! - лихорадочно шептал Норри.
  -- Что случилось? - рыкнула я спросонья. Биологические часы говорили, что время ещё крайне позднее, точнее очень раннее.
  -- Там кто-то нашу коноплю ворует! - всхлипнул Норри.
   У каждого эльфа существует инстинкт сберечь и защитить конопляное поле. Узнав, как ушастые неровно дышат и трясутся над своими сельскохозяйственными угодьями, я долго смеялась. Но, основательно промучившись с братьями, восстанавливая нанесённый эльфийской казне ущерб, практически сроднилась с ныне засеянным полем и теперь очень понимала лесных жителей.
   Сон как рукой сняло. Я столько с Витькой и Норри работала, так старалась, и вот теперь какой-то гад посмел испортить плоды моих трудов? Какой-то камикадзе рискнул рвать МОЮ КОНОПЛЮ?! Не позволю!
  -- Пошли, посмотрим! - прошипела я, подрываясь с земли и цепляя оружие. На всякий случай прихватила с собой и арбалет. Не мной замечено, что осторожные люди живут дольше. Норри молча стоял рядом, нервно кусая губы. Такое чувство, что он уже был не рад, что привлёк меня.
  -- А может, не надо? - вдруг пошёл он на попятную. Видно, подумал, что эта затея ничем хорошим может не кончиться.
  -- Надо, Федя, надо! - процитировала я Шурика из "Операции " Ы" и приказала: - Веди.
   Брат вздохнул и со скорбным видом направился в центр поля. Метров через двадцать мы нарвались на злоумышленников
   Это оказались урки. Семеро. Один, самый высокий и лохматый, с кольцом в ноздре, командовал процессом. Трое самых маленьких, в одних набедренных повязках, с деловым видом жали нашу коноплю и, складывая в небольшие снопки, грузили на своих более крупных собратьев. Причём, делали это в середине поля, чтобы с окраин не сразу заметили. Ну, держитесь, прохвосты! Я вам сейчас устрою! Руки так и зачесались прогнать этих гавриков с наших территорий. У! Как я зла!
  -- Погнали! - скомандовала я, вскидывая арбалет и готовясь к атаке.
  -- Свет! Ты что? - возмутился Норри.
  -- Ах, да, ты прав, мы Вика забыли позвать, - согласилась я и мысленно крикнула Витьке.
   "Спасай, брат, терпим экономические убытки!"
   "Что?! - мгновенно вынырнул из забытья кузен. - Свет, Норри, вы где? И какая экономика? Поле кругом!"
   "Это наше поле и воруют!"
   "Это кому же жить надоело?" - возмутился брат.
   "Уркам"
   "Ждите, я сейчас!"
   Через две минуты рядом с нами появился бодрый, свежий Вик с двумя катанами и арбалетом за плечом. Были бы у нас гранаты, он бы и их захватил. Рядом хмуро зевало наше основное психологическое оружие - Ладиина, и сонно щурился чуть поодаль Кейси.
  -- Ну что? В атаку? - ухмыльнулся Вик.
  -- Ребята! Вы что?! - истерично выдохнул Норри. - Мы же поле испортим!
  -- Плевать! - решительно тряхнул головой лорд Венатор. - Зато этих гадов достанем! Или ты позволишь всяким гаврикам наши труды себе коммуниздить?! Пугнуть их однозначно нужно, чтобы впредь неповадно было.
  -- Тут где-то наш мобильный охранный отряд должен быть, - осторожно заметил принц. - Может, его вызвать?
  -- Однозначно! - согласился Вик. - Всех собирай, но и сам не плошай! Их всего семеро!
   Норри вздохнул и закусил губу. Отчасти я его понимала. Навредить родным угодьям для него нечто сродни святотатству. Совершеннолетним считается эльфийский юноша, сумевший в одиночку взрастить и сохранить поле конопли, а потому повредить священному растению не просто дурной тон, но и страшная подлость по отношению к собратьям.
   Вот уже пять сотен лет продолжается эта милая традиция. С того самого дня, когда правящая верхушка решила, что ушастым юношам на экзамене незачем тратить силы на выращивание деревьев и прочей флоры, если можно вложить их в выгодное дело. Так они сразу двух зайцев убили: и отроки экзамен на совершеннолетие сдают (каждый в отведенный ему год), и стабильная, ежегодная прибыль казне получается.
   А у урков совершеннолетие признаётся тогда, когда кандидат в мужчины выкрадет этот самый урожай конопли у эльфов, а у орков мужчиной признаётся тот, кто отберёт эту самую добычу у урков...
   Но сегодня уркам не повезло! Нельзя воровать коноплю у дракона! Мы оглянулись на Норри.
  -- Ну что? - прошипел Вик. - Покажем лохматым обезьянам, как портить наше поле? Их всего лишь семеро!
   В глазах эльфа зажёгся священный огонёк войны. Как будущий король он не мог допустить порчу государственного достояния. А как дракон вдвойне не мог простить посягательства на свои территории.
  -- Идём! - решительно прошипел он, поигрывая традиционной боевой палочкой лесного народа.
   Я вскинула арбалет. Вик, ухмыльнувшись, крутанул пару раз в руке катану и, вложив её в ножны, также остановился на арбалете. Ладиина сонно зевнула, Кейси же встряхнулся и, судя по всему, тоже приготовился к бою.
   Увидев нас, урки вначале обалдели. Они даже жать от удивления перестали.
  -- Вы кто такие? - рявкнул самый крупный и волосатый урк с кольцом в ноздрях. Видно, их главарь. Около него пристроились трое плечистых урков, те, что таскали на плечах снопы. Мелкие особи в набедренных повязках и с серпами в руках также бросили своё занятие, подтянувшись к остальным.
  -- Хозяева поля! - рыкнул Норри, принимая на себя роль лидера переговоров.
  -- А! - протянули воры, смерив его презрительным взглядом и продолжили своё занятие.
  -- А ну руки прочь от нашей конопли! - не выдержала я.
  -- А ты ещё кто? - фыркнул их главарь.
  -- Дракон в пальто! - огрызнулась я, вскидывая арбалет. - Убирайся, а то самое ценное у тебя отстрелю!
   Урк пристально посмотрел на меня, особое внимание уделив готовому к полёту болту. Остальные члены его команды уставились на нас тяжёлым взглядом исподлобья.
  -- Да, - наконец, вздохнул волосатый. - С твоим ростом ты можешь. Скажи одно: зачем тебе защищать ушастых?
  -- Я это поле садила.
  -- Вот как? С каких это пор перворождённые нанимают малолетних человеческих гастарбайтеров?
  -- Тебя сейчас не это должно волновать! - огрызнулся Вик, также наводя на него арбалет. Зная меткость кузена, я бы точно стала тревожиться. Вот братик точно может промахнуться и попасть в самое ценное.
  -- Слышь, Ургай, - обратился к высокому рядом стоящий урк. - А блондинка с ними ничего. Можно дорого продать на невольничьем рынке или вождю подарить.
  -- Да и маленькая тоже симпатичная, худовата слегка, но и на неё найдутся любители, - согласился третий, стоящий по правую руку.
  -- А парни какие красавцы! - крикнул четвёртый, у которого шерсть отливала голубизной. - Что ушастый, что чернявый! Прямо слюнки текут!
  -- А волка вы тоже в оборот возьмёте? - хмыкнул Вик.
   Урки внимательно взглянули на Кейси. Тот беззвучно ощерился, всем своим видом показывая отношение к данному вопросу.
  -- Можно, и его приспособить, - вальяжно решил четвёртый извращенец.
  -- У него ещё ошейник против блох, - доверительным тоном заметил Вик.
  -- Не нарывайся, куколка, - ухмыльнулся четвёртый.
  -- Не делите шкуру неубитого дракона! - разозлился Норри, поигрывая палочкой.
  -- Ха! Видали мы этих драконов! - хохотнул третий.
  -- Тише! - рыкнул их предводитель. - Не поминай гадов всуе.
  -- А толку? - ни к месту решила поддержать беседу Ладиина. - Мы уже здесь!
   На минуту воцарилась тишина. Мы с врагами долго смотрели друг на друга. Семеро урков в полном боевом облачении, правда, уставшие от сбора урожая, и четверо невыспавшихся драконов.
  -- В атаку! - внезапно рявкнул главный урк и кинулся на нас, на полпути он вдруг резко притормозил, побледнел, словно до него только что дошло сказанное, и быстро поправился: - То есть, бежим!
   И с этими словами кинулся назад. Я уж было приписала победу грозным нам, но, обернувшись, увидела наших метаморфов в облике костлявых демоноподобных полулошадей-полудраконов с горящими глазами и дымом из ноздрей.
  -- Урки продолжали убегать, но поздно: мы уже "сели на коня".
  -- Мочи лохматых! - огласил Витька боевой клич и выстрелил из арбалета.
   Как я и предполагала, Витькина стрела попала в молоко, точнее в ногу самому маленькому и лохматому урку. Тот взвизгнул, развернулся и метнул в Витьку серпом. Столь не грозное с виду оружие в умелых руках воина полетело в кузена с амбициозностью метательного ножа. И тут моё собственное тело сработало полностью автономно. Секунда-две - и вот я с удивлением смотрю, как выпущенный из моей руки орт сбивает серп, а второй кинжал несётся в обидчика. Тот попытался уклониться, но не успел.
  -- Один есть, - жестко заметил Норри.
   Шестеро остальных урков, видя такой расклад, припустили со всей силы, разбегаясь в разные стороны. Я призвала орты обратно, особо не надеясь на удачный исход, но клинки, к великому удивлению, послушно влетели обратно в руки. У ортов и оптов есть очень полезное свойство левитировать обратно к владельцу. К сожалению, самоочищаться они пока не научились.
   Норри свистнул своего пегаса и буквально на ходу пересел на коня. Мы разделились на три "конных" отряда и один пеший в лице Кейсариуса.
   Урки скакали по полю, словно зайцы, пытаясь скрыться, либо замести следы. Никто из них не рисковал выбегать в лес, зная, что там мы их поймаем гораздо раньше, чем в высокой вонючей конопле. Нам такой расклад доставлял какое-то извращённое удовольствие. Видно, сказывался инстинкт хищников: добыча убегает, добычу надо поймать! А съедобная она или нет, уже далеко не важно.
   Витька с особенным азартом гонялся за четвёртым извращенцем, не теряя надежды его пристрелить, и приговаривал: "Симпатичный значит! Чернявенький? Куколка? А вот тебе куколка!" Несчастный урк был утыкан стрелами как дикобраз, но продолжал убегать, явно чувствуя, что пощады ему не будет.
   Норри как истинный хозяин поля гонял предводителя. Мне же достались все остальные цели. Лепота! Мишени этому не радовались и, убегая, бормотали: "Ёптр туррен имбарр! Если это экзамен на мужество, то какой же будет на воина?!"
   Преследуя злодеев, мы так увлеклись, что не заметили, как и сами вытоптали приличную половину поля. Если на первых порах, урки и пытались отбиваться, то теперь банально убегали. Нашему инстинкту это нравилось ещё сильней. А в конопляном поле всё отчётливей и отчётливей протаптывались дорожки...
   По некоторым путям мы бежали по одиночке, но несколько раз, где-то приходилось расширить тропинку до трёх конных человек. Урки почему-то кружили по полю, и их траектория становилась всё извилистей и извилистей. В какой-то момент мы снова встретились все вместе и с гиканьем да криками погнались за уцелевшими лохмастиками. Ни дать ни взять - дикая охота.
   И вдруг конопля перед нами резко опала, и перед нами оказалось штук тридцать урков, нацелившие на нас луки. Ургай облегчённо вздохнул и поковылял к ним на встречу:
  -- А я уж думал, вы никогда не появитесь!
  -- Но ведь пришли! - прорычал ему какой-то рослый плечистый урк во главе отряда, с шерстью синеватого отлива.
  -- Браток! - закричала внезапно Витькина жертва, из-за стрел похожая на дикобраза. - Браток! Спасай! Этот изверг чернявый вон что со мной сделал! - и с этими словами урк указал на себя, а затем поспешно юркнул за спину подмоги.
  -- В атаку! - рявкнул родственник обиженного четвёртого, и вся ковалькада помчалась на нас...
   Думаю, в жизни каждого предводителя наступает момент, когда нужно верно оценить свои шансы и вынести единственно верное решение:
  -- Бежим! - озвучила я новый негласный боевой девиз.
   Убегали мы знатно, используя тактику урков: разделяясь и затаиваясь в высокой конопле. Иногда встречались и молча ждали, когда преследователи в пылу погони пробегут мимо. В один из таких моментов сзади послышалось деликатное покашливание. Мы испуганно обернулись.
  -- Здравствуйте, - вежливо начал Артамин Извергулович, позади которого маячили неизменные Пухлячок, Носатый и юный Стажёр в качестве довеска. - Вы нам интервью обещали.
  -- Пригнитесь, Артамин Извергулович, - почти хором шикнули мы, сравнив его рост с высотой травы.
   Сарк изумился, но всё-таки пригнулся. Носатый и Пухлячок последовали его примеру. Стажёр, чья макушка на пару сантиметров была ниже уровня травы, остался стоять.
  -- Вы нам интервью обещали, - начал Высокий.
  -- Шёпотом, пожалуйста! - снова перебили его мы.
  -- Да что здесь происходит?! - взорвался Пухлячок. - Это что за издевательства?!
  -- Тише!
  -- Чем вы тут занимаетесь?!
  -- В засаде сидим! - огрызнулся Вик. - Артамин Извергулович, обещаю: мы дадим вам интервью, но немного позже. Сейчас мы опять немного заняты.
  -- Ну, уж нет! - взорвался Пухлячок. - Я не для того в это вонючее поле тащился, чтобы снова обломаться!
  -- ТИШЕ! - цыкнули мы, но было уже поздно. Урки услышали возмущённые вопли и с боевым улюлюканьем направились к нам.
  -- Что это? - мгновенно всполошился Пухлячок, услышав звуки. Он явно почуял неладное.
  -- Это наша "засада", - сдала всех Лада.
  -- Опять что-то зубастое и магическое? - вжал голову в плечи Носатый.
  -- Да нет, на этот раз всё традиционное, своё, - улыбнулся Вик и властно скомандовал: - Бежим!
  -- Да что ж это такое?! - всхлипнул Пухлячок и, подобрав полы одеяния, побежал вместе с нами.
   Вероятно, сарки не сразу вспомнили о своих карманных порталах и поддались коллективному кретинизму. Артамин и Носатый прокладывали путь, но впереди всех, как самый молодой и ещё не настолько солидный, мчался Стажёр. Сразу ясно - студент! Видно, ученики всех стран и измерений одинаковы.
  -- Что ж вы за люди такие? - продолжал сетовать на ходу Пухлячок. - Что не явимся - одни разборки!
  -- Астормах, ты забыл, что они не люди, а ДРАКОНЫ! - поправил коллегу Носатый. Стажёр бежал молча, но результативно.
  -- А кто за нами гонится? - пришёл в себя, наконец, Артамин. Всё-таки ему как лидеру быть сообразительным положено. - По крикам, мне кажется, это урки.
  -- Ой! Блин! - выругался Лихтеншант. - Мы же на прошлой неделе их так ославили, что они обещали нам шкуры живьём содрать и вместо ковриков постелить!
  -- И на хорошие проценты кинули! - всхлипнул Пухлячок. - За что они поклялись нам ещё и мужскую гордость отрезать да на столбе у шатра повесить.
  -- Когда? - испугался Артамин.
  -- Ну вот видите! - фыркнул Витька. - А всё драконы, драконы. А вы вон и без нас классно нарываться умеете!
  -- Ну, мы тогда попозже у вас интервью возьмём! - тут же нашёлся Высокий и потянулся к одеяниям в поисках портативного портала.
  -- Ой! Мама! - запричитал Пухлячок. - Я свой портал обновить забыл!
  -- Я тоже! - ударился в истерику Лихтеншант.
   Высокий сарк молча на бегу ощупывал свои одежды. По его прикушенной губе было ясно, что у начальства с телепортацией также назревают проблемы. Спас положение Стажёр.
  -- У меня нормальный портал, только я вас с собой возьму, если на работу к себе распределите!
  -- Да ты мазохист однако! - пропыхтел Пухлячок. - С такой работы тикать надо, а не на неё нарываться!
  -- Молодец, малыш, будет с тебя толк, - похвалил Лихтештант. - Только сначала надо ставить условия и брать с людей слово, а потом уж раскрывать карты и говорить, что у тебя есть.
  -- А теперь активируй портал - и мы подумаем над твоей кандидатурой.
  -- Сначала слово дайте!
  -- Поздно, если ты нас отсюда не унесёшь - мы твою кандидатуру даже рассматривать не будем!
  -- Сначала вам надо будет отсюда выбраться! - огрызнулся студент.
  -- А мы драконов попросим! - хмыкнул Носатый.
  -- Ну сейчас! - пропыхтел Вик. - Если мы вам поможем, все последующие семьдесят процентов гонораров будут наши!
  -- Так, студент, иди сюда, - сориентировался Артамин Извергулович, - нам дешевле тебя принять, чем с драконами договориться!
  -- А как насчёт зарплаты? Я на стипендию не проживу!
   Да, знакомая песня, независимо от времён и миров.
  -- Поздно! - отмахнулись сарки.
  -- Ну совсем чуть-чуть! - взмолился студент.
  -- Пошли, разберёмся! - смилостивился Артамин Извергулович.
  -- Нет! Сначала слово дайте! - встал в позу Стажёр.
  -- Слушай, ребёнок, если мы сейчас не смоемся - зарплата тебе будет уже ни к чему!
   И сарки исчезли в портале.
  -- Малыш, если возникнут проблемы с трудоустройством, ты к нам обращайся! - крикнул им вслед Виктор.
   И мы остались с урками один на один.
  -- Может ради разнообразия бой примем? - предложила я.
  -- Бой был бы с семью особями, а не с тридцатью! - выдохнул Норри. - А в таких случаях лучше бежать.
  -- И где же ваш холёный патруль? - в сердцах сплюнул Вик.
  -- Не знаю, - рыкнул Норри, - но если живы останемся - я им уши пообрываю!
   Юному ванн Дерту приходилось хуже всего. За него главари, опознав эльфийского наследника, назначили награду и приготовили очень незавидную для мужчины участь.
  -- Ребята, - осенила меня гениальная мысля. - А чего мы как придурки по полю носимся? Можем же в воздух взлететь.
  -- Нет, не можем, - отмахнулся Норри. - Потому что они дротиками отравленными стреляются.
  -- А сейчас почему так с нами не разбираются? - удивилась я, и тут над ухом что-то просвистело.
  -- Ну и кто просил тебя каркать? - не выдержал Вик.
  -- Я не каркала, я только спросила! И сколько у них этих дротиков?
  -- До фига, - ответил эльф. - Значит так, разделяемся и зашиваемся в самые густые заросли. Дротики лёгкие, и их легко сбить, в лесу урки нас прикончить смогут, а здесь только наплюются вволю без эффекта.
   Мы разделились и поскакали в нашей манере "солнышка". Теперь о сохранности конопли не было и речи. Хоть бы свою шкуру спасти! Вот попали, так попали. Внезапно Злыдень скакнул резко вперёд и в сторону. Сбросив меня на землю, он мысленно попросил меня притаиться и ждать, а сам вернулся на прежнюю дорогу.
   Погоня приближалась. Сидеть в густой, пахнущей траве было страшновато. А вдруг они заподозрили подвох? А вдруг заметят меня? Крики всё приближались. Похоже, их там огромная орда, значит, тропка после прохода всего волосатого табора расшириться, а тогда они могут запросто нарваться на меня. Мышцы от сидения затекли.
   Вдруг преследователи притормозили и затихли. Из травы я голову не высовывала (хотя при моём росте это и так сделать было проблематично), но на что угодно могла поспорить, что они остановились напротив меня и теперь внимательно вглядываются в колышущуюся от ветра и нашей погони траву.
  -- Вот они! Они там! - внезапно закричал кто-то из урков и стадо врагов возобновило своё движение, пройдя в каких-то семи метрах от меня. Кажется, только что я сбросила пару кило.
   "Хозяйка, а давай чем-нибудь зажуём стресс!" - встрепенулся желудок.
   "Чем? Коноплёй? Я с собой продуктов не таскаю"
   "Неправильная ты хозяйка, - вздохнул желудок. - И чем же я так перед небесами провинился, что меня отдали тебе?"
   Минута без дела прошла относительно легко и спокойно, но когда пошла вторая, я готова была взвыть волком. Не то, чтобы у меня шило в одном месте, но сидеть без дела и знать, что где-то там крупные проблемы у твоих братьев, - это чересчур. Я попробовала сосредоточиться и вызвать своего дракона. Как там учили? Расслабиться и позвать зверя.
   Ага! Так тебе он и отозвался! Аж десять раз. Спит себе, наверно, сволочь, и не думает, что у хозяйки очередные неприятности. Я попыталась разозлиться и хорошенько встряхнуть своего внутреннего дракона. Ноль реакции. Словно и нет его! Вообще ничего не чувствую.
   Ладно, вернёмся к внешнему миру. А там происходило неизвестно что: то крики, то ругань. Внезапно у моей руки приземлилась длинная деревянная иголочка с чёрным кончиком и пёрышком на другом конце. Так, Свет, спокойно. Это наверно, какой-то заблудившийся индивид, так как по звукам орда находится в другом конце поля. Тем не менее мои руки рефлекторно потянулись к оружию. А точнее к ортам. Арбалет у Злыдня остался. Хорошо ещё простые метательные ножи есть.
   Стараясь действовать как можно тише, я вынула из ножен клинки. Урк напал внезапно, резко выпрыгнув передо мной с боевым кличем. Но вопреки привычной логике, моё тело на резкий звук отреагировало несколько агрессивно, метнув орт прямо в горло источнику крика. Нападающий захрипел, схватился за перебитое горло и осел на землю. В глазах его застыло удивление. Видно, прежние его жертвы цепенели от ужаса.
   Я вынула орт, обтёрла его об штаны урка, затем воткнула по рукоять в землю, чтобы по максимуму убрать кровь и жир, достала и снова обтёрла об одежду врага. По правилам почищу позже, в более спокойной обстановке. Оставаться на месте уже не было смысла, и я начала осторожно пятиться в заросли, стараясь выпрямлять за собой коноплю.
   Сколько я так ползла, не знаю, но закончился мой маршрут весьма предсказуемо. Какая-то сила резко дёрнула меня назад, придавливая к земле и одновременно с этим приставляя к моему горлу нечто острое и холодное. Однако через секунду эта самая сила передумала и, убрав клинок, зажала мне ладонью рот. А затем быстренько прошептала на ухо Витькиным голосом:
  -- Свои!
   "Что ты здесь делаешь?" - мысленно спросила я брата, решив на всякий случай не говорить вслух.
   "Меня Чернуля в зарослях оставила, а сама побежала врагов отвлекать"
   "А что с Норри?"
   "Минуту назад связывался с ним. Он где-то ближе к окраине поля притаился, пытается вызвать патруль".
   "А кого тогда урки гоняют? Злыдня и Чернулю?".
   "Как ни странно, в основном Ладиину. Ну, ещё Кейси вносит свой вклад в общественное дело. А то в последнее время он только колбасу на халяву жрёт"
   Вдруг боевой клич раздался над самым нашим ухом. В следующую секунду, конопля вокруг нас оказалась срезана удлинёнными серпами, и мы очутились в окружении врагов. Мдя, вот и расслабились. Что ж пора драться. Вик молча отодвинул меня за спину и обнажил катану. Я тоже приготовилась к бою.
   Большой плечистый урк и Ургвай злорадно ухмыльнулись, дав своим подданным знак начать атаку, и тут на сцене появилось новое действующее лицо. Буквально из-под земли позади наших и вражеских спин выросла эльфийская конница во главе с мрачным Норри ванн Дертом.
  -- Убить лохматых! - коротко приказал он.
   Урки осознали, что расклад сил изменился и быстро соориентировались.
  -- Бежим! - заорал предводитель, и враги, плюнув на нас, кинулись врассыпную.
   Эльфы раскрыли свои боевые палочки, превратив их в подобие шипастых булав, и принялись бить ими урков. Чем-то всё действо напоминало поло на траве.
  -- Не зевай! - крикнул мне Норри и бросил в руки мой арбалет.
   Я прицелилась и выстрелила, внося и свою лепту в охоту. К сожалению, цели очень живо передвигались и скоро оказались вне предела моей досягаемости. Эльфийская конница бросилась за ворами в погоню, уже сама не замечая, что гонит обидчиков по полю, в пылу преследования вытаптывая самое дорогое.
   После опустошения арбалетного магазина, на душе было как-то легко и спокойно. Я решила не задумываться над тем, почему это мне, мирной и спокойной девушке, в последнее время после убийств врагов становится так хорошо, и побежала следом за остальными. Тело охватила какая-то дикая радость и восторг. Я даже руки в разные стороны расставила и взмахнула ими на манер птицы. По траве было приятно мчаться, ветер свистел в ушах, заходящее солнце окрасило всё в золотистые тона. Я снова взмахнула руками и на первых порах не поняла, что они у меня уже превратились в перепончатые крылья. Трансформация произошла так плавно и естественно, что я её даже не заметила, просто перетекла из человеческой формы в драконью. От удивления я вздохнула - и из ноздрей вырвалось пламя, тут же подпалив остатки чудом уцелевшей конопли.
  -- Ой! Извините, я нечаянно! - крикнула я, и из горла вырвалось очередноё пламя, подпалив ещё один чудом уцелевший участок, а вместо слов получился грозный рык.
   И вот тут меня заметили.
  -- Едрит твою мать! - выругались выражением нашего мира окосевшие эльфы.
  -- Ёптр турен имбарр! - нахватался Витька чужих фраз. Культурная ассимиляция на лицо.
  -- Мама родная! Что ж это за экзамен на мужество такой?! - всхлипнул кто-то из урков, большинство его сородичей воспроизвели общий смысл в менее цензурных вариантах.
  -- Вот теперь Лерри меня точно убьёт! - уловил тонкий слух дракона тихий голос Норри. - А потом попросит некроманта меня поднять и снова убьёт!
  

Дальние родственники все же недостаточно далеки.

NN

   Мы сидели в небольшой уютной комнатке, смежной с тронным залом. Напротив нас расположился мрачный Лерри, перед которым стоял очередной макет "солнышка". Дежа-вю, однозначно. Патрульных, ставших нашими невольными соучастниками в порче имущества, отчитали и отослали сгребать пепелище.
   Норри сидел, понурившись и не поднимая склонённой головы, всей своей позой выражая крайнее отчаяние. Вик нацепил невозмутимую мину и в целом казался спокойным и уверенным в собственной правоте, если б время от времени не ёрзал на жёстком стуле. Кейси лёг у наших ног, положив голову на лапы и поджав уши. Ладиину снова успокаивали где-то в коридоре. Подозреваю, истерику наша дива только для того и закатила, чтобы побыть в обществе красивых обходительных эльфов. Ну, да пусть это будет на её совести.
   Моя же совесть превратилась в настоящего дракона и грызла меня изнутри. Так погано я давно себя не чувствовала, однако с раскаяниями не спешила. Инстинкт самосохранения подсказывал мне вообще не высовываться. Наверное, то же самое говорила интуиция братьев, потому мы все играли в молчанку. Первым сдался Лерри.
  -- Ну и как это понимать? - хмуро выдохнул он, указывая рукой на разорённое поле.
  -- Мы коноплю спасали! - невинно заявил Вик.
  -- Вот так?! - возмутился старший ванн Дерт. - Всё поле ходуном ходило!
  -- Ну, может, гоняясь за урками, мы увлеклись слегка, - тихо покаялся Витька. Норри так и сидел, не поднимая головы. Мне кажется, ушастый братец пребывал в глубочайшей депрессии.
  -- Это называется: "слегка увлеклись"?! - рыкнул Лерри. Будь он драконом, я бы сказала, что он "взлетел". - А выжженные участки теперь как восстанавливать?!
  -- Но зато урки теперь икают и боятся по одиночке ходить в туалет! - продолжал гнуть свою линию Виктор.
  -- Они теперь вообще ходят под себя, - заметил правитель. - Всем уцелевшим отрядом. Загадили уже всю камеру.
  -- Вот видите! - обрадовался Вик. - Значит, теперь никакой здравомыслящий урк и орк не рискнёт соваться на наши территории.
  -- Может быть, - согласился ушастый владыка. - Но у меня сельскохозяйственные угодья, а не аэродром для драконов! А судя по тому, что мне принесли, - он снова указал на макет. - Это вообще похоже на полигон взбесившихся рептилий!
  -- Извините, я искренне сожалею, - выдавила я, наконец, из себя слова раскаяния. - Это произошло случайно. Правда. Мы не хотели.
   Лерри взглянул на меня и вздохнул. В его огромных сапфировых глазах была такая скорбь, что мне стало ещё хуже. Умеет же разбудить совесть, гад! Вон даже Вик не знает, куда глаза девать!
  -- Вот что, мои дорогие Драко, - устало потёр он виски. - Восстанавливать разрушенное будете опять сами, в том же месте, и почти в то же время. Я даже временный барак велел не разбирать. Как чувствовал, что пригодится!
  -- Вот что значит мудрый дальновидный правитель! - польстил кузен, пытаясь сгладить обстановку.
   Лерри на это заявление только мрачно вздохнул. Раздраконенная совесть вновь подняла свою шипастую голову. Да когда ж ты уснёшь, скотина?! Я уже осознала степень своей вины, раскаялась и готова приступить к исправительным работам. Спи! Правильно гласит закон, сформулированный сотрудниками Министерства труда США, что каждая решенная проблема порождает новую не-разрешимую проблему. Урков мы, конечно, пугнули, но какой ценой!
  -- Княжна, - простонал Лерри. - Не смотрите на меня так! Когда вы на меня так смотрите, я почему-то чувствую себя виноватым.
  -- Извините.
   Ушастый владыка снова вздохнул и покачал головой.
  -- Мы свободны? - с надеждой спросил Норри.
  -- Да, - кивнул Лерри, - кроме княжны. С ней как с лидером, я бы хотел обсудить план предстоящих работ.
   Братья поспешно вскочили, бросили на меня сочувствующий взгляд, но, тем не менее, радостно смылись. Я вздохнула не хуже Лерри. Сидеть и получать по голове - тоскливая перспектива! Где бродила Ладиина я не знала, но пока Лерри не докладывали об её активных приставаниях к стражникам, я была спокойна. Старший ванн Дерт устало потёр виски. Знакомые симптомы.
  -- Опять голова болит?
  -- Немного, - кивнул правитель и, встав с высокого роскошного кресла, направился к дальнему углу комнаты. Там он постучал по стеночке, выдерживая определённый ритм, та подёрнулась рябью и явила скрытые полки, нижние из которых представляли собой довольно обширный бар всевозможных спиртных напитков, на верхних же обитали различные баночки да скляночки, подозреваю, с самопальной бурдой. Взяв маленький фиолетовый флакончик, мужчина вернул стену в прежнее состояние.
   Буквально через секунду в зал вошёл мальчик с подносом белого вина. Так, а что за вина в баре тогда стоят? Отравленные что ли? Для особо почётных гостей? Лерри глянул на мою изумлённую физиономию и тонко улыбнулся. Слуга поставил принесенное на столик около моего кресла и обошёл меня по широкой дуге, словно я в любой момент могла кинуться на него и покусать. Мдя. Что за слухи обо мне ходят при эльфийском дворе?
   Ушастый владыка жестом отослал пугливого юношу и подошёл к подносу, снял два бокала и лично их наполнил. В ближайший фужер он накапал содержимое флакончика и перемешал.
  -- Экстракт из ивы, - с улыбкой ответил он на мой немой вопрос. - Как видите, общение с вами протекло для меня с пользой. А у вас голова не болит?
  -- Нет пока, - приняла я протянутый бокал с вином.
  -- Ну, что? За наше сотрудничество? - предложил тост Лерри.
  -- За сотрудничество и процветание наших государств, - согласилась я.
   Мы чокнулись. Бокалы отозвались мелодичным звоном, по которому всегда определяли хрусталь. Вино оказалось слегка терпковатым, но сладким и очень мягким. Печальный опыт подсказывает, что такие напитки имеют коварное свойство сильно и незаметно бить по голове. Надо будет отставить бокальчик или незаметно выплеснуть стоящему рядом фикусу. А то ещё упьюсь натощак.
   Эльф стоял у окна и спокойно цедил вино, задумчиво поглядывая на меня. Что он туда намешал? Транквилизатор что ли? Что б я его драгоценное поле больше не испортила?
  -- И что мне с вами делать? - посетовал Лерри, ставя свой бокал на широкий подоконник и подходя ко мне почти вплотную. Он опёрся руками в подлокотники кресла, нависая надо мной и обдавая ароматом летнего леса, свежей зелени и ещё чего-то непонятного, но очень приятного. Наши лица оказались почти на одном уровне, и Лерри заглянул мне в глаза.
   На всякий случай я поставила свой бокал на столик около кресла и выставила перед собой руку, требуя сохранить дистанцию. Пока моё взросление не завершилось, лучше не смотреть мне в глаза и не ограничивать внутреннего пространства. У драконов, как и у большинства хищников, это является вызовом, отчего мой внутренний зверь может среагировать спонтанно и по своему усмотрению. Лерри, кажется, понял и поспешно отодвинулся. Правильно, я тебе не Норри. Бастард Дома Драконов и полнокровная княжна правящей династии - разные вещи. Мы более опасны и непредсказуемы. И недавний инцидент, думаю, это очень хорошо доказывает.
   Встав, я направилась к окну. Увы, вид из покоев был на лес и как раз в сторону конопляных полей. Естественно, за деревьями их было не видно, зато хорошо бросался в глаза остаточный дымок. Лерри подошёл ко мне сзади и обнял за плечи. Не знаю почему, но это моему зверю жутко не понравилось. Я почти физически почувствовала, как он глухо рыкнул и предостерегающе забил кончиком хвоста, вот-вот готовый вынырнуть на поверхность.
  -- Вы снова меня почти лишили годового дохода, - прошептал мне на ухо Лерри.
  -- Впервые слышу, чтобы нотации так жарко читали на ухо, - прямо отозвалась я, нарушая законы дипломатии, то ли из-за ослабшего контроля над драконом, то ли из-за того, что вино оказалась-таки хмельным, и временно притупило мозг. Надо будет быть осторожней с эльфийскими винами.
   Старший ванн Дерт молчал, лишь по-прежнему держал свои руки на моих плечах. А мой зверь тихо бесновался. Похоже, вино его здорово раздразнило. Ещё один пункт в пользу того, чтобы быть осмотрительной со спиртными напитками. Кто-то напивается до зелёных драконов, а кто-то, упившись, в них превращается. Мдя. Интересно, подозревает ли Лерри, какая опасность ему грозит? Одолеваемая любопытством, я обернулась. Эльф задумчиво смотрел на меня.
  -- Почему ему можно, а мне нет? - тихо пробормотал он и, резко подавшись вперёд, припал к моим губам. От шока я просто отпрыгнула. Я уже привыкла считать Лерри своей семьёй, и целовать его было для меня то же самое, что Норри или Виктора. Да и дракону это не понравилось. Впервые вино вызывает подобную агрессию моего зверя. Эльф непонимающе взглянул на меня.
  -- В чём дело?
  -- Вы же мой родственник! - возмутилась я.
  -- Только через Норри, - поморщился эльф.
   Вот уж нет! После случая с ортами я специально перелопатила собственное генеалогическое древо и обнаружила там одну интересную вещь. Тётушка Лерри сбежала с Драконом, дедушкой Дорваны. В результате Лерри с папой моей знаменитой прабабки являлись двоюродными братьями, а она сама - его двоюродной племянницей. Тьфу! Не фамильные хроники, а сплошная Санта Барбара! Ну и наградила же меня судьба семейкой! Кто их просил из родословных такое макраме делать?!
  -- Вы ещё мой двоюродный..., - я осеклась, обдумывая как же назвать нынешнее родство, и остановилась на более простом варианте. - Я праправнучка вашей двоюродной племянницы.
  -- Ты ещё более дальние связи вспомни! - возмущённо подпрыгнул Лерри.
  -- Мне говорили, эльфы чтят и более далёкое родство, - тут же задала я интересующий меня вопрос. Вот только интонация получилась утвердительной, что окончательно выбило эльфа из колеи. Чего-чего, а на разговоры он не рассчитывал. По глазам вижу. Но, блин, мне же интересно, правду ли в книгах пишут!
  -- Чтят, - огорчённо согласился правитель лесного народа, - но это не мешает нам на них жениться.
   Ага, а вот меня что-то не тянет на родственников. В мире и так достаточно различных вариантов. Зачем собственную линию вырождать? Это мне чётко в подсознание заложили.
  -- Меня не так воспитали.
  -- И это я уже слышал, - вздохнул ушастый владыка. - Только этот мир, увы, не резиновый, и в вашей родословной отметились почти все кроме оборотней. И дедушка Мортифора между прочем очень обиделся на драконов за этот факт.
  -- Так вот почему у оборотней зуб на драконов!
  -- Нет, то, что Дорвана отвергла притязания деда Мортифора, мотивировав тем, что ей не нужен в постели ещё один верный пёс, всего лишь усугубил состояние войны.
   Блин! Да где же мне раздобыть полную версию семейного бытия?! А то получается драконы всем насолили, а я об этом узнаю последней. И почему все вокруг знают про нас даже такие мельчайшие подробности, а я нет?!
  -- А кем вы были для неё? - вновь задала я вопрос, который лучше держать в голове. Ну да нечего мне было хмельное вино давать.
  -- Ушастой экзотикой, - горько улыбнулся эльф. - Малолетним разнообразием. И, между прочим, Дорвану факт нашего родства не волновал.
  -- Возможно, вот только я не Дорвана.
  -- Знаешь, иногда я жалею об этом! - выпалил старший ванн Дерт и, резко развернувшись, вышел из комнаты, громко хлопнув дверью.
   Вот только Лерриных заскоков мне не хватало! У меня с братьями жизнь под угрозой, княжество в опасности, сущности какие-то икру мечут, ГОС на носу и куча простых мелких проблем, а его выяснять отношения потянуло. Хотя, с другой стороны есть повод не остаться на ужин и продолжить путь. Я направилась к Вику в комнату, но там его не оказалось. Ладно, у меня ещё резервный брат имеется.
   Постучав, я вошла в Норрины покои. Эльф стоял у окна, спиной к двери с бокалом золотистого белого вина в руке. Похоже, это у них семейное.
  -- Дядя опять напортачил? - не оборачиваясь, спросил он.
  -- Что? - удивилась я. - О чём ты?
   Норри обернулся ко мне и грустно улыбнулся.
  -- Мы же немедленно уезжаем, да?
  -- Да, - кивнула я. - Зови Вика, Ладу и Кейси. Мы срочно отправляемся к Гвиневере.
  -- Вот видишь, - вздохнул брат. - Если бы дядя всё сделал, как задумано, мы бы остановились здесь на ночь и, возможно, даже на утро.
  -- Я не Дорвана. Я Балаур Светлана Александровна, правящая княжна Драко, другое существо! Иная личность! - разозлилась я. Терпеть не могу, когда в тебе видят чью-то тень, бледное подобие. Не надо мне заслуженного другим человеком отношения. У меня своя жизнь, своя судьба, свои друзья!
  -- Я знаю, - коротко согласился Норри. - Просто любовь часто бывает слепа и глуха, особенно если хочет выдать желаемое за действительное. Как часто многие придумывают себе несуществующий образ и наделяют им объекты воздыханий. А реальность совсем иная.
   Я с удивлением посмотрела на брата, этот серьёзный и рассудительный Норри был мне незнаком.
  -- А ты случайно не влюбился?
  -- Я? Не дождёшься! - ухмыльнулся эльф, становясь прежним. - В любом случае, ты подумай насчёт дяди. Он мужчина умный, скоро поймёт, что к чему и, думаю, вряд ли отстанет.
  -- На его месте я бы временно отдохнула от драконов. А где Вик?
  -- Витьку сейчас лучше не отрывать, - покачал головой Норри.
   Ну уж нет! Мы уходим!
   "Вик?" - мысленно позвала я кузена.
   "М-м-м?" - отозвался тот.
   "Чем ты там занимаешься?"
   "Очень полезным занятием!"
   "Сворачивай его, ноги в руки - и сюда. Мы срочно направляемся к Гвиневере".
   "Значит, лопухнулся ушастый", - услышала я его последнюю мысль, и, кажется, она предназначалась не для меня. Мдя, и этот, похоже, за Лерри болел. Может, им уже ставки делать.
   "А почему бы и нет? - хмыкнуло правое полушарие. - Лерри мужчина красивый, да и драконов знает, быстрее найдёте взаимопонимание. А уж как с детьми драконов умеет обращаться, раз такого племянника вырастил!"
   "Правая, ты опять за своё?! - возмутилась левая половина мозга. - Кончай свои свах-услуги! Нам ещё ГОС в ближайшее время сдавать!"
   "Пусть эту битву Лерри и уступил, но война ещё не проиграна!" - пробурчала правая сторона.
   "Слышь, стратеги, - огрызнулся желудок. - Нам бы пожрать чего!"
   Тут середина комнаты озарилась голубым сиянием, и из портала вышел взъерошенный Вик. В одной руке он держал жареную куриную ножку, в другой - кусок хлеба.
  -- Ну чего тебе? - хмуро спросил он.
  -- Так ты кушал? - удивилась я.
  -- Точнее поглощал половину кухонных запасов, - ответил Норри за Витьку.
   "Вот где правильный хозяин! - всхлипнул желудок. - Чего ж мы такие не такие?!"
  -- А я думала, ты с девушкой, - призналась я.
  -- Любовь приходит и уходит, а кушать хочется всегда! - наставительно сообщил лорд Венатор.
   "О! Хозяйка! Пусть меня трансплантируют к нему!"
   Обойдёшься! Цени, что имеешь.
  -- Выступаем!
  

Только агенты по страхованию жизни

совершенно точно могут сказать, что вас ожидает.

NN

   До замка Гвиневеры мы добрались за несколько часов и совершенно без проблем, что само по себе уже было подозрительным. Луара маленькая, но очень самодостаточная страна. Никому не нужен идеально кругленький пятачок земли, находящийся в сейсмически активной зоне, зато почти все рыцари и правители частенько приезжают к королеве-провидице за советами, привозя с собой разнообразные дорогие подарки и солидные капиталовложения.
   Народ, привыкший жить на границах жизни и смерти, времени и пространства, поражает своим мировоззрением и менталитетом. Его ничем не удивишь, не поразишь, он немного отрешённый от жизни и абсолютно дружелюбен по отношению к драконам, что само по себе очень приятно.
   Нас радостно проводили в тронный зал. Гвин сидела на высоком резном троне и устало потирала виски. Какая-то она сегодня поникшая и бледная. Увидев нас, она встала и улыбнулась.
  -- Добро пожаловать в мой замок, княжна! - распахнула она руки для объятий. И вот вам характерная черта луарцев: наше последнее посещение замка спровоцировало в нём капитальный ремонт, а она искренне утверждает, что рада нас видеть! Поразительно! Кто другой нас уже со снайперской винтовкой на крыше встречал бы после того разгрома, что мы учинили с призраками.
  -- Как тебе новый интерьер? - улыбнулась королева, обводя рукой покои. - По-моему лучше прежнего.
  -- Это да, - согласилась я. - А вот с призраками что? Они снова не вырвутся?
  -- Посмотрим, - философски пожала плечами Гвиневера.
   Посмотрим?! Мне кажется, или здесь действительно попахивает мазохизмом? А если мы опять всё разгромим? Таких гостей, как мы, дешевле убить, чем ежегодно принимать! Да и проверять на собственной шкуре крепость магических оков я не хотела. Видно, старею. В детстве ищешь приключений, с возрастом - стараешься их не находить.
  -- Вас сначала покормить или сразу в медитативный зал? - спросила Гвин.
  -- Нам бы поесть, - услышала я собственный голос, и сильно удивилась сказанному.
   Неужели это я предложила?!
   Братья горячо поддержали мою инициативу. Естественно, сначала нас проводили в наши комнаты, где мы умылись, причесались и привели себя в порядок. Надолго ли? Если призраки снова вырвутся из защитного круга, покой нам будет только сниться.
   После плотного обеда Витька с Норри изъявили желание присутствовать на общении с духами. С одной стороны, эта идея мне очень понравилась, ведь если что пойдёт не так, убегать будет не так грустно, как в прошлый раз, (в компании всё-таки веселее), да и шансов выжить станет больше, так как на трёх целях труднее сфокусироваться, чем на одной. Но с другой стороны я просто физически не могла не предупредить братьев о последствиях. Родная кровь всё-таки!
   Возможного исхода юные драконы не убоялись. Наоборот, пришли в приятное возбуждение и заявили, что это одного маленького беззащитного дракона всякие обнаглевшие бестелесные сущности могут обижать, а с тремя им лучше сидеть в своём магическом контуре и не высовываться. Ну-ну! Интересно, это у меня они такие смелые, или безрассудные? Хотя, когда мы действуем все вместе, частота инфарктов у наших врагов возрастает. Вот только может ли быть инфаркт у призраков? Правильно, дорогие мои, вот и я так думаю.
   Медитативный зал всё так же был выдержан в мрачных тонах, монументален и помпезен. Ремонт здесь ничего не изменил. Вот только камин не горел, так как в прошлый раз взбесившиеся духи пытались и огнём воспользоваться для устранения большого и страшного дракона. В огромные готические окна вновь вставили витражи, дверь починили и, по-моему, заменили, так как зазубрин от ножей и прочих острых предметов на ней, как ни бывало. Чуть сбоку у стены, подальше от окна, на маленьком антикварном столике находился большой шар из горного хрусталя. Что-то мне подсказывает, что старый погиб смертью храбрых, завершив свою карьеру в роли метательного ядра. Я с опаской переступила через порог.
   Братья бойко вошли в зал. Сразу видно - непуганые звери! Это мы с Гвин - стреляные воробьи. Кстати, по тому, как она украдкой осенила себя священным знаком, смею предположить, ей тоже боязно сюда входить в нашем присутствии. Однако пока всё было тип-топ. Никто не появлялся и ничем в нас не целился.
   Королева осторожно села за столик и взглянула в шар. Мне показалось, или слегка дохнуло холодом? Я поёжилась и отступила от стола подальше. Сомнительные удовольствия эти гадания. Братья нетерпеливо переминались с ноги на ногу.
  -- Ну что там? - не выдержал Вик. - Где нам искать пятого гада?
  -- А зачем искать? Подыхайте всей семьёй! - раздался скрипучий ворчливый голос, от которого у меня мурашки по спине побежали. Кажется, это дедушка Мортифора появился. Гвиневера испуганно шарахнулась в сторону.
  -- Я вас не вызывала! - испуганно пролепетала она.
  -- Вот ещё! - фыркнул призрак. - Я сам пришёл!
  -- Помочь? - спросила Гвиневера и по её тону я поняла, что она сама в это не верит.
  -- Помочь-помочь! - ехидно отозвался он. - Чтоб эти гады никогда больше землю не коптили.
  -- Не обижай детей! - рыкнул голос с другой стороны.
  -- Лорри! - страдальчески простонала Гвин и закусила нижнюю губу.
  -- Да какие это дети?! - возмущённо взревел дедушка Морти. - Это Конец Света ходячий! Этих щенков ещё в детстве утопить надо было!
  -- Это тебя утопить надо было! - громогласно взревел Арагон. - До сих пор рвёшь и мечешь, что щенки не от тебя?
  -- Было бы о чём жалеть! - фыркнул дедушка, и я увидела облачко пара над плечом Гвиневеры. - По крайней мере, мои дети знают, кто их отец!
  -- Я тоже знаю! - прошипел Лорри. - Но не скажу!
  -- Да признайся, что просто не в курсе! - засмеялся дед Мортифора.
  -- Эй, духи ушедших драконов, какого вы ещё не появились? - воззвал Арагон, тоже, видно, обидевшись на предка Морти. - Мы уже минут пятнадцать с вшивым оборотнем собачимся!
   В зале заклубился сизый туман. От Артура я уже узнала, что так обычно появляются драконы с половинкой Тьмы. Вызывали мы месяца три назад одного моего предка спросить, куда это он награбленное золото спрятал. Вик очень хотел с помощью этого клада поднять нашу казну.
  -- Оборотни ко мне! - воззвал дедушка Мортифора. Как же его, блин, зовут?!
   Воздух ещё сильнее сгустился и уже ощутимо стал остывать. То тут, то там стали проявляться и исчезать чьи-то руки, ноги, фрагменты плеч, голов. Так, эти симптомы мне знакомы, пора пятиться к дверям. Гвин это тоже поняла и заволновалась. Да-да, кажется, сейчас начнётся гулянка! Арагон у нас в роду - главный заводила. Да и прочие драконы не прочь побуянить.
  -- Норри! - раздался визгливый женский голос. - Что ты делаешь в этой компании?
   А вот и бабушка-моралистка заявилась.
  -- Отдыхаю душой и телом! - вдруг открыто заявил сводный братец, глядя на призрак пышногрудой эльфийки.
  -- Это компания неприемлема для наследника престола и воспитанного скромного эльфа вообще!
  -- А я не эльф! - огрызнулся Норри. - Я дракон! И эта компания мне нравится!
  -- Лерри бы никогда себе такого не позволил! Вот с кого тебе следовало брать пример!
  -- А я и взял!
  -- Что-то незаметно! - съехидничала бабушка.
  -- Дядя, к твоему сведению, в молодости покуривал травку и совершил кругосветное путешествие по спальням всех фрейлин во дворце и прямо у тебя под носом! - взорвался брат.
  -- Что?! - взревел призрак и мгновенно исчез в портале.
  -- Норри, - окликнула я братца. - Ты в курсе, что только что наслал на своего родича злобного призрака-моралиста. Как будто ему конопляных полей было мало.
  -- Ой! - опомнился тот.
  -- Поздно его жалеть, - вздохнул Вик, тоже пятясь к двери. - У Лерри там один призрак, а у нас целая сотня!
  -- Нам круче, - согласилась я.
  -- Зашибись просто! - оценил ситуацию Норри. И где он столько наших слов нахватался?
   А буйство вокруг возрастало. Бархатные шторы начинали трепетать от загробного ветра, что говорило о силе сквозняка. Ругань становилась всё более и более отчётливой. Правда, пока на нас с ножами не кидаются. И то хлеб. Тьфу-тьфу-тьфу, чтобы не накаркать. Я вроде дракон, а не ворона, но последнее время кликать беду у меня получается очень даже профессионально.
  -- Господа, - трагически заломила руки королева Луары, когда на пол упала расписная эльфийская ваза. - Господа, помните про защитный контур!
   Словно в подтверждение её слов на мраморном полу вокруг столика с шаром вспыхнула белым пламенем линия. Мы с братьями на всякий случай вышли из горящего круга.
  -- Да дался нам твой защитный контур! - фыркнул Арагон, пересекая запретную черту и материализуясь.
   Я взглянула на призрака родоначальника и поняла, почему по нему сохли девицы. Высокий, плечистый, удивительно красивый. В больших чёрных глазах светился ум и лукавство. Он мне улыбнулся и подмигнул. Протянув руку, коснулся моей щеки. Я почувствовала только холодок на коже.
  -- Где нам пятого дракона искать? - решила воспользоваться я моментом.
  -- Не знаю, малышка, - пожал плечами предок. - Ты у папы спроси. Может, он поможет.
  -- Мой папа?! - изумилась я.
  -- Нет, мой, - улыбнулся Арагон.
   На минуту я зависла, не в силах его понять. Это предок иронизирует или действительно имеет в виду Аргелла?
  -- Знаешь, где находится Нечистый материк? - спросил он.
  -- Это Проклятый, что ли? - похолодело в душе у меня.
   Как я уже говорила, всего на Гее пять материков, расположенных в одном полушарии. Два из них населены только людьми. Один, Клыкастый материк, получил такое название, так как обжит оборотнями, вампирами, эльфами, друидами, драконами и особо отчаянными человеками, принявшими наше подданство. И есть ещё Проклятый и Тёмный материки.
   Когда-то Проклятый материк населяли люди, но после войны магов там возникла экологическая катастрофа. Сейчас там абсолютно аномальная зона, со своими странными законами и всяческими мутантами. Никому там не выжить, и посещать его никто особо не стремится. А если и рискнёт, Гиблое море, огибающее континент, ему всё равно не пройти.
  -- Да нет, - побледнел призрак, если такое применимо к духам. - Нечего тебе, малышка, на Проклятом материке делать! По крайней мере, до тех пор, пока не дашь потомство. Я про Тёмный говорю.
   Час от часу не легче!
  -- Там же нечисть обитает! - возмутилась я и улыбнулась иронии. А забавно, наверно, со стороны звучит. Люди считают нечистью нас, а мы, нечисть в их понимании, боимся нечисти Тёмного континента.
  -- Малышка, - ласково произнёс родич. - Не бойся ты так. Как бы страшны они ни были, я бы на их месте с тобой не связывался.
  -- А нечисти мне это тоже на каждом углу твердить? Или сразу транспарант нацепить?
  -- Не ёрничай, дитя! - строго отдёрнул меня предок. - Значит так, когда всё рассеется - узнаешь у Гвиневеры всё, что она думает и чувствует по поводу Пятого кандидата, а потом направляешься к Аргеллу на Тёмный материк, на драконий хребет около озера Слёз. Папа там часто обитает.
  -- А вдруг он не захочет мне помогать?
  -- Для нас родственные узы значат много - и предок всегда поможет потомкам. Для него тысяча лет - мгновение, и мы все ему как дети.
  -- Ага, спасибо, общую концепцию уловила.
  -- Только, пожалуйста, малышка, не доведи нашего единственного живого предка до инфаркта. Хорошо?
  -- Постараюсь.
  -- Слово дай.
   Я задумалась. Дать слово не такая уж обременительная обязанность, но почему-то я не могла этого сделать. Не то, чтобы я собралась довести многопрадеда до ручки. Нет. Просто физически сделать это как-то не получалось.
  -- Не могу, - честно призналась я.
  -- Молодец! - вдруг похвалил предок. - Взрослеешь, кроха! А теперь мне пора, - и с этими словами он отступил в сторону круга.
   Я проследила за ним и обомлела. Пока мы разговаривали с Арагоном, около защитного контура творился настоящий шабаш. Предки оборотней и драконов пошли друг на друга бугуртом, причем вытворяли это в боевой трансформации. Со стороны даже красиво и очень познавательно было посмотреть. Никогда не думала, что может противопоставить оборотень в боевой трансформации дракону. Оказывается, немало.
   Во-первых, вервольфы в своей промежуточной трансформации крупнее человеческого роста, а если учесть, что их средний рост два - два двадцать, то делайте выводы. В боевой трансформации эдакий монстрик росточком под три метра, широк в плечах, силён и нечеловечески проворен. Дракон в полной боевой трансформации от таких фехтовальщиков может только улететь или испепелить, что крайне трудно сделать со столь ловким и быстрым противником.
   В ограниченном пространстве медитативного зала наша полная трансформация оказались слишком огромной и неповоротливой для боя, в то время как оборотни чувствовали себя очень даже прекрасно. Я с интересом наблюдала за представлением. Думаю, предки не даром показали мне именно эту особенность.
  -- Молодец, кроха, - хмыкнул над ухом Лорри. - Смотри и мотай на ус! Когда-нибудь да пригодиться. А теперь внимание.
   Словно по команде мои родичи уменьшились до сравнимых с оборотнями габаритов, оказавшись тоже в какой-то промежуточной трансформации между человеком и драконом. Рост под три метра, всё тело покрыто чешуёй, и в целом в нём угадываются человеческие пропорции, вот только суставы на руках и ногах заканчиваются шипами с которых капает какая-то подозрительная слизь. Мускулистые ноги от бедра до колена почти человеческие, а вот дальше мощные лапы как у динозавра с оттопыренным верхним когтем, как у велоцираптора. Подвижная шея относительно длинная, но крепкая. Морда драконья, вот только около глаз, носа и на затылке какие-то странные наросты. Что это?
  -- Дополнительные органы зрения, - ответил над ухом Лорриель. - Таким образом, обзор данной трансформации достигает трёхсот шестидесяти градусов. Очень удобно, когда твой противник агрессивно настроен.
  -- А это не отвлекает?
  -- Наверно, любое другое существо с иной нервной системой, оно может быть и ввело бы в прострацию, но не нас. Всё продумано до мелочей.
  -- Угу, - хмыкнула я, наблюдая, как один из моих многочисленных родичей врезал кому-то шипастым хвостом по зубам и слегка расправил кожистые крылья для поддержания равновесия. Другой родич использовал массивный хвост в качестве дополнительного баланса.
  -- А крылья в битве не повредятся?
  -- А ты не суй их, куда не надо, - хмыкнул родич. - Плюс у некоторых из нас крылья могут вырабатывать электрический заряд, который сработает похлеще шокера.
  -- А хозяин сам этого заряда не хватит?
  -- Ребёнок, не задавай глупых вопросов, - поморщился предок. - Читай умные книжки.
   Я вспомнила, что в море плавают скаты и они пока сами себя ещё не убили. И решила отложить данный вопрос немного на потом. Сейчас бы пятого кандидата найти. Да и странно, что Ведущие маги мира нам пока палок в колёса не вставляют. Хотя с другой стороны, может, они надеются, что мы сами благополучно убьёмся, и проблема рассосётся само собой? Хм, уже чисто из вредности стоит выжить.
  -- Ну что, братва, развернёмся? - вдруг вывел меня из лёгкой задумчивости громогласный голос.
   Банзай! Это дедушка Мортифора, по-молодецки свистнув, вышел из защитного контура. Вот уж где неугомонный старичок! И чего ж ему на том свете от жизни не отдыхается?
  -- Как? - в шоке выдохнула Гвиневера, наблюдая, как призраки один за одним пересекают магический круг. - Да что ж это творится?! Господа! - нервно закусила она нижнюю губу. - А как же мой защитный контур?!
  -- Да дался нам твой защитный контур! - презрительно фыркнул дедушка Мортифора. - Когда рядом драконы!
  -- Но как же! - всхлипнула Гвиневера. - Я же колдовала! Моя пентаграмма должна вас всех беспокоить!
  -- Нас драконы беспокоят! - обрезал дедушка Мортифора. - А твоя магия по сравнению с этим нежный зуд в одном месте.
  -- Вы психи! - не выдержала королева Луары. - Вы неправильные духи! Я же магические ограничения девятого уровня наложила!
  -- И что с того? - участливо склонил голову на бок дедушка Мортифора.
   Как же, блин, его зовут? Что-то с ударами и взаимодействием было связано. Я вспомнила, как последнее будет звучать по-английски? Interaction. О! Интерфекториус! Прикольная ассоциативная цепочка.
  -- Свет! - бросила на меня умоляющий взгляд королева. - Пожалуйста, не покидайте тронного зала. Если они все за вами погонятся, то весь замок разнесут. А я только капитальный ремонт сделала и некоторые части заново отстроила.
  -- А жизнь у нас только одна, - хмыкнул Вик, подпихивая меня в сторону двери. - Извини, Гвин, но мы ценные реликтовые виды, занесённые в Красную книгу.
  -- Нет в ней такого, - буркнула я.
  -- Будет, - уверенно тряхнул головой Витька.
   Подставлять бедную Гвиневеру мне не хотелось. Всё-таки родственница, да и в прошлый раз пострадала ни за что. Что ж мы за гости такие, что после нас одни расходы?! А во сколько маленькой стране обошёлся капитальный ремонт замка? Правильно, много. Королевство Луары процветает в основном за счёт гадального туризма. Надо что-то предпринять. А то мы так Гвин с сумой по миру пустим.
   А что, если попробовать идею с кольцом, что похоже на фамильный перстень? Интересно, а дедушка Морти клюнет? Если да, то с кольцом моим, действительно, что-то нечисто. Невольно вспомнились призрачные сущности, у которых исчезло кольцо, с помощью которого они контролировали Носящего перстень. Любопытно, а кто из великих мира сего попал к эргам в сети? Вампир? Эльф? Инкуб? Оборотень? Или кто-то ещё о ком я не знаю? И что за аномальная зона? Проклятый материк? Хотя Артур говорил, что по мере взросления на меня тоже перестанет действовать магия. Так, может, аномальная зона - это какой-нибудь взрослый дракон? Или даже я?
   Я взглянула на руку и снова задумалась. А есть ли среди этих перстней нужный эргам?
  -- Не спи - прихлопнут! - за шкирку оттащил меня Вик с линии полёта хрустального гадального шара. Мдя, и этот, чувствую, погибнет смертью храбрых.
  -- Сейчас не время рефлексировать о жизни, - добавил с другой стороны Норри. - Надо либо драться, либо убегать. Так как с призраками в бой вступать бесполезно, то единственно верное решение - смываться.
  -- Гвиневеру жалко. Второй раз реконструировать замок накладно будет.
  -- А что ты предлагаешь? - хмыкнул Вик.
  -- Есть идейка, - призналась я и, перекрестившись, выступила вперёд.
  -- Эй! - окликнула я клубящуюся массу. - Погодите!
  -- Смотрите-ка, кто заговорил! - рыкнул дед Мортифора.
  -- Не вклинивайся в разговоры старших! - одёрнул меня Арагон. - Иди, погуляй пока. А лучше смойся.
  -- Нет, пусть мелочь выскажется! - сказал Интерфекториус. - Я хочу послушать, что она скажет.
   Все резко смолкли и посмотрели на меня. Может, когда-то они и были врагами в живом состоянии, а теперь им скучно и хочется развлечений. Возможно, они именно по этой причине и поддерживают возможность вражды.
  -- Ну! - нетерпеливо переступил с ноги на ногу кто-то из призраков оборотней.
  -- Дорогой и уважаемый Интерфекториус, очень хорошо, что вы мертвы, потому как моя новость вас может порядком шокировать.
  -- И что же такого жуткого ты мне можешь сообщить? - презрительно хмыкнул старый вервольф.
  -- Видите ли, я и ваш внук решили создать один маленький, но очень зубастый союз! - улыбнулась я и протянула вперёд руку с перстнем. Так теперь главное не переиграть.
  -- Что?! - взревел призрак при виде адуляра. - Как такое могло случиться?!
   Ага, видно, оборотень всё-таки признал кольцо. Плохо, очень плохо. Попробуй теперь докажи, что это другое украшение. А отдать свою собственность, я как истинный дракон, просто физически не могу.
   Предок Мортифора тем временем так негодовал, что даже речь отняло. Все прочие радости молча наблюдали за его сольной истерической пантомимой на тему "неудачная пара". Жаль, что Морти не унаследовал этой же черты, с некоторым сожалением подумала я.
  -- Не находишь, что в этом есть даже какой-то шарм? - толкнул его в плечо Арагон. - Веками оборотни и драконы были на ножах, пока одному лохматому не вздумалось влюбиться в дракона. И вот теперь через столько лет его потомок решил повторить подвиг дедушки.
  -- Заткнись! - рявкнул Интерфекториус. - Этого вообще не должно было случиться!
  -- Последний раз я утверждал то же самое очередной любовнице, которая поставила меня перед фактом, - спокойно заметил предок.
  -- Не убивайте своих же родственников! - быстро сориентировался Вик, видя, что дед Мортифора начинает смиряться с печальной новостью, и на всякий случай сделал глаза "Бэмби". Последний раз, когда он делал такие глаза, из холодильника пропала палка колбасы, а Норри, не зная, что исчезло, покаялся в пропаже сала.
  -- Ладно, - вздохнул Интерфекториус и махнул рукой остальным духам. - Пошли отсюда.
   Призраки вервольфов стали медленно исчезать в голубоватых порталах. За ними последовали улыбающиеся драконы. Их ситуация с Морти откровенно забавляла. Последним уходил дед Мортифора. Вдруг он резко обернулся, мгновенно переместился и, нависнув надо мной, прошипел:
  -- Только учти, мелкая: обидишь моего внучка, я с тебя шкуру спущу!
   И исчез. Угу, это кто ещё кого обидеть может!
  -- Вот уж не знал, что ты решила возродить вымирающий редкий вид, - хмыкнул над ухом Арагон. - Интересно будет посмотреть на результат вашего генетического эксперимента.
   И тоже исчез. Стоило ему скрыться в портале, Гвиневера облегчённо вздохнула и осела на пол.
  -- Хвала высшим силам! - простонала она. - Всё-таки есть милость на свете!
  -- А где нам пятого дракона искать? - спросл Вик.
  -- Вы с ним встретитесь тогда, когда меньше всего будете этого ждать, - тихо ответила прорицательница, закрыв глаза.
  -- Не понял! - насупился кузен. - Нам что? Пойти в трактир и веселиться, а он сам к нам придёт?
  -- Идите на человеческие земли. Ах, да загляните ещё к Каракуртам. Неделю назад ко мне прибыл посыльный с мольбой попросить вас навестить Каракуртов. Интуиция говорит мне, что Вам нужно сначала туда, а уж потом дальше путешествовать.
  -- А на какие человеческие земли нам надо заглянуть?
   Гвиневера закрыла глаза и задумалась.
  -- В принципе не важно, - тихо произнесла она. - Поступайте так, как вам велит ваше сердце. Скоро вы встретитесь с пятым драконом. И, увы, не все будут рады этому обстоятельству.

Прежде чем о чем-то мечтать -

подумай, а вдруг сбудется.

Народная мудрость

  
   Замок Каракурта был там, где мы его оставили в прошлый раз, и встретил нас грозным и величественным молчанием.
  -- Ничего не понимаю! - озадаченно пробормотал Норри, осматривая пустую поляну и безмолвный замок. Гигантская каменная стена была облита какой-то гадостью и блестела на солнце, а массивные ворота были наглухо закрыты. - По виду, замок находится в военном положении и терпит осаду.
  -- Судя по тому, что в нём вновь собралась вся деревня, я бы тоже так решил, - кивнул Кейси. - Люди просто так за полтора километра не будут перетаскивать свои вещи в имени сюзерена. Да и сам замок должен быть открыт хотя бы для слуг.
  -- Но проблема в том, что я не вижу нигде врага, - подала я голос и прислушалась к своим обострившимся чувствам. Слух не уловил никаких звуков пребывания человека и уж, тем более, посторонней армии. Нюх тоже не нашёл никаких подозрительных запахов. - Внутреннее зрение говорит, что в окрестности тридцати километров мы единственные люди и нелюди, не считая тех, кто засел в замке. Более того. Я даже крупных хищников в окрестностях уловить не могу.
  -- Ну не с белками же они воюют! - фыркнул лорд Венатор, осматривая готовую к битве крепость посереди леса.
   Я прикинула в уме даты и время. Нет, глинтвейн ещё не начался.
  -- Люди, а какие ближайшие праздники?
  -- Им ещё не время, - вздохнул Норри. - Я то же сначала подумал об этом, но, увы и ах. Сейчас у крестьян должен быть активный сбор урожая.
  -- Мдя, - выдохнул Вик. - Всё чудастей и чудастей.
  -- Пошли что ли, посмотрим? - предложила Лада.
   Мы переглянулись. Приближаться к воинственно настроенному замку нам не хотелось. Самоубийц в команде не наблюдалось. Да и все мы по характеру довольно осторожные нелюди, и соваться в подозрительные места не наше хобби. Ладушка смело рвалась вперёд. Мужчины её галантно пропустили.
   Вопреки здравому смыслу нас кипящей смолой обливать не собирались. Повезло! Правда, ворота нам тоже не спешили открывать. Точнее вообще проигнорировали стук. Братья переглянулись, о чём-то молча друг с другом договариваясь, а потом стали спиной к воротам и стали слаженно стучать в них ногами. Поднявшийся шум встряхнул слегка замок. Окошечко в воротах приоткрылось, и оттуда хмуро гаркнули:
  -- Кто там?
  -- Сто грамм! - не удержался от подколки Витька.
  -- Идите вы со своей самогонкой! - раздались оттуда нехарактерные слова. - Не до выпивки сейчас! Нам бы драконов дождаться.
  -- Так мы уже пришли, - внесла свою лепту в переговоры я.
   Из окошка высунулся сморщенный красный нос, а на стенах как грибы после дождя возникли лучники со взведёнными арбалетами.
  -- Да, - вздохнул Вик. - Похоже, нас здесь, действительно, ждали.
  -- Гвин не могла нас предать, - не согласилась я. - Она бы не послала нас в ловушку.
  -- Смотря, сколько ей заплатили, - хмыкнул прагматичный Вик.
  -- Или чем шантажировали, - поддержал брата Норри.
  -- Гвиневера? - вдруг оживился стражник по ту сторону врат. - Вы говорите о королеве Луары?
  -- Ну да, - вдруг подала голос Лада. - И почему вы на нас наставили арбалеты?
  -- Это Ладиина, позор нашего барона, - послышался ещё один голос из глубины двора. - Никто с ней добровольно путешествовать не будет. Значит, это, действительно, драконы.
  -- Идите к калитке с северной стороны замка, - буркнул стражник и закрыл окошко.
   Мы последовали инструкциям. Я обернулась к Ладиине. Почему-то мне резанули слух произнесенные слова, и стало жалко красавицу, пусть она нас порядком и достала. Девушка шла, понурив голову. Щёки её предательски горели.
  -- Не обращай внимания, - решила утешить я её. - В жизни много случается несправедливости.
   Лада удивлённо взглянула на меня, захотела что-то сказать, но в последний момент сдержалась и лишь молча кивнула.
   Мы вошли в фамильное прибежище Каракуртов. Внутренний двор походил на прибежище цыганского табора. То тут, то там среди наспех собранных телег сновали чумазые дети. Женщины развешивали бельё. Нас встречать кинулась почти вся деревня.  
   - Дракон! Дракон! - закричали они.
   Последний раз они встречали меня так, когда хотели попросить благославить урожай. Кто-то ушлый пустил слух, что благославлённое драконом поле цветёт и пахнет. Полагаю, корни данной сплетни растут с тех времён, как я отбатрачила на Лерри, выращивая коноплю.
   - Доченька! -- кинулся нам на встречу хозяин замка. - Зятёк! - раскрыл он объятья для меня.
   Так, опыт подсказывает, что барону от нас что-то позарез надо, иначе он наше родство не признал бы и под пытками. А лезть обниматься ко мне после того, как мы с Витькой утащили у него Ожерелье Прозрения... Видно, Каракурт в большой беде.
   - Что случилось? - решили мы сразу взять быка за рога.
   На секунду нам показалось, что взорвалась звуковая бомба. Крестьян просто прорвало, и все они причитали, кричали и молили одновременно. Норри даже уши поджал и руками их на всякий случай закрыл.
   - По очереди! - гаркнул Вик. - Говорит только один.
   Крестьяне снова вспомнили, как попросили меня благословить их поля.
  -- Никакой мочи нет! - жаловались они тогда. И даром, что не мои подданные. - Ничего не растёт, а что проклюнется, то насекомыми уничтожается!
   Проникшись сочувствием к бедным крестьянам, я решила тогда им помочь. Чтобы там ни думали и ни считали жители Геи, но в одном они оказались правы: магия является неотъемлемой сутью дракона. Нам не обязательно читать заклинания или делать пассы руками, достаточно лишь пожелать. И так как с каждым мгновением я взрослею и взрослею, то всё могло получиться. А потому я щедро и от всей души благословляла каждое поле.
   Помню, у гряд с картофелем взыграли мои белорусские корни. Несмотря на то, что папа русский, я выросла в Беларуси на, так сказать, национальном продукте - картофеле. А, следовательно, будучи его истинным любителем, я не могла не пожелать обожаемому продукту богатых урожаев, да ещё таких, чтобы в конце сезона корнеплод сам убирался с полей и в мешки складывался!
   "Угу! - язвительно хмыкнуло тогда левое полушарие. - Ты ещё пожелай, чтобы он колорадского жука сам уничтожал!"
   И я, конечно же, вспомнив, сколько в своё время потратила времени на дачных грядах, собирая несметные количества противных жуков, а потом их уничтожая, чтобы отстоять своё право на данное лакомство, просто физически не могла не пожелать родимой бульбе устойчивости ко всяким несанкционированным пожирателям.
   В этом году, природа, словно издеваясь над хвалёной магией драконов, выдалась суровой и холодной. На долю полей выдались и потопы, и неожиданные заморозки, и засуха. Погибли пшеница, рожь, ячмень...
   Но все злоключения были мелочью по сравнению с тем, когда бульба доела последнего колорадского жука и, будучи сильно голодной, вышла на промысел в деревню...
   Дальше шёл нецензурный пересказ первой встречи с моей оголодавшей картошкой, причём даже пробелы в повествовании удались матерными.
   В замке Каракуртов объявили военное положение, а более крупное лесное зверьё решило убраться, куда подальше. Благо, моя картошка катается по земле и не уходит далеко от полей. Хотя встречным крестьянам и этого хватает.
  -- Да быть того не может! - не выдержала я. - Где это видано, чтобы картошка питалась мясом. А перерабатывает она его как?
  -- Нормально переваривает, раз вечно голодная! - буркнул кто-то из задних рядов.
  -- Значит так, княжна, - взял на себя роль лидера барон Каракурт. - Ты эту картошку породила, ты её и убей.
  -- А не веришь, что это твоё творчество, так, поди на стену, посмотри, оно как раз к замку подкатилось! - пророкотал стражник.
   Мы кинулись на стену. Интересно же всё-таки! Благо, моё детище не летает. А внизу творилось настоящее безобразие. Клубни картофеля катались по земле и, по-моему, пытались рыть подкоп под замковую стену. Зубов у своего растительного шедевра я не обнаружила, но и увиденного мне хватило для качественных полноценных кошмаров.
  -- Офигеть! - оценил ситуацию Норри.
  -- Мда, - задумчиво почесал макушку Вик. - Народ в принципе кормить можно, вопрос только в том, будет ли он это есть.
  -- Издеваетесь, да? - обиделся стоящий рядом стражник. - Смотрите, - и при этом он бросил вниз солидный кусок сала.
   Картошка ринулась на подношение, как огромная стая пираний, и через секунду на месте еды не осталось ничего. Зато клубни устроили между собой склоку, по- видимому, за первенство в стае. Очаровательно! Теперь мне точно обеспечены кошмары!
  -- А если нам пробежаться по фамильному кладбищу Каракуртов, активировать его, и натравить трупов на картошку? - предложил Норри. - Зомби её съедят, а потом грамотный некромант положит их обратно.
  -- А если наша картошка схарчит мертвечину, как её тогда есть? - надулась я.
  -- А ты что, решила из неё драники сделать?! - ужаснулся Вик.
  -- Ну не пропадать же продукту! - возмутилась я. - Всё-таки его кормили, поливали, силы и время затрачивали!
   Братья посмотрели на меня как на фашиста. Я же взглянула на грызущие внизу полено клубни картошки и задумалась. Как истинная хозяйка, я просто не могла позволить пропасть столь вкусному корнеплоду. С другой стороны неизвестно, что ещё, кроме сала и бревна, он сожрал в наше отсутствие.
  -- Хорошо, - вздохнула я. - Ваша взяла. И что вы предлагаете?
  -- А что вы можете сделать? - оживился стражник. - Мы его уже и спалить, и щёлоком облить пытались - всё без толку. Живёт, зараза!
   Мы снова покосились на картофель, который к этому времени уже пытался жевать замковые стены. Судя по тому, какие царапины в камне оставались после общения с моим детищем, зубы у корнеплода всё-таки были. Мдя. И почему я привыкла всё делать качественно? Даже пакости?
  -- Ладно, Свет, - вздохнул Норри. - Ты пока понаблюдай за своим детищем и подумай, как от него избавиться доступными тебе средствами, а я схожу в библиотеку Каракурта и почитаю магические книги. Может, они чем помогут. А Витька пусть проведёт с Ладушкой ревизию доступных артефактов.
   Придя к такому выводу, мы разделились. Я обернулась к прыгающим внизу клубням картофеля и прикинула, как бы облить их всех самогонкой да поджечь. Вопрос только, где и как нагнать такое количество спиртного в рекордно короткие сроки, используя ограниченные количества сырья, а потом уберечь конечный продукт от обезумевших от страха жителей замка. И как картофель облить по максимуму?
   Вдруг ко мне на стену выбежал запыхавшийся испуганный слуга.
  -- Миледи! Миледи! - чуть дыша, закричал он. - Там с Виктором беда случилась!
  -- Где он? - не на шутку испугалась я.
  -- В подземельях, - ответил мальчик. - Идёмте, я покажу.
  -- А Норри?
  -- Мы уже послали за ним, - буквально прочитал мои мысли расторопный мальчик и кинулся вниз по ступенькам. Я ринулась за ним.
   При мысли, что Вик может умереть, по спине поползли холодные мурашки, а в животе и горле образовался тугой комок. Я буквально летела по крутым лестницам вниз, вдруг за очередным поворотом на мою голову опустилось что-то тяжёлое.
   "Блин! - пронеслась в голове последняя мысль. - Да что ж мне так везёт!"
   А следом была тьма... Звёзды неслись вперёд, сменяясь планетами, астероидами, кометами. Созвездия, галактики, туманности. Всё смешалось в одну удивительно красивую кучу, а затем резко вспыхнул свет и чей-то голос прошептал:
  -- Ещё не время.
   Очнулась я в пыльном вонючем мешке. Сквозь плетения ткани прорезался свет. Руки и ноги оказались связанными, причём в этот раз мне верёвкой перехватили локти. А в таком случае, как ни выворачивайся - всё впустую.
   Мешок дёрнули и грубо вытряхнули меня на траву. Тело отозвалось болью. Ему в последнее время не нравилось, когда его роняли и роняли. А судя по ощущениям, я добрую часть лестницы пересчитала собственными рёбрами. Наверно, если б не пробудившаяся повышенная прочность и жизнеспособность дракона, я вообще после таких передряг, была бы уже мертва. Яркий свет слепил глаза.
  -- Так-так-так, - раздался надо мной ехидный женский голос. - А в таком ракурсе она не такая уж и страшная.
  -- Не дразните её, ваша светлость, - осторожно заметил вкрадчивый мужской голос.
  -- Лето, не выступай, - раздражённо отмахнулась женщина, в которой я узнала Мору. - Приступайте! - махнула она стоящим поодаль мужчинам.
   В руках одного из них мелькнул шприц. Пять лет студенчества на химика научили меня, что шприц в чужих руках ничем хорошим не светит. Я заметалась, пытаясь вырваться, но верёвки ещё сильнее стянулись вокруг запястий. Двое воинов за плечи прижали меня к земле.
  -- Приятно смотреть, как ты боишься, - нежно улыбнулась Мора. - Думаю, тебе интересно будет знать свою судьбу. Мы вколем тебе вещество, блокирующее трансформацию и отдадим на съедение дракону. Согласись, забавно будет посмотреть, как один дракон съест другого и ничего не заподозрит.
   Э нет! У меня нет времени ни на каких драконов! У меня там хищная картошка бесчинствует! Мне вернуться надо! Попробуем по хорошему.
  -- Что я тебе сделала? - обратилась я к девушке. - Отпусти меня - и я даю слово, что забуду об этом инциденте, и даже не буду мстить.
   Её советник, массивный седой оборотень слева тут же встрепенулся и ухватился за мои слова:
  -- Миледи, она предлагает хорошую сделку. Соглашайтесь. Данному драконом слову можно верить.
  -- Ты не понимаешь, Лето, - устало вздохнула Мора. - Она - моя соперница, а следовательно должна быть мертва.
  -- Это только слухи! - запротестовала я. - Зачем тебе наживать врагов из-за непроверенной информации?
  -- У тебя на пальце его кольцо.
  -- Это моё кольцо, просто оно очень похоже на кольцо Мортифора.
  -- Я не могу так рисковать, - закусила губу Мора. Хм, интересно, что все вокруг губы кусают. Может, у них есть вампирские корни?
  -- Какой риск, Мора? Я тебе сейчас правду говорю.
  -- И всё равно! - отчаянно замотала головой девушка. - Мой отец за Мортифора приличную сумму вывалил.
   Что? Поверить не могу, что Мортифора так легко купить! Он всё-таки правитель, а не мальчик по вызову.
   "Хм, хозяйка, а если посмотреть на это с позиции денег, то тебе Морти достался за тридцать три доллара, причём бесплатным приложением к кольцу"
  -- Мора, если всё уже решено, зачем меня убивать?
  -- Сделку заключили родители, - впервые проявилась тревога на её лице. - Мортифор об этом пока не знает.
  -- Это как же ему не сообщили о самом главном? - отвисла у меня челюсть.
   Мора не ответила, только нервно передёрнула плечом.
  -- Тебе незачем об этом знать, даже если ты и умрёшь через час. Колите.
  -- Мора, не делай этого. Отпусти меня, и я Мортифору тоже ничего не скажу.
   Данные слова почему-то ножом резанули по сердцу. Я не могла так предать не сделавшего мне ничего плохого вервольфа, но с другой стороны я должна выжить, чтобы спасти себя, братьев и свой народ. Жизнь - самое ценное, что у нас есть. А я ещё и правитель, и ответственность за своё княжество и благополучие подданных ещё никто не отменял.
  -- Мора, я тебе не соперница, - продолжала увещевать оборотниху я. - Видишь, у меня на пальце много колец. Я не обязана выходить замуж за Мортифора. И вообще я помолвлена с Лерри. Твои люди уже видели на мне его орты.
  -- Это правда, - встрял Лето. Молодец, мужик! Я тебя уважать начинаю. - При ней орты эльфийского правителя. А он простой встречной своё фамильное оружие не отдаст.
   Хорошо, что Лерри ещё не успел всем поведать, что собирается завести новые орты. Или, может, это я такая наивная, и верю, что он собирается это сделать. А на самом деле эльф просто выжидает случая, чтобы подловить меня на чём-нибудь? В любом случае, его козни сейчас мне на руку. Да и, если так посмотреть, Лерри мне нравится, врать будет проще.
  -- Я не могу так рисковать, - замотала головой Мора. - Не могу оставить её живой! А вдруг она всё-таки бросит своего эльфа? Тогда у Мортифора будет шанс!
   Блин! Влюблённая женщина - катастрофа для здравого смысла!
  -- Леди, будет дипломатический скандал, - снова вступил в игру Лето. - Лерри триста лет, жениться он решил только сейчас и вряд ли обрадуется, если так тщательно выбираемую им невесту уберут с политической арены. Смею даже предположить, ему это ну, ОЧЕНЬ не понравится! И Мортифору тоже не понравится размолвка с дружеской державой. И тогда с политической арены уже уберут нас.
  -- Это только если нас поймают! - лихорадочно блеснули глаза красавицы. - Но нас ведь не поймают. Княжна просто бесследно исчезнет.
  -- На вашем месте, я бы не думал, что Мортифора легко так обмануть, - тихо заметил Лето.
  -- Он в меня влюбится и будет всё делать, что я скажу, - истово зашептала Мора. - Он будет меня на руках носить и мои следы целовать.
   Наивная! Мне даже жалко её стало. Упаси меня, Высшие силы, от подобных заблуждений.
  -- Вкалывайте вещество! - решилась Мора.
  -- Мора, я хотела с тобой по-хорошему, но ты не согласилась. А теперь я клянусь, что и с того света тебя достану! Ты мне за это ещё заплатишь! - прорычала я, из последних сил, пытаясь разорвать верёвки. Лето побледнел и отступил назад. Его госпожа осталась на месте с презрительной улыбкой наблюдая, как двое мужчин прижали меня к земле, а второй пытался выгнать воздушный пузырёк из шприца.
   Я попыталась призвать своего дракона. Зверь рыкнул и заинтересованно поднял вверх голову. Быстрее, идиот! Мы терпим бедственное положение! Выныривай скорой. Ящер заворчал и заворочался, начав раздражённо стучать кончиком хвоста. Ему не нравилось такое обращение. А мне, блин, очень хотелось жить.
   Словно почувствовав мой страх. Дракон стал осторожно пробираться из глубин души наружу. Да шевелись же ты, гад! Нам сейчас антидот вколют - и прощай навеки! Зверь испугался последней мысли и рванул вперёд. Я дёрнулась, верёвки треснули. Двое мужиков выругались и сильнее прижали меня к земле. Третий оборотень от испуга едва не выронил шприц. Совладав с собой, он кинулся ко мне. "Быстрее, засранец!" - крикнула я внутреннему зверю, но его опередил другой паразит. Юноша трясущимися руками, стал закатывать мне рукав.
  -- Быстрее! - рыкнула Мора, видя, что эксперимент выходит из-под контроля. То же самое я рявкнула своему зверю.
  -- Я не могу нащупать её вену! - истерично всхлипнул оборотень, лихорадочно тиская мою руку.
  -- Коли, куда хочешь, только быстрее! - взвыла Мора.
   А мой мир стал размазываться и видоизменяться. Из горла вырвались уже низкочастотные звуки, во рту стало тесно от клыков. Шея слегка удлинилась. Я извернулась и цапнула одного из держащих за плечо. Тот взвыл и выругался матом. Ноздри уловили аромат крови, который в данный момент мне показался самым лучшим запахом в мире. Двое здоровенных оборотней уже не казались такими сильными, верёвки треснули, освобождая руки и ноги. Удерживающие меня воины отлетели в стороны как тряпичные куклы. Они теперь и росточком мне не такими большими казались. Кубарем покатился и третий.
   Мора испуганно закричала и кинулась бежать. Ну, нет, тварь! Теперь ты у меня попляшешь. Я кинулась за ней и прыгнула. Мы покатились по земле. Оборотниха истерично взвизгнула и попыталась расцарапать мне лицо руками. От испуга она даже про трансформацию забыла. Я в ответ принялась её душить. Моя слюна капала ей на лицо, а она у драконов либо ядовитая, либо способствует развитию всяческих инфекций. И то и другое, мне сейчас на руку.
   Вдруг мои размеры стали стремительно уменьшаться обратно. Силы резко покинули руки, зубы уменьшились до нормального размера. Мора извернулась и с силой толкнула меня прочь от себя. Я отлетела на добрых три метра и затормозила о чьи-то ноги. Лето тут же отступил назад. Я с удивлением взглянула на ставшие вновь человеческими руки и попыталась призвать внутреннего дракона. Но в ответ была лишь тишина.
  -- Еле успел! - облегчённо вздохнул третий оборотень, потрясая пустым шприцем.
  -- Получишь премию, - хрипло вздохнула Мора и обмякла на траве, пытаясь отдышаться. - Свяжите её и киньте дракону.
   "А чтоб тебе мир мёдом не показался! - в сердцах сплюнула я. - Надо было сразу голову отгрызть и не мучаться!" Одна надежда, если придушить мне её не удалось, так, может, моя слюна ей какую болезнь принесёт? Оборотень, которого я цапнула, стонал и пытался растереть онемевшую руку. Его рана посинела и воспалилась.
  -- Срочно вколите ему лекарство, - тут же среагировал Лето, видя творящееся безобразие. - И вам, госпожа, не мешало бы что-нибудь вколоть против развития инфекции.
   От ведь подлец! Жаль, что не умею испепелять глазами. Под моим взглядом Лето поёжился и растерянно развёл руками:
  -- Извините - служба!
   Два других воина скрутили мне руки за спиной и рывком подняли с земли. Если останусь живой, я и вам это припомню! Р-р-р! Интересно, а в какой момент своей жизни я стала такой злопамятной?
   Меня тем временем потащили сквозь кусты и всевозможные хмызняки. Я пыталась сопротивляться, но оборотни спокойно подняли меня над землёй, и всю оставшуюся дорогу я просто провисела. Увы, дорога была не длинной. Буквально через метров сто мои похитители вошли в фиолетовый портал и вышли на довольно-таки просторной поляне, где на солнышке грелся огромный фиолетовый дракон.
   Завидев приближающихся оборотней, он тут же поднял голову. Мужчины не долго думая, сгрузили меня на опушке и мгновенно телепортировались обратно. А я же осталась со своей проблемой один на один. Та уже заинтересованно ползла в мою сторону. В первом приближении тварь оказалась огромной, во втором и третьем приближении - ещё больше. Интересно, а мои враги рядом со мной чувствуют то же самое?
   Хотя красивый, гад. Изящное тело, поджарое. Фиолетовая чешуя отливает на солнце всеми цветами радуги, перепончатые крылья аккуратно сложены за спиной, когти чёрные, матовые, словно отполированные. Вот только из пасти капает слюна, что очень портит первое впечатление.
   Отползая назад, я наткнулась на что-то твёрдое и острое. Моя находка оказалась человеческим черепом. Мда. Это только в сказках да юмористических рассказах людям попадаются добрые драконы, не кушающие людей или по каким-то причинам чтящие вегетарианство. Мне же, похоже, попался полноценный качественный дракон, не гнушающийся человечинки. (Хотя какой я человек?) Однако в данном случае это мне, увы, не поможет. Я продолжила осторожно двигаться прочь.
   Дракон, видя мои старания, в один прыжок преодолел разделяющее нас расстояние.
  -- Ну и куда они пошли? - рыкнул он.
  -- Кто? - в первый момент не поняла я.
  -- Да дуболомы эти! - фыркнул дракон, указывая на место, где минуту назад оборотни построили порталы.
  -- Знала бы - непременно заложила! - в сердцах призналась я.
  -- Да, - вздохнул ящер, укладываясь со мной рядом и хвостом перекрывая путь к спасению. - Не поляна, а сплошной проходной двор. Вот уже который день вокруг всякие паразиты крутятся. Я уж боялся, что это охотники за головами ко мне пожаловали, а оказалось, какие-то психи мне жертву принесли. А что с тебя возьмёшь? - скептически он глянул на меня. - Сто грамм костей да кружка крови!
   Вот не надо! Я далеко не скелет! Танцовщицы вообще не дохлые лебеди, тело у них не измождённое худобой, а красивое и женственное. Так что есть у меня мясо, где надо, просто всё подтянуто. Но говорить об этом голодному дракону только из-за ущемлённой женской гордости я не торопилась, как, впрочем, и то, что сама дракон и с перепугу могу запросто его схарчить. Переживёт моё ущемлённое достоинство!
  -- Нет, ну какие наглецы! - продолжал разглагольствовать тем временем дракон. - Прикрылись дохлым созданием! Лучше б они мне корову приволокли, идиоты!
  -- Беспредел! - поддакнула я, истово кивая. Пока дракон одержим болтливым настроением и не торопится меня есть, я согласна говорить с ним хоть всю жизнь.
  -- Тебя ж и не почувствуешь даже! Только кости между зубов застрянут. Выковыривай их потом. А сварить - опять же никакого навара, да и продукты сама сожрать можешь.
  -- А вот тут вы дали маху! - обиделась я. - Какое жрать, когда тебя варят. Это же невозможно!
  -- Ага, - презрительно фыркнул ящер. - Поймал я на днях тощего вампира. Студентом назывался. Так пока варил, он мне всю картошку сожрал, из вредности, как потом признался. Сказал: "Ах, раз ты со мной так, то фиг тебе продукты в супе останутся!"
  -- Так он что, выжил?! - изумилась я.
  -- Да, - горестно кивнул головой дракон. - Съел всю картошку, выскочил из котла и улетел. Для вампиров температура, похоже, не так критична.
  -- Соболезную.
  -- Да ладно, - отмахнулся дракон. - Мне уже месяц не прёт на еду.
  -- Вдвойне сочувствую. Только и меня не стоит кушать. Я ядовитая.
  -- Да кто тебя есть собирается? - фыркнул дракон, ногтем перерезая сдерживающие меня верёвки. - Ты ж мне только желудок раздраконить. Как звать тебя, заморыш?
  -- Лана, - назвала я своё редко употребляемое имя. Всё-таки княжну Драко, он, возможно, и знает. - А вас как?
  -- Ромка, - протянул вперёд лапу дракон.
   Я ухватила его за коготь и слегка потрясла. Будем считать, лапопожатие свершилось. Так, насколько помню, Ромка у меня числиться во врагах. Хорошо, что не полное имя назвала.
  -- И как ты сюда попала? - поинтересовался ящер.
  -- Сюда - это куда?
  -- Ко мне на Тёмный материк, - улыбнулся во всю пасть дракон и широко зевнул. - Странная ты. Маленькая, хрупкая, но я в тебе что-то родное чувствую. Ты какая-то своя. Так что тебя свело с этими психами?
  -- Несчастный случай. Я никого не трогала, честно. Они сами меня нашли и попытались скормить дракону, то есть вам.
  -- Странно, - прищурился ящер, устраиваясь на солнце поудобней. - Ты уверена, что их не достала и никому дорогу не перебежала?
  -- Я нет. Но госпожа этих оборотней так считает, а в частности это всё гигантское недоразумение.
   Дракон задумчиво закрыл глаза, словно что-то в уме прикидывая и просчитывая.
  -- И часто с тобой такие недоразумения случаются? - произнёс он наконец.
  -- Очень, - призналась я и рассказала про умроков да лопарей. Дракон посмеялся, затем шустренько отполз в пещеру и вернулся с массивным серебряным браслетом.
  -- Вот тебе моё колечко, - протянул он мне обруч. - Оно очень сильный оберег. Как только тебя кто-нибудь обижать начнёт, зови меня, не стесняйся. Я с радостью прилечу и съем всех твоих противников.
  -- Спасибо! Это очень щедрое предложение!
  -- Да пожалуйста! - прищурился польщённый дракон. - Для себя же стараюсь! Может, тебя доставить куда?
   Хм. В верном русле думает мужик! Около его пещеры я вряд ли огребу неприятности, а следовательно, чтобы были новые, меня нужно вывести в свет. Только вот куда попросить меня доставить? Раз уж я на Тёмном материке, было бы чудесно забежать к прадеду? Однако тот с Ромкой на ножах, а нужно себя не выдавать. Как бы это забежать к предку и не столкнуть лбами двух здоровенных ящеров?
  -- Слушай, а зачем меня куда-то доставлять? - улыбнулась я. - Ты дай мне самой до дому добраться.
  -- Ага! - хмыкнул Ромка. - А вдруг тебя съедят?
  -- Вот заодно и кольцо твоё проверим! - как можно бравурнее заверила я. - Ты же говорил - сразу прилетишь и всех съешь.
  -- Ну ладно, - согласился Ромка. - Только будь осторожна, здесь всё-таки не парк для прогулок. И зови меня если что!
  -- Обязательно! - заверила я и направилась на поиски новых приключений.

Алименты - последствия сантиментов.

  
   Честно говоря, я совсем не камикадзе, бродить по Тёмному материку. Мой расчёт был максимально прост: отойти подальше от логова Ромки, а затем построить портал к деду. Думаю, пора его попросить о помощи. Как мне сообщили, тысяча лет разницы для него пустяк, как у нас мгновение. И я, неизвестно какая по счёту "прапраправнучка", для Аргелла всё равно внучка. Так что самое время напомнить прадеду о его прямых обязанностях, а именно: заботе о непутёвом поколении!
   Как строить порталы я знала чисто теоретически. Норри говорил, что раз я порождение магии, то могу прокалывать межмирное пространство в любом месте и в любое время. Достаточно только пожелать. А то, что Мора блокировала мне трансформацию, ещё не значит, что уничтожила все способности дракона. Пусть Ромка и не учуял моего зверя, но кровь его позвала. Он всё равно воспринял меня своей. Что ж, проверим мои теории?
   Я вспомнила висящий в фамильной галерее портрет Аргелла. Вероятно, его изобразили не на пустом каком-то фоне, а около настоящего логова. Я сконцентрировалась на потрясающе красивом горном пейзаже, которым любовалась в свободное время часами, отполированном выступе скалы и той уютной пещерке, пытаясь мысленно воспроизвести до мелочей. Туда. Хочу именно туда!
   И о чудо! Воздух подёрнулся синеватой дымкой, а в следующий миг я уже стояла на той самой каменной площадке, что изображена у меня в фамильной галерее. Так значит это место, действительно, существует. Повезло мне.
   Моя цель сидела на выступе и грелась на солнышке, здорово смахивая с такого ракурса на перекормленного сытого крокодила. Хотя это сходство было чисто эмоциональным, ничего общего внешне у них не было. В реальности предок был ещё красивее. Удивительно черная с рыжевато-красным отливом чешуя блестела и переливалась на солнце тысячами бликов и огней. Форма тела мощная и одновременно с тем очень изящная, ни одной лишней линии. Каждая клеточка зверя так и дышит силой и величием, завораживая и восхищая. Да, очаровательный у меня предок. По крайней мере, пока молчит и лежит с закрытыми глазами.
   Я открыто пошла к нему на встречу. Ящер тут же насторожился и, подняв голову с лап, открыл глаза.
  -- Привет! - жизнерадостно улыбнулась я, хищно осматривая с более близкого расстояния свою жертву. Красив, паршивец.
  -- Ты кто? - опешил дедушка, осматривая меня с ног до головы.
  -- Как кто? - возмутилась я. - Я та, кто пришёл напомнить тебе о твоих прямых обязанностях!
  -- И каких же? - осклабился дракон.
  -- Семейных! - не хуже предка оскалилась я.
  -- Вот как? - фыркнул Аргелл. - А не слишком ли мы молоды, чтобы так нагло врать старшим, да ещё и древним злобным ящерам?
  -- А не слишком ли мы молоды ещё для склероза?
   Предок взревел и, недобро козытнув языком, хищно прищурился. Ну-ну, испугал ежа голой попой! Не обращая на него ни малейшего внимания, я гордо прошествовала вперёд, прямым ходом направляясь к пещере.
  -- Эй! - опешил пращур. - Ты куда?
  -- Домой!
  -- Чего?! - раненым зубром взвыл дражайший родственник. - Иди отсюда, девочка! Я тебя не соблазнял! Уж что-что, а такую беспардонность я бы точно запомнил! Уж лучше язва желудка, чем такая язва под боком!
   Та-а-к, а у моего "дедушки", оказывается, до сих пор есть порох в пороховницах! А я-то, наивная, ещё гадала, в кого же мои родичи такими любвеобильными выдались! Ладно, обрадуем старика, надеюсь, у него сердце здоровое.
  -- Я твоя дочь!
  -- ЧТО?! - отвалилась челюсть древнего реликта. - Да я лет тридцать уже не шалил!!! Или ты хочешь сказать, что сие непорочное зачатие произошло, когда я случайно пролетал над деревней?!
  -- А, может, я колдунья и только молодо выгляжу!
  -- Ну, не за двадцать же твой истинный возраст!
  -- За двадцать!
  -- Ну, не настолько!
  -- Откуда ты знаешь?
  -- А если б я сказал, что лет пятьдесят уже отшельничаю, ты бы и столько себе накинула?!
  -- Так, дядя, не отпирайтесь! Я - последствие ваших необдуманных поступков, так сказать ошибка молодости! И это точно!
  -- Так я исправлю сейчас это недоразумение! - оскалился дракон, и тяжелый чёрный хвост шлёпнулся прямо у моих ног. Ха! Не ты первый, и не ты последний мечтаешь прихлопнуть меня, как муху!
  -- Ты не убьёшь родную кровиночку!
  -- Такую?! - возмутился ящер. - Запросто! И вообще, с чего мне тебе верить?
  -- А как же хвалёная драконья интуиция?
  -- Если б я ей доверял, столько бы не прожил, - парировал родственник.
  -- Хорошо, а зов крови? Разве ты не испытываешь его ко мне?
  -- Единственное, что я к тебе испытываю, - пригнул голову дракон, чеканя каждое слово, - нормативной лексикой не передать, а выразить лапы чешутся сугубо прикладным методом!
  -- Не пыхти, папаша, - прошипела я, доставая из-под рубашки фамильный медальон. - Я всё-таки твоя любимая, обожаемая прапраправнучка, ныне правящая княжна Драко.
   Такому повороту Аргелл явно не обрадовался. Похоже, даже очень расстроился невозможности случайно меня прибить.
  -- Хорошо, - злобно скрипнул он зубами, обречённо глядя на меня. - И чего же ты хочешь, маленькая... дрянь!
  -- Алиментов!
  -- Чего?! - опешил дед.
  -- Алиментов! - хищно повторила я, открыто направляясь к пещере. - Золотца в логове, небось, прилично припас?
  -- Ты что? Меня ограбить пришла?
  -- Да нет, только забрать то, что причитается мне по праву. За тысячу лет знаешь, какие проценты набежали?
  -- ЭТО МОЁ! - взревел монстр, кидаясь к берлоге, и закрывая её грудью.
  -- А как же забота о подрастающем поколении? Знаешь, дети - не домашние животные, если что, на улицу не выбросишь. Тут ответственность на всю жизнь!
  -- А как насчёт обратного? - сверкнул глазами предок. - Как насчёт опеки над преклонного возраста больным родителем?
  -- Хорошо, - кивнула я. - Тебя сдать в дом престарелых? Как радетельная внучка, я могу это устроить даже быстрее, чем того требует установленный порядок.
  -- Может, ты меня сразу Призрачным Гончим выдашь? - вкрадчиво уточнил пращур, балансируя над пропастью ярости. Кончик его хвоста раздражённо барабанил по порогу пещеры. - Чего уж там мелочиться?
  -- Действительно, - согласилась я. - Шкуру оставлю себе, она ещё пригодится, буду в чёрные дни дёргать чешуйки и продавать магам на коктейли. Когти тоже кому-нибудь загоню, из зубов сделаю ожерелье, пещеру сдам в аренду, золото загребу в казну, хоть какая-то от тебя польза выйдет, родственничек!
  -- Слышь, ты, к-кровинушка? - стал заикаться от возмущения Аргелл. - Может, мне тебя сразу хвостом пришлёпнуть и сказать, что "так и было"?
  -- И загубишь собственный род? - нагло осведомился "благодарный потомок" в моём лице.
  -- У меня, кажется, ещё "прапраправнук" есть! - занося надо мной хвост, прищурился пращур. - Так сказать запасной вариант.
  -- Да, есть, - кивнула я. - Мы с Витькой - близнецы антиподы.
  -- И кто из вас лучший вариант? - подозрительно подобрался прадед. Похоже, это значение было для него знакомо.
  -- Я, - простодушно пожала плечами ваша покорная слуга, констатируя факт.
  -- То есть он ещё хуже? - скорее себе, чем мне пробормотал Аргелл.
  -- Да, - подтвердила я его догадку на всякий случай. - Так кровь сказала.
  -- О великий Эквилибриум! - горестно простонал дракон, закатывая глаза и убирая от меня нацеленный хвост. - С рождения за мной гонялся этот маразматик Венатор, возглавляя всяких дебилов с вилами, от меня отвернулись родственники, жена оказалась сущей стервой, тёща - законченной ведьмой, так ко всему прочему и потомок - исчадие Вселенной. За что, Эквилибриум?
  -- Ну-ну, маленький, - одобрительно похлопала я его по ноге, - не всё так запущено, я же с тобой!
   Почему-то от этих слов, предок окончательно сник, лёг на землю, и, обхватив голову лапами, горько зарыдал.
  -- Чего ты от меня хочешь, маленькая гадина? - жалобно всхлипнул он. Будем считать, что, назвав меня "гадиной", он классифицировал меня как вид и признал-таки наше родство!
   "Мне, кажется, он имел в виду, что ты - пакость!" - робко вздохнуло правое полушарие.
   "Да, - согласилось левое. - Правая половина права. Ты, хозяйка, всё-таки довела дедушку!"
  -- Так чего ты от меня хочешь? - насторожено повторил вопрос предок.
  -- Твоей нежной родительской опеки! - решила резать с плеча ваша покорная слуга.
  -- Нет, - не выдержал он. - Мне говорили, что Драко уродились наглыми и бесстыжими, но не до такой же степени!
  -- Ну, зачем же так возмущаться? Как будто вы белый и пушистый!
  -- Садись, - вздохнул Аргелл и подставил мне лапу. - Рассказывай, что произошло.
   Краткий пересказ предок воспринял на удивление спокойно и терпеливо. Где-то он кивал, где-то сильно задумывался над чем-то. В конце рассказа он долго размышлял, взвешивая и анализируя предлагаемыми нами варианты поиска пятого дракона.
  -- Знаешь, внучка, - тихо произнёс он. - А я ведь не знаю, где тебе искать ещё одного кандидата. Странно, что ты его сердцем не чувствуешь. В наших кругах, чтобы найти родственника-дракона, достаточно лишь сконцентрироваться и зов крови сам тебя приведёт. А здесь же что-то непонятное творится.
  -- А Ведущие маги мира могли нам помешать?
  -- Вполне, - кивнул предок. - Вы же бросили им вызов. Удивительно, что они до сих пор слишком пассивны. На их месте вас давно бы уже грохнули. Уж слишком вы большая угроза.
  -- Может, они готовят нам какую-нибудь пакость? - предположила я.
  -- Скорее всего, - согласился предок. - И ещё правнучка - что это у тебя за браслетик такой на руке. Очень похоже на фамильное кольцо оболтуса Ромки. Надеюсь, ты с ним не связалась?
   Я глянула на браслет и решила, что отпираться не имеет смысла. Рассказ, как мы познакомились с Ромкой, деду явно не понравился.
  -- Клан Канис Руфус, говоришь? - недобро прищурился дедушка. - Леди Мора. Я прав?
  -- Да, - с видом оскорблённой невинности кивнула я.
   Ой, чую, в ближайшее время у Рыжих волков назревают большие проблемы. Ну, да сами напросились. Может, Аргелл сразу и не был мной доволен, но обижать кровиночку не даст. Смею даже предположить, что дедушка постепенно привыкает ко мне и даже начинает проявлять заботу о подрастающем поколении.
   После созерцания браслета прадед обратил внимание на мои пальцы. И мне вновь пришлось сдавать отчёт по каждому кольцу. Аргелл внимательно слушал, что-то в уме прикидывая. В какой-то момент он слазил в пещеру, вернулся со свитком родословной и стал вносить в неё коррективы да заполнять белые пятна.
  -- А это кольцо откуда? - указал он на перстень с адуляром.
  -- Я купила его на выставке дома. А что? - насторожилась я.
  -- Странно, - тихо произнёс дракон. - Оно пустило корни в твою ауру. Разве ты не чувствуешь?
  -- НЕТ, - ошарашенно замотала головой я и попыталась его снять. Где там! Кольцо намертво въелось в палец.
  -- Не торопись снимать, - предупредил прадед. - То, что перстень пустил корни в твою ауру, не так уж и плохо. Так делают многие артефакты и обереги для максимально хорошего и качественного взаимодействия с хозяином. Другое дело, что тот, кто завладеет им, сможет нанести тебе серьёзный вред, так как у него будет в кармане слепок твоей ауры. Поэтому никому не отдавай кольца, что бы тебе ни утверждали. Ясно?
  -- Да, - кивнула я. - Спасибо.
  -- Я думаю, тебе надо было знать о данном свойстве, - спокойно заметил родственник. - А вот где тебе искать пятого кандидата, я, как уже говорил, не знаю, - вздохнул он. - Но, полагаю, тебя к остальной компании надо доставить?
  -- Да, - осторожно начала я. - Мне на другой материк надо.
  -- Женщины! - прошипел прадед, вытаскивая из пещеры седло и плед. - Разреши поставить ногу, так и полностью на загривок влезут!
  -- Ну пожалуйста! - взмолилась я.
  -- Стоп! - резко прервал меня дракон. - Вот только не надо ваших стандартных методов убеждения! Мой Эквилибриум! Даже слова одни и те же! И где вас только этому учат?
  -- Впитала с молоком матери, - улыбнулась я. - А та с молоком своей матери. А та...
  -- Довольно! - вздохнул дедушка, подставляя шею, чтобы я могла взобраться выше. - Седлай, кровинушка, только подпруги закрепляй сначала вручную, а потом магией. Эх, найти бы того гения, кто вас придумал, да поговорить бы с ним по душам. О чём он тогда думал?!
  -- Боюсь, его уже съели прошлые недовольные, - заканчивая седлания прадеда и забираясь в седло. Надеюсь, я надёжно закрепила магией.
  -- Вполне возможно, - кивнул ящер и взлетел.
   На настоящем драконе я ехала впервые в жизни. И надо признать, это мне очень понравилось. Особенно классно, когда под тобой удобное седло. Эх, жаль, что чаще всего я сама катаю. Ну, ничего, вот откормлю Витьку с Норри и буду на них ездить.
   Дедушка взмыл вверх, сразу стало холодно. Аргелл что-то просвистел, прошипел - и вокруг меня образовался тёплый контур. Вот что значит, забота о всаднике!
   Надо признать моя скорость передвижения по сравнению с дедушкиной - черепашья. Где-то за тридцать минут мы уже были на Клыкастом континенте, а ещё через пять минут кружили над замком Каракурта, выбирая место для приземления. Интересно, как я при такой скорости не почувствовала никакого дискомфорта от передвижения?
  -- Мы, драконы, прокалываем реальность, - пояснил мои мысли дед. - От такой процедуры пройденный путь сокращается в сотни раз, а вместе с тем экономится и время. Чем старше дракон, тем опытней он в таком виде передвижения. Скоро и ты научишься.
  -- А научите?
  -- Хорошо, - кивнул прадед, - только заверши процесс взросления для начала. А потом ещё пожалеешь, что попросила меня об этом!
   Нас встречать на стену высыпали почти все замковые и сельские жители. Наверное, дракон в вечернем небе выглядел весьма поэтично. Аргелл стал к стене боком, и я соскользнула в Витькины объятия.
  -- Как вы тут без меня? Придумали, что с картошкой делать?
  -- Какое там! - отмахнулся лорд Венатор. - Мы за тебя перепугались. Норри весь замок прочесал. После того, как ты исчезла, на Каракурта совершили неудачное покушение. Он всё понял и пришёл к нам с повинной, признавшись в сговоре с Морой. Мы, когда узнали, что они собирались с тобой сделать, то чуть не убили барона на месте. К сожалению, этот гад не знал, к какому именно тебя дракону потянули и где он обитает. А что? Лохматые придурки сдали тебя в лапы дедушке?
  -- Нет, - мотнул головой Аргелл, - но внучка и кракену зубы заговорит. А ты, значит, её близнец-антипод?
  -- Здравствуй, дедушка! - лучезарно улыбнулся Вик, распахивая объятия.
  -- Здравствуй внучек, - попятился от него дедушка. - А где эльфёнок?
  -- Я тут, - вышел вперёд Норри.
   Аргелл внимательно оглядел каждого из нас по отдельности, а потом всех вместе.
  -- Да, - изрек, наконец, он. - Красавцы! Есть чем гордиться!
   Вдруг где-то вдалеке послышалось жужжание, словно к замку приближался рой огромный пчёл. Народ тут же забеспокоился и стал поспешно эвакуироваться со стен. Около башни возник небольшой затор. Женщины впали в истерику.
   - Что это? - нахмурился прадед, вслушиваясь в дальние звуки и наблюдая творящееся безобразие.
   - Это Светина хищная всеядная картошка летать научилась, - сплюнул Вик.
   - Что?! - опешила я.
   - Того! - вздохнул Витька. - Из добрых побуждений ты, сестрёнка, сотворила оружие массового поражения! Мне и в кошмарах такая хрень не снилась! Морти при завоевании мира надо было не монстров создавать, а к тебе за консультацией обратиться!
  -- Сжечь пытаешься - уходит из-под огня, вёрткая скотина! - гневно добавил Норри.
  -- А если её съесть? - предложил Аргелл.
   Кажется, данную версию мы уже обсуждали.
  -- А ты поди, поймай её сначала! - ответил на идею прадеда Вик. - А потом убей эту гадость живучую! У неё ж ни головы, ни глазок, ни ручек, ни прочих жизненноважных органов. Этакий колобок-убийца, плюс ещё морозо- и жароустойчивая! И даже кислота её не берёт! О чём ты думала, Света, когда её создавала?!
  -- О повышенной живучести выводимого продукта, - призналась я.
  -- Ну, тогда нам писец! - вынес вердикт Витька. - Монстры Мортифора невинные дети по сравнению с твоей картошкой! Ты с ней весь мир завоевать можешь.
  -- Только обуздать её надо, - хмуро добавил Норри.
  -- Тяжело с тупой силой, - согласилась я.
  -- Не скажи! - возразил эльфёнок. - Твоя картошка ещё и развивается! Вот уже летать научилась, может она через пару дней и тройные интегралы начнёт высчитывать? Ты её умной, часом, не делала?
  -- Ну, я хотела, чтобы она сама в ящики складывалась, - призналась я и в целях самозащиты напустила самый безобидный вид.
  -- Б*я! Света! А как же нам выжить?!
  -- А если попросить Аргелла её съесть? - обернулся Норри к Вику.
  -- Тогда ему её тщательно пережёвывать нужно, - заметил тот.
  -- Почему? - встряла я в общий разговор. Сам прадед пока не вмешивался, с интересом слушая нас.
  -- Потому что не уверен, что эта гадость не съест его изнутри, - признался Вик, и Аргелла всего передёрнуло.
  -- Может, оборотням подарить это биологическое оружие массового террора? - задумчиво воздел глаза к небу Норри. Интересно, это он сейчас как дракон говорит или как наследник дружественной оборотням державы?
  -- А утилизировать потом как, когда она на хороших харчах размножаться начнёт, - фыркнул Вик и вдруг осекся, недобро так глянув на меня. - Свет, а ты случайно не желала, чтобы эта хрень была плодовитой?
  -- Желала, - покаялась я.
  -- Ну, тогда нам точно капут!
  -- Если выберемся отсюда живыми, крестьяне, наверно, лет десять картошку сажать не будут, - предположила я. Быть съеденной мирным корнеплодом пугающая и печальная перспектива.
  -- Шутишь? - вклинился в мои горькие раздумья Вик. - Да они уже зареклись сажать её когда-либо! Это теперь здесь запрещённое растение!
  -- Ну, так что? - взял быка за рога Норри. - Попросим прадеда помочь непутёвым потомкам, или будем сидеть и ждать, когда Светина зубастая всеядная картошка перепрыгнет через стену и загрызёт нас заживо?
  -- Жалко дедушку, - вставила я свои пять копеек.
  -- Не боись, внучка, - вдруг тепло произнёс он. - Не так уж легко меня убить!
   И с этими словами прадед взлетел и направился в сторону леса. Норри тут же накрыл нас защитным куполом. Я оглянулась, на замковом дворе не осталось ни души. Что ж очень своевременно, так как из леса вылетела картошка.
  -- Вот блин! - не выдержала я, глядя на то исчадие, в которое превратился мой корнеплод.
  -- Всего лишь блин? - хмыкнул Вик. - У меня есть эпитет лучше!
  -- У меня тоже, - кивнул Норри.
  -- А эта ваша защита хоть выдержит? - испугалась я.
  -- Должна, - философски ответил Норри. Мне от его теорий легче не было. Я вон тоже вроде должна быть мощной непобедимой гадиной. А реально?
  -- Ты за дедушкой смотри, - одёрнул меня Вик.
   Дед тем временем вытворял всевозможные воздушные выкрутасы. Атаковал, нападал, уходил в мёртвые петли. Картофель, как ни странно, с точностью повторяла его виражи. Мдя, похоже, она действительно самообучающаяся. Что-то из урожая Аргелл поймал на лету. Вот только жевать, улепётывая от остальных хищников-корнеплодов было неудобно. В результате в борьбе дракона с моей картошкой, победила картошка.
   Дед, сплюнув недожёванные остатки картошки, сделал над нами круг, мысленно послав сообщение разбираться с проблемой самим, а он уже стал стар для таких выкрутасов, и улетел отдыхать.
   - Ну, и что нам теперь делать, когда последняя надежда улетела? - хмыкнул Вик, глядя, как зубастая картошка обратила внимание теперь на нас, трёх относительно аппетитных людей под прозрачным воздушным куполом.
   В следующую секунду нас облепили со всех сторон голодные экземпляры. Вот тут я и рассмотрела их зубы. Интересно, что вместо глаз они использовали принятое в бытовом понятие "глазки". Тепловые рецепторы у них в том месте, что ли?
  -- Дедушка обещал вернуться. Может, пока они все прилипли к нам, попросить его их испепелить?
  -- Всех не получится, - мотнул головой Норри. - А остатки могут напасть на деда.
  -- А твой защитный купол может гореть? - одновременно осенило нас с Виком.
   Норри что-то прикинул в уме и кивнул:
  -- Может, только тогда мой резерв очень быстро истощится - и вся эта кишащая масса рухнет на нас.
  -- Свят, свят, свят, - поёжился Витька, сплёвывая через плечо. Что-то раньше я за ним подобного не замечала. Наверное, это так действует на нас стресс.
  -- Слушай, - оживился Вик. - А ты вроде хотела, чтобы эта картошка сама в ящики складывалась. Так, может, тебе покомандовать ею?
  -- Да, Свет, - поддержал кузена Норри. - Я помню, как тебя дети слушались, да и с умроками ты круто разобралась.
  -- И как же они меня поймут? У них же даже мозга нет!
  -- Ну, если им хватает сообразительности атаковать нас, значит, не всё потеряно, - тихо заметил Норри. - Да и видят они нас как-то.
  -- И инстинкты у них стайных хищников, - спокойно заметил Вик. - Давай, Свет, в любом случае попробовать стоит!
  -- Мы же тебя не за купол высылаем, - возмутился Норри. - Отсюда веди с ними беседу.
   Ну что ж. Я внутренне собралась, успокоилась, затолкала подальше страх и уверенно вышла вперёд.
  -- Стоять! - рявкнула я картофелю и дёрнула рукой, жестом приказывая отступить. - Отставить!
   Бульба замерла и о чудо! Послушалась. Она зависла в метре от защитного контура. Я просто кожей чувствовала, что всё её внимание направлено на меня. И было в нём любопытство, смешанное с настороженностью. И в этот момент мне стало жалко её уничтожать. Может, получится полюбовно договориться?
  -- Я вас создала, - представилась я. - Я ваша хозяйка! Слушаться только меня! А иначе на драники пущу!
   Что такое драники, картошка не знала, но испугано отлетела от меня подальше.
  -- Понятно, что надо меня слушать?
   Клубни сбились в кучу, словно совещаясь, а потом вдруг перестроились в гуманоидную форму и кивнули созданной головой. Мда, с такими темпами она действительно скоро начнет считать интегралы!
   А куда же пристроить столь ценное приобретение. Мозг предложил для начала остановиться на болоте. Там у меня флора и фауна разная, у бульбы появиться нормальная здоровая конкуренция. Возможно, видоизменятся некоторые пищевые цепи. А иногда я буду посылать их сторожить границы моих владений. Тогда нелегальные имигранты исчезнут.
  -- В таком случае уходите с человеческих земель и летите ко мне на болота, - скомандовала я. - И не смейте никого по пути жрать! Я скоро приду, разберусь.
   Картофель построился ровными идеальными квадратами прямо как римские легионы и полетел в нужном направлении. Фу, пронесло. Осталось только надеяться, что моя зубастая флора и фауна не спасует перед новыми обитателями болот.
   Братья облегчённо вздохнули и радостно заключили меня в объятия. Норри убрал магический купол, и мы пошли в замок предупредить людей, что опасность миновала.
  

Наш стрелок попал в тройку призёров,

точнее - в серебряную медалистку.

  
   Нашу весть приняли сначала недоверчиво: "А вы уверены, что она всё-таки не вернётся?" Потом очень даже бурно и радостно. Барон Каракурт в сердцах нас даже обнял и слюняво поцеловал, а затем велел выкатить бочонок лучшего вина и угостить всех. Селяне обрадовались халяве и ограбили погреб барона на целых два бочонка. Из кухни принесли еду, кто-то заиграл на губной гармошке, и началось празднество, которое тут же сделали официальным и постановили отмечать каждый год. И называлось оно "торжественное изгнание бешеной картошки". Мы же стали собираться в дорогу
  -- Останьтесь! - взмолились все хором. Даже барон настаивал, что сама по себе уже было странным.
  -- Извините, - повинились мы. - Нам надо бежать.
  -- Ну, хоть ненадолго! - выступил вперёд староста деревни. Помнится, с идеей благословить поля он тогда тоже ко мне подходил. - Вы же нас от позорной гибели спасли! Дайте нам вас отблагодарить.
  -- Соберите нам продуктов в дорогу - и считайте мы квиты, - сориентировался Норри, протягивая пустой мешок.
   Крестьяне - народ понятливый, второй раз повторять не пришлось. Правда, сборы еды слегка затянулись из-за того, что народ постоянно спорил, желая отобрать нам самые лучшие продукты.
   Наконец через двадцать минут Витька с Норри прикрутили внушительный мех к седлу Чернули, и мы направились к воротам.
   Вдруг в замок въехала внушительная кавалькада рыцарей, за ними на приземистых конях-тяжеловесах скакали в кожаных доспехах существа очень похожие на оборотней. Я вгляделась в их тёмно-бронзовую кожу и кошачий разрез глаз. Хм, строение тела как у вервольфов, смею предположить и скелет у них такой же прочный и тяжёлый, вот только ощущение несколько иное, чем от оборотней.
   "Это ксары, - пояснил мне мысленно Норри, чувствуя моё удивление, - последняя разработка Ведущих магов мира, созданная для служения великим. Ксары, действительно, имеют с оборотнями много общего, но физически слабее, и могут превращаться лишь во львов, причём ограниченное число раз. Плохо, что они здесь вместе с рыцарями".
   Весь этот внушительный отряд остановился прямо перед нами. Ой, не к добру это!
  -- Княжна Светлана Сангиус Ангиус Торта Орис-Беллиггеро Омаг-морт Драко? - пророкотал из-под забрала возглавлявший всю компанию большой широкоплечий рыцарь, доставая из сумки какой-то свёрток.
  -- Да, - кивнула я.
  -- Именем Ведущих магов мира, несравненного Квипрокво, великого Айрессена Задира, прекрасной Либ-им-и-до, находчивого Колиго Авидидаса, искусного Тих-о-иня, Вы обвиняетесь в умышленном создании биологически опасного вида, который вы создали с целью уничтожения ни в чём не повинной деревни. Просьба убрать оружие и сдаться.
   Мне показалось или крестьяне издали облегчённый вздох?
  -- Но здесь какое-то недоразумение! - возразила я. - И мы уже разобрались с вопросом, правда? - обернулась я к подданным Каракурта.
  -- Вы нас умышленно прокляли, - с противной улыбочкой покачал головой барон Каракурт. - После вас наша рожь и пшеница не уродились, на животных напал мор, а ваш картофель вообще чуть нас всех не уничтожил.
  -- Но это произошло случайно! У меня и в мыслях не было кому-то вредить! - возмутилась я. - И с картофелем мы сами разобрались!
  -- Это я уже слышал, - прервал меня главный рыцарь отряда и обернулся к сельчанам. - Имеете ли вы претензии к княжне Драко?
  -- Имеем! - хором откликнулись крестьяне. Вот и делай людям добро! Эх, жаль моя картошка их не сожрала!
  -- Имеете ли вы претензии к княжне Драко? - обернулся рыцарь к барону Каракурту.
  -- Имею, - всё с той же улыбочкой кивнул он.
  -- Имеете ли вы претензии к княжне Драко? - обратился рыцарь к сыновьям барона.
  -- Имеем! - хором повторили они.
  -- Итак, княжна, вы обвиняетесь в умышленном вредительстве и арестованы, - подвёл итог главный рыцарь.
  -- Протестую, - вскинул руку Норри. - Мы требуем опротестования приговора! И подробного расследования.
  -- Кто подаёт протест? - оживился рыцарь.
  -- Мы, - выступили вперёд братья. - Лорд Виктор Венатор и принц Норри ванн Дерт, официально признанный бастард Дома Драконов.
  -- Родственники, - спокойно констатировал факт предводитель отряда и вновь обернулся к барону Каракурту. - Считаете ли, что княжна нанесла ущерб умышленно?
  -- Считаю, - кивнул барон.
  -- Считаете ли, что княжна нанесла ущерб умышленно? - обратился рыцарь к крестьянам.
  -- Считаем! - хором ответили те.
  -- Считаете ли, нанесённый княжной ущерб умышленным? - повернулся к сыновьям барона предводитель отряда.
  -- Считаем! - слаженно кивнули те.
  -- Подробное расследование проведено, княжна признана виновной и приговаривается к смертной казни через повешение.
  -- Мы подаём повторный протест на решение суда! - крикнул Норри.
  -- Повторное опротестования приговора в отношении женщины обжалованию не подлежит, - с усталым видом отрезал рыцарь.
  -- Да бросьте! - возмутился Вик. - Долой предрассудки - женщина тоже человек!!!
  -- Закон есть закон! - упрямо ответил рыцарь.
  -- В таком случае я, наследник эльфийского престола лорд Норри ванн Дерт, подаю жалобу на барона Каракурта и его деревню в том, что он оклеветал княжну Драко. И требую рассмотреть это дело с особой тщательностью, присущей для дел королевских особ!
  -- Жалоба должна быть подана письменно и на соответствующей бумаге с гербовыми печатями, - спокойно отбрил его рыцарь.
  -- Будет через пятнадцать минут! - заверил Норри и скрылся в портале, бросив мне напоследок держаться и не сдаваться.
  -- Быстрее! - вдруг оживился меланхоличный рыцарь. - Пока наследник исчез - связывайте её и вешайте! Пока не подана повторная жалоба, мы имеем право на мгновенное исполнение приговора.
   Вик кинулся на мою защиту, но силы оказались не равны. Крестьяне и рыцари оттеснили его от меня и стали постепенно окружать, пытаясь прижать к стене и задавить большинством. С таким раскладом Вик однозначно пострадает. А этого нельзя допустить, иначе род Драконов увянет. Я послала брату мысленную просьбу бежать.
   "Ну, уж нет! Я тебя не брошу!"
   "Лучше уйди сейчас, чтобы помочь мне потом! Если нас двоих схватят, много мы не выиграем! Пожалуйста, Вик, подумай!"
   "Мне всё равно не нравится эта идея!" - произнёс Витька, но вскочил на Чернулю. Та взмахнула уже трансформировавшимися крыльями и взлетела на стену. Ладиина, как ни странно, оседлав Злыдня, последовала за ним. Мой метаморф попытался напоследок прихватить и меня, но рыцари дали в него залп из стрел. Тяжёлые болты врезались в чешуйчатое тело, и на каменную мостовую упали крупные тёмно-бордовые капли. Злыдень, несмотря на ранения, попытался повторить попытку, но я приказала ему улетать и лечиться. Мёртвый друг мне не нужен. А здесь мы при всём своём желании много не противопоставим так сильно превосходящему в силе и количестве противнику.
   Я в это время попыталась сама трансформироваться в дракона, но, видно, блокирующее трансформацию зелье ещё действовало. Пару ксаров кинулись ко мне. Я бросилась бежать в направлении кладбища. Если я его активизирую, то преследователям добавиться мёртвый и очень голодный геморрой. Однако, прочие представители не дремали и рванули на перерез, раскидывая сеть. Я снова попыталась превратиться в дракона и взлететь, но зверь никак не отзывался, словно был в коме. Меня поймали и скрутили. Тут и пришла мысль позвать Ромку, да вот уже сделать это невозможно. И почему хорошая мысля приходит опосля?
   Один из ксаров принёс шприц, в котором я опознала злосчастное средство, блокирующее трансформацию. Нет! Боги нет! Но было поздно. Мне снова его вкололи. Надеюсь, внутренний зверь такие перегрузки выдержит.
  -- Вешайте её скорей! - закричал рыцарь. - Пятнадцать минут истекает!
  -- В замке нельзя! - вскинул руки Каракурт. - Драконы имеют плохую привычку призраками возвращаться на места своей смерти! Особенно если та была преждевременной и принудительной.
   Шутишь? Я тебя с того света не просто достану. Я вам всем ещё напоследок ещё и помидоры благословлю! Узнаете, почему славяне называли их "бешеной ягодой"!
  -- Там на опушке осина росла, - вставил свои пять копеек староста. - Самое место для дракона. Говорят, если их повесить на этом дереве, они не возвращаются.
   Ну, мужик, я тебе это ещё припомню! Терпеть не могу неблагодарности! Я от души вам помочь старалась, а вы в душу плюнули! Я вернусь и тоже плюну. Огнём! Обещаю.
   Меня довольно грубо поволокли к воротам замка. Несмотря на то, что я так бравурно обещала всем отомстить, на душе скребли кошки, и было очень-очень страшно. Я мысленно воззвала к Вику, пытаясь понять, где он сейчас находится. Брат оказался на противоположном конце поляны. Злыдень был в очень тяжёлом состоянии. Передав брату всю доступную мне информацию, я стала лихорадочно соображать, что же можно сделать в таком состоянии.
   Увы, но я даже колец на руках не могла потереть, так как рыцари учли данную вероятность и связали мои руки в кулаки. Пытаясь пошевелить пальцами, чтобы вызвать кого-нибудь из подмоги, я мысленно обратилась к догберам. К сожалению, ближайшая особь находилась в часе бега от меня.
   Моя паника усилилась, когда через нижний сук осины перекинули толстенную засаленную верёвку. Ох! Как жить-то хотелось! Как хотелось улететь подальше отсюда. Самое обидное, что насильно влитое в горло зелье блокирует мою трансформацию! Люди это знали и, довольно посмеиваясь, пытались меня повесить!
   "Вик, Норри, ПОМОГИТЕ!!!" - со всей силы ментально заорала я, когда два местных облома поставили меня на хлипкий непонятно как сколоченный табурет и накинули на шею петлю.
   По традиции здесь решили ломать ножки моей опоры по очереди, однако быстро, чтобы успеть до прихода Норри, отведя на всю потеху четыре минуты.
   "Норри! - истошно заорала я, пытаясь сохранить равновесие на хлипком табурете. - Ваша раса испокон веков лидирует в эквилибристике. Срочно нужен СОКРАЩЕННЫЙ МАСТЕР-КЛАСС!"
   Эльфёнок, несмотря на разделяющее нас расстояние ответил. Правда, звук был очень тихий, как при плохом интернетном соединении.
   "Тебе чисто теоретически эти знания должны были передаться с моей кровью".
   "О! Мне сейчас нужны сугубо практические навыки! А ещё лучше спасите меня! Я не так часто вас о чём-нибудь и прошу!"
   "Действуй, Витька, - раздался в голове голос Норри. - Я не успеваю восстановиться для постройки повторного портала. У тебя самая выгодная позиция, поэтому возьми стрелу с серпообразным наконечником и выстрели в верёвку. У народа есть поверье, что если верёвка при повешении оборвётся, то смерть узника ещё не пришла и Свету отпустят. Только постарайся успеть до того, как они выбьют из-под сестрички табурет, потому что при повешении у осуждённых чаще всего ломается шея, а если не ломается, то он долго и мучительно задыхается. Я, честно говоря, не уверен, что Светина шея выдержит"
   "Спасибо, брат! Ты всегда умел меня успокоить!" - прошипела я. Коленки предательски задрожали. Всё-таки боюсь я смерти.
   "Норри, а может, ты всё-таки постараешься добежать? - жалобно отозвался Вик. - Я всё-таки ужасно плохой снайпер! Не под руку будь сказано!"
   "И тебе спасибо, второй мой брат! Ты всегда умел обнадёжить! НАЙДИ ХОТЬ КОГО-НИБУДЬ, УМЕЮЩЕГО СТРЕЛЯТЬ!"
   "Нет тут никого! Только кусты и наши метаморфы, но они не могут, я уже спрашивал, а Ладиине, извини, не доверяю"
   "Ох, не к добру это!" - отозвался спинной мозг.
   "Тогда успокойся, сосредоточься и прицелься, - выдал последнюю рекомендацию Норри. - Я не успеваю, но уже иду. Думай, о хорошем!"
   "Это ты кому из нас посоветовал?" - насторожилась я.
   "Не переживай, сестра! - отозвался эльф. - Береги свои нервы, они тебе ещё понадобятся! Расслабься"
   "Тебе легко говорить, не стоя тут на хлипкой табуреточке с грязной верёвкой на шее!"
   Тут обвинитель окончил читать сокращённый вариант речи, местные передумали и решили выбить из-под меня табурет одним махом, не растягивая удовольствия. Угрюмый палач одобрил идею и поспешно двинулся ко мне.
  -- Нет! Не виноватая я! - закричала я, и в следующий миг произошли следующие вещи: мужик пнул табурет, а из леса вылетели две стрелы.
   Как в замедленной съёмке я видела их приближение ко мне: одна стрела летела слишком низко (примерно на уровне моей груди), вторая - чуть выше головы, и теперь я уже понимала, что первая непременно попадёт в меня. Народ ахнул, а стрела, как и рассчитал рассудок, угодила в грудь, вторая же обрезала верёвку, и я рухнула на поляну.
  -- НЕТ!!! - раздался из леса оглушительный Витькин рёв, переходящий в инфразвук, а мой мир погрузился во тьму...
   Очнулась я, стоя за сгорбленной Витькиной спиной. Поляна пустовала, а последние жители вперемешку с отрядом рыцарей и ксаров стремительно убегали в замок. За ними, превратившись в каких-то жутких чудовищ мчались Злыдень и Чернуля. Мой метаморф выглядел ужасно. Скелет дракона, обтянутый чёрной кожей, в крыльях дыры. Он весь буквально таял на глазах, вот только ярость, исходившая от его тела, могла уничтожить несколько крупных городов. Почему-то в данный момент я поняла, что если умру, он уйдёт вслед за мной, но перед смертью выбросит такое количество горечи и жизненной силы, что взрыв ядерной бомбы покажется цветочком. Очевидно, приспешники Ведущих магов мира это поняли и теперь пытались спастись в подвалах замка.
   Ладиина устроилась в позе лотоса на помосте и, закрыв глаза, о чём-то думала. Брат сидел на траве, баюкая моё тело на руках и безудержно рыдая:
  -- СВЕТИК, милая! Прости меня, я не знаю, какая сила эту злосчастную стрелу вниз повела! Ведь вторая же попала! Как же я без тебя, сестрёнка?!
   Из леса выскочил перепуганный бледный Норри. Увидев открывшуюся картинку, он ещё больше побледнел и стремительно бросился к брату.
  -- Ну, и чего ты сидишь?! - прошипел он, нависая над Виком.
  -- А поздно трепыхаться, - вместо Витьки отозвалась Ладиина. - Стрела попала прямо в сердце. Она мертва.
  -- Пульса, действительно, нет, - хрипло прошептал Вик. - Я не знаю, какому Богу молиться и на какое чудо надеяться.
  -- Мортифор! - выдохнул Норри, забирая меня к себе на руки. - Идём! Если и кто может нам помочь, так только он!
   Я шагнула следом за троицей в открытый эльфёнком портал. Магия дракона освободила его от необходимости пасов руками. Ох, только бы не застать Морти за чем-нибудь личным и неприличным, как мы умеем!
   Вывалились мы прямо посреди тронного зала. Мортифор сидел на троне и разбирал дела своих подданных. Как раз жалобу одного из них Норри и прервал, ворвавшись в зал. Нагло обогнув коленопреклонённого крестьянина, эльф прошествовал к трону.
  -- Приветствую тебя, лорд Мортифор Канис Дирус Лупус Карнификус, повелитель оборотней, Скользящий между жизнью и смертью!
   Я впервые слышала полный титул вервольфа. Мортифор сидел бледный, как полотно, мрачный и задумчивый. Длинные пальцы нервно барабанили по подлокотникам трона. Норри тем временем, опустился перед Черным королём на колени и, положив моё тело на мраморный пол у подножья трона, торопливо произнёс:
  -- К твоей силе обращаюсь я, о Скользящий между жизнью и смертью, прошу тебя о милости! По закону мира я предлагаю за исцеление свою жизнь!
  -- Нет! - торопливо произнёс оборотень, вставая, - не твою жизнь хочу, а его, - и указал на Вика.
  -- Я согласен! - отозвался Витька, падая на колени, - только спаси её, если можешь.
  -- Да будет так, - церемониально кивнул Скользящий между жизнью и смертью и совсем не торжественно рявкнул: - Всё вон!
   Оборотни поспешно подскочили с колен и кинулись к дверям. Норри похлопал по плечу Вика и, подхватив Ладиину под локоток, устремился вслед за остальными. За считанные секунды огромный зал опустел, массивные двери захлопнулись, и было слышно, как с другой стороны их заложили деревянным брусом. Что же здесь тогда будет, раз такие приготовления?
   Мортифор торопливо скинул накидку, обнажив накачанный торс, снял с пояса кинжал, начертил его остриём на своей груди пару непонятных символов, а затем сделал себе разрез на кисти вдоль вены и, макая палец в кровь, принялся торопливо чертить пентаграмму, время от времени освежая рану. Затем осторожно положил меня в центр магического рисунка.
   На секунду он завис надо мной, вглядываясь в лицо.
  -- Пожалуйста, княжна, - прошептал он, нежно проведя рукой по голове, - потерпи ещё немного, не спеши убегать.
   Затем резко поднялся на ноги и принялся ходить по кругу, читая какое-то заклинание. Его интонация и голос меня завораживали, хотелось приблизиться к мужчине, послушать речь, лечь в круг и слиться с собственным телом. Но какая-то другая неведомая сила тянула вверх к мраморному потолку. Вперёд! Через него, через весь замок, к самым небесам!
   Баритон Мортифора зазвучал громче, словно он почувствовал мои сомнения и стремился мне помочь в выборе. Подтолкнуть в нужном направлении. Тяга в небо тоже стала сильнее. Речь оборотня стала настойчивее, теперь его голос требовал, приказывал, ввинчиваясь в мою голову и подавляя волю. Мужчина принялся танцевать, и я окончательно приземлилась. Какие небеса, когда тут такой интересный обряд?!
   Я уже сделала шаг вперёд к своему телу, когда чей-то голос сурово изрёк: "Хватит, княжна, твоё время истекло!" И странная сила оторвала меня от пола и швырнула в небо...
   Я летела в холодной темноте космоса в образе чудесного дракона. Шкура моя была уже не зелёной, а светилась серым перламутром, меняя цвета от абсолютного чёрного до нестерпимо белого, сияющего подобно свету. Размах крыльев стал гораздо больше, чем в жизни, а ощущение скорости и лёгкости пьянило. Так бы и летела вдаль, вечно, неизменно, неважно куда!
   Мимо проносились планеты, астероиды, кометы, а впереди, словно золотая спираль виднелась следующая галактика. Она светилась во тьме, звала меня, манила, и вся моя душа с радостным трепетом стремилась к ней, фантастической красоте, ожившей сказке. Красота!
  -- Княжна! - раздался внезапно мощный рык, вибрацией прошедший через моё тело.
   Вокруг по-прежнему было пусто, но физически я уже ощущала рядом чьё-то присутствие. Кто-то следовал за мной и пытался поймать. Не так быстро как я, но уверено и настойчиво. Не догонишь!
  -- Света! - повторился рык. - Немедленно вернись, иначе будет поздно!
   А зачем мне куда-то возвращаться? Я гуляю и никуда не спешу, я свободна от времени, от тоски и от забот. Я свободна! Свободна! Свободна!
  -- Тебя ждут, Света! - ласково прошептал откуда-то знакомый голос с рычащими нотками, сменив тактику. - Ты необходима своим родным, друзьям, людям!
   Зачем? Короткий миг - и мы снова будем вместе, лететь в бесконечность, навеки свободны, навеки счастливы и безмятежны.
  -- Немедленно вернись, твою мать! - не на шутку разозлился неведомый собеседник. - Поворачивай назад, --> костка[Author:E] непослушная!
   Да, кто ж меня так отчитывает? Я обернулась и обомлела. Мама дорогая, роди меня обратно! Позади меня в центре воронки, всасывающей всё подобно чёрной дыре, ругалась волчья пасть. Точнее что-то среднее между мордой зверя и человеческим лицом. Но пугал не его вид. А мощь магии, сочившейся из образа и клубившейся вокруг него, как ледяной пар.
  -- Вернись, княжна, - прошептал образ, - пожалуйста!
   Э нет, брат! Я с чудовищами не связываюсь! Ещё схарчишь ненароком. Погребу-ка я отсюда!
  -- Ах, так?! - скрипнула зубами голова. - Ну, держись!
   И образ преобразовался в гигантского мощного зверя. От страха я замахала крыльями в два раза чаще, но зверь не отставал. Воронка позади чудовища отчаянно втягивала всё, что есть, включая и меня. Только незнакомца не трогала, и он продолжал меня догонять. Как в кошмаре, в котором ты бежишь со всех сил, но остаёшься на месте. Спасите кто-нибудь!
  -- Не уйдёшь! - прошипел преследователь, в следующий миг его мощная когтистая лапа ухватила меня за хвост и дернула назад.
  -- Мама! - испуганно взвизгнула я и провалилась за ним во тьму круговорота...
  

Часть 4. Пятый дракон.

  

Замечательный напиток текила:

выпил - почувствовал себя кактусом,

причем наутро иголки обычно растут внутрь!

  -- Что с драконом?
  -- Ведущие маги мира совершили на неё покушение.
  -- И?
  -- Её брат пытался сыграть с ритуалом несвоевременной смерти.
  -- И?
  -- У рыцарей Ведущих магов был Амулет Квипрокво, и первая стрела отклонилась от намеченной траектории, попав ей в сердце, но, к сожалению, он выпустил вторую стрелу.
  -- Это что-то меняет?
  -- Вторая стрела перерезала верёвку.
  -- Но она уже была мертва?
  -- Да. Однако неизвестно, как это событие может сработать на Гее. Этот мирок со своими законами.
  -- Насколько мне известно, со стрелой в сердце не живут даже драконы.
  -- А вдруг Великий Эквилибриум сочтёт ритуал выполненным?
  -- Где тело?
  -- Лорд Венатор и принц эльфов её куда-то утащили.
  -- И вы не можете отследить маленькую княжну?!
  -- Нет. От неё не исходит признаков жизни, а наши аналитики задумчиво разводят руками и говорят, что она под землёй.
  -- В таком случае не стоит переживать. Люди и им подобные расы на Гее обычно прячут своих усопших под землёй.
  -- Знаете, милорд, я бы не стал так расслабляться. От дракона всего можно ожидать.
  -- Даже возвращение с того света? Не преувеличивай Орту! К тому же, нам просто не может так не везти!
   Очнулась я с удивительным ощущением уюта и защищенности под мерный приглушенный стук какого-то тяжёлого железного предмета обо что-то массивное да железное, и шуршание сухих листьев. Вокруг витали ароматы лекарственных трав, среди которых лидировал запах мяты, шалфея и ещё чего-то непонятного, но очень приятного. Я не торопилась открывать глаза, наслаждаясь теплом и комфортом. Хотелось понежиться и заурчать.
   "Хозяйка, - осторожно откашлялось левое полушарие. - А тебя не смущает, что мы лежим на чём-то мягком и просторном?"
   "Это кровать называется" - ехидно заметила правая половина мозга.
   "Да хоть тахтой назови! - рыкнула левая. - Важно, что она не наша!"
   "Ой, не к добру это!", - всхлипнул спинной мозг.
   "Чего паникуете?" - изумилось правое полушарие.
   "Потому что лежим голышом на чьих-то шёлковых простынях!" - мрачно резюмировала аналитическая половина мозга.
   "Руки, ноги не связаны!" - парировала правая.
   "Это поправимо, - успокоили с левой стороны. - Да и в нынешнем состоянии много Свете не надо!"
   А в каком я состоянии?
   "В раненном!" - хором рявкнули в голове.
   "Ох, не к добру это!" - завёл привычную волынку спинной мозг. Хлебом не корми, дай на беду покаркать!
   Тут же вспомнились предыдущие события. Стрела в сердце, Мортифор, круг какой-то. Тьма. Я попыталась пошевелиться.
   Ни фига! Тело словно приковали к кровати. Удивительная слабость, но боли или прочих неприятных ощущений нет. Либо мне уже лучше, либо я под каким-то наркозом. Мозг вроде не затуманен. Что за хрень мне вкачали?
   Ладно, откроем глаза и посмотрим мрачной действительности в лицо. Как ни странно моя мрачная действительность стояла ко мне спиной в одних чёрных шёлковых шароварах и растирала что-то в железной ступке. Рядом на небольшой портативной плитке кипел и булькал ароматный отвар. Кстати, именно он рождал этот самый приятный запах. Мортифор периодически его помешивал, добавляя новые ингредиенты и попутно растирая травы в ступке.
   С минуту я любовалась привычными, но удивительно ловкими манипуляциями. Потом переключилась на обнажённую загорелую спину, на которой при каждом движении оборотня перекатывались внушительные мускулы. От любования спины мой взгляд плавно перетёк на тонкую талию. А затем и на упругие подтянутые ягодицы, выгодно подчёркнутые чёрным шёлком штанов. Аппетитный зад!
   Интересно, значит ли это, что я проголодалась?
   В этот момент оборотень обернулся и лучезарно улыбнулся:
  -- Доброе утро, княжна! Вас спасать уже становится моей дурной привычкой!
  -- Должна же от врагов быть хоть какая-то польза! - простонала я.
  -- Как вы себя чувствуете?
   В моей голове пронеслись воспоминая произошедших событий. Я попыталась приподняться на руках, но безуспешно. Мортифор отложил снадобья, подошёл ко мне и помог сесть.
  -- Вот закон подлости какой-то! - пожаловалась я. - Огонь противника всегда попадает в цель! И существует только одна вещь точнее огня супостата - это когда по вам стреляют свои!
   Мда, печальный вывод из жизненного опыта!
  -- Ну, извините, - хмыкнул Мортифор. - Стрелы не осведомлены, что старший по званию имеет привилегии! Хотя должен признать, вы всё равно отлично выглядите.
  -- В мужских комплиментах таится попытка соблазна, - привычно поддела его я.
  -- Чем сильнее желание, тем изысканнее комплименты, - ничуть не смущаясь, кивнул Мортифор. Я улыбнулась. Каким бы реалистом я ни была, его слова подняли мне настроение, пусть и были сказаны для моего утешения.
  -- Сколько я пролежала?
  -- Не слишком много, - уклончиво ответил оборотень. - Кстати, я не знал, что у вас на копчике татуировка в виде дракона, точь-в-точь как на ваших фамильных гербах.
  -- Угу, - хмыкнула я, стараясь не покраснеть. - Это долгая история.
   Столь экстравагантным тату я обязана Витьке. Это была его своеобразная месть за новогодний подарок, где я посоветовала использовать тест на беременность. Оказывается, Вик, взрослея вместе с будущим химиком, тоже зря времени не терял. И в один прекрасный день (на Рождество) опоив меня снотворным, велел другу нарисовать временное тату. Чисто теоретически оно должно было смыться через неделю, а вот практически его не взял ни один растворитель, и ношу я это чудо по сей день.
   Запахи мяты и шалфея усилились. Мортифор встал и подошёл к своему рабочему столу, а я принялась осматривать комнату. С нового ракурса обзор оказался лучше.
   Покой был оформлен в тёплых, но тёмных тонах. Собственно даже простыни были чёрными. У стен стояли высоченные стеллажи с книгами на любой вкус. Древние фолианты постепенно сменялись более новыми не вытертыми обложками. Под самым потолком я заметила полочку современных земных томов, среди которых основное место занимала Большая Энциклопедия. Очевидно, наши книги на Гее не столь актуальны как остальные. Особнячком выделялись магические книги. Теперь, по мере взросления, я видела их остаточный фон и даже могла почувствовать содержание.
   Прямо напротив меня у стены, где хозяйничал Мортифор, находились современные лабораторные столы. Тёмное покрытие на удивление органично вписалось в средневековую роскошную комнату. Слева от меня около кровати находилась маленькая тумбочка, а чуть дальше - огромный письменный стол. Справа размещался старинный платяной шкаф. Окон в покое не было. То ли оборотень помнил прошлый опыт и боялся, что я сбегу, то ли она была ниже уровня земли или в какой-то изолированной части замка. Хотя выглядела очень уютной и обжитой.
  -- Что это за место?
  -- Моя комната, - не оборачиваясь, ответил Мортифор, высыпая в кипящее снадобье растёртые травы.
  -- Я думала, у тебя другие покои, - тихо призналась я.
  -- У меня их двое, - глянул через плечо оборотень. - Эта подземная комната моя самая первая и любимая. Здесь прошли мои детство и юность. Шикарные апартаменты на третьем этаже я получил, став королём. Но ни в одних из них я не принимаю гостей женского пола. Ты первая.
  -- Что совсем-совсем первая? - поразилась я. - А куда же мы тогда вломились при нашем первом знакомстве?
   Мортифор захохотал и, вытирая выступившие слёзы, кивнул:
  -- То была гостевая комната одной придворной дамы. А в свои личные покои я никого не вожу, это моя территория. Так что ты самая первая гостья, - и обвёл рукой. - Ну, как? Нравится моя берлога?
  -- Мило, - снова огляделась я по сторонам.
  -- Ты ещё книг не видела! - подмигнул оборотень.
   О! Книги я обожаю! Люблю узнавать новое. Тут Мортифор тонко подметил мою слабость!
  -- Я их уже отсюда чувствую, - кивнула я.
   Улыбка слетела с лица мужчины, тут же сменившись серьёзным выражением. Под его внимательным, изучающим взглядом я немного поёжилась.
  -- Не бойся, - тут же среагировал на мою настороженность оборотень. - Я свою библиотеку люблю, но за неё не четвертую. По крайней мере, пока ты моя гостья.
  -- А с чего такая честь? - поинтересовалась я.
  -- Уж больно в тяжёлом ты была состоянии, - признался Мортифор. - Пришлось дежурить около тебя сутками, согревать, поддерживать жизненную энергию. Мы даже спали вместе, - озорно подмигнул визави. - Вот только боюсь, со столбиками это вопроса не решит.
   Значит, Мортифор всё это время был рядом? Интересно, а где шастали мои братья? Почему-то стало обидно, что они оставили меня одну. Их поддержка очень пригодилась бы, когда я была по ту сторону сна. Драконы даже выздоравливают в присутствии друг друга быстрее. Неужели они меня бросили? Хотя, нет, быть этого не может! Нам весьма сложно долго быть в разлуке.
  -- Норри с Виком очень хотели быть рядом, - словно прочитав мои мысли, произнёс Мортифор, - но больше одного дракона в своей святая святых я не потерплю! Так что извини меня, княжна, но пришлось вышвырнуть их прочь пинком под зад. Надо признать, без боя они тебя не отдали. Хотя они только помешали бы лечению. Молчу уж о том, что наше целительство имеет свои секреты и не рассчитано на широкую аудиторию.
   Я кивнула. Раз ноу-хау, значит ноу-хау.
  -- А где теперь братья?
  -- В гостевых покоях.
  -- Не камера, надеюсь?
   Зная характер братьев и их отношения с Мортифором, да приплюсовав выше сказанное, дорогие шалопаи могли очутиться в местах и похуже. Оборотни не любят войн, но если дерутся или злятся - берегись!
  -- Нет, - ухмыльнулся Мортифор. - Но меня уже посещали мысли их переселить. Уж больно настойчиво они хотят тебя проведать, особенно лорд Виктор. Обещал, что если с твоей головы хоть волосинка упадёт или руки распущу, у меня здравоохранение будет в десяти местах.
   Узнаю своего братика! Думаю, сейчас он сидит и прикидывает, как бы спустить с лестницы превосходящего в массе противника.
  -- Могу я их увидеть?
  -- Пока нет, - жёстко обрезал оборотень. - Тебе нужен полный покой. И так еле откачал. Норри, хоть и разгильдяй, но правильно сообразил, что тебя ко мне надо.
  -- Почему? - заинтересовалась я.
  -- Видишь ли, - вновь вернулся к своему вареву король вервольфов. - У каждой расы есть свои особенные магические способности. Мы можем использовать любое заклинание, но некоторые нам будут удаваться особенно легко и мощно. Например, у суккубов и инкубов великолепно получаются привороты, отвороты и всё, что связано с любовью. Вампиры специализируются на магии крови. Они прекрасно лечат все болезни, связанные с кровью, останавливают артериальные и венозные кровотечения любой сложности, устанавливают отцовство.
   Я сразу же вспомнила Нох-рам-Лукуша и его возникшие затруднения.
  -- Кровь дракона не в счёт! - прочитал мои мысли Мортифор. - А в остальном вампиры - асы, они даже родовые проклятия способны снимать.
  -- Так и власть над существом получить, - заметила я. - Ведь подчинение самой главной физиологической жидкости даёт ключи ко всему организму. Тут и убить его можно, приказав, например, крови не идти к сердцу или заставить существо истечь кровью из малейшего пореза.
  -- Можно, - спокойно кивнул Мортифор. - Но вампиры, в основном, свою силу используют во благо. Они прекрасные целители.
  -- А друиды? - тут же вспомнила я общепринятые представления, так часто используемые в книгах.
  -- Они большую свою часть занимаются деревьями и растениями, - поморщился Лупус Карнификус. - Они в первую очередь поддерживают здоровье природы, в частности растений и животных, люди их мало интересуют. Да и не умеют они лечить разумные расы. А если для лекарства надо будет сорвать целебные травы, то друиды станут на сторону последних. По ним пусть лучше умрёт больной ребёнок, чем драгоценная однолетняя былинка.
  -- А эльфы чем занимаются, если друиды за флорой и фауной смотрят?
  -- Тут между этими двумя расами часто возникают столкновения.
  -- Хм, и я даже знаю почему!
  -- И не только на почве конопли! - снова прочитал мои мысли Мортифор. - Нечего так улыбаться, княжна!
   Эльфы с друидами жили как кошки с собаками. Одним из их камней преткновения были поля конопли. За урожай урки и орки выкладывали огромные деньги. В основном, потому, что материальные ценности и предметы искусства воинственных кочевников мало интересовали. Их главными целями было: хорошо пожрать, выпить, покурить и завалиться на шкуры с какой-нибудь рабыней.
   Своего скота или ремесла у урков и орков нет, если не считать грабёж, разбой да наёмничество в армии. Из имущества: конь, оружие да меховое одеяло, реже палатка. Всё остальное считалось лишним барахлом, которое они радостно сбагривали купцам и перекупщикам. А потому за коноплю платили очень щедро, снимая с себя всё, вплоть да портков. Естественно эльфы и друиды боролись за такого покупателя. И вечно конкурировали в качестве выращиваемого продукта. Мои последние нововведения значительно отяготили казну Лерри ванн Дерта, ещё больше натянув отношения с Милестеем.
  -- Друиды ещё не любят эльфов потому, - прервал мои размышления Мортифор, - что у них есть небольшой перехлёст магических способностей. Эльфы тоже способны лечить растения и животных, но их способности гораздо шире. Лесной народ может вызывать рост растений, создавать новые виды, чудесно владеет ремёслами, особенно теми, что связаны с искусством или стрельбой.
  -- А гномы кузнецы?
  -- Да. Они прирождённые геологи, кузнецы, литейщики. Великолепно делают оружие, различные машины, механизмы.
  -- А люди? - вдруг заинтересовалась я.
  -- А люди преуспели в уничтожении, - мрачно вздохнул Мортифор. - Им прекрасно удаётся изобретать оружие массового поражения. Вечно беспокойные, они стремятся вперёд, зачастую не задумываясь о последствиях, нарушают равновесие и плюют на это. Никому не верят и сами лгут.
  -- А вы? - решила я слегка сменить тему. - В фолианте говорилось, что вы владеете магией жизни и смерти. В чём это проявляется?
  -- Мы тоже способны убивать, - хмыкнул Мортифор. - Жестоко и цинично, в огромных количествах. Но мы можем также вытянуть душу, находящуюся за гранью, способны вернуть её в мир живых. Мы легко можем создать новую жизнь, необычный вид, а также прекрасно нам удаётся магия превращений. Так что Норри правильно тебя принёс. Нох-рам-Лукуш не смог бы помочь.
   Зелье запахло ещё сильнее, скорее всего, приготовилось. Оборотень снял его с подогрева и перелил в пиалу, с которой подошёл ко мне.
  -- Пей, - приказал он.
  -- Что это? - осторожно принюхалась я к приятному аромату.
  -- Зелье приворотное, - ухмыльнулся Мортифор.
   Я чисто машинально задумалась, перебирая в уме всё, что знаю по данному вопросу. К сожалению, тут мои познания оказались скудны. Крайне негативно относясь ко всяким приворотам и иже с ними, я мало уделяла внимания данному вопросу. И опознать даже самое простейшее зелье не могла.
   Вот не понимаю, как можно навеки привязать к себе кого-то, игнорируя его желания? А если его потом разлюбишь? Или как жить и знать, что твой избранник любит тебя только из-за колдовства.
  -- Да ты пей, не бойся, - хмыкнул Мортифор. - Во-первых, тебе пора уже знать, что приворотные зелья ни на оборотней, ни на драконов не действуют. А во-вторых, я лучше проиграю, чем всю жизнь буду знать, что добился благосклонности не своими силами.
  -- А что это? - решила на всякий случай уточнить я.
  -- Лекарство, - в тон мне отозвался визави.
  -- А шалфей и мята там зачем? - продолжала упорствовать я. Насколько знаю, эти травы больше при простуде помогают. В моём случае я не знаю, как их применять.
  -- Для драматического эффекта! - начал раздражаться оборотень. - Пей давай! В бессознательном состоянии с тобой было проще!
  -- Ну, извини, - пожала я плечами и потянулась к чаше. Мортифор мягко отстранил мою руку и, придерживая мне затылок, поднёс пиалу к губам.
   Зелье оказалось приятным на вкус, слегка терпким, и теплом разливалось по животу. На сердце сразу стало хорошо.
  -- А теперь извини, - отставил Мортифор чашу в сторону. - Мне надо осмотреть твою рану.
   С этими словами он сдёрнул с меня одеяло и принялся спокойно разматывать бинт на груди. Исчезли из глаз игривые огоньки, он больше не флиртовал, теперь передо мной был серьёзный, сосредоточенный на работе целитель. Как любил поговаривать один мой знакомый лейтенант: "Врач половой принадлежности не имеет".
   С одной стороны мне было очень приятно, что Мортифор относится с таким суховатым профессионализмом, отсекая в данный момент всё частное и личное. А с другой стороны - смотреть в его спокойные сосредоточенные глаза было даже обидно. Мда. Кто нас, женщин, поймёт?
   Когда соскользнул последний бинт, показалась идеально чистая белая кожа с небольшим розоватым пятнышком в том месте, где попала стрела. Ни шрама, ни рубца.
  -- Невероятно! - выдохнул Мортифор, осторожно касаясь пальцами молоденькой кожи. - Ещё вчера я прикидывал, когда снимать швы, а сегодня всё исчезло! Даже нитки рассосались! Или точнее сказать твой организм их тоже переварил.
   "Естественно! - хмыкнула я про себя. - Не пропадать же добру и дополнительным микроэлементам!"
  -- Ничего себе регенерация! - восторгался тем временем Морти, всё ещё гладя зажившее место, но в этих поглаживаниях не было ни какого сексуального подтекста, чисто профессиональный интерес.
  -- А почему зашивал? Разве не проще было бы воспользоваться заклинаниями? - поинтересовалась я.
  -- Да потому, - улыбнулся Мортифор. - Что магия на взрослого дракона нее действует, даже целительская! Думаешь, тебе Создатель на всякий случай такую регенерацию продумал?
  -- Погоди! Я ещё несовершеннолетний дракон!
  -- Теперь уже нет, - покачал головой оборотень. - По закону подлости твоё взросление завершилось именно в тот момент, когда ты получила стрелу плюс минус пятнадцать минут погрешности. Поэтому выхаживать тебя пришлось по старинке. Кстати, а что видят драконы, когда умирают?
  -- Космос, - не задумываясь, ответила я. - Мы летим среди тьмы, звёзд, планет. Такое удивительное чувство покоя и безмятежности. А что чувствуют оборотни, когда умирают?
  -- А мы бежим среди леса, - тихо ответил визави. - Вокруг колышется высокая трава, ветер свистит в ушах и играет с шерстью. На душе мир и удовлетворение. Эйфория. Возвращаться не хочется.
  -- Когда успел? - поразилась я, только сейчас поняв, что Морти со знанием дела говорит, словно на собственной шкуре испытал!
  -- Давно, - сморгнул оборотень. - Отец вытащил.
   Я вспомнила свой сон про Мортифора и его сводных братьев-драконов. И решила проверить информацию:
  -- Детская шалость?
  -- Можно и так сказать, - хмыкнул оборотень. - Не всякий поверит, что твои собственные братья захотят тебя убить.
  -- Сочувствую.
  -- Не стоит, - устало вздохнул Мортифор. - Это было давно.
  -- А что с ними стало?
  -- Тебе не захочется этого знать, - предупредил оборотень.
  -- Я взрослая девочка.
  -- Я знаю, - улыбнулся визави. - Скажем так, это был метод око за око. Драконы совсем не мирные и добрые существа, княжна. Перестань равнять всех по себе. Обрати внимание даже на лорда Венатора.
  -- Вик благороден! - вступилась я за брата.
  -- Не сомневаюсь, - согласился собеседник. - Но так же как ты унаследовала способности дракона Света, он получил частичку Тьмы. Это не значит, что твой брат кинется на всех с оголённым мечом или решит захватить мир, однако если обидят его близких, он пустит в ход всё своё изощренное воображение и не поскупиться для врагов навыками Тьмы. А ты сама пощадишь человека, убившего Вика или Норри?
   Я задумалась. Раньше ответ был бы категоричным "нет", а теперь даже не знаю. Какая-то часть души, наверное, та, что отвечала за дракона, требовала крови и мести с лихвой. Я поёжилась от собственных ощущений. До сих пор я старалась жить мирно и спокойно, относясь к людям с теплотой и пониманием. Да, случалось, предавали, подводили, плевали в душу, но я давала сдачи только при экстренной необходимости, всё остальное время предпочитая игнорировать обидчиков и не мстить. Быть выше этого. Теперь же внутренний зверь требовал крови.
   Мортифор молча кивнул, понимая ход моих мыслей. В дверь постучали. Вошедший мальчик попросил владыку явиться в тронный зал. Лорд Лупус Карнификус извинился и вышел.
   Я снова огляделась. Невольно мой взгляд задержался на тумбочке с гематитовыми чётками. Однако Мортифор неординарная личность! Как подсказывало мне драконье чутьё, гематит, и в частности эти камни, были далеко не просты. Извечно на Гее их считали спутниками магов-заклинателей, которые с их помощью вызывали духов и чертили пентаграммы.
   В данных чётках заключалась большая энергия, которая помогала воздействовать на других людей, поэтому владелец никогда не должен желать другим зла - камень и сам устранял врагов. И в то же время гематит требует сильной воли и стойкости от хозяина. Если тот не будет растрачивать отданную камнем энергию или окажется для камня недостаточно сильным духом - камень сломает психику владельца. Поэтому стоит десять раз подумать прежде, чем связаться с гематитом. Мортифор же, судя по потёртости чёток, пользовался ими часто и уже давно. Смелый мужчина! Я, лежа на кровати, ощущала покалывание исходящей от них силы.
   Вдруг дверь резко распахнулась - и на пороге появились братья.
  -- Наконец-то! - бросились они ко мне и тут же засыпали вопросами: - С тобой всё хорошо? Как ты себя чувствуешь? Есть хочешь? Мортифор тебя не обижал?
  -- Я рада, что он вас ко мне пустил.
  -- Он ничего не знает, - опасливо оглянулся на дверь Вик. - Мы сюда пробрались по собственной инициативе. Если у тебя всё в порядке - надо поскорее сматываться. Во-первых, до истечения срока осталось четыре дня, а во-вторых, мне не нравится его задумчивость и те взгляды, что он на нас бросает. Он что-то задумал.
  -- Мортифор жизнью рисковал, спасая сестру, - вдруг встал на защиту оборотня Норри. - Не думаю, что он намерен причинить ей зло. Как удалось мне подслушать их с дядей разговор, Мортифор, выручая Свету, сам чуть не погиб. Карнификус в бешенстве, но на нас пока распространяется неприкосновенность.
  -- Не знаю, - поёжился Вик. - Мне всё равно не нравиться его взгляд. И эта задумчивость.
   Вдруг дверь резко распахнулась, ударившись об косяк, - и на пороге появился взлохмаченный запыхавшийся отец Мортифора. В одной руке он без видимого напряжения держал все наши пожитки.
  -- Видят боги, княжна, - прошипел он. - Я тебя ненавижу, но то, что задумал с вами сделать Мортифор, мне не по душе. Поэтому бегите, драконы, бегите отсюда, пока не стало слишком поздно!
   С этими словами он бросил наши пожитки на кровать и прикрыл дверь. Быстро подошёл к шкафу, извлёк оттуда мою одежду вместе с оружием и кинул мне.
  -- Одевайся, княжна, я вас провожу до замковой стены. Там вас ждут ваши метаморфы, исцелённые и накормленные. И эта бешеная блондинка, как её там.
  -- А с чего такая доброта? - насторожился Витька. Он никогда не доверял оборотням.
  -- Уж лучше я вас в бою убью, чем проверну то, что задумал Мортифор, - повторил отец короля. - Да, я вас ненавижу, но даже кое-что для меня бывает слишком.
   Странно, но моё чувство правды говорило, что Карнификус не лжёт. Он искренне верит в произносимое. Что же такое задумал Мортифор. Витька повторил мой мысленный вопрос.
  -- Вы уверены, что хотите испытать это на собственной шкуре? - язвительно ухмыльнулся отец короля. - Поверьте, Морти далеко не мягкий и пушистый. Я не зря назвал его "смертоносным" и искренне этим горжусь. А теперь слушайте, я не буду больше оправдываться и объяснять что да как. Я отвлёк сына на пятнадцать минут. Либо вы воспользуетесь предоставленным шансом, либо нет. Вам решать. Мне ещё перед Мортифором за ваше бегство ответ держать.
  -- И всё-таки, с чего такое благородство? - повторил вопрос Витька.
  -- Да или нет? - напряжённо выдохнул Карнификус, опасливо оглядываясь на дверь.
  -- Почему? - твёрдо стоял на своём Витька.
  -- А ты, княжна, веришь мне? - тревожно обернулся ко мне Карнификус. - Ты же чувствуешь, как дракон, что я говорю правду. Ведь так?
  -- Да, - кивнула я, но на душе почему-то было очень горько. Предательство всегда оставляет осадок. Зачем меня Мортифор спас, если собрался убить? Но Карнификус говорил правду, это я знала точно.
  -- Слушай, княжна, я вас, конечно, ненавижу, но иметь таких врагов, как вы, себе дороже. Давайте я помогу вам сбежать, а вы пересмотрите условия нашей вражды. И может, замнём её по-тихому?
  -- Посмотрим, - встрял Вик, но теперь, выяснив основной мотив оборотня, брат успокоился. - Одевайся, - бросил он мне.
   Я попыталась встать, после нескольких дней лежания в постели, тело слушалось с трудом. Как ни странно, боли в груди не последовало. Я, действительно, выздоровела, вот только почему-то клонило в сон. Стряхнув с себя оцепенение, я принялась поспешно одеваться под пытливым взором трёх пар мужских глаз. Вот только мне было не до них. Когда возникает угроза жизни, как-то не до стеснительности.
   Наконец, я прицепила орты и приготовилась к бегству. Глаза отчаянно слипались. Неужели мне Мортифор снотворное подмешал. Мир покачнулся. Сильные мужские руки подхватили меня и не дали упасть. В глазах стремительно темнело.
  -- Свет, что с тобой? - раздался встревоженный голос Вика.
  -- Кажется, сынок ей "Забвение дракона" подмешал, - словно издалека раздался голос Карнификуса. - Это единственное снотворное, которое действует на драконов. Хватайте её на руки и пошли. Нельзя терять времени.
   В ушах нарастал звон и шум собственной крови, пульсирующей в висках, а в следующий миг мир погрузился в глухую темноту...
  

Мы все закипаем при разных температурах.

Ралф Эмерсон

  
   Очнулась я на чём-то мягком и тёплом. Пахло свежесрубленной сосной, ванилином и блинами. Где-то сбоку тихо переговаривались голоса.
  -- Ну и что теперь будем делать? - прошептал Вик. - Осталось четыре дня. Куда податься - неизвестно. Где искать этого самого пятого дракона - опять неизвестно! Не знаю, как ты, а я хочу жить!
  -- Мы можем к дяде обратиться, - прошептал Норри. - Можно схитрить. По проклятию дракон должен быть членом семьи. Это может быть не обязательно родные брат или сестра Светы. Можно заключить с Лерри брак - и тогда он тоже станет пятым драконом.
  -- Ага, - хмыкнул Вик. - А как заставить Лерри удовлетворять остальным условиям проклятия. Ты уверен, что он недостающее звено? Я вон даже не знаю, кто из нас кто. Это раз. А во-вторых. Что станет с твоим народом, если Лерри погибнет? Много у вас наследников?
  -- Угаснет род, - грустно произнёс юноша.
  -- Браво! Давай лучше что-нибудь иное придумаем. Гвин сказала, что он сам нас найдёт.
  -- Да вот прямо сейчас! - рыкнул Норри.
  -- Тише! - простонала я. Голова от снотворного гудела и словно налилась свинцом. - Имейте совесть, пожалейте бедного раненого дракона!
  -- Ты уже почти здорова, - заметил с улыбкой Витька, подавая мне стакан воды. О! То, что доктор прописал. Я с жадностью припала к сосуду. - Есть хочешь?
  -- Очень!
  -- Мы заказали плотный ужин на четверых, - вставил Норри. - Лада сейчас принесёт.
  -- А где мы?
   Я огляделась. Покой напоминал стандартный номер таверны. Вот только был чистенький, свежий и обит совершенно новыми сосновыми досками. Кроме моей кровати в комнате было ещё три узкие койки, один большой сундук, стол и два крепко сбитых стула.
  -- В таверне, - ответил Вик. - Как нам и советовала Гвиневера, мы решили податься на человеческие земли. Соотнесли число маячков на карте и прогнозы. В общем, теперь мы в Арлетте. Летели по воздуху и как можно дольше. Надеюсь здесь мы в безопасности. Карнификус обещал запутать следы.
  -- А что он хотел с нами сделать, не узнали?
  -- Нет, - покачали головой братья.
   Тут в покой вошла Ладиина с нагруженным подносом в руках. Если б не вампирская сила, пришлось бы девушке очень туго.
  -- Садитесь завтракать, - произнесла она. - Я сделала всё так, как вы и приказали, просто взяла заказ и отнесла вам.
  -- Отлично! - улыбнулся Вик, подхватывая у неё поднос.
  -- Когда уже мы к моему жениху поедем? - упёрла руки в бока Ладиина. - Почему мы кружим по материку без какой-то цели?
  -- Мы уже едем к твоему суженному, - парировал Вик. - Видишь, мы уже не на своих землях, а в Арлетте. Скоро. Четыре дня уже осталось.
  -- Ладно, - вздохнула Лада и взяв яблоко села на кровать около окна. - Он хоть богат?
  -- Очень.
  -- Красив?
  -- Импозантен, - уклончиво ответил Вик.
  -- Ну ладно, - успокоилась Ладушка.
   Я взяла свою порцию рагу и принялась за еду. С окончанием взросления мой аппетит нормализовался, зато братья продолжали кушать как лоси. За окном начинало смеркаться, небо заволакивали тучи, словно в предвестье грозы. Если разразится ненастье, это в принципе будет нам на руку. Вот только непонятно, чего так Мортифор на нас вызверился? Или моя смерть давно уже числилась в его планах?
  -- Норри. А до тебя не доходили никакие слухи насчёт оборотней?
   Эльфёнок задумался.
  -- О том, что Мортифор задумал в отношении тебя какую-то пакость, я впервые услышал от Карнификуса.
  -- Тот ещё интриган, - поморщился Витька. - Такие типы скользкие как бильярдные шары.
  -- Но он говорил правду! - возразил Норри.
  -- Да, я тоже это заметил. Вот только что-то у меня в голове не состыковывается, - озабоченно отозвался лорд Венатор.
  -- У меня тоже, - призналась я.
  -- И я ничего не понимаю, - кивнул юный ванн Дерт. - Что мы упустили из виду?
   В следующий миг дверь чуть не сорвалась с петель. Мы испуганно обернулись и застали на пороге злющего Мортифора. Вид его был необычным. Черты лица по-звериному заострились, став жёсткими и суровыми. Чёрные волосы разметались по широким плечам и, казалось, немного взъерошились как у оскалившегося зверя. Когда-то тёмные, словно спелые вишни, глаза горели холодным голубым огнём.
   Таким мы его ещё не видели. Этот Мортифор был гораздо старше и опасней того, что мы знали. Сейчас перед нами был разозлённый до чёртиков смертельно опасный хищник. И хоть он не балансировал на грани трансформации, а пребывал в человеческой ипостаси, что-то глубоко в душе подсказывало, что ничего человеческого в нём не осталось. Неужели он так вызверился на нас? Из-за чего? Из-за того, что мы ушли не попрощавшись?
  -- Зачем ты задумала убийство, княжна?! Я верил тебе! А ты всё это время плела козни!
  -- Что? - опешила я.
  -- Не лги! - зарычал оборотень. - Имей смелость признаться в лицо!
  -- Да зачем мне это нужно? - разозлилась и я. - Ты же мне жизнь спас! Что я скотина неблагодарная!
  -- Ты дракон - и этим всё сказано!
  -- Да неужели? - чуть не взлетела от злости и возмущения я.
   За кого он меня принимает?! Да я физически не могу сделать подлость сотворившему мне добро. Норри стоял бледный как полотно. За Мортифором в покой медленно заходили прочие воины. И сразу стало тесно. За окном раздался рокот приближающегося грома.
  -- Все вы драконы одинаковы! Хитрые, расчётливые дряни, живущие подлостью и коварством!
  -- ЛОЖЬ!!!
  -- Имей смелость признать свои корни!
  -- Да причём здесь корни?! С чего ты так взбеленился?!
  -- Я тебя от смерти спас, а ты украла наш родовой артефакт! И поспешно смылась с замка!
  -- Да я даже не знаю, что это такое! И с чем его едят!
  -- Да неужели?!
  -- Ужели! Ну, обыщи нас, если хочешь! Вперёд! - и я указала на вещи. - Ну же чего ты стоишь? Боишься узнать, что тебе попался честный дракон? Или хочешь, я сама тебе наши пожитки выверну. Вот смотри!
   Я кинулась к своему рюкзаку и одним махом вывалила всё его содержимое на кровать. В комнате раздался изумлённый вздох, а я с изумлением уставилась на золотую статуэтку бегущего волка, которая оказалась как раз посередине кучи вещей. Этого у меня не было.
  -- Честный дракон, говоришь? - презрительно хмыкнул вервольф, и его слова ножом резанули по сердцу.
  -- Это не моё! Слово даю!
  -- Конечно не твоё! Это МОЁ!
  -- Я не брала! Четное слово!
  -- Ага, она сама к тебе в сумку влезла! Покататься решила!
  -- Да зачем мне эта бандура?! Подумай сам! Золота у меня и так хватает.
  -- Ты собралась уничтожить наш род.
  -- Да зачем мне это нужно?! - вскричала я. - Мортифор, брось свои психические идеи! Я геноцидом не страдаю!
  -- А как же предсказание древних? Ни один из наших кланов не угомонится, пока будет жива хоть капля крови другого! - произнесенная фраза звучала как старинное заклинание или цитата.
  -- Что?
  -- Только не делай вид, что не знаешь этого! Перелопатив столько книг о нас, ты не могла его не найти! У тебя же одна из самых полных и обширных библиотек! На худой конец ваш ушлый управляющий мог просветить! Знаешь, княжна, я думал ты другая, но вижу, что вы, драконы, все одинаковы!
  -- Да бред всё это! Я не желала тебе зла! А библиотеку мою слегка разграбили. Я ничего не знаю! Да и как бы я вас уничтожила с помощью этой статуэтки. Как? Лупила бы по головам до полного изнеможения?
  -- Не притворяйся, княжна!
  -- Да что мне притворяться?! Я и так ничего не знаю!!!
  -- Ах, так? В таком случае отдай моё кольцо! - и он указал на злосчастный перстень с адуляром.
   Ну, сейчас! Сразу вспомнился наказ Аргелл никому его ни при каких обстоятельствах не отдавать. Да и любой мужчина знает, что отнять у женщины драгоценности практически нереально, стребовать имущество у дракона - ещё сложнее. А если женщина одновременно ещё и дракон, то это самый быстрый способ самоубийства!
  -- Ну что замерла? Давай!
  -- Мортифор, это не твоё, это моё кольцо!
  -- Да неужели?
  -- Да! Я его в своём мире на выставке купила!
  -- А мне неважно, где ты его взяла. Я чувствую в нём фамильный камень!
  -- У него серебряная оправа - и я это чувствую так же явно, как ты камень. Это не может быть твоим кольцом! У вас оно из мельхиора. Я знаю!
  -- Это моё кольцо!
  -- Да нет же! Я слово могу дать!
  -- Поклянись лучше, что никогда не причинишь мне и моему народу вред!
   Я замерла. Стребовать клятву или честное слово у драконов практически нереально. Не из-за вредности, а потому что это очень сильно связывает и ограничивает нас. Нарушить клятву или слово мы не можем, даже если тот, кому мы его дали, кинется на нас с ножом. И это тоже следует учитывать прежде, чем давать опрометчивые обещания. Последняя привычка закрепилась у нас чуть ли не на генетическом уровне, поэтому практически невозможно переступить через себя и дать слово. За редкость и обязательность исполнения наше слово или клятва ценится очень высоко.
   А теперь, если я дам слово, то стану полностью беззащитна перед оборотнями. А где гарантия, что они не пожелают мне зла, не кинуться на меня с намерением убить, не нападут на страну?
  -- Ну, чего молчишь, Драко? Не можешь дать такой клятвы?
   Я молчала. Что ему ещё ответить?
  -- Прости, Мортифор, но я не знаю намерений оборотней на мой счёт, поэтому не могу дать таких обещаний.
  -- Видят боги, княжна, я всё хотел мирно решить, но если ты не хочешь по-хорошему, будем по-плохому. Я всё равно возьму с тебя эту клятву. Ты не просто больше никогда не пожелаешь зла нам, но даже защищать нас будешь ценой собственной жизни. А кольцо уже сможешь оставить себе навсегда!
   С этими словами Мортифор щёлкнул пальцами, и над его ладонью возникла светящаяся сфера в которой бился маленький золотой дракончик.
  -- Мы не зря в обмен на свои услуги требуем чью-то жизнь. Выбирай, княжна, либо мы празднуем заключение полного союза с объединением армии, казны и прочих аспектов, либо справляем похороны твоего брата.
   Рука короля оборотней преобразовалась в когтистую лапу, и он слегка царапнул когтем сферу. Дракончик дёрнулся и затрепетал, а Вик охнул и побледнел. Мортифор сжал чуть сильнее кулак, сфера подёрнулась рябью, дракончик отчаянно забился, а Витька, схватившись за сердце, осел на пол.
  -- Ну? - усмехнулся оборотень. - Что ты решила?
  -- Что такое полный союз?
  -- Он включает в себя брак, - тихо пояснил Норри. - Две страны становятся одним целым.
   Ладиина отошла в угол и усиленно пыталась притвориться мебелью.
  -- Так что, княжна, ты согласна?
  -- Не слушай собаку! - простонал Вик. - Дав клятву, ты свяжешь себя обязательствами, и вряд ли тебя так просто отпустят. Ты готова так сломать собственную жизнь? Подумай!
  -- Действительно, княжна, подумай! - сверкнул глазами оборотень и сжал руку в кулак. Сфера с хрустальным звоном лопнула, и дракончик, издав истошный писк, оказался зажатым в руке. Вик пронзительно закричал и скорчился на полу в позе зародыша.
  -- Нет! Не смей его мучить! - закричала я. - Прекрати!
  -- Твоё решение, княжна! - жестко отрезал Мортифор, сверкая холодом голубых глаз. - Одно движение пальцев - и я сверну шею его зверю, а без него лорд Венатор не сможет существовать.
   Вик на полу сжался ещё сильнее и, по-моему, даже стонать от боли не мог. Лицо его стремительно бледнело и заострялось, словно теряя жизнь. С рук тоже стали сходить жир и мышцы.
  -- Не трогай его, пожалуйста!
  -- Решение! - непреклонно напомнили мне.
  -- Я согласна, согласна, только отпусти его! Верни ему его жизнь!
  -- Позже, княжна, если ты выполнишь все условия обряда.
  -- Выполню, только ты ему хоть хватку ослабь! Не мучай!
  -- Ты лучше время не тяни, - рыкнул Мортифор. - Повторяй за мной. Я, княжна Сангиус Ангиус Торта Орис-Беллиггеро Омаг-морт Драко, правящая династия дома Драконов, беру лорда Мортифора Канис Дирус Лупус Карнификуса, повелителя оборотней и Скользящего между жизнью и смертью, в законные мужья и повелители.
   При первых же словах клятвы за окном грянул гром, словно в протест совершающемуся обряду. Холодный, колючий ветер, хлопнув ставнями, ворвался в комнату, обдав всех морозом до костей. Плащ Мортифора взлетел чуть ли не до потолка огромными кожаными крыльями.
  -- Не останавливайся, продолжай, - одёрнул меня оборотень.
   Я, оглянулась на скорчившегося на полу Вика и послушно продолжила. На слове "повелитель" мой внутренний зверь взбунтовался, и язык временно прилип к нёбу. Я наступила себе на горло и закончила-таки клятву.
  -- А теперь возьми кинжал и вскрой им себе вену на кисти правой руки. Разрез нужно сделать вдоль, чтобы не свернулась.
  -- Знаю, - буркнула я.
   Рука с кинжалом немного дрожала. Когда я вскрывала вену для Норри, была критическая ситуация и мозг действовал чётко и спокойно, как привык работать в чрезвычайных происшествиях. Вскрыть же вену в мирное время непонятно для каких целей, да ещё на правой рабочей руке было непривычно и диковато. Я взглянула на страдающего Вика и, стиснув зубы, решительно полоснула по руке. Мортифор взял мою руку и принялся пить из пореза, аккуратно слизывая кровь. Вик по-прежнему лежал тихим страдающим комочком. Ладиина подавила рвотный рефлекс и отошла ближе к стеночке, закрыв ладонью рот. Норри побледнел ещё сильнее. Не поняла. Разве это не входит в обычный обряд?
   Оборотни за спиной короля ухмылялись. Кто-то, учуяв запах моей крови, облизывался. Мортифор оторвался от моей раны, вытер тыльной стороной ладони губы и прорычал:
  -- Я, Мортифор Канис Дирус Лупус Карнификус, повелитель оборотней, Скользящий между жизнью и смертью, беру княжну Светлану Сангиус Ангиус Торта Орис-Беллиггеро Омаг-морт Драко, правящая династия, в законные жены и повелительницы. Договор заключается на равных правах и скрепляется кровью, - с этими словами он вскрыл кинжалом свою вену, и я испугалась, что он прикажет мне пить.
   Но нет. Мортифор взял мою руку и расположил ей так, чтобы моя кровь капала в его рану. Так же как и с Норри, края пореза, исцеляясь моей кровью, стали срастаться. В самый последний момент оборотень прижал свою руку к моей.
   "Наша кровь смешалась, - тихо констатировало левое полушарие. - Надеюсь, наш вервольф здоровый, потому как теперь по твоим жилам потекла капля и его крови".
   Я взглянула мужчине в по-прежнему голубые и холодные глаза. Теперь и в его жилах течёт моя кровь. Норри как-то говорил мне о власти, которой обладает исцеляемый над исцеляющим. Есть ли она теперь у Мортифора? И что даст мне его кровь?
   "Процесс регенерации завершён", - отчитался организм. Лохматый король разъединил наши исцелившиеся руки.
   За окном сверкнула молния, озарив комнату ярким светом. От её вспышки кольцо Нох-рам-Лукуша подмигнуло алым глазом. С некоторым запозданием грянул такой громовой раскат, что деревянные стены таверны содрогнулись. И с чёрных туч на землю обрушились тонны воды, словно плотину прорвало. Повеяло прохладой и сыростью. Витька резко вздохнул и обмяк. Затем медленно разогнулся и сел на полу. У меня полегчало на душе.
  -- А теперь закрепим наш брак соответствующими символами! - прорычал Мортифор и, подавив холодную улыбку, слегка поклонился: - Пожалуй, начнём с дамы. Где твои фамильные кольца, княжна?
  -- Не знаю, - злорадно улыбнулась я.
   Так как мужики-драконы обычно не спешат жениться, то закинули их куда подальше. В семейных архивах сказано копаться на чердаке среди горок хлама и рухляди. А это равнозначно поиску иголки в стоге сена. Предки не зря так старались, прятали, ибо "браком" хорошее дело не зовут!
   А даже если Морти их и найдёт, то мало ему не покажется! Фамильные обручальные перстни серебряные! В зависимости от настроения носящего трансформируются то в шипы, то в кастет, то ещё во что-нибудь колючее или режущее. Вот такие добрые драконы в семейной жизни! Так что предвкушай, милорд, бурную семейную жизнь! Я постараюсь, чтобы она была недолгой! Плевать, что на оборотней яды не действуют! Я что-нибудь придумаю!
   Король оборотней, если и заметил вредные огоньки в моих глазах, то никак не отреагировал. Его глаза по-прежнему продолжали светиться холодным голубым огнём.
  -- Так призови свои кольца! - хрипло произнёс он.
  -- Я не знаю, как! - по-прежнему радостно отрапортовала я.
  -- Просто позови! - рыкнул оборотень и дёрнул магическую нить, которой связывал Вика. Брат конвульсивно сжался и застонал. Норри за всем наблюдал расширившимися от ужаса глазами.
  -- Фамильные кольца, ау, - без тени выражения буркнула я, демонстративно выставив ладонь. В ту же секунду, к моему удивлению, в неё упали два массивных перстня из чернёного серебра.
  -- Умница! - ухмыльнулся Мортифор, глядя в моё вытянувшееся лицо.
   И это фамильные обручальные кольца Драконов?! Да они в такие моменты от хозяев должны убегать, а не в ладони прыгать! Предатели! Ну, ничего! Мортифору их носить тоже не сладко будет! Насколько помню, серебро им кожу не хуже калёного железа жжёт! И, выбрав больший перстень, надела на протянутый палец. Но каково же было моё изумление, когда НИЧЕГО НЕ СЛУЧИЛОСЬ!
  -- Сюрприз! - ехидно оскалился Мортифор и, спокойно взяв оставшееся кольцо, надел на мой безымянный палец. - Я полукровка, милая, серебро на меня не действует!
  -- Последней радости лишил, засранец!
  -- А теперь! - ещё язвительнее продолжил оборотень. - Моя очередь!
  -- И извлёк из воздуха ОШЕЙНИК! Огромный, массивный, кожаный ошейник с длинными (около десяти сантиметров) шипами.
  -- Это ещё что за причиндалы?! - невольно попятилась я назад.
  -- Узы Гименея! - не в силах сдержать смешка, прокомментировал Мортифор. - Наши. Традиционные. Ну, чего убегаешь, дорогая? Иди сюда!
  -- Не-е-ет!
  -- Да-а! - отозвался оборотень. - Иди сюда, милая, я ещё не отпустил твоего брата.
   Вздохнув, я послушно сделала шаг вперёд. Мортифор спокойно надел мне на шею эту пытку Гименея.
   ЧТО! КУДА! ЗАЧЕМ?! Я попыталась сорвать новоприобретённое украшение, но ничего не получилось. Не удалось даже нащупать замка. Вот повезло, так повезло! Все люди, как люди! Одна я отличилась! Кому-то колье с бриллиантами дарят! А мне... Ёптр турен имбарр! По другому не скажешь!
   Мортифор тем временем извлёк второй ошейник и, склонившись в три погибели, попросил меня надеть ЭТО на него. О! С каким бы удовольствием я напялила на ненаглядного супруга стальной ошейник-удавку для волкодава! Шипами внутрь, чтобы при каждом удобном случае кожу кололи! И на длинную металлическую цепь мерзавца!
  -- А теперь последняя часть ритуала! - произнёс Мортифор и, наклонившись, поцеловал.
   От бессилия и досады внутри проснулось что-то настолько злобное и вредное, что я не задумываясь, его укусила. А кусаюсь я знатно! Наверно, вампирья наследственность сказывается.
   Оборотень мои гены, похоже, тоже оценил по достоинству, потому как от боли даже подпрыгнул, но поцелуя не прервал. На губах почувствовался металлический привкус железа. Значит, до крови муженька прихватила. Хорошо!
   В ту же секунду мою нижнюю губу цапнули так, что из глаз посыпались искры, а спину словно кипятком окатили, и рот стал заполняться уже моей кровью. Рефлекторно я дернулась назад. Сильные руки, охватывающие меня, отпустили. Мортифор медленно выпрямился и демонстративно облизнулся. Однако по подбородку из левого уголка его рта вновь побежала алая струйка.
  -- Запомни! - тихо прорычал он, сверкая холодной голубизной глаз. - Как ты со мной, так и я с тобой!
   Затем, взметнув полы плаща, подхватил статуэтку золотого волка и вышел прочь, хлопнув дверью так, что вся комната содрогнулась. Оборотни вздрогнули и робко попятились к двери. Первый приоткрыл её и опасливо выглянул наружу. В щёлочку протиснулся золотистый дракончик и, издав радостный писк, кинулся к Вику. В следующую секунду он нырнул в тело брата и растворился. Оборотни, крадучись, покинули нашу комнату.
   Норри вздохнул и облегчённо осел на кровать:
  -- Слава Эквилибриуму! Обошлось!
  -- ОБОШЛОСЬ?! - взвился пришедший в себя Вик. - Ты посмотри, что он со Светой сделал!
   По моему подбородку всё ещё текла кровь. Губа болела так, что хотелось выть. Кажется, вот так люди и превращаются в волков! Кстати, а "поцелуй" Мортифора случайно не заразен? Может, и я теперь в спешном порядке обрасту шерстью? Мда, плохая была идея впиться зубами в злющего, кусачего оборотня!
  -- Всё могло быть гораздо хуже! - хрипло прошептал эльф, читая мои мысли. - Мне только однажды на уроке дипломатии о таком рассказывали! Ярко-голубыми глаза у оборотней становятся в случае крайней ярости. Это их предел, когда всё человеческое отступает и на первый план выходит жажда смерти. В такие моменты не выживает никто.
  -- Откуда тогда известны такие подробности? - ехидно хмыкнул лорд Венатор.
  -- Посмертно, - спокойно ответил Норри. - Один маг решил изучать проблему появления под корень вырезанных деревень и городов. И когда он нашёл более-менее уцелевший труп и допросил его, то ещё долго пребывал в шоке. Оборотни с рождения имеют дело со смертью и идут по грани. Их магия построена на жизни и смерти. Наверно, это связано как-то с их перевоплощениями. Так вот находясь в такой ярости, оборотни уже не думают, а просто убивают. Один вервольф способен под корень вырезать большой город в несколько тысяч человек прежде, чем насытится смертью и остановится. Я уже молчу об отпрыске из элитных родов. И то, что мы сегодня выжили, можно причислить к большому, очень большому везению! Более того, думаю, следует отметить самообладание Мортифора. Ведь вместо того, чтобы убить Свету, он на ней женился! Причём на равных правах!
  -- Да уж! Умеет он найти подход к женщине! - язвительно проворчал Витька, подходя ко мне и смывая платочком подбородок.
   Хоть Вик и подразумевал обратное, но, как ни странно, оказался прав! Преподнесенный Мортифором урок капитально протрезвил голову. Желание кусаться, беситься, злиться, закатывать истерики и всячески доводить новоиспечённого мужа исчезло напрочь! Более того! Что-то мне подсказывает, что в ближайшее время я буду очень тихой и послушной супругой!
   "Мда, - вздохнуло левое полушарие. - Может, нашему оборотню в дрессировщики драконов податься? Я смотрю, такой талант пропадает!"
   Правая половинка не ответила, всё ещё пребывая в шоке от случившегося.
  -- Надо за льдом сбегать, - встряхнул Витька платок.
  -- Не стоит! - поднял руку Норри. - Укусы оборотней быстро заживают в основном, благодаря их целебной слюне. К сожалению, того же самого не могу сказать про укусы дракона, поэтому молитесь, миледи, чтобы к брачной ночи Мортифор остыл.
  -- Ещё чего! - фыркнул Вик. - Так я ему и отдам сестрёнку! По хвосту получит!
  -- Не советую, - предостерегающе поднял Норри вверх палец. - Я тоже Свету очень люблю, но когда оборотень в такой ярости, остановить его мы не сможем, а вот разозлить ещё больше - запросто!
  -- Да куда уж сильнее? - фыркнула я.
   Норри растерянно пожал плечами.
  -- "Хозяйка, - вздохнуло левое полушарие. - Если никто из жертв не пережил степень "голубых глаз" это ещё не значит, что это предел оборотней!"
  -- "Не к добру это!" - прошипел спинной мозг.
   Ссориться с Мортифором расхотелось напрочь. Теперь я понимала, почему в книгах настоятельно рекомендовали не действовать оборотням на нервы и вообще держаться от них подальше!
   Норри соскочил с кровати, подошёл ко мне, приложил холодную руку к губе, прошептал пару мелодичных слов и подул. В ту же секунду засохшая кровь разлетелась во все стороны пурпурными бабочками. Ранка исчезла, но губа всё равно продолжала болеть. Скорее уже по привычке.
  -- Норри, а что ты говорил о браке на равных условиях? - непроизвольно дотронулась я до ошейника.
   Ещё одно расстройство! Вот повезло, так повезло! У всех рас то кольца обручальные, то серьги, то браслеты различные, то пояса, то татуировки и только у оборотней - ошейники! Массивные, кожаные, с огромными шипами! Что я металлистка какая, такое украшение носить? И снять эту пакость невозможно! Я будущий работник умственного труда! Как мне с ним в серьёзные организации и научные учреждения на собеседования являться?! Да меня же на порог не пустят!
  -- Честно говоря, не понимаю, как Мортифор, будучи в такой ярости, потребовал от тебя брак на равных условиях! - вздохнул эльф. - Браки, где партнёры равноправные личности, у нас не распространены. Чаще всего встречаются односторонние браки, где муж - полноправный хозяин и властелин своей жены. Супруга в данном случае занимает промежуточное положение между рабыней и вольным человеком. Чисто теоретически она свободна, но в то же время во многом зависит от благоверного. Она не имеет права ему перечить, ослушаться и даже отдохнуть от домашних дел не может без ведома мужа. Мужчина в это время живёт полноценной жизнью. Собственно, если бы Мортифор хотел тебя унизить или наказать за что-то, то он вынудил бы заключить этот вид брака. Но он дал тебе равные права. Всё что может он - можешь и ты. Мортифор не имеет права тебе приказывать, только просить, а ты в свою очередь можешь либо выполнять его просьбу либо нет.
  -- А побить он её может? - ожила внезапно Ладушка. Всё бракосочетание она простояла в углу, элегантно притворяясь мебелью или подавляя рвотные позывы, а вот теперь активировалась. Странно, почему она этих прав не знает, ведь уже три раза замужем побывала!
   Этот же вопрос ей задал и Вик.
  -- Я не обратила никакого внимания на брачный контракт, - пожала плечами красавица. - Мужья так быстро закопались, что, вероятно, тоже не успели прочитать. Да и честно мне всё равно односторонний это брак или равноправный, я буду делать что хочу.
  -- Угу, - хмыкнул Вик. - Пока не наткнёшься на такого вот Мортифора!
  -- Сплюнь три раза! - осенила себя священным знаменем Ладиина. - Подумать только! А я когда-то о нём мечтала! Слава Эквилибриуму, что не сбылось! Этот не то, что меня, он сотню драконов застроит! Уж лучше за орка или урка выйти, чем за такого!
  -- Кажется, Ладушка только что сделала сенсационное для себя открытие: определила тип мужчин, с которыми ни за что не захотела бы связывать свою жизнь!
  -- Ладно, - вздохнула леди Каракурт. - Не уводи от темы! Так может он её побить или нет?
  -- Может, - кивнул эльф, - но, исходя из равенства, Света имеет право защищаться.
   Ну, спасибо! Успокоили! Очень обнадёживающая перспектива! Порой мне кажется, что против Мортифора и танк не выдержит. Что уж мне? Хилой да слабой?
  -- Но не переживай ты так! - неверно истолковал мою кислую мину Норри. - Ведь ты тоже можешь в случае чего его побить!
  -- Тогда какое же это равноправие! - вздохнула я. - Ведь Морти тоже может защищаться!
   Кажется, у меня только что появился ещё один веский аргумент не доводить благоверного! Хоть Мортифор и не производит впечатления мужчины, способного поднять руку на женщину, я больше никаких прогнозов в его отношении делать не буду.
   "Не дрейфь! - успокоила меня левое полушарие. - Прогнозы сделаю я, и Мортифор всё же не из тех мужчин, что поднимает руку на женщину!"
   "У него найдутся иные методы!" - сердечно успокоила правая половинка.
  -- Зато ты осталась полноправной княжной! - решил утешить меня Норри. - А ведь могла потерять положение и титул. В одностороннем браке муж забирает всё имущество и титулы жены. Наверно, когда Мортифор требовал равноправного брака, то в большей степени думал о ваших детях, так как в данном случае они будут наследниками одновременно двух престолов. Только изменять Мортифору я бы не советовал. Оборотни - единственная раса, которая умудрилась контролировать данный вопрос.
  -- Уж не с помощью ли этой штуки? - указала я на ошейник. - Он что меня в процессе задушит?
  -- Ага! - радостно кивнул Норри. - Но не волнуйся, Мортифора он тоже при неверности задушит!
  -- Вот тут я его как мужчина не понимаю! - вздохнул Вик. - Это ж надо подписаться на такое добровольно!
   Брат возмущался, а я сидела, теребила ошейник и думала о будущей жизни. Значит, шаг вправо шаг влево - задушит? Теперь понятно, почему оборотни самая верная раса! Вот так и разрушаются мифы о моногамности!
   Решить вопрос по поводу внезапной вспышки агрессии Мортифора нужно было как можно скорее. А он всё ещё злился. Это нам доложили служанки, для которых источником информацию послужили притихшие у двери господина оборотни. Мне губа уже не болела, а вот у Морти, похоже, не зажила. Насколько помню из фамильных хроник, укус дракона не только болезненный, но и способствует развитию всевозможных инфекций, а в некоторых случаях вообще ядовитый.
   Все эти примочки, как нетрудно догадаться, созданы лишь для успешной охоты. Укусил себе жертву и жди, когда бактерии в твоей слюне сделают своё дело и зверюга обессилеет или сдохнет. А если всё провернуть с ядовитой слюной, то вообще загляденье - обед готов за считанные секунды.
   Хотя мои предприимчивые предки приспособились эти свойства использовать в жизни, а именно для устранения неугодных супругов. Чуть что - невинно хлопаешь ресницами, делаешь большие глаза и ссылаешься на несчастный случай.
   Мортифору очень повезло, что на него яды не действуют, а в собственной слюне содержаться антисептики. Так бы через полчаса можно было бы идти лопать благоверного. В этом плане он мой антипод.
   "Да вы просто созданы друг для друга! - ехидно хмыкнуло левое полушарие. - Грызи эту тварь, сколько хочешь - всё равно выживет!"
   Да, нашла коса на камень. Однако пора идти к Мортифору. Вопреки простым законам жизни, Вервольф с течением времени не отходил, а только ещё больше закипал. Если сейчас со всем не разобраться, то к вечеру мы получим очень большого и очень злого оборотня.
   Естественно входить в клетку с тигром, то есть в номер к благоверному, без чётко продуманного плана не хотелось, но как можно предугадать поступки разъярённого оборотня? Эта раса вопреки общественному мнению отличается завидной уравновешенностью. Конечно, не вампирские мужчины, но тоже на уровне. Поэтому, как нам удалось его раздразнить - ума не приложу.
   Первое, что я сделала перед разговором - это послала мужу в номер плотный обед. Надеюсь, через полчаса еда осядет в желудке и придаст ему более благодушное настроение.
  

Брак - это мирное сосуществование двух нервных систем.

Народная мудрость.

  
   Казалось, минуты текли целую вечность. С одной стороны я хотела, чтобы час "икс" поскорее настал, с другой - чтобы никогда не наставал, и не пришлось с этим разбираться. Норри с Виком предложили разработать план разговора, но вскоре отказались от этой идеи, потому как угадать, в каком русле потечёт наш разговор, практически нереально. В результате, эльфёнок вручил мне законсервированное сонное заклятие, которое в случае опасности нужно лишь активизировать и перекинуть на объект.
   Когда ожидание стало невмоготу, я вздохнула и вышла за дверь. Хм, давненько я так не рвалась навстречу неприятностям. Бывает. Оборотни всё также жались под господской дверью. Неужели ужин не подействовал?
  -- У себя? - спросила я.
  -- Угу, - хмыкнули они неслаженным хором, по-прежнему продолжая опасливо коситься на дверь, словно та могла на них кинуться и покусать.
  -- И часто у него такие приступы бешенства?
  -- Первый раз, - ответил молодой юноша, и ему тут же отвесили тяжёлый подзатыльник.
  -- Чего надо? - хмуро выдохнул солидный зрелый воин, инициатор оплеух.
  -- Поговорить с ним, - призналась я.
  -- Ну, иди, - лукаво усмехнулся ближайший к двери вервольф и поклонился с приглашающим жестом.
   Я тут же воспользовалась ситуацией. Уже краем уха я слышала, как на того оборотня накинулись остальные.
  -- Ты что натворил?!
  -- А что? - хмыкнул тот. - Если наш король выйдет из себя, то у нас на одну чешуйчатую королеву станет меньше.
  -- А если она трансформируется и будет защищаться, то у нас на одного правителя станет меньше! - взревел всё тот же солидный вервольф.
   Ну что? Посмотрим кто кого?
   Номер Мортифора оказался гораздо просторнее нашего, можно даже сказать королевский люкс, состоящий из нескольких покоев. Самого оборотня в гостиной не обнаружилось. Судя по тишине, он немного успокоился. Это радует.
   Дверь смежной комнаты была приоткрыта, и оттуда раздавались приглушенные голоса. Я на цыпочках направилась туда. Подслушивать, конечно, нехорошо. Но вдруг от узнанной информации зависит жизнь близких мне людей?
   "Ага-ага, оправдывай свои пороки!" - хмыкнуло правое полушарие.
   "Заткнись! - обрезало левое. - Кто владеет информацией - владеет всем миром!"
  -- Прости, Лерри, - шептал Мортифор. - Ты же знаешь, что я ни за что не предал бы нашу дружбу, сделав пару нечестных ходов. Да и силой завоевывать любовь - не мои методы. Ты же знаешь. Но мне кто-то подмешал в вино "Ярость дракона". Я никогда ещё так не злился.
  -- Кто бы это не сделал, он тебе вряд ли друг, - тихо ответил правитель эльфов.
  -- Или княжне, - заметил Мортифор. - Либо он надеялся, что я в ярости прикончу княжну.
  -- Либо она, защищаясь, прикончит тебя.
  -- Ты как всегда прав. Я ещё не знаю её намерений относительно меня. Раньше мне казалось, что она неспособна ударить в спину, но у неё мой родовой талисман и моя кровь в жилах, чтобы активировать артефакт.
  -- Артефакт ей могли подбросить, а исцеление твоей кровью оказаться чистым совпадением.
  -- Может, но если бы ты или я были такими доверчивыми, то вместо нас давно правил бы кто-нибудь другой. Я не верю в случайности.
  -- И потому ты хочешь держать Свету на коротком поводке?
  -- Став моей супругой, она уже не сможет причинить мне вред без вреда для себя. Это как собственную руку отрезать.
  -- Да, но ты в той же ловушке.
  -- Я не планировал враждовать с ней, Лерри, ты же знаешь. И вообще я планирую, когда более-менее наведу порядок в собственной стране, отпустить княжну, чтобы у нас с тобой были равные шансы.
  -- Думаю, тебе не стоит торопиться, - вдруг тихо произнёс Лерри. - Она видит во мне в первую очередь родственника, а они для неё неприкосновенны. Это очень обидно, конечно, но говорит о том, что мне здорово придётся постараться. И вряд ли повезёт. У тебя в этом плане больше шансов. Не в моих правилах сдаваться или уступать, но тебе, мне кажется, она нужнее, чем мне.
  -- Лерри, ты мне её уступаешь?
  -- Скорее даю тебе значительную фору.
  -- Что случилось?
  -- Скажем так, я слегка посмотрел на вещи с другой стороны. И мне теперь нужно время, чтобы разобраться в себе.
  -- Это как-то связано с твоей первой любовью?
  -- Да, с первой зрелой. А теперь извини, мне нужно идти.
  -- Спасибо, ушастый, - вдруг с чувством произнёс Мортифор.
  -- На здоровье, лохматый, - благосклонно фыркнул правитель эльфов.
   Я поспешила отойти подальше от двери, но было поздно. Дверь резко распахнулась, едва не врезав мне по носу, и на пороге возник Мортифор. Единственное, что я успела это занести руку, якобы собираясь постучать.
  -- Ну, как? - улыбнулся он, подходя ко мне. - Много полезной информации почерпнула?
  -- Да не очень, - призналась я.
  -- Видно, поздновато пришла подслушивать, - пожал плечами оборотень.
  -- Что поделаешь? - пожала плечами я. - Ты очень злился. Кстати, как ты? Полегчало?
  -- Ага, валерьянка творит чудеса, - подмигнул мне Мортифор.
  -- Серьёзно?! - изумилась я.
  -- Нет, - хмыкнул оборотень. - Другой отвар.
  -- Дашь рецептик?
  -- Обязательно, - кивнул собеседник, - ты же теперь моя законная супруга, должна знать, как успокоить благоверного.
  -- Или упокоить, - буркнула под нос я и схлопотала внимательный взгляд мужа. Мда. - Я пошутила. Честно.
  -- Придётся поверить, - вздохнул Мортифор и рукой пригласил к столу. - Выпьешь вина?
  -- Почему вы все хотите меня споить? - возмутилась я.
  -- Все - это кто? - заинтересованно склонил голову на бок мужчина.
  -- Ну, самым последним был Лерри, - сдала я оборотню его лучшего друга. - Кстати, а где он? Вы же с ним только что разговаривали.
  -- Через зеркало, - махнул рукой Мортифор в сторону смежной комнаты. - Самый простой и удобный способ. Не просто говоришь, но ещё и видишь. Ваши технологии уже успешно разрабатывают данную модель. Ну да ладно. Расскажи про ушастого. Ему удалось тебя опоить?
  -- Да не очень, - призналась я. - Мой внутренний зверь возмутился и чуть не вырвался на свободу.
  -- Интересно! - загорелись исследовательские огоньки в уже тёмных глазах Мортифора. - А на меня твой зверь не реагирует?
   Я прислушалась к своим внутренним ощущениям. Нет, внутренний дракон спал. Почему-то теперь при беседе с Мортифором в душе царили комфорт и чувство защищённости.
  -- А теперь? - спросил Мортифор и навис надо мной, ограничивая внутреннее пространство. Наши губы оказались в какой-то паре сантиметров друг от друга. Я буквально кожей чувствовала силу его ауры, но дракон по-прежнему СПАЛ! Причём абсолютно бессовестно в процессе похрапывал.
  -- Нет реакции.
  -- В смысле от зверя? - несколько нерешительно уточнил оборотень. Неужели ему так важно быть в моих глазах привлекательным?
  -- Да, дракон по-прежнему где-то на дне.
  -- Это хорошо, - расслабился Мортифор. - Твой зверь признал нас супругами.
  -- Это значит, что я теперь не смогу на тебя напасть?
  -- Типа того, - согласился визави, садясь в кресло напротив. - Но больше это значит, что если один из нас впадёт в бешенство или ярость, то второй всегда сможет достучаться до здравого смысла половины, - тихо добавил. - Полагаю, нам стоит разобраться в наших отношениях,
  -- Думаю, ты прав, - согласилась я. Пусть тема и не совсем приятная, но расставить точки над "и" стоит.
  -- Не волнуйся, - хмыкнул супруг. - Я не собираюсь тебя принуждать к физической близости. Насилие - не мой конёк. Я долго думал и хотел предложить тебе брак как наиболее удачное решение для нас обоих. Но только я собрался это сделать, ты сбежала. Потому, извини, пришлось немного форсировать и подправить твоё решение. Относись к нашему браку, как к очень хорошему надёжному союзу, где каждая из сторон выкладывается за общее благо по полной. Плюс можешь спокойно подходить ко мне, даже когда я в звериной ипостаси и диком бешенстве. Наши узы не позволят мне причинить вред своей жене и наоборот. Нам обоим он на руку. Смотри, если тебе понадобится помощь, то выступит вся армия оборотней. А они у меня хорошо обученные, тренированные солдаты, ничем не уступающие твоим войскам.
   Я вспомнила, сколько усилий уходит на обучение и содержание моей армии. Молчу уже о затратах, о которых хлопочет Вик и строго контролирует данный вопрос. Да, мне-то поддержка оборотней выгодна. А что Мортифору с этого?
   На мой вопрос мужчина несколько смутился и прикусил губу. Затем вздохнул и произнёс:
  -- Уговаривая тебя, я бы, вероятно, промолчал о данном факте, но раз уж мы заключили союз, то, думаю, можно признаться. Дело в том, что у меня сейчас несколько сложная ситуация, и очень была бы кстати поддержка могущественного союзника.
   Так, приплыли! А в этот раз я во что вляпалась? Причём заметьте! Лежала раненой и никого не трогала! Неприятности сами меня нашли! Что я, мёдом намазана? Или какая-то любимая жертва?
  -- Полагаю, с этого момента тебе стоит быть поподробнее.
  -- Что ты знаешь о структуре власти у оборотней? Хотя нет. Что ты вообще о нас знаешь?
  -- Мало чего, - призналась я. - Тебе с предложением руки и сердца следовало также предоставить справочник по содержанию и разведению оборотней в бытовых условиях.
  -- Это будет, - кивнул Мортифор. - Надеюсь, ты знаешь, что власть у нас не наследуется, а завоёвывается? - и, увидев мой кивок, продолжил. - Отсюда, как ты уже догадалась, текучесть королей у нас огромная. А чтобы предыдущий монарх не переизбрался на второй срок, основной претендент его убивает.
  -- А как же тогда Карнификус выжил? - попыталась я казаться несведущей. Незачем Мортифору знать, что я в курсе некоторых событий.
  -- Я победил отца в битве, а потом сохранил ему жизнь. И теперь, когда отлучаюсь в иные измерения, оставляю его на троне заместителем. Очень удобно, знаешь ли. Я, честно говоря, не хотел быть королём. Это папа настоял. Родившись третьим сыном правителя, я надеялся провести обычную жизнь, заботиться о семье, воспитывать детей. Может, был бы купцом или парфюмером. Или заводчиком редких видов. Я обожаю путешествовать, люблю исследовать, узнавать и создавать что-то новое. Света, если б ты знала, сколько в мире интересных параллельных измерений! Есть миры, построенные совершенно противоположным образом. Словно антимиры. Там не действуют общепринятые законы.
  -- Об этом мы с тобой ещё поговорим, - улыбнулась я. - Не увиливай от неприятной для тебя темы. Что там с твоим политическим положением?
  -- Оборотни бывают нескольких видов. Это тебе уже рассказали, полагаю. Я вообще смею предположить, что вся известная Норри информация уже давно и благополучно перекочевала в твою прекрасную головку, а потому не хлопай так невинно ресницами и не делай большие глаза. На будущее, наша связь позволяет мне улавливать малейшую фальшь. Равно как и ты мою ложь легко распознаешь.
  -- Беспредел! - возмутилась я.
  -- И не говори, - согласился Мортифор. - А вкупе с ошейником верности - это вообще концлагерь "Земляничка" получается. Я прав?
  -- Мысли ты тоже читать можешь? - хмуро осведомилась я.
  -- Ага. Скоро, когда связь с тобой наладится.
   Блин, с такими темпами ничего личного в душе не останется! И так уже братья шастают в моей голове, когда им вздумается, теперь ещё и Мортифор на эту волну подстроился! Так что там у него за разногласия со своими?!
  -- Не совсем разногласия. Просто подозреваю, что Руфусы хотят меня свергнуть и поставить своего ставленника. Ты же знаешь, что это очень хитрый и изворотливый клан. Они прекрасные купцы и бизнесмены, а потому у них всегда водятся внушительные запасы золота. Теперь их численность увеличилась, и они борются за влияние. Моя основная армия состоит из Гуар и Альбусов. Но они постепенно вымирают. Особенно Альбусы. Им трудно привыкнуть к нашему климату.
  -- А разве все оборотни не ютятся на твоей территории?
  -- Нет. Мы, так же как и прочие расы, живём не только на Клыкастом континенте, но и по всей Гее, в небольших количествах на каждом материке. Пока люди же этого не знают, мы можем спать спокойно. Альбусы испокон веков обитали в суровом холодном климате. Это северные народы нашей расы. Так как никто из жителей Геи не претендует на обитание в ледниках и окраинных землях, эту тайну почти никто не знает. А проживающие там человеческие расы, очень замкнутые и недалёкие народы, которые либо никогда не выходят в свет, либо уже давно сотрудничают с нашими и не выдают секрет. В последнее время наступили особенно суровые заморозки, и большое количество моих родичей погибло. Всё реже и реже Альбусы покидают свой дом и идут ко мне на службу в более тёплые широты. В результате, численность моей армии приблизительно сровнялось с численностью тайной армии Руфусов. В любой момент в стране может разразиться гражданская война. Если меня убьют, отец не сможет удержать престол - и в архивах моего народа возникнет новая правящая династия.
  -- Очаровательно. А почему тебе не может помочь Лерри?
  -- Лерри - эльф, и для моего народа он в первую очередь представитель другой расы. Мой народ отрицательно воспримет вмешательство чужаков в их личную политику. Так война разразится ещё раньше, и я потеряю своих союзников.
  -- А я чем в этом плане лучше? Я вообще дракон, ваш извечный лютый враг.
  -- Ты, как моя жена, автоматически причисляешься к внутреннему кругу. Пусть ты и представитель иной расы, но для оборотней ты - будущая мать моих детей, их потенциальных правителей, а, следовательно, уже "своя". Плюс, ты, так же как и мы, можешь превращаться в другое создание, а это тебя и так делает гораздо ближе к нам, чем все остальные гуманоидные расы.
  -- В общем, если б Лерри был женщиной, ты бы женился на нём, а так приходится довольствоваться мной? - ухмыльнулась я.
  -- Довольствоваться - это мало сказано! - поднял Мортифор вверх палец, пряча в уголках лукавую улыбку. - У тебя армия укрепилась и с каждым днём становится всё сильнее и сильнее, а это делает тебя как супругу ещё привлекательней!
  -- Очаровательно, - вздохнула я.
  -- Вот и я о том же! - кивнул супруг, стараясь не рассмеяться. - Ты уж извини меня за произошедшее. Хотелось договориться по-хорошему, но когда возникла угроза жизни, я должен был себя застраховать.
  -- Как? Браком?
  -- Да, клятва спасает.
  -- Но ведь я даже не знаю, что за статуэтку подложили мне в рюкзак.
  -- Ну, я-то этого не знал. А артефакт слишком могущественный и способен уничтожить род оборотней на корню. Сама понимаешь, я не могу верить в такой ситуации просто на слово. Здесь не только моя жизнь зависит.
  -- Ты уверен, что мне нужно это рассказывать? - перебила я собеседника.
  -- Ну, ты же не знаешь, - спокойно возразил он.
  -- Ну, так может лучше и не знать? - в тон ему предложила я.
  -- Нет, теперь тебе стоит знать. Этот артефакт может активировать только тот, кто несёт в себе кровь правящей династии.
  -- Намекаешь, что я оборотень? - усмехнулась я.
  -- Нет, - качнул головой оборотень. - В твоих жилах течёт моя кровь. Оборотни неспроста держат способ исцеления в секрете и требуют у поручителя жизнь. Мы возвращаем души с грани с помощью собственной крови и жизни. И те, кому мы дали свою кровь, обретают над нами огромную власть.
  -- Прямо как драконы! - изумилась я.
  -- Да, в этом плане мы очень похожи, - согласился Мортифор. - Мы тоже не сможем убить исцелённого, не сможем причинить ему вреда, в то время как тот способен всадить нож нам в сердце. Когда ты сбежала с Золотым волком, я сначала подумал, что ты всё подстроила, чтобы уничтожить наш род.
  -- И судимость, и собственную смерть? - ехидно хмыкнула я.
  -- Это всё можно легко просчитать, - спокойно парировал собеседник. - Норри в отчаянии несёт тебя к оборотням, как единственным компетентным целителям, я берусь за это дело и открываю путь к своей спальне, где хранится артефакт, вдобавок ко всему делюсь собственной кровью, кольцо у тебя уже есть, а остальное - дело техники. Изящно и естественно. Никаких подозрений, просто случайность.
  -- Но для чего мне ваша смерть, ты не подумал? - опять возмутилась я. - На свете множество предсказаний, с чего мне слепо верить в это?!
  -- У "Ярости дракона" есть плохое свойство затуманивать мозг. Я просто не мог логически мыслить. И тогда мне казалось вполне реальным то, что ты хотела избавиться от извечных врагов или на худой конец просто отвязаться от столбиков.
  -- Кстати о них, - встрепенулась я. - Что теперь делать будем?
  -- А ничего, - обворожительно улыбнулся Мортифор. - Видишь ли, брак подразумевает наличие детей, и потому если оборотень жениться на той, что пометила его территорию, то таким способом он даёт ей пожизненное обещание и гарантию исполнения проклятия. А потому временные рамки перестают действовать. Это самый надёжный способ отсрочки. Я не предлагал тебе его раньше, потому как вряд ли бы ты согласилась. Если ты кого-нибудь любишь, - вдруг тихо произнёс оборотень. - То, когда моя ситуация более-менее наладится и я перестану бояться кинжала в спину, то я тебя отпущу. Обещаю.
  -- А не жалко терять такую выгоду?
  -- Буду жалеть не выгоды, а расставания с тобой, - грустно улыбнулся оборотень. - Ты мне всё-таки нравишься, поэтому не думай, что я не воспользуюсь подвернувшимся мне шансом.
  -- Ну да, где ещё удастся заполучить такую армию, - проворчала я.
  -- У меня, как учёного, есть ещё мечта посмотреть на результат скрещивания оборотня и дракона, - спокойно заметил Мортифор. - И не просто посмотреть, я бы с удовольствием его воспитал.
  -- И не одного, - в тон ему решила ответить я.
  -- Естественно! - фыркнул Мортифор. - Как минимум штук пять для начала.
   Вот это да! А я-то думала, что вся наглость этого мира досталась пополам нам с Виком, а оказалось, мы всего лишь в очереди за этим нахалом стояли! Ну, да ладно, вскрытие покажет.
   Мортифор, ничуточку не смутившись моего взгляда, спокойно повернулся к окну и пригубил вино из бокала.
  -- Может, спустимся в зал и поедим? - спокойно предложил он.
   Мой желудок радостно взвыл, полностью одобряя новоиспечённого мужа. В принципе перекусить мне бы не мешало. Мортифор как раз ворвался к нам посреди обеда, и еда как-то не заладилась. А возвращаться за едой в свой номер не имеет смысла, потому как братья, полагаю, на нервной почве давно её уже прикончили.
   Я кивнула и молча приняла протянутую руку.
   Открывшаяся дверь едва не прибила скучковавшихся под ней любопытных оборотней. Даже солидный зрелый воин, раздававший до этого всем оплеухи, устроился третьим слоем.
   Наше появление они восприняли довольно настороженно и удивлённо. Всё-таки мы друг друга не убили, что уже само по себе странно.
   В обеденном зале внизу было людно. Туда-сюда сновали вёрткие официантки, разнося подносы с едой. Шумно отмечали какой-то праздник гномы. Тихонько пили в другом уголке купцы и начальники караванов, заедая вино жареными свиными рёбрышками с картофелем. Скромненько ели в противоположном конце зала худенькие благородные барышни, их честь и сохранность блюли суровые плечистые телохранители, в роду которых, подозреваю, не обошлось без оборотней. Но даже на их фоне свита Мортифора казалась динозаврами. При их приближении люди непроизвольно вжимали голову в плечи и старались слиться с окружающей средой. Мы с Морти шли чуть поодаль и, как мне казалось, не слишком выделялись из толпы. Супруг со своим двухметровым ростом ещё мог сойти за человека, я же вообще не представляла никакой опасности.
  -- Ошибаешься! - шепнул мне на ухо спутник, снова прочитав мои мысли. - Если ты заметила, на тебя даже головорезы вон в том тёмном углу стараются не пялиться. Чисто интуитивно они сочли тебя куда более опасным противником, чем всех нас.
  -- Бред. Это только потому, что ты со мной.
  -- Ну-ну, лиса тоже красивая да пушистая, вот только куры не обольщаются, - тихо заметил супруг.
   Мы сели за освободившийся столик у стены и заказали еду. Охрана расположилась поодаль. Витьки с Норри поблизости не наблюдалось. Странно. Неужели они сыты?
   Откинувшись на спинку стула, я закрыла глаза и попыталась расслабиться, сосредоточившись на окружающих звуках. Сначала таверны: характерном стуке ложек о деревянные миски, грохоте дубовых чарок о столешницу, скрипе мебели, скрежете отодвигаемых стульев, переругиванию сотрапезников, повизгиванию щипаемых за выступающие части официанток. Всё это вместе сливалось в единый коллективный гам, перекрывающий шум грозы на улице. Вдруг входные двери громко хлопнули. Я резко распахнула глаза и увидела сгорбленного промокшего путника в тёмно-сером плаще, по которому ручьём стекала вода. Позади нежданного пришельца в открытом проёме сверкала молния и грохотал гром. Все окружающие примолкли и с удивлением посмотрели на вошедшего. Тот сразу сориентировался, закрыл дверь и откинул капюшон.
  -- Фу, - вздохнул он. - Ну и погодка! Давно не бывало такого ненастья. Видно, Драконы свадьбу играют! А, Кузька?
  -- И не говори! - подтвердил один из коренастых бородатых мужиков за соседним столом, приглашая вошедшего присоединиться. - Со времён последней свадьбы не бывало.
   Промокший пришелец шустро обогнул зал, оставляя позади себя небольшие лужицы, и плюхнулся на стул.
  -- О чём они? - удивилась я, глядя на Мортифора.
  -- Понимаешь, - улыбнулся оборотень, - испокон веков клятвы, заключаемые между сильными мира сего, сопровождаются колоссальным выбросом энергии и как следствие сильным ненастьем. Чем сильнее магические способности вступающих в брак, тем хуже погода. Так как наибольшим потенциалом обладают Драко, и редко кому дают клятву, кроме брачной, то в народе есть примета: если на дворе гроза или ураган, то это Драконы бал справляют.
  -- Самое смешное, что они правы, - вздохнула я.
  -- Так не на пустом же месте примета возникла, - улыбнулся супруг. - Если не возражаешь, после ужина я бы хотел ещё кое-что обсудить с тобой.
  -- Не проблема, - кивнула я и принялась за только что принесенную еду.
   Ужин протекал на удивление спокойно. Мортифор поглощал еду, и по мере его насыщения я просто физически чувствовала, как уходит из оборотня остаточная агрессия. Видно, плотная еда способствует более быстрому преодолению действия различных эликсиров. Учту на будущее.
  -- Морти, а можно вопрос? - прервала я кажущуюся безмятежность и, внимательно взглянув на оборотня, добавила. - А точнее два.
  -- Давай, - благосклонно кивнул муж, аккуратно поедая жареные рёбрышки.
  -- Куда делся твой ошейник, - указала я на его абсолютно чистую шею.
  -- Вот он, - улыбнулся супруг, слегка опуская ворот рубашки и указывая на цельный серебряный шнурок.
  -- Но как? - просто обалдела я.
  -- Это второй вопрос или внезапная реакция? - хитро прищурился визави. Затем улыбнулся и дотронулся до моего ошейника.
   В ту же секунду я почувствовала, как тот сжимается и уменьшается, приобретая металлический холод. Я пощупала трансформировавшиеся узы Гименея. Ощущения подсказывали, что это такая же, как у Мортифора, цепочка.
   Оборотень улыбнулся.
  -- Я забыл вначале наложить на него видоизменяющее заклятие, но теперь не волнуйся. С этого момента ошейник будет автоматически подстраиваться под твой наряд и соответствующе выглядеть. Правда, когда ты обратишься к драконьей ипостаси, он снова станет ошейником.
  -- И на том спасибо, - вздохнула я. Ходить с кожаным украшением на шее было вовсе не в моём стиле. Особенно в свете предстоящего собеседования в серьёзные научные учреждения и организации. Там такое неприемлемо.
  -- Так какой ваш второй вопрос, драгоценная моя? - размешивая в кружке какой-то травяной чай, спросил Мортифор.
  -- Почему ты потребовал Витькину жизнь, а не Норри, как тот изначально тебе предлагал?
  -- Для подстраховки, - пожал плечами визави. - В случае опасности от тех, кого мы излечили, мы забираем жизнь близких им людей с собой, либо шантажируем обидчиков, чтобы выжить, поэтому, угрожая, будь готов исполнить обещание. Смерть племянника очень огорчила бы моего лучшего друга. У правителей, конечно, дружба не принята, но и я не идеален, как видишь. Виктор же Лерри не нужен, да и ты друга детства знаешь гораздо дольше, чем Норри. В этом плане лорд Венатор - идеальный короткий поводок для тебя. У тебя вообще слишком много близких людей, а это лишние рычаги управления тобой.
  -- И что ты предлагаешь? Убить их? - разозлилась я.
  -- Нет, - мотнул головой Мортифор. - Я просто прошу тебя учитывать этот фактор в будущем. Правителю следует страховать и защищать свои уязвимые места. Думаю, Вик уже сделал правильные выводы и поостережётся. А вот, кстати, и он!
   Я оглянулась, проследив за взглядом оборотня. По лестнице спускались Норри и Витькой, что-то воодушевлённо обсуждая. Увидев меня с Мортифором, Вик нахмурился и помрачнел, бросив в сторону оборотня злобный взгляд. Улыбка Норри тоже увяла. Братья молча подошли к нам и остановились около столика.
  -- Здравствуйте, - вежливо улыбнулся супруг, жестом приглашая присесть. - Есть будете?
  -- Будем, собака! - кивнул Вик.
  -- Витька, без оскорблений! - возмутилась я. Чего таить, Мортифор мне нравился, и обижать его не хотелось.
  -- Что ты, милая, - обворожительно оскалился кузен, явно прикидывая с какой бы стороны лучше снять с зятя шкуру. - Я его не оскорбляю, а просто классифицирую нашего нового члена семьи с биологической точки зрения.
  -- Гад, - рыкнул Мортифор и, перехватив мой взгляд, невинно, хлопнул ресницами. - Но я тоже классифицировал вашего брата как вид!
   Да, кажется, это у них взаимное. Норри молчал, однако по его виду можно было предположить, что он прикидывает, где взять действующий на оборотней яд и какое количество понадобится израсходовать на одного известного нам индивида.
  -- Если ты её обидишь, хотя бы настроение испортишь, я с тебя шкуру спущу! - пригрозил Вик.
  -- Ну, надо же, какие мы заботливые! - вскипел оборотень. - А где ты был, когда её вешали? Или когда стрелял ей в сердце?
   Вик дёрнулся, словно от пощёчины, и в следующую секунду с низким рыком кинулся на Мортифора через стол. Брат до сих пор болезненно переживал тот выстрел. Я его уже тысячу раз простила, а он всё себя съедает.
  -- Стоп! - рявкнула я, хлопая по столу между ними рукой. Мне ещё их междоусобиц не хватало!
   Мужчины сморгнули и мгновенно остановились. Рядом замерли подоспевшие телохранители короля. Норри сидел напряжённый, как струна, в любой момент готовый прийти мне на помощь. Вик взглянул на меня глазами затравленной собаки. Он очень сожалел и о промахе, и о случившемся союзе.
  -- Мортифор, не смейте оскорблять моего брата, - отчеканила я. Когда злюсь, всегда перехожу на вежливый тон. - Я сама потребовала от него оставить меня и бежать, а в моей смерти он также не виновен. Это были происки Ведущих магов мира. И если ты ещё когда наступишь ему на эту мозоль, я на тебя очень обижусь.
  -- Извини, - покаянно склонил голову Мортифор. Краем глаза я заметила, как ухмыляющийся Вик продемонстрировал зятю оттопыренный средний палец. Мда, а не так-то легко будет наладить спокойную обстановку в семье.
  -- Перекусите? - предложил Мортифор, стараясь придерживаться нейтрального тона.
   Витька с Норри тут же оживились, видно, решив, что война войной, а ужин должен быть строго по расписанию. Я почувствовала, как они прикидывают в уме, что бы потом сделать с моим лохматым супругом. Сошлись, кажется, на несчастном случае и теперь мысленно спорили, как это сделать. При этом старательно пытались зашифровать свои намерения от меня. Эх, добрые мои! Интересно, а Мортифор может читать их мысли через меня?
  -- Наивные, - улыбнулся оборотень, давая ответ на мой внутренний вопрос. Мдя. Весело, однако! С такими темпами у меня семейка в ядерный реактор превратится!
  -- Что ты сказал? - встрепенулся Вик.
  -- Ничего, - улыбнулся Мортифор. - Это так. Мысли вслух. Ты кушай, кушай, не отвлекайся.
   Норри замер и подозрительно глянул на вервольфа.
  -- Вы что? Яда туда подсыпали? - спросил эльфёнок.
  -- Как можно! - возмутился Мортифор. Хотя нутром чую, что над этой идей он задумался. - Просто вам сейчас нужно максимально сбалансировано и плотно питаться.
  -- С чего бы? - насторожился Виктор.
  -- А ты не догадываешься? - ехидно улыбнулся король оборотней. - Когда дракон начинает постоянно и плотно кушать, а его рацион напоминает меню беременной женщины? Да и характер становиться капризным.
  -- То есть намекаешь, что скоро я, как и Света, прекращусь в огнедышащую гадину? - осторожно спросил кузен.
  -- Ты и так гад, - хмыкнул Мортифор. - Для полноты картины тебе осталось только обрасти чешуёй.
  -- Я же просила!
  -- Но я не обзываюсь! - невинно хлопнул ресницами Мортифор. Только сейчас заметила, какие они у него длинные и подкрученные. - Я просто констатирую факт, что взросление вашего брата тоже почти завершилось, и от трансформации его отделяют буквально считанные дни или часы! То же самое касается Норри.
  -- Если я превращусь в дракона - ты первый об этом узнаешь! - сердечно пообещал Вик и хищно вгрызся в свиные рёбрышки.
  -- Так зачем вы пришли? - попыталась я отвлечь внимание братьев от их будущей жертвы, которая в данный момент молча заигрывала со мной. Мдя.
  -- Мы тут проштудировали твой испепеляющий врагов фолиант и нашли очень интересную информацию, - оторвался от еды Вик.
  -- Мы искали пятого дракона, - добавил Норри. - Ну, и уже давно подозреваем Кейси.
  -- И представляешь, что мы нарыли, - снова взял слово Витька. - Единственный, кто носил имя Каптулус, была женщина!
  -- Хочешь сказать, что наш Кейси леди? - хмыкнула я.
  -- Посмотри ему под хвост - и ты убедишься, что он очень даже мальчик! - буркнул Вик, явно вспомнив, как мы опознавали врага по ягодицам.
  -- Дело не в этом, - хитро ухмыльнулся Норри. - А то, что рода Каптулус у оборотней не существует.
  -- Зато есть человеческий род магов, - довольно улыбнулся Вик. - Наследник которого и дал своё имя леди Кара Лупус Альбус Цициди.
  -- Одной из бывших жён лорда Карнификуса? - встрепенулась я. Следящий за нашим разговором Мортифор вздрогнул.
  -- Именно! - радостно подпрыгнул на стуле Норри. - Наконец-то мне открылась тайна, куда она бесследно пропала. Оказывается, её обвинили в измене, что, по законам лохматых, одно из серьёзнейших преступлений, караемых смертью или изгнанием. Эта красавица избрала второй путь и вышла среди людей замуж, родив очаровательную дочурку Лилиен. Что самое интересное, Кейси родился гораздо раньше, чем был заключён второй брак и звался он до этого...
  -- Арвэст, - припечатал Вик. - Сводный брат нашего новоиспечённого зятя.
  -- Но погодите! Он же тогда и мой сводный брат!
  -- Или Виктора, - поправил Норри. - С кем застукали леди Каптулус, в книге не написано, но он наш родственник однозначно!
  -- Он и дракон, и оборотень одновременно! - улыбнулся Вик. - Да и сам Каптулус имел толику волчьей крови. Может, потому он с Карой так и сдружился.
   Я взглянула на Мортифора. А ведь он тоже теперь член моей семьи. Ну вот! То ни одного кандидата, то сразу два! Что ж мне так не прёт?! Однако теперь понятно, почему Мортифор воюет с Кейси. Его сводные братья пытались его убить. Только вот куда делся наш лохматый принц и почему сразу не признался? Ведь проклятие и по нему шарахнет?
   Странно, в душе было ощущение, что я что-то упустила. Но что? Я снова взглянула на наблюдающего за нами заинтересованного Мортифора. И тут меня осенило!
   Почему Мортифор в разговоре со мной ни разу не упомянул о Кейси? Ведь наш волчара вдобавок ко всему гораздо более достоверный и подробный источник информации. В придачу изгнанный враг! И, блин, когда я проверяла Кейси артефактами, он не числился моим родственником! А что если?
  -- Кейси ведь мёртв? Я права? - спросила я, глядя в тёмные глаза супруга. - Ты ведь должен говорить мне правду, да?
  -- Да, - кивнул Мортифор.
  -- Что? - опешил Вик. - Ты нашего пятого кандидата убил?!
  -- Уже давно, - признался оборотень.
  -- Насколько давно? - насторожился Норри. - Значит, я был прав, когда при нашем первом знакомстве заявил, что Кейсариус мёртв?
  -- Да. Я убил лорда Каптулуса, то есть Арвэста, и Ориса тоже десять лет назад, когда они сначала попытались убить меня, а потом покусились на честь сводной сестры Кейсариуса. На самом деле лорд Кейсариус Каптулус, принц Длатский, был той ещё мразью. Я не планировал разыгрывать перед вами представление, просто хотел догнать и убить. Но в гневе не заметил капкан в своём же лесу. Когда я уже приготовился к глупой и бессмысленной смерти, то услышал ваши голоса и, чтобы вы меня не узнали и выпустили, в срочном порядке надел личину самого ненавистного и самого хорошо изученного врага. А потом подвернулся случай узнать вас поближе, и я продолжил свой маленький обман. Правда, характер Кейси создал совершенно иным, сделал его благородным, где-то ранимым, где-то трусоватым. Извините, конечно, за ложь, но мне понравилось с вами путешествовать.
  -- А как тебе другие поверили! Сарки, например?
  -- В конце концов, мы с Кейси выросли вместе, - грустно улыбнулся мужчина. - И изучил его очень хорошо. Перед чужими я показывал осторожность Кейсариуса и, как видите, иногда я могу быть очень убедительным.
   Убедительным? Да по этому притворщику МХАТ плачет! Вот что политика делает с людьми и нелюдьми! Значит, пятый дракон у нас всё-таки один. Это радует.
   Я взглянула на кольцо Нох-рам-Лукуша и только сейчас заметила, что оно светится алым светом. Значит, тогда были совсем не блики молнии в рубине, а знак, что мы нашли подходящую по природе магии кандидатуру! И все остальные требования теперь сходятся: член семьи и маг двенадцатой степени. Ну, хоть какая-то радость к концу дня!
   Вот бы ещё разобраться, кто из нас кто, и двинуть на поединок с сильными мира сего. Мда, попал Мортифор! О чём я ему не преминула сообщить:
  -- Может, столбики ты и отодвинул на будущее, зато в остальном вляпался конкретно. Раз ты всегда был с нами, то о проклятии уже знаешь. И вводить тебя в курс дела не нужно.
   Собеседник хмуро кивнул и осторожно уточнил:
  -- А у вас точно нет ни малейших идей, кто из вас кто?
  -- Не-а! - радостно отозвались братья, довольные, что хоть как-то удалось испортить настроение зятю.
  -- Мда, - вздохнул Мортифор. - Так, может, сейчас над этой задачкой подумаем?
  -- Ну, давай подумаем, - оскалились шурины.
   Оборотень ещё раз вздохнул и накрыл всех пологом безмолвия. Теперь нас никто подслушает. Около часа мы пытались решить, кто из нас кто. Братья не скупились на ядовитые замечания и комментарии. Мортифор тоже оказался ещё той язвой. Когда к компании присоединилась Ладушка, наше общение вообще стало походить на пикировку в серпентарии. Вино к тому же оказалось неразбавленным и молодым. В результате ничего, кроме потраченных нервов и возросшей агрессии, наш диалог нам не дал. Плюнув на всё, мы ещё раз выпили с горя и связались с Нох-рам-Лукушем.
   Довольно потрёпанный и взъерошенный вампир (Интересно, чем он там занимался в таком виде?) явился минут через пятнадцать. Тихо рыкнув, прапрадедушка растормошил уже порядком захмелевшую компанию, отвесил Витьке с Норри по подзатыльнику, шлёпнул меня под зад и одарил муженька "нежным" взглядом, явно прикидывая размер гроба для нового члена семьи. Помниться, он обещал загрызть того, кто насильно склонит меня к браку. Ну-ну. Затем, как самый старший и ответственный, прочитал лекцию о пользе решения задач на трезвую голову.
   На что я возмутилась, заявив, что древние скифы вообще принимали решения в застольях, предварительно напившись до зелёных чёртиков. И что удивительно это вело их к победам! Правда, я умолчала, что принятые решения скифы выполняли только тогда, когда не приходили поутру на трезвую голову от них в ужас. На это Нох-рам-Лукуш ещё раз шлёпнул меня по пятой точке и приказал "этому столику больше не наливать". Затем тяжко вздохнул и провёл анализ крови зятя.
   Однако тут со способностями опять получилась неразбериха. У Мортифора одновременно обнаружились задатки и Воина, и Тихони, и даже Либ-им-и-до (чуть в меньшей степени, но всё же). Это здорово всех расстроило. Братья с горя даже перекусили. Опять. Нох-рам-Лукуш сказал, что посоветуется ещё с Арк'ментр'морком и, наслав на нас отрезвляющее заклинание, исчез в портале.
   Гроза постепенно стала стихать, и приезжие начали медленно расходиться по комнатам. Местные жители, заглянувшие в таверну, тоже стали разбредаться по домам. В пустеющей зале наша разношёрстая компания выглядела особенно пикантно.
  -- Может, и мы, наконец, отдохнём? - сдался Вик, откидываясь на спинку стула.
  -- Всё равно дальше спорить бессмысленно, - поддержал кузена Норри. - Для более удачного решения нам надо лучше друг к другу присмотреться.
  -- Или сильнее напиться, - поддел его Мортифор, косясь и на меня хитрым взглядом.
  -- Знать бы ещё, кто нас подставил со статуэткой, - поделилась я наболевшим. Как любой полноценный дракон я просто не могла оставить такое оскорбление без должного внимания. Инстинкт требовал вычислить и отомстить! - Может, это Ведущие маги мира? Они уже пытались избавиться от нас втихую.
  -- Не думаю, - отрицательно мотнул головой Мортифор. - Пусть они сейчас и пытаются нас убрать, это на них немного не похоже.
  -- А откуда тебе знать, что для них характерно, а что нет? - нахохлился Вик.
  -- Скажем так, у нас уже были с ними небольшие разногласия, - уклончиво отозвался Мортифор. - И здесь они бы действовали гораздо решительнее. Есть у меня несколько иные подозрения.
   Мы все превратились в слух, но оборотень своими догадками не поделился, сославшись, что хочет их для начала проверить.
  -- А пока я начну магический поиск координат замков Ведущих магов мира, - произнёс он. - Затем мы введём их в параметры группового портала и попробуем решить нашу проблему.
  -- Помощь нужна? - вдруг ни с того ни с сего предложил Норри.
  -- Нет, спасибо. У меня хорошая команда магов. Они поддержат заклинание и просчитают все вероятности. Нам лучше в это время отдохнуть.
  -- А разве место жительства Ведущих магов мира не известная информация? - удивился Виктор, даже забыв про вражду с Мортифором.
  -- Нет, - спокойно ответил тот. - Маги тоже люди, и им необходимо уединение. Вот они и скрывают свои дома, чтобы отгородиться от вечных просителей и простых зевак. Ах, да - держите.
   И с этими словами он положил перед Виком связку ключей.
  -- Что это? - удивился кузен, глядя на брелок со знаком "БМВ".
  -- Это свадебный подарок моим дорогим шуринам, - улыбнулся Мортифор. - Я в личине Кейси слышал про ваши проблемы с машиной князя Олега. Купить новую да ещё полностью удовлетворяющую всем требования вы не успеете, а моя "бэшка", думаю, вполне подойдёт. Только поменяйте номера, обработайте салон аэрозолем на основе петрушки, чтобы перебить мой запах и в конце подстрахуйтесь духами. Но учтите, что это лишь временная замена. Впрочем, если хотите, я предоставлю вам своего механика, который сделает из моей машины точную копию машины князя Олега, и никакие техосмотры не придерутся.
  -- Подлизываешься, лохматый? - прищурился Вик. - Думаешь, я обменяю сестру на машину?
   Но ключи всё-таки взял.
  -- Я не подлизываюсь, - покачал головой Мортифор. - Я просто пытаюсь наладить с вами сносные отношения.
  -- Не дождёшься! - фыркнули те, но смотреть на зятя стали куда благосклоннее.
  -- Знакомые у меня есть, но ты лучше зови своего механика, - решил Вик. - Если что-то делать, то качественно.
  -- Хорошо. Я его предупрежу.
  -- Но откуда уверенность, что твоя машина подойдёт? - изумилась я.
  -- В отличие от ваших отцов я живу на Гее, но очень часто бываю на Земле. Как правитель я никогда не должен забывать о том, что враги могут достать меня в любой точке мира и реальности, поэтому должен подбирать себе соответствующую машину. Вряд ли за такой короткий срок вы сможете найти подходящую машину, поэтому берите, пока дают. А у меня, что удивительно, с вашими отцами вкус вплоть до цвета сошёлся. Они такие же перестраховщики, как и я. Вот адрес стоянки, номера машины и доверенность. А это на всякий случай моя расписка сторожу, что я позволяю вам её забрать.
   Братья всё ещё продолжали пребывать в стопоре, когда довольный Мортифор обернулся ко мне.
  -- А теперь не соблаговолите ли, миледи, подняться в мой номер, чтобы я мог вручить вам ваш свадебный подарок?
  -- Теперь это так называется? - презрительно хмыкнул Вик, оправившись от потрясения. - Неужели ты так полагаешь, что, получив машину, пусть и редкую, я так просто отпущу сестру?
   Хм, поздновато вообще-то быть моей нянькой. Я уже взрослая девочка. Хотя забавно посмотреть на их перепалку. Мортифор вместо возмущения спокойно ответил:
  -- Я, действительно, отдам ей подарок и отпущу. Ну, возможно, мы ещё немного поговорим.
  -- Знаю я эти разговоры! - проворчал лорд Венатор. - Сам с девушками почти каждый вечер разговариваю, а если повезёт, то и пару раз в день. Пятнадцать минут вам на всё.
  -- Час, - решительно мотнул головой Мортифор.
  -- Двадцать минут, - отрезал Вик. Норри кивнул, соглашаясь. Так, похоже, братишки решили строго блюсти мою честь. Угу, наивные. Если захочу, всё равно не упасут. Убегала же я раньше из-под Витькиной опеки. Не зря они с Мишкой, бывшим женихом, как кошка с собакой жили. Были причины. Правда, вечный надзор выработал у меня плохую привычку постоянно шифроваться и даже в мыслях не выдавать своих желаний. По крайней мере, в Витькином присутствии. Я и раньше подозревала, что он их подслушивает. А теперь точно знаю! Так вот незачем братику знать о моих намерениях.
  -- Пятьдесят минут! - Мортифор тем временем продолжал торговаться. - К подарку прилагаются инструкции, мне нужно время, чтобы их озвучить.
  -- Ой! Как интересно! - картинно всплеснул руками Вик. - А я тоже хочу послушать!
   Я из-за спины Мортифора показала Витьке кулак, который должен был означать "Прекращай комедию и не порти мне малину, а то пожалеешь!" Их торг начинал меня уже здорово раздражать. Пора его сворачивать. Оборотень словно почувствовал, что я на его стороне и вкрадчиво произнёс:
  -- Если Света захочет, то потом тебе всё расскажет, - и, повернувшись ко мне, протянул правую руку. - Идём?
   На секунду мне показалось, что Морти украдкой показал Витьке оттопыренный средний левой руки. Судя по тому, как скрипнули зубами братишки, наверно, всё-таки это было реальностью. Вот паразиты! Когда ж они угомонятся? Витька забарабанил пальцами по столешнице. Видно, зять его всё-таки достал. Я так и представила, как кузен в драконьей ипостаси будет разозлено постукивать хвостом. Приятно осознавать свою похожесть. Уже подходя к лестнице, я услышала, как Вик прошипел Норри:
  -- Ещё ни один из её кавалеров не бесил меня так, как этот!
   Что ж, Витька, имеешь все основания психовать. В сравнении с моими бывшими избранниками Мортифор мне нравится всё больше и больше. Вот только почему брат ревнует? Неужели ещё не отказался от своих матримониальных планов? Нет, это вряд ли. Тут что-то другое. Может, он через ментальную связь чувствует моё хорошее отношение к оборотню и злится, что они с Норри больше не единственные любимчики?
   У двери Мортифора дежурили двое оборотней-телохранителей. Похоже, они стоят здесь по очереди, потому что ещё час назад я видела их в таверне за столом. Что ж, хорошая система. Так понемногу и всем достаётся. Супруг открыл дверь и пригласил меня внутрь. Миновав гостиную, он направился прямо в спальню. Интересно, что за артефакты он там держит?
   Я вошла и как раз застала Мортифора за извлечением из дорожной сумки элегантной прямоугольной коробочки. Аккуратно положив её на кровать, он сел на постель и рукой пригласил меня присоединиться.
   Что же в той коробочке? Во мне взыграло нешуточное любопытство. Драконье чутьё встрепенулось и заволновалось. Хм, так оно реагирует только на что-нибудь драгоценное. Золото, платину или бриллианты чистой воды. Хотя изумруды, рубины и сапфиры тоже нас вполне устроят.
   Когда я села с другой стороны коробочки, драконья сущность просто заурчала от восторга. Да что ж там такое?! Видя моё непроизвольное волнение, Мортифор лукаво улыбнулся и приподнял крышку. На бархатной подушечке лежала древняя корона. Простой золотой с вкраплениями платины обруч, инкрустированный рубинами, изумрудами и бриллиантами различной расцветки. Что это корона можно было определить лишь по маленьким еле заметным зубчикам спереди. Я застыла от восторга. Эту корону я бы узнала из тысячи.
  -- Это? - прошептала я, едва совладав с охватившим меня волнением.
  -- Да, - мягко кивнул оборотень. - Это утерянная реликвия дома Драконов. Ваша корона. Я давно уже хотел тебе её вернуть, но не подворачивалось удачного случая, а вот теперь, в свете нынешних событий, думаю, она тебе очень понадобится. Ну, чего сидишь? Надень.
   Я сняла с головы муляж и взяла в руки оригинал. Корона прямо засветилась в моих руках и потеплела. От неё коже стали передаваться лёгкие покалывания, будто реликвия ластилась ко мне, её настоящему хозяину.
   Подойдя к зеркалу, я надела украшение на себя. И в ту же секунду лоб словно опалило огнём от боли. Мортифор мгновенно среагировал на мой вскрик и, подскочив, попытался снять корону, но та словно вросла в голову.
  -- Прости, - прошептал он. - Я не знал, что твой же фамильный артефакт может причинить тебе вред.
   Словно в ответ на его слова, боль мгновенно ушла. Теперь корона не обижала меня и лишь приятно давила на голову. Я с удивлением взглянула, как вытягиваются еле заметные зубчики обруча в острые зубцы. Мортифор тревожно кусал губы рядом.
  -- Всё нормально, - успокоила его я. - Мне уже не больно. Хотя такое чувство, будто корона вросла мне в череп.
  -- Знаешь, судя по тому, что мне не удалось её с тебя снять, твои ощущения не лишены смысла, - тревожно пробормотал он. - А ты сама её снять можешь.
   Я попробовала. Корона, словно нехотя, отпустила мою голову. Правда, без неё мне было уже как-то тоскливо. Странное ощущение. Впервые сталкиваюсь с таким сильным, мгновенным привыканием. Надеюсь, зависимости у меня от неё не будет. Я вернула корону на место. Теперь золотой обруч оделся безболезненно и даже стал легонько массажировать кожу. Ага, намёк понят. Нам не нравится, когда нас снимают. Что ж. Учтём.
  -- А теперь больно? - осторожно спросил оборотень.
  -- Нет. А ты можешь её снять?
   Мортифор снова попробовал и вновь безрезультатно. Более того, в какой-то момент он вскрикнул и отскочил, потирая руку.
  -- Она меня током ударила, - пояснил он, видя мой удивлённый взгляд. - Значит, это правда, что корону Драко без согласия князей с их головы не снимешь, только с трупа.
  -- А если я тебе сейчас разрешу это сделать? Рискнёшь? - проснулся во мне исследовательский интерес.
  -- Ну, давай попробуем, - нехотя согласился муж.
   На мою озвученную вслух просьбу поправить корону. Реликвия отреагировала весьма благосклонно и позволила Мортифору снять себя с моей головы. Угу. Значит, то, что сказал Мортифор, правда.
  -- А как она оказалась у тебя?
  -- Ты уверена, что хочешь это знать? - робко осведомился собеседник. Впервые вижу у Мортифора такую неуверенность. Неужели он боится, что сказанные слова сработают против него? Заставят меня мстить, например?
  -- Да ладно уж, выкладывай. Я приму правду, какой бы горькой она не была.
  -- А можно я всё-таки не буду тебе это рассказывать?
  -- Почему?
  -- Это не очень красивая история. Я не хочу, чтобы она подпортила наше отношение друг к другу.
  -- Ты в ней участвовал?
  -- Нет. Но в ней принимал участие мой дед.
  -- Говори, не бойся. Я не обижусь на тебя за чужие проступки.
  -- Ну что ж, - вздохнул визави. - Эта корона попала ко мне от деда. Он участвовал в коллективном нападении на Дорвану. Именно он отрубил ей голову и забрал себе корону по общей договорённости. Не думай, он взял вашу реликвию не в качестве трофея. Если ты заметила, с внутренней стороны твоей короны выгравирована надпись: "Да будет носящий её всегда одет". Драконы всегда умели трансформироваться, не переодеваясь. И дедушка думал, что с помощью вашей реликвии найдёт такой же путь и для нас. Видишь ли, очень неудобно каждый раз раздеваться перед превращением. А если мы этого не сделаем, то в человеческой форме будем уже без одежды. Ладно ещё, если войско в поле обнажённым окажется. А если, например, на девушку в городе маньяк нападёт, и она от страха обернётся? То, что ей потом по городу голой идти? На неё ж в таком виде ещё больше неприятностей свалится. А в волчьей ипостаси мигом пристрелят.
   Действительно, неудобно выходит. Хотя после такой девочки в городе однозначно количество криминальных элементов снизится.
  -- Но я и без короны оставалась в одежде после трансформации, - вспомнила я своё первое превращение и все последующие.
  -- Но как же так? - растерялся Мортифор. - А что же тогда означает данная фраза?
   "Да будет носящий её всегда одет". Меня посетила странная догадка. Я подошла к зеркалу и представила, что собираюсь на бал. В мельчайших подробностях продумала свой наряд - и в ту же секунду моя походная одежда стала точно такой, как в мыслях, а корона превратилась в тонкую ажурную диадему. Я подумала о спортивном стиле - и вот на мне родное трико, а на голове простой обруч. Так вот что означает данная фраза! Я вернулась к исходной одежде. Что будет, если на мне будет только корона, я решила узнать позже. Думаю, удивлённо наблюдавшему за моими переодеваниями Мортифору и так хватило представления.
  -- Спасибо за корону.
  -- Не за что, - улыбнулся он. - Надеюсь, она принесёт тебе счастье.
  

"СУПРУЖЕСКИЙ ДОЛГ. Исполняется впервые."

   Вдруг Мортифор насторожился. Даже в человеческой ипостаси его уши резко заострились, словно у зверя, почуявшего нечто неладное.
  -- Что? - осторожно спросила я, подходя к нему ближе.
   Супруг приложил палец к губам, призывая к молчанию. Внезапно дверь комнаты с треском обвалилась. В следующую секунду сильные руки Мортифора схватили меня за талию и кинули на кровать, устраняя с линии атаки.
  -- Беги!
   Ворвавшееся в комнату существо было омерзительным. Худощавое человекообразное тело, свисающая как у бульдога черная, чешуйчатая кожа. Огромные орлиные крылья за спиной. Голова напоминала череп, обтянутый кожей, в глубоких глазницах сверкали маленькие красные глазки, вместо ноздрей красовались провалы. Довершала картину полная пасть острых иглообразных зубов.
  -- Что это такое?
  -- Гарпия, - коротко ответил Мортифор, медленно отступая к столу, где лежал его меч.
   Тварь гортанно рявкнула и прыгнула на супруга. Тот отозвался предостерегающим рыком и ушёл с линии нападения в сторону, метнув в противника неизвестно откуда взявшийся кинжал. Хм, учту, что он никогда не ходит безоружным.
   Клинок попал гарпии в плечо, однако та лишь мотнула головой и кинулась уже на меня. Мои инстинкты сработали раньше, чем мозг. Тело само ушло с линии атаки, метнув в нападающую орт.
   Серебряное лезвие застряло в коже где-то ближе к груди, и это не понравилось ей гораздо больше. Она взвыла и уже целенаправленно кинулась на меня. Я метнула второй орт, целясь в глазницу. Увы, наученная горьким опытом гадость увернулась и прыгнула снова.
   В ту же секунду неведомая сила повалила меня на пол. Мы с Мортифором откатились от линии атаки и скоренько заползли под кровать. Тварь обиженно взвыла и попыталась выковырять оттуда нас лапой. Но постель была огромных размеров, а рука чудовища слишком короткой. Залезть же за нами ей мешали крылья. Мортифор толкнул меня под зад, намекая отползти в левую сторону. И как в воду глядел: гарпия попыталась атаковать с правой стороны.
  -- Я же сказал: беги! - раздражённо выдохнул он, пристально наблюдая за потугами чудовища. Мы в это время отползли на середину.
  -- А ты? - Бросать друзей или знакомых в беде не моё хобби.
  -- А я исполню свой супружеский долг.
  -- Это с ней что ли? - почему-то возмутилась я, намекая на гарпию.
  -- Ревнуешь? - послышались насмешливые нотки в голосе мужа.
  -- Знаешь, конкурировать с такой "красавицей" как-то стыдно, - проворчала я.
  -- Самый первый и главный долг мужа - защищать свою жену. А то, что ты подумала, только на третьем месте в списке семейных обязанностей.
   Что у оборотней на втором месте, выяснять не было времени, ибо в этот момент гарпия запрыгнула на постель. Матрас прогнулся под её немалым весом, и нам пришлось спешно отползти от середины, чтобы не быть раздавленными.
  -- Морти, извини, что отвлекаю тебя, но может с этой тварью можно договориться?
  -- После того, как ты чуть не засветила ей в глаз кинжалом? Сомневаюсь. Да и вообще. Это основные слуги-убийцы Ведущих магов мира и они не успокаиваются, пока не исполнят приказ. Да и маги обычно посылают гарпий одного с жертвой пола, чтобы ничто не могло помешать убийству.
  -- А что кто-то может совратить это чудо?
  -- Жить захочешь - и крокодила совратишь! - фыркнул Мортифор, прислушиваясь к замершей наверху охотнице.
  -- А кто к нам пришёл?
  -- Девочка. И ты её, как женщина женщину, сейчас очень сильно раздражаешь.
   Ну, это чувство у нас взаимно!
  -- Милый, извини, что опять отвлекаю, но как эту тварь убить?
  -- Изрубить на кусочки и сжечь.
   Ага. Понятно. Так и поступим. В этот момент охотница подпрыгнула на кровати и грузно приземлилась, матрас прогнулся практически до пола, мебель треснула. Мы с Мортифором отпрянули в разные стороны и быстренько выбрались из-под кровати. Находящаяся посреди постели гарпия победно рявкнула. Морти кинулся к лежащему на столе мечу.
  -- Свет, отвлеки её как-нибудь!
   Да нет проблем, милый! Эта склочная женщина как раз решила, что я без ортов самое слабое звено. Напрасно, крошка, мы и сами с зубами! Я метнула один из спрятанных на рукаве кинжалов. Тот попал ей в шею. Чудовище обиженно взвыло и хлестнуло шипастым хвостом схватившегося за гарду меча Мортифора. Хвост ударил супруга как раз по руке - и тот выронил вожделенное оружие.
  -- Не так агрессивно отвлекай! - крикнул Мортифор, ныряя за клинком под стол.
   Помягче так помягче. Я схватила оказавшуюся под рукой вазу с цветами и кинула в голову охотнице. Меткость всегда была моим коньком. Гарпия взвыла и снова обернулась ко мне. В её глазах мелькнуло тихое бешенство. Видно, мокрой головы и висящих на ушах цветочков она мне как женщина женщине ну никак простить не могла. Я извлекла второй клинок. При виде метательного ножа пыл гарпии слегка умерился, и она притормозила.
   В этот момент в дверь вежливо постучали.
  -- Милорд, что это за звуки? С вами всё в порядке?
   Блин! А другого момента они выбрать не могли?! Например, раньше прийти! Гарпия дернулась и обернулась к подкравшемуся сзади Мортифору. Тот, видя, что эффект неожиданности упущен, рубанул сплеча. Но охотница уже уклонялась с линии атаки, и меч вместо шеи прошёлся скользящим движением ей по боку, слегка ранив крыло.
   Тварь озверела и резко крутнулась, вновь собираясь ударить обидчика своим опасным хвостом. Я не успела отскочить, и её жесткое крыло, больно хлестнув, отбросило меня на кровать. Оскалившаяся гарпия прыгнула за мной. Мортифор с мечом наперевес кинулся к нам, пытаясь вклиниться между мной и охотницей.
   Если вес взрослого маленького дракона и тяжёлой гарпии старое и порядком потрёпанное ложе ещё выдержало, предательски скрипнув, то под тяжестью обрушившегося следом четыреста килограммового оборотня, его ножки подломились, и оно рухнуло на пол. Полу, как ни странно, подобные фортели оказались ему не по зубам, и мы прямо на кровати с грохотом обвалились на первый этаж, взметнув облако трухи и пыли. Не поняла, они что? Набили свежие доски поверх старой прогнившей основы? Это в человеческом понимании модернизация?
   И без того притихшая таверна окончательно притихла. Десятки растерянных глаз обратились в нашу сторону, среди них были и мои братья, пересевшие за столик к оставшейся части оборотней-телохранителей Мортифора.
  -- Да, - протянул Вик, наблюдая наши застывшие скульптуры на изломанной кровати. - Я знал, что у вас будет бурная семейная жизнь, но не до такой же степени! Это у тебя такие понятия разговоров, Морти?
  -- А я одного понять не могу, - притворно вздохнул Норри, ссаживая с колен очаровательную служанку. - Зачем вы ещё гарпию с собой позвали? Вам что друг друга не хватает?
   Приторможенная от полёта гарпия сморгнула, переварила информацию и, кажется, смутилась. В следующую секунду она взревела и кинулась на нас. Мортифор по-хозяйски сгрёб меня за шкирку и кинулся к телохранителям. Те вскочили из-за стола и расчехлили мечи. Норри быстро сообразил, что к чему, и, схватив со стола кувшин с пивом, кинул гарпии в лицо. Витька тоже понял, что нам нужна помощь и запустил в охотницу обгрызенным мослом.
   Душ из спиртного и удар костью охотнице ещё больше не понравился, и она, пригнувшись, низко зарычала. Братья тоже извлекли оружие и приготовились драться.
  -- Милорд, с вами всё в порядке? - просунулись из дырки в потолке две головы стороживших нас телохранителей. Так вы решились всё-таки войти в комнату лорда? Молодцы!
  -- Не дайте ей уйти! - приказал Мортифор, кивая на гарпию. Меня же толкнул в сторону телохранителей, приказав: - Берегите королеву!
   Сам перекинул меч в правую руку и стал в боевую стойку чуть впереди своих подданных.
   Телохранители вздохнули и разделились. Четверо осталось со мной, окружив меня с четырёх сторон света, а остальные направились на помощь сюзерену. Гарпия растерянно посмотрела на десяток вооружённых амбалов во главе с Мортифором и, кажется, немного растерялась. Я послала ей из-за могучих широких спин воздушный поцелуй. Чудовище оскалилось и попыталось обойти оборотней стороной в попытке добраться до меня. Как же! Нашла дуру! Без ортов в ближнем бою я геройствовать не собираюсь!
   А вот мужа её поползновения в мою сторону очень разозлили, и он коротко рыкнул:
  -- В атаку! - первым кидаясь на врага.
   Гарпии, естественно, такой расклад сил сильно не понравился, и она бросилась к двери.
  -- Не уйдёшь, зараза! - ухмыльнулся Норри и послал в её сторону какое-то заклинание.
   Чудовище взвыло и замедлилось в десятки раз. К ней тут же подоспели оборотни и, взяв в кольцо, принялись рубить. В какой-то момент я видела только их широкие спины в кожаных доспехах, да мечи. Когда они расступились, на месте охотницы Ведущих магов мира был фарш. Очень непрезентабельное зрелище. Поверьте. Раньше меня могло бы вырвать, но теперь драконьей сущности даже понравилось. Звериную половинку моей души очаровывал запах крови и мяса. От этих новых ощущений меня охватил страх. Кто я? Что я? Что со мной стало?
  -- Норри, поджигай, - скомандовал Мортифор, и брат послушно запустил в кровавую кучу пульсар.
   Бывшая гарпия загорелась холодным бледно-зелёным огнём.
  -- Милорды! - подоспел к нам хозяин постоялого двора. - Милорды! - растерянно повторил он. - Что же это делается?
   И с этими словами он указал на изломанную кровать, пробитый потолок и прочую разруху. Остальные посетители сидели бледными и протрезвевшими. Кого-то благополучно вырвало. Сам же хозяин был бледен и нервно дрожал. Я чувствовала, как в нём боролись страх и жадность. С одной стороны, после гарпии ему было боязно делать нам замечание, с другой экономическая жилка требовала возместить ущерб.
  -- Не переживай, - великодушно отозвался Мортифор. - Мы за всё заплатим. Приготовь к утру список. Только без обмана, пожалуйста, мы очень расстраиваемся, когда нам лгут. А когда мы расстраиваемся...
  -- Я понял, - коротко поклонился хозяин таверны, облизывая языком пересохшие губы. - Всё будет в наилучшем виде. Честно и без обмана.
   И с этими словами он поспешил исчезнуть с наших глаз.
  -- А что это было за заклинание? - повернулся Мортифор к Норри. - Я ещё не встречал ничего, что могло бы так легко справиться с гарпией. Отличная работа, малыш.
   Норри польщено покраснел.
  -- Спасибо, милорд. Это я в библиотеке как-то нашёл,
  -- Поделишься?
  -- Как скажете, милорд, - поклонился Норри. После похвалы грубить или спорить ему не хотелось. - А кто наслал на вас гарпию?
  -- Ведущие маги мира. И теперь скажу я вам, они попали! Наркан!
  -- Да, мой лорд! - выступил вперёд пожилой смуглый оборотень.
  -- Что там с поисковым заклинанием? Вы выследили координаты замков Ведущих магов мира?
  -- Вы дали нам схему, и мы ещё работаем, господин. У них там стоит плавающий манок, и координаты всё время меняются. Обработка завершится к вечеру четвёртого дня.
  -- Но у нас осталось всего три дня, - встряла я. - Ваши сроки слишком долгие!
  -- Но мы не можем никак ускориться, Ваше величество, если только вы не поделитесь с нами своей кровью. Кровь дракона поможет нам вычислить истинные координаты к завтрашнему утру.
   Мортифор вопросительно посмотрел на меня. Отдавать свою кровь было, ой как неприятно. Но если это поможет делу, то так и быть.
  -- Сколько вам нужно?
  -- Немного, миллилитров тридцать.
  -- Вы ещё литр попросите! - возмутился Вик.
  -- Литр не нужен, только тридцать миллилитров, - упрямо мотнул головой оборотень.
  -- У вас есть, во что сцедить?
   Оборотень взял со стола металлическую чарку, вылил спиртное и произнёс:
  -- Да, есть.
   Чудесно! Я взяла протянутый мне кинжал и сделала разрез вдоль вены. Оттуда нехотя показалась кровь. Взяв кубок, я принялась в него сцеживать.
   Мортифор тем временем подошёл к кучке пепла, что была когда-то гарпией, выудил из золы свой кинжал, мои орт с кинжалом, обтёр их и протянул мне. Второй орт остался в комнате на полу, позже заберу.
  -- Что делать будем? - поинтересовался Норри.
  -- Мои маги будут работать с заклинанием поиска, а нам предлагаю поспать, так как завтра выдастся очень напряжённый день. И не только из-за Ведущих магов мира. Мои слуги уже разослали всем извещения о браке. Поздравления могут здорово нас затормозить.
  -- Так, может, удобнее перебраться в какое-нибудь менее людное место? - вступил в разговор Вик.
  -- В этом есть смысл, - кивнул муж, - но лучше завтра. Во-первых, за ночь никто не успеет нас найти, Ведущие маги ждут свою гарпию и не будут пока вмешиваться, а во-вторых, мы уже заплатили за ночь, так чего пропадать добру?
   Вик одобрительно хмыкнул и молча кивнул. Он любил экономически рациональных людей, однако говорить Мортифору комплимент он не спешил.
   Внезапно кровь перестала идти, и рана резко заросла.
  -- Что случилось? - изумился Вик.
  -- Наверно, тридцать миллилитров уже накапало, - произнёс пожилой оборотень, Наркан, кажется. Мужчина взял чарку и вежливо мне поклонился. - Спасибо, госпожа.
   Остаток вечера был спокойным. Мы разошлись по комнатам и легли спать.

Брак - единственная азартная игра,

благословлённая церковью.

Народная мудрость.

  
   Наутро пришло письмо от свёкра. На сообщение Мортифора, Карнификус ответил скупо, в одно слово: "Поздравляю!" И прислал свадебный подарок - "Набор по уходу за драконом": эликсир забвения, огромный намордник, дубина и магический поводок. Что ж, похоже, у нас со свёкром сходные взгляды на супружескую жизнь!
   А через несколько часов прибыл и он сам. Мы как раз только-только позавтракали, и я бежала по лестнице на кухню расплатиться с хозяином (Витька решил, что, увидев мои большие грустные глаза, хозяин забудет про пролитое вино, которое почему-то стало стоить как дорогой гномий самогон). В один из своих грандиозных прыжков через четыре ступеньки я и налетела на злобно сверкающего глазами свёкра.
  -- Здравствуйте! - лучезарно улыбнулась я, приседая в приветственном реверансе.
   Карнификус зыркнул на меня так, словно хотел живьем пригвоздить к полу или, на худой конец, испепелить.
  -- Вот что, доченька, - прошипел он, нависая надо мной, - будь добра - не попадайся мне сегодня на глаза! Для твоего же блага прошу! А теперь скажи, где мой сын?
  -- Там, - указала я на дверь номера Мортифора.
  -- Оборотень кивнул и мрачно прошествовал мимо. Следом за ним промаршировали его телохранители.
  -- Псс! - махнул мне у вершины лестницы Норри, рукой приглашая подняться. - В соседнем номере есть картина с дырочками для подсматривания и подслушивания, - заговорчески прошептал он.
   Скучающие у двери Мортифора его оборотни-телохранители, услышав это, прямо подпрыгнули от возмущения.
  -- Только попробуйте нас заложить! - цыкнула я на них и пригрозила кулаком. Затем благодарственно кивнула Норри и скрылась за указанной дверью.
   В номере у стены с отверстиями уже примостился Вик.
  -- Подглядывать нехорошо! - наставительно фыркнул он, увлечённо наблюдая за комнатой Мортифора.
  -- Заткнись и помоги лучше неслышно приставить стул! - огрызнулась я. Брат оторвался от своего занятия и скоренько помог мне в этом нехитром деле.
  -- Много я пропустила?
  -- Да нет. Они только-только поздоровались.
   Я аккуратно приоткрыла свою щель, стараясь, чтобы сквозь отверстие не попал свет и не выдал нас с Витькой. В гостиную набились телохранители Карнификуса, и оттого просторная комната казалась маленькой. Мортифор стоял у окна, а за его спиной бесновался свёкр.
  -- Ты хоть понимаешь, что натворил? - кипел Карнификус, меряя шагами комнату из угла в угол. Хм, так и дырку в ковре протоптать недолго!
  -- Вполне, - холодно кивнул Мортифор.
  -- Ты осознаёшь, что своим поступком поставил под угрозу весь клан? Руфусы в ярости, их численность теперь почти сравнялась с численностью Алтеров и Гуаров, если, не приведи Квипрокво, начнётся гражданская война, то мы друг друга вырежем на корню!
  -- Даже, если бы я женился на Море, это не решило бы проблему, - отозвался Мортифор. - Я давно наблюдал за Канис Руфусами, они хотят власти. Не её части, не приближения к трону, а полноценного, единоличного господства! Брак со мной, не унял бы амбиций этого рода, но сильнее приблизил бы их ко мне на расстояние удара, а даже Ведущим магам мира и Создателям иногда нужно спать.
  -- И ты решил, что лучше знакомый дракон под боком, чем неизвестный оборотень в мешке? - хмыкнул Карнификус.
  -- Именно, - отозвался новоиспечённый муж. - К тому же насколько мне удалось узнать свою бывшую невесту, она, как и папаша, крайне властолюбива, очень сложно было бы с ней уживаться, даже если бы я устранил всех её родственников.
  -- А ты не думал, что Драко тоже может претендовать на твой трон? Ведь она ещё лучше Моры знает, что такое власть.
  -- Света - полновластная княжна, у неё уже есть власть и своё собственное государство. Моё королевство ей не нужно. Зачем ей лишний геморрой? Во-вторых, мы связаны кровью, и она не может причинить мне вред. Если она меня убьёт, то погибнет и сама.
  -- А если она воспользуется чужими руками? - заинтересовано обернулся Карнификус.
  -- Никаким способом, где присутствовал бы злой умысел, - улыбнулся оборотень
  -- Драконы - не те существа, которых можно держать на поводке, - покачал головой Карнификус.
  -- А я и не держу её.
  -- Но Света и не сокол! - заметил свёкр. - Нельзя приучить дракона прилетать тебе на руку по первому же свисту! Ты же сам знаешь: эти твари не приручаются.
  -- Но они знают, что такое уважение, и им не чужды благородные чувства.
  -- И это говоришь мне ты?! У тебя было два брата, чтобы сполна осознать, что такое настоящий дракон!
  -- Думаю, всё ещё зависит от воспитания, - задумчиво произнёс Мортифор. - Я давно наблюдаю за Светой и её семейкой. Они другие. Они знают, что такое благородство. Они друг друга любят. Да и Норри хороший пример достойного воспитания.
  -- Юноша, совершивший кругосветное путешествие по борделям?
  -- Любой молодой человек в его возрасте немного любвеобилен, - парировал Мортифор. - Но при этом он любит своего дядю и страну.
  -- Ага, - хмыкнул Карнификус. - Кейсариус тоже любил свою сестричку, так что чуть не взял её силой!
  -- Для Вика родственные связи - священны, - покачал головой Мортифор.
  -- Угу, настолько, что он смотрит на тебя настоящим волком! Ты не заметил? Он тебя размазать по стенке хочет? С чего бы? Не задумывался?
  -- Лорд Венатор ревнует, - спокойно ответил Мортифор. - Я в курсе. Но тут иное. Всю жизнь они были друг с другом неразлучны, и тут появляюсь я со своими клятвами. Я встал между ними, и это выводит Виктора из себя. Его любимая дорогая сестра больше до конца ему не принадлежит. И мы будем кусаться, препираться и всячески портить друг другу жизнь, пока не придём однажды к консенсусу.
  -- А не боишься, что Виктор сделает тебе подлость исподтишка? - прищурился Карнификус.
  -- Этот, если и будет делать мне гадости, то в открытую, чтобы я знал, - улыбнулся Мортифор. - На подлость лорд Виктор не пойдёт. У него тоже есть принципы. Как видишь, куда не кинь - всюду выгода. Мы служим друг другу поддержкой и гарантом безопасности. Никто не захочет связываться с могущественным родом, у которого союз с таким же могущественным кланом.
  -- Когда-то мы были самым могущественной расой на Гее. А теперь только вторые.
  -- Но нынче не те времена, - возразил Мортифор. - И после моего брака мы больше не вторые, мы уже часть великого. Мы с драконами отныне равны. К тому же, мне нравится княжна. Света мне искренне симпатична, и я её уважаю. Лучшего развития событий я и предложить не могу.
  -- Не можешь? А о чём ты думал, когда роднившись с ней, ввязывался в семейное проклятие? Куда ты смотрел?! Сразиться с Ведущими магами мира - это тебе не в песочнице подраться! Что будет с нами, если ты погибнешь?!
  -- А о чём ты думал, когда проклинал семью Драко? - вскричал Мортифор, оборачиваясь к отцу.
   Карнификус осёкся и, кажется, растерялся. С минуту он молчал, по-видимому, не зная, что сказать. А потом понурил голову и тихо произнёс:
  -- Я чувствовал, что тебе чем-то запала в душу эта девчонка. Я же не слепой. Я так и знал, что она могла повредить нашему союзу с Руфусами. Я столько сил отдал, чтобы уговорить их на союз. Я хотел прекратить гражданскую войну, сын, пойми.
  -- И потому, когда я спас Свету и хотел ей предложить военный союз, ты её напугал и подбросил в её вещи наш фамильный артефакт, а меня опоил "Яростью дракона"?
  -- Я же не знал, что всё так получится! Она просто катастрофа какая-то! Мне и в страшном бреду не могло пригрезиться, что вы с ней сойдётесь! Я хотел всего лишь твоего союза с Руфусами. Уж лучше с ними союз, чем с драконами.
  -- И ты надеялся, что я в ярости убью Свету? А не думал, что она могла убить меня, папочка?
  -- Она только-только с того света и была ещё очень слаба. Лорд Венатор из-за клятвы жизни не мог бы поднять на тебя руку, а Норри, как наследник дружественной державы, вынужден был бы смириться.
  -- Но отношения с эльфами у меня бы подпортились! Папа! Ты своим поступком чуть не разрушил единственный надёжный союз! Сколько раз я тебя просил не принимать без моего ведома никаких глобальных решений? Просто поддерживай в моё отсутствие то, что есть. Ты уже своё откомандовал, доверься теперь мне. Два капитана потопят корабль, сколько уже об этом говорить!
  -- Я стараюсь для твоего же блага!
  -- Папа, для моего же блага, не предпринимай теперь ничего против Светы и её семейства!
  -- Я вышлю тебе своих аналитиков, они помогут вам вычислить координаты Ведущих магов мира.
  -- Спасибо за это, папа, но не увиливай от темы. Обещай, что ничего не предпримешь против Светы и её семейства.
   Оборотень вздохнул и весь скривился, словно дать такую клятву ему было невыносимо. Наконец он что-то решил и, понурившись, мрачно произнёс:
  -- Обещаю. Но будь осторожен, - вздохнул он. - Самые сильные раны наносят те, кому ты доверяешь. Они вырывают твоё сердце живьём и разрывают его на кусочки! - и с этими словами Карнификус вышел, громко хлопнув дверью.
  -- Спасибо отец, я учту, - тихо вздохнул Мортифор и прислонился лбом к оконному стеклу.
   Я аккуратно закрыла щель и тихонько слезла с табурета. Так, теперь мы знаем, кто виновен в нашем проклятии. Жаль только, сразу отомстить нельзя, но ничего драконы живут долго. Мы можем и подождать. Судя по мыслям Витьки, он мою тактику разделял. Приятно, когда в семье царит мир да согласие.
   Обождав немного, мы осторожно приоткрыли дверь. Всё ещё стоящие в коридоре телохранители Мортифора прожигали нас возмущёнными взглядами. Напрасно старались. Совесть у нас не проснётся. Она у нас, как и у всех драконов, любит впадать в длительную, беспробудную спячку.
  -- Карнификус ушёл? - нагло спросил Вик.
   Телохранители не ответили, но так как самый молодой непроизвольно кивнул, мы решили, что уже можно выходить. В этот самый момент дверь соседней комнаты открылась, и в коридоре появился Мортифор. Взглянув на нас, он ухмыльнулся и произнёс:
  -- Прошу только сразу не мстить. Теперь мы все в одной лодке.
  -- В какой лодке? - послышались сзади любопытные голоса.
   Мы обернулись и замерли. Ну, кто бы сомневался! За нами, перемигиваясь и перешёптываясь, стояла троица сарков вместе со Стажёром. Если учесть тот промежуток времени, который образовался между известием о нашем союзе и их появлением, то сарки не трогали нас достаточно долго.
   И, правда, они благополучно переждали брачную ночь, заявившись даже и не рано утром, а ближе к середине дня, что поистине можно рассматривать как акт великой щедрости и уважения. А, может, это следствие хорошо развитого инстинкта самосохранения, потому как оборотней лишний раз не рекомендуют нервировать. А если он в дополнение ко всему ещё и с драконом... вы бы рискнули потревожить такую пару? Я лично нет.
  -- Значит, слухи о вашем браке правда? - встрепенулся Артамин Извергулович.
  -- И каково это, спать с драконом? - загорелся Стажёр, теребя Мортифора за шёлковый рукав.
  -- Извините мальчика, милорд, - побледнел их главарь, видя, как изменился в лице Мортифор. - Он ещё зелёный, и не знает, что оборотням не принято задавать такие вопросы.
  -- Достопочтимый Мортифор, как вы можете охарактеризовать свой скоропостижный брак? - поспешно сменил тему Носатый, доставая свой неизменный блокнотик и карандаш. Может, диктофон ему подарить? Сарки окружили нас, как хищники добычу.
  -- Стоп! - вскинул руки Вик. - Никаких интервью, пока не будет составлен и подписан контракт!
  -- И как тебя такого вредного ещё в лесочке где-нибудь не прикопали? - проворчал Пузатенький и извлёк из воздуха кипу пергаментных листков, приблизительно формата А4. - Держи, троглодит!
   Вик принял бумажки и быстро пробежался глазами по написанному.
  -- Не пойдет, - вынес он через некоторое время вердикт.
  -- Как не пойдёт? - возмутился Пухлячок. - Это же стандартная версия договора!
  -- А потому и не прокатит, что мы нестандартные клиенты! - огрызнулся Вик. - Вы что думаете, я, такой лох, вам позволю на нас бешеные бабки срубить, а самим получить только десять процентов от вашей прибыли?! Значит, так: восемьдесят нам, двадцать вам.
  -- Это грабёж! - подпрыгнул Астормах.
  -- Не нервничай, Пузатик, с твоим весом это чревато инфарктом.
  -- Да ты сам ходячий инфаркт! Ворюга!
  -- Я - бизнесмен, - оскалился Вик. - Кому не нравится, пусть уходит!
  -- Ты не бизнесмен, ты мой кошмар! - отозвался Пухленький. - Семьдесят нам, тридцать вам.
  -- Шестьдесят пять нам, тридцать пять вам, и я забываю адресок твоей дочки.
  -- Что за драконовские методы?!
  -- А я и есть дракон! - огрызнулся Витька.
  -- Значит, так, - встрял самый Высокий. - Пятьдесят процентов нам, пятьдесят вам, и ты помнишь адресок его дочери.
  -- Замётано! - ухмыльнулся Вик.
  -- Убью, заразу! - раненным зверем взвыл Астормах и кинулся с кулаками на Витьку.
   Сарки его подхватили под ручки и оттёрли назад.
  -- Как ты мог рассчитаться моей дочерью! - прошипел Пухленький главарю.
  -- А нечего было ему контракт на всеобщем давать, - огрызнулся тот. - Такие деньги из-за твоей глупости потеряли!
  -- Да я ему на нашем дал! - обиженно засопела потерпевшая сторона. - И, между прочим, на старинном редком труднопереводимом диалекте! Чтоб наверняка.
  -- Тогда как же он понял?!
  -- Вы что думали, я финансовых документов на чужом языке не пойму? - ухмыльнулся Вик. - Я - дракон, и если дело касается денег, я вам и на китайском заговорю!
  -- Ну, ты и хапуга! - присвистнул Носатый.
  -- От таких же и слышу! - парировал Вик.
   Сарки тут же расцвели и скромно потупили глазки. И тут меня осенило.
  -- Вик, - осторожно тронула я брата за рукав. - Вить, не злись, они тебе только что самый величайший комплемент сказали. Ты забыл, кому они поклоняются и кого считают своим папочкой? Для них же сравнить кого-то с Хапугой равносильно присудить тебе самую престижную и дорогую премию мира!
  -- Мне лучше комплименты делать в футах стерлингов и в Швейцарском банке, - буркнул друг.
  -- Вот и я о том же! А самое смешное, что ты действительно Хапуга!
  -- Что? - опешил Вик, возмущённо глядя на меня.
  -- Не Задира, не Воин, не Квипрокво, не Либ-им-и-до, а именно он. Ни у кого из нас не выражены так сильно экономические способности!
   Гнев и обида на лице брата тут же улеглись, уступив место скрытой гордости.
  -- Ну, хоть с кем-то определились, - хмыкнул польщённый Вик и обернулся к саркам. - Ладно, господа, вы подправили контракт?
  -- Вот, - ухмыльнулся Пухлячок и протянул листки.
  -- Не понял, - злобно ухмыльнулся Вик после скорого просматривания. - А почему всё те же десять процентов и язык другой?
   Сарки застыли соляными столбами. Похоже, разозлить нас они всё-таки боялись больше, чем потерять лишнюю прибыль.
  -- Упс, - сглотнул, опомнившись, Астормах. - Извините, поспешил, контракты перепутал! - и мгновенно извлёк из воздуха нужный.
   Теперь я уже и сама была на сто процентов уверена, что контракт там именно тот, который нам нужен. А классный специалист мой братишка! Надо будет почаще с ним консультироваться. Когда все формальности были улажены, сарки взбодрились и вновь обернулись к Мортифору.
  -- Итак, - взял на себя командование Артамин Извергулович. - Уважаемый Мортифор, как вы можете охарактеризовать свой скоропостижный брак?
  -- Ну почему же скоропостижный? - возмутился Вик. - Это было долгожданное и бурное соединение двух безумно любящих друг друга сердец! Они тогда от счастья друг друга чуть не убили? Не правда ли, дорогой деверь?
  -- Истинная, - как-то недобро улыбнулся оборотень. - Это, действительно, был тщательно обдуманный и продуманный союз. И мой бесценный новоприобретенный родственник абсолютно бескорыстно и самоотверженно мне в этом помог! Никогда не видел у шуринов такого радушия и открытости по отношению к зятьям, как у них ко мне!
  -- Значит, у вас хорошие взаимоотношения с братьями супруги? - уточнил Лихтеншант Хобса, недоверчиво щурясь.
  -- О, они меня обожают, - улыбнулся Мортифор и потрепал обоих парней по голове. - Не правда ли, ребятки?
  -- Да, - скрипнул зубами Вик. - Мы в тебе просто души не чаем!
  -- Так бы и задушили от нежности! - добавил Норри.
  -- А как же чувствует себя дорогая новобрачная? - обернулся ко мне Носатый.
  -- Она просто в восторге, - ответил за меня Мортифор.
  -- Да, - хмыкнул Вик, косясь на моё фамильное обручальное кольцо, которое почувствовав моё настроение, трансформировалось в данный момент в кастет. - Продемонстрируй, милая, степень своей радости!
  -- Ой! А это случайно не те самые кольца, которые в зависимости от настроения супругов превращаются в оружие? - встрепенулся Стажёр.
  -- Те самые, - подтвердил Мортифор, наблюдая, как фамильное кольцо Драко на его руке перетекает в небольшой щит для защиты от кастета. Ага, видно, кольца сами решают, кто здесь главный, и решили мне подыграть. С другой стороны, им, похоже, очень симпатичен Мортифор. С чего бы?
   Сарки нашу наглядную демонстрацию нежных чувств стоически проигнорировали. Или, по крайней мере, сделали такой вид.
  -- Ах вы, шалунья! - всплеснул руками Артамин Извергулович, улыбаясь чуть ли не во все зубы. - Это ж надо было так правдоподобно разыгрывать шапочное знакомство! И как долго вы хранили в секрете вашу помолвку?
  -- Почти с самой первой встречи, - мстительно припечатала я.
  -- О да, - томно протянул Мортифор. - Это была любовь с первого взгляда! Как только я её впервые увидел...
  -- ... Со взведённым арбалетом и болтом, нацеленным промеж глаз, - внесла я свою лепту в рассказ.
  -- ...то понял, - невозмутимо продолжил Мортифор, - что никогда прежде по отношению к женщине я не испытывал таких сильных и бурных чувств. Я смотрел на неё, так неожиданно и стремительно ворвавшуюся в мою жизнь, - Ну, это очень мягко сказано! - и понимал, что готов пойти за ней хоть на край света...
   Полагаю, чтобы открутить мне башку.
  -- ...Всё, что было в моей жизни до неё - мелочи и суета...
   Охотно верю, мы и не такое можем! Мы просто чемпионы пакостей!
  -- В общем, в тот момент я понял, что крепко и безоговорочно влюбился и немедленно сделал княжне предложение...
  -- Весьма оригинальным способом, - вмешался Вик, прекрасно помнивший, как ставился вопрос. Высокие чувства там и рядом не стояли!
  -- Княжна думала почти сутки, - невозмутимо продолжал Мортифор. - И вскоре согласилась также не менее оригинальным способом, пометив мои столбики.
  -- Значит, примета, что тот, к кому Драко влезет в окно, станет их половинкой, работает?
  -- Несомненно, - кивнул Мортифор.
  -- Ваш брак на равных правах. А чья, это была идея?
  -- Моя, - признал авторство оборотень. - Вы только взгляните на неё! Ну, как можно обидеть такое хрупкое, нежное, ранимое существо?!
  -- И, правда, - кивнул Астормах. - Кто рискнёт здоровьем?
  -- Исходя из равенства заключённого союза, каждый из вас в праве гульнуть налево. А посему всех очень интересует вопрос, как вы, княжна, относитесь к факту измены?
  -- Ну, этот вопрос относителен, - вступил в разговор Вик. - Если измена со стороны Мортифора, то в силу сложившихся обстоятельств, мы простим. Света же заводить левые романы не намерена.
  -- Хм, интересная позиция! Значит, вы не собираетесь наставлять мужу рога?
  -- Я скорее удавлюсь, - озвучила я печальную истину. Экспериментировать с ошейником не хотелось.
  -- Ух, ты! - подпрыгнули сарки. Видно, я только что сказала сенсацию. - Мортифор, как вы можете объяснить такую удивительную позицию вашей жены?
  -- Думаю, всему причиной её высокие моральные идеалы и трепетное отношение к священным узам брака, - хитро улыбнулся тот, ласковым жестом теребя цепочку у меня на шее. Он тоже понял мои мысли про ошейник.
  -- Кстати, о браке. - встрепенулся Высокий. - Ваша семейная ячейка крайне необычна. У правящего Драко одновременно есть и муж, и супруга. Что вы можете сказать по этому поводу?
  -- Ну, на протяжении веков мои предки были весьма колоритны и оригинальны. Надо же и мне как-то отличиться, - пожала плечами я.
  -- О! Об этом не беспокойтесь! - успокоили меня сарки. - Вы уже вошли в исторические хроники Геи! И поверьте: вас ещё долго не забудут!
  -- Благодарю, а можно сделать краткое заявление?
  -- О да, конечно! - закивали головами сарки.
  -- Я хочу передать привет трём мужьям моей драгоценной супруги и сообщить, что если они через пять дней не заберут её у меня, я их из-под земли достану!
  -- Я также присоединяюсь к просьбе моей ненаглядной супруги, - улыбнулся, обнажив внушительные клыки, Мортифор, - и хочу добавить, что, если всё-таки они по истечении отведенного срока не явятся и испортят тем самым мне медовый месяц, я их в эту же самую землю на веки вечные закопаю!
  -- Вот на этой оптимистичной ноте мы и заканчиваем свой репортаж о торжестве любви и справедливости, - встрепенулись сарки. Очевидно осознав, что также вторглись в сроки медового месяца оборотня и дракона. - С вами был Лихтеншант Хобса, с самыми правдивыми и достоверными сведениями! 
  -- Интересно, они сами хоть понимают, что наплели? - хмыкнул Стажёр, ступая в открытый портал.
  -- Зато они были очень убедительны! - фыркнул Носатый, подталкивая студента.
   Когда последний сарк скрылся в портале, Мортифор обернулся к нам и объявил:
  -- Предлагаю, через двадцать минут собраться и ещё раз обдумать, кто из нас кто. Через двадцать пять минут будут координаты, и мы выезжаем за город. Чтобы местный магический фон, не помешал нам строить портал.
  -- Хорошо, - кивнула я и направилась вниз по лестнице.
  -- Ты куда? - возмутился Вик. - Сказали же, что скоро уходим!
   Я молча транслировала брату характерную картинку птичьего домика с вырезанным сердечком на двери. Вик всё понял и молча уступил дорогу. Жаль, что такие нужные строения обычно находятся на заднем дворе таверны. Постояльцы тоже люди и добежать им, увы, не всегда хватает времени. Вот и сейчас один из купцов пристроился у стены.
   Чего я не ожидала. Так того, что за скрипучей дверцей меня ждал портал...
  
  

Огромное преимущество экзаменатора состоит в том,

что он сидит по лучшую сторону стола.

Эдуар Эррио

  
  
   Выкинуло меня прямо на лестничном пролёте перед дверью до боли родной аудитории. Блин! Здесь же время медленнее, чем на Гее идёт! Я же в сроки вложиться не успею! Так срочно в туалет нырять обратно.
  -- Балаур! - раздался позади меня радостный мужской окрик. - Вот вы где! Ну, наконец-то! Заходите в кабинет.
   Слава Богу, одежда успела вовремя перестроиться в первоначальную. А то был бы прикол, заявись я на экзамен в походном костюме с ортами наперевес. Кстати, само оружие оказалось спрятанным под свитером, который получился из волшебной накидки. Так что ничего не торчало и не привлекало внимание. Главное теперь вместо шпоры, кинжал не вытащить. ОЙ! А где же шпоры?! Неужели я их на Гее вытрясла?!
  -- Константин Георгиевич, я ещё неважно себя чувствую, - пролепетала я председателю комиссии. И плохо мне было по-настоящему, потому что в данный момент я вспомнила, что оставила их вместе с настоящей одеждой в фамильном замке.
  -- Ничего, там вытянешь билет, отойдёшь, - дружески похлопал он меня по плечу, буквально вталкивая меня в аудиторию.
   Угу! Обнадёжил! За столами уже сидели все наши преподаватели. Судя по их взволнованным лицам, они переживали ещё больше нас. Помнится, мой научный руководитель говорил: "Вы думаете это вам экзамен? Нет! Это нам экзамен!" Блин! Вот попала, так попала! Как же смыться отсюда? Ведь, если мы не явимся в срок, то умрём. Вот будет для преподавателей стресс, если я посреди экзамена окочурюсь.
  -- Сумочку на заднюю парту. В руках листик и карандаш. Садитесь вот сюда, - указали мне на пустую парту.
   Сзади огорчённо выдохнули одноклассники. Всё-таки когда мы пишем работу и сидим, тесно прижавшись друг к другу, нам пишется успешней и спокойней. Да и спросить, если что, можно. Я с тоской оглянулась на Алесю и Андрея. Они хмуро помахали мне с дальнего конца аудитории. Мдя. Хотя, что я расстраиваюсь? Студенты физтеха вообще советуют приходить на экзамены со свежей головой, так как во многом придется разбираться впервые. А свежее, чем у меня, голова вряд ли найдётся.
  -- Тяните билеты.
   К столам рванулась настоящая лавина. Думаю, не одним поколением учащихся замечено, что если вытягиваешь билеты "стадом", то есть большой шанс вытянуть удачный. На самом деле эта примета основана на том, что некоторым в такой толкотне удаётся незаметно перетянуть билет.
   Как же быстрее отсюда сбежать? Так один час здесь - два часа на Гее. Вот только каких два часа? Временной петли или обычного времени? Кто бы мне ответил? Хотя, если идва обычных часа, то время ещё есть, я надеюсь. Ведь петля была построена так, чтобы я к экзамену успела. Или нет? Блин! Я во всём этом запуталась! Что ж я это у Артура не уточнила?! Сейчас бы меньше нервничала. Хотя, может и больше.
  -- О чём задумались? - вежливо осведомился секретарь комиссии. - Тяните билет.
   Я чисто машинально взяла ближайший листик. Душа кричала и рвалась обратно. Интуиция вопила: "Караул!" А я не могла понять причин: это у меня на экзамен такой стресс или всё-таки на Гею нужно срочно вернуться.
  -- Номер тринадцать, - заглянула секретарь в мой листик. - Поздравляю!
   Преподаватели энтузиазма секретаря не разделили и взглянули на меня сочувствующе. Как ни странно, этот номер вот уже несколько лет подряд гарантированно приносил несчастье выпускникам. Что ж там за темы такие?
   Сев за парту, я глянула на напечатанные строки и внутренне содрогнулась: последний вопрос был про жидкие кристаллы и принимал его Котик. Вернее Котов Владимир Павлович, в миру именуемый Котиком или просто Павловичем. И в том же миру окончание "авлович" давно трансформировались в "адлыч". (И вполне заслуженно, между прочим!)
   Вот и пришёл мой судный день! С этим молодым, но чрезвычайно требовательным и строгим преподавателем нас связывали прочные, неизменные узы холодной войны. Точнее,е юный профессор, ещё недавно сам сидевший за партой и вкушавщий прелести студенческой жизни, воевал со всей нашей братией. В силу возраста ему ещё не надоело играть в "злого дяденьку", и от Котика страдал не один поток студентов. Прочие преподаватели утверждали, что это пройдёт. Но нам, увы, выдалось счастливое бремя быть теми, на ком пока ещё "отводят душу".
   Особенно чем-то полюбилась Котику я. При первом же знакомстве он, просматривая ведомость, заявил:
  -- Я вижу тут много хороших оценок. И даже несколько высших балов! И у кого? У женщин! Так вот. Зарубите себе на носу этот сложный предмет женщина на "превосходно" сдать не сможет, а женщина с фамилией "Балагур" тем более.
  -- Балаур, - исправила тогда его я. - Это в румынской мифологии означает существо, похожее на дракона. А драконы очень умные и мудрые. Довольно распространённая в Молдавии фамилия.
  -- Значит, вашими предками были цыгане? - посмотрел он на меня поверх очков.
  -- А, может, драконы? - улыбнулась я.
  -- Ну-ну, надейтесь! - фыркнул он.
   И с той поры понеслось. На всех письменным работах Владимир Павлович, надеясь поймать меня за списыванием, постоянно кружил вокруг моей парты. Угу, наивный, чутьё дракона его бесшумная походка не обманет. Каждый семинар начинался с моей экзекуции у доски. Я уже сама выходила к ней, едва за Котиком закрывалась дверь. Выработалось, как рефлекс.
   Одногруппники сначала подкалывали, а потом втихую стали делать ставки: отвечу - не отвечу на каверзные вопросы, касающиеся углубленного знания программы. Я сначала учила, читала рекомендованные книги и отвечала из принципа, а потом попросилась к букмекерам в долю - и мои старания стали оплачиваться. Хоть какая-то компенсация за то, что Котик мне снился в кошмарах. Впрочем, при виде меня юный преподаватель тоже вздрагивал, видно, и я его достала. Целый год я упрямо выучивала его предмет, после меня Владимир Павлович перестал задавать вопросы на высший бал, потому как я из вредности на них отвечала. Не всегда конечно, но и этой малости хватало, чтобы молодой профессор тихо поскрипывал зубами. Экзамен я тогда тоже сдала хорошо.
   И вот теперь настал час расплаты. Впереди меня ждёт Котик, а в моей голове свежо, как никогда. Мдя. Наспех набросав ответы на остальные вопросы, я пошла отвечать. Сейчас отстреляюсь и отпрошусь в туалет.
   Так как быстро я ещё никогда не отвечала, в скорости слов в минуту я переплюнула, наверно, автомат. Лица принимающих преподавателей чередовались как картинки в калейдоскопе. И вот он, последний роковой вопрос: жидкие кристаллы. Котик расплылся в улыбке как Чеширский кот.
   Жидкие кристаллы -- вещества, обладающие одновременно свойствами жидкостей (текучесть) и кристаллов (анизотропия). По структуре они представляют собой жидкости, похожие на желе, состоящие из молекул вытянутой формы, определённым образом упорядоченных во всем объёме вещества. Наиболее характерным их свойством является способность изменять ориентацию молекул под воздействием электрических полей, что открывает широкие возможности для применения последних в промышленности.
   Открыл это чудо в 1888 г. австрийский ботаник Ф. Рейнитцер. Он случайно заметил, что у кристаллов холестерилбензоата и холестерилацетата было две точки плавления и, соответственно, два разных жидких состояния -- мутное и прозрачное. Однако другие учёные не обратили особого внимания на необычные свойства этих жидкостей. Долгое время физики и химики в принципе не признавали жидких кристаллов, потому что их существование разрушало теорию о трёх состояниях вещества: твёрдом, жидком и газообразном. Учёные относили жидкие кристаллы то к коллоидным растворам, то к эмульсиям.
   В результате мы их изучали и в коллоидной химии, и в физической химии, и в химии твёрдого вещества, и в химии высокомолекулярных соединений и в курсе строения вещества. Однако всюду они шли отдельной, относительно неразвитой темой, так как каждый преподаватель ссылался на лекцию своего коллеги. В итоге, студентам курса пришлось объединить свой разум и кое-как наскрести коллективными усилиями сносный текст по теме "жидкие кристаллы". Но наше резюме по этой теме оказалось обобщённым, а вот спрашивал Котик глубоко. Значит, буду молиться, чтобы обошлось.
   Преподаватель слушал с непроницаемым выражением лица, а потом вдруг резко перебил:
  -- Сейчас в повседневной практике среди мелких сувениров можно найти так называемые "кольца настроения", - коварно улыбаясь, протянул он мне мельхиоровое колечко, лицевая сторона которого была покрыта тёмно-фиолетовой полоской. - Продавцы утверждают, что оно меняет цвет в зависимости от настроения. Как вы считаете, можно ли так утверждать?
   Да, помню, мы с друзьями, найдя такое чудо на каменной выставке, тоже задавались подобным вопросом. Всей группой лапали кольца, и они, действительно, меняли цвет, но чаще всего останавливались на фиолетовом, который означал счастье. Может, быть эти кольца, кто и калибровал, потому как, успешно ускользнув с лекций, мы на самом деле пребывали в приподнятом настроении. А, может, это было простым совпадением. Никого грустного рядом не было, чтобы опровергнуть теорию.
   Я взглянула, как Владимир Павлович вращает в руках ставшее фиолетовым кольцо. И что делает вас таким счастливым, господин Котик? Неужели общение со мной или предвкушение скорой расправы?
   "Ни фига! - встрепенулось правое полушарие. - Что я зря столько твой факультет терпела? Давай левая, вперёд! Пришёл твой звёздный час!"
  -- Я не совсем верю в озвученную теорию, - отозвалась я, вращая предложенное кольцо. В моих руках оно стало жёлто-зелёным, что говорило о крайнем удручении. - Скорее всего, здесь используется свойство жидких кристаллов изменять цвет под воздействием температуры. Я допускаю, что эмоции могут стимулировать различные биохимические процессы, в результате которых температура организма может измениться, но следует учитывать, что каждый человек индивидуален, и его температурная реакция может быть далека от среднестатистической. Например, моя нормальная температура тела - тридцать пять и пять. Возможно ещё, что часто встречаемая фиолетовая расцветка соответствует нормальной температуре человеческого тела. А продавцы, чтобы привлечь больше покупателей, истолковали этот окрас как счастье. Правда, Джеймс Фергюсон использовал жидкие кристаллы для обнаружения невидимых простым глазом тепловых полей, которые возникают при протекании в человеке какого-нибудь воспалительного процесса.
  -- Хорошо, - кивнул преподаватель. - А у вас и, правда, такая низкая температура?
  -- Да.
  -- Интересно! А не скажите ли мне, какой тип жидких кристаллов используется в ЖК-мониторах?
   Блин! У меня там где-то княжество в опасности, мы на встречу с Ведущими магами мира опаздываем, братья меня, наверно, обыскались уже, а мне надо предположить, какие кристаллы используются в жидким мониторах. Так что мы имеем? Смектики, нематики и холестерики. Последние чаще всего встречаются в человеческом организме и преимущественно представляют собой соединение холестерина и других стероидов. Значит, остаются смектики и нематики. Одни имеют слоистую структуру, другие нет. Кто же?
   Вдруг в дверь постучали, и в приоткрытую щелочку просунулась взъерошенная голова Мортифора.
  -- Здравствуйте, - вежливо улыбнулся он. Я почувствовала, как оборотень сбросил на комиссию какое-то заклинание, призванное смягчить и расположить к себе. И оно подействовало, иначе бы его выгнали взашей немедленно, а так все преподаватели и даже однокурсники благосклонно посмотрели на прервавшего их нечеловека. - Извините, что вас всех прерываю, но у меня очень срочное и важное дело. Я уезжаю в командировку и через час должен быть в аэропорту, а ключи забыл дома. Могу я забрать запасные у жены?
   Девушки со смесью интереса, зависти и недоумёния переглядывались между собой. Каждой было интересно, чьё же это такое импозантное чудо.
  -- Хорошо, - благосклонно кивнул председатель комиссии. - Кто ваша благоверная?
  -- Вот! - улыбнулся Морти, указывая на меня. Женская половина зыркнула на меня с такой ненавистью, что я чуть со стула не упала. Друзья удивлённо ахнули, но Мортифор злобно глянул не на них, а на моих кавалеров, что пытались ухаживать за мной последние полгода. Как он их так безошибочно вычислил? Что, над ними таблички какие или прочие знаки причастности?
  -- Это точно ваша жена? - недоверчиво покосился на оборотня Котик.
   Мортифор ухмыльнулся и поднял руку, демонстрируя кольцо, а затем полуобернулся и незаметно для комиссии показал моим поклонникам сжатый кулак. Не поняла! Это что за хулиганство?! Но, похоже, никто кроме меня и чертыхающихся пострадавших его манипуляции не заметил!
  -- Когда успела, госпожа? - хмыкнул Людвиг Вельгельминович, наш любимый протектор. - Ещё на консультации была без кольца!
  -- А она шустрая, - улыбнулся Мортифор. - И не обижайте мою жену, она у меня в щекотливом положении.
   Хм, и насколько щекотливое моё положение? Что так уже успело стрястись, пока я тут отвечала?! На нас пошли войной? Ведущие маги послали вторую гарпию? Братья во что-то влипли? Блин! У меня на Гее критическая ситуация, а мне тут надо вспомнить, а точнее угадать, вид кристаллов в ЖК-мониторах!
   Комиссия истолковала слова благоверного иначе, удивлённо ахнула и осторожно покосилась на меня. Словно я стала бомбой замедленного действия. (С некоторых пор у нас боялись принимать экзамены у девушек в интересном положении). Я с разрешения преподавателей подошла к сумочке и достала ключи от дома.
  -- Всё так плохо? - прошептала я.
  -- Ужасно! - припечатал Мортифор. - Ведущие маги мира выслали ещё одну гарпию и вмешались во временную петлю. Теперь время поджимает, а без тебя мы не можем вернуться обратно. Быстрее!
   Я вновь села перед экзаменатором. Чудесно! Просто великолепно! Что же мне делать?!
  -- Ну, так что? - напомнил Котик, и в глазах у него зажёгся предвкушающий огонёк.
  -- ЖК-монитор состоит из электроники, обрабатывающей входной видеосигнал, - начала я тянуть время, - ЖК-матрицы, модуля подсветки, блока питания и корпуса. Совокупность этих составляющих определяет свойства монитора в целом.
  -- Может, вы и чертёж представите? - ехидно уточнил Котик.
   И представлю, и сконструирую тут на месте и даже новый изобрету, только отпустите! У меня там княжество бесхозное и Ведущие маги мира буянят! Я вам даже историю создания мониторов расскажу! Итак, twisted Nematic film!
   "Скрученная нематическая хрень", - перевела правая половина мозга.
   "Дура! - рыкнуло левое полушарие. - "Филм" значит плёнка, покрытие!"
   Неважно! Всё что надо, я уже поняла! Вид кристаллов заложен в самом названии!
  -- Нематики, - озвучила я своё озарение. - В ЖК-мониторы входят нематики.
  -- Эй, парень! - одёрнул Котика Людвиг Вельгельминович. - Хватит уже мучить девочку! Отпусти, а? И мы её отпустим, если она в таком положении.
   Да! Да! Я в жутком положении! Мне срочно на Гею нужно! Свою жизнь отвоёвывать!
  -- Последний вопрос! - покачал головой Котик и обернулся ко мне. - Назовите мне способы, как можно структурировать кристаллы.
   Я с облегчением вздохнула и скоренько их перечислила.
  -- А ещё? - вопросительно глянул Котик.
   Я задумалась и притянула за уши температуру, как ещё один вариант.
  -- А ещё?
   А что ещё? Большее здравый смысл и предположить не мог. Ненамного старший меня экзаменатор смотрел с хищным предвкушением. А-а-а! Люди, караул, помогите! Хорошего бала лишают!
   "И незачем так орать, - раздался в голове спокойный голос Мортифора. - Я и так всё слышу!"
   "Где Норри с Виком?"
   "Твои конспекты листают"
   Как они их достали, мне было неинтересно. Главное, чтобы это помогло.
   "Ну, у тебя и почерк, сестричка! - выдохнул Норри. - Такое чувство, что ты хвостом писала!"
   "Да, - согласился Вик. - В тебе, Светка, погиб великий врач!"
   "Помогите лучше с вопросом! - огрызнулась я. - Способы структурирования кристаллов. Все кроме тех, что я уже назвала"
   "Пальцем, - ответил Мортифор. - Ты забыла, про палец".
   "Издеваешься?"
   "Нет, я серьёзно!"
  -- Что с вами, Светлана? У вас такое лицо, будто вы с кем-то спорите!
  -- Я думаю.
  -- Очень эмоционально!
  -- А я в лицах думаю! - огрызнулась я и посмотрела в глаза своей проблеме. Мой раздражающий фактор поёжился, но промолчал.
   "Так кто-нибудь поможет мне с этим последним вопросом?"
   "Пожми плечами, улыбнись ему и скажи, что структурировать кристаллы можно и пальцем"
   "Думаешь, прокатит?"
   "Абсолютно!"
   "А ты уверен?"
   "Тебя зовут княжна Драко?"
   "Да".
   "Уверена?"
   "Паразит!"
   "Не угадала, я - млекопитающее!"
   "Хищное!"
   "Ну, не без этого"
  -- Знаете, у меня такое чувство, что вы с кем-то спорите.
  -- Так и есть, - нашлась я. - Мой здравый смысл воюет с научной интуицией.
  -- И кто побеждает? - участливо поинтересовался Котик.
  -- Пока ничья, - горестно вздохнула я. Не признаваться же, что моя "интуиция", он же моя большая портативная шпора стояла сейчас на коридоре и теребила за уши Норри. А ладно! Была не была! - Ещё можно пальцем структурировать, поэтому если ткнуть ЖК-монитор пальцем, то вокруг появляется радужное пятно.
  -- Правильно, - вдруг искренне улыбнулся Котик и черканул что-то в своём листике. - А теперь скажите правду, вы когда-нибудь пользовались на моих письменных работах шпорами?
   Так! С преподавателями нужно быть осторожным, так как всё, сказанное тобой, может использоваться и против тебя. Особенно, пока в зачётке не стоит оценка.
  -- Я не умею списывать, - уклончиво произнесла я, так как из-за обострившейся драконьей сущности соврать не могла, а отрицательно ответ был бы не совсем правдой.
   Котик вздохнул, еле заметно улыбнулся, кивнул каким-то своим мыслям и вдруг уважительно произнёс:
  -- С вами приятно было иметь дело. Желаю вам дальнейших успехов.
  -- Спасибо, - опешила я. Чего-чего, а похвалы от Котика не ожидала. Думала, я его раздражаю. А оказывается, он меня даже уважает!
   Я облегчённо про себя вздохнула, встала, сказалась больной и вновь отпросилась в туалет. Алесю на всякий случай подрядила забрать мою зачётку. Что-то мне подсказывало, что попроси я об этом Лёшу или Андрея, Мортифор их сначала с лестницы спустит, а потом протянет руку и скажет: "Приятно познакомиться!"
   В коридоре меня уже ждали изнервничавшиеся братья во главе с оборотнем. Сбоку на лавочке под дверью тихо сидела Ладиина и теребила оборки длинного белого платья. Проходящие мимо студенты и студентки с интересом косились на такую странную композицию из трёх импозантных мужчин и девушки-царевны. Что с ней сделали братья неизвестно, но вела она себя очень-очень примерно.
  -- Чего ты так долго?! - набросился на меня Витька.
  -- Не всё в жизни зависит от нас. Давайте быстрее портал строить!
  -- А он не работает, - спокойно произнёс Мортифор. - Ведущие маги мира сначала закинули тебя сюда, а потом заблокировали, чтобы ты не могла вернуться. Мы проскользнули чудом. Придётся пользоваться вашим стандартным телепортом, встроенным в медальон Драко. Где здесь поблизости открытый источник воды?
  -- Нет!!! Только не это! - простонал Норри, осознав, что снова придётся иметь дело с унитазом. Вика тоже перекосило. И только Морти пока пребывал в блаженном неведении. Что ж, его счастье.
   Я и сама не в восторге, но, увы, ничего лучшего предложить всё равно не могу. Все претензии предъявлять Ведущим магам мира. Одного понять не могу. Неужели тот мужчина у стены его активировал? Или был одним из них?! Ведь строить там ловушку без какого-либо активатора глупо. А вдруг кто посторонний попадёт? Ладно, с позже разберусь.
  -- Идёмте! - повела я отряд в дальний конец коридора.
   Студенты с удивлением смотрели на бегущий по коридору отряд, состоящий из хрупкой девушки, трёх широкоплечих мужчин и матроны в белом средневековом платье. Когда мы все на одном скаку заскочили в женский туалет, позади раздался дружный вдох. Видно, такого дурдома родной институт давно не видал.
   Уборная, если не считать одной закрытой кабинки, оказалась пуста. Однако сюда в любой момент может зайти кто-нибудь ещё, а активировать портал у всех на виду опасно. Всё-таки магии на Земле официально не существует. Да и я, честно говоря, не хочу, чтобы однокурсники засекли меня в процессе ныряния в унитаз. Нет уж!
  -- Сюда, - запрыгнула я в крайнюю кабинку. Так как за мной шли Мортифор, Виктор, Норри и Лада, то пришлось продвинуться дальше. Только бы мы все влезли! Всё-таки на такое количество народу она не рассчитана.
  -- Мы все сюда не поместимся! - попытался возразить Норри.
   В этот момент скрипнула дверь соседней кабинки, и на нас уставилась изумлённая студентка. Ну да! Не каждый день увидишь, как в узкую кабинку пытаются втиснуться две девушки и трое парней. Вот блин! Это точно войдёт в легенды универа!
  -- Давай, студент! - рыкнула я на брата. - Залазь, если стипендия тебе дорога! Книгу я только одну спрятала. Нам и так на всех может не хватить!
   Норри от удивления даже притормозил. "Что это за бред?!" - говорили его глаза. Зато Мортифор понял мою идею мгновенно и раздражённо фыркнул, подыгрывая:
  -- Да что ты с ним нянчишься? Ребята, закрывайте кабинку. Время поджимает, а мне ещё тему искать! - при этих словах он буквально втащил к нам молчаливую Ладиину. - Где твои конспекты?
   Витька молодец, тоже сообразил, что к чему, и отвернулся к стене, изображая чтение спрятанной на руке шпоры. Норри всё ещё ничего не понял, но сделал шаг в нашу сторону. Студентка успокоилась. Открывшаяся ей картина стала ясной и понятной: пять студентов спрятали в туалете учебник и теперь он им одновременно нужен. Вполне обычная ситуация. Девушка улыбнулась и, подняв вверх кулак, пожелала удачи:
  -- Ни пуха, ни пера!
  -- Спасибо, - растерянно отозвался Норри. Мортифор тут же закрыл дверь и вытянул руку, требуя медальон:
  -- Так где, блин, книга?!
  -- Вот, - отозвался Витька, протягивая медальон.
  -- Хорошо, - кивнул оборотень и бросил артефакт в воду.
  -- Что это?! - истерично выдохнула молчавшая до этого Ладиина, указывая на загоревшийся фиолетовым светом унитаз.
  -- Не переживай, это не смертельно, - заверили её братья и толкнули первой...
   Последней моей мыслью было: "Только бы никто не вошёл!"
  

Счастье -- это когда у тебя есть большая,

дружная, заботливая, любящая семья в другом городе.

Джордж Берне

   Вынырнули мы в деревянном колодце. Прелестно! Просто чудесно! Здесь нас и похоронят. Вода ледяная, при всём желании продержимся в ней максимум полчаса. Стены скользкие и тесно так, что не пошевелиться. В общем, тяжелый случай. Покричать что ли?
   Но как ни странно таких радикальных решений не понадобилось. Буквально через пару секунд сверху послышался встревоженный мужской голос:
  -- Милорд, это вы?
   Мы задрали головы и увидели Норкара, перегнувшегося через край колодца.
  -- Спусти нам ведро с верёвкой! - приказал Мортифор.
  -- Одну минуту! - отозвался тот и исчез в проёме. В ту же секунду раздался скрип быстро раскручивающегося ворота - и на нас полетело стальное ведро с верёвкой.
  -- Ныряй! - скомандовал Норри, уклоняясь от сброшенного сверху "снаряда". Мы все попытались уйти под воду, но теснота помешала, и я схлопотала жестянкой по плечу. Везёт, блин!
  -- Свет, давай, - подтолкнул меня снизу Мортифор. - Становись ногой в ведро и хватайся за верёвку. Будешь первой.
  -- А меня там твои подданные не прибьют? - насторожилась я, выполняя его инструкции.
  -- Ты же их королева, - фыркнул, отплёвываясь, оборотень и крикнул:
  -- Поднимай!
   В проёме показались сразу две лохматые головы, а затем вновь раздался скрип ворота, верёвка дёрнулась и стала медленно подниматься вверх. Держаться было очень неудобно, руки соскальзывали, намокшая одежда тянула вниз. Однако страх сорваться и сломать себе шею, падая, помогал держаться за спасительную "соломинку".
   Казалось, прошла целая вечность прежде, чем моя голова достигла края колодца. Ворот прокрутили ещё немного, и меня подхватили чьи-то руки, не без усилия отрывая от верёвки. Как хорошо снова оказаться на земле! Один из оборотней вручил мне огромное пушистое полотенце. Спасибо. После холодной воды тело колотило. Вытершись и закутавшись в плед, я наблюдала, как оборотни вытащили следом Ладиину, потом Норри, Виктора и, наконец, Мортифора.
   Норкар воодушевлённо хлопотал вокруг своего господина, то и дела норовя укутать его дополнительным пледом. Прочие оборотни смотрели на своего лорда с видимым облегчением. Похоже, они очень ценили Чёрного короля.
  -- Милорд у вас осталось совсем мало времени! Пока вы отсутствовали, Ведущие маги мира вмешались во временную петлю, и теперь до истечения срока остались считанные часы!
  -- Сколько? - коротко уточнил Мортифор.
  -- Пять часов.
  -- Надо срочно выезжать за город и строить портал!
  -- Твои маги смогут это сделать? - спросил Норри у Мортифора.
  -- Запросто! - хмыкнул супруг. - Предлагаю срочно собраться и выезжать. А по дороге решим, кто из нас кто.
   Норри наспех сотворил заклинание сушки одежды. Ладиина тихонько стенала в уголке. Бунтовать вслух она опасалась. Надо будет потом спросить у братьев, что они с ней сделали. Какая-то она нынче потерянная и растерянная.
   Оборотни принялись слаженно собираться. Они у Мортифора удивительно выдрессированы. Ни одного лишнего движения. Ни одной потерянной минуты. Всё четко и по существу. А двигаются просто синхронно, как одно целое.
   Я побежала в сторону таверны, Витька последовал за мной. Видно, после всех событий он побоялся отпускать меня одну. Надо признать слуги Мортифора здорово позаботились о наших вещах, и всё осталось в целости и сохранности.
   Через пять минут мы спустились во двор. Рослый оборотень подвёл ко мне под уздцы Злыдня. Чувствуя торжественность случая, метаморф превратился в высоченного чёрного жеребца с острыми копытами и торчащими из пасти клыками. Чисто из вредности он то и дело норовил наступить услужливому оборотню на ногу, но парень демонстрировал чудеса проворства. При мне Злыдень слегка успокоился, и юный вервольф вежливо подсадил меня в седло, затем вскочил на своего скакуна и поехал чуть поодаль. Похоже, у лохматого негласный приказ меня защищать.
   Витька устроился на Чернуле, Норри кликнул своего пегаса, а Ладушку посадил себе за спину один из оборотней. Я ожидала, что вот сейчас наша красавица воспользуется ситуацией. Но оборотни действовали на неё угнетающе, и она, робко обхватив мужчину за талию, тихо сжалась у него за спиной. Непонятный случай!
   Хозяин таверны лично вышел на крыльцо и помахал ручкой вслед выезжающей кавалькаде. С чего нам такая честь? К братьям пристроилось по оборотню. Справа со мной поравнялся ещё один воин с пышной гривой волос. Наверно, это Гуара. Гуара скользнул по мне взглядом и, видя мой интерес к собственной персоне, коротко кивнул головой, означая поклон. Хм, мелочь, а приятно! Мортифор притормозил своего золотистого жеребца и поравнялся со мной.
  -- В сорока километрах отсюда в лесу есть небольшая полянка. Там мы построим групповой портал. А пока предлагаю нам всем пятерым настроиться на мыслесвязь, - с этими словами он протянул мне изящный хрустальный кулон. - Так нам будет проще обойти ловушки в замках магов. Одно дело, когда ломаешь голову над проблемой один, и совсем другое, когда тебе могут помочь ещё четверо.
   Я приняла артефакт и повесила на шею. Мортифор тем временем подъехал к Витьке с Норри. Лада приняла украшение молча и без возражений, что опять же странно. Остальное время мы учились пользоваться артефактами и настраивали связь.
   "Свет! - повернулась ко мне Лада. - Вы что всерьёз решили сразиться с Ведущими магами мира?!"
   Настроенная линия оказалась слишком громкой. Я поморщилась и пожала плечами:
   "У нас нет иного выхода"
   "Я не хочу в этом участвовать!"
   "Тогда ты умрёшь!"
   "Что?!"
   "Лада, только не надо делать вид, что ты не догадалась, что здесь происходит!"
   "Я замуж хочу, а не драться!"
   "Я тоже много чего хочу, но это ничего не меняет! Если ты откажешься драться - то умрёшь"
   "Но я не хотела такой судьбы!"
   "Я, что ли, хотела?!"
   "Я требую развода!"
   "Учти, Свет, - встрял в наш разговор Виктор. - Жену, как и гранату, надо бросать подальше от себя!"
   "Лада, я не дам тебе развод. Вот явимся к магам, победим их - и тогда делай, что хочешь. Кстати, никто не запрещает тебе жениться, то есть выйти замуж за поверженного врага. А у него уж и земли, и богатства!"
   "Но как я его заставлю?!"
   "Ну, у тебя есть время что-нибудь придумать", - улыбнулся Вик.
   Лада надулась и отвернулась. Да, сложная её ждёт задачка. Впрочем, и нам тоже нелегко придётся.
   Через час из-за деревьев показалась небольшая полянка. Часть отряда выехала вперёд, спешилась и рассредоточилась по разным сторонам света. Обследовав поляну, они скрылись в лесу. Через пять минут разведчики вернулись, сообщив, что всё чисто. И к делу приступили маги Мортифора. Невольно я залюбовалась их чёткими и согласованными движениями. Словно в танце, они вырыли на поляне пятиконечную звезду, посыпали канавки какой-то пылью. Пятеро оборотней заняли по лучику и синхронно стали чертить в нём идеально одинаковые символы. Мда, современные хореографы за такую труппу полжизни отдали бы!
   Я так задумалась, что даже не заметила, как к Злыдню подошёл Мортифор и протянул в мою сторону руки, помогая спуститься. Витька, Норри и Ладушка уже сидели в сторонке на пожитках. Братья жевали по огромному бутерброду. Госпожа Каракурт мрачно постукивала хлыстиком по ноге.
   Что ж, самое время нам разобраться, кто из нас кто. Я села рядом с братьями и извлекла из рюкзака блокнотик. Решая задачки, полезно записывать данные. Итак, чертим таблицу с пятью колонками и пятью строками. По горизонтали в шапках располагаем наши имена, по вертикали - имена Ведущих магов мира. Мортифор с наслаждением вытянулся на траве по правую руку от меня и с интересом наблюдал за моими движениями.
  -- У кого какие предположения? - хмыкнул он, срывая у бока соломинку и надкусывая конец.
  -- Ну, с Виком мы, хвала Высшим силам, определились! - сделала я пометку в блокнотике. - Он - Хапуга. Больше ни у кого из нас такой талант не выражен так ярко. Воин присутствует у большинства из нас, поэтому давайте отложим его напоследок. А вот Западло в большей степени распределён между мной и Ладой.
  -- Предлагаю присвоить эту номинацию ей, - улыбнулся Вик. - Столько раз, сколько она нас сдавала, не осилит никто! По ней орден имени Павлика Морозова плачет!
  -- Но ведь Квипрокво отвечает не столько за предательства, сколько за недоразумения, - возразила я. - А вот такого количества казусов, сколько произошло со мной, не было ни у одного из нас.
  -- Да, - согласился кузен. - Влипаешь ты, сестрёнка, качественно. Как ещё жива до сих пор?
  -- Так давайте её и пошлём! - обрадовалась ожившая Ладиина.
  -- Посмотрим, - буркнул Норри, награждая красавицу мрачным взглядом. Благодаря нашей родственной связи я чувствовала, что эльфёнок побаивался Квипрокво, считая его самым опасным противником, и посылать меня к этому магу, не хотел. Видя реакцию Норри, леди Каракурт снова сдулась и насупилась. Мортифор молча наблюдал за нами, философски грызя травинку.
  -- Если допустить, что Света - Недоразумение, - вдруг подал голос оборотень. - То Лада должна занять место Либ-им-и-до, потому что Воин, как выяснилось, у неё развит в меньшей степени. Тогда остаётся Воин и Тихоня. Оба свойства, к сожалению, у нас с Норри развиты в одинаковой мере. И нам придётся гадать на кофейной гуще.
  -- У нас кофе нет, - скорбно отозвалась "моя супруга".
  -- Я образно выразился, - холодно улыбнулся Мортифор. - Суть остаётся в том, что вероятность ошибки пятьдесят процентов.
  -- Хорошо, Морти, но если к Квипрокво отправить Ладиину, то Очарованием у нас будет Норри, и мы с тобой опять же упираемся в одну стену! У нас с тобой Воин и Тихоня тоже развиты в равной степени!
  -- Муж и жена - одна сатана, - буркнул Вик.
  -- А что тебе мешает стать Воином, а мне Тихоней? - улыбнулся Чёрный король.
  -- Мортифор, ты конечно, крыса лабораторная, - обернулся к нему Вик. - Но если вспомнить, что у Тихони девиз сем раз отрави, один - припугни, то Света в данном деле более поднаторела.
  -- А ты вдобавок ко всему окончил величайшую школу воинов, - вставила я свои пять копеек. - Ты прирождённый воин. Кому как не тебе попытать счастья с Айрессеном Задиром?
  -- Ладно, - согласился пятый дракон. - Допустим, вы правы, но тогда Очарование Норри?
  -- Я бы отправила его к Тихоне, а Ладиину к Либ-им-и-до, - принялась настаивать я.
  -- А вам не кажется, что Ладиина и богиня любви - вещи немного несовместимые? - тихо подал голос Норри.
  -- Ага, - поддержал Вик. - Как селёдка с молоком!
  -- Норри, то, что ты пользуешься успехом у женщин - ещё не факт, что являешься Очарованием. Вик вон практически от тебя не отстаёт, но ведь он не Либ-им-и-до, а Хапуга. Давайте посмотрим на Тихоню немного с иной стороны. Он - маг с искусными, ловкими, умелыми руками. Кому могут пригодиться такие умения? Взломщику, вору, фокуснику, волшебнику. Большинство заклинаний сопровождается пасами рук. И у Норри такие заклятия получаются на высоте. Это его конёк. Я считаю, что колдовство - самая сильная сторона Норри. Малыш, ты этого даже не замечаешь, но твоё волшебство - как дыхание - свободное и непринуждённое. Ты феноменально впитываешь и осваиваешь новые заклятия. И гарпия как раз яркий тому пример. А Квипрокво всё-таки не предатель, а ходячие проблемы.
  -- По-моему это второй синоним Ладушки, - не согласился эльфёнок.
  -- Знаешь, Света, а в твоих рассуждениях что-то есть! - задумчиво произнёс Мортифор, водя ладонью по траве.
  -- Твоё мнение не считается, - встрепенулся Вик. - Ты субъективен по отношению к Свете.
  -- Но я заинтересован в том, чтобы она осталась жива, - возразил оборотень. - Я хочу выпутаться из переделки живым и с живой женой, а потому не буду принимать её сторону только ради того, чтобы заслужить благосклонность. Я тут выслушал ваши аргументы, подумал и понял, что Недоразумение у Лады развито ограниченно, в то время как Света на казусах едет и ими же погоняет!
  -- Действительно, - вдруг согласился Норри. - Квипрокво поклоняются, когда хотят кому-то насолить. Ведущего мага мира просят просто навестить того человека, а не убить. И предатели стараются ему не молиться, потому что боятся, что их делишки могут выплыть наружу. Из-за Лады у нас было много неприятностей, но все они подстроены ею. Это не случайность. Так, может, Света права? И Лада не Недоразумение, а Либ-им-и-до?
  -- К тому же, - вмешалась я. - Обратите внимание, что я, глава дома Драконов, ни одной проблемы не решила огнём и мечом. Я влипала в неприятности, но мне дико везло. А теперь вспомните пословицу: Только гладко всё пошло - появилось Квипрокво. Только Михей почти завоевал мир, как на его пути появилась я. Его планы провалились.
  -- Но он задел тебя за живое, - заметил Вик. - Он вступил на твои территории и покушался на твой трон. Тут, в любом случае, ты должна была ему помешать.
  -- Хорошо, - скрепя сердцем согласилась я. - А Мортифор? Когда мы в первый раз встретились, он ничем мне не мешал и не угрожал. Отдыхал с прекрасной дамой, а мы ему испортили свидание. Потом Лерри. У эльфов уродилась чудесная конопля - и тут появились мы. У Каракурта мы отняли ожерелье Прозрения, Казиларг почти нас захватил - и мы его обломали. Кентавры могли меня убить, но я свела их с мавками. Умроки почти созрели и готовы были для большого жора, но я опять же столкнула их с естественными хищниками, лопари чудесно питались караванами, пока той же дорогой не погнало нас. Уркам почти удалось собрать урожай - и снова объявились мы. А картошка вообще вне конкуренции! Я хотела сделать добро, а получилось биологическое оружие. Очень часто я стояла просто в стороне, такое чувство, что вокруг меня просто появлялось магическое возмущение, которое сводило вместе взаимоисключения.
  -- Да, - задумчиво согласился Вик. - В этом есть доля истины.
  -- Вот именно, Вик! У меня были неприятности, но у моих врагов их было гораздо больше!
  -- Может, ещё жребий потянем? - предложил Норри. Брата всё ещё грызли небольшие сомнения, и он решил их проверить таким простым и незамысловатым способом.
  -- А давайте! - согласилась я, подбирая две палочки. - Вот длинная и короткая палочки. Сейчас каждый из нас по очереди будет тянуть одну из них. Если большинством случаев вытянется короткая, победит моя версия, длинная - прав Мортифор. Приступим?
  -- Нет! - спохватилась команда. - ТОЛЬКО НЕ ИЗ ТВОИХ РУК!!!
  -- И, правда, Малая, - ухмыльнулся Вик, забирая у меня палочки. - Хоть твоя "вина" ещё и не доказана, пусть это лучше буду я.
  -- А где гарантия, что полученное гадание не будет Недоразумением? - встрепенулся Мортифор. - Ведь его предложила Света.
  -- А что же тогда делать? - растерялась я.
   Мортифор на минуту задумался, а потом произнёс:
  -- Если в тебе преобладает талант Квипрокво, то ты запросто можешь провоцировать недоразумения. Давай проверим вас с Ладой несколько иначе. Вот две палочки: короткая и длинная. Вы с Ладой по очереди будете их тянуть. Если выпадет длинная палочка, то Вику надо будет поцеловать взасос Ладиину, а если короткая, то Норри.
  -- Что?! - взревели братья.
  -- Ну, Квипрокво в основном насылает неприятности или недоразумения на других, а не на себя, - невозмутимо пожал плечами Мортифор. - Я считаю, это лучше всего отобразит суть нашей маленькой проверки.
  -- Но почему Вик должен целовать меня?! - возмутился Норри.
  -- Вик - мужчина нормальной ориентации. Выбор короткой палочки в данном случае будет и недоразумением, и неприятностью.
  -- Выбор длинной меня тоже не обрадует! - возмутился кузен.
  -- Жалко подарить девушке поцелуй? - возмутился Мортифор.
  -- Этот поцелуй может вылиться в скоропостижную женитьбу! А это уже большие неприятности.
  -- Хорошо, - отрезал Мортифор, - тогда давайте в случае длинной я буду целовать Свету.
  -- А в случае короткой - Виктора! - прошипел Норри.
  -- Что?! - возмущённо подскочили кузен с супругом.
  -- А что? - невинно взмахнул ресницами эльфёнок. - Вы друг друга терпеть не можете. Самое то для Квипрокво! А чтоб никаких искажений не было - дайте слово, что обязательно поцелуетесь. Тогда результаты гадания будут верными.
  -- Я на эту гомосятину не подпишусь! - прорычал лорд Венатор.
  -- Меня, думаешь, радует такая перспектива?! - буркнул Мортифор.
  -- А кто тебя знает? - огрызнулся Виктор. - Нормальному мужику такая порнография в голову бы не пришла!
  -- Но идея на удивление изящна! - встала я на защиту Мортифора. - Это, действительно, тест на Недоразумение в чистом виде!
  -- Так, может, сразу примем твою точку зрения и всё? - жалобно взмолился Виктор.
  -- Нет, надо проверить! - возмутился Норри. - А вдруг мы всё-таки ошибаемся?
  -- Тогда почему, блин, я? Вот ты тоже Мортифора не любишь!
  -- Ты сильнее его терпеть не можешь! - отозвался Норри. - Это будет лучше для гадания. А меня с детства учили выживать. И твердили, что ради спасения и гарпию поцеловать можно, не то, что мужчину.
  -- Вот и целуй его сам! - огрызнулся лорд Венатор.
  -- Мы ещё тест не провели, а вы уже скандалите! - возмутилась я. - А вдруг пронесёт?
  -- Из твоих уст, Света, это звучит устрашающе! - фыркнул Вик.
  -- Вить, пожалуйста, согласись ты на это глупое испытание.
  -- Свет, ты не знаешь, о чём просишь!
  -- Вик, от этого теста зависит наша жизнь! - прорычал Мортифор. - Поверь, я тоже не в восторге от перспективы тебя целовать. Но это как раз-таки не смертельно! Переживём.
  -- Давайте придумаем другой тест!
  -- Нет времени! - рыкнули мы хором.
   Витька закрыл глаза и задумался. На лице его отразилась такая мука, что мне даже стало его жалко.
  -- Хорошо, - вдруг вздохнул он. - Даю слово, что поцелую этого гада. Тяните скорее ваши грёбаные палочки, пока меня не стошнило!
   Норри скоренько взял палочки и отвернулся. Через полминуты он повернулся к Ладиине и протянул ей два кулака с торчащими на одинаковом расстоянии палочками. Наступила гнетущая тишина. Наша красавица потянулась сначала к левому кулаку, потом отдёрнула руку и потянулась к правому, затем вновь передумала и вообще опустила руки, тупо глядя на палочки. Виктор молча кусал губы в сторонке. Поторапливать Ладушку он боялся. Мортифор спокойно грыз соломинку. Или у него хорошее самообладание, или с ним что-то не то. Наконец, Ладиина остановилась на первоначальном варианте - левом кулаке - и вытянула длинную палочку. Мы все с облегчением вздохнули.
  -- Ну что ж, Светина теория верна, - встрепенулся Виктор. - Поехали.
  -- Куда? - остановил его Норри. - А проверить? Вдруг Света не Квипрокво?
  -- Действительно, вдруг я тоже вытяну длинную палочку?
  -- Мне от ваших "вдруг" сердце ёкает! - огрызнулся Вик.
  -- Так хочется получить мой поцелуй? - поддел кузена Мортифор.
  -- Иди в задницу, извращенец!
  -- Я не по этим делам, милый. Но для тебя могу поискать среди слуг, - издевательски протянул оборотень. Похоже, Мортифору безумно нравилось доводить Вика.
   Норри тем временем перемешал палочки и обернулся ко мне. Витька с Мортифором мгновенно прекратили перепалку и затаили дыхание. Я в отличие от Ладиины быстро приняла решение и уверенно вытянула короткую.
  -- НЕТ! - заорал Вик. - Света, я тебя убью!
  -- Иди ко мне, шалун! - расхохотался Мортифор, распахивая объятия. - Цыпа-цыпа-цыпа!
  -- Отвали от меня, извращенец! - отпрыгнул от оборотня Вик. - И не смотри на меня так! Меня сейчас вырвет!
  -- А теперь без шуток, - вдруг серьёзно произнёс король вервольфов. - Я дал слово, что поцелую лорда Венатора. Я предлагаю выкупить это желание.
  -- Так можно! - ошарашено произнёс Норри. - Так вот почему вы были таким спокойным!
   Мортифор ухмыльнулся и кивнул.
  -- Пятьдесят золотых, - назвал вервольф цену.
  -- Ты так низко меня ценишь?! - возмутился Вик, в котором тут же проснулась коммерческая жилка. - Пятьсот!
  -- Милый, мне дешевле тебя поцеловать! - сделал шаг в сторону Витьки Мортифор.
  -- Стоп! - выставил кузен перед собой руку. - Пятьдесят, так пятьдесят! Договорились!
   Я с изумлением смотрела, как Вик впервые в жизни проиграл торги. Но кузен пострадавшей стороной себя не чувствовал. Наоборот он очень даже был рад, что так легко отделался. Мортифор также не грустил по поводу случившегося.
  -- Ну, что ж, - обрадовано вскочила Ладиина. - Поехали?
  -- Не терпится к Либ-им-и-до? - буркнул Вик.
  -- У меня же все мужья закопались, - пожала плечами Лада. - А Света благоустройством моей личной жизни не занимается. Вот и приходится всё делать самой!
  -- Ох, и не повезло же магу, - тихо прошептал Норри. - Кем бы он ни был. Я ему искренне соболезную!
   В этот момент к нам подошёл Норкар.
  -- Милорд, - опасливо косясь на нас, произнёс он. - Всё готово. Изволите идти?
  -- Да, - кивнул Мортифор и повернулся к нам. - Сейчас каждый из нас станет на соответствующий его магу луч пентаграммы и по моей команде, на счёт "три", мы все дружно подпрыгнем, активировав портал. Исходя из координат, мы должны будем попасть в коридор замка, ведущий в тронный зал. Увы, там повсюду полно ловушек, поэтому смотрите в оба. Радует лишь то, что пойди мы с самого начала, разнообразных капканов было бы гораздо больше.
  -- Было бы ещё лучше, если бы мы сразу в зал переместились! - заметил Вик.
  -- К сожалению, это максимально близкая, доступная для портала точка, - развёл руками оборотень. - Лада, я был в замке Либ-им-и-до, по коридору тебе надо ступать только по чёрным плитам. Хотя всё, возможно, уже изменилось, поэтому проверь вначале камушками. Норри, а тебе вообще лучше левитировать по коридору. Правда, Тихоня любит держать гарпий. Так что будь на чеку. У Хапуги я слышал, охранная система похожа на земную, где по всему коридору натянуты лазерные лучи.
  -- Прелестно! - выдохнул Вик, забыв о вражде. - Что-нибудь ещё?
  -- Не знаю, - пожал плечами Мортифор. - Я к нему не совался. У Квипрокво я тоже не был. С ним мы друг другу на расстоянии вредили.
  -- Ну что? Пойдём? - вздохнул Норри, подбирая с земли свои вещи и расчехляя боевую трость.
  -- Одну минутку! - произнёс Мортифор и обернулся ко мне. - Я давал слово, что поцелую Свету.
   С этими словами он сгрёб меня в охапку, поставил на ствол поваленного дерева и жадно прильнул к губам. Уходить сразу расхотелось. В этом поцелуе было всё: и нежность, и вызов судьбе, и прощание, и надежда. Но только я стала отвечать, как оборотень мягко отстранился и, опустив меня на землю, прошептал:
  -- Пусть между нами хоть что-то останется неоконченным, недосказанным, чтобы был повод вернуться. Ты только вернись, княжна! Просто постарайся выжить.
   И резко отстранившись, отошёл к пентаграмме. Мы хмуро последовали за ним...
Оценка: 5.80*162  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Жасмин "Дракон в моей постели" (Современный любовный роман) | | А.Сиалана "Двойное попадание " (Юмористическое фэнтези) | | К.Амарант "Будь моей игрушкой" (Любовное фэнтези) | | А.Енодина "Любовь по наследству, или Сундук неизвестного" (Молодежная проза) | | М.Ртуть "Черный вдовец. Часть 2" (Попаданцы в другие миры) | | Д.Тараторина "Волчья тропа" (Приключенческое фэнтези) | | П.Коршунов "Жестокая игра (книга 3) Смерть" (ЛитРПГ) | | LitaWolf "Пленница по ошибке, или Любовный Магнетизм" (Приключенческое фэнтези) | | А.Емельянов "Мир Карика 4. Настоящая магия" (ЛитРПГ) | | О.Обская "Невеста на неделю, или Моя навеки" (Юмор) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"