Упоров Владимир Николаевич: другие произведения.

Маг Теневого Элемента

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 6.31*13  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Можно ли назвать злом желание "выжить" или "стать свободным"? Действительно ли только доброта и благие намерения спасают жизни? Юный Реннет не единожды задаётся этими вопросами, попав в организацию боевых магов, где талант и способности решают всё. На его долю выпадает множество испытаний, с которыми приходится справляться в одиночку. Интриги, зависть, ненависть, ложные обвинения и предательство тех, кого считал товарищами. Реальность, с которой ему придётся столкнуться лицом к лицу, не разделена на светлое и тёмное, но она не прощает ошибок в выборе и не даёт второго шанса...

  Упоров Владимир Николаевич
  Маг Теневого Элемента
  Аннотация: Можно ли назвать злом желание "выжить" или "стать свободным"? Действительно ли только доброта и благие намерения спасают жизни? Юный Реннет не единожды задаётся этими вопросами, попав в организацию боевых магов, где талант и способности решают всё. На его долю выпадает множество испытаний, с которыми приходится справляться в одиночку. Интриги, зависть, ненависть, ложные обвинения и предательство тех, кого считал товарищами. Реальность, с которой ему придётся столкнуться лицом к лицу, не разделена на светлое и тёмное, но она не прощает ошибок в выборе и не даёт второго шанса...
  
  Лишь тень способна размыть границы между Светом и Тьмой...
  
  Пролог
   Темнота! Бесконечная, неосязаемая и непроглядная темнота вокруг! Все мысли, чувства, воспоминания и эмоции остались позади. Не было ничего... кроме призрачного чувства сожаления о чем-то потерянном, о чем-то очень важном...
   Это длилось не более минуты. Неожиданно, яркий и ослепляющий свет за считанные мгновения рассеял холодную темноту и подступающий к сознанию ужас, все вокруг переменилось, под ногами появилась твердая опора.
   Немного худощавого телосложения, с бледным, как мел, лицом и растрепанными темно-русыми волосами, в длинном угольно-черном плаще - стоял юноша, прикрывая глаза руками от нестерпимого света. Тишина гудела у него в ушах, давя на разум и чувства, отупляя и приглушая их.
   Постепенно его глаза привыкали к белому свету и юноша, словно новорожденный ребенок, первый раз увидевший мир, начал озираться по сторонам, щурясь и часто моргая. Увиденное его поразило и напугало одновременно...
   На многие-многие километры вокруг не нашлось ничего, кроме белоснежной ровной поверхности, похожей на землю. На ней сейчас он и стоял. А над головой висело небо, если можно его так назвать. Оно было ровного серовато-белого оттенка. Видя этот ландшафт, трудно даже сказать, где верх, а где низ. Лишь едва заметная линия горизонта, отделяющая белую землю от серого неба, виднелась вдали. Ни единого колебания ветра, ни единого движения не ощущалось в этом странном месте. Какой-то бесцветный, пустой и безжизненный мир...
   - Где я? - прошептал юноша охрипшим и слабым голосом, тут же утонувшем в пустоте неведомого пространства. Сердца, что должно было выскакивать из груди учащенно стуча, он тоже не чувствовал...
  Мысли и чувства перемешались. Не представляя, что делать дальше, он посмотрел на самого себя, на свою одежду, резко контрастирующую с окружающим его белым светом. Мгновение он колебался, а потом, задал еще один вопрос, возникший у него в голове совершенно неожиданно:
  - Кто я такой?
  Внезапно, его сознание буквально взорвалось всевозможными картинами, сменяющимися одна за другой, а разум наполнился воспоминаниями. Юноша вспомнил о том, что было раньше, о собственном прошлом: кем он был, что он делал, что хотел сделать - обо всем, вплоть до последних мгновений...
  
  
  
   
  Часть 1
  Глава 1 Серые плащи
  
   Двое незнакомцев пробирались по узким и извилистым улицам маленького городка, носящего название Веллин, и расположенного практически на Северной Границе обширной Азраннской Империи. От снежных просторов, тающих только по три месяца в году, а затем снова замерзающих, его разделяли всего около сотни километров. И на первый взгляд, казалось, не было здесь ничего такого, что могло бы привлечь чужаков. Самый что ни на есть посредственный город, далекий от торговли и, соответственно, от процветания.
   Прохожие, завидев этих двоих, сторонились, избегая столкнутся с ними. И сразу же после того как незнакомцы проходили, жители собирались небольшими группами, полушепотом обсуждая происходящее. Отовсюду слышалось примерно одинаковое: "Это они?" и "Да, боевые маги...", а еще "Слышал, они причастны к нескольким убийствам в соседнем городе...", "Ага, и к похищениям...", "Ужас просто, а главное - закон им не указ...". А сами незнакомцы, тем временем, продолжали спокойно шагать, не обращая никакого внимания на окружающую суматоху, будто она их совершенно не волновала. Оба кутались в длинные серые плащи с капюшонами, надвинутыми прямо на глаза. Как раз-таки эти самые плащи и были причиной такого странного поведения окружающих. Всем было известно, что такие одеяния носили боевые маги Империи. Эти двое выглядели весьма подозрительно, и горожане видели в них опасность. Впрочем, не смотря на все досужие, ничем не подкрепленные версии, подозрения и предположения, заступать им дорогу никто бы не решился.
   Скоро незнакомцы пересекли центральную часть города и оказались в более пустынной окраинной области. Вокруг было чересчур безлюдно и тихо, а улицы стали еще уже и грязнее, нежели в центре. Стоит заметить, что при ходьбе высокие сапоги обоих, будучи на мягкой кожаной подошве не издавали ровно никакого шума, из-за чего казалось, что это не люди идут, а призраки. Тихое хлопанье плащей и тени вечерних сумерек только усиливали общее впечатление и добавляли таинственности...
   - Вы чувствуете его? - вдруг спросил один из незнакомцев. Его голос казался чересчур низким и грубым даже по меркам мужчин.
   - Да. Он уже достаточно близко, - ответил второй почти шепотом.
   - Мастер, а вы уверены, что это подросток?
   Прошло несколько долгих мгновений, прежде чем тот ответил ему:
   - Да, судя по тому, что абсолютно не контролирует свою силу, и как следствие она выплескивается наружу, он еще ребенок. Иначе мне не удалось бы его почувствовать. И это кажется мне удивительным.
   - Удивительным?
   - Именно. Ты и сам наверно знаешь, способности к магии обычно передаются по наследству. В Веллине, как мне известно, магов нет, а значит - их наследников тоже быть не должно. Потому мне очень интересно то, откуда взялся этот ребенок и, более того, я чувствую в нем нечто странное, непонятное и одновременно знакомое. Поэтому мы должны найти его, Торн.
   Первый повернулся и посмотрел на него, а потом, чуть склонив голову произнес:
   - Да, Мастер. Я полностью полагаюсь на ваши чувства.
   - Рад это слышать, - степенно кивнул второй, словно ничего иного даже не ожидал.
   Оба они повернули за угол и... чуть не столкнулись с идущим им навстречу худощавым парнем.
  - Вот он! - произнес второй, указав на мальчика, от неожиданности застывшего на месте.
   Тот, получше разглядев их обоих, сделал два неуверенных шага назад...
  
   Реннет родился здесь, в Веллине, в небольшом домике на Северо-восточной улице. Его родители - мать Сирина и отец Венорт - умерли, когда ему не было еще и трех лет. Жизни молодых людей забрала лихорадка, бушевавшая тогда во многих городах Империи, оторванных от благ цивилизованной медицины и целительной магии. Само по себе оказалось большим чудом то, что маленького Реннета не тронула страшная болезнь, унесшая за Пределы тысячи и тысячи человеческих душ, оставляя после себя лишь свежие холмики на местных кладбищах.
   Все что осталось у Реннета от родителей - это их имена. Мальчик не помнил даже их лиц. Когда трехлетний ребенок узнал от сердобольных соседей о том, что его отца и матери больше нет, ушел глубоко в себя. Никаких слез и рыданий. Он просто целыми часами лежал и молчал. Хотя незрелый разум еще многого не осознавал, душой мальчик чувствовал, что остался совсем один. Возможно, именно тогда его сознание затолкнуло воспоминания о родителях далеко в глубины памяти, чтобы избежать травмирования и расстройства неокрепшей детской психики. Но как бы там ни было, Реннет мало что мог вспомнить из своего прошлого. Так получилось, что об отце и матери он знал лишь из слов совершенно чужих ему людей. Про родовое имя семьи, являющееся своеобразным связующим звеном между дальними и близкими родственниками, даже говорить не стоило.
   Если у мальчика и были родные где-то в других местах, в других городах, то про них он ровным счетом ничего не знал. По словам все тех же соседей, мать и отец переехали в этот город за несколько месяцев до рождения Реннета и, за эти четыре с лишним года, не успели ни с кем из них сдружиться настолько близко, чтобы рассказывать им о своем прошлом. А оставшегося сиротой мальчика взяла к себе семья Бирров. Они не лучше других были знакомы с родителями Реннета, но имели желание и возможность растить его.
   Спустя пару месяцев мальчик снова начал разговаривать и даже смеяться, однако случившееся, похоже, оставило глубокий след в его душе - некую пустоту, которую невозможно ничем заполнить. Во всяком случае, рос он довольно замкнутым и необщительным, предпочитая одиночество и покой, веселью и шумной компании других детей.
   Старик Бирр держал в центре Веллина собственную таверну и когда Реннет достаточно подрос, стал помогать ему и двоим его взрослым сыновьям по хозяйству. Делал он это исключительно по собственному желанию и считал, что таким образом может хотя бы частично отблагодарить их за подаренную ему возможность жить нормальной человеческой жизнью, иметь крышу над головой и горячую еду, а не попрошайничать на улицах сутками напролет. Бирр был очень добр к Реннету и с восьми лет даже начал учить его читать и писать. Серьезный и смышленый не по годам, мальчик схватывал все буквально на лету. Казалось, будто он взрослеет быстрее, чем все его сверстники. Скоро мальчик мог уже самостоятельно читать целые книги. Пусть в городе найти что-то по-настоящему интересное оказалось сложно, учитывая малообразованность самих жителей и отсутствие библиотек, но именно они на тот момент стали его главной радостью в жизни. Он любил подолгу уединяться где-нибудь с книжкой на коленях, с головой погружаться в чтение...
   Сегодня Реннет опять зачитался очередной захватывающей книгой и чуть не забыл о своем обещании помочь в таверне. Это было непростительно, особенно если учесть, что подобное уже имело место быть неделю назад. Нет, бить или ругать за такое его бы не стали, однако чувство невыполненного обещания жгло юное самолюбие, и потому сейчас мальчишка торопливо шагал по узкому лишенному всякого освещения переулку, прекрасно ориентируясь в знакомых с самого детства запутанных лабиринтах улиц. К сожалению, он настолько глубоко погрузился в собственные мысли, что не сразу заметил две темные фигуры, возникшие из-за поворота, и в результате едва не столкнулся с ними...
   Реннет резко затормозил. Те двое, также застыли на месте. А сразу после произошло нечто совершенно неожиданное: один из них - тот, что повыше ростом, - указал на него рукой и произнес "Вот он!".
   Мальчишка замер и сосредоточил все свое зрение, чтобы в сумраке переулка лучше их разглядеть. Он точно мог сказать, что видит этих двоих впервые: такие странные длиннополые плащи он бы точно запомнил...
   "Постойте-ка! - мысленно воскликнул он вдруг. Его глаза расширились от удивления и испуга. - Не может быть!.."
   Он не мог ошибиться. Уж ему то, прочитавшему немало книг о приключениях, удивительных существах и неведомых краях, лежащих за пределами Империи, должно быть известно, что означают "длинные серые плащи".
   "Боевые маги Империи!" - звенело у него в сознании. Забеспокоившись, практически инстинктивно он сделал два шага назад. Ему сразу вспомнились истории о них. Многие из них, для обычных людей, таких как он, ничем хорошим не заканчивались. Ходили слухи, что они причастны к таинственным убийствам и похищениям детей по всему континенту. Обладая огромной силой и властью, которую в состоянии оспаривать разве что сам Император, боевые маги могли делать все, чего захотят и при этом оставаться безнаказанными. Даже в свои тринадцать лет мальчик понимал, что многие из этих слухов не более чем фантазия невежественного люда и досужий вымысел, но они, скорее всего, появились не на пустом месте.
   Страх и острое чувство опасности целиком захватили Реннета. Он уже собирался броситься бежать, но... что-то удержало его от такого поступка и заставило остаться на месте. Немного позже, успокоившись, он и сам осознал, что "бежать" - глупейшая идея. Обыкновенному мальчишке ни за что не скрыться от могущественных боевых магов, от их смертоносных заклинаний.
  Так вышло, что приняв решение не убегать, Реннет лишил себя последнего призрачного шанса благополучно вернуться в таверну. Сомневаться в том, что это именно маги Империи, не приходилось. Хотя официальных законов и правил о том, что серые плащи могут носить только они, не существовало - никто из обычных людей, находящихся в здравом уме, не стал бы облачаться в подобные одеяния. А значит, его жизнь на данный момент зависела от намерений и цели этих двух магов, что остановились напротив.
   "Вряд ли они пришли убить меня", - успокаивал себя Реннет. За свою короткую жизнь в Веллине он не мог так сильно насолить кому-то. К знатному роду он тоже едва ли принадлежал, и его судьба не интересовала никого, кроме него самого. В этом-то мальчик привык не сомневаться. Но тогда что же им от него было нужно?
   На сей счет у парня имелась догадка, однако он не мог быть до конца уверен в ней: в книгах часто рассказывалось о том, как маги бродят по городам и ищут учеников с талантами к магии. Было ли это вымыслом, или же правдой, сложно сказать. Как уже было сказано, большая часть сведений, слухов и историй о магах постоянно подвергались сомнению. Книгу, в которой все до последнего слова является правдой, никто читать не захочет.
   Все это время, а прошло уже достаточно, двое незнакомцев магов и мальчик стояли неподвижно, наблюдая друг за другом. Реннет не стал больше пятиться, а маги не пытались подойти ближе.
   - Кто вы? - решился спросить Реннет, хотя ответ на свой вопрос он уже и так знал.
   Один из незнакомцев - тот, который высокий - шагнул навстречу, в полоску закатного солнца, падающего через узкий просвет между ветхими двухэтажными зданиями. Спокойным движением руки он откинул капюшон, открыв свое лицо мальчику, и таким же спокойным мягким голосом произнес:
   - Меня зовут Киос. Я маг и глава клана "Белое Пламя". - Затем, кивнув в сторону второго, который тоже снял капюшон, но остался стоять на месте, он добавил: ― А это мой спутник и помощник Торн. Он тоже маг.
   Реннету удалось хорошенько рассмотреть лица обоих. Удивительно, но они очень сильно отличались друг от друга. Тот, который назвался Киосом, был высоким и стройным, с длинными пепельно-серыми прямыми волосами и такими же серыми глазами, напоминающими глаза хищника. Резкие черты лица и тонкие бесцветные губы создавали пугающее впечатление, но... что было самым удивительным в его внешности, так это - абсолютно-белая кожа. Реннету никогда раньше не приходилось видеть и даже слышать о чем-то подобном. По крайней мере, в данной части Империи люди с такой приметной внешностью не встречались, в этом мальчишка был уверен. При красноватом закатном свете солнца, лицо высокого мага казалось призрачным и ненастоящим.
   Второй, что стоял чуть поодаль, был ниже ростом, но зато намного шире в плечах. Даже сквозь одежду заметно выделялись очертания его могучих мускулов. Угловатое широкое лицо, с большими светлыми глазами, смуглой кожей и добродушным выражением на нем - делало его похожим на обычного деревенского юношу, привыкшего к тяжелому физическому труду. Широкий лоб и короткие белокурые волосы лишь усиливали это ощущение.
   Однако какими бы разными они не выглядели, была одна странность, присущая им обоим: мальчишка заметил, что оба мага выглядели слишком уж молодо. Когда высокому можно было дать хотя-бы лет двадцать пять, то широкоплечему Торну явно не больше восемнадцати. Конечно, Реннету в своей жизни приходилось видеть магов всего дважды и они не принадлежали к числу боевых, но это...
   Свою мысль закончить он не успел...
   - Как же тебя зовут, юноша? - спросил Киос, разорвав тишину.
   - Зачем я вам? - проигнорировал вопрос мага Реннет и тут же пожалел об этом, завидев, как неодобрительно нахмурился широкоплечий, которого звали Торн.
   Над переулком снова нависла тишина. Слышны были даже редкие крики птиц, вылетающих на ночную охоту. Но вопреки опасениям мальчика лицо Киоса осталось спокойным и даже слегка расслабленным. С минуту он смотрел на Реннета, будто хотел понять, о чем тот думает, а потом заговорил:
   - Ты обладаешь способностями к магии, - сказал он.
   Мальчик не сразу понял смысл сказанных слов, а когда понял - не захотел верить.
  "Такого не может быть, - его сознание упорно отказывалось воспринимать сказанное магом. Он даже усомнился в реальности происходящего. Все казалось ему сном, навеянным вычитанными в книгах историями, вот только проснуться никак не получалось. - У меня? Способности? - и в то же время, мысли подводили его к новым вопросам: - Если они лгут, то с какой целью?"
   Кое-как сдержав эмоции и мысли, рвущиеся наружу, Реннет спросил, стараясь выглядеть спокойным:
   - С чего вы взяли, что у меня есть какие-то там... эээ... способности?
   - Мы - маги, порой способны узнавать себе подобных, то есть тех, кто, так же как и мы, обладает определенной силой, - прозвучал ответ из уст Киоса. В его проницательных серых глазах еле заметно мерцала улыбка. Он понимал, что мальчишка хочет казаться спокойней, чем есть на самом деле и старался действовать мягко. - Мы наткнулись на твою магию совершенно случайно, когда проходили мимо города. У тебя необыкновенно высокий магический потенциал, иначе нам бы просто не удалось почувствовать тебя, - отметил он.
   - Я вам не верю, - заявил Реннет, нервно сжав кулаки и стараясь не смотреть магу в глаза. Беспокойство и тревога с каждым мгновением сильней овладевали им.
   - Хорошо. Тогда позволь задать тебе вопрос. Ты ничего странного не наблюдал в себе за последнее время?
   Совпадение или нет, но он угодил в точку. Последние пару месяцев Реннет и вправду чувствовал себя немного необычно. Было ощущение, как будто физически его сила возросла двукратно или даже троекратно, однако это оставалось всего-навсего ощущением. По крайней мере, уставал он все так же, как и раньше, а тем временем, непонятное чувство даже не думало пропадать. Мальчик уже начал догадываться, что с ним что-то не так, и вот теперь... все вставало на свои места, наверное...
   Киос уже явно догадывался, о чем он сейчас думает и как может себя повести дальше. Отмахнуться не получится - это мальчишка тоже понимал, но разговаривать с магами не находилось желания. От них можно было ожидать чего угодно. Как говорила одно шутливое высказывание, очень популярное в народе: "С магами поведешься - бед не оберешься". Беспокойство за свою судьбу одолевало его все больше и больше... "Зачем вообще я им сдался?" - не переставал он размышлять.
   Маг чувствовал тревогу мальчишки и старался осторожно подбирать слова.
   - Не волнуйся, парень, мы не собираемся причинять тебе вред. У нас к тебе есть предложение, - сказал он.
   - Предложение? - вскинул голову Реннет. Его карие глаза совсем не по-детски взглянули в лицо магу.
   - О твоем вступлении в ряды магов "Белого Пламени", - кивнул тот. - Там ты сможешь научиться использовать свою силу, а также жить и работать, как полноправный член нашего клана. Впоследствии же, пройдя необходимый экзамен, ты сможешь присягнуть на верность и стать настоящим боевым магом.
   Он, в свою очередь, заглянул Реннету прямо в глаза и уже более настойчиво добавил:
   - Подумай хорошенько. Не торопись.
   Реннет молчал, обдумывая информацию, что свалил на него Киос, одновременно понимая, что сейчас совершенно не способен рассуждать здраво. Он ведь даже не был уверен в том, что происходящее не является сном, плодом разыгравшегося воображения. В подобный момент небезопасно предпринимать что-либо. К тому же, оставался вопрос, на который ему хотелось получить ответ.
   - Что будет, если я откажусь?
   Высокий маг оглянулся на своего спутника. Лицо того оставалось непроницаемым.
   - Думаю, мне стоит говорить с тобой начистоту, - начал Киос. - Если ты откажешься, все усложнится. Мы тебя, разумеется, не тронем, но положенный надзор будет осуществляться всю твою оставшуюся жизнь. По законам боевых магов Империи, "Белое Пламя" будет обязан присматривать за тобой. Ты должен это понять. И еще... я не должен тебе это говорить, но кроме нас и нашего ордена существуют еще множество различных организаций. Они также могут заинтересоваться тобой и... за их действия в случае твоего отказа, я не ручаюсь. Здесь, в Веллине, мы не сможем тебя защитить, не смотря на то, что эти земли находятся под нашей охраной.
   - Значит, у меня нет выбора... - пробормотал Реннет тихо.
   Маг расслышал его слова, и медленно покачивая головой сказал:
   - Ты не прав, парень. Выбор есть всегда, какая бы не возникла ситуация. У нас раньше бывали случаи, когда кто-то отказывался присоединяться к боевым кланам Империи. Многие попросту боятся нас, и не могу их винить за это. Скажу лишь, что ничего плохого с ними не случилось и многие проживают вполне нормальную жизнь, становятся магами-ремесленниками или исследователями, в конце концов. Я не собираюсь запугивать тебя. Просто хочу, чтобы ты очень хорошо подумал. Если ты не готов дать ответ прямо сейчас, я распоряжусь, и через месяц сюда снова придет кто-нибудь из магов моего клана? - предложил Киос, а затем, глядя на мальчишку сверху вниз, продолжил: - Только принять решение ты должен сам. Ни твои родители, ни кто-то другой из числа близких людей... только ты! Конечно, сейчас ты довольно юн, но жить с этим решением, в будущем, придется именно тебе, - закончил он, и за все время, что Киос говорил, выражение его лица, оставалось серьезным, а взгляд серых глаз буквально приковывал.
   Реннет задумчиво наблюдал за магами - те молчали, видимо в ожидании его ответа. Мальчик понимал, что с решением этого вопроса ему никто не поможет, включая семью Бирров. От ответа, что он должен дать, зависит именно его будущее, не чье-либо еще. Он зажмурился и правой рукой взлохматил свои темные, непослушные волосы. Реннет всегда так делал, когда нервничал и волновался. А волноваться явно было из-за чего.
   У него сейчас перед выбором стояли два пути: первый - остаться в Веллине и, может быть, до конца своих дней проработать в таверне Бирра, трясясь от страха в ожидании, что когда-нибудь за ним придут, а второй - пойти сейчас с этими магами в будущее, полное неизвестности и опасности. Выучиться в маги-ремесленники стоило больших денег, потому этот вариант даже не рассматривался. Он не смог бы заработать столько за всю свою жизнь.
   Честно говоря, оба оставшихся варианта его не слишком-то устраивали, но в глубине души Реннет понимал, что уже сделал выбор. А вот правильным он будет или нет - мальчишке лишь предстояло узнать.
   - Я согласен! - произнес он, в конце концов, отметая прочь все сомнения.
   Киос, казалось, ждал именно такого ответа. Он подошел к Реннету и, улыбнувшись, сказал:
   - Рад это слышать, парень. Теперь, надеюсь, ты назовешь нам свое имя?
   - Мое имя Реннет.
   - Я знаю, что невежливо интересоваться родовым именем человека, поэтому обойдемся без него. Однако, как насчет твоих родителей, Реннет? Думаю, они имеют право знать обо всем. Сюда ты уже вернешься не скоро и долго не сможешь их увидеть...
   - У меня их нет, - оборвал Киоса мальчишка.
   В серых глазах мага не появилось и тени удивления, словно слышать подобное для него уже не в новинку. Он лишь сочувственно кивнул.
   - Я понял это сразу, по обстоятельству того, как быстро ты согласился пойти с нами. В ином случае, сын не стал бы так торопиться с ответом. А кроме родителей, у тебя есть кто-нибудь из родных? - спросил Киос.
   Реннет сразу подумал о семье Бирров. За эти годы, прожитые под одной крышей, она стала для него почти что родной, но даже так, он не мог заставить себя относится к ним так, как если бы относился к умершему отцу и матери. Подняв голову, мальчик посмотрел на звезды, постепенно зажигающиеся на темно-синем небе. Порыв ветра, возникший словно ниоткуда, ударил ему в лицо, освежая кожу вечерней прохладой. Снова переведя взгляд на двоих магов, Реннет дернул за воротник своей потрепанной куртки и твердо произнес:
   - Нет. У меня нет родных. Но я должен забрать свои вещи, перед тем как уйти из Веллина.
   Киос внимательно посмотрел ему в лицо; его взгляд искал правды в карих глазах мальчишки. Одежда, поведение, знания - все это говорило о том, что за ним хорошо присматривали. Впрочем, нашел маг искомый ответ или нет - так и осталось неизвестным.
   - Да, конечно, - сказал он вслух. - Мы с Торном подождем тебя у Ворот города. Но не забывай, что придя сюда, мы немного отклонились от намеченного пути и должны покинуть город до восхода солнца.
   - Я запомню, - пообещал Реннет и, развернувшись, исчез в темноте переулка.
   Торн, до этого момента не проронивший ни единого слова, подошел к Киосу и спросил, глядя вслед мальчишке:
   - Мастер, как вы думаете, он вернется?
   - Я уверен в этом, - ответил тот тихо. Серые глаза под длинной пепельной челкой оставались все такими же бесстрастными.
  
   Реннет намеренно не стал сообщать никому о своем уходе. Это могло повлечь за собой ненужные расспросы и, что еще хуже - уговоры. Мальчишка тайком пробрался в маленькую комнату, что выделил для него Старик Бирр. Конечно, он понимал, что поступает ужасно, не предупредив вырастивших его людей. Скорее всего, они будут волноваться и даже начнут искать его. Но сейчас, даже осознавая все это, Реннет не отказался от своего решения уйти тайно: проще исчезнуть, ничего не объяснив, чем встретить трудный разговор с ними лицом к лицу. Мальчик и сам не представлял, откуда взялась такая холодность, но был убежден, что для него самого так будет лучше.
   Чувствуя себя самым последним трусом, он оглядел знакомую ему с раннего детства комнату: небольшой деревянный столик, стул, маленькая тумбочка, где хранились книги - вот и все его убранство. Старую и довольно потрепанную дорожную сумку он нашел висящим на стене. Тонкие бледные руки слегка дрожали, когда он снимал ее со стены, а в сердце царило волнение. "Возможно, когда они обнаружат пропажу сумки и вещей - это наведет их на мысль, что я ушел сам", - успокаивал себя Реннет, складывая внутрь вещи, которые решил забрать с собой. Мягко говоря, вещей у него было немного: пара любимых книг и несколько мелких безделушек, среди которых, наверно самым ценным была маленькая медная брошь, в виде кленового листика. Ему сказали, что она принадлежала матери - Сирине.
   Из одежды мальчик не взял ничего и просто переоделся во все менее изношенное. Если быть честным, он пришел сюда вовсе не из-за вещей. Просто ему хотелось снова посмотреть на свое прошлое, которое он собирался оставить. Быть может, он надеялся, что передумает и останется.
   Но все оказалось в точности до наоборот, и сейчас - глядя на знакомые темные стены, старую деревянную мебель, стопку недавно найденных книг на столе - он все больше убеждался в правильности принятого решения. Хотел ли он такую жизнь, как сейчас? Определенно нет.
   Постояв немного в холодной и темной комнате, медленно стирая из памяти картины прошлого, Реннет вышел тем же путем, которым пробирался сюда, дабы никто не заметил его прихода. "Наверно Бирр все еще дожидается меня в таверне..." - подумал он, уже идя по старым крошащимся тротуарам центральной улицы Веллина
   Спустя некоторое время мальчишка был уже у Ворот города. К слову, хотя они и считались "Городскими Воротами" - на деле это была лишь огромная арка, выступающая из основной части стены. Стражи при ней тоже никогда не присутствовало.
   - Я готов! - заявил Реннет, подойдя к двум фигурам, поджидающим его в тени арки. Сейчас, он был одет в короткую черную куртку, темно-серые штаны и потертые от долгой носки башмаки. Светло-серая холщовая сумка висела за спиной, перекинутая через плечо. У него не проходило ощущение того, что события развиваются слишком быстро. Хотелось остановиться, подумать еще раз, и если бы существовала такая возможность, мальчишка без сомнений воспользовался бы ею.
   Киос оглянулся на своего спутника. Тот виновато пожал плечами. Повернувшись снова к Реннету, маг кивнул.
   - Хорошо. Ждать больше нечего. Путь предстоит неблизкий, а пока - накинь вот это, - сказал он, бросив мальчишке сверток, непонятно откуда взявшийся у него в руке. - Нежелательно, чтобы кто-нибудь видел, как ты уходишь с нами. Думаю, сам понимаешь почему. Кроме того, он тебя защитит. Никто не посмеет напасть на ученика мага.
   Поймав сверток, Реннет обнаружил, что это темно-серый дорожный плащ, сшитый из добротной прочной ткани. Он тут же надел его, хотя тот оказался немного великоват, а затем накинул на голову капюшон.
   - Куда мы идем? - спросил он, удивившись тому, что не догадался задать этот вопрос раньше.
   - В Немисс, - ответил Киос. Они с Торном тоже скрыли свои лица под капюшонами.
   За несколько часов до рассвета, три фигуры пересекли границы земель Веллина и исчезли среди зеленеющих холмов и рощ.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  Глава 2 Пламя
  
   Сырой весенний туман медленно рассеивался под лучами восходящего солнца. Постепенно пробуждались птицы, оглашая зеленеющие свежей травой холмы своим веселым щебетанием. Прилетев с теплых мест, они готовились вить гнезда, чтобы к лету вывести в них птенцов - их бесценное будущее. Неожиданно появился прохладный и свежий ветерок, налетающий с запада частыми и легкими порывами. Заснувшая на ночь природа оживала, встречая новое утро.
   Три путника - два мага и мальчишка, расположились на отдых у подножия длинного невысокого холма. Недалеко проходила дорога, ведущая в Немисс - соседний с Веллином крупный город. По словам магов, туда они и направлялись.
   Сейчас за их спинами осталось около трех десятков километров пути. Реннет буквально валился с ног от усталости. Бессонная ночь также давала о себе знать. У мальчишки слипались глаза, а сознание работало несколько заторможено. Тем не менее, он не стал выказывать своего недовольства. И как выяснилось потом - правильно сделал. Киос объяснил тяжелый ночной путь желанием скорее покинуть границы Веллина и вернуться в Немисс. За то время, что он был с Торном в походе, накопилось немало дел, требующих его внимания. Кроме того, он добавил, что Реннету будет полезно немного привыкать к трудностям жизни боевых магов. Мальчик посчитал это своеобразным упреком в свой адрес. Реннету часто приходилось тяжело работать, но до выносливости Торна и самого Киоса ему явно было далеко. И не имело ровно никакого значения, что они гораздо старше него.
   Насыщенно-синее небо с белыми облачками-барашками у горизонта с каждой минутой становилось все светлее и светлее. Мальчик, уставший и совершенно обессиленный, распростерся на зеленой траве. Оба мага тоже уселись неподалеку, предварительно сняв свои плащи и расстелив их на земле. Когда Киос скинул плащ, Реннет заметил у него на поясе длинный и узкий клинок в коричневых кожаных ножнах. Раньше он его не видел. Видимо тот был скрыт под просторными полами плаща.
   - Разве боевым магам нужны мечи? - удивившись, спросил он у Киоса. - Зачем? Ведь у вас есть магия?
   Старший из магов расстегнул клинок с пояса и положил его рядом с плащом.
   - Мы тренируемся не только в использовании магических заклинаний, но и владении некоторыми видами обычного стального или деревянного оружия. Мечами, луками, метательными лезвиями - к примеру, - ответил он, обратив взор на мальчика. - Именно поэтому нас называют "боевыми" магами. Раньше, еще до Первой Войны Магов, мы полагались только на силу собственных заклинаний. И как следствие, война та была проиграна.
   - В некоторых случаях самый обычный меч, выкованный хорошим кузнецом, может оказаться куда надежнее и эффективнее магических техник, - вмешался до сих пор молчавший Торн. - Ты поймешь почему, когда сотворишь свое первое заклинание, - еле заметная улыбка посетила его лицо.
   - В Белом Пламени обучают не только магии, заклинаниям, но и боевым искусствам. Тебе, чтобы пройти экзамен, также придется освоить это в совершенстве, - сказал Киос, искоса взглянув на Реннета. - Хотя изучение магических искусств - само по себе нелегкое занятие, и многим ученикам поначалу приходится очень тяжело. Надеюсь, ты понимаешь это, Реннет?
   Мальчишка ответил, стараясь твердо смотреть магу прямо в глаза:
   - Понимаю.
   - Вот и хорошо, - одобрительно кивнул тот. Еще пару секунд, его тускло-серые глаза изучали парня, а потом он обернулся к Торну: - Отдыхаем до полудня. Подежуришь первым, Торн? Потом, разбудишь меня.
   - Конечно, - согласился беловолосый юноша.
   - В следующий раз, ты тоже будешь дежурить, Реннет.
   Сказав это, Киос улегся на свой плащ. Торн, тем временем, отошел осматривать местность, что-то тихо напевая себе под нос. Его широкоплечую фигуру, было заметно издалека. Реннет про себя отметил, что оба мага понимают друг друга буквально с полуслова. И нежничать с такими юнцами как он, маги явно не собирались.
   - Можно задать вам еще один вопрос? - спросил он, обращаясь к Киосу. Мальчишка поудобнее устраивался на импровизированном ложе. Было немного жестковато, но в целом неплохо. Зато, какое облегчение он испытал, вытянув ноющие от усталости ноги на земле...
   - Спрашивай, - отозвался маг.
   - Зачем нужно дежурить? Никто же в Империи не посмеет напасть на боевого мага.
   - Ты заблуждаешься, - терпеливо начал Киос. - Во-первых, дежурят не только потому, что бояться нападения. Всякое может случиться, когда ты спишь. Тебя могут ограбить во сне, и тут, даже магические способности помочь не в состоянии. Кроме того, существуют еще всякого рода природные катаклизмы, предупреждение которых может помочь избежать многих неприятных последствий. Ну а во-вторых, мы - маги, не так уж и неприкосновенны и всесильны, как считают некоторые.
   Реннет задумался на минуту, но не смог сдержаться и задал еще один вопрос:
   - Значит слухи о том, что Светлый Орден, в котором состоят боевые маги, сильнее всех войск в Империи - это всего-навсего слухи? Я слышал, что светлые маги обладают огромной властью. Если это так, то откуда у них здесь враги?
   - Вижу, ты довольно много о нас знаешь, парень, - улыбнулся Киос. - В каком-то смысле, твои слухи не лгут. Мы действительно обладаем большим влиянием. Настолько большим, что в состоянии контролировать всю Империю...
   - То есть, хотите сказать, что на самом деле именно вы правите Империей?! - изумленно воскликнул мальчишка. - А как же тогда Император?
   Маг усмехнулся и покачал головой:
   - Не совсем так. Думаю, мне стоит объяснять проще, чтобы ты все понял, - сказал он. Реннет сверкнул глазами, но промолчал. - Империей, несомненно, правит Император Ардас. Но маги Светлого Ордена составляют большую часть боевых сил Империи. Мы ее военная мощь. Соответственно, наша сила дает нам власть. Эту власть мы можем использовать, чтобы влиять на решения Императора, а также и на решения отдельных правителей всех городов Империи. Однако мы не можем заходить слишком далеко. Злоупотребление властью влечет за собой серьезные последствия. Люди не потерпят того, чтобы ими управляли маги. Они запросто могут пойти против нас. Такое случалось раньше и потому орден не хочет повторять тех же ошибок. Поэтому свое влияние мы используем лишь в крайних случаях и, чаще всего, только когда дело касается непосредственно магов.
   - Значит, вы можете сделать все что угодно, но не станете делать это без крайней необходимости, - медленно произнес Реннет.
   - Да. Ты все правильно понял. А касательно врагов... Я уже говорил тебе о других кланах и организациях, не входящих в состав нашего ордена. Конечно, светлым они не могут сильно навредить, тем более, с большинством из них мы состоим в хороших отношениях. Но от этого они не перестают быть опасными. Некоторым не нравится существующее положение вещей, не нравится, что власть в Империи принадлежит боевым магам.
   - И среди магов есть те, кто действует против Светлого Ордена?
   - Недовольные, к сожалению, есть всегда и везде, независимо от расовой или структурной принадлежности. Невозможно сделать так, чтобы всем было хорошо, - сказал Киос спокойно. - Но о них, Реннет, тебе еще рано знать. Ты всего лишь ученик и твоя забота сейчас - это научиться контролировать свою силу и способности, заслужить титул мага первой ступени. Полагаю, я ответил на твой вопрос? А сейчас мы оба устали и нам необходимо отдохнуть, - сказав так, он отвернулся. Это означало, что разговор закончен.
   Еще некоторое время Реннет лежал, уставившись в небо и размышляя над словами Киоса. Глядя на легкое белое облачко, лениво плывущее в лазурном океане, он думал о том, как много ему еще предстоит узнать о магах, о людях и о самой жизни... Действительно, проживая ее в Веллине, он не сможет узнать и крупицы того, что знают эти маги. Хоть мальчишка и желал более размеренного и спокойного будущего, перспектива получения новых, необыкновенных знаний не могла не привлекать его. Не за этим ли он до сих пор углублялся в чтение книг? Впрочем, подробнее осмыслить сей факт он не успел; скоро усталость напомнила о себе и мальчик, сам того не заметив, уснул.
   Когда он проснулся, точнее, когда его разбудили - стоял уже полдень. Мальчик потерял ощущение времени. Ему казалось, что он только-только прикрыл глаза. Несмотря на сон, он чувствовал себя в большей степени разбитым и уставшим, нежели утром. Голова раскалывалась, все тело болело. Тем не менее, он заставил себя подняться и сесть.
   Не без труда удерживая глаза открытыми, Реннет огляделся по сторонам. Стояла еще только весна, а солнце уже припекало беспощадно. Мальчик чувствовал легкое жжение загара на лице. Он ненавидел это ощущение, да и смуглую кожу он тоже не любил.
   Разбудившим Реннета, был сам Киос. Похоже, что Торн тоже встал недавно. Они оба уже собрали свои вещи и что-то обсуждали неподалеку.
   Разговор скоро закончился. Торн подошел и сел возле Реннета. Он молча и непринужденно протянул ему пшеничную лепешку с куском сыра, примерно того же размера. Мальчик не стал долго думать и, поблагодарив, взял предложенную еду. Голод, до этого момента дремавший глубоко внутри, проснулся и яростно давал о себе знать.
   С едой было покончено быстро. Самая простая лепешка и соленый сыр казались необыкновенно вкусными. Закончив, Реннет запил все это водой из фляжки, опять же протянутой Торном.
   - Ну как? Стало лучше? - поинтересовался тот.
   - Гораздо, - признался он, возвращая фляжку магу. И действительно, силы снова возвращались к нему. Торн дружелюбно улыбнулся.
   - От Веллина до Немисса около ста сорока километров. Сегодня нам необходимо пройти больше половины пути, так что идем до самой темноты. Ночью сделаем привал, а уже завтра после полудня, я думаю, мы уже прибудем в Немисс, - сообщил подошедший к ним Киос.
   Реннету, чтобы собраться, много времени не понадобилось. Свою куртку он снял и тщательно сложив, убрал в сумку. Пока она ему была без надобности. Погода и так стояла очень теплая. Накинув на плечи плащ, что ему дали, и повесив сумку, мальчик последовал за магами.
   Они шагали по широкой наезженной дороге Зеленого Тракта, уже высохшей после таяния снегов. Она петляла между холмами и небольшими густыми рощами. Казалось, погода благословляла их путь ярким солнцем и прохладным ветром. Иногда им встречались одинокие путники, а порой и целые торговые обозы. Весной, как только открывались от снегов дороги, между городами начиналась оживленная торговля. Многие торговцы, встретившись на пути, останавливались, чтобы пообсуждать свежие новости и сплетни, посмотреть товары друг друга и довольно часто, тут же, производили обмен. Нередко и случайные прохожие присоединялись к ним, превращая отдельные участки пути в целую ярмарку. Троицу в серых плащах и те и другие просто старались не замечать.
   Всю дорогу Реннет то и дело задавал вопросы, касаемо своего обучения и жизни боевых магов. Обычно он был не сильно разговорчив с другими людьми, независимо от того, чужие они или хорошо знакомые, но сейчас и сам понимал, что должен узнать больше о том, что ожидает его дальше. Сомнения по поводу сделанного выбора все еще не покидали мальчика и это нормально, ведь он не знал иной жизни, кроме той, которою жил до своих тринадцати лет.
   Киос и Торн относились к этому с пониманием и терпеливо отвечали на все его вопросы. Таким образом, он узнал много того, о чем до нынешнего момента не имел даже представления. Например, о Патрулировании - основной обязанности боевых магов. Если городские стражники охраняли правопорядок лишь в пределах одного города, то маги боевых кланов должны были следить за всей подконтрольной им территорией, а она охватывала порой несколько тысяч квадратных километров. Процесс патрулирования осуществлялся несколькими группами количеством два-три человека, двигающимся по обозначенным заранее маршрутам. Составлялся даже особый график этих групп. Бывали временами и исключения, когда поступал запрос о возникшей проблеме. Обычно это были странные и необычные происшествия или же разгул разбойников. Как оказалось, прочитанные мальчиком книги не врали во многом, только описанное в них часто относилось к самым ранним годам после окончания войны. С тех пор многое изменилось. И кстати, не обошлось в разговоре и без неудобных моментов. Реннет уже несколько раз слышал о том, что Киос - Глава клана Белое Пламя и естественно у него возник вопрос по этому поводу.
   - А вы не слишком молоды для главы целого клана? - спросил он у сероглазого мага.
   - Спроси об этом у Торна, - ответил тот, пожав плечами. При этом легкая улыбка коснулась его бесцветных губ. - Я думаю, он сможет дать ответ на твой вопрос.
   Когда Реннет спросил то же самое у Торна - тот одарил его хмурым взглядом. Отряхивая плащ от серой дорожной пыли, он ответил более грубо, нежели ему хотелось:
   - Во-первых, к магу более высокого ранга нужно обращаться не иначе как "Мастер". Это уважительное обращение является обязательным правилом поведения для всех боевых магов. Конечно, пока это тебе прощается, но в будущем, если не хочешь неприятностей, потрудись соблюдать эти правила.
   Его слова прозвучали как упрек. Мальчишке сразу стало как-то неловко от собственной необдуманности.
   - ...Во-вторых, мастеру Киосу больше семидесяти лет, - продолжил маг уже более спокойно.
   - Но... но как это возможно?! - глаза Реннета расширились от удивления.
   - Почему он выглядит таким молодым? - опередил очередной вопрос с его стороны Торн. - Это часть его силы. Можно сказать, уникальная способность его организма. Его тело постоянно обновляет само себя и потому он не стареет.
   - Получается, он что? Бессмертный?
   - Насколько я знаю - нет, - усмехнулся широкоплечий юноша. - Его способность напрямую зависит от магических сил, а ее запасы с возрастом истощаются. Хотя срок жизни Мастера, несомненно, выше, чем у обычного человека.
   - Удивительно, - пробормотал Реннет и с раздражением смахнул со лба капельки пота. Они уже несколько часов шагали под открытым небом. Только капюшон плаща защищал от безжалостных лучей весеннего солнца. В этой части континента зимняя и осенняя температура резко контрастировала с летней и весенней, благодаря чему переход между сезонами нельзя было назвать плавным и приятным.
   - Ты еще не раз удивишься, - пообещал Торн. - Однако, - его широкое лицо вдруг стало более жестким, - в следующий раз, прежде чем задавать такие вопросы Мастеру Киосу, обратись ко мне.
   Реннет смутился, и в то же время разозлился. Прежде всего, на самого себя конечно. Он был зол на себя из-за того что задал вопрос, не подумав, и попал в такое неудобное положение. Мальчик слишком близко к сердцу воспринимал такие, с виду пустяковые, ситуации. А иногда ему даже казалось, что именно из-за боязни попасть впросак он и избегает общения с людьми. Как бы там не было, всю оставшуюся дорогу он упрямо держал язык за зубами.
   Солнце склонялось к горизонту. Холмистая местность сменилась обширным лугом, а вдали выглянула темная кромка леса. Киос сказал, что прямо за этим лесом и находится город Немисс, но сегодня они туда не попадут. До ночи они должны пройти до леса. Не так уж далеко, тем более идти по ровному лугу легче, нежели по крутым склонам холмов.
   Не прошло и пары часов, как путники уже вошли под сень берез, дубов, и кленов - начавших распускать маленькие светло-зеленые листочки. Солнце медленно скрывалось за спинами путников. Наступали сумерки. В воздухе, вместе с прохладой, появились вечерние запахи леса. Свежая зелень смешивалась с запахом сухих прошлогодних листьев и мха.
   Маги начали готовиться к ночлегу. Киос выбрал наиболее удобное место для этого - ровная площадка, окруженная несколькими деревьями-великанами, а Торн к тому времени принес сухих веток для костра. Ночь обещала быть холодной, несмотря на дневное тепло.
   Реннет с изумлением наблюдал, как Глава клана Белое Пламя поджег хворост, даже не прикасаясь к нему. Он просто вытянул руку над костром и... ветки вспыхнули, загоревшись сами собой. Мальчик в первый раз видел применение магии, но сразу понял, что это она. Это было как чудо - необъяснимо и удивительно! Никаких "особенных" слов маг не произносил, хотя в книгах, что он до этого читал, не раз упоминалось, что заклинания создают с помощью слов языка магии.
   Повернувшись к удивленному Реннету, Киос сказал:
   - Так как ты все равно не успел к общей Церемонии Выявления, мне бы хотелось провести ее до того, как мы прибудем в Немисс. Надеюсь, ты не против? - спросил он у него.
   - Нн... наверно нет, - растерявшись, пожал плечами мальчишка. - Знать бы еще, что это такое.
   - Мы просто выясним, к какой стихии принадлежит твоя магия. Всего их четыре - это огонь, вода, воздух, земля. Каждый маг принадлежит к одной из этих четырех стихий, - объяснял Киос. На его тонких губах играла легкая улыбка. Он видел тень испуга на лице мальчишки. - Сам-то ты, какую предпочел бы?
   Реннет не понял, шутит маг, или же говорит серьезно.
   - Не знаю, - выдал он наиболее безобидный ответ.
   - Я не шучу, - покачал головой Киос. - Например, моя стихия - огонь, а стихия Торна - воздух, или как говорят некоторые - ветер. Не волнуйся, способ, с помощью которого мы узнаем твою стихию, относительно безопасен, - мягко произнес он.
   Однако, его слова ничуть не успокоили Реннета, а скорее наоборот, встревожили еще сильнее. Мальчик очень хорошо понимал смысл слова "относительно", потому как имел радость взять в руки чугунный котелок, который, по словам старшего сына Бирров, был относительно остывшим. Волдыри потом еще долго зудели.
   - Ка... какой способ?
   - Увидишь сам, - ответил маг и начал что-то искать у себя в сумке, прикрепленной к поясу.
   Торн тоже подсел к ним и теперь внимательно наблюдал за происходящим. Наконец Киос вытащил странный предмет, внешне похожий на стеклянный шар величиной с большое яблоко. Он тут же протянул его Реннету.
   - Что это? - спросил тот и с опаской принял камень в руки.
   - Шар Магии. Он реагирует на малейшее присутствие магии в человеке. Возьми его обеими руками, успокойся, а затем задержи дыхание и сосредоточь внимание на шаре, - проинструктировал парня Торн.
   Реннет обхватил прозрачный предмет руками. Тот был гладким и прохладным на ощупь. Сделав глубокий вдох и задержав дыхание, он уставился в шар. Его руки слегка дрожали от волнения.
   - Успокойся, - шепотом подсказал Киос.
   Мальчишка постарался следовать совету мага. Первое время ничего не происходило, но потом в глубине шара появилось едва заметное свечение. Реннет подумал было, что это ему просто кажется, но странное свечение усиливалось с каждым мгновением. Оно было похоже на красную мерцающую звездочку, медленно и уверенно зажигающуюся на безоблачном ночном небе...
   Вдруг, совершенно неожиданно, сверкнула ярко-алая вспышка. Реннет оказался полностью ослепленным, а его руки что-то сильно обожгло. Вскрикнув, мальчишка отбросил шар и тут же прижал обе ладони к груди, пытаясь унять острую боль. Перед глазами поплыли разноцветные круги.
   К счастью, все это продлилось не больше минуты и скоро он начал различать смутные силуэты и желтый свет горящего костра. Еще через пару минут мальчик уже мог вполне сносно видеть.
   Первым делом Реннет осмотрел свои руки. Обе ладони были красными и сплошь покрыты волдырями, как будто он схватил ими раскаленное железо. Хотя боль в них понемногу и утихала, жжение не прекращалось, и кожа все еще неприятно саднила. Он оглянулся и только сейчас заметил, что Киос с Торном сидят, как и прежде, и улыбаются, будто бы увидели интересное представление. В этот момент Реннету сильно хотелось запустить в них тем самым Шаром Магии, который сейчас лежал у его ног. Уже потемневший и холодный.
   - Извини, такое тоже иногда случается, - сказал Киос, подошел и, подобрав камень, сунул его обратно в сумку. С его бледного лица не сходила улыбка. - К сожалению, на ранних стадиях развития по-другому невозможно проверить принадлежность к стихии
   - В мой первый раз я отморозил свои руки аж до самых костей, - отозвался Торн.
   Его слова пролетели мимо ушей еле сдерживающего свой гнев Реннета. Мальчишка чувствовал себя обманутым. Ему казалось, что над ним просто посмеялись. Даже не скрывая своего недовольства в голосе, он спросил:
   - И что это такое было?
   - Шар Магии иногда еще называют "камнем, чувствующим магию". Он позволяет тебе увидеть и почувствовать свою стихию. Ты испытал на себе действие магического пламени. Из этого следует, что твоя стихия - огонь, равно как и моя. Через такую проверку проходят все ученики на Церемонии Выявления, проходящего ранней весной. В клане ты будешь учиться у одного из четырех Мастеров Стихий. Мастер Бушующего Пламени - непревзойденный знаток своего искусства и знает даже такие заклинания и приемы, о которых я не слышал, - добавил Киос посерьезнев.
   - Значит, Огонь, - шепотом произнес мальчик, о чем-то размышляя... - Вы сказали - стихий четыре? - спросил он, уже почти полностью успокоившись.
   - Да, - ответил тот.
   - Я однажды читал о магах, использующих стихию Света. Это что, неправда?
   - Думаю, ты все же слишком много читаешь, - усмехнулся Киос. - Но Свет не является стихией, а элементом.
   - Элемент?
   - У магов, изначально, проявляется одна из четырех так называемых первородных элементов или стихий. Я уже перечислял их ранее. А вот когда они научатся полностью контролировать его и на инстинктивном уровне управлять ее потоками в теле, то может проявиться и другие элементы. Обычно это происходит через четыре-шесть лет, но иногда бывают и исключения.
   Мальчишка не понял что значит "управлять на инстинктивном уровне", но его внимание сейчас привлекло нечто иное.
   - Вы сказали, может проявиться. Значит, этого может и не произойти? - рассудил он.
   - Он проявится, если у мага имеется определенная предрасположенность к элементам, но у многих он попросту отсутствует. Грубо говоря, все зависит от везучести и физиологии мага. Например, у меня есть стихия огня, а элемента нет, - сказал Киос.
   Реннет, тем временем, рассматривал руку при свете костра, морщась от боли. "К счастью, ожог неглубокий и должен скоро зажить, - сделал он вывод после тщательного осмотра. Одновременно с этим, он старательно прокручивал в голове слова мага: - Значит, со мной будет так же. Может появиться, а может - и нет. Интересно, как это будет происходить, что тогда я буду чувствовать?.."
   - Сколько всего элементов бывает? Какие виды? - спросил мальчишка спустя некоторое время, деловито прикладывая к рукам прохладный лист целебного растения, названия которого он никак не мог вспомнить. Работая в таверне, ему часто приходилось обжигаться.
   - Доподлинно известно о тринадцати различных элементах, но может быть и гораздо больше, - ответил Киос. - Точно сказать никто не может. Элементы до конца еще не изучены нами.
   Реннет хотел еще расспросить мага об элементах. Чем они отличаются от стихий? Как их выявляют? Однако тот отказался, ссылаясь на то, что уже поздно и надо дать телам отдохнуть, да и ртам тоже, не мешало бы.
   После короткого ужина, состоящего из пшеничной лепешки и вяленого мяса, Киос сказал:
   - Если тебе так не спится, то можешь подежурить первым. Часа через два разбудишь Торна.
   - Как же я пойму, что пришло время будить его?
   И действительно, механических часов, похожих на те, что висят на Главной улице Веллина и отсчитывают время, здесь не наблюдалось. Да и песочных, что имелись почти в каждом доме, не было.
   - Когда луна коснется вон той верхушки сосны, можешь будить, - сказал Торн, указывая на высокое раскидистое дерево, растущее недалеко от их лагеря. Оно было единственным по-настоящему высоким во всей округе, так что спутать ее с другими деревьями просто невозможно. Стоит также упомянуть, что из двух небесных тел, видимых ночью, имелась в виду бледно-желтая "Большая луна", а не "Драгоценный Сапфир", названный так из-за яркого синего цвета. Последний был гораздо меньшего размера, по этой причине его иногда причисляли к звездам. - В "Пламени" тебя научат узнавать время по лунам, звездам и солнцу, - добавил молодой маг, ободряюще улыбнувшись. - Там даже есть специальные занятия по этой теме.
   - А если заметишь что-нибудь странное и необычное, то разбуди немедленно, - не дал возможность задать очередной вопрос Киос, укладываясь возле костра.
   - Ладно, - пообещал Реннет.
   Мальчишка остался бодрствовать, время от времени подбрасывая веток в костер и прислушиваясь к звукам ночного леса. Далекое уханье совы, мелодия сверчков и шелест листьев - действовали успокаивающе и усыпляюще. Иногда, Реннет вставал и обходил лагерь кругом. Ничего подозрительного не заметив и немного отогнав наступающий сон, он присаживался обратно к огню. Его мысли блуждали вокруг магии, магов, и многих интересных вещей, так или иначе связанных с ними. Неожиданно для себя, Реннет все больше проникался к собственному будущему...
  Назначенное Киосом время подходило к концу. Сияющая белым светом полная луна уже касалась верхушки дерева, когда Торн встал и занял его место у костра, а сам мальчишка пошел отсыпаться.
   
  Глава 3 Немисс
  
   На другой день, после нескольких часов пути по редкому лиственному лесу, начали попадаться первые фермы и маленькие деревушки. Дорога стала более ровной и наезженной. Всюду присутствовали следы деятельности человека. Недалеко чернели уже возделанные или только-только вспаханные поля. На других можно было увидеть снующие туда-сюда фигуры наемных рабочих или фермеров. В полном разгаре весенний сев и все, от мала до велика, трудились не покладая рук, чтобы обеспечить себе сытую зиму в следующем году.
   Реннет шел, с любопытством озираясь по сторонам. Мир вокруг наполнился множеством всевозможных звуков и запахов, хорошо знакомых мальчику. Хоть он и рос в городе, это не значило, что он не бывал за его стенами. Обычно его туда посылал Старик Бирр по различным поручениям, но иногда мальчик и сам мог побродить по окрестным деревням. Ему часто становилось душно в каменных лабиринтах улиц, замусоренных и грязных. Сейчас же, проходя мимо добротных бревенчатых домов с деревянной оградой и деревянными воротами, слушая лай собак и звонкие крики петухов - он вспоминал о прошлом, которое оставил...
   Чем дальше путники углублялись в населенные районы, тем богаче и красивее становилось вокруг. Дома превратились в высокие каменные произведения искусства, выстроившиеся по обеим сторонам мощеной серым камнем дороги. Реннету раньше не приходилось видеть таких красивых домов. Они были похожи на дома в Веллине, но отличались более качественной отделкой фасадов и яркими красками. Но, даже больше чем дома, удивляли и восхищали здешние сады. Десятки ухоженных фруктовых деревьев, утопающих в белоснежных и нежно-розовых цветах, окружали почти каждый дом, маня к себе путников не только красотой, но и невероятным ароматом.
   - Мы в Немиссе? - спросил удивленный столь необыкновенным для него зрелищем Реннет.
   - Еще нет, но уже близко, - ответил Киос, махнув рукой вперед.
   Там, куда он указывал, виднелась высокая стена из серовато-бурого камня, растянувшаяся в обе стороны настолько, насколько хватало глаз. Мальчишка раньше ее не заметил, из-за закрывающих обзор домов и деревьев. Это сооружение выглядело поистине громадным, и не нужно много ума, чтобы догадаться о том, что это и есть городская стена Немисса. За нею возвышались разнообразных форм и размеров крыши жилых домов. Среди них особо выделялся острый купол какого-то крупного сооружения, из-за своей высоты видимый издалека.
   Когда они подошли ближе, Реннету удалось лучше рассмотреть Стену. Она была сложена из громадных ровно отесанных каменных блоков и достигала в высоту пятнадцати метров. Как узнал позже мальчик, эти блоки везли из каменоломен Холода - города, что расположен практически на Северной Границе Империи. А путь туда, надо сказать, не такой уж и близкий.
  На недосягаемой высоте в камне зияли узкие бойницы. Видимо стены этого города, в отличие от стен его родного Веллина, предназначались не только для защиты от диких зверей. Это подтверждали странные сооружения, торчащие наверху между каменными зубцами, и очень смахивающие на метательные орудия. Реннет читал о них недавно, в какой-то военно-исторической хронике.
   Широкая и ровная каменная дорога, по которой шла сейчас троица, подводила их прямо к темной арке, выступающей из стены. Ворота были сделаны так, чтобы в нее мог въехать обоз с четверкой запряженных плечом к плечу лошадей, но не более того. Иначе, как объяснил Торн, их очень трудно было бы оборонять в случае опасности.
   По обеим сторонам арки ворот стояли два тяжеловооруженных воина. На них были пластинчатые серо-стальные металлические доспехи и такие же шлемы с глухими забралами, сейчас откинутыми. А на плечах этих воинов покоились длинные алебарды. И хотя в такую теплую погоду их громоздкое облачение выглядело совершенно не к месту, тем не менее, оно придавало им внушительный и грозный вид. На груди виднелись выкованные рельефные изображения оленьих голов, ветвистые рога которых изгибались к плечам. Эти воины-стражники большую часть времени просто стояли на своих постах, наблюдая за входящими в город людьми. Изредка, если кто-то казался им подозрительным, они просили его остановиться, а затем досматривали и задавали различные вопросы о цели их прибытия в город.
   Маги или любые другие личности в длиннополых серых плащах, входящие в город, досматривались все без исключения. Однако мальчишка заметил, что узнав в одном из их троицы Главу клана "Белое Пламя", воины провели досмотр лишь формально, даже не собираясь соваться в подробности. Путникам пришлось просто назвать свои имена и снять капюшоны, после чего их сразу пропустили вперед.
   Пока они шагали в темноте арки, Реннет заметил еще несколько латников в полном вооружении, неподвижно стоящих в специальных нишах с левой и с правой стороны. Звук шагов магов и мальчишки гулким эхом отражался от прохладных стен арки.
   В конце, у выхода, стояли еще два воина-алебардиста, похожие на тех, что встретились у входа. Также, мальчишка заметил под высоким сводом массивную железную решетку и отпускной механизм, удерживающий его в поднятом положении. Мастер Киос ушел вперед, а Торн и Реннет шли позади него. Когда мальчишка спросил у молодого мага о стражниках, охраняющих ворота, тот ответил:
   - Это Рыцари Оленя. Они - самые сильные и искусные воины Немисса, - сказал он тоном, полным уважения и восхищения. - И как ты видишь, они служат в городской страже. В случае нападения, если врагам удастся убить стражу внешней стороны ворот и ворваться в арку, на них нападут воины, стоящие в нишах. Стража с внутренней стороны, в тот же миг, отпустит решетку и запечатает арку.
   - Тогда что же станет с теми, кто сидит в засаде под аркой? - спросил Реннет потрясенно. - Ведь они останутся по ту сторону решетки?
   - Скорее всего, они погибнут, - ответил Торн спокойно.
   Реннет удивленно вскинул брови, услышав ответ юноши, а главное - тон, с которым он это сделал. Видимо тот заметил реакцию мальчишки и поспешил объясниться:
   - Ты должен понять, - начал Торн посерьезнев, - что они, пускай и рискуют собственными жизнями, за это им очень хорошо платят. Кроме того, у рыцарей-стражников куча разных привилегий и уважение горожан. Многие хотели бы оказаться на их месте, - добавил он, покосившись на него.
   - К демону Подземных Пределов деньги и привилегия! - покачал головой мальчишка. - Я бы ни за что не согласился так глупо и безрассудно рисковать своей жизнью!
   - Думаю, они это делают не только ради денег. Чувство долга велит им идти на такой риск.
   - Долг? - фыркнул Реннет. Он никогда не был большого мнения о таких вещах как долг и патриотизм. - Стоит ли он подобного риска?
   Вопреки его ожиданиям, молодой маг не выказал никаких признаков недовольства. Он лишь едва заметно усмехнулся и пожал плечами.
   - Каждый для себя сам выбирает цену собственному риску. Я не вправе судить тех, кто не желает такой жизни. Но уверен, ты согласен со мной в том, что мы каждый день рискуем этой самой жизнью. Мы рискуем ею, когда садимся на лошадь - ведь можно упасть и свернуть себе шею. Мы рискуем, когда просто ходим по улицам - всегда есть возможность наткнуться на вора и бандита. Не говоря уже о том, что мы сильно рискуем, вступая в боевые маги. Любое заклинание, будь то вражеское или же собственное, вышедшее из-под контроля, может для нас стать последним. Вся наша жизнь - это один большой риск! Если же мы начнем бояться рисковать, то перестаем жить!
   Реннет, если честно, не думал об этом с такой стороны, и его не сильно интересовали возможные риски вступления в боевые маги. Но он не мог не согласится с доводами Торна. В то же время, насчет чувства долга у него было свое мнение, но высказывать его он не стал. Не хотелось спорить с молодым магом. Торн даже начинал ему нравиться. Пусть с виду он казался угрюмым и молчаливым, но на самом деле был попросту очень сдержанным. Реннет немного разбирался в людях и уже успел сделать кое-какие выводы. Торн казался ему очень непростой личностью: ум и проницательность скрывались под этой "простодушной" внешностью. Но самое главное качество, которое удалось разглядеть в нем мальчишке - это то, что он разговаривал с ним на равных, невзирая на разницу в возрасте и ранге. Это его отношение не менялось, даже если ученик допускал ошибки в поведении.
   Правильными ли окажутся его выводы? - Реннет не мог точно сказать. Задумавшись над этим, он не заметил, как очутился в людском море, прямо посреди оживленной улицы. И только сейчас мальчишка позволил себе оглянуться по сторонам. Вздох удивления невольно сорвался с его губ...
   Окружающая картина резко отличалась от всего, что ему приходилось видеть ранее: здания здесь доходили до пяти-шести этажей в высоту, и когда верхние этажи с узорными балконами и белоснежной отделкой купались в золотистом свете полуденного солнца - нижние пребывали в прохладной тени. Сама улица, включая и тротуары, была вымощена гладким серым камнем, а на первых этажах многих домов располагались лавки, где можно купить все что захочешь, и таверны с гостиницами, где можно выпить и съесть чего пожелаешь. Их владельцы подзывали своих клиентов яркими и красивыми вывесками. Всюду наблюдалась чистота и порядок.
  "Похоже, за этим здесь строго следят", - подумал мальчишка, глядя на все это великолепие.
   Однако, больше всего, Реннета удивляло число людей на улицах. Даже в Базарный день в Веллине не бывало такого количества. Недаром Немисс считался одним из крупнейших городов Азраннской Империи. Шум, смех и крики людей заполнили всю округу.
  Время от времени мимо проезжала красиво украшенная карета какого-нибудь богатого господина. И тогда все прохожие старались поскорее убраться из-под копыт великолепных лошадей, тянущих повозку, однако учитывая всю людскую массу вокруг, это оказывалось нелегким делом.
  - Так много людей?! Здесь что, идет какой-то праздник? - спросил мальчик, не в силах скрыть своего удивления.
  - Это Немисс. Здесь всегда так, - ответил Торн, счастливо и широко улыбнувшись. С блаженством на лице, он вдыхал наполненный всевозможными запахами и ощущениями воздух. - Я уже успел соскучиться по этому городу...
  Какими бы безмятежными и счастливыми не выглядели все вокруг, от Реннета не ускользнуло и то, что при встрече с ними, люди старались поскорее убраться с дороги, отворачиваясь и делая вид, будто их нет. На фоне всеобщей жизнерадостности такое поведение горожан выглядело как минимум странно. Когда он сказал об этом Торну, с лица того мгновенно сползла блаженная улыбка и оно вновь стало серьезным.
  - Некоторые из уважения уступают нам дорогу, а остальные попросту боятся, - ответил он уклончиво.
  Реннет удивленно взглянул на него, не понимая, пошутил ли он насчет уважения, или на самом деле так думал? Он сам пока не заметил и тени уважения со стороны прохожих. В их глазах, он видел лишь недоверие и страх. "Похоже, подобный взгляд сопровождает магов везде, где они появляются", - подумалось ему. В Веллине было точно так же. Однако сообщать о результатах своих наблюдений Торну - мальчишка не захотел. Кроме того, молодой маг молчал, тем самым давая понять, что не желает больше разговаривать на эту тему. Про себя же Реннет отметил, быть осторожней в этом незнакомом городе.
  Недалеко виднелся тот самый купол, который мальчик разглядел еще до того как вошел за Городскую Стену. Торн сказал, что это Дворец Правительства. Он расположен в самом центре города. Даже оттуда, где сейчас находился Реннет, было видно величие и красота этого здания, а купол, сверкающий на солнце изумрудными искорками, и светло-голубые колонны, как будто вырезаны из сапфировой луны - лишний раз подчеркивали его великолепие. Как выяснилось позже, колонны и вправду носили имя "Лунные".
  Тем временем Киос, идущий шагов на десять впереди, неожиданно свернул направо. Мальчишка полагал, что обиталище клана боевых магов обязано находиться в центре города. Улица, по которой они до сих пор передвигались, вела как раз туда.
  - Разве мы идем не в центр города? - спросил он недоумевая.
  - Нет, крепость клана находится в окраинной части.
  - Крепость? - переспросил Реннет, удивленно приподняв брови.
  - Сам увидишь, - сказал с загадочной улыбкой Торн и хлопнул его ладонью по плечу. Затем он свернул в переулок вслед за Киосом.
  Мальчишке ничего не оставалось, как последовать за магами...
  Мрачная с виду крепость, окруженная высокими серыми стенами, действительно стояла на самой окраине Немисса, прикрытая с северной стороны небольшой сосновой рощей. По мере того как два мага и мальчишка шли сюда, прохожих становилось все меньше и меньше. Высокие дома с лавками и тавернами вовсе исчезли. Вокруг стало довольно пустынно.
  "А эта часть города не очень популярна у местных жителей", - размышлял про себя Реннет, оглядывая окрестности. Не совсем так он себе представлял оплот боевых магов, хотя и нельзя было назвать эту часть города совсем заброшенной и уж тем более неухоженной.
  Пройдя через молодую сосновую рощу, путники оказались у входа в крепость. Он представлял собой невысокую железную дверь, в которую могли войти лишь два человека в ряд. Здесь, как и перед воротами города, стояли два стражника. Но они разительно отличались от Рыцарей Оленя. Во-первых, на них были только облегченные доспехи из какого-то странного зеленоватого металла, но уж точно не обычные, не стальные. И вместо алебард у них на поясах висели клинки в кожаных ножнах, как у мастера Киоса, но длиннее в две ладони. Выглядели они, стоит заметить, неуклюже. Ну а во-вторых, поверх доспехов на них еще имелись специально укороченные до колен серые плащи, капюшоны которых были надвинуты на глаза. Без сомнения, по одному лишь внешнему виду становилось ясно, что оба стражника были магами.
  - Доспехи выкованы из металла илирита, специально для боевых магов. Конечно, от тяжелого меча и уж тем более копья такие доспехи не защитят, но смогут отразить некоторые простые чары, в том числе и заклинания огненной стихии, против которых стальные доспехи абсолютно бесполезны, - шепотом объяснил Торн, пододвинувшись поближе к Реннету.
  Они оба подошли к Киосу. Тот сказал стражникам несколько слов на незнакомом Реннету языке. В ответ оба мага одновременно поклонились и почтительным тоном произнесли:
  - Приветствуем тебя, Мастер!
  Потом один из них сделал весьма странный жест рукой и что-то неслышно прошептал. Железная дверь медленно отворилась. Киос поблагодарил стражников и прошел вперед, а Торн и Реннет последовали за ним.
  Уже через несколько мгновений троица оказалась во внутреннем дворе крепости. Пока они шли к небольшой площади, расположенной в центре обширного двора, молодой маг объяснял мальчишке устройство крепости. Реннет, внимательно слушая Торна, оглядывался по сторонам и старался примечать любую интересную деталь.
  От центра внутреннего двора крепости, окруженного небольшими фонтанами и беседками, отходили три широкие каменные дорожки. Пройдя сквозь аллею невысоких деревьев, каждая из них упиралась в одно из трех длинных зданий. Точнее, здание было только одно, но разделялось оно на три одинаковых корпуса, соответственно трем сторонам громадной прямоугольной крепости. Среднее или Центральное здание, расположенное напротив входа, являлось жилым помещением, где обитали все маги, начиная от учеников и заканчивая самим Главой клана. Здание слева, называемое Западным Крылом, было местом обучения теоретической и практической магии, или проще говоря - Школой Магических Искусств. Восточное же Крыло включало в себя Главную Библиотеку, Зал Боевых Искусств - где можно было тренировать навыки владения оружием и собственным телом, а также Арену Испытаний - куда, по словам Торна, впускали только тех учеников и магов, кто решался пройти экзамен на следующую ранговую ступень.
  Пройдя сквозь низенькую арку, два мага и мальчишка пересекли открытую площадь, и очутились прямо посреди аллеи приземистых и раскидистых деревьев. По пути им встретились несколько магов, отдыхающих на скамейках или просто спешащих по своим делам. Каждый из них поклоном приветствовал Главу Киоса. "А мастера Киоса и вправду здесь очень уважают", - подумал при этом немного удивленный Реннет. Уж он-то, проработавший в таверне Бирров не один год и навидавшийся всякого разного люда, мог отличить обычное формальное приветствие от настоящего искреннего уважения. Вообще, по его мнению, общественные заведения были самым подходящим местом для всестороннего изучения человеческой натуры.
  Скоро его внимание привлекли необычные деревья, растущие вокруг. Таких мальчишке еще не приходилось видеть. Второй месяц весны - именуемый месяцем Зеленых Полей, уже начался, и их ветки казались сплошь усыпанными крупными оранжевыми и голубыми цветками. В воздухе витал чудесный запах этих цветов. Торн назвал их фениксами, добавив, что они также известны способностью менять свой цвет от желтого до темно-красного, или же от голубого до темно-синего, в зависимости от времени суток. На рассвете их лепестки светлые, а к закату - темнеют. Цветение фениксов начинается с ранней весны и заканчивается лишь к середине лета. Их тонкий сладковатый аромат успокаивает и снимает головную боль.
  Реннет мог бы любоваться красотой этих деревьев и вдыхать аромат их цветков еще очень долго, однако они уже подошли к Центральному корпусу. Оно представляло собой трехэтажное здание длиной около ста метров и ровным рядом полуколонн, выступающих из стен первого этажа. По центру фасада, на уровне второго этажа, располагался крытый балкон с четырьмя белоснежными колоннами, поддерживающими его свод. К парадному входу в жилое здание, расположенному прямо под балконом, вела широкая каменная лестница. По обеим ее сторонам, на высоких постаментах стояли две мраморные статуи магов в длинных мантиях, с надвинутыми на глаза капюшонами. Чем-то они напоминали тех двух стражников, охраняющих вход в крепость. Мальчишка задрав голову взирал на статуи, стараясь разглядеть неподвижные каменные лица под серыми капюшонами, пока Торн не окликнул его, понимающе улыбаясь. Он и сам когда-то стоял точно также, восхищаясь необычной реалистичностью каменных изваяний, словно они в следующий миг сойдут с постаментов и приглашающе махнут гостям.
  Поднявшись по ступеням, троица вошла в здание. Внутри все выглядело так же красиво, как и снаружи. Просто и без излишеств. Ровные, словно отполированные, белые и серые стены с причудливыми узорами как бы осветляли общее помещение. Блестящий черный пол резко контрастировал с окружающим цветом стен. То тут, то там стояли небольшие скамейки, где ученики и маги могли отдохнуть после занятий в компании своих сверстников, обсуждая различные новости, а с правой стороны от входа поднималась широкая лестница, ведущая на верхние этажи. Длинные прямые коридоры, уходящие в обе стороны, освещались небольшими шариками, подвешенными под самый потолок и испускающими мягкий белый свет.
  Как успел заметить Реннет, здесь повсюду кипела жизнь. Десятки магов в разноцветных мантиях сновали туда-сюда, весело болтая или спеша куда-то с подчеркнуто-серьезными лицами. Не любящий шум и большое скопление людей, мальчишка невольно скривился, очутившись в парадном зале. Он и в Веллине старался не оставаться в таверне Бирра, когда та была полна посетителей. От подобного шума и гула множества голосов у него начинала болеть голова. "Как они все это терпят", - думал он, глядя на то, как все больше магов подходят поприветствовать Киоса. Несколько молодых магов примерно того же возраста, что и он, подошли поздороваться с Торном. Реннет стоял в сторонке и терпеливо ждал, когда закончатся приветствия. Здесь он ровным счетом никого не знал, кроме двух магов, с которыми пришел.
  Наконец, мастер Киос закончил с формальностями и подошел к ним.
  - Ну вот, Реннет, мы в крепости Белого Пламени! Добро пожаловать! Если возникнут какие-то вопросы - обращайся к Торну или старшим магам, ну а я должен покинуть вас. Во время похода накопилось множество дел. Тебе же я желаю удачи в учебе! Надеюсь, что еще услышу о твоих успехах, парень! - добавил он, возложив бледную руку на плечо мальчишке, словно это был какой-то особенный момент.
  - Спасибо, Мастер! Я постараюсь оправдать ваши надежды, - ответил Реннет, учтиво поклонившись.
  По лицу Киоса скользнула легкая улыбка. "Похоже, мальчик уже начал обучение", - подумал он и кивнул в знак одобрения. Затем маг повернулся к Торну.
  - Проводи Реннета в столовую, Торн. Сейчас как раз время обеда. А после, проследи за тем, чтобы ему выделили комнату в крыле учеников.
  - Да, Мастер! Я все сделаю, - отозвался юноша.
  Попрощавшись с ними, Глава клана поднялся наверх по широкой лестнице, а Торн с Реннетом направились в Общую Столовую. Она располагалась тут же, на первом этаже. Именно там завтракали, обедали и ужинали все - от учеников и до магов третьей ступени. Остальные, включая и учителей, ели в отдельной столовой на втором этаже.
  Обед был отменным и состоял из грибного супа, вареных бобов со свининой и засахаренных фруктов, большинство из которых Реннет никогда прежде не пробовал. На вопрос "Не растолстеет ли он от такой пищи?" - Торн ответил веселой улыбкой. Он сказал, что за все время проживания здесь ему не встречались даже слегка полные маги. Как оказалось, стройности фигуры способствовали ежедневные тренировки с использованием магии, во время которых тратилось колоссальное количество энергии.
  После обеда молодой маг повел мальчишку в жилое крыло учеников, что располагалось на втором нижнем этаже здания. Юноша объяснил ему, что все здания в крепости не только возвышаются на три этажа вверх, но еще и уходят на целых два этажа вниз, глубоко под землю. Правда, Торн не мог сказать, зачем именно это было сделано. Возможно, это имело какое-то важное значение при обороне крепости.
  Когда они спускались с первого этажа на первый нижний этаж, у лестницы им повстречалась молодая девушка. Еще издалека, улыбнувшись, она помахала рукой Торну. На вид, ей было около пятнадцати-шестнадцати лет. Стройная, высокая, с длинными иссиня-черными волосами, падающими на узкие плечи, и изумрудно-зелеными глазами, сверкающими озорными искорками - она показалась Реннету невероятно красивой.
  Когда девушка подошла к ним, мальчик заметил, что мантия на ней была новой, еще не успевшей хорошо сесть на фигуре. Скорее всего, это означало, что она недавно получила звание мага, поскольку ученикам по правилам клана не разрешалось носить мантию.
  - Привет Торн! - воскликнула она звонким, высоким голосом. - Тебя давно не было на занятиях. Где ты пропадал все это время?
  Молодой маг смутился от столь неожиданного "нападения" с ее стороны.
  - Привет, эмм... Рэанна! Я тоже рад тебя видеть, - ответил Торн более сдержанно. - Вижу, ты прошла экзамен и стала магом, - заметил он любопытствующим тоном.
  - Ну да. Ты многое пропустил, пока отсутствовал. Мне говорили, что ты ушел в патрулирование. Это правда? - девушка вопросительно приподняла тонкую и изящную бровь.
  - Да, с мастером Киосом, - сказал маг, почему-то виновато улыбнувшись.
  При упоминании имени Главы клана, брови Рэанны и вовсе изумленно взлетели:
  - В Патруле с самим Мастером Киосом? Должно быть, это было жутко интересно? - восторженно произнесла она, сложив руки на груди, подобно маленькой девочке. - Ты должен мне все подробно рассказать!
  "Значит, эта Рэанна и Торн - друзья", - отметил мальчик, видя как легко и непринужденно, черноволосая девушка разговаривает с юношей. Так обычно разговаривали друзья или близкие знакомые. Тем временем, она на секунду оторвалась от молодого мага и посмотрела на Реннета. Окинув его презрительным взглядом буквально с головы до ног, девушка снова повернулась к Торну.
  - А это что за малявка с тобой? Разве его не учили уважительно относиться к старшим? - спросила она, наверняка имея в виду, что незнакомому мальчишке полагается должным образом поприветствовать и представится.
  Реннет как раз собирался это сделать, но слова девушки сильно его задели. Сразу расхотелось разговаривать с ней. "В конце концов, она лишь немного старше меня! Ну и пусть, что она маг, а я еще только ученик!" - думал он. Его симпатия к ней мгновенно испарилась. Он скрестил руки на груди и сжал зубы, всем своим видом показывая, что не намерен ничего говорить. Пусть со стороны такое поведение выглядело полнейшим ребячеством, ему было плевать. Оскорблять первого встречного тоже не признак хорошего тона.
  Торн оглянулся на мальчишку, однако ничего не сказал, а просто поспешил отвести разговор в сторону:
  - Я расскажу тебе о прошедшем Патруле, Рэанна, но немного позже. Сейчас я слишком устал с дороги и мне необходимо отдохнуть, - сказал он ей, словно извиняясь.
  - Хорошо. Я жду с нетерпением, Торн. Тогда до встречи! - коротко ответила та.
  Бросив еще один недовольный и презрительный взгляд на мальчишку, она упорхнула вверх по лестнице.
  Комната ученика, к которой они с Торном спустились, скорее была похожа на тесную тюремную камеру, какие описывались в романах про рыцарей-отступников. У стены стояла узкая кровать, а рядом одна табуретка и невысокий шкафчик - вот и вся мебель. Никаких окон здесь не оказалось, а освещалась комната с помощью одной масляной лампы, которую можно подвесить под потолок. Но что удивительно, вокруг стояла поразительная чистота - никакой пыли.
  Торн сказал, что все ученики живут в таких же комнатах и в равных условиях. Однако когда ученик получает звание мага, ему выделяют более удобное помещение. Чем выше ранг мага - тем лучше условия его проживания и больше различных привилегий. Правда, забот и ответственности тоже прибавится.
  Реннету понравилась комната ученика, даже невзирая на тесноту. Здесь было все, что ему нужно, а именно: довольно удобная кровать, тишина и темнота, чтобы спокойно подумать. Он поблагодарил молодого мага за помощь, тактично промолчав об инциденте с той девушкой - Рэанной. Торн кивнул и со словами "Если что, обращайся!" - покинул его.
  Бросив свою сумку на табурет вместе с плащом, и потушив свктильник, мальчишка опустился на кровать. Комната погрузилась в темноту и теперь его со всех сторон окружала гудящая тишина. Все мысли и сомнения, до сих пор дремавшие глубоко в сознании, вернулись к нему. Новое место и неопределенность будущего пугали, и как бы он не заставлял себя думать, что все хорошо, сомнения о правильности сделанного выбора оставались.
  Путь боевого мага он выбрал не столько из-за самого желания стать магом и изменить свою жизнь. Да, его интересовало все новое и неизведанное, однако опасности и приключения, что, несомненно, ожидали его на этой тропе, были ему не по нутру. Мальчик скорее предпочел бы спокойную и размеренную жизнь обычного человека. Хотя магия и власть, что она давала, также привлекала его. Впрочем, главным аргументом стал страх неизвестности, страх того, что когда-нибудь за ним могут прийти, если он так и останется в Веллине. Жизнь полная страха и неопределенности - вот чего он боялся. Реннет не сомневался, что Киос сказал правду о том, что его может ждать в будущем. Казалось, этот маг вообще не способен шутить.
   "Разумеется, Глава "Белого Пламени о многом умалчивал. Здесь меня еще ожидает немало сюрпризов, в том числе и не самых приятных, - размышлял он, лежа на кровати и глядя в темный потолок. Горько улыбнулся. - Я старался выбрать меньшее из двух зол. Надеюсь, у меня получилось..."
  Мальчишка еще долго думал о том, что ждало его впереди, на пути, по которому он уже шел. Множество вопросов мучило его: Что будет завтра? Какова будет его новая жизнь? Понравится ли она ему? Сможет ли он сотворить свое первое заклинание? В присутствии других он пытался скрыть свою неуверенность, но внутри она никогда не исчезала. Она продолжала сковывать его, подобно железным цепям. И в будущем, это могло стать большой проблемой...
  Утомленный раздумьями и долгой дорогой Реннет, сам того не заметив, заснул.
   
  Глава 4 Первый урок
  
   Реннет проснулся. Кто-то стучался в дверь. Некоторое время мальчик лежал, не понимая, где он находится и что происходит, но стук повторился снова. Поднявшись, буквально на ощупь, так как было темно, он отыскал дверь и открыл ее.
   На пороге стоял уже знакомый ему Торн. Сейчас на нем вместо пепельно-серого дорожного плаща была светло-серая мантия мага первой ступени. В руках юноша держал какой-то сверток. Реннет, еще не успевший полностью проснуться, неуклюже отступил в сторону, пропуская его в комнату.
   - Добрый... - мальчишка запнулся. Так как в комнате окон не было, он понятия не имел, сколько проспал и какое сейчас время.
   - Сейчас вечер, - подсказал Торн с улыбкой. Сверток он положил на небольшой стул у кровати.
   - Добрый вечер, Мастер Торн, - отозвался Реннет, оставив дверь открытой, чтобы свет из коридора попадал в комнату. Зажигать светильник ему сейчас не хотелось.
   - Нет, просто Торн, - невозмутимо махнул рукой молодой маг. - Нет смысла соблюдать формальности. Мы здесь одни. Я вижу, ты только что проснулся?
   - Да, - ответил тот, присаживаясь на кровать и пытаясь прийти в себя. Голова все еще не хотела его слушаться и мысли текли крайне вяло. К тому же, непривычная обстановка мешала собраться.
   - Я принес твою новую одежду, - сказал Торн, кивком указав на стул. - Надеюсь, не ошибся с размером, - улыбка вновь скользнула по его широкому лицу. Похоже, настроение у него было прекрасное.
   - Спасибо.
   - Одевайся и пошли ужинать. Я буду вводить тебя в курс дела, касаемо твоего обучения.
   После того как Реннет переоделся в новенькие серые штаны, белую рубашку и новые башмаки, они поднялись на первый этаж, в общую столовую. Многие ученики уже возвращались обратно, отужинав. Они с любопытством косились на новенького, однако не решались заговорить с ним в присутствии широкоплечего юноши.
   - Разумеется, сегодня у тебя никаких занятий нет. Они начнутся с завтрашнего утра, - говорил Торн, пока они с усердием набивали себе животы. - После ужина я отведу тебя кое-куда. Уверен, тебе будет интересно, - прозвучало обещание.
   Он дал Реннету список занятий и объяснил: занятия под строкой "обязательные" - нужно будет посещать непременно, а занятия "выборочные", естественно можно выбрать по своему усмотрению, но их количество должно быть не меньше трех. Под каждым названием урока стояло его краткое описание, а также точное время и место, где он будет проходить. Мальчишка пробежался глазами по списку, попутно задавая магу вопросы, относительно некоторых пунктов. Так он узнал, что занятие практической и теоретической боевой магии проводится каждый день, в отличие от всех остальных. В список обязательных занятий входили: история, общее изучение заклинаний, география, письменность, искусство владения мечом и тому подобное. И что примечательно, можно даже сказать - необычно, среди них был урок с весьма странным названием "Ощущение Времени". Реннет не смог удержаться и не спросить об этом у юноши.
   - Спрашиваешь, что это за занятия? - усмехнулся тот. - Если коротко, то на них учат правильно определять время и правильно ее чувствовать. Как известно, время у нас сейчас измеряется в часах и минутах. Есть еще не так давно вошедшие в обиход секунды или мгновения, сотня которых равна одной минуте, но они крайне редко используются из-за неточности измерителей. Само слово "час" происходит с одного из общих наречий и переводится как "часть", что обозначает одну из двадцати четырех частей циферблата. Минута на том же языке означает "малый шаг" или попросту "малый". Почему выбрали именно это наречие - не спрашивай, все равно не знаю. На циферблате минуты отмечены так называемой внутренней шкалой, делящей круг на шестьдесят частей. Площади многих больших и малых городов украшают такие круглые механические часы, но они появились относительно недавно. Раньше время измерялось в "оборотах", что означает один оборот стандартных песочных часов и "делениях", специально наносимых на прозрачную колбу. Стоит заметить, что один час и один оборот совершенно равные единицы измерений и оба используются в обозначении времени. С минутами и делениями также.
   Мальчишке, конечно, было все это известно и так, но он пока не смог понять, что именно пытается сказать ему Торн, рассказывая о часах и оборотах.
   - Это я так, чтобы тебе было проще усвоить, - продолжил тем временем тот. - А теперь ответь мне, сможешь без всяких механических, песочных, солнечных, или даже водяных часов безошибочно отмерить ровно один час?
   - Нет. Даже если буду считать вслух, такое большое время отмерить невозможно, - покачал головой Реннет, и тут же спросил удивленным тоном: - То есть, хочешь сказать, что на занятиях "Ощущение Времени" учат чувствовать и отмерять время без всяких принадлежностей? И для чего же подобное нужно боевым магам?
   - Не только отмерять, но и вычислять максимально точное время по солнцу и лунам. Это бывает очень полезно в нашем деле. В магии и в сотворении заклинаний многое зависит от времени и скорости. С каждодневными тренировками у человека вырабатывается бессознательная способность отмерять время в минутах и часах, а также в целых сутках. Разумеется, эта наука не относится к числу точных, и к экзаменам на титул мага не имеет никакого отношения. Даже занятия по ощущению времени проходят лишь раз в неделю. Но тренировка внутренних часов необходима, во всяком случае, так нам говорят учителя. Хотя... - он пододвинулся ближе к собеседнику и зашептал, - лично мне кажется, что им хочется оставлять нам как можно меньше свободного времени, чтобы мы не тратили его на всякую ерунду.
   - Ясно... - отозвался мальчишка.
  Он поспешил переключить внимание на что-нибудь другое, пока снова не запутался и терпеливому юноше снова не пришлось ему все разжевывать. К выборочным занятиям относились такие как: изучение различных видов боевых искусств, уроки по ориентированию в дикой местности, изучение различных рас Континента, а также их религий и особенностей. В этом списке встречались еще более причудливые названия, значения и смысл которых он изучал на протяжении всего ужина...
   - Ну что? Ты готов идти? - спросил Торн. Он облегченно вздохнул, когда вопросы Реннета закончились.
   - А куда мы пойдем? - поинтересовался мальчишка, поднимаясь из-за стола.
   - В Зал Боевых Искусств, - подмигнул юноша и направился к выходу, явно не собираясь возиться с подробностями. Они покидали уже практически пустую столовую.
   Выйдя из Жилого корпуса, они направились в Восточное Крыло, прямо через аллею Фениксов. Алые и синие цветки на ночь закрыли свои бутоны, но их чудесный аромат все еще витал в воздухе. Было прохладно, хотя солнце только-только закатилось.
   Внешне Восточный корпус почти ничем не отличался от Центрального, но внутри все оказалось совершенно по-другому. Вместо обычных пяти этажей - только три. Самый верхний из них и являлся Залом Боевых Искусств. Интересно то, что одна его половина находилась под плоской крышей, а другая прямо под открытым небом. Реннет очень удивился, увидев это. Торн сказал, что так сделали специально, чтобы можно было тренироваться на свежем воздухе.
  Вместо обычных каменных стен, здесь, в открытой части, высились железные ограждения. Так как Зал находился на высоте второго этажа, подобная мера предосторожности была нелишней. Кроме того, днем отсюда открывался прекрасный вид на внутренний двор крепости и парк фениксов.
   Сейчас по всей тренировочной площадке горели десятки факелов, освещая пространство вокруг. Гулял прохладный вечерний ветер, заставляя колебаться красновато-оранжевое пламя. Вдоль стен и ограды стояли длинные скамьи для того чтобы маги, в промежутке между тренировками, могли спокойно отдохнуть. Торн и Реннет разместились на одной из таких скамеек.
   Кроме них здесь находилось еще несколько магов. Некоторые, также как они, пришли просто понаблюдать, а другие усердно тренировались, ни на кого не обращая внимания. Мальчишка насчитал больше десятка тренирующихся магов. Одни работали парами, а другие - в одиночестве. Все они были в обычных рубашках и брюках, позволяющих свободно двигаться, а не в длиннополых мантиях. Каждый работал в определенной точке площадки, буквально набитой всякими тренировочными приспособлениями и снарядами, созданными чтобы повысить эффективность тренировок. Лишь изредка тренирующиеся менялись местами, стараясь при этом не мешать друг-другу и действовать согласованно.
   Реннет завороженно следил за происходящим на площадке. Он успел отметить, что среди них, судя по возрасту, учеников нет.
   - Каждый маг или ученик в свободное время может прийти сюда и самостоятельно заниматься. Обычно это происходит рано утром или же вечером. - Торн тоже внимательно наблюдал за действиями людей на площадке, изредка поглядывая на мальчишку. А затем, сцепив ладони на затылке и откидываясь назад, юноша дал ему совет: - Можешь приглядеться к их техникам. Возможно, выберешь и для себя что-нибудь. Хотя ученики в твоем возрасте редко интересуются чем-то подобным, предпочитая стать сильнее в магии. Понимание того, что боевые искусства необходимы, приходит со временем, когда начинаешь разочаровываться во всесильности собственных заклинаний.
   Вскоре молодой маг заметил, что внимание мальчишки целиком приковано к одному из тренирующихся. Тот как раз отрабатывал серию ударов на снаряде, имитирующем человеческую фигуру и закрепленном в вертикально-стоячем положении.
   Высокий маг со смуглым лицом двигался поразительно быстро. В его действиях просматривалась то текучая плавность, то резкость, как будто он поразительно быстро менял стили своих атак. Он наносил удары руками, ногами, локтями, и даже коленями, метя в разные части манекена. Дистанцию между собой и снарядом он то сокращал, а то и вовсе разрывал, как бы уходя от ударов невидимого противника. Танец его движений был полон гибкости, скорости, точности и сокрушительной силы, а лицо - сосредоточенности. Снаряд буквально в дугу сгибался от его ударов и, казалось, что только чудом выдерживал и не ломался. Трудно себе даже представить, что может произойти, будь на его месте настоящий человек.
   - Нравится? - Торн ухмыльнулся.
   - Да, - потрясенно отозвался Реннет. - Кто это?
   - Ванаэль. Он один из магов второй ступени и единственный, кто изучает этот стиль боевого искусства.
   - Почему? Это так сложно?
   - Естественно это сложно, - фыркнул маг. - Любое из искусств, что тебе предстоит изучить здесь, можно назвать сложным. Требуется немало терпения и сил, чтобы овладеть ими. Тем более, таким редким и специфическим стилям как у Ванаэля не учат здешние Мастера. Максимум, что можно узнать на занятиях - это борьба, свободный стиль боя и владение мечом, копьем, различными видами метательного и стрелкового оружия. Если же хочешь учиться чему-то другому, придется делать это самостоятельно, что намного сложнее.
   - А Мастер Ванаэль? - не унимался Реннет. - Как он это делает?
   На этот раз Торн немного колебался, прежде чем ответить.
   - Он изучает свой стиль по книгам, которые находит в библиотеке. Как видишь, у него это прекрасно получается, хотя сам я так не смог бы, - признался юноша, наблюдая за тем, как при последнем ударе манекен треснул и подломился, не выдержав силы, с которой тот был нанесен. Все сразу обернулись на звук и, увидев, что произошло, начали возбужденно переговариваться. - Думаю, с его терпением и складом ума вполне возможно добиться огромных высот в любом деле.
   - Как называется стиль, который изучает Ванаэль?
   - Я не знаю, - пожал плечами Торн, и почесал белокурую макушку, совсем как ребенок. - Говорят, что таким стилем пользуются воины-наемники из Гильдии Теней.
   Реннет никогда прежде не слышал об этих самых воинах-наемниках. Однако надоедать Торну очередными расспросами он не решился. Ему показалось, что самому юноше не очень приятна эта тема, поэтому и поспешил увести разговор в другую сторону.
   Ванаэль закончил тренировку и пошел переодеваться. Через некоторое время он покинул Зал Боевых Искусств. Судя по коричневому цвету мантии, воин принадлежал к магам второй ступени стихии земли.
  Вскоре Реннет и Торн тоже ушли, все еще продолжая обсуждать боевые техники. Мальчишка спросил мага о том, какие стили изучает он сам.
   - Борьба и свободный стиль боя, - без всяких колебаний ответил Торн.
   - А как же владение разными видами оружия? - недоуменно спросил Реннет. Отвлекшись, он чуть не споткнулся о ступеньки лестницы.
   - Только поверхностно, - отозвался молодой маг. Затем, ухмыльнувшись, он загадочно добавил: - Знаешь, мне это ни к чему.
   Реннет приподнял брови в немом вопросе.
   - Скажем так: у меня имеются таланты, благодаря которым я могу обойтись без всякого оружия, - заявил Торн. Посмотрев на мальчишку и заметив выражение его лица, он продолжил: - Это сложно объяснить. Все дело в физической силе. Она у меня немного выше, чем у обычного человека.
   Позже мальчик понял, что значит для Торна "немного" выше, когда увидел, как он легко поднимает каменную плиту размером с взрослого человека. И Мастер Киос с Торном были отнюдь не единственными магами, кто обладал такого рода уникальными талантами и способностями. Сама система обучения в кланах боевых магов подразумевала не просто совершенствование в общих заклинаниях и техниках, но и подчеркивание индивидуальных характеристик и способностей каждого мага или ученика.
  
   Утром сразу после завтрака мальчишка отправился в учебное здание. Первым в его списке значился урок Истории Магии. Он еле успел найти нужный кабинет до того как прозвучал звон колокола, расположенного на самом верхнем этаже прямо под механическими часами. Два коротких звонка с интервалом в минуту возвещали о начале утренних занятий, а длинный - о завершении.
   Сегодня читалась лекция о Первой Великой Войне Магов, которая началась в 121 году до основания Объединенной Империи. Учитель, невысокий мужчина средних лет с короткой рыжеватой бородкой и пронзительными черными глазами рассказывал о том, как с нескольких небольших столкновений между людьми и магами началась масштабная война, за считанные месяцы охватившая весь континент. Причины этих столкновений не были новы, как для людей - так и для магов. Первые обвиняли последних в притеснении их законных прав. Уже тогда Магическое Сообщество обладало огромной властью над судьбами обычных людей и часто злоупотребляло своим положением и правом сильного. Людям это начинало надоедать, и один за другим по всему Континенту начали вспыхивать очаги недовольства, переросшие в открытые стычки, а потом и вовсе в войну.
   Первая Великая Война, прозванная еще Войной Утраченных Даров продолжалась почти семнадцать лет и закончилась лишь в 104 году до основания ОИ. За все время противостояния погибло немало людей и магов. Десятки городов, сел, деревень - остались лежать в руинах. Всюду простирала черные крылья смерть и ее вечные спутники - голод и болезни. Несколько раз, казалось, что обе стороны могут прийти к долгожданному миру, но скоро ненависть вспыхивала вновь, унося с собой все новые и новые жизни...
   А потом... война закончилась. Магическое Сообщество потерпело колоссальное поражение, а Империя осталась в руках людей. Цена этой войны, особенно для магов, оказалась непомерно высокой. Они изгонялись отовсюду, и их жестоко преследовали. Жалкие и разрозненные кучки магов были слишком ослаблены, чтобы хоть как-то противостоять своим врагам. На целый век они исчезли со страниц общей истории...
   Но вскоре Эпоха Бури подошла к концу и печать забвения пала. Начало новой эры положило конец гражданским войнам и распрям. Была основана Объединенная Империя, включившая в себя все города-государства от Северного мыса и до горных пиков Ялака. Центром этой обширнейшей территории стал Азранн. Но самое главное: вместе с новым отсчетом времени на Континент вернулась магия.
   После этой лекции, которая, стоит отметить, была выслушана учениками с величайшим вниманием и интересом, учитель отвечал на различные вопросы по теме. Как и ожидалось, главным вопросом стал: "Почему и вследствие чего маги проиграли войну?"
  Мастер-историк Лайнус привел несколько возможных причин того, почему это могло произойти. Сам он склонялся к мнению, что маги, тогда еще не изучающие боевые искусства и сражающиеся лишь при помощи магии, просто не были готовы противостоять многотысячным армиям простых воинов, в разы превосходящих их численностью. Из-за глупых предрассудков, заключавшихся в том, что занятия боевыми искусствами ослабляют магические способности, была проиграна целая война. Хотя, возможно, у магов с самого начала не было шансов - этого тоже не стоило исключать. Популярное утверждение многих военоначальников о том, что численное превосходство в сражении не главное можно считать лишь наполовину верным. Даже пчела проигрывает сотне муравьев.
   В любом случае, когда прозвенел колокол, Реннет остался доволен тем, что услышал много нового. Он старался не забывать о том, что поставил перед собой цель: узнать о мире магов как можно больше. Любая информация и любое знание могло пригодиться ему в будущем.
   Последующие два урока пролетели так же незаметно, как и первый. На занятиях Письменности ученики изучали языки и наречия, наиболее распространенные в Азраннской Империи. Там же, в ближайшем будущем, им предстояло познакомиться с Языком Магии - самым древним языком континента, используемым при создании заклинаний. А на занятиях по выживанию читали лекции о различных чрезвычайных ситуациях, в которые мог попасть боевой маг, находясь в дикой среде, и учили находить выход из таких ситуаций. Сюда же входило и изучение диких существ, населяющих Континент, лечебных и ядовитых растений, деревьев, а также различных примет, с помощью которых можно предсказать погоду и опасные природные явления.
   По окончании третьего занятия все шли на обед. В столовой ученики старались сидеть вместе, собираясь вокруг небольших столиков группами по шесть и более человек. Реннет, хоть и любил одиночество, предпочел сесть вместе со всеми, чтобы не выделятся. Изредка он отвечал на вопросы сверстников, сам, впрочем, не принимая особого участия в разговоре. Хоть он и понимал, что одиночкам приходится сложнее уживаться с остальными, если не пытаться хоть немного изменить взгляд на вещи, но все равно не мог себя заставить.
   На обед давался ровно час, а потом занятия возобновлялись. Сегодня это была Практическая Боевая Магия. Реннет сильно волновался: боялся того, что у него ничего не получится, или же сделает что-то не так. Но ужасной ему казалась не сама неудача, а то, что последует вслед за этим - насмешки сверстников...
   С трудом взяв себя в руки, мальчик заставил себя поднять голову и идти за остальными учениками. "В конце концов, даже если все случится именно так, я просто не должен обращать внимание на мнения других, - убеждал он себя, чувствуя, как постепенно растет уверенность. - Они не должны ничего для меня значить".
  Когда он заходил в здание, на его губах можно было даже заметить нечто похожее на улыбку, пусть и слегка вымученную.
   Практические занятия проводились в специальных просторных залах для магических тренировок. Подобных залов существовало всего четыре - по одной на каждую из стихий. Ученики самостоятельно разделились на четыре группы и прошли каждая к своему залу. В тренировочный зал огненной стихии вместе с Реннетом вошли еще три ученика: два мальчика и одна девочка. Все они имели предрасположенность к этой стихии.
   Так как тренировочные залы находились под землей, все вокруг освещалось белыми магическими шариками-светильниками, висящими высоко под потолком и на стенах. Помещение было довольно обширным и имело форму вытянутого прямоугольника. В длину оно достигало метров тридцати, а то и больше, ну а в ширину около десяти. В центре зала юных учеников ждал учитель - Мастер Огненной Стихии...
   Реннет даже растерялся на секунду, потому что учителем оказалась молодая женщина, а не властный мужчина среднего или престарелого возраста, каким его представлял себе мальчишка. От удивления и замешательства он даже забыл о приветственном поклоне и просто замер как вкопанный.
  На вид женщине было лет двадцать пять. Стройная, высокая, в алой с золотом мантии учителя - она казалась самой настоящей королевой бушующего пламени из фантастических легенд и сказок. (Это потом Реннет узнал, что в клане ее именно так и называли.) Почему-то больше всего в ней запоминались длинные черные волосы с красноватым отливом, стянутые сзади в высокий хвост.
  Мастер Магии посмотрела на Реннета, и ее лицо тут же приобрело выражение подчеркнутой строгости. Мальчик опомнился и покраснел. Поклонившись вслед за остальными тремя учениками, он заплетающимся языком произнес слова приветствия.
   - Я тоже рада видеть вас, ученики, - сказала учитель низковатым, но достаточно приятным голосом, кивнув им. - Также, я вижу среди вас новенького. И как тебя зовут, ученик? - обратилась она к Реннету.
   - Реннет, - ответил тот, еще больше краснея. Все взгляды были обращены к нему.
   - Приятно познакомится, Реннет! - легкая улыбка скользнула по ее алым губам. - Как некоторые из вас уже знают, меня зовут Селеста. Я маг стихии огня и буду учить вас теории и практике использования магии. Именно здесь вы создадите свои первые огненные заклинания. И еще, прежде чем мы начнем, я хочу, чтобы вы хорошенько запомнили: ученикам строжайше запрещено использование магии вне пределов этого зала, и нарушивший этот запрет будет наказан. Не думайте, что вы особенные и что этот запрет на вас не распространяется! - заявила Мастер, одарив своих учеников еще более строгим взглядом карих глаз.
   Некоторое время она продолжала испепеляюще смотреть, заставляя их вжимать головы в плечи. То, что мастер была женщиной - не значило буквально ничего. Суровость и строгость ее характера быстро рассеивала всякие заблуждения на этот счет. Ученики очень скоро почувствовали это на собственных шкурах...
   - Так, - начала Селеста остановив свой взгляд на Реннете, - тебя не было на прошлых уроках, где мы изучали свойства стихии огня. Однако теперь уже мы не можем останавливаться и все повторять по-новому. Поэтому я попытаюсь все объяснить вкратце. Если появятся вопросы - смело задавай!
   - Хорошо, - кивнул мальчишка.
   - Тогда продолжим. Стихийная магия самая распространенная в Азраннской Империи. Стихия огня, которой мы и будем учиться управлять, идеально подходит для боевых магов. В основном из-за того что многие заклинания данной стихии относятся к атакующему типу. То есть чаще всего они используются для атаки, реже - для защиты и создания иллюзий. Можно сравнить с той же стихией воды, которая использует заклинания лечащего типа или со стихией земли, использующей заклинания защитного типа. У огненной стихии есть свои недостатки и самая явная из них - это слишком мало заклинаний лечащего типа. Из этого следует, что если вас тяжело ранят на поле битвы, от этой стихии будет мало толку. Еще магию огня, из-за ее нестабильности, очень трудно контролировать. Буйство и нестабильность присущи природе пламени. По степени контролируемости и управляемости, на первое место можно уверенно поставить стихию земли, на второе - воды, на третье - ветра, и лишь потом огонь.
   - Теперь перейдем к заклинаниям, - продолжила мастер после короткой паузы. - У всех четырех стихий есть стандартные заклинания, так называемые "упрощенные", и именно с них начнется ваше обучение. Только потом, после множества дней тренировок, вы сможете изучить что-то новое, более уникальное и подходящее конкретно вашим способностям. Однако подобное произойдет не раньше второй ранговой ступени боевого мага. А сегодня мы потренируемся над созданием самого простого заклинания огня - "поджигающей сферы". Вам предстоит научиться концентрироваться и чувствовать магию внутри себя, иначе вы не сможете ее использовать. Это проще всего будет сделать прямо во время попыток сотворить заклинание.
   Селеста повернулась и указала на пять деревянных щитов, висящих на другом конце зала.
   - Эти щиты мы будем использовать в качестве мишеней, - объяснила она. - Именно в них вы будете метать свои заклинания... если конечно сумеете создать их, - поправилась Мастер, мрачно посмотрев на своих учеников. - А теперь все четверо займите свои места напротив мишеней. Дистанция десять метров.
   Ученики без всяких разговоров сделали то, что им было велено. Реннету досталась самая крайняя мишень справа. Посмотрев на пересекающую весь зал разметку, начерченную на полу, и отсчитав ровно десять метров, он встал прямо напротив подвешенного цепями деревянного щита. Тот висел чуть ниже уровня глаз мальчишки. Остальные уже стояли напротив своих мишеней и в ожидании смотрели на мастера.
   Селеста переместилась немного левее и оказалась напротив свободной мишени. Остановившись в двадцати метрах от нее, она заговорила:
   - Всем сейчас смотреть на меня! Заклинания создают с помощью определенных жестов и мысленной визуализации - то есть вы должны мысленно придавать форму своей магии, - пояснила чародейка. - Представьте магию подобно крови бегущей по венам и постарайтесь заставить ее собираться в своих ладонях. Это не так-то легко сделать и словами объяснить все тонкости процесса я вам не могу. Тут поможет только практика и ваше умение концентрироваться. Повторяйте еще и еще, пока не начнет получаться... Затем, сделайте вот так, - добавила она, расставив ладони таким образом, чтобы между ними оставалось небольшой промежуток, - и собирайте магию между ладоней, мысленно придавая ей форму сферы...
   Ее ладони медленно раздвинулись, и между ними появился маленький красно-оранжевый колеблющийся огонек. Постепенно этот огонек увеличился в размерах и приобрел форму небольшой сферы.
   - Тут уже важно не потерять концентрацию, иначе заклинание рассеется или вообще развалится, - сказала Селеста, а потом плавным движением кисти обеих рук бросила огненный шарик прямо в мишень. Беззвучно пролетев через весь зал, заклинание ударилось о щит. Последовала небольшая вспышка - и дерево загорелось. Глаза всех учеников были прикованы к алым языкам пламени.
   - Названия многих заклинаний, в особенности стандартных, говорят сами за себя. По сути, поджигающая сфера - это всего-навсего сгусток магии или сгусток пламени в форме шара, - объяснила мастер, потушив горящий щит водой, из сосуда, стоящего неподалеку. - Она способна лишь поджечь что-либо, попадая в него, но если потеряете концентрацию во время броска - то легко можете поджечь самих себя. Создать заклинание мысленно, даже с использованием жестов, очень трудно, но со временем и огромным количеством практики вы научитесь делать это на уровне рефлексов. Увеличится скорость создания, дальность поражения и, конечно же, наносимый им урон.
   Сказав это, она вдруг выбросила правую руку вперед - в ней мгновенно появилась еще одна поджигающая сфера - и швырнула заклинание в тлеющую мишень. Новая вспышка! Щит загорелся моментально! В зале повисла тишина, ученики раскрыли рты от удивления.
   - Еще в прошлом веке такие заклинания создавались с использованием слов, - продолжила тем временем Селеста. - Так как слова направляют мысли, это требует меньшей сосредоточенности, но больше времени. А время - это то, чего в бою так часто не хватает. Но к счастью, искусство создания заклинаний постоянно совершенствуется, хотя очень сложные и сильные боевые заклинания по сей день создают с помощью слов. Потому что каждая ошибка при использовании боевой магии может стать для мага фатальной. Для этого мы и изучаем науку Письменности и Языкознания, - закончила она.
   Некоторое время мастер Селеста оглядывала своих учеников. Она поинтересовалась у Реннета: нет ли у него вопросов, которые он хотел бы задать? Тот отрицательно мотнул головой.
   - Хорошо, - улыбнулась женщина. Однако улыбка исчезла с ее лица так же быстро, как и появилась. Уперев руки в бока, она посмотрела на четверку учеников со всей возможной строгостью: - Теперь вы тоже попробуете сотворить заклинание. Оно у вас получится только тогда, когда научитесь чувствовать и контролировать свою магию. Можете начинать!
   
  Глава 5 Успехи и неудачи
  
   Прошло уже около часа времени. Реннет, как и остальные ученики, пытался сосредоточиться, заставить магию внутри себя повиноваться. Ни у кого из четверых пока еще не получилось. Мастер Селеста подходила к ученикам по очереди и проверяла, как идут дела... Время от времени женщина давала полезные советы, но чаще всего недовольно хмурилась и качала головой.
   Реннет понимал, что ее поведение не значит ничего хорошего для них - учеников. Мальчишку и самого раздражали собственные неудачи. Магию он прекрасно чувствовал, однако не был в состоянии хоть как-то повлиять на нее. Как бы он не старался, тепло, рождающееся во всем теле и именуемое магией, не желало его слушаться и продолжало бушевать, подобно настоящему пламени, создавая необычное ощущение избыточности физических сил.
   Отчаявшись и разозлившись, мальчик что есть сил ударил кулаком в ладонь и... вдруг почувствовал, как течение магии резко изменилось. Не поверив в случившееся, он собрал всю свою волю в кулак и погрузился глубоко в себя, пытаясь отыскать ту искру, то движение, которое почувствовал мгновение назад...
   Ему пришлось сильно напрячься, но скоро, после нескольких попыток, удалось силой своей воли привести в движение сущность огненной магии внутри себя. Боясь, что может вновь потерять контроль, он продолжал и продолжал тренироваться, скрипя зубами от напряжения и обливаясь потом. Он должен был выиграть эту битву!
   "Получается!" - мысленно воскликнул мальчишка. Его усилия были вознаграждены. Спустя некоторое время он уже мог направлять полыхающий огонь магии по всему телу, меняя его течение, хотя не пропадало ощущение того, что большая ее часть попросту рассеивается. Наверное, это тоже было нормально для новичка. Другие ученики также начали осваиваться, хотя Реннет был первым, кому это удалось. Ну, во всяком случае, он тешил себя подобной мыслью.
   Подавив свою преждевременную радость, мальчик продолжил. Следующая ступень сегодняшней тренировки - сотворение простейшего заклинания. Расставив ладони так, как это делала мастер, Реннет начал пытаться выпустить магию и собрать ее в форму шара.
   Не прошло и получаса, как отчаяние охватило его больше прежнего. Трижды проклятая магия не хотела собираться в форму и медленно рассеивалась! Тут он пожалел, что слова языка магии, которые были предназначены для формирования заклинаний, ныне уже для данного заклинания не использовались. Одного сосредоточенного мысленного контроля было мало. Правда, одному из учеников, а именно золотоволосой девочке, удалось продвинуться дальше, чем ему и остальным двоим. Реннет видел как между ее ладоней то и дело появляются искорки света...
   Вдруг прохладная и мягкая ладонь легла на плечо мальчишки.
   - Не беспокойся, у тебя все хорошо получается, - послышался за спиной голос.
   Встрепенувшись, Реннет обернулся и увидел мастера Селесту. Убрав руку с его плеча, она улыбнулась и продолжила:
   - Ты слишком напряжен, и поэтому тебе трудно сосредотачиваться. А с таким количеством магии как у тебя сделать это еще сложнее. Попытайся расслабиться и повторить все заново, - посоветовала она. - Часто сильное напряжение лишь мешает концентрации.
   Мастер отошла к другим ученикам, а мальчик начал все заново. Удивительно, но слова учителя подействовали ободряюще и успокаивающе, словно прохладный дождь жарким летним днем. Расслабившись и стараясь следовать совету мастера Селесты, Реннет продолжил тренировку с прежним усердием. Успокоив дыхание, он уверенно повторил необходимый жест, приготовившись концентрироваться...
   Не прошло и четверти часа, как между расставленных ладоней мальчишки вспыхнул маленький клубок ярко-желтого пламени. Реннет завороженно наблюдал, как колеблясь и медленно вращаясь, пылала поджигающая сфера, пусть еще не совсем правильной формы. В груди родилось странное ощущение победы и восторженности. "Наконец-то, мое первое заклинание и моя первая победа! - кричала его душа. - Первая, из многих, что ждут меня в будущем!.."
   Вдруг он почувствовал, ощутил, как стремительно тают его силы, словно неведомое чудовище высасывает их из его тела. Это произошло настолько неожиданно, что мальчик даже растерялся на мгновение.
   - Что проис... - недоуменно начал Реннет, и тут, догадка молнией сверкнула у него в голове. Собравшись, он попытался бросить заклинание в мишень, но в последний момент из-за слабости потерял концентрацию и сфера, не долетев даже половину расстояния, распалась на жалкие язычки пламени. Заклинание рассеялось. Реннет упал на колени от неожиданной усталости, волной хлынувшей на него. Чувствовалась сильнейшая слабость, головокружение и опустошенность. Вдобавок к этому, стало ужасно холодно, как будто все тепло ушло из тела. Весь мир вокруг стал вдруг серым и холодным.
   - Чт-т-то пр-р-роизош-ш-шло? - спросил мальчик заплетающимся языком. Он никак не мог двинуться с места и сидел на каменном полу, обняв себя за плечи и дрожа всем телом. "Жалкое зрелище", - отстраненно подумал он, представив себя со стороны, но ничего поделать не мог.
   Мастер и остальные ученики, прервав занятие, вплотную подошли к Реннету. Сверстники окружили его со всех сторон и стояли, испуганно переглядываясь между собой. Все видели случившееся, у них на лицах было написано недоумение. У всех, кроме мастера Селесты, которая опустилась на корточки рядом с ним.
   - Ты опустошил себя, - сказала она сочувственно. Осмотрев Реннета с ног до головы, и ничего серьезного не обнаружив, женщина поднялась на ноги. Лицо ее вновь стало жестким.
  - Вы все, ученики, должны понять: ваша магия не безгранична! Когда создаете заклинание и держите его в активном состоянии, магия будет утекать из вас, впитывая и поддерживая это самое заклинание! Реннет сделал очень много попыток, а потом, когда создал поджигающую сферу, слишком долго держал ее и израсходовал весь запас сил. Чем сильнее заклинание вы используете и чем дольше его поддерживаете, тем больше энергии вы расходуете. Это правило нерушимо для всех магов!
   Селеста прошагала к центру зала. Ученики молча ожидали продолжения. Реннет поднялся на ноги и встал вместе со всеми. Усталость все еще одолевала его. Более того, его жгли мысли о собственной слабости и еще одной неудаче.
   - Наша магия напрямую связана с нашей жизненной силой, - повернулась мастер к ним. - По сути, физическая сила и магическая сила - совершенно разные вещи, но в то же время они очень похожи. Если вы израсходуете очень много магии - это повлияет на ваше физическое тело. Вы просто-напросто устанете. А если перетрудитесь и израсходуете много физических сил - то не сможете использовать магию. Это и называют Двойственной Связью Энергий.
   - Как я понял, физическая сила тесно связана с магией, и если повлиять на одно, то невольно повлияешь на другое? - заговорил Реннет хрипло. Получив утвердительный кивок мастера, он продолжил: - Вы сказали, что при растрате большого количества магии тело ослабеет. А что будет, если истратить всю магию? Возможно ли такое?
   - Правильный вопрос ты задал, ученик. Если маг опустошит себя окончательно - он умрет, - прозвучал суровый ответ.
   В зале повисла тишина. Все осознали серьезность прозвучавших слов и, возможно, некоторые из них впервые задумались о боевой магии как об опасном ремесле, а не как об интересном развлечении. Конечно, многие из учеников, у кого родители были магами, слышали о чем-то подобном и раньше, но узнать о том, что это может случиться взаправду - совсем другое дело.
  Они просто молчали, не в силах говорить что-либо. Даже Реннет, ожидавший подобного ответа, слегка побледнел. А Селеста нарочно не заговаривала, понимая, что ученики должны как следует поразмыслить над ее словами. От этого зависели их жизни.
   Прошло немного времени, прежде чем один из учеников наконец-таки решился задать вопрос:
   - Но как же так? Я видел, как мой отец сотворил несколько заклинаний подряд и с ним ничего не случилось.
   - С практикой, со временем и постоянными тренировками ваша сила возрастет. Тогда вы сможете создавать десятки заклинаний, не подвергая себя риску. Так что не нужно волноваться по этому поводу. Однако, предупреждаю вас заранее: количество магии никогда не бывает безграничной! Именно уверенность в "безграничности" собственных сил и возможностей часто забирала жизни самых сильных магов прошлого. Возьмем, к примеру, легендарного Голдерна Создателя Бурь. Его до сих пор считают самым сильным магом ветра, из всех, когда-либо живших на Континенте. Во время одного из своих экспериментов могучий архимаг, сам того не осознавая, растратил очень много сил и ушел в глубокий сон, из которого так и не смог выбраться. Похожих случаев история знает великое множество. Маги опустошали себя до самого конца и умирали прямо на поле боя. Не от стрелы, клинка, или вражеского заклинания, а от собственной беспечности! Позорная смерть! - хмуро добавила мастер Селеста. - Но пока, на данном этапе обучения, это вам не грозит. Слабые заклинания, подобные огненной сфере, не могут убить вас, хотя потеря сознания вполне гарантирована.
   - Не беспокойся, - обратилась учитель к Реннету. - Силы к тебе скоро вернутся. Отдых и еда помогут тебе в этом. А на сегодня урок закончен! - объявила она, оглядев остальных учеников. - Жду всех завтра в этом зале. Продолжим изучение заклинания "поджигающая сфера".
   Мальчик все еще чувствовал усталость и неприятный холод в ногах, когда шел в жилое здание. Теперь он понял, что имел в виду Торн, когда говорил о том, что в некоторых случаях меч эффективнее, нежели магия...
   Последующие дни Реннет учился полностью контролировать свою магию и сотворенные заклинания. Прежних ошибок он старался больше не повторять. В отличие от остальных учеников он очень внимательно слушал наставления учителя и старался не просто повторять заклинание, а разобраться в том, как именно оно работает. Мальчик понимал: только познав всю суть заклинания можно извлечь из него максимум силы. И тут дело не только в количестве вложенной магии и устойчивости концентрации. Мелкие детали, такие как: точное расстояние до цели, скорость броска и скорость создания заклинания, устойчивость позиции и физическое состояние самого мага - все это играло наиважнейшую роль при использовании магии. Реннет намеренно записался на дополнительный час тренировок, чтобы улучшить практические навыки владения магией. Его очередь была последней; ровно за час до полуночи он приходил в зал магических тренировок и повторял новые заклинания, изученные днем. Часто, после того как отведенное ему время заканчивалось, мальчик просил не закрывать зал и оставался упражняться еще на час, или даже два. Сверстники только смеялись над его "одержимостью к тренировкам" и вертели пальцами у висков.
   Но, невзирая на их насмешки, Реннет очень скоро оказался в числе лучших учеников Мастера Селесты. Все заклинания он повторял с идеальной точностью, чего нельзя сказать об остальных. Не проходило и месяца без каких-либо нелепых ситуаций. Однажды, один из учеников, создавая поджигающую сферу, потерял над ней контроль и поджег им свою же одежду. Мастера в этот момент не было в зале и ученикам пришлось самим справляться с проблемой. Вернувшись после пяти минут отсутствия, учитель обнаружила своих учеников чумазыми и насквозь промокшими. Одежда одного из них висела обгорелыми лохмотьями. Это они, таким образом, огонь тушили. Рассердившись, Селеста обругала их и заявила, что если оставить их одних хотя бы на пару часов, то они обязательно подожгут друг друга, а заодно и весь город. Бедный ученик, не сумевший совладать с заклинанием, долго и отчаянно оправдывался. В итоге его просто отправили сменить одежду. Случись такое вне стен тренировочного зала, наказание стало бы неизбежным.
   Помимо обязательных занятий Реннет выбрал несколько дополнительных. Весь его график на день был расписан буквально поминутно, и свободного времени оставалось очень мало. Мальчишка сам так захотел. Он решил как можно большему научиться у боевых магов, чтобы использовать эти знания в будущем. Многие учителя удивлялись его жажде знаний, а некоторые даже беспокоились. Они считали, что он уделяет учебе слишком много времени, а подобное, как часто бывает, ни к чему хорошему не приводит.
   В числе дополнительных у мальчишки были такие занятия как фехтование на мечах и метание коротких лезвий. Многие маги учились сражению именно на мечах. По мнению Реннета, не разумно было бы проигнорировать сей факт и не изучать фехтование. В первый же день ученикам разрешалось выбирать для себя клинок определенной длины и формы. Двуручный, полуторный, одноручный, изогнутый или прямой - мечи отличались обилием различных видов и форм. Обыкновенно выбор делали из учета физических характеристик самого мага, а также его личных предпочтений. Реннет, например, выбрал одноручный прямой меч средней длины и односторонним лезвием, подходящий как для колющих, так и для режущих ударов. Впрочем, в фехтовании ему не удалось сильно продвинуться. Были множество учеников далеко превосходящих его по мастерству. А вот в метании ножей, игл и кинжалов он делал заметные успехи.
   Так уж получалось, что по вечерам и ранним утром, все оставшееся свободное время, мальчишка пропадал на тренировочной площадке. Он пытался освоить то же самое боевое искусство, что и молодой маг Ванаэль. Для этого мальчишка специально порылся в библиотеке Белого Пламени. Стиль, что он изучал, носил странное название Лирин, что на Старом языке читалось как "Бесконечный перелом". Как говорилось в описании, эта техника атак позволяла нанести врагу самый сокрушительный урон, на какой только способно человеческое тело. Название получило из-за чрезвычайно быстрого изменения стиля движения, от плавности и текучести в резкость и стремительность. Вот в изучении этой техники у него все шло не так-то гладко, как хотелось бы...
   Мальчишке удалось найти несколько книг в подробностях описывающие движения этого стиля и вначале все шло хорошо. Следуя книге, Реннет научился некоторым базовым приемам, хотя даже на это ушло несколько месяцев. Важна была точность во всем, в сокращении каждой мышцы тела. И в итоге, когда дело дошло до способов и видов перемещений - он застрял. Ему никак не удавалось сделать все так, как было сказано в книге. Рисунки и слова не моги передать необходимой для полного понимания информации. Это раздражало его больше и больше; мальчик, каким бы терпеливым не был, уже подумывал о том, чтобы все бросить...
   - Ты все делаешь неверно! - услышал он однажды, во время очередных бесплодных попыток. Он как раз пытался копировать технику скользящего шага, которая использовалась для тихого и быстрого перемещения по твердой, гладкой поверхности.
   Обернувшись, Реннет увидел Ванаэля, стоящего прислонившись к железному ограждению площадки. Скрестив руки на груди, он внимательно наблюдал за мальчишкой.
  "Как давно он тут стоит?" - тут же задался вопросом Реннет. Раньше, он и этот таинственный маг пересекались на тренировочной площадке несколько раз. Однако еще ни разу Ванаэль не заговаривал с ним и вообще казался нелюдимым. Сам Реннет боялся идти на такой шаг. В конце концов, он не послушал совета Торна.
   Маг неспешно подошел к мальчишке. Из-под капюшона коричневой мантии, при свете факелов, блестели зеленые глаза, обрамленные беспорядочными прядями темно-русых волос. На вид ему было лет двадцать.
   - Здравствуйте, Мастер Ванаэль! - сказал Реннет, поклонившись.
   Молодой маг долго смотрел на него. Проигнорировав приветствие, он спросил приглушенным голосом:
   - Скажи мне, ученик, зачем тебе это?
  Вопрос прозвучал как-то по-зимнему холодно.
   - Я не понимаю вас, - откликнулся Реннет и раздраженно смахнул капельки пота со лба.
   - Зачем тебе изучать Лирин? Ты знаешь, что это за искусство и кем оно используется? - зеленые глаза светились проницательностью. Они заглядывали в самую душу мальчишки. У Реннета от этого взгляда невольно пробежал по спине неприятный холодок. - Ты, понимаешь, что другие будут смотреть на тебя немного иначе, чем сейчас? Светлые не любят тех, кто пользуется искусством наемных убийц.
   Слова Ванаэля сбили мальчишку с толку. В них он расслышал упрек и обвинение, что было весьма странно, учитывая то, что молодой маг сам изучал этот стиль. Он невольно вспомнил выражение лица Торна, когда они с ним разговаривали о Гильдии Теней, и до него, наконец, начало доходить, к чему клонит Ванаэль.
   - Я понял, что вы имеете в виду, - начал мальчик, старательно подбирая слова. - Мир магов немного отличается от остального людского мира. Здесь не обращают внимания на то, кем были твои родители, богат ты или беден, городской ты или деревенский - в общем, на все те качества, к которым обязательно присматриваются в обычном, человеческом обществе, - он оглядел освещенную факелами тренировочную площадку. Отовсюду слышались голоса и смех магов, собравшихся здесь для того чтобы потренироваться или просто поглазеть на других сидя под открытым вечерним небом. Он продолжил: - Маги оценивают друг друга за силу и талант. Если ты ничем из этого не обладаешь - ты никто! Также очень важно, чем ты занимаешься. Если, к примеру, маг изучает искусство наемных убийц, то в глазах многих он будет выглядеть не самым лучшим образом... - Взгляд Реннета вдруг стал твердым и холодным: -...Но мне плевать на мнение других! Я сам выбираю, что мне делать и что мне не делать, и только я отвечаю за последствия своих поступков! Лично для меня Лирин - не более чем эффективное боевое искусство.
   Ванаэль слушал речь мальчика с молчаливым спокойствием, а потом произнес:
   - Слишком много пафоса, на мой взгляд. Давно наблюдаю за тобой и, как уже сказал ранее, ты все делаешь неправильно. Просто копировать приемы из книги не имеет смысла. Поверь, я уже сталкивался с этой проблемой. Необходимо каждое движение, каждый прием и каждую технику подстраивать под себя. Только тогда все будет получаться как надо!
   Реннет снова оказался в замешательстве. Не поверив собственным ушам, мальчишка переспросил мага, серьезно ли он это говорит.
  - Если хочешь, могу помочь тебе с тренировками, - неожиданно предложил Ванаэль. - Это действительно очень сложный стиль, к тому же недостоверно заимствованный из оригинального Лирина, потому в книге имеется немало ошибок. Я уже видел твое упорство и терпение, а теперь, увидев твое желание и мотивы - понял, что ты способен добиться результата.
   - Желание и мотивы? - переспросил Реннет.
   - Верно. Ты же хочешь стать сильным? Почему?
   Мальчик задумался. Он уже размышлял на эту тему, причем не раз, поэтому ответ найти оказалось не так сложно.
   "Действительно, а почему мне нужна эта сила? Для чего? Власти я не желаю, богатства - тоже, хотя деньги в этом мире еще никому не мешали. Продвижение по ранговой лестнице - нет, потому что пахнет большими обязательствами. Даже само чувство силы не опьяняет разум и душу, как это бывает у некоторых магов. Тут наверняка что-то другое, но гораздо более значимое..."
   - Думаю... это Свобода! - произнес вслух мальчик.
   - Я увидел это по твоим глазам, - как ни в чем не бывало, заявил маг. - Да, сила освободит тебя от влияния других людей, но не от самого себя! Часто мы сами становимся себе врагами. Самыми худшими врагами из всех существующих! - с горькой улыбкой добавил он.
   - А зачем вы учитесь именно этому стилю? - спросил Реннет, поспешив направить разговор в иное русло. Он и сам еще толком не разобрался в своих желаниях и стремлениях.
   - Все просто, - ответил тот. - Я маг земной стихии и большинство заклинаний, которыми я владею, принадлежат к защитному и лечащему типу. Элементов у меня нет, а в бою одной защитой не обойтись. Поэтому я и решил заполнить этот недостаток эффективным боевым искусством, - улыбка появилась на его смуглом лице.
   Так началось обучение Реннета под началом Ванаэля. Благодаря этому магу он гораздо быстрее начал осваивать стиль Лирин. Впрочем, об огромных успехах говорить было пока еще рано. Даже сам тренер признавался, что освоил лишь четверть всех движений, ударов, приемов. Техника действительно отличалась особой сложностью обучения. Ванаэль утверждал, что возможности столь совершенного боевого искусства бесконечны, так как достигнуть пределов совершенства в принципе невозможно.
   Но, какими бы серьезными не были успехи мальчика в учебе, в отношениях с другими магами и учениками дела обстояли гораздо хуже. Особенно это касалось Рэанны - той самой девочки, с которой он повстречался еще в первый день пребывания в клане. Когда остальные просто не обращали внимания на мальчишку, в основном из-за его замкнутости и неразговорчивости, она питала к нему откровенное презрение и ненависть.
   Все началось с обычной детской гордости и глупости, причем отличилась не только она, но и сам Реннет. Он никак не мог забыть то, как обозвала его Рэанна, и при следующей встрече не удержался от колкости в ее адрес. Та, естественно, пришла в бешенство и незамедлительно ответила ему. Скоро обычное перебрасывание оскорблениями переросло в настоящую войну. Никто не хотел уступать другому. Реннет, при желании, мог быть очень упрямым, а Рэанна была известна своей вспыльчивостью и непримиримым характером. Возможно подобного бы не случилось и все забылось, если бы они встречались реже, но сделать это оказалось не так-то просто.
   Дело в том, что Реннет общался с Торном - другом Рэанны. Многие встречи происходили именно тогда, когда мальчишка был в обществе юноши-мага. Каждый раз, как нелегкая сталкивала этих двоих друг с другом - все заканчивалось очередным конфликтом. Мальчик даже не собирался соблюдать правила вежливости, не говоря уже о приветственных поклонах. В редких случаях, при разговоре, он обращался к ней просто по имени, намеренно с презрением кривил губы и усмехался. Это приводило в ярость Рэанну. Ее сверкающие гневом зеленые глаза говорили, что недолго осталось жить дерзкому мальчишке, и если бы учеников разрешалось вызывать на дуэль, то она непременно сделала бы это. Их словесная война вспыхивала даже при случайной встрече, когда они просто проходили мимо друг друга. Кто-нибудь обязательно опускал ядовитый намек, колкость, или просто какую-нибудь язвительную фразу в адрес другого. Разумеется, происходило это не при многочисленных свидетелях, но нельзя сказать, что их вообще не было. Слухи распространялись подобно пожару сухим жарким летом.
  Мальчишка и сам не мог объяснить, почему он поступал именно так. С ним раньше никогда такого не случалось. Он не мог найти весомых причин своей неприязни к Рэанне, кроме того что она постоянно отвечала на его атаки взаимностью. Возможно, это и служило причиной. Скорее всего, с самой девушкой было то же самое. Никто из них не заходил слишком далеко и, наверное, конфликт постепенно был бы исчерпан, если одна из сторон просто игнорировала бы нападки другой. Торн несколько раз пытался отговаривать их от ссор, но у него ничего не получалось. Юноше часто приходилось прерывать словесные баталии этих двоих.
   Многие старшие маги откровенно не одобряли поведение Реннета, ведь как-никак он был ниже по рангу, однако никто из них не решался влезать в их конфликт. Подобное среди боевых магов считалось дурным тоном, ведь, в конце концов, для таких случаев существовали учителя. Рэанне ничего не стоило бы пожаловаться на Реннета, но сделать это ей не позволяла гордость. К тому же, она и сама не была такой уж невинной овечкой...
  В общем, жизнь мальчишки в Белом Пламени никак нельзя было назвать скучной и однообразной. Целиком погрузившись в ежедневные занятия и тренировки, а все оставшееся время тратя на общение с Торном и Ванаэлем, да на конфликты с Рэанной - он постепенно стал забывать свою прошлую жизнь, приняв как данность судьбу боевого мага. И, быть может, это было к лучшему для него самого.
   
  Глава 6 Решение
  
   Боевые маги занимают далеко не последнее, а в некоторых случаях и первое место в жизни современной Азраннской Империи. Но чем они отличаются от обычных стихийных магов или ремесленников магии, которых, кстати говоря, было в разы меньше? Оказывается - всем, кроме того что обе эти ветви пользуются одним видом магии. Различия можно найти, начиная от образа их жизни и заканчивая методами создания заклинаний.
   Реннет был сильно удивлен столь юным возрастом боевых магов, проживающих в крепости клана Белое Пламя. Даже самому старшему из учителей было всего около сорока лет, когда как в книгах их всегда описывали пятидесяти или шестидесятилетними старцами. Конечно, бывали исключения: такие как Глава клана, которому было за семьдесят, хотя выглядел он лишь на двадцать пять. Мальчишка вскоре после начала обучения узнал, что после сорока лет, постепенно, маг начинает терять свои силы. Этим и объяснялась разница в возрасте между рядовыми магами и боевыми. Первые учились магии всю свою жизнь, ища и создавая новые заклинания, накладывая чары и решая с помощью магии обыкновенные житейские проблемы. Возраст и постепенная утрата сил не сильно сказывалась на их ремесле. Другие же - боевые маги, должны были обучаться гораздо быстрее, чтобы к двадцати пяти-тридцати годам достичь зенита своих сил и возможностей, потому как пятидесятилетний боевой маг, уже теряющий как телесные, так и магические силы, считался не боеспособным. Ученикам приходилось рано взрослеть и к четырнадцати или пятнадцатилетним относились почти так же, как к юношам и девушкам, достигшим совершеннолетия. На них накладывались те же требования и нагрузки во время обучения.
   Именно по той же причине в школах боевой магии учили только заклинаниям необходимым в бою, не тратя сил и времени на остальное, а также уделяли больше внимания практическим занятиям, нежели теории. Все это делалось намеренно, чтобы максимально ускорить процесс обучения и последующего восхождения по ранговой лестнице. Сейчас уже никого не удивлял маг, в двадцать пять лет получивший четвертую ступень, после которой оставался лишь титул "Мастера Магии"...
  
   Маленький масляной светильник одиноко висел под потолком небольшой комнаты, освещая все вокруг тусклым желтоватым светом. На единственном стуле, стоящем возле кровати, лежала старая дорожная сумка и несколько книг. В комнате витала тоскливая или можно даже сказать траурная тишина.
   Реннет сидел на кровати, упершись спиной в стену и обхватив колени обеими руками. На душе у мальчишки было тревожно, но лицо выражало мрачную решимость. Внешне он не сильно изменился, хотя утверждают, что перемены в жизни меняют и лицо. Но, те же темные русые волосы, падающие на лоб беспорядочными прядями, и та же бледность кожи. Конечно, ростом он теперь был гораздо выше, но от этого казался еще тоньше и худощавее. Сколько бы мальчишка не ел - бушующая магия внутри него и ежедневные тренировки забирали все. Казалось удивительным уже то, что сегодня он остался в комнате, а не пропадал на тренировочной площадке или в зале огненной стихии, как это бывало практически всегда.
   С начала обучения Реннета в крепости Белого Пламени прошло полтора года. Все это время он усердно тренировался и обучался боевой магии, фехтованию, метанию ножей и другим дисциплинам, необходимым, чтобы стать полноценным магом. Свободное время мальчишка тратил на занятия боевым искусством Лирин с магом Ванаэлем, а также чтение. Но увлекался он уже не детскими приключениями, больше отдавая предпочтение научно-исследовательским книгам.
   К настоящему времени он уже принял решение, которое в свое время должен был принять каждый ученик. Решение далось ему нелегко, однако, взвесив все "за" и "против", он сделал это. Оставалось дело за малым...
   Вдруг послышался громкий стук, и дверь распахнулась, впустив в комнату разнообразные звуки и запахи из коридора. Это был Торн. Только он входил подобным образом. Беловолосый юноша почти не изменился за это время, разве что стал взрослее и шире в плечах, чем раньше. Ему стукнуло девятнадцать и месяц назад, пройдя экзамен, он получил мантию мага второй ступени. Реннет сердечно радовался за него. Торну посчастливилось оказаться одним из немногих, с кем он общался. Замкнутый и обычно немногословный, мальчишка не особо сходился с людьми. В пользу молодого мага говорило одно из его многочисленных положительных качеств - это принимать людей такими, какие они есть. Он никогда не упрекал Реннета за выбранный им специфичный стиль боевого искусства, хотя было ясно, что сам ни за что не стал бы изучать что-то подобное. Даже не смотря на враждебные отношения Реннета и Рэанны, которая по-прежнему оставалась его другом, он не переставал общаться с мальчишкой. Наверняка юноша и его считал своим товарищем.
   Войдя и поприветствовав Реннета, Торн переложил сумку и книги со стула на кровать и спокойно уселся напротив него. Тот не проронил ни слова. Он, казалось, думал о чем-то своем.
   - Погода сегодня просто чудесная! - улыбнулся Торн. Его лицо так и сияло от радости - довольно частое явление. - Может, прогуляемся в тени фениксов, во внутреннем дворе? - предложил он, и мечтательно добавил: - Как там сейчас прекрасно! Алые и золотые листья так и сверкают на солнце, как будто весенние деньки и период цветения вернулись...
   - Я принял решение, - очень тихо произнес Реннет, но Торн прекрасно его расслышал.
   - Какое решение? - спросил маг. Улыбка тут же испарилась, уступив место настороженности.
   - Думаю, ты уже понял, о чем я, - сказал мальчик, бросив короткий взгляд на него.
   Торн помрачнел. Ему не нужно было долго думать, чтобы догадаться. Этой темы они касались уже неоднократно за последний месяц.
   - Так ты хочешь...?
   - Да, я хочу пройти Испытание, - спокойно, сделав вид, будто ничего особенного не происходит, ответил Реннет.
   Зато юноша, услышав подтверждение мальчишки, отбросил всякое спокойствие.
   - Тебе же только пятнадцать лет?! - не выдержал он. - Ты понимаешь, что если не пройдешь этот экзамен, то на три года лишаешься права пройти его еще раз? И это не считая того, что испытание само по себе очень опасное!
   - Так ты сомневаешься в моих способностях? - хмуро осведомился Реннет, посмотрев ему прямо в глаза.
  Тот невольно отшатнулся. Обыкновенно характер человека хоть немного отражался на внешности, но такой принцип был неприменим к мальчишке. С виду он казался довольно обычным, ничем не отличающимся от остальных, но хорошо знающих его твердый, если не сказать жестокий нрав, людей пугала именно эта внешняя обычность. Лишь карие глаза выдавали истину.
   - Конечно же... нет, - поспешил он его заверить. - Но может, стоило бы подождать еще немного? С начала твоего обучения прошло всего полтора года. Это слишком мало.
   - Кому и этого достаточно, а кому дай хоть десять лет, но у него ничего не получится. Я слышал, некоторые маги проходили экзамен через полтора года или даже через год.
   - Вот именно! Маги, а не ученики! - упорствовал Торн. Разволновавшись, он так сильно сжал кулаки, что аж суставы затрещали. Даже не обратив на это внимания, юноша продолжил: - А тебе приходилось слышать, что половина из них провалились?
   - Какая разница - маг или ученик? - пожал плечами Реннет. Ему уже начало надоедать непреклонность Торна. Он чувствовал, как слова юноши, вот-вот могут поколебать его решимость, и от того злился еще сильней.
   - Большая разница! Они уже проходили экзамен и были готовы к тому, что их ждет! - обычная сдержанность молодого мага куда-то исчезла. Он долго и упорно пытался отговорить Реннета от этой безумной и безрассудной, по его мнению, затеи. Однако мальчик мог быть очень и очень упрямым, когда это бывало необходимо.
   Наконец, видя, как все его уговоры проходят впустую, и опасаясь, что таким образом он только испортит с ним отношения, Торн успокоился, сдавшись. Даже его старшинство не служило сдерживающим фактором в их спорах. Немного помолчав, он спросил:
   - Ты заявил о своем решении?
   - Как раз собирался это сделать, - устало откинулся на кровать Реннет. Спорить с упрямым магом оказалось нелегким делом. - Ты первый, кто узнал о моем решении, - добавил он.
   Услышав это, Торн ухмыльнулся. Мальчик сразу догадался, что именно значила эта недвусмысленная, чуть хитроватая и одновременно добрая улыбка. Юноша надеялся, что Глава клана отклонит заявление и не подпустит Реннета к экзамену. Хотя заявку на экзамен можно подать уже через год обучения - окончательное решение оставалось именно за мастером Киосом. И вполне возможно, что решение будет не в пользу мальчишки. Подобных случаев тоже насчитывалось немало.
   Тем же днем, после полудня, Реннет пошел к Главе клана Белое Пламя с заявлением о прохождении экзамена на титул мага первой ступени. К удивлению и радости мальчишки, Киос утвердил его. Коротко разъяснив детали и выдав список заданий, которые придется выполнить на экзамене, Мастер отпустил его, напоследок пожелав удачи.
   Покинув архимага, Реннет просмотрел данный ему список: многое из того, что там написано он уже так или иначе знал, но справедливости ради решил изучить документ подробней, дабы не пропустить ничего важного.
   Экзамен, или же - Испытание, как называли его сами ученики, состоит из трех этапов. Каждому этапу выделяется один день, а значит, весь экзамен продлится ровно три дня. Первые два этапа схожи между собой. На первый день ученик должен показать на практике и в теории знание заклинаний своей стихии. Он создает как минимум десять заклинаний различного уровня сложности и рассказывает об их свойствах, сильных и слабых сторонах. Если при этом испытуемый теряет над заклинанием контроль, или не сумеет надлежащим образом сотворить его - задание не зачитывается. В самом конце судьи задают вопросы, касающиеся боевых заклинаний всех четырех стихий, а не только стихии испытуемого.
   Второй этап и второй день экзаменов полностью посвящается боевым искусствам и владению обычным оружием. Изначально, два десятилетия назад, экзамен состоял только из двух этапов. Боевые искусства, как обязательная составляющая экзаменов, вошли недавно. Второй этап, в отличие от первого, состоит из двух частей: сначала испытуемый должен показать навыки рукопашного боя со специально подготовленным партнером, а затем, в тренировочном бою продемонстрировать навыки владения оружием. Вид и разнообразие используемого оружия не имеет значения.
   Третий этап отличается от двух первых и является самым сложным и значимым из всех. Испытуемый ученик должен показать свои способности в настоящем сражении. Три дуэльных боя с тремя разными противниками. Каждый из них владеет одной из четырех стихий, но независимо от их способностей, используемые ими заклинания не должны превышать определенного уровня силы и сложности, дабы обеспечить обоим равные условия. В сражении разрешается применение магических заклинаний и боевого искусства, но абсолютно запрещаются любые виды оружия. Для успешного прохождения этого этапа необходимо победить минимум двоих оппонентов, что довольно непросто, если ученик плохо подготовлен.
   Опасность, о которой предупреждал парня Торн, исходила именно от последнего этапа экзаменов. Шанс получения серьезного ранения или травмы был не так уж и мал, даже не смотря на специальные предосторожности в виде защитных чар. Молодой маг рассказывал Реннету о том, как сильно повредил ногу во время последнего дуэльного сражения. "Мне еще очень повезло", - говорил он улыбаясь, хотя голубые глаза при этом оставались серьезными.
   "Обратного пути уже нет, - думал Реннет, выходя из Жилого здания. - Что ж, это и к лучшему". Не позволяя сомнениям захватить себя, мальчишка зашагал еще быстрее. О предстоящем экзамене он собирался рассказать лишь двум людям.
   - Не рановато ли для экзамена? - спросила Селеста, хмуря брови. Мастер огненной стихии и учитель Реннета по практической боевой магии оказалась следующей, кто узнал эту новость. И было заметно: она отнюдь не обрадовалась, услышав заявление мальчишки-ученика.
   - Думаю, я справлюсь, - ответил Реннет. - Я много тренировался.
   - Ты думаешь?! В следующий раз, прежде чем "думать" и сделать какую-нибудь глупость, посоветуйся со мной! - вспыхнула женщина. - Ты многое умеешь и очень быстро учишься, но я не уверена, что твоих способностей будет достаточно, - сказала она, буквально прожигая ученика взглядом.
   Реннет уже давно понял характер своего мастера и терпеливо ждал. Селеста была суровой и вспыльчивой. Она не терпела лени, нытья, необдуманных поступков, а главное - лжи от своих учеников. Мастер всегда прямо говорила то, что думает, не делая при этом исключений ни для кого. Женщину не волновало, что ее слова часто звучат грубо или даже оскорбительно. Многим ученикам и магам это не нравилось, а Реннет - наоборот, уважал ее именно за эти качества. Селеста всегда судила все действия своих учеников объективно. А мальчик считал, что для ученика нет ничего лучше прямого указания на его ошибки и минимума похвалы. И даже сейчас, стоя перед ней, он понимал, что она права, но не собирался менять своего решения. Он просто ждал, когда гнев мастера поутихнет.
   К счастью, Селеста быстро отошла и успокоилась, иначе кому-то точно пришлось бы туго.
   - Экзамен состоится через три дня. Мне дали время на подготовку, - сообщил Реннет.
   - Ладно, это твое решение, - произнесла учитель, мрачно глядя на безрассудного мальчишку. Ее лицо неожиданно смягчилось: - Но будь осторожен. Я не хочу потерять своего лучшего ученика, - добавила она.
   Реннет изумленно вскинул глаза, не веря собственным ушам. "Она назвала меня своим лучшим учеником?!" За все время обучения он не слышал от мастера ничего подобного! Скорее наоборот; мальчишке казалось, что она ругает его даже больше чем остальных. Реннет стоял разинув рот, удивленный до глубины души и не в состоянии что-либо говорить...
   Выражение лица женщины снова приобрело подчеркнуто-хмурый вид. Мягкость, присутствовавшая еще секунду назад - бесследно испарилась. Осознав, что он уже некоторое время стоит, молча уставившись на нее, мальчик поспешно заговорил:
   - Спасибо вам, Мастер! Я постараюсь пройти экзамен и остаться невредимым, - пообещал он, поклонившись с искренним уважением.
   Вечером эту же новость узнал и Ванаэль. В отличие от Селесты и Торна, он воспринял ее гораздо спокойней. "По-моему, у тебя есть все шансы пройти испытание", - сказал он просто.
   Следующие два дня Реннет тренировался как сумасшедший. Он часами не вылезал из тренировочного зала, не отвлекаясь ни на что, кроме подготовки к предстоящему экзамену. Он повторял все ранее изученные приемы и заклинания, раз за разом подвергая свое тело и разум длительным нагрузкам, не забывая при этом вовремя питаться и спать. Еще перед тем как подавать заявку, он немало готовился, но сейчас все было гораздо серьезнее. Мальчик прекрасно понимал, что его ждет не прогулка по тренировочному залу. Он боялся лишь неверно оценить свои силы и возможности, так как был уверен в том, что только сам может помешать будущей победе.
   На третий день, накануне экзамена, Реннет прекратил тренировки, чтобы дать телу и разуму как следует отдохнуть. Он до ночи гулял в парке, общался с Торном и Ванаэлем, немного посидел в библиотеке - в общем, старался не сильно себя загружать. В конце дня Ванаэль сделал мальчишке подарок. Это был одноручный прямой меч в черных лакированных ножнах.
   - Думаю, он может тебе пригодиться в будущем, когда ты станешь магом и будешь ходить в Патрулирование территорий, - сказал молодой маг. - Свое оружие всегда надежнее, пусть и требует постоянного ухода.
   - Спасибо Мастер Ванаэль, но как тебе удалось его достать? - спросил Реннет, изучая оружие. Клинок был выкован из первоклассной стали, а добротная рукоять обернута коричневой кожей. Подобный меч стоил не менее сотни золотых монет в оружейных мастерских Немисса - неприемлемая цена для ученика.
   - Я заказал его в городе, у знакомого оружейника, - как бы подтвердил тот. - Он изготовлен специально по твоей руке, чтобы в бою было легче с ним обращаться.
   - Он наверно кучу денег стоит... - мальчишка повертел лезвие, ловя зеркальной поверхностью лучи закатного солнца. Он вспомнил, что Ванаэль был родом из богатой семьи магов и мог позволить себе покупать подобные вещи. - Я не могу принять его, - со вздохом покачал головой Реннет и с клацаньем отправил меч в ножны. Его тревожила мысль о том, что появится неоплаченный долг перед кем-то. Кто знает, сколько времени ему понадобится, чтобы отдать его, и это при всем том, что он не в состоянии даже представить собственную жизнь через год, месяц, или даже через три дня...
   - Меч стоит не так много, как ты думаешь, - улыбнулся маг. - И потом, в нашем роду есть традиция: дарить оружие своему ученику после завершения обучения. До конца экзаменов мы больше не увидимся. Не забудь на арене то, чему я тебя учил все это время, - добавил он.
   - Не забуду, - пообещал мальчишка, одновременно чувствуя неловкость и желание принять искренне преподнесенный подарок.
   Ванаэль уже собирался уходить, но обернулся и загадочно подмигнув, спросил:
   - Я тут размышлял на досуге: может после четвертой ступени мне стоит стать преподавателем в "Пламени"? Обучать юных учеников различным стилям боевых искусств. Опыт учителя у меня уже есть, благодаря тебе.
   - Да, конечно, - незамедлительно отозвался Реннет. Усмехнувшись, он добавил: - Учитывая то, что все ученики шарахаются от тебя как от чумы - это прекрасная идея! Они будут толпами бегать от тебя и, возможно, даже получится превзойти в этом Мастера Селесту.
   Действительно, всегда серьезный и немногословный маг на первый взгляд создавал пугающее впечатление. То, что он занимался таинственным стилем Лирин, явно не добавляло ему популярности среди младших учеников.
   - Сочту это за комплимент, - с деланной серьезностью сказал Ванаэль в ответ на слова Реннета, а потом они оба, не удержавшись, расхохотались. На этой веселой ноте названный учитель и ученик попрощались. Реннету, перед завтрашним днем, нужно было хорошенько выспаться.
  
   И утром, едва рассвело, в дверь Реннета постучались двое магов. Мальчик вчера долго не мог заснуть, взволнованный предстоящим событием, и поэтому не сразу сообразил, что к чему. Ему понадобились считанные мгновения, чтобы понять: за ним пришли сопровождающие. По правилам они должны проводить ученика на его первый экзамен. Не более чем обычный ритуал, но его соблюдение считалось обязательным во всех кланах Светлого Ордена.
   Реннет тщательно готовился к этому моменту, но сейчас вся обычная сдержанность и уверенность исчезли; на него напал внезапный приступ паники. Пока переодевался, страх захватывал его все сильнее и сильнее. Руки едва его слушались, а к горлу подступил неприятный ком. Еще чуть-чуть и его бы наверняка стошнило. Двое магов, стоящие на пороге, заметив волнение и неуверенность мальчишки, обменялись понимающими взглядами. Они сами проходили через это и понимали, что он сейчас чувствует.
   Одевшись и взяв с собой подаренный Ванаэлем меч, в сопровождении двух магов, ученик направился к месту проведения экзаменов. Ему стало гораздо лучше, когда они вышли из Жилого здания на свежий воздух. Благодаря утренней прохладе разум постепенно остывал и успокаивался, а дурнота пропала так же внезапно, как и появилась.
   Арена Испытаний находилась на самом нижнем подземном этаже Восточного здания. Именно там проводили экзамены на повышение ранга и именно туда вели Реннета его сопровождающие. Кроме сухих приветствий они не обмолвились ни единым словом. Честно говоря, Реннет и сам не горел желанием разговаривать сейчас с кем-либо. Ситуация была совсем не та...
   По дороге к зданию им встретилась Рэанна. Мальчик никак не ожидал увидеть ее в такую рань, и потому был сильно удивлен. Обычно их встречи ничем хорошим не заканчивались, но сейчас... Девушка, бросив короткий взгляд на двух магов, сразу поняла что происходит. Поклонившись сопровождающим и, на мгновение встретившись глазами с Реннетом, она, ни словом не обмолвившись, пошла дальше.
  "Странно... - подумал мальчишка. Она первый раз посмотрела на него, как на обычного человека, а не взглядом "способным плавить камни". - Надеюсь, эта встреча будет добрым знаком, - невесело улыбнулся Реннет, чувствуя, что произойдет скорее обратное..."
  Впрочем, долго думать об этом он не стал, ибо сейчас у него оставались заботы поважнее.
   Маги оставили его у небольшой двери на самом нижнем этаже Восточного здания. Ждать пришлось недолго. Вскоре дверь отворилась, и к нему вышел другой маг. На нем была темно-синяя мантия, обозначающая принадлежность к третьему рангу стихии воды. Последовал жест, приглашающий мальчика внутрь.
   Войдя, Реннет оказался в длинной комнате, где все, начиная от потолка и заканчивая полом - светло-серого цвета. Разные оттенки серого присутствовали даже в мебели. Однако в данный момент окружающая обстановка волновала мальчишку меньше всего. На столе, источая восхитительный аромат, стояло несколько блюд. Тут были дышащие паром суп и жаркое, хлеб, а также стеклянный кувшин с водой и большая ваза с фруктами.
   - Можешь позавтракать здесь, - маг указал на стол. - Испытания начнутся ровно через час. Тебя позовут, - добавил он и вышел за дверь.
   Реннет остался в комнате один. Есть ему вовсе не хотелось, но он силой заставил себя проглотить несколько кусочков мяса и хлеба. Запив все это водой из кувшина, он уселся на стул и приготовился ждать. Ожидание обещало быть долгим. Время от времени мальчик вставал, чтобы размять затекшие мышцы и суставы. В помещении было довольно прохладно. Южный и Западные корпуса нередко отапливались даже в летнее время, во время сезона дождей. В них маги проводили большую часть времени, живя и обучаясь. А вот Восточное здание представляло собой две большие тренировочные площадки и не имело собственного отопительного помещения. Видимо тот, кто занимался их планировкой, решил сэкономить и тепло, для располагающейся там же библиотеки, подвел по трубам из соседнего жилого здания.
   Вообще, впервые увидев, как отапливаются жилые дома в Немиссе, юноша был откровенно впечатлен. Это были не те железные печи, что он привык видеть в своем родном Веллине. Здесь тепло исходило из длинных чугунных труб, пронизывающих буквально каждое помещение. По этим трубам бежала горячая вода, разогреваемая в специальном помещении. Юноша не вдавался в детали, но слышал, что ее греют в громадном котле, смахивающем на печь с множеством трубок. В качестве топлива используют уголь. Даже во время занятий что-то подобное рассказывали. В таких делах обычно маги-ремесленники лучше разбираются. Наверное, именно поэтому новый метод отопления неизвестен в маленьких городах, где магов и в глаза-то редко видят.
   Хорошее отопление было не единственным преимуществом крупных городов Империи, так что Реннет уже просто привык не обращать внимание. К тому же, даже у водо-трубного метода отопления имелись свои недостатки. Коридоры в зимнее время плохо прогревались и находится там - это все равно что стоять под открытым небом.
   И вот, наконец, прозвенел колокол. Время пришло! Юноша выбросил из головы все мысли о тепле и трубах, сосредоточившись на предстоящем. Маг в синей мантии вернулся и поманил его за собой. Вместе они прошли по небольшому прямому коридору и остановились у железной двери. Сопровождающий открыл дверь, но остался стоять в коридоре. Дальше Реннет должен был идти один. Сделав глубокий вдох и, уже по привычке взлохматив непослушные волосы, мальчишка вышел на Арену.
   Ему еще не приходилось здесь бывать. Арена всегда стояла пустой и открывалась только для проведения экзаменов. Многие важные мероприятия, включая Весенние Праздники, проводились во дворе или в зале Боевых Искусств. Поэтому его слегка ошеломил тот факт, что она оказалась настолько огромной! Метров двести в длину и около пятидесяти в ширину. Ни одна площадка или помещение в крепости не могли сравниться с ней. По периметру Арены располагались несколько трибун, а все окружающее пространство освещали тысячи светящихся шариков, размещенных на потолке и стенах. Десятки, а может даже сотни ярких факелов - все вместе они создавали ощущение открытого неба и падающих солнечных лучей. Поразительное зрелище, действительно несравнимое ни с чем.
   Затаив дыхание и слыша лишь звук собственных шагов, стучащих по ровной и твердой земле, Реннет направился на другой конец Арены, к центральной трибуне. Он старался смотреть прямо перед собой, как полагается испытуемому, и не обращать внимания на окружающее. Сделать это оказалось не так-то просто. Величие этого места поражало даже весьма искушенное воображение. Впрочем, экзамен был не просто набором различных заданий, а своеобразным ритуалом, корнями уходящим в глубины прошлого. Тогда магия считалась священным искусством, способным преобразовать целый мир или изменить человеческую душу, а не грубым инструментом войны, как сейчас. Взгляды людей изменились, но уважение к старым традициям еще теплилось в умах.
   Ученик остановился напротив высокой трибуны и низко склонил голову, приветствуя судий. Их всего было восемь, и именно они оценивали навыки и способности испытуемого. Четверо, в том числе и Селеста, являлись Мастерами Стихий. Также здесь присутствовали два Мастера Боевых Искусств, Мастер Элементов, и сам Глава клана - Мастер Киос. Их состав менялся в зависимости от занятости, но на первом экзамене ученика обыкновенно присутствовал полный. Все судьи расположились у самого края тренировочной площади, во главе центральной трибуны. Кроме них на Арене находились несколько магов-помощников и два мага-стражника в доспехах.
   Судьи одновременно встали: их лица были серьезны, а глаза прикованы к ученику. Первым заговорил Глава Киос, и его голос разлетался по всей Арене, достигая самых дальних ее уголков:
   - Вы - Реннет из города Веллин? Вы - ученик, обладающий магией огненной стихии и обучающийся в "Белом Пламени"? Вы - заявивший на право прохождения экзамена? - архимаг пристально посмотрел на Реннета, в ожидании требуемого ответа.
   - Да! - коротко произнес мальчик.
   - Мы приветствуем тебя! - громко провозгласил Киос. - Да начнется первый этап экзамена на титул мага первой ступени!
   
  Глава 7 Экзамен
  
   Первые два этапа экзаменов Реннет прошел без особых сложностей и проблем. Он справился с волнением и неуверенностью, терзавшими его в последнее время, смог полностью сконцентрироваться на заданиях.
   За каких-то полчаса мальчик успел создать чуть меньше двух десятков заклинаний различного уровня сложности. Он даже смог впечатлить судий, сотворив поджигающую сферу одной рукой за очень короткое время. Что и говорить, заклинания подобного типа давались ему очень легко. Тот же огненный шар, более сложная и мощная версия поджигающей сферы, получился у него идеально, разнеся взрывом в мелкие щепки большую деревянную мишень.
   С теорией у него тоже все обстояло прекраснейшим образом, благодаря постоянному корпению над книгами заклинаний. Он ответил на большинство заданных Мастерами вопросов. Даже на те, что касались заклинаний других стихий. Реннет испытал значительное облегчение, когда после окончания всех заданий и кратковременного совещания Глава клана объявил о том, что он проходит на следующий этап. Это значило, что первый он одолел. Уже чуть позже на Реннета навалилась страшная усталость, которую он до этого просто не замечал. Пережитое волнение, напряжение и, конечно же, немало потраченной магии давали о себе знать. Ночью мальчик спал как убитый.
   На втором этапе, после небольшой разминки, Реннет продемонстрировал свои способности в тренировочном бою с одним из помощников, присутствовавших на Арене. Он не мог сказать наверняка, но судьи должны были заметить то, что помощнику приходилось драться всерьез, чтобы не проиграть ученику. Противник оказался физически сильнее, но быстрота Реннета и приемы стиля Лирин, позволяющие по максимуму использовать все существующие преимущества, уравнивали шансы.
   В фехтовании все обстояло гораздо сложнее: мальчик уже давно не мог найти подходящий ему стиль, из-за чего казалось, будто в его технике чего-то не хватает. Впрочем, держался он вполне на уровне. Зато в метании клинков Реннет показал себя с наилучшей стороны. Он не любил лук и арбалет за сложность и медлительность, но считал необходимым умение владеть дистанционным видом оружия с большим радиусом поражения, чем у обычного меча или копья. Большинство мишеней на Арене к концу выделенного времени были поражены маленькими метательными ножами, брошенными им с разных углов и дистанций - это и стало наглядной демонстрацией его мастерства.
   Теперь, впереди, остался только третий этап экзаменов и Реннет прекрасно понимал, что он будет сильно отличаться от двух первых. Здесь нужно не просто делать то, о чем попросят судьи и что прописано в правилах. И это уж точно не тренировочное сражение на мечах. Здесь все будет по-настоящему, здесь все будет зависеть от него самого! Невозможно узнать, что сделает противник в следующий момент - атакует, защитится, уклонится или отступит. Этим-то и важен последний этап. Необходимо не только показать свою силу и мастерство, но и умение сосредотачиваться на главном, умение предугадывать действия противника и защищаться от них, получив наименьший урон.
   Мальчик поднялся пораньше, чтобы успеть подготовится к предстоящему сражению. Последние дни, сразу после начала Испытаний, он жил в отдельной комнате, предназначенной для тех, кто проходит экзамен. Она располагалась рядом с Ареной, а не в жилом здании. Ученику, равно как и магу, до конца экзаменов не разрешалось видеться с друзьями и знакомыми, дабы ни на что не отвлекаться. Стоит отметить, что обстановка этого помещения выглядела куда лучше собственной комнаты Реннета.
   Завтрак уже ждал его на столе. Торопливо проглотив еду, мальчик пошел на площадку для тренировок, выделенную специально для испытуемых учеников и дуэлянтов. Он не стал сильно нагружать себя, но старательно размял тело и конечности. Создав парочку незначительных заклинаний, опять-таки, стараясь сберечь силы, Реннет закончил тренировку и вернулся в комнату.
   Не было нужды надевать ту одежду, которую обычно носили ученики. Испытуемому самому разрешалось выбирать для себя то, что он посчитает удобным. Для сражений больше подходила свободная не стесняющая движения черная куртка, такие же штаны серого цвета, и высокие сапоги на мягкой подошве. Реннет без колебаний надел все это и предстал перед сопровождающим магом. Тот, осмотрев мальчика с головы до ног, одобрительно кивнул и жестом приказал следовать за ним.
   И вот сейчас ученик стоял у знакомых железных дверей. С минуты на минуту должен был прозвучать сигнал о начале третьего этапа экзаменов. Мальчик чувствовал себя немного неуютно, и дело вовсе не в заклинании, наложенном на него пару минут назад. Сложные чары мастерского уровня накладывают как на испытуемого, так и на его противников, оно защищает их от смертельных травм и ран. При этом действие распространяется лишь на голову и туловище мага или ученика. Это своеобразный невидимый доспех. Заклинание никак не мешает движению и любому другому действию его носителя. Его можно назвать вершиной прогресса в магии сегодняшнего времени. Раньше ничего подобного не использовалось, из-за чего оценка действий испытуемого было чревато осложнениями, не говоря уже о безопасности здоровью. К примеру, маг Ванаэль прошел свой первый экзамен без всякой защиты, в итоге он неблагополучно закончился для его оппонента-испытателя. Однако волнение Реннета было продиктовано вновь появившейся неуверенностью и страхом. Страхом того что он может не пройти последний этап. А если такое случится, он останется в учениках до своих восемнадцати лет. Это стало бы самым настоящим позором для любого мага. Нет, его не волновало чужое мнение, но мальчик не смог бы простить самого себя за подобный провал. Наверное, что-то подобное испытывал каждый, кто первый раз проходил экзамен. Возможно те, кто когда-то придумывал все эти правила, преследовали именно цель заставить испытуемого занервничать и наделать ошибок. Возможно, так они пытались подготовить будущего мага к трудностям, ожидающим в будущем.
   ...Прозвучал долгожданный сигнал. Двери отворились. Реннет без всякого промедления вступил на Арену.
   Первым делом мальчик осмотрелся... и обнаружил, что вся площадь громадной Арены за вечер сильно изменилась. То тут, то там высились сложенные из камней небольшие стены и заграждения. Это смахивало на большую полосу препятствий. Первый противник Реннета, по сути, должен был появиться с противоположного конца Арены, но сейчас, из-за этих стен, мальчик не мог его увидеть.
  "Значит, это не открытая дуэль с глазу на глаз. Наверное, их сделали специально для того чтобы приблизить условия сражения к настоящим, - размышлял он. - Если это так, мне точно не стоит стоять тут столбом, - принял решение Реннет, удивившись тому, как быстро мысли сменялись в голове, а волнение и вовсе исчезло. Он огляделся и бросился к одной из ближайших укрытий".
   Достигнув невысокой каменной стены за считанные мгновения и спрятавшись за ней, Реннет задержал дыхание и прислушался. Никаких звуков. Но это не означало, что его противник слишком далеко. Стараясь сильно не высовываться, мальчик оглядел Арену из-за своего убежища. Ничего. Немного успокоившись, он постарался тщательно продумать свой следующий шаг. Времени было мало, и оставаться на одном месте тоже не имело смысла. Противник не станет дожидаться первого шага с его стороны.
  Сейчас уязвимость Реннета заключалась в его неведении. Он не знал, откуда появится соперник, а главное - какой стихией он обладает. В нынешней ситуации узнать это прежде чем в него попадет заклинание, было крайне важно. Мальчик молил богов, всех существующих и несуществующих, чтобы его противник не оказался магом воздуха или земли, так как они владели стандартными заклинаниями поиска и вполне могли определить его местонахождение. Правилами такое не запрещалось. Оставался только один выход: постоянно перемещаться и попытаться обнаружить противника первым.
   Поколебавшись мгновение, Реннет выскочил из своего укрытия и перебежал к другой стене. Снова прислушался и огляделся, а потом - опять побежал. И так несколько раз. Он двигался не прямолинейно, с небольшими перебежками, часто меняя направление, словно запутывая следы, и в то же время, стараясь постепенно продвигаться к центру Арены. Все переживания и страхи окончательно испарились, уступив место уверенности и спокойствию. Возможно, именно это и спасло его...
   Мальчишка был уже недалеко от центра, когда услышал какой-то тихий шорох. Резко оглянувшись, он успел заметить чью-то фигуру там, где еще мгновение назад никого не было, и летящий прямо на него голубой шар. Последовала короткая вспышка и глухой хлопок. Сжатый воздух с силой ударил Реннета в грудь и он, пролетев несколько метров, ударился спиной о твердую каменную стену. На краткий миг удар оглушил его. Голова загудела, а весь воздух выбило из легких. Но, даже не смотря на это, мальчик не растерялся. Он быстро пришел в себя и, сотворив поджигающую сферу, метнул ее в противника - тот успел увернуться. Реннет и не рассчитывал попасть в него. Это был маневр, специально предназначенный для того чтобы отвлечь врага. Его замешательство дало мальчику время оправиться и отступить под защиту ближайшего укрытия.
   Реннет отдышался, не переставая оглядываться по сторонам. Спина и ребра все еще болели, а воздух с хрипом вырывался из легких. Он узнал заклинание, использованное противником. Это была Сфера Ветра - простейшее заклинание стихии воздуха и принцип его создания был схож с поджигающей сферой или огненным шаром.
  "Скорее всего, у противника просто не хватало времени, чтобы сотворить более сильное заклинание, - мелькнуло в сознании Реннета. - Медлить нельзя! Не стоит давать ему шанс снова захватить себя врасплох! Нужно быстро что-то делать..."
   На этот раз мальчик принял решение самому нанести упреждающий удар. Дождавшись пока маг воздуха угодит в его поле зрения, Реннет выскочил из своего укрытия и метнул в него только что сотворенное заклинание. Огненная стрела прицельно полетела противнику в голову. Сам мальчик к этому времени уже создавал следующее заклинание, чтобы атаковать, не дав ему времени опомниться. Однако он понял, что его план провалился, когда его первое заклинание ударилось о защитные чары мага и рассеялось. Второе постигла та же участь. Противник остановился, будто ничего не произошло, и начал создавать собственное атакующее заклинание.
   - Вот гад! - выругался Реннет, поняв, что маг успел защититься. Уже спустя мгновение ему пришлось уклоняться от пущенного в него заклинания. Развернувшись, мальчик побежал. Теперь, он находился в проигрыше, так как не мог защититься. Противник метнул еще парочку заклинаний, пытаясь достать его, но, к счастью, тот успевал увернуться от них. Нелегкое дело, надо признать, так как при уклонении он еще и должен был следить за всем, что его окружает, чтобы не попасть в тупик. Через некоторое время Реннет снова повернулся к магу лицом, и сражение возобновилось.
   Прошла минута, с мальчишки уже ручьем лил пот. Времени, чтобы отдышаться, не оставалось. Они продолжали метать друг в друга заклинания, но пока ни один из них не смог попасть в другого. Реннету никак не удавалось сблизиться с противником; тот, своими безостановочными атаками, держал его на расстоянии. Мальчишка действительно не ожидал, что все настолько затянется. Сказывалась разница между тренировочными поединками и настоящим сражением. Вопрос лишь в том, удалось ли ему правильно ее оценить?
  "Если и дальше продолжится подобным образом, я устану, прежде чем разберусь с ним", - подумал он, отскакивая в сторону и небрежно смахивая капельки пота со лба.
   Наконец, выбрав наиболее удачный момент, Реннет отступил за каменную стену и, не теряя времени, начал перебегать из одного укрытия к другому. Удалившись от своего противника на приличное расстояние, мальчик присел и сосредоточился на создании заклинания.
   Во время сражения испытуемому разрешалось применять любую доступную магическую технику, в отличие от противника. Мало кто догадывался о том, что Реннет прекрасно владел магией иллюзорного типа. Ею вообще редко пользовались из-за высоких требований точности и сосредоточенности. Это умение и решил использовать мальчик. Создание Огненного Искажения требовало гораздо больше времени и сил, нежели создание любого другого заклинания. Ему лишь оставалось надеяться на то, что он успеет им воспользоваться...
   Маг воздуха, молодой мужчина лет двадцати, двигался по Арене, настороженно оглядываясь по сторонам. Он никак не мог понять: куда делся испытуемый ученик? И неожиданно он сам едва не споткнулся об этого ученика, появившегося неизвестно откуда. Недолго думая, маг бросил в него заклинание. Мальчишке удалось увернуться. Разочарованно скрипнув зубами, тот усилил заклинанием правую руку и пошел на ближний бой. Ему уже надоело играть.
   От первого удара мальчик ушел. Было видно, что он пытался сотворить какое-то заклинание, однако второй пришелся прямо ему в лицо. Удар такой мощи должен был отбросить ученика, но вместо этого объятый могучей силой ветра кулак прошел насквозь. Не ожидавший подобного, маг потерял равновесие и едва не упал. На его лице было написано полное недоумение. Колеблющаяся фигура мальчишки рассеялась и... в этот самый момент, откуда-то прилетел клубок слепящего пламени...
   Заклинание стихии огня - "Огненный Шар" угодил прямо в мага. Раздался невероятной силы взрыв, обрушивший несколько каменных стен в радиусе десяти метров. Тело парня подобно тряпичной кукле, отлетело на десяток метров и ударилось о землю. Все стихло так же быстро, как и началось. Маг воздуха не шевелился.
   Заклинание окончательно развеялось и Реннет возник буквально из воздуха, в паре шагов от того места, где только что стоял его иллюзорный двойник. Это заклинание позволило ему исказить пространство в радиусе нескольких метров, подогрев воздух. Он действительно присутствовал там и уклонялся от первого заклинания противника, но находился при этом немного дальше. Не больше чем обычная иллюзия, хотя для его использования требовался точный расчет и большая практика. Если бы маг хорошенько присмотрелся, то мог бы заметить неладное.
   "Не зря я столько тренировался и изучал огненные иллюзии", - подумал Реннет, облегченно вздохнув. В это же время прозвучал долгожданный сигнал. Он оповещал, что его противник повержен. Мальчик хотел было проверить состояние лежащего мага, но потом передумал. Сейчас на это у него не оставалось времени. Лекари должны позаботиться о пострадавших. Его следующий противник мог появиться в любой момент.
   Реннет уже чувствовал усталость. Последнее заклинание забрало у него много сил. "А ведь осталось еще двое? Надеюсь, у меня хватит магии, чтобы справиться с ними, - невеселые мысли посещали мальчишку чаще и чаще". Все оказалось куда сложней, чем он предполагал. В реальном сражении, когда противник постоянно тебя атакует, очень трудно сосредотачиваться на создании заклинаний и поэтому многие из них не находят своей цели. Все происходит слишком быстро. Разум не поспевает за происходящим, оставляя борьбу инстинктам. Возможно, в будущем Реннет сможет привыкнуть и научится подстраиваться под каждый бой, однако сейчас ему оставалось лишь надеяться на лучший исход, старательно сберегая силы.
   Пока мальчишка отходил от места битвы, попутно раздумывал над будущей тактикой собственных действий. "Перебрасываться" заклинаниями с противником он больше не мог. Магию нужно было использовать с умом и не затягивать бой надолго. В ином случае его ждало поражение.
   Реннет не стал бегать от своего оппонента. Сотворив защитное заклинание вокруг себя и, подобрав более открытое место, мальчик приготовился ждать. Впрочем, ожидание длилось недолго. Его следующий противник появился очень быстро.
   Молодой маг среднего роста с рыжими волосами шел открыто, даже не пытаясь прятаться. Испытатели - так называли магов участвующих на третьем этапе экзаменов в качестве противников испытуемых. Они долго обучались своему ремеслу, так как во время боев им приходилось придерживаться строгих рамок действий. Например, испытатель не имел права использовать заклинания, которых нет в списке доступных для учеников и магов первых ступеней начальной стадии. То же самое касалось приемов боевых искусств. Подобные требования специально готовились мастерами на каждый экзамен, начиная первой и заканчивая четвертой ступенью. Однако, как бы там не было, эмоции не входили в этот список. Рыжеволосый маг откровенно насмехался над учеником. Это было видно по его презрительной улыбке. Он видел неуверенность в глазах мальчишки и видел, как сильно он устал. Остановившись в нескольких метрах от него, маг сотворил заклинание и бросил его в Реннета. Тот легко уклонился. Конечно, щит отразил бы атаку мага, но мальчишке не хотелось тратить его силу попусту: использованные им чары могли выдержать не более четырех ударов средней мощности. Он понимал, атака противника была простой проверкой, но благодаря этому удалось узнать его стихию.
   "Маг Огня! - безошибочно определил Реннет. - Это дает мне возможность предугадывать его заклинания, хотя... сейчас это мало что изменит. Ему тоже известны все заклинания, что я могу использовать против, кроме, разве что, иллюзорных. Но они требуют много времени".
   Мальчик не торопился ввязываться в бой. Он ждал, когда противник сделает первый шаг...
   Внезапно, маг-испытатель бросился прямо на него. Разделяющее их расстояние он преодолел за считаные мгновения и пустил в дело кулаки, завязав ближний бой. Реннету пришлось с большим усердием не дать ему себя достать. Пару ударов, чуть не достигнувших его лица, живо заставили его очнуться. Уроки Ванаэля не пропали даром, и скоро мальчик пошел в ответную атаку. Две фигуры кружились в боевом танце, атакуя и защищаясь, отступая и уклоняясь. Стиль Лирин, что изучал Реннет, прекрасно подходил для противостояния любому другому стилю, но на этот раз, противник оказался не из слабых. Огненный маг прекрасно владел собственным телом и магией. Почувствовав, что мальчишка вот-вот его достанет, он тут же разрывал дистанцию с помощью очередного заклинания. При этом презрительная ухмылка не сходила с его тонких губ.
   Реннета же это ужасно бесило. За столь короткое время, пока они сражались, он успел по-настоящему возненавидеть этого мага и его улыбку. А еще, не зная почему, он все больше и больше злился на самого себя. Ни одно из заклинаний не смогло повергнуть противника на землю, хотя пару раз ему удалось зацепить его, но этого все равно было недостаточно. Несколько обожженных пятен - вот и все, что Реннет смог ему сделать.
  Сам он пострадал куда сильнее, не говоря уже о том, что усталость постепенно охватывала все тело. Мышцы наливались свинцом.
  "Скоро я не смогу даже двинутся, - думал мальчик, отбивая очередную атаку мага. И вдруг, ему в голову пришла неожиданная догадка: - А что если он именно этого и ждет? Что, если ослабить меня и было его изначальным планом? В таком случае, нужно что-нибудь предпринимать, пока силы окончательно не покинули меня!.."
  Однако было уже поздно. Последнее заклинание противника, от которого Реннет не смог уклониться, вдребезги разнесло его защиту. От подобного удара мальчишку отбросило назад. Он быстро среагировал и вскочил на ноги, не давая рыжеволосому воспользоваться шансом, но... тот и не думал нападать. Он остался стоять на месте и, предельно сосредоточившись, повторял какие-то жесты. Сразу же угадав его намерения, Реннет бросился вперед, чтобы помешать ему завершить заклинание. К сожалению, он не успел...
  Волна сильнейшего жара окутала мальчишку полностью. Волосы на голове затрещали, и дышать стало невыносимо трудно. Горячий воздух обжигал легкие, а в глазах резко помутнело. Зашатавшись, Реннет схватился за горло, не в силах даже откашляться. Казалось, сознание постепенно высасывают из него вместе с дыханием.
  Ученик сделал два неуверенных шага, пытаясь вырваться из этого жара, как вдруг, все прекратилось. Обессиленный Реннет упал на колени, судорожно хватая ртом чистый и животворный воздух. Перед глазами все еще плясали красные круги. Он успел заметить темную фигуру, появившуюся словно ниоткуда, и в этот момент обрушился сильный удар, отбросивший его назад.
  Чувство реальной боли и привкус крови во рту заставили мальчишку очнуться. Наложенное мастерами заклинание охраняло лишь от смертельных атак. Резко оттолкнувшись от земли, Реннет встал на ноги и начал озираться по сторонам, в поисках противника. Кровь стекала по его рассеченному лицу и капала с подбородка... "Ну и вид, должно быть, у меня", - едва успел он подумать, прежде чем заметил рыжеволосого мага, стоящего напротив. С его руки сорвалась огненная стрела и полетела прямо в Реннета. Тот инстинктивно дернулся, но из-за сильной слабости, совсем уйти от вражеского заклинания не смог.
  Острая боль пронзила его левое плечо, словно тысячи клинков. Закричав, мальчик схватился за руку и упал на колени. Нестерпимая боль ослепляла все чувства. Мир перед глазами поплыл, почва снова начала уходить из-под ног...
  Краешком разума мальчишка понимал, что теряет сознание, и изо всех сил пытался бороться с этим. Пробиваясь через боль и наступающую темноту, скрипя зубами от напряжения, он пустил всю свою волю и ярость на эту борьбу. Казалось, мгновения превратились в минуты, а минуты - в часы. На единый миг время замерло, а потом, постепенно, возобновило бег.
  Реннет медленно открыл глаза. Он все еще сидел на коленях. Боль в плече поутихла, но все равно мальчишке приходилось стискивать зубы, чтобы не заорать снова. Он осознавал, что не умрет на Арене, однако, потеряв сознание, проиграет бой и провалит экзамен. "Остались ли у меня хоть какие-то шансы?" - сомневаясь, спрашивал себя Реннет. Взглянув на раненое плечо, он тут же отвел взгляд. Оно выглядело ужасно! Огненная Стрела противника оставила неслабый кровоточащий ожог.
  Сам маг-испытатель ждал, когда мальчишка потеряет сознание или же сдастся. Он даже не пытался приблизиться к нему, по-видимому считая, что все уже кончено. Его лицо выглядело бледным, но глаза улыбались. "Ты проиграл!" - говорили они.
  Реннет смотрел прямо на мага. Внутри него все переворачивалось, и злость начала заполнять разум.
  "Он ждет моего провала! - билось в голове. - Ждет, когда я упаду и сдамся?!"
   А потом... что-то произошло. Экзамен уже не имел значения. Осталась лишь одна цель: достать ненавистного мага и стащить его на землю! Стереть эту улыбку с его лица! Дать понять, что он сильно ошибается! Что ничего еще не кончено! Заставить тело подчиниться и сражаться до последнего!
  Глаза мальчишки приобрели безумный блеск. К удивлению его противника, он легко встал на ноги, словно и не было никакой усталости. На окровавленном лице появилась жуткая полубезумная улыбка. От резкого движения и последующего открытия раны, по руке потекла тоненькая струйка алой крови, но он даже не обратил на это внимания. Молча, без всяких слов, Реннет бросился на мага...
  
  Мальчик не совсем представлял, что с ним происходит. Он даже не был уверен в реальности происходящего. "Ничего еще не кончено!" - вот единственная мысль, что вертелась в его сознании, после того как он едва не оказался повержен вторым испытателем на экзамене боевых магов.
  Свет, звуки, запахи - все перед глазами размывалось и исчезало, оставляя четким лишь быстро приближающуюся фигуру мага огня. Ему казалось, время вокруг него движется слишком медленно. Он с легкостью уклонялся от заклинаний противника, брошенных в него, и... наконец-таки достиг своей цели. Не останавливаясь ни на мгновение, Реннет нанес прямой удар кулаком в лицо ошеломленного и напуганного противника - тот зашатался - и затем, ударом ноги отправил его на землю. Не остановившись на этом, мальчик создал Огненный Шар и бросил его в лежащего мага. Взрыв! Потом... было еще несколько вспышек... и лишь после этого все чувства и ощущения начали возвращаться к нему... Боль и усталость буквально взорвали разум и тело. В глазах резко потемнело...
  Последнее, что услышал Реннет - это одинокий удар колокола. Сигнал к чему-то...
   
  Глава 8 Элемент
  
   Реннет проснулся от безмолвной дремы. Если быть точнее - сознание вернулось к нему. Сквозь полузакрытые веки пробивался бледный свет, но как мальчишка ни старался, не смог их открыть полностью. Тело не слушалось его. Реннет вообще не чувствовал ни ног, ни рук, как будто их у него не было вовсе.
  "Странно, - подумал он, - что с моим телом?"
   В таком состоянии ученик пробыл пару минут. Иногда были слышны какие-то голоса. Реннет ловил отдельные обрывки фраз и никак не мог разобрать того, о чем говорили. Он все пытался что-нибудь почувствовать, напрягал волю и разум, но добился лишь одного: сознание снова погрузилось в темноту.
   Когда он пришел в себя во второй раз, то смог сразу же открыть глаза, хотя веки казались свинцовыми. Белый свет все так же слепил, но теперь мальчик видел очертания потолка какой-то комнаты и чувствовал мягкое покрывало, под которым лежал. Ощущения становились острее и яснее, однако тело все еще не слушалось. Он чувствовал его, но не мог пошевелить ни одним мускулом, будто полностью скован цепями. Правое плечо сильно саднило и чесалось, однако Реннет не мог ничего сделать. Ему оставалось только смотреть прямо перед собой и слушать. Вокруг - тишина! Видимо, в помещении он находился один...
   Прошло еще около получаса. Реннет не прекращал попыток пошевелить головой, рукой или ногой. Вдруг он услышал звук открывающейся двери, а потом в поле его зрения появилось невероятно бледное мужское лицо с тонкими чертами и узкими хищными глазами. Мастера Киоса мальчик узнал сразу, благо с мыслительными процессами в голове дела обстояли лучше, нежели с мышцами тела. Глава клана целую минуту тревожно всматривался ему в лицо. Реннет хотел заговорить, но губы его не слушались, сейчас он мог издавать лишь нечленораздельные звуки.
   - Не нужно ничего говорить, - тихо сказал Мастер, жестом остановив его. - Скоро все пройдет. Это телесная кома, вызванная сильным опустошением магических и физических сил. Ты уже выходишь из нее.
   "Телесная кома? Где-то я уже слышал это", - задумался Реннет.
  Он, наконец, вспомнил, что означает этот термин. "Телесной комой" называли состояние мага, при котором сознание бодрствовало, но совершенно не могло контролировать физическое тело. Обычно такое случалось при сильной усталости, граничащей со смертью. Если обычному человеку устать до смерти достаточно проблематично, то у магов такое в порядке вещей.
  "Что же все-таки случилось на Арене? - удивился мальчик. Он мало что помнил из произошедшего на последних минутах его экзамена... - Экзамен?! Я провалился?! - Его взгляд упал на мастера Киоса, все еще сидящего у кровати: - Вот кто может ответить на мой вопрос!"
   Реннет изо всех сил попытался заговорить, но ему удалось произнести лишь одно слово - "экзамен". Впрочем, Мастеру большего и не требовалось, чтобы понять суть вопроса.
   - Рассмотрение твоего испытания далось нам нелегко, а принять решение оказалось еще труднее, - медленно произнес он, морща лоб. - С одной стороны, ты победил своего второго противника, но с другой - сам потерял сознание в конце сражения, и поэтому, прежде чем сообщить о нашем решении, я должен задать тебе несколько вопросов.
  Киос внимательно смотрел на мальчишку. Его лицо оставалось слишком серьезным и даже встревоженным.
   Реннет обеспокоился не на шутку. Должно быть, что-то ужасное произошло на Арене. Чувствуя, как тело постепенно начинает слушаться, он повторил попытку заговорить:
   - Ка... какой вопрос? - хрипло спросил он.
   - Ты действительно в состоянии говорить? Ладно. Расскажи мне о том, что ты видел, чувствовал и делал в последние минуты, перед тем как потерять сознание? Все что помнишь. Мне нужны подробности. Можешь не торопиться, благо времени у нас навалом.
   Слова архимага не сразу дошли до ученика. Его мысли все еще путались, и было трудно сосредоточиться на чем-то одном. Однако поняв, что именно от него хочет Мастер, Реннет усердно начал копаться в памяти. Вспоминать все оказалось непросто, приходилось буквально по крупицам и обрывкам собирать картину произошедших событий. Дело продвигалось медленно...
   Глава клана молча и терпеливо слушал обрывочный рассказ мальчишки. Время от времени он кивал, соглашаясь с его словами. Постепенно голос Реннета становился громче, а мысли яснее, но как только он подошел к тому моменту, когда огненная стрела противника повредила его плечо, повествование снова застопорилось. Все происходящее после этого мальчик видел как в тумане.
   -...Я вскочил на ноги и бросился на мага, - продолжал он уже немного неуверенно. - Не знаю, как это у меня получилось. Я испытывал странные непонятные ощущения. Все размывалось. Потом, противник начал кидать в меня какие-то заклинания, но делал он это слишком медленно, и мне удавалось уклоняться от них...
   Неожиданно мастер Киос прервал его:
   - Нет, испытатель не был медленным, - покачал он головой. - Это ты двигался слишком быстро. Я бы сказал, нечеловечески быстро, - маг уставился на мальчишку, в ожидании ответа.
   - Что?! - глаза Реннета удивленно расширились. - О чем вы говорите? Я не понимаю...
   - Возможно поймешь, после того как услышишь мой рассказ, - ответил маг. - Мы, то есть судьи, наблюдали за тобой во время испытания на Арене и очень хорошо видели, что произошло на самом деле. Маг-испытатель использовал заклинание жара с большим радиусом поражения, называемый "Обжигающий Воздух", а затем попал в тебя еще и огненной стрелой. Мы все уже подумали, что потеряешь сознание, но ты все же выдержал, остался на ногах. Все судьи без исключения были впечатлены проявленной тобой силой воли. Ну а потом нам пришлось наблюдать нечто совершенно иное... - Киос сделал короткую паузу, а затем продолжил: - Ты потемнел.
   - Потемнел? - не понял мальчик и прямо посмотрел на Мастера, оторвавшись от своего занятия. Конечности уже начали повиноваться. Он тщательно двигал ими и растирал, восстанавливая кровообращение.
  "Мне не послышалось?" - усомнился Реннет.
   - Да, в буквальном смысле потемнел, словно на тебя упала тень, - подтвердил тот. - Или это скорее было похоже на темный дымчатый покров. И ты начал двигаться очень быстро. Мы едва могли за тобой уследить. Обыкновенный человек, пусть даже и тренированный, не способен перемещаться с такой скоростью. Можно сказать, что ты подлетел к своему противнику. Также, нами было замечено, что одно из его заклинаний угодило в тебя, но тут же отскочило, не причинив вреда.
   Реннет молчал, не в силах что-либо говорить. Он не мог понять, как это случилось, ведь практически ничего не помнил. А Глава клана, тем временем, продолжал:
   - Наше удивление было вызвано отнюдь не тем, что в таком истощенном состоянии ты смог сделать подобное. В моей практике не раз бывало, когда в сложный момент маг, поддавшись эмоциям, открывал в себе новую силу и неистово сражался. Поддавшись власти эмоций, чародей начинает создавать заклинания, даже не осознавая этого. Подобное всегда приводит к чрезмерному опустошению и, как следствие - к телесной коме или даже к смерти. Самое удивительное в твоем случае то, что никто из нас не знал, какое заклинание ты использовал при этом. Твой учитель уверенно заявила, что оно не принадлежит к стихии огня... - Он резким жестом остановил вопросы, готовые вырваться из уст мальчишки и сказал: - Пожалуйста, дай мне договорить сначала! Тебя осмотрели целители, когда ты находился без сознания, и они подтвердили, что это последствие опустошения. Также они добавили, что подобное могло произойти при использовании сильного заклинания, гораздо выше уровня обычного ученика и даже мага первой ступени. И тогда Мастер Селеста сделала предположение, которое не пришло в голову никому из нас, после чего тебя осмотрел Мастер Элементов. Именно таким образом у тебя выявили элемент! - закончил архимаг.
   - Элемент? - изумился мальчишка. Он резко приподнялся на кровати, и раненное плечо тут же дало о себе знать острой пронзающей болью. Но Реннета сейчас это мало волновало. У него закружилась голова от волнения, и лишь мрачный взгляд Мастера заставил его успокоиться. "Что-то явно не так", - подумал он, глядя на него.
   Неожиданно в голове мелькнула тревожная догадка, первая пришедшая на ум!
   - Я не прошел Экзамен? - спросил он, в то же самое время, боясь услышать ответ.
   - Нет. Нами было принято решение, что экзамен пройден, ты заслужил титул мага первой ступени. Твой новоприобретенный элемент никак не повлиял на наше решение, так как правила не запрещают его использование. Хотя, честно признаться, у нас возникли сомнения. Надеюсь, ты понимаешь, что изначально был не готов к этому экзамену и прошел его лишь благодаря первым двум этапам и случайности в самом конце. Я и заявку твою принял, уповая на то, что ты провалишься и, быть может, чему-нибудь научишься, - голос Киоса звучал сурово и твердо. - Не нужно относиться к магии столь легкомысленно и думать что тебе все по плечу!
  Реннет молчал. Он знал, что Мастер прав и не мог ничем оправдать свой необдуманный поступок. Селеста тоже предупреждала его, однако он предпочел довериться самому себе, а не ей. Да, теперь мальчик действительно верил и понимал, что подавал заявку, будучи не готовым к тому, что называлось экзаменом или испытанием.
   - Но, сейчас не об этом, - неожиданно произнес мастер Киос, скрестив руки на груди. - Я хотел обсудить с тобой еще одну проблему, - лицо мага стало еще более мрачным. Тонкие брови буквально сошлись на переносице, а глаза потемнели, добавляя выражению хищной резкости. - Она заключается в природе твоего элемента. Мастер Дивер был очень взволнован, когда определил, что ты являешься носителем именно "теневого" элемента.
   - Теневой элемент?! Никогда о таком не слышал... - задумчиво произнес Реннет, не совсем понимая тревогу Главы.
   Архимаг чуть наклонился, убрал со лба прядь длинных волос и заговорил:
   - Это довольно редкий элемент, если можно так выразиться. Во всем Светлом Ордене нет магов, владеющих им. Мы проверили в нашей библиотеке, однако не нашли ни одной книги заклинаний элементов подобного типа. Складывается довольно скверная ситуация: вполне возможно, что ты не сможешь научиться использовать его.
   - Это как?! - ошарашенно спросил мальчик.
   - Без учителя или книги заклинаний очень сложно это сделать. Не говоря уже о том, что пытаться контролировать элемент без должных знаний крайне опасно. Элементы малоизучены и сильно отличаются от обычных стихий, и потому никто не может предсказать, чем закончатся такого рода эксперименты.
   Реннет молчал, опустив взгляд. Переварить услышанное оказалось не так-то просто. Голова раскалывалась от напряжения. Экзамен, сражение, новый элемент и связанные с ним трудности - все это свалилось на него слишком неожиданно.
   - Однако оставить все как есть мы тоже не можем, - продолжил Киос устало. - Неконтролируемый элемент представляет опасность не только для его носителя, но и для окружающих. Ты наверно еще не знаешь, что произошло, когда ты на эмоциях набросился на мага-испытателя, ведь так? Ему здорово досталось. Лекари говорят, что шрамы от ожогов не пройдут уже никогда. По сути, такое поведение на поле боя считается недопустимым и бесчестным, и если бы не обстоятельства, одно это могло стать причиной твоей дисквалификации с экзаменов. Не стоит давать силе контролировать себя, - добавил он.
   Мальчик невольно вспомнил те несколько ударов огненными заклинаниями, что нанес уже после того, как противник упал. А слова "если бы не обстоятельства", произнесенные Главой, прямо намекали на то, что титул он заработал чисто по везению. И все же, Реннет пока решил не думать об этом и сосредоточится на более важных проблемах.
   - Что же мне делать?..
   - Я должен сообщить о случившемся в Правящий Клан. Они будут решать, что с этим делать. Но ты уже не маленький, потому буду честен. Скорее всего, тебе запретят пользоваться элементом.
   Реннет прокрутил в голове ответ Мастера: Правящий клан или же клан "Свет", контролировал весь Светлый Орден боевых магов, а значит, и все десять кланов Совета, к которым относится и Белое Пламя Немисса. Ни одно серьезное происшествие не могло разрешиться без их ведома.
   - А как они это сделают? - неожиданно поинтересовался он. - Я ведь могу использовать элемент тайно, не будут же они везде ходить за мной?
   Мастер Киос отрицательно покачал головой и ответил:
   - Твою силу попросту запечатают. Ты слышал когда-нибудь о "Ритуале запечатывания"? - спросил он, видя недоумение на лице мальчишки. - Это веяние новой магии, что начали изучать после войны. Такой ритуал изобрели совсем недавно, но он уже эффективно используется на некоторых магах-ренегатах. Довольно сложный и длительный процесс, при котором силу мага связывают цепью различных заклинаний так, что он уже не сможет ею воспользоваться. Потом, через несколько лет, заклинание ослабевает, и его обновляют снова. Есть одно обязательное условие: с момента пробуждения силы не должно пройти более шести месяцев, иначе заклинания не сработают. В последнее время бывшие преступники из числа магов осознанно стараются скрываться от правосудия, дабы избежать возможного запечатывания. Но, думаю, продлится это недолго, - с усмешкой заметил Киос и сложил ладони перед собой. - Как раз сейчас Совет готовит специальный закон, обязывающий их всех являться каждый месяц в местные магические организации для проверки на наличие новых элементов и способностей.
   - Значит, я никогда не смогу пользоваться силой моего элемента... - сокрушенно прошептал ученик. Ему приходилось лишь слышать о подобных ритуалах. "Это просто ужасно - думал он, - обладать элементом, и одновременно быть не в состоянии использовать его".
   - Еще есть надежда, - произнес маг, видя тень отчаяния на лице ученика. - Обнадеживать тебя я не собираюсь, но пока ничего не решено. Кто знает, что уготовано нам госпожой Судьбой. Кроме того, при сильной необходимости запечатанную силу можно будет вернуть. Нам остается только ждать. Ответ должен прийти через два-три дня.
   Скоро Глава клана ушел, пожелав Реннету скорейшего выздоровления. Перед этим он сообщил ему, что оба мага-испытателя - противники Реннета на экзамене, сейчас лежат в палате целителей. Заклинание не смогло обоих полностью защитить, но в особенности последнего, которого мальчик добивал самым жесточайшим образом. Киос сказал, что сейчас с ними все нормально, не считая конечно шрамов и пары сломанных ребер в придачу.
   Реннет не понял, к чему тот заговорил об этом во второй раз, и сейчас его мало волновало их состояние. Он чувствовал свою вину в том, что не смог вовремя остановить свой гнев и ничего более. Осознание того, что он не сможет использовать теневой элемент, пронзало его разум, словно отравленный кинжал. Обхватив голову руками и уткнувшись носом в колени, мальчик сидел на кровати, проклиная свое невезение:
  "Надо же было такому случиться именно со мной! Почему со мной?" - спрашивал он себя раз за разом.
   В мире боевых магов, где способности решали очень и очень многое, если вообще не все, потеря элемента сравнима с потерей конечности. И мальчишка определенно мог понять нежелание отступников пройти через запечатывание. Это все равно что остаться лишь наполовину магом. Их в общем-то так и называли - "полумертвые". Конечно, у него оставалась сила огненной стихии...
   Долгие размышления привели его к еще более безрадостным выводам. Он решил, что не даст запечатать свою магию, даже если это будет стоить ему жизни! Одна лишь мысль об этом вызывала у него чувство отвращения. На данный момент магия была единственным другом и союзником, способным изменить его будущее. Предать и запечатать ее значило предать самого себя. Реннет всерьез начал задумываться о ренегатстве. Волнение и ощущение безысходности целиком овладели его разумом, и только спустя пару часов он немного успокоился, хотя эту ночь так и не смог заснуть, слишком подавленный происходящими событиями. Даже новоприобретенный титул мага не радовал.
  
   Сырой промозглый туман вился среди высоких сосен и лиственниц. Солнце скрылось за свинцово-серыми тяжелыми облаками и не выглядывало уже который день. Снова начал моросить холодный осенний дождь. В лесу стояла какая-то печальная тишина, а звуки падающих капель только подчеркивали мрачность окружающей атмосферы.
   Три всадника ехали по лесной дороге в окрестностях Немисса. Мокрые опавшие листья тихо шуршали под копытами лошадей. Далеко немногие знали причину, по которой им пришлось тронуться в путь, невзирая на прескверную погоду.
   Реннету приходилось раньше ездить на лошадях, но не на такие большие расстояния, поэтому сейчас ему было нелегко: тело еще не привыкло к долгим часам пребывания в одинаковом положении. Мальчик сидел в жестком седле, закутавшись в теплый шерстяной плащ и надвинув капюшон аж до подбородка. Сырость пробирала до самых костей, и даже дорожная одежда, предназначенная для суровых условий, новенькая мантия мага вкупе с теплой рубашкой и штанами не спасали от нее.
   "Новая мантия, новый титул, новые обязанности и привилегия. Стоит ли оно того? - думал он. - На моем лице еще не прошли синяки, ребра иногда отдают болью, а левое плечо уже навсегда останется изуродованным шрамами - и все это последствия сурового экзамена. Но с другой стороны, в нем были и хорошие стороны, - улыбнулся Реннет самому себе. - Я стал магом и пробудил в себе теневой элемент, что дается далеко не каждому. Это уже не бесполезные показные игры и не фальшь, а настоящая сила! Боги, если они есть, столько всего произошло за эти сутки..."
   Накануне Глава Белого Пламени получил ответ от представителей Правящего Клана. Содержание письма удивило его и обеспокоило одновременно. Вопреки ожиданиям мастера Киоса, "Свет" принял решение не запечатывать элемент мальчишки. Кроме того, Реннета посылали на обучение к магам, не принадлежащим к Светлому Ордену. Подобного прецедента раньше никогда не бывало, и это известие взволновало архимага больше всего остального.
   В данный момент Реннет и два сопровождающих его мага направлялись к Штормовому Морю. Там, за границами Империи, лежал небольшой каменистый остров, окруженный острыми скалами и рифами. Это место пользовалось дурной славой даже у морских разбойников, любящих устраивать колонии на необитаемых островках. Организация первоклассных боевых магов-наемников, называющаяся Гильдией Теней, базировалась на этом безымянном клочке каменистой суши.
   Гильдия Теней была известна во всех уголках Континента. Она располагала не только воинами-магами, но и контролировала большую часть наемных сил самой Империи, то есть имела полное право называться гильдией. Многие правители и даже отдельные кланы магов нанимали воинов этой организации в качестве шпионов и профессиональных убийц. Услуги Гильдии стоили очень дорого, но зато гарантировали полную анонимность и выполнение соглашения. Удивительно, но за века существования организации ни одна сила в Империи и за ее пределами не решилась вступать с ней в открытый конфликт. Светлый Орден также придерживался нейтралитета по отношению к ним. Гильдия не мешала ордену, а тот, в свою очередь, не лез в дела организации. Но какова бы ни была известность Гильдии Теней, никто не знал их основных целей и возможностей. Все подробности скрывались за завесой тайн и мрака. И, несомненно, организация Гильдия Теней - самое последнее место, куда Правящий Клан отправил бы учиться мага собственного ордена, но... вместе с тем, только там Реннета могли обучить магии теневого элемента.
   Мастер Киос, являющийся членом Совета ордена и имеющий большое влияние, немногое смог рассказать мальчишке о том месте, куда его направляли. Он упомянул, что Гильдия никогда раньше не принимала учеников со стороны, и светлым пришлось немало заплатить, чтобы для него сделали исключение. Реннет совсем не понимал, для чего это было нужно самому Правящему Клану. Какая им польза? Когда мальчик спросил об этом у Главы, тот ушел от прямого ответа. Он лишь намекнул, что деньги уже уплачены, и он не сможет отказаться. При этом Реннет не мог не заметить беспокойство, написанное на его лице. Он сделал вывод: Мастер определенно знает гораздо больше, чем говорит.
   Последние сутки были полны событий. Прошла церемония присвоения Реннету титула мага первой ступени. На нем присутствовали все учителя Белого Пламени. Накинув новую светло-серую мантию, Реннет дал клятву верности клану и лично мастеру Киосу, согласно обычаям прошлого и законам настоящего времени. Сразу после церемонии состоялись сборы в долгий и тяжелый путь через всю Империю. Ему разрешили взять с собой одну книгу заклинаний стихии огня и подаренный Ванаэлем клинок. Медную брошь в форме кленового листика, оставшуюся после матери, он уже давно носил на запястье. Все перечисленное, включая одежду и провизию, было прикреплено к седлам.
   И вот, сегодня утром, Реннет и два мага третьей ступени выехали из Немисса. Маги обязаны были проводить его до места обучения, а потом вернуться обратно тем же путем.
   Покидая город, уже ставший ему домом, мальчик ни о чем не жалел. Он хотел стать сильным боевым магом и принял предстоящее путешествие и последующее за ним обучение как данность. Конечно, его пугала неизвестность, скрывающаяся за пределами Империи на острове в Штормовом море, но он старался поменьше думать о подобном. Единственное, о чем он сожалел - это о том, что перед отъездом не смог повидаться с Торном и Ванаэлем. По неизвестным причинам после экзаменов ему не позволили увидеться ни с кем из знакомых. Все это время Реннет пролежал в комнате испытуемых, набираясь сил после опустошения. Даже церемонию присвоения титула проводили там же...
   Очнувшись от раздумий, мальчик поднял голову и подстегнул свою лошадь, чтобы нагнать ушедших вперед спутников.
   
  Глава 9 Беспросветное небо
  
   На дорогу от Немисса до берега Штормового моря ушло целых два месяца. К самому морю путники прибыли к концу осени. Путешествие было долгим, нудным и утомительным. Шагать или же ехать верхом день за днем, неделя за неделей... такая жизнь оказалась мальчику не по душе. Реннет думал, что их путешествие через восточные земли Империи будет интереснее, но оно обернулось сплошным разочарованием. Особенно, когда они проехали мимо столицы Империи, города Азранн, хотя вполне могли бы пройти прямо сквозь него. До этого времени Реннету немало приходилось слышать о красоте и величии города-столицы, и он мечтал увидеть его собственными глазами. Однако же его спутники были непреклонны. Мальчику не оставалось ничего другого, кроме как смотреть издалека на высокие белоснежные башни и шпили Дворца Императора, сияющие при свете солнца и разбрасывающие серебристые блики на целые километры вокруг. Весь остальной путь прошел еще скучней и однообразней. Осень не радовала теплой погодой и сухими дорогами. Сопровождающие мальчишку маги оказались крайне неразговорчивыми. И хотя Реннет сам не был любителем поболтать, но и он согласился бы на все, чтобы как-то скоротать бесконечно тянущееся время. Единственные более-менее наполненные свежими ощущениями оказались те дни, когда они пересекали длиннющую горную цепь, названную "Грозовым Хребтом". Они тянулись с севера на юг почти по всей протяженности Континента, окуная свои скалистые берега в оба великих океана. Реннет раньше не видел гор, потому был под большим впечатлением от всего, пусть даже проходили они по безопасному и пустынному перевалу.
   И сейчас, пару недель спустя, глядя с высокого каменистого берега на бесконечную бурную гладь Штормового моря и непрерывно кашляя, Реннет думал о будущем, которое он здесь встретит, и о том... как вредно спать на сырой и стылой земле. Этот проклятый кашель мучил его уже третий день! По пути у них не всегда была возможность спать в гостиницах и постоялых дворах: обыкновенные крестьяне и горожане не особенно жаловали незнакомцев, а тем более магов. После одной из неудачных ночевок он и простудился, хотя обычно был устойчив к болезням и холоду. Хорошенько откашлявшись, Реннет снова посмотрел на темные воды, вздымающиеся и опадающие, подобно живому исполинскому чудовищу. Никогда не видевшему моря мальчику это зрелище казалось необыкновенным. Он долго стоял на уступе, пытаясь охватить взглядом всю эту бесконечность...
   - Надо переправляться на остров сейчас же, пока еще не поздно, - неожиданно прозвучал голос Верина, одного из сопровождающих магов. Он вывел Реннета из оцепенения.
   - Да, - ответил мальчик, поплотнее закутавшись в плащ. Он и сам давно заметил, как на горизонте появились темно-синие валы облаков, наверняка предвещающие скорую бурю. Дул пока еще не сильный восточный ветер. Море полностью оправдывало свое название. Здесь не проходило и дня без шторма и урагана, а тяжелые облака над водой никогда не рассеивались, всегда оставаясь серыми и мрачными. Корабли в этом море не рисковали далеко отплывать от берегов и уж точно не ходили под высокими многоярусными парусами, как в Южном океане. Многие суда передвигались исключительно при помощи весел.
   Путники спустились к пирсу, где стояло несколько небольших пришвартованных кораблей и лодок. Маги не переставали оглядываться. Порт Отис, в котором они сейчас находились, не принадлежал к территории Империи, и потому тут было небезопасно. Осторожность в подобной ситуации не может быть лишней.
   И действительно, оказалось, что их уже ждали...
   Увидев путников-магов, двое незнакомцев в черных просторных накидках с капюшонами направились прямо к ним. Двигались они уверенно и спокойно. Реннет совершенно точно мог сказать, что это не боевые маги Империи и на местных рыбаков они тоже были мало похожи. Оба физически хорошо сложены и тренированы, что путники заметили сразу же и приготовились к любым неожиданностям.
   Из рук мальчишки уже было готово сорваться первое боевое заклинание, а его спутники выхватили мечи, когда незнакомцы остановились и подняли руки ладонями вперед. Это служило знаком того, что в руках нет оружия, и они не хотят драться. Один из них заговорил:
   - Вы, маги Белого Пламени? Нам нужен маг по имени Реннет, - говорил он негромко, но его слова отчетливо долетали до троицы магов.
   - Кто вы? - спросил Верин, даже не обратив внимания на вопрос незнакомца. Он заметил у них за поясами кривые мечи и еще больше насторожился.
   - Мы воины-маги из Гильдии Теней, - дружелюбно поклонившись, ответил тот снова. - Мы посланы сопроводить юного мага к месту его обучения. У вас должен быть свиток с посланием для нас.
   Реннет невольно заметил, что у обоих магов неестественная, серовато-бледная кожа. Обычно так бывает, когда человек долгое время находится в темном помещении без солнечного света. "Наверное, это потому что в Штормовом Море редко стоит ясная погода", - решил он. Также мальчик ощущал какую-то непонятную угрозу с их стороны, хотя на первый взгляд маги вели себя довольно мирно. Опустив меч, но не возвращая его в ножны, тем самым демонстрируя, что он им совершенно не доверяет, Верин достал короткий цилиндрический футляр из походной сумки и перебросил его одному из воинов. Тому понадобилась всего одна минута, чтобы вынуть свиток и, развернув, просмотреть его.
   - Все верно, - кивнул он, а затем обратился к ним: - У Гильдии есть собственный корабль. Мы заберем юного мага и доставим его на остров, - улыбнувшись, воин-маг засунул футляр за пояс.
   - Я не намерен отпускать мальчика с вами. Нам приказано сопровождать его до конца и, что бы вы там не сказали, мы сделаем это! - твердо заявил Верин.
   Лицо воина из Гильдии потемнело. Миролюбивая улыбка сменилась зловещим звериным оскалом, а взгляд стал жестким и хитрым. Реннет инстинктивно напрягся и сделал шаг назад, наблюдая невероятно быстрые изменения, произошедшие с их собеседником. Уж слишком резко отличалось нынешнее выражение его лица от того, что было еще мгновение назад. Подобная метаморфоза могла говорить о хорошей актерской игре или безумии.
   - Мне плевать на приказы ваших магов, слизняк! Мы забираем его! - прошипел он тут же холодным, нечеловеческим голосом.
   Услышав это Верин побагровел от ярости и встал в боевую стойку, перехватив меч поудобнее. Было ясно, что он не собирается прощать наглецу подобного оскорбления. Второй маг тоже встал с ним рядом. Назревала серьезная драка, способная перерасти в побоище, а воин Гильдии даже не пошевельнулся и стоял все с той же неприятной усмешкой на губах. Создавалось ощущение, что он способен в одиночку и без лишних усилий разобраться со всеми здесь присутствующими...
   Ситуация становилась опасной. Реннет заметил, что окружающие их люди, видя назревающий конфликт, спешат убраться куда подальше. "Необходимо скорее что-то предпринять, - думал мальчишка, - иначе может случиться непоправимое. Дело не только в нас самих, но и в организациях, что мы представляем. Схватка может сильно отразиться на отношениях Гильдии со Светлым орденом и тогда уж об обучении можно забыть навсегда..."
   - Это меня зовут Реннет и я готов идти с вами на остров! - заявил он вдруг, сам от себя не ожидав такого, и уверенно подошел к воинам Гильдии Теней. А потом он повернулся к своим спутникам и спокойно добавил: - Огромное вам спасибо! Теперь вы можете возвращаться обратно!
   Верин, очнувшись от боевой сосредоточенности, изумленно уставился на него, но все же опустил меч и вернул его в ножны. Целую минуту он внимательно смотрел на мальчика и, наконец, медленно кивнул. В этот момент, тот самый задиристый воин Гильдии хотел отпустить очередное ядовитое замечание, но неожиданно его товарищ, который до этого момента с безразличием наблюдал за происходящим, положил руку ему на плечо. Тот, оглянувшись, зло посмотрел на своего спутника, но ничего говорить не стал.
   - Ладно, - произнес Верин, все еще не сводя глаз с дерзких посланников. - Удачи тебе, Реннет!
  Не проронив больше ни слова, он развернулся и зашагал обратно. Второй маг Белого Пламени тоже попрощался и последовал за ним. Мальчик некоторое время смотрел им вслед, а затем повернулся к ожидающим воинам-магам. Вся его уверенность была лишь маской, чтобы убедить ушедших, и чувствовал он себя крайне неуютно.
   - Пошли, - пробормотал задиристый и зашагал к пришвартованным у причала судам.
   - С ним иногда такое бывает, - пожав плечами, объяснил второй.
   "Да уж... чувствую, что будет совсем непросто", - мысленно простонал Реннет, и, новый приступ кашля сотряс его тело...
   Идти им пришлось недолго: корабль Гильдии Теней стоял у восточного причала. Хотя Реннет не разбирался в кораблях и морском деле, ему приходилось видеть чертежи и рисунки различных судов. Он был удивлен, обнаружив, что это судно и на корабль то не было похоже. По сравнению с остальными, стоящими у причала, этот отличался небольшими размерами и полным отсутствием парусов и даже палубных бортов. Он был похож на огромную вытянутую рыбину, гладкую и скользкую.
   - Как же мы поплывем на нем? Нас же тотчас за борт смоет! - спросил мальчишка, во все глаза таращась на непонятное судно.
   Ухмыльнувшись, один из посланников коротко ответил:
   - Внутри.
   Реннет решил, что имеется в виду то, что они поплывут во внутренних каютах корабля, хотя и в таком случае многое оставалось неясным. Как они поплывут без парусов? И каким образом вообще управляется этот корабль, если на палубе нет ни руля, ни матросов?
   Пока мальчик размышлял об этом, они поднялись по длинному трапу на судно. Усиливающийся с каждой минутой холодный пронизывающий ветер беспощадно бил в лицо. Реннет, натянув капюшон до самого подбородка, старался ступать осторожно, боясь поскользнутся и полететь в воду, а вот воины Гильдии, похоже, привыкли и просто не обращали внимания на такие мелочи. Когда все наконец-то забрались на палубу, один из них поднял железный люк, расположенный в носовой части корабля, и полез внутрь. Второй жестом пригласил Реннета последовать за ним. Мальчишке ничего не оставалось, как сделать то, что от него хотели.
   Спуск был недолгим. Крышка люка со зловещим грохотом захлопнулась, и Реннет остался в темноте. Посланник Гильдии зажег фонарь, сразу же осветивший узкий прямой коридор, в котором они находились.
   - Каюты для пассажиров расположены прямо под палубой. Мы поместим тебя в одной из них, - сообщил воин-маг, зашагав прямо по коридору к кормовой части корабля. Прозвучали его слова так, будто мальчик для них был чем-то вроде багажа. Фонарь раскачивался в руке мага, разбрызгивая вокруг желтоватый свет и заставляя причудливые тени плясать на переборках.
   Когда они продвигались по коридору, Реннет успел подметить, что корабль Гильдии построен из черного дерева. Он слышал, что этот вид древесины обладает невероятной прочностью и не подвержен гниению. Без сомнения, подобный материал как нельзя лучше подходил для судостроения, хотя и редко применялся в нем. Уж очень дорогим он был. Из этого же можно сделать вывод, что Гильдия не бедствовала, раз могла позволить себе подобные затраты.
  Маги оставили мальчика в одной из кают, а сами ушли. Они предупредили, что поездка займет не больше двух часов. Корабль уже начало раскачивать из стороны в сторону.
  "Плавание началось!" - подумал Реннет, прислушиваясь к размеренным ударам волн о крепкий корпус судна.
  Каюта оказалась довольно тесной и пыльной, словно сюда давно никто не заходил. Возможно, так оно и было. У дальней стены располагалась небольшая деревянная койка с подвесной конструкцией из упругого прочного материала, но мальчик не решился лечь, хотя и сильно устал. Покачивание едва ощущалось, однако его начало мутить, поэтому он просто сел на пол, спиной прислонившись к прохладному дереву и закрыв глаза. К сожалению это не помогло. Становилось только хуже. Мальчик никогда не плавал на кораблях и не был знаком с такими проблемами как качка и морская болезнь. Считалось, что ей подвержены далеко не все, но видимо он не относился к числу таких счастливчиков. Не вытерпев и нескольких минут, он распахнул дверь и буквально вывалился в коридор...
  - Свежий воздух... - прошептал Реннет и окончательно очнулся. Не понимая, что происходит, он начал озираться по сторонам, сидя на полу коридора. "Похоже, мне стало плохо из-за качки и нехватки свежего воздуха?" Подтянувшись, он медленно поднялся на ноги. Голова кружилась, а во рту стоял неприятный кислый привкус. Опираясь на стену, Реннет направился прямо туда, откуда шел прохладный морской воздух.
  Остановившись у небольшого круглого отверстия, расположенного на высоте двух метров от пола, он прислонился к стене, жадно дыша во всю мощь своих легких. Постепенно стало легче. Вытерев рукавом пот со лба, Реннет хорошенько осмотрелся: похоже, что он находился в носовой части корабля. Вокруг не было ни души, словно все вымерло. Лишь снаружи завывал неистовый ветер, и доносились частые раскаты грома. С минуту Реннет прислушивался к звуку битвы могучих стихий, пока не услышал странный скрип... здесь, на корабле. До этого момента он просто не обращал внимания на этот негромкий размеренный скрежет, хотя был уверен, что слышит его уже давно.
  - Интересно, - тихо пробормотал мальчик. Ему стало любопытно, что могло издавать подобный звук? И, кроме того, это был способ отвлечься от мучающего его недомогания. Хорошенько прислушавшись, Реннет пришел к выводу, что этот скрип-скрежет доносится снизу. И точно: словно бы в подтверждение, он нашел узкую лестницу, круто уходящую вниз. Когда мальчик подошел поближе, скрип повторился. Теперь уже отчетливей.
  Оглянувшись, и никого не заметив, Реннет осторожно начал спускаться по дощатым ступеням. При такой сильной качке, это было довольно-таки сложно сделать. Он заметил, что периодически повторяющийся странный звук усиливался с каждым шагом.
  В конце лестницы находилась небольшая дверь. Она была приоткрыта, и из щели пробивался желтоватый свет. Скрип доносился именно оттуда.
  Спустившись, мальчик осторожно, стараясь не шуметь, заглянул внутрь. Длинное помещение, похожее на небольшой зал, освещалось несколькими светильниками, расставленными по углам. Но свет их был тусклым и не мог полностью охватить все помещение, оставляя хорошо освещенными лишь небольшие участки. Реннет не сразу заметил сгорбленную фигуру в черных одеяниях, сидящую на полу в самом центре. Человек сидел в какой-то нелепой позе, скрестив ноги, опустив голову и раскинув руки в стороны. Лица его мальчик не видел из-за черного капюшона. В первую секунду он даже не был уверен, что перед ним живой человек, так как он, казалось, совершенно не двигался. Лишь немногим позже мальчик заметил, как его бледные тонкие пальцы шевелятся, медленно сгибаясь и разгибаясь в такт звуку, доносящемуся одновременно и справа, и слева. Тому самому звуку, происхождение которого так заинтересовало Реннета.
  Мальчик вгляделся в полумрак, стараясь проникнуть взглядом туда, к источнику этого скрипа. Скрипа, похожего на звук повора... неожиданно Реннет понял, в чем дело! Теперь он ясно видел длинные древки весел, поворачивающихся в своих гнездах и издающих протяжный и жалобный скрежет и скрип. "Вот в чем, оказывается, дело!" - подумал мальчишка и укорил себя. Он уже давно должен был догадаться о природе этого странного звука, так как судно без парусов скорее всего будет передвигаться на веслах. Реннет улыбнулся своей невнимательности, но... улыбка тотчас замерла на его губах: "Корабль идет на веслах и без гребцов?"
  Действительно, сколько бы мальчик не всматривался, сколько не оглядывал помещение - все безрезультатно. Он не видел никого, кроме того человека, сидящего в самом центре...
  "Не могли же весла сами поворачиваться? - удивился он. Конечно, существовали механизмы, способные благодаря силе воды или ветра двигать достаточно большие предметы, но не целые же судна? И вдруг... в голову пришла неожиданная мысль, точнее одно единственное слово, которое могло объяснить все - магия! - А если корабль движется с помощью магии, то значит, человек в центре зала и является магом использующим ее".
  И в этот момент правая рука человека в черных одеяниях сжалась в кулак и повернулась; мальчик успел заметить тонкие полупрозрачные нити, исходящие из этой руки. Они натянулись, и корабль под скрип весел начал поворачивать направо. Догадка Реннета подтвердилась: судном управляли с помощью магии. Но что это была за заклинание - он сказать не мог, однако отчетливо видел, как темные, едва заметные нити, подобно паутине, охватывали все пространство вокруг странного мага. Он был кукловодом, а корабль - его марионеткой.
  
  Реннет поднялся в свою каюту и до самого прибытия на остров не выходил оттуда. Он надеялся, что никто его не заметил. Хотя ему не запрещали бродить по кораблю, но разрешения заходить в то помещение тоже не давали. Тем не менее, из головы никак не выходил этот маг, судя по всему, в одиночку управляющий целым кораблем. Мальчик твердо намеревался спросить об этом у сопровождающих его наемников.
  На путь к острову ушло больше трех часов. Сильный шторм мешал кораблю двигаться быстрей. Буря постепенно улеглась, и судно смогло пришвартоваться в узкой искусственной бухте, между диких скал. Как же Реннет был рад снова выйти на свежий воздух, а главное - встать на твердую землю. Мальчик заметил, что из корабля кроме них никто так и не появился, а длинные цепные заграждения у входа в бухту медленно поднимались сами собой. Значит, тот маг остался там, внутри.
  По дороге, когда Реннет и сопровождающие его воины Гильдии шли через голые и безжизненные скалы, обдуваемые лишь соленым ветром, мальчик как бы случайно завел разговор о корабле, на котором они только что прибыли. Он поинтересовался, каким образом судно передвигается? Один из магов, тот, который пытался втянуть в конфликт Верина, ушел далеко вперед. Он все время молчал и вел себя так, будто его не волнует абсолютно ничего. А второй, напротив, охотно отвечал на вопросы мальчишки. Его звали Арназ, и был он на несколько лет старше Реннета. С виду он казался обычным парнем с длинными светло-русыми волосами и серо-голубыми глазами. Странность ему придавали лишь его бесстрастное выражение лица и чрезмерно бледная кожа.
  В общем, этот Арназ рассказал Реннету о человеке, управляющем кораблем. Как оказалось, он управлял движением весла заклинанием, которым владели только маги с элементами тени. Применение обычных гребцов являлось невозможным из-за закона, запрещающего пребывание на острове не принадлежащих к Гильдии Теней личностей. Самих теневых магов (так предпочитали называть себя носители элемента тени) здесь было не больше восьми десятков и о том, чтобы посадить их на весла не могло быть и речи. Этот маг, по словам Арназа, владел способностью безошибочного ориентирования в любой местности, даже на море, далеко от берегов. Именно поэтому его и назначили на роль рулевого. Разумеется, весла корабля помогали двигать не столько заклинания, а современные хитроумные механизмы, специально построенные для данной цели. Маг лишь частично вкладывал силу и управлял ими с помощью теневых нитей. Корабль делал частые рейсы к континенту, пополняя запасы продовольствия и угля.
  Так, за вопросами Реннета и ответами бледнокожего мага, они и не заметили, как добрались до исполинской цитадели, сооруженной из громадных каменных плит, больше похожих на валуны. С восточной стороны неба снова собирались черные штормовые тучи, и потому им пришлось поторопиться, чтобы успеть укрыться под защиту высоких стен. Не могло быть ничего опасней, чем встретить шторм на открытой местности среди голых скал.
  Оказавшись у самых стен цитадели, мальчик смог оценить ее истинную величину. Крепость Белого Пламени не шла ни в какое сравнение с этой громадиной. Гладкая стена без единых трещин и выступов, а наверху, в метрах тридцати от земли, зияли узкие бойницы. Ведущая внутрь дверь, к удивлению Реннета, была величиной лишь в один человеческий рост. Никаких гигантских арок и ворот!
  Второй маг, идущий впереди, сделал какой-то жест и положил руки на дверь, и она мгновенно покрылась паутиной темных линий и через несколько секунд с грохотом отворилась. Арназ объяснил мальчику, что проход зачарован и открывается только теневым магам. Реннета не переставали удивлять маниакальные защитные меры этой цитадели, расположенной в богом забытом месте.
  Пройдя внутрь, путники оказались в каком-то темном тоннеле. Один из воинов Гильдии вдруг куда-то исчез: из тоннеля отходили сразу несколько ходов и он, скорее всего, нырнул в один из них. Арназ даже не обратил на это внимания и спокойно вел мальчишку вперед. Им пришлось изрядно прошагать по извилистым ответвлениям каменного лабиринта, прежде чем выйти на дневной свет. Этот выход оказался столь внезапным, что Реннет, уже привыкший к темноте, ослеп на некоторое время. Ему ужасно не понравилось это "плутание" по тоннелям, но высказать свои претензии он не решился. Будучи здесь всего лишь гостем, он не имел права на жалобы.
  Невольные слова восхищения вперемешку с разочарованием сорвались с губ, когда он увидел цитадель изнутри: это был целый город, каменный город с невысокими трехэтажными зданиями, с каменными мостовыми, фонтанами и скульптурами. Все вокруг состояло из серого камня, и было снабжено бесчисленными стоками для дождевой воды. Везде царила чистота и порядок. Впрочем, пыль и грязь вряд ли могли задерживаться на улицах, практически ежедневно омываемых ливнями. Однако... это был мертвый город! Реннет понял это, пока следовал за Арназом. Он не увидел ни одного деревца, ни одной травинки и ни одного живого существа, не считая пары-тройки магов, попавшихся им на встречу. Зрелище поистине удручающее. Реннет даже не представлял, как можно жить в подобных условиях. Арназ согласился, что жизнь среди камней под вечно серым небом довольно тяжелая и скучная. Но в то же время, если привыкнуть, то перестаешь замечать даже явные недостатки такой жизни. У парня возникли сомнения в том, что его собеседник прожил достаточно времени в нормальных условиях, чтобы ощутить разницу. Большинство воинов Гильдии находились на острове с рождения.
  Пока они с бледнокожим магом проходили широкие серые улицы, шторм настиг цитадель. И хотя сильного ветра тут не чувствовалось, ливневый дождь обрушился на них со всей яростью природной стихии. За считанные мгновения Реннет вымок до самой последней нитки и выражение "растаять как соль в супе", показалось ему вполне осуществимым. Когда они, наконец, добрались до нужного здания, с мальчишки ручьем стекала вода, а его спутник почти не промок. Маг Гильдии объяснил это тем, что все живущие здесь носят полностью непромокаемую одежду.
  Арназ привел Реннета в комнату, выделенную для него на время обучения. Она оказалась довольно просторной и светлой, насколько это вообще возможно здесь, на острове. В углу был сложен небольшой камин, чтобы согревать комнату во время холодов и затяжных дождей. Недостатка в мебели тоже не чувствовалось, но без всяких ненужных излишеств.
  Скинув с себя мокрую одежду и переодевшись в новую, любезно предоставленную Гильдией, Реннет столкнулся с непростой проблемой. На спинке кровати висела новая мантия, но мальчика поставил в замешательство ее цвет. Он оказался черным. Боевые маги Светлого Ордена никогда не носили одежд чрезмерно темных тонов, руководствуясь старыми принципами. Но, с другой стороны, его ждала встреча с самим Лидером, а при нем не престало появляться в мокром плаще...
  Думал мальчик недолго. Послав все правила приличия куда подальше, он надел свою серую мантию. Она была символом его клана и заслуженного им ранга. Чтобы не вымокнуть еще раз, Реннет накинул поверх мантии непромокаемый плащ и вышел к ожидающему за дверью Арназу. Тот, увидев его в мокрой мантии, усмехнулся, но вслух ничего не сказал.
  
  
  
  
  
  Глава 10 Предложение
  
  Выйдя из здания, они направились к Темным Близнецам - так назывались две башни, возвышающиеся в самом центре каменного города. Реннет заприметил их еще когда они с Арназом выбрались из лабиринта тоннелей. Нельзя было сказать, что их внешний вид сильно впечатлял воображение: вполне обычные, четырехугольные башни высотой в пять или шесть этажей. Мальчику уже приходилось видеть подобное. Единственная их особенность заключалась в том, что они были совершенно одинаковые и стояли почти вплотную друг к другу, наподобие сложенных вместе ладоней.
  Арназ, живущий здесь уже не один год, рассказывал мальчишке историю этих башен и о нынешнем их хозяине. Реннет слушал его слова, частично приглушаемые шумом бегущих по улицам бурных потоков воды, лишь вполуха. Сейчас его мало интересовали имена основателей Гильдии, скучные даты и количество строивших его магов. А то, что эти башни были древними, он и сам понял. Не заметить глубокие трещины, буквально испещряющие некогда гладкие стены, было трудно. Впрочем, останавливать увлеченную болтовню мага-наемника он тоже не стал, тем более из его рассказа удалось подчерпнуть немало информации о нынешнем Главе Гильдии.
  Он носил прозвище "Мрак", а подчиненные обращались к нему не иначе как "Лорд", на манер жителей южных земель. Его настоящего имени, возраста, подробностей прошлой жизни - не знал никто и... как сказал Арназ, немногим доводилось видеть даже его лицо. Ходило множество слухов по этому поводу, но никакого подтверждения им не существовало. Ясно одно: после смерти последнего Главы, шестнадцать лет назад, лорд Мрак занял его место и стал новым лидером организации. Разумеется, бывали и те, кто не согласился с произошедшими переменами, и прямо бросили вызов ему. Их смерть напугала и охладила пыл остальных. Нынешний Глава Гильдии Теней был известен своей непреклонностью и жестким, твердым характером, не терпящим возражений. Именно с ним и должен был встретиться Реннет...
  Они подошли к одной из башен Близнецов. От льющейся с небес дождевой воды грязно-серые каменные блоки, из которых они сложены, потемнели и стали почти черными. Это придавало еще большую мрачность окружающему пейзажу.
  Дождь лил не переставая, поэтому мальчик и сопровождающий его маг Гильдии поспешили укрыться от яростных потоков воды в одной из башен. Железная дверь с лязгом захлопнулась за ними. Реннет с облегчением скинул капюшон плаща и отряхнулся. Внутри оказалось темно хоть глаза выколи. Мальчик уже хотел было позвать своего спутника, как что-то чиркнуло, посыпались искры, и на краткий миг лицо молодого теневого мага осветилось. Он был неподалеку и, похоже, пытался зажечь свет. После нескольких попыток ему это удалось. Старый железный фонарь брызнул красноватым светом, разогнавшим окружающую темноту. Слева вырисовывались очертания длинной каменной лестницы, спиралью уходящей наверх, прямо в приемную Лорда Мрака.
  Реннет, когда они поднимались по ступенькам, поинтересовался у Арназа по поводу того, что находится во второй башне. Он успел заметить, что дверей или каких-либо других входов в нее не было. Русоволосый маг ответил, что другая башня уже давно запечатана, и никто не знает, для чего и кто это сделал. И, тем не менее, вход туда был запрещен под страхом смерти. Реннету показалось это интересным, однако вслух он ничего не сказал. У него появились заботы поважнее: проклятый кашель вернулся снова и вдобавок к этому его начало знобить. Мальчику даже показалось, что в башне резко похолодало. Взяв себя обеими руками за плечи, непрерывно кашляя, он спешил за фигурой Арназа, маячившей в пятне света далеко впереди.
  Чем выше он поднимался, тем страннее себя чувствовал. Ему показалось, что молодой маг прибавляет шагу и все сильней отдаляется от него. Пятно света быстро уменьшалось. Мрак вокруг него делался все гуще и гуще, а воздух - холодней. Дышать стало трудно, ноги будто вязли в темноте и постепенно лишались сил. Мальчик хотел крикнуть, чтобы маг остановился, но голос внезапно пропал...
  Реннет перепугался! Он чувствовал себя все больше и больше увязающим в этой холодной и жидкой тьме. Каждый новый шаг стоил неимоверных усилий. Сознание тоже отказывалось служить ему: мысли разлетались в разные стороны, странные изображения и образы, никогда прежде невиданные им, наплывали друг на друга, создавая в голове полный беспорядок...
  Что-то явно происходило с ним. Реннет чувствовал это, но не мог понять, это иллюзия или реальность? По крайней мере, нормальным подобное состояние вряд ли назовешь. Он изо-всех сил старался идти вперед, делал шаг за шагом, напрягал всю свою волю, чтобы выбраться из поглощающей его тьмы. На единый миг ему показалось, что время остановилось. Выжав из себя последние капли воли, мальчик рванулся вперед и... побежал...
  ...Неожиданно Реннет натолкнулся на спину Арназа. Тот удивленно обернулся и совершенно невпопад сообщил:
  - Вот я и пришел!
  Видение полностью рассеялось. Реннет стоял на лестничном пролете перед какой-то высокой черной дверью. Тут же стоял и Арназ с фонарем в руках. Он с удивлением посматривал на мальчишку.
  - С тобой все в порядке? - спросил он обеспокоенно.
  - Д-д-да, - все еще ничего не понимая ответил Реннет. Обрывки странного, кошмарного видения все еще стояли у него перед глазами. Но никакого холода, скованности движений и усталости в теле сейчас уже не чувствовалось. "Действительно ли все это было? - думал мальчик, - или это усталое сознание сыграло со мной злую шутку?"
  - Ну, раз все хорошо, то мы должны идти, - отозвался молодой маг, неестественно улыбнувшись.
  - Да! - уже более твердо произнес Реннет, отогнав прочь непонятное чувство.
  Арназ еще раз оглянулся на мальчишку - взгляд его был каким-то странным - и негромко постучал в дверь. "Входите!" - послышалось оттуда. Нажав на блестящую ручку, маг открыл ее и посторонился, пропуская вперед Реннета.
  Первое, что попадалось в глаза - это большой рабочий стол, стоящий в центре небольшого полутемного помещения, сплошь увешанного черными занавесками. На резной столешнице орехового оттенка по углам стояли золотые подсвечники, похожие на переплетающиеся щупальца мифической гидры. Они освещали рабочую поверхность, заваленную, как заметил Реннет, множеством книг в черных и серых переплетах, свитками и прочими принадлежностями для чтения и письма. Складывалось ощущение, что это стол фанатичного ученого, а не главы организации наемных магов.
  За столом виднелась спинка высокого кресла, но по непонятной причине свет как-бы избегал касаться его, и оно оставалось погруженным во мрак. Сидящая в кресле фигура чуть пошевелилась, когда мальчик и маг подошли и встали напротив стола.
  - Лорд Мрак! Юный маг из Ордена Светлых доставлен по вашему приказанию! - произнес Арназ, и почтительно поклонился.
  - Я вижу! - откликнулся кто-то из-за стола.
  "Голос явно принадлежит мужчине" - про себя заметил Реннет. Он все силился разглядеть обладателя голоса, но свечи мешали ему это сделать, и... в этот момент темная фигура придвинулась ближе к столу, выйдя на свет. Мальчик неосознанно поддался вперед и вытянул шею, в попытке все рассмотреть, но его ждало разочарование: лицо человека было скрыто под черным капюшоном. И еще, глядя на него, Реннет начал испытывать непонятную тревогу, даже небольшой приступ паники. Буквально всеми клеточками тела он ощущал грозную, необузданную и дикую силу в этом человеке, если конечно тот был человеком. Такого мальчик никогда прежде не испытывал...
  - Ловец, ты можешь идти! - обратился лорд Мрак к Арназу. Его низкий баритон звучал сухо и безжизненно. - Мы с тобой поговорим позже, а пока мне нужно пообщаться с нашим юным гостем.
  - Да, конечно, Лорд, - сказал русоволосый юноша и немедля вышел за дверь.
  Реннет остался стоять на месте, перед Главой таинственной Гильдии Теней. Тот некоторое время молча и пристально смотрел на него; мальчику стало нехорошо от этого взгляда. Ему показалось, что глаза Мрака сверкнули заинтересованностью во тьме капюшона, а может это был всего лишь отблеск свечи.
  - Итак, Реннет, ты знаешь, почему я согласился принять тебя в обучение, сделав огромное исключение из обязательных правил нашей организации? - спросил глава Теней.
  - Вам заплатили за мое обучение, - просто ответил Реннет. Он не понимал, к чему тот клонит и почему задал этот вопрос.
  - Несомненно, плата высокая, - кивнул Мрак, - однако ты полагаешь, что у самой сильной организации наемников есть проблемы с деньгами? Мы идем на большой риск, открывая тайны чужаку, не правда ли? По-твоему, зачем нам это?
  Мальчик затруднялся ответить. Он спросил самого себя: "И правда, зачем? Если их не интересуют деньги, тогда что? Что могло понадобиться Гильдии Теней от мальчишки мага? И что это еще за тайны?"
  Прочистив горло, он выдохнул чуть дрожащим голосом:
  - Я не знаю...
  - Тогда, позволь мне все тебе объяснить, - медленно произнес сидящий за столом маг. - Нам нужна твоя сила! - После этого заявления он сделал короткую паузу, дабы дать мальчику время осознать все, а уже потом продолжил: - Видишь ли, я предполагаю, что ты являешься единственным в мире носителем уникального элемента. Ваши маги ошибались, приняв заключенную в тебе силу, за обычный элемент тени. Это... не совсем так. Впрочем, светлые всегда мнили себя умнейшими, оставаясь дикарями, уничтожающими все вокруг...
  - Что-о-о?! - Реннет даже поперхнулся и закашлялся. Он хоть и расслышал нелестный отзыв мага об ордене, предпочел сосредоточиться на более важных вещах. - В каком смысле, не простой элемент тени?
  - Все по порядку, - начал лорд Мрак, локтями опершись на стол и сложив руки в черных перчатках под невидимым подбородком. - Элементы - не источник магической энергии, как считают многие. Любой элемент напрямую связан со стихией мага. Если, к примеру, ты обладаешь лавовым элементом, то твоя стихия огонь или же земля. А если ты носитель ледяного элемента - твоя стихия это вода или ветер. Проще говоря, элемент является способностью смешивать две стихии, один из которых, есть стихия самого мага-носителя. Стихия мага становится основой, а к нему примешивается другая стихия из окружающего мира, создавая при этом совершенно новую силу. Однако бывают уникальные элементы, которые мы называем "усиленными". Это уже способность смешивать не только две первородных стихии, а три, и даже больше. Множественное смешение является довольно большой редкостью. Элемент молнии как раз один из таких. В нем смешаны стихии воды, ветра и огня. А значит, его носителем могут быть маги всех трех стихий, хотя чаще всего это огонь. Молния - элемент второй силы. Есть еще элементы третьей силы, такие как "тьма" и "свет". Они являются результатом смешивания всех четырех стихий. И непонятно, почему при таком, казалось бы, одинаковом смешивании появляются совершенно разные элементы. Возможно, дело тут не только в самих стихиях...
  - Вы утверждаете, что элемент - есть способность смешивать свою внутреннюю стихию с окружающей? - удивленно и заинтригованно спросил тот. Он не удержался. - Как это происходит?
  - Точно сказать пока невозможно, но мы полагаем, что маг способен поглощать, в некоторых количествах, магию из окружающего мира и смешивать ее с собственной магией. При этом способность уникальна для каждого отдельно взятого субъекта, иначе владеющий магией света мог бы использовать магию тьмы.
  - Допустим, основное мне понятно, - отозвался Реннет после некоторого раздумья, забыв о всякой вежливости и приличиях. Разговоры о строениях и видах магии всегда были его слабым местом. К тому же, с некоторых пор они касались его самого. - А к какому типу относится теневой элемент? При слиянии каких первородных стихий он появляется? - Сам он не мог даже представить сущность этого элемента, и на что он похож.
  Лорд Мрак откинулся на кресло. Казалось, он ждал этого вопроса. Из темноты был слышен только его голос:
  - Магия Тени - это элемент первой силы. Способность смешивать противоположные друг другу стихии. Материальные и нематериальные. Огонь и воду. Ветер и землю. Смешивание двух стихий в двух вариантах. То есть, носителем этого элемента может стать любой маг, обладающий одной из четырех стихий, и нет никакой разницы: слияние ли это огня и воды, или земли с ветром. Но ты, Реннет, - маг снова пододвинулся на свет, - другое дело...
  - В каком смысле "другое"? - не понял мальчик.
  - Я полагаю, что ты у нас обладатель элемента четвертой силы. Возможно, ты владеешь способностью смешивать два элемента третьей силы - тьму... и свет.
  - А такое возможно? То есть, существуют элементы четвертой силы?
  - Элементы даже нами до конца еще не изучены, хотя мы и продвинулись дальше всех остальных. Точно утверждать о правильности теории я не берусь, - едва заметно покачал головой лорд Мрак. - Однако достоверно известно, что еще век назад в Империи существовали маги с силой, похожей на твою. Их прозвали "Охотниками на магов". Дело в том, что они могли пользоваться заклинаниями теневых магов, но кроме всего прочего, обладали невероятным чутьем и способностями, дающими им преимущество над другими магами. Дар отбирать магию у другого мага - как раз одно из таких...
  - Отбирать магию?
  По сути, в нынешнее время ни одно существующее заклинание не могло сделать подобного.
  - Да. Этим они могли сильно ослабить даже могущественного мага, а потом, без лишних проблем, победить его. Многие из "охотников" были наемниками и за деньги убивали других магов. Можно сказать, что они являлись своего рода хищниками в мире магов...
  Реннет с удивлением слушал рассказ главы наемников. Да, ему уже приходилось читать о чем-то подобном в исторических хрониках, но до этого момента он не верил в их правдивость. История часто любила преувеличивать и искажать факты.
  - ...Но могущественным кланам не нравилось такое положение дел, - продолжил тем временем Мрак. - Сильные остро реагируют на тех, кто может стать сильнее их. Дар "охотников" был угрозой для общества магов. Их старались уничтожить как можно быстрее. Последние охотники на магов умерли больше полувека назад. И до этого момента не было никаких признаков их существования. Удивительно, но по прошествии стольких лет появляешься ты. Я не мог упустить возможность и принял тебя в обучение.
  - Но, похоже, что вы согласились на это не из простого любопытства? - с подозрительностью в голосе произнес Реннет. Его волновали некоторые детали, касаемо того, как главе Гильдии Теней удалось узнать о настоящей природе его элемента, но сейчас это могло подождать. Мальчик начал понимать, к чему именно ведется завязавшийся разговор о его необычной силе... - Что вам от меня нужно? - прямо спросил он. Время любезностей и намеков истекло!
  - У меня к тебе серьезное предложение, - лорд Мрак также не стал ходить вокруг да около.
  - И какое же? - Реннет чувствовал некоторую тревогу. Сейчас он находился за пределами Империи, на каком-то пустынном острове, лежащем в Штормовом Море. Не говоря уже о том, что стоял в личных покоях лидера организации наемников. Поневоле приходилось быть осторожным, как в словах, так и в действиях.
  - Присоединяйся к Гильдии...
  - Что???
  На несколько секунд мальчик забыл дышать, а выражение удивления так и застыло на его лице. Он ждал чего-то подобного, но все же не сумел совладать с собой. - Вы... вы предлагаете мне...
  - Да, - спокойно кивнул маг, - я предлагаю тебе стать одним из нас! Одним из Теней! - Видя, что Реннет поставлен в замешательство, он добавил: - У тебя уникальный талант. Здесь, в организации, ты сможешь многого достичь и в полной мере использовать всю свою силу, - тихо, но с заметным давлением, говорил Мрак. - Ведь именно твои предки по магической силе - братья-близнецы основали Гильдию Теней. В цитадели собрано немало книг, что могут помочь тебе овладеть элементом. Ты получишь неограниченный доступ к ним, согласившись на мое предложение. Сила и Власть ждут тебя здесь!
  Реннет невольно представил картину будущего, описанного магом. Что греха таить: часть мальчика хотела подобной силы, хотела могущества и власти! И вполне возможно, он мог все это получить здесь, в Гильдии. Он мог бы изучить кучу новых заклинаний, узнать множество тайн, не доступных остальному миру. Кто знает, может ему суждено стать новым Лидером Гильдии Теней? Нужно просто дать согласие...
  - Если ты беспокоишься о Светлом Ордене и о своем клане, то уверяю тебя: они не смогут ничего сделать. Если ты добровольно откажешься от них и перейдешь к нам, - маг чувствовал нерешительность мальчика, и старался всячески склонить его выбор в свою пользу.
  Однако Реннет не был любителем принимать поспешные решения. Воображение, рисующее красивое будущее в лучах силы и могущества, владело им недолго. Трезвый ум и здравый смысл подсказывали ему: не торопится с решением, и все хорошенько обдумать. Действительно ли он хотел именно этого? Разве не о Свободе он мечтал все время? Мечтал о том, чтобы никто впредь не смог вершить его судьбу. Ни от кого не зависеть и никого не боятся - вот к чему он стремился! Оставшись в Гильдии, он определенно распрощается с этой мечтой и будет вынужден доживать всю свою жизнь на этом мертвом острове, среди голых камней, под беспросветно-серым небом.
  Нужно сделать выбор, поставив на карту будущее, так же как тогда в Веллине. Однако существовало одно отличие: он не знал, что будет с ним в случае отказа. А случиться могло все что угодно. Реннет ненавидел положение, в котором оказался, как ненавидел его в прошлом!
  "Неужели мастер Киос и Правящий Клан не догадывались, что может произойти нечто подобное? - спрашивал мальчик у себя самого. - Или они все же знали? Как быть... - мучительно раздумывал Реннет, стараясь сохранять спокойствие под пристальным взором сидящего за столом мага. - Отказать и умереть, как подобает настоящему светлому магу? Что за бред! Да ни за что! - он быстро терял контроль над собой. - Даже если они меня не убьют, я не хочу рисковать. Разумнее согласится и, возможно, жизнь в Гильдии окажется не такой уж и плохой, как мне думается сейчас. В конце концов, за силу и власть всегда приходится чем-то платить..."
  Все мысли в голове мальчика смешались и перепутались. Он не был готов прямо сейчас принять решение. Он боялся. Молчание растянулось...
  - Мне нужно время подумать, - произнес он внезапно. Внешне оставаясь спокойным, мальчик улыбался про себя. Ему удалось найти иной выход из сложившейся ситуации. С одной стороны, он не давал согласия, но в то же время - не отказывался. Он надеялся получить в свое распоряжение некоторое время, чтобы все тщательно обдумать и взвесить. - Я должен больше узнать о Гильдии, прежде чем принять такое трудное решение, - уже твердо добавил Реннет.
  Глава Теней даже не двинулся с места. Он все так же смотрел на мальчишку и, казалось, о чем-то размышлял. Наконец, он прервал молчание:
  - Хорошо. Думаю, будет справедливо дать тебе время, чтобы освоится здесь, - спокойно и без эмоций произнес маг. - Я сделаю тебе то же предложение по истечении срока обучения. Надеюсь, за это время ты сможешь принять правильное решение.
  - Да, - коротко кивнул Реннет, и поклонился. Почему-то ему стало не по себе. Не такой реакции он ожидал от Мрака. Он чувствовал, что что-то неизбежно должно произойти в будущем. Что-то, о чем он еще не догадывался...
  - Ты можешь идти. Ловец проводит тебя обратно, - безразличным тоном сказал глава Гильдии Теней. И на этом аудиенция закончилась. Реннет покинул башню в сопровождении Арназа.
  
  Немногим временем позже в дверь рабочей комнаты Мрака снова постучали. Это был Арназ. Зайдя, он предстал перед магом и вежливо поклонился.
  - Рассказывай, - раздраженно махнул ему глава Гильдии.
  - С мальчишкой все не так просто, - тщательно подбирая слова, начал Арназ. - Могу точно сказать, что он не трус и не глупец. С первого взгляда понять его намерения очень трудно, но, по-моему, он не один из тех фанатичных светлых магов, стремящихся "сделать мир лучше". Он вряд ли станет слепо подчиняться кому бы то ни было.
  - Значит, он вполне может стать нашим сторонником?
  - Я не был бы так уверен, - с сомнением, покачал головой молодой маг. - Дух этого парня силен, хотя, нельзя ничего конкретного сказать, пока он не проживет здесь достаточно времени. Уверен, его помыслы далеки от света.
  - А что насчет Пути Древних Богов? - спросил лорд Мрак.
  Арназ немного помедлил с ответом и нервно сглотнул:
  - Он прошел его за две минуты, - произнес он.
  - Что? - маг вскочил на ноги и навис над столом. Капюшон слетел с его головы, обнажив блестящую, в неверном свете пламени свечи, лысину и бледное лицо, изуродованное многочисленными шрамами. - Такого не может быть! - в холодном голосе мага появилось удивление.
  - Думаю, он даже не понял, что произошло. Он удивился, когда очнулся от чар и наткнулся на меня. Скорее всего, посчитал, что ему все это привиделось.
  - Странно, - пробормотал Глава, садясь обратно. Он напряженно размышлял о чем-то. - Чарам башни неподвластны лишь преданные Гильдии, либо священники - истинные служители Света, защищенные дланью нового Бога-Защитника. Он же к таковым явно не относится. Единственный способ преодолеть барьеры - это собственная воля и сила духа, - рассуждал вслух Мрак. - Слабовольным и малодушным вход в башню закрыт. Даже сильные идут по Пути несколько часов к ряду. Интересно...
  Арназ понял, что Лидер ушел глубоко в себя, но не посмел уйти без разрешения. Ему вспомнилось свое первое посещение башни: тогда ему понадобилось почти десять часов и все духовные силы, чтобы преодолеть могущественный барьер, сотворенный кем-то, не относящимся к числу смертных этого мира. Даже сейчас, спустя столько лет, каждое восхождение давалось юноше нелегко...
  - Если все так, как я думаю, то нам достался Величайший Дар... или Величайшее Проклятие, - усмехнулся лорд Мрак. Глаза его, при этом, остались серьезными.
   
  Часть 2
  Глава 11 Возвращение
  
   Юноша степенно поглаживал теплую мохнатую морду шагающей рядом с ним лошади и тихонько что-то нашептывал. Таким образом он старался успокоить чересчур пугливое животное, только что пережившее неожиданную встречу с одним из диких обитателей здешнего леса; рыжая лисица выскочила из кустов прямо под ее копыта. Лошадь шарахнулась в сторону и при этом чуть не пришибла самого юношу, не вовремя решившего спешится и размять ноги.
   "Да уж, глупо было бы умереть от копыт собственной же лошади, когда долгий и нелегкий путь обратно в Немисс уже подошел к концу, - усмехнулся Реннет. - Интересно, как сильно изменился город и "Белое Пламя" за время моего отсутствия?"
  Подобные мысли посещали юношу все чаще и чаще, и скорее всего, это было связано с тем, что до Немисса остались считаные километры дороги.
   Напрасно Реннет пытался себя убеждать в том, что его не волнует, как примет его клан и знакомые люди. Прошло больше двух лет с того самого хмурого осеннего дня, когда он покинул Пламя и был направлен обучаться за границы Империи, на одинокий и безымянный остров в Штормовом море. Тогда он выходил в путь с горящим взором и неугасаемой надеждой, навстречу новым знаниям и приключениям. Он был горд своей серой мантией мага первой ступени, полученной за успешное прохождение Испытания, хоть и не признался бы в этом...
   Многое изменилось с тех пор. Теперь Реннет превратился в высокого и крепкого юношу семнадцати лет, с длинноватыми темными волосами, падающими непослушными прядями на глаза, с бледным лицом и темно-карими глазами, в которых появилась необычное холодное спокойствие и уверенность. Однако изменения коснулись не только его внешности, но и души, чувств и восприятия окружающего мира. Он стал другим.
   Увиденное и прочувствованное в Гильдии Теней сильно повлияло на Реннета. За эти два года обучения в неприступной каменной Цитадели произошло столько всего, сколько ему не приходилось переживать за все прошлые пятнадцать лет. Познав боль, страх, унижение, предательство и настоящую силу, он научился полагаться исключительно на себя и доверять только себе. Юноша стал гораздо сильнее и искуснее в магии и боевых искусствах, но что гораздо важнее, он научился выявлять в людях самые худшие их качества, порой спрятанные так глубоко, что они и сами не знали об их существовании. Реннет видел темный мир и живущих в нем людей такими, какими они были на самом деле, без всяких иллюзий и лживых понятий. И его нынешняя цель: во что бы то ни стало выжить в этом непривычно жестоком мире...
   Теплые лучи солнца медленно рассеивались по мерзлой земле и тающему снегу. На небе ни облачка. В воздухе пахло весной. Хотя в лесных чащах и глубоких оврагах еще лежал снег, птицы уже вовсю щебетали и весело резвились, приветствуя новое весеннее солнце и возрождение окружающей природы. Время от времени слышалось чистое и громкое карканье ворон.
   Любуясь всем этим великолепием и вслушиваясь в звуки пробудившегося от долгой спячки мира, Реннет чувствовал, как мрачные мысли и смертельный холод, сковывающий его душу, постепенно покидают его. После долгих месяцев пребывания в Гильдии Теней, где он не видел ничего, кроме серых каменных стен, острых скал, бурного моря и серого неба над головой, юноша был несказанно рад возвращению под согревающие лучи яркого солнца. А легкое дуновение прохладного ветерка на лице дарило ощущение полной свободы...
  
   Примерно через час они - то есть Реннет и два мага, сопровождающие его на всем протяжении обратного пути, - достигли городских ворот Немисса. Юноша отметил, что здесь ровным счетом ничего не изменилось. И даже стражники, стоящие у самых ворот, были те же самые. Рыцари ордена Оленя с удивлением и настороженностью покосились на мантию Реннета. Она была необычного для светлых магов глубоко-черного цвета.
   "Мантию Темноты" подарил юноше сам Глава Гильдии Теней, за успешное окончание учебы. К этому времени, собственная серая мантия Реннета изрядно износилась, потому он с благодарностью принял этот подарок. Конечно же он понимал, что магам Белого Пламени приехавшим сопровождать его в обратный путь не понравится ее цвет, но его это не особо волновало. В конце концов, ни в одном законе Светлого Ордена не упоминался запрет на ношение черных одежд. Он мог существовать лишь в умах людей.
   Тем не менее, Рыцари их пропустили. Аргументом стал не только свиток с личным разрешением от Мастера Киоса, но и обстоятельство того, что стражники знали сопровождающих Реннета магов в лицо.
   И опять впереди все тот же спокойный и полный жизни город. Немисс. Юноше показалось, что он стал краше прежнего. Город буквально блестел в лучах яркого весеннего солнца. На витринах и лавок и стенах жилых домов висели разноцветные ленты, стяги, флажки и фонарики. Улицы были забиты торговыми палатками и ларьками. Было видно, что Немисс и его окрестные деревни усердно готовятся к приближающемуся празднику Весеннего Возрождения. Всюду царила необыкновенная радостная атмосфера.
   Путники не смогли в полной мере прочувствовать и насладится предпраздничным настроением, так как им пришлось свернуть с главной улицы, дабы не привлекать к себе лишнего внимания. Они проехали по тесным и малолюдным переулкам. Спутники Реннета то и дело бросали на него презрительные и недовольные взгляды. Дело было опять-таки в его новой мантии. Люди испуганно шарахались от его черных одежд. Видимо в их памяти еще не угасли события, произошедшие больше полувека назад.
   Речь конечно же идет о второй войне магов, названной "Светоносной", где два самых могущественных ордена магов бились между собой, после многолетнего молчаливого противостояния. Врагами светлых магов стали адепты так называемого Темного Ордена. Нынче их отождествляли с чистым злом и тьмой. История утверждает, что они носили черные мантии и плащи, как знак их ордена. Впрочем, как с недавних пор юноше стало известно, название ордену, руководимого кланом "Тьма" дали сами светлые. А клан именовался так не из-за каких-то злых убеждений и веры. Просто большинство ее членов наследовали очень редкий элемент тьмы. Но сейчас это уже было не столь важно, так как образ злодеев слишком надежно закрепился в сознании людей. Кто знает, быть может, именно этого добивались победители.
   - Если у нас из-за твоей мантии будут проблемы со стражей крепости, то я клянусь, что сожгу ее самолично, - прошептал Верин, поравнявшись с Реннетом.
   Юноша лишь улыбнулся в ответ. Он был знаком с вспыльчивым характером мага и потому предпочел просто промолчать.
   Опасения Верина подтвердились. Наверное, он все-таки умел предсказывать будущее. Два стражника-мага в легких доспехах и в накинутых поверх них серых плащах, немедленно перегородили им дорогу сверкающими клинками. Один из них, мечом указал на юношу и угрожающе заявил:
   - Ты, Черная Мантия! Ты арестован! Одно движение и от тебя не останется даже почерневших костей!
   Реннет почувствовал, как оба стражника-мага готовят заклинания. Это сработала одна из его новых способностей, о которой, разумеется, никто пока еще не знал. Он мог чувствовать и видеть магию и заклинания, наложенные на различные предметы, а по магическим аурам определять принадлежность мага к той или иной стихии. С первого взгляда он прочел ауры стражников и выяснил, что они оба принадлежат к огненной стихии.
  "Логично поставить на стражу магов с самыми сокрушительными и эффективными атакующими заклинаниями" - подумал юноша, медленно поднимая руки над головой. Почему-то, ситуация не казалась ему сколь-нибудь серьезной и опасной. Возможно потому, что он знал дальнейший вариант развития событий и был полностью готов к нему.
   Спешившись, Верин сделал несколько шагов навстречу стражи - те насторожились, но против них ничего предпринимать не стали. Маг осторожно вынул из-под мантии футляр со свитком и передал его одному из них.
   Пока стражник был занят чтением свитка, Реннет откинул капюшон, открыв свое лицо. Второй стражник внимательно посмотрел на юношу и, похоже, узнал его. Он наклонился и что-то зашептал первому, кивнув головой в его сторону.
   - Почему ты носишь черную мантию? - нахмурившись, спросил первый у юноши, после того, как выслушал своего товарища. Оба мага-гвардейца опустили клинки.
   - Это просто подарок, - коротко ответил Реннет, спокойно и с вызовом посмотрев ему в глаза.
   Еще раз тщательно прочитав свиток, помеченный личной печатью архимага Киоса, и убедившись, что ничего не упущено из виду, стражник махнул рукой и отошел в сторону. Реннету и второму сопровождающему, которого звали Дилон, пришлось слезть с лошадей, так как узкая и невысокая арка не была предназначена для проезда всадников. Последний, вместе со стражниками, остался размещать животных в конюшне что находилась неподалеку, а юноша и Верин вошли в крепость.
   Когда они вышли во двор, молодой маг зло посмотрел на Реннета. Видимо он хотел что-то сказать ему насчет неприятного происшествия со стражей, но передумал, и, буркнув о том, что Глава ждет его завтра у себя, быстро зашагал к жилому зданию.
   Юноша, напротив, не стал торопиться и спокойно шел по широкой мощеной камнем, дорожке. Когда он проходил через аллею фениксов, на него накатили приятные воспоминания. И хотя на ветках только-только начали появляться маленькие зеленые листочки, казалось, будто приятный сладковатый аромат синих и красных цветов уже витает в свежем весеннем воздухе...
   Зайдя в Жилой корпус, Реннет сразу же направился в свою комнату, что находилась на втором нижнем этаже. Верин упомянул, что его не трогали, а переезд в более удобное помещение, предназначенное ему по рангу, планировался как раз после возвращения из Гильдии.
  Юноше сейчас хотелось лишь одного: дойти до комнаты и завалится спать. Долгая дорога обратно утомила его, а тишина и покой именно то, в чем сейчас он действительно нуждался.
   Поначалу, когда он прошел по залу к лестнице, все было спокойно, но потом юноша заметил, что ученики и маги низшего ранга удивленно оборачиваются, глядя на него. Некоторые прямо шарахались в стороны, уступая ему дорогу. Среди обитателей жилого корпуса быстро поднялось волнение.
   "Вот блин! Эта мантия определенно не делает меня незаметней!" - мысленно выругался Реннет, быстро догадавшись, в чем дело. Теперь он действительно жалел, что надел ее, однако уже было поздно что-либо предпринимать.
   Неожиданно путь ему преградили несколько магов более высокого ранга. Они явно хотели расспросить его о чем-то, но он постарался сделать вид, что не замечает их и просто обошел стороной. Юноша незаметно ускорил шаг...
   Он уже спускался по лестнице на второй нижний этаж, когда его окликнули:
   - Эй ты, Темный, остановись! - прозвенел чистый женский голос. - Кто ты такой?
   "Темный?!" - это прозвище сильно не понравилось Реннету. Его сравнили с темным магом, врагом Светлого ордена! Тем не менее, юноша все еще надеялся, не обращая внимания пойти дальше, но странно... голос показался ему очень знакомым, хоть не слышал он его два с лишним года. Остановившись, он медленно обернулся и посмотрел наверх. Там стояла Рэанна, собственной персоной.
   Стоило отметить, что она сильно изменилась и теперь уже была похожа на взрослую девушку. Черты ее лица приобрели остроту и отточенность, присущие женщинам. Как ни крути, она стала еще красивей, чем была раньше, и Реннет не мог этого не заметить. Правда, ему показалось, что ее светло-зеленые глаза стали еще холодней и жестче, а пылающая в них безумная несдержанность - сильнее.
   - Ты? - изумленно отшатнулась девушка. На лице Рэанны появилась гамма различных чувств и эмоций. Она вмиг побледнела и растерялась, но... длилось это совсем недолго: девушка быстро взяла себя в руки. - Так ты жив? - задыхаясь, произнесла она.
   - Вопреки твоим желаниям, - спокойно ответил Реннет. Его губы тронула еле заметная улыбка.
   Лицо Рэанны потемнело от гнева. Непонятно почему, однако ответ юноши и выражение его лица вывели ее из себя. Девушке сразу вспомнились все колкости и презрительные насмешки дерзкого мальчишки, направленные в ее адрес точно с такой же улыбкой. Ярость захлестнула ее разум, оправдывая полученное от сверстников прозвище "Ледяной Берсеркер". Сжав кулаки от еле сдерживаемых эмоций, она стремительно спустилась по каменным ступеням и резко остановилась прямо перед Реннетом, возвышаясь над ним и пронзая его взглядом, точно ледяными иглами. Юноша же, остался стоять на месте, и даже не шелохнулся.
   - Ты, мерзкий наглый мальчишка, в душе которого нет ничего кроме тьмы! Ты пожалеешь, что вернулся! - вскричала Рэанна. Не медля ни секунды, с искаженным от ярости лицом, она метнула в Реннета только что сотворенное заклинание. Тот инстинктивно сделал несколько шагов назад, но и не думал уклоняться. В результате, заклинание разбилось в сантиметрах от лица юноши, натолкнувшись на невидимую преграду.
   Реннет, благодаря своим чувствам, с близкого расстояния мог определить примерную силу создаваемого противником заклинания. Он заранее знал, что заклинание Рэанны не сможет причинить ему вреда. На мантию Темноты, подаренную лидером Гильдии Теней, наложена сеть блокирующих чар, защищающих его носителя от нехитрых и слабых магических атак.
   Юноша быстро понял, что сражения не избежать. Рэанна была сильным противником, и ему приходилось осторожничать. Он чувствовал, что у девушки, помимо водной стихии, есть элемент. "Скорее всего... это Лед! - думал Реннет, видя на ней сине-голубую мантию мага третьей ступени. - А она высоко взлетела за эти два с половиной года... - тут ему пришлось резко отскочить в сторону, избегая быть сбитым с ног вторым заклинанием". Реннет впитал из обучения в Гильдии все, что помогло бы ему в реальной схватке. Он быстро огляделся, оценивая положение, в котором находился.
   Оно оказалось не очень выгодным для него: справа и слева стена, а сзади, на лестничной площадке, толпа любопытных учеников, с раскрытыми ртами следящих за происходящим. Впереди, выше по лестнице, стояла Рэанна. Она явно не собиралась останавливаться и уже готовила следующее заклинание, а Реннет даже не мог атаковать ее, так как не был уверен, что не заденет кого-то еще.
   "Дело принимает довольно скверный оборот, - напряженно сжал зубы юноша. Он заметил слева от себя девочку-ученицу, прижавшуюся от страха к каменной стене. Лицо ее было белым, как мел. Реннет отвернулся: - Ладно, уж своей жизнью ради всяких идиотов, я рисковать не стану, но лучше не допускать несчастных случаев, для моего же будущего спокойствия, - решил он, встав в боевую позицию и максимально обострив чувства".
   Через пару мгновений Реннет понял, что его давний противник готовит что-то серьезное. Сила создаваемого ею заклинания была велика! Уклонятся, в таком узком пространстве, не представлялось возможным, и потому юноша приготовился использовать защитное заклинание огненной стихии. Он не был уверен, что защита сработает как нужно. Заклинания элементов часто непредсказуемы своими свойствами.
   В руке Рэанны начал формироваться ослепительно-синий, искрящийся свет, постепенно вытягиваясь в длинную пику. Девушка уже приготовилась к броску, метя юноше прямо в сердце, когда произошло неожиданное...
   Кто-то из зевак, плотной толпой собравшихся наверху, не смог удержать равновесие и оступился, толкнув при этом Рэанну.
   Реннет видел, как смертоносное заклинание уклонилось в сторону и полетело прямо в ту самую девочку, стоящую у стены. На размышления времени не осталось: юноша, мгновенно переместившись, заслонил ее собственным телом. Созданное им заклинание должно было их защитить...
   Морозное Копье ударило его прямо в живот. С резким "Ох!", Реннет отлетел назад, сбив с ног и впечатав в стену ученицу. Заклинанию Рэанны предназначалось, если не убить юношу, то нанести непоправимый вред здоровью, но защита сработала, приняв на себя большую часть его сокрушительной замораживающей мощи. В итоге, парня лишь парализовало.
   От невообразимого холода у Реннета отнялось дыхание, а одежда и волосы покрылись белым инеем. Ему даже показалось, что время остановилось, и сердце перестало биться в груди. Тела он вовсе не чувствовал, как будто снова пребывал в состоянии телесной комы.
   Но постепенно время возобновило свой бег, и юноша открыл глаза, разлепив заиндевелые ресницы. Приподняв голову, Реннет увидел, что на лестнице, расталкивая в стороны толпу магов и учеников, появилась личная гвардия Мастера Киоса, уполномоченная следить за порядком в крепости. Рэанны поблизости уже не было.
   Вдруг Реннет почувствовал, как под ним шевельнулось что-то теплое. Это девочка-ученица, при падении оказалась прижатой к полу его телом. Так как сам он двигался с большим трудом, прибывшие стражники помогли ему подняться и сесть. Женщина-маг в красной мантии произнесла какое-то заклинание и по очереди стала касаться разных частей тела юноши. Реннет чувствовал, что там, где она прикасалась, в тело вливалось живительное тепло.
   Скоро к нему вернулась способность нормально двигаться. После короткого допроса о произошедшем здесь инциденте, гвардейцы предложили ему сопровождение в палату лекарей, но он отказался. Реннет настоятельно уверил их в том, что с ним все в порядке и самый обычный сон больше пойдет ему на пользу. Если честно, его не привлекала перспектива провести в окружающей суматохе хоть одну лишнюю минуту.
   Добравшись до своей старой комнаты, юноша сразу же лег на кровать. Дышать все еще было трудновато, но прежнего холода и колючек в легких он не ощущал. Заклинание той женщины действительно помогло, и про себя Реннет отметил, что обязательно нужно будет поблагодарить ее и подробнее расспросить о самом заклинании. Юноша чувствовал: в скором будущем, оно могло ему понадобиться.
   Лежа и переводя дух, Реннет обдумывал случившееся. На вопросы стражи он отвечал туманно и маловразумительно, будто и сам не понял, что произошло. Он был уверен, расследование этого дела будет коротким.
  Подобные случаи происходили и ранее, когда еще он был учеником, и практически всегда драку списывали на неосторожное обращение с магией. Доказательств совершенного преступления найти невозможно, а свидетелей - тем более. Оба участника потасовки, если таковые вообще находились, получали по устному выговору и лишались мелких привилегий - на этом все и заканчивалось. Так что, об этом можно было не беспокоиться. Сейчас юношу волновал более серьезный вопрос: Что делать с Рэанной? Зная ее, он понимал, что сегодняшним инцидентом не отделается.
  
  Девушка была вне себя от ярости. В первую очередь, Рэанна злилась на саму себя: она не сумела совладать с эмоциями, позволила словам этого мальчишки вывести из себя, и наконец, подвергла жизнь постороннего опасности.
  - Опять, он! Этот трижды проклятый мальчишка! - почти выкрикнула она ругательство и в бешенстве громко хлопнула дверью своей комнаты, которая, стоит заметить, разительно отличалась от полутемной каморки ученика. - Надеюсь, он сдох, иначе я его точно убью, - тихо и с ненавистью прошептала Рэанна.
  Чародейка не знала, что произошло с Реннетом; она ушла сразу после того, как заклинание сбросило его и ученицу с лестницы. Теперь же ей осталось лишь нервно расхаживать по комнате, сжимая и разжимая кулаки, да то и дело бросая беспокойные взгляды на входную дверь. Она ждала новостей.
  Через несколько минут ее посетили маги-гвардейцы и стали задавать ровно те же вопросы, что немногим ранее Реннету. Рэанна сильно нервничала в их присутствии, но не растерялась и умело ушла от ответа, сославшись на то, что лишь мельком слышала о произошедшем и подробностей не знает. Разумеется, стражники не поверили девушке, но доказательств ее причастности у них не было. Очевидцы молчали все до единого, а магов с элементом льда в клане было несколько. Извинившись за доставленное беспокойство, гости скоро ушли.
  От гвардейцев Рэанна узнала, что мальчишка жив и здоров. Девчонка тоже не пострадала. Однако эти новости отнюдь не успокоили чародейку, хотя минуту назад ее жизнь в Белом Пламени висела на волоске. Вполне могли арестовать за убийство и исключить из клана. Она стала бы ренегатом и на всю жизнь осталась под пристальным надзором Ордена, не имея возможности пользоваться магией.
  "Так больше продолжаться не может, - думала девушка, продолжив мерить шагами комнату. - Нужно что-то делать с ним". Ее не волновало то обстоятельство, что только благодаря мальчишке, вставшему между "Морозным Копьем" и ученицей, она смогла избежать серьезного наказания. Рэанна чувствовала, как ненависть к этому юноше, осмелившемуся напялить на себя черную мантию, возрастала с прежней силой. Ей хотелось, чтобы он исчез из клана навсегда. Откуда взялись столь безумные мысли, трудно было сказать...
  Но, после целой минуты ходьбы взад-вперед, она остановилась. По лицу девушки было видно: решение принято! И оно не сулило ее противнику ничего хорошего...
  
  Лежа в кровати и убаюкиваясь тишиной, юноша уже начал погружаться в сон, когда послышался громкий стук в дверь.
  Реннет улыбнулся. Конечно он знал, кто пришел. Иначе и быть не могло. Встав с постели, он снял щеколду, приготовившись к серьезному испытанию...
  - Реннет! - воскликнул Торн, схватив его за плечи своими огромными ручищами. Его глаза прямо-таки сияли удивлением и радостью. Как и ожидалось, вопросы полились рекой: - Неужели это действительно ты? Блин, как же ты изменился. Где был все это время? Я уже и не надеялся увидеть тебя снова...
  Освободившись от сильных мускулистых рук молодого мага, Реннет со вздохом опустился на кровать. Он действительно очень рад был видеть Торна, но его назойливость и словоохотливость уже сейчас начали раздражать.
  - Здравствуй, Торн! Я тоже не надеялся увидеть тебя... - пробормотал он неслышно, а потом, гораздо громче, предложил: - Может, успокоишься для начала?
  - Не успокоюсь, пока не услышу от тебя все о том, где ты пропадал эти два с половиной года, - сказал маг с улыбкой.
  Реннет понял, что тот не отстанет от него, пока не услышит подробного рассказа, и поэтому не стал терять время, а удобнее уселся на кровати. Он чувствовал, отдых в тишине откладывается на долгое время.
  Юноша начал свой рассказ со своего Экзамена здесь, в "Пламени", и поведал Торну о новом элементе, путешествии на Безымянный остров, о долгих месяцах обучения в Гильдии Теней, пропустив некоторые не слишком приятные подробности, а закончил своим приездом и столкновением с Рэанной. Во время повествования Торн задавал множество вопросов и порядком надоел Реннету. Но когда речь зашла о сегодняшней стычке на лестнице, молодой маг нахмурился; ему явно было неприятно это слышать.
  - Вы все еще дружите с ней? - спросил Реннет. Видя душевную муку парня, он старался сделать это как можно более безразличным тоном.
  - Да, и я огорчен ее поступком, - признался Торн. - Понимаешь, она была очень рада, когда ты внезапно исчез. Нам ничего не говорили о тебе, и Рэанна решила, что ты погиб на Испытаниях, а старшие Мастера просто скрывают это, дабы не поднимать шума. Я и Ванаэль пытались что-нибудь выяснить и даже расспрашивали Мастера Селесту, но без успеха. Она лишь посоветовала нам не лезть не в свое дело, хотя прекрасно было видно, что она сама чем-то... очень встревожена, - слова давались ему с трудом. - В общем, все наши попытки пропали впустую и в итоге мы решили, что ты... ну...
  - ...Что я покойник! - усмехнулся Реннет. - Мою поездку и обучение действительно держали в тайне, - сообщил юноша. На самом деле, он и сам только недавно узнал об этом, но о причине такой таинственности догадался сразу. - Они боятся того, что о появлении в одном из светлых кланов теневого мага узнают другие, - с деланым весельем произнес он, ткнув пальцем в грудь.
  Но проницательного Торна не так-то просто было обмануть. Он отчетливо расслышал в голосе Реннета фальшивые нотки, и понял, что тот многого не договаривает. Словно подтверждая его мысли, юноша сменил тему и задал новый вопрос:
  - Что интересного произошло здесь, пока меня не было?
  - Да так, ничего особенного, - улыбнулся Торн. - У нас все, как и всегда. Я, сам видишь, теперь маг третьей ступени, благодаря успешно пройденным экзаменам. Мастера говорят, что из меня получится неплохой боевой командир.
  - Я уверен в этом, - сказал Реннет. Оглянувшись на свою комнату, где все осталось таким же, каким он помнил и каким оставил. - Значит, говоришь, ничего особенного не происходило?
  - Нет, - маг с подозрением уставился на него, - а к чему такие вопросы?
  - Просто спросил, - отмахнулся юноша. - Не бери в голову.
  Торн не сразу отвел подозрительного взгляда, но Реннет смотрел куда-то в сторону, погруженный в собственные мысли, как будто не замечая его.
  - Ты очень изменился, Реннет, - прямо заявил Торн. Юноше показалось, что он расслышал в его голосе нотку горечи и разочарования. Сам молодой маг оставался прежним: те же глаза, то же лицо и те же манеры. Ну, возможно, он еще немного подрос и стал взрослым мужчиной, но его характер от этого совершенно не изменился. Маг по-прежнему общался с юношей на равных.
  - А Рэанна очень удивилась, увидев меня живым и здоровым, - с улыбкой, Реннет снова перевел разговор на другую тему.
  - Ты не представляешь, как я удивился, увидев тебя здесь, да еще в этой черной мантии! - воскликнул Торн, рассмеявшись. Ему удалось направить неприятную тему в иное русло.
  Они еще долго говорили о прошлом, будущем, и о многом другом. А ближе к вечеру, перед тем как уйти, Торн спросил:
  - Что ты собираешься делать с Рэанной? Реннет, ты ведь понимаешь, что все это так не закончиться?
  Юноша немного помедлил. Когда он заговорил, его голос был необычайно спокоен:
  - Я думал над этим. Ничего. Мы оба хорошо знаем Рэанну. Она сама решит свою судьбу.
  - И все же, будь осторожен, - Торн не совсем уловил смысл последних слов Реннета. - Я конечно попытаюсь унять ее, но не уверен, что получится. Она даже со мной бывает дерзка... и в последнее время слишком... - Потом, что-то вспомнив, он добавил: - Мне просили передать, что Глава клана ждет тебя утром у себя в приемном кабинете.
  - Спасибо тебе, Торн. И пожалуйста, прошу, не беспокойся за меня, - произнес Реннет, и улыбнулся.
  Тот покачал белокурой головой, и ушел, не проронив больше ни слова.
   
  Глава 12 Вызов
  
   Реннет так и не смог отдохнуть. После ухода Торна оставалось немного времени до ужина. Говорят, сон - лучшее лекарство при любом недуге. Юноша прилег на кровать, но никак не мог заснуть. Окружающая обстановка хоть и была знакомой, но стала какой-то непривычной. Ему требовалось время, чтобы хорошенько освоится тут.
   Таким образом, провалявшись в постели целый час в бесполезных попытках уснуть, Реннет встал. Он решил пойти на ужин в столовую пораньше, и прямо в этот момент в дверь кто-то постучался. Стук был таким тихим, что юноша едва его расслышал. Реннет предположил бы, что это снова Торн, но тот имел привычку бить кулаками в дверь так, что даже покойники в гробу переворачивались.
   "Нет, это точно не он", - подумал юноша, обострив свое чутье к магии и, наконец, открыл дверь. Он оказался прав...
   Это была девушка, и судя по отсутствию мантии и стандартного вида одежде, еще только ученица. Первое время Реннет растеряно смотрел на нее; все мысли и слова почему-то вылетели из головы. Она была года на два младше него: светло-рыжие волосы средней длины обрамляли миленькое детское личико, с удивительно серьезными зелеными глазами. Рост девушки - а она была на целую голову ниже юноши, - делал ее еще больше похожей на маленького ребенка. Про себя Реннет отметил, что не смотря на детскую внешность, его гостья была красавицей... и еще, она показалась ему странно знакомой...
   Стоп! Наконец-то юноша понял, где ее видел! Это была та самая ученица, которую чуть не убило заклинание Рэанны, и которую он как бы прикрыл.
   "Понятно", - Реннет повернулся к ней спиной и, оставив дверь открытой, прошагал обратно к кровати. Не промолвив ни слова, он уселся, с выражением ожидания уставившись на ученицу.
   Девушка, боязливо озираясь по сторонам, вошла в комнату. Казалось, словно она опасается, как что-то ужасное выскочит из темных углов помещения; ее лицо выглядело бледным, а взгляд испуганно метался. Было заметно, что ей немного не по себе.
   Осмотрев всю маленькую комнату и не найдя ничего "страшного", она наконец устремила взгляд на юношу, точнее на его мантию.
   - Я... я хотела... - начала девушка дрожащим от волнения голосом.
   Тот заметил, куда направлено ее внимание.
   - Хотела сказать спасибо или указать на неправильный цвет моей мантии? - спросил Реннет, глядя ей прямо в глаза. Это был не тот взгляд, которым он смотрел при общении с Торном, пару часов назад. Сейчас его темно-карие глаза были полны ледяного мрака, а в голосе сквозили безразличие и холод. Если сравнивать того улыбчивого странноватого юношу и теперешнего, то разница между ними, была сравнима с разницей между Большой Луной и Драгоценным Сапфиром на небосводе.
   - Да, то есть... нет, - совсем запуталась девушка. У нее побежали мурашки по коже, от этого взгляда, а язык сам собой начал заплетаться. - Я хотела сказать спасибо! - выдохнула ученица, собравшись с силами.
   - Если это все, то я тебя не задерживаю, - произнес юноша. Его глаза вдруг стали прежними, хотя безразличие не исчезло.
   Однако, похоже, это было не все. Девушка не собиралась так просто уходить. Она нервно сжала кулаки и более решительным голосом задала вопрос, мучивший ее все это время:
   - Зачем вы так поступили?
   - Ты уверена, что хочешь знать правду? - ответил вопросом на вопрос Реннет. - Верно, ты думаешь, что я сделал это, потому что хотел спасти тебя, то есть невинную жертву стечения обстоятельств?
   - А... разве нет?
   - Мне придется тебя разочаровать, - медленно покачал головой маг. - Драку на лестнице устроили мы с Рэанной, и если бы кто-нибудь из посторонних пострадал, то нам обоим пришлось бы держать ответ. А мне, на данный момент, такие проблемы не нужны.
   - Но ведь вы рисковали своей жизнью? - не унималась ученица.
   - Да? - с притворным удивлением переспросил юноша, но потом посерьезнел: - Риск был не так уж и велик. Поверь, я не стану рисковать жизнью и прыгать под смертельное заклинание, будучи не уверенным в том, что смогу защититься. Может, проблемы мне и не нужны, но умирать от глупости и безрассудства - я точно не собираюсь, - с сарказмом произнес Реннет. - А вот у тебя, против Морозного Копья, не было ни единого шанса.
   - Все равно, какими бы не были ваши мотивы, это не отменяет того что вы спасли мне жизнь. Я искренне благодарна вам за это, - девушка уважительно поклонилась ему.
   - Надеюсь, ты с умом воспользуешься этим подарком, - усмехнулся Реннет, и грубо добавил: - Когда будешь уходить, не забудь закрыть дверь.
   Юноша прямо дал понять, что не намерен продолжать разговор, а ученица, в свою очередь, не стала долго ждать и ушла сразу же. Реннет отметил, что она выглядела немного обиженной. Сам он явно слукавил, говоря, что прикрыл ее только из трезвого и осмысленного расчета. На самом же деле его тогдашний поступок был до неприличия спонтанным, так как времени на размышления не оставалось совсем. Скорость полета смертельно опасного заклинания равнялась одной доли мгновения. Юноша и сам толком не понимал: зачем и почему он прикрыл собой эту девочку.
   Да, сейчас он корил себя за этот, мягко говоря, неразумный и опасный поступок. Он не жалел о том, что защитил ее: его беспокоила необдуманность собственных действий. В следующий раз ценой такого поступка могла оказаться жизнь самого Реннета. Именно по этой причине юноша так грубо разговаривал с девушкой. Он просто злился на самого себя и на свою беспечность. С отнюдь не веселыми мыслями, Реннет отправился ужинать.
   Но в этот день его так и не оставили в покое: после ужина, когда он уже собирался лечь спать, в дверь снова постучали. Раздражению юноши не было предела. Он всерьез усомнился в том, что возвращение в клан было хорошей идеей. В Гильдии Теней, не смотря на мрачность и скверную погоду, его не беспокоили тремя посещениями на дню...
   Вдруг, Реннет, уже собравшийся открыть дверь и в грубой форме послать ночного гостя "спать", резко замер. Он почувствовал, что в коридоре за дверью стоят по меньшей мере три мага. Юноша буквально кожей ощущал их магию. Все трое, судя по всему, являлись не слабаками учениками, неспособными даже нормально контролировать собственные силы, и не магами первой ступени. "Кто это? И что им здесь нужно? - Реннет помедлил, раздумывая: - Открывать или нет?"
   Стук повторился. Решившись, юноша осторожно отпер дверь, предварительно защитив себя заклинанием. Он еще не забыл сегодняшнюю схватку с Рэанной.
   Магов действительно было трое. Двое из них, судя по золотисто-коричневым аурам, являлись магами земли. По их форменным доспехам и другим отличительным знакам юноша определил, что это стражники-гвардейцы. Третий принадлежал к магам ветра. Его аура имела бледно-голубой цвет. Также, по интенсивности свечения, Реннет мог определить примерную силу каждого мага.
   Присутствие стражников крепости немного успокоило его, так как они подчинялись только Главе Киосу. Юноша приветственно поклонился им, однако бдительности не потерял. Маги поклонились в ответ. Когда с формальностями было покончено, маг ветра протянул Реннету свернутый свиток пергамента и произнес:
   - Ответ требуется немедленно.
   Развернув и пробежавшись глазами по ровным и изящным буквам, юноша оглянулся на двоих стражников-магов: "Значит, они свидетели, а этот... - он бросил взгляд на передавшего свиток, - значит он посланник".
   Из документа, что держал сейчас в руках Реннет, следовало, что ему брошен вызов. Вызов на дуэль!
   Что ж, подобного следовало ожидать. Чародейка могла быть несдержанной, высокомерной и стервозной, однако никогда не запятнала бы себя ударом в спину. Даже сегодня она атаковала его с пониманием того, что юноша способен ответить на ее атаку, если пожелает. А сейчас она бросила ему вызов, предлагая решить все посредством честного сражения.
  - Я не удивлен... - усмехнулся юноша, - хотя и не думал, что она выберет законный путь. Так ты посланник Рэанны? - спросил он у мага ветра, впрочем, уже зная ответ. Тот утвердительно кивнул, и Реннет продолжил: - Значит, ты знаешь, что она требует бой до смерти?
   Маг кивнул во второй раз, но уже не так уверенно. Двое стражников хмуро переглянулись между собой. Видимо они не ожидали такого поворота. В настоящее время дуэли между магами были большой редкостью, а смертельные - тем более.
   Посредством дуэлей выяснялись отношения, сводились счеты и в дуэли решались судьбы магов. Правила вызова на дуэль предполагали полное согласие обеих сторон. Один маг бросал вызов другому магу, но при этом необходимо присутствие двух свидетелей, которые потом смогут подтвердить отказ или согласие вызываемого. Тот, кому бросили вызов, имел полное право отказаться от дуэли, ничего не теряя. Также, если он давал согласие, мог выбирать: будет ли сражение до самой смерти, или до поражения. Ученики, разумеется, не могли участвовать в дуэлях.
   Что касается правил сражения, то особых ограничений не существовало. Можно было использовать любое оружие, любое заклинание и любой прием боевого искусства. В дуэли на поражение битва велась до того, как один из противников-дуэлянтов окажется не в состоянии продолжать бой, потеряет сознание, окончательно обессилеет, или же просто сдастся. В этом случае победивший решает судьбу проигравшего. Он сможет выбрать любое наказание и любое будущее для него, разумеется, кроме смерти. По его требованию соперника могут даже изгнать из клана, а это для многих равносильно пути в Пределы.
   Дуэль до смерти проводился крайне редко и за всю историю клана Белое Пламя, таких случаев насчитывалось единицы. Чаще всего Мастер Киос просто не давал своего согласия на проведения подобных дуэлей, ведь цена за поражения в них - жизнь одного из магов. Конечно, никто не заставлял дуэлянтов убивать друг друга, но и запретить им это делать тоже никто не мог. Сдается противник или потеряет сознание - значения не имело. Победивший мог убить проигравшего в любом случае. Можно сказать, что в смертельной дуэли жизнь побежденного оказывается в руках победителя.
   В общем, маг, бросающий вызов или принимающий его, должен быть готовым заплатить высокую цену за возможное поражение. Именно по этой причине в настоящее время дуэли были редкостью. Если экзамен подготавливал юных боевых магов к реальным сражениям, то дуэль подготавливала их к последствиям этих сражений, к последствиям собственных действий.
   - Ты можешь отказаться от боя, - произнес один из свидетелей. По обеспокоенному лицу и хмурому взгляду мага-гвардейца было видно, что происходящее ему совершенно не нравится. Похоже, он надеялся, что юноша окажется благоразумным и даст отказ.
   Реннет был благоразумным и, при других обстоятельствах, не раздумывая отверг бы вызов. Но сейчас он понимал, что Рэанна все равно не отступит и дуэль - это единственная возможность раз и навсегда поставить точку в их противостоянии. Если не примет бой сейчас, то обязательно придется сражаться вне стен крепости, без правил и свидетелей. По сути, драться насмерть из-за старых, чуть ли не детских обид, кажется немного глупым, но в то же время это более справедливое решение проблемы, нежели пакостить друг другу всю оставшуюся жизнь. "Она прекрасно знает, что я не откажусь", - думал он, но вслух сказал:
   - Я принимаю вызов! Однако... рисковать своей жизнью ради чьей-то извращенной справедливости не намерен! - голос Реннета был тверд и спокоен. - Поэтому, наше сражение состоится только до поражения. Вас же, я прошу засвидетельствовать это, - обратился он к стражникам. Затем, юноша повернулся к посланнику: - А вы можете передать Рэанне, что если она не согласна с моими условиями, то пусть катится к демонам!
   - Да будет так! - хором ответили гвардейцы. Маг ветра ничего не сказал; он выглядел заметно оскорбленным последними словами парня. Через минуту они покинули комнату Реннета.
   Принятое решение было обдумано юношей тщательнейшим образом. Сегодня Реннет видел магию Рэанны, а также то, как она реагировала на его насмешливые слова. Он видел ее слабости, которыми планировал воспользоваться в предстоящей битве.
   - Обещаю, ты сильно удивишься, Рэанна, - прошептал он.
   Проснувшись утром, прежде чем идти к Мастеру Киосу Реннет решил хорошенько позавтракать. Не смотря на то, что произошло вчера днем и что должно случиться через два дня, спал он на удивление спокойно и сладко. Никаких кошмаров и беспокойных снов, преследующих его уже не один месяц. Юноша полностью восстановил свои силы и пребывал в прекрасном расположении духа.
   В столовой, как и всегда, было уйма народу. Стоял невообразимый шум, а запах пищи разлетался по всему громадному залу, уставленному столами и стульями. Здесь завтракали, обедали и ужинали все ученики и маги первой, второй и третьей ступени.
   Войдя в столовую, Реннет огляделся: Рэанны тут не оказалось. Это обстоятельство подняло ему настроение еще больше. Он даже не обращал внимания на то, что многие маги и ученики буквально пялились на него, как на демона Подземных Пределов, и спокойно, набрав полный поднос еды, уселся за свободный столик.
   Сегодня давали тушеный картофель со специями и рыбный суп с добавлением нежных сливок. На сладкое Реннет взял ореховый бисквит и молоко. Все пахло так восхитительно, что поглощенный едой или, можно сказать, увлеченный поглощением еды, юноша отрешился от всего, что происходило вокруг. Стоит ли говорить, парень любил вкусно и сытно поесть, а в жизни мага - хорошее питание играло наиважнейшую роль. Поэтому он очнулся только тогда, когда напротив него кто-то присел.
   Подняв со дна тарелки взгляд, юноша увидел ту самую рыжеволосую ученицу, которая приходила к нему вчера, чтобы поблагодарить. Она уселась за его столик со своим подносом, где кроме черного хлеба, овощного салата и чая ничего не было.
   - Здравствуйте! - скованно улыбнулась она, видя, что он наконец-таки соизволил оторваться от своего завтрака.
   - Вообще-то, вокруг много свободных мест, - сообщил Реннет, пытаясь внести в свой голос побольше раздражения. Но, похоже, девушку это нисколько не беспокоило или не хватило сообразительности понять намек. Она снова мило улыбнулась и спокойно заверила его:
   - Спасибо, мне и здесь неплохо.
   "Вчера эта ученица чуть ли не дрожала от страха, а сегодня?.." - юноша удивился ее настойчивости, но ничего не стал говорить и, выдавив из себя короткое "Хм...", снова принялся за еду. А девушка, тем временем, продолжила:
   - ...И потом, мне до смерти надоели хвастливые разговоры других про магию, новые заклинания и приемы - все они похожи на одержимых фанатиков! - заявила она раздраженным тоном. - А вы, я вижу, молчун, так что ваша компания подойдет мне лучше.
   Реннет как-то странно посмотрел на нее. Казалось, что его взгляд проникал в самые глубины человеческой души.
   - Как тебя зовут? - спросил он через некоторое время.
   - Дженна, - ответила та.
   - Значит, у тебя проблемы с магией? - из уст юноши, это прозвучало скорее как утверждение, нежели вопрос.
   - С чего вы это взяли? - Дженна пыталась говорить спокойно, но ей не удалось. Реннет видел ее волнение.
   - Твои слова говорят мне об этом, - произнес он. - Если в клане боевых магов, где обучают использованию магии, не хочется слышать и говорить про заклинания - это скорее всего означает, что у тебя проблемы в обучении. Кроме того, я вижу, как ты смотришь на своих сверстников, ты завидуешь им.
   Реннет говорил все это спокойно, без единого намека на усмешку, и лицо его оставалось серьезным. Наверно только поэтому Дженна проглотила уже готовые вырваться грубые слова.
   - Да, вы правы, - тихо сказала девушка, поправив алые волосы. - У меня совсем не получается. Даже самые простые и слабые заклинания даются с трудом. Мастер Селеста пыталась помочь, но не смогла...
   - Проблема заключается в том, что ты не можешь контролировать сам процесс создания заклинания, ведь так?
   - Но... откуда вы это узнали? - изумилась ученица.
   - Ты слышала, что когда маг не контролирует магию внутри себя, то она выплескивается наружу, создавая вокруг него своеобразный магический вихрь? - спросил Реннет, и, получив утвердительный кивок девушки, продолжил: - Так вот, сейчас ты совершенно не контролируешь свою силу и тонешь в ее вихре. Мастер не смогла бы тебе помочь. Она не знает причину, потому что не может видеть то, что вижу я...
   - А что видите вы?
   - Огромную силу! Твоя магия так велика, что ее трудно было бы контролировать даже обученному, подготовленному магу, а не ученику, - произнес юноша, отправляя в рот последний кусок орехового бисквита.
   - Вы верно шутите?.. Такого просто не может быть! - отрицательно мотнула головой Дженна, и в ее голосе слышалась горечь. - Старшие маги говорят, что моя магия очень мала и мои возможности сильно ограничены.
   Реннет отложил пустой стакан и встал из-за стола, но прежде чем уйти, ответил:
   - Я не шутил. Скажем так, у меня есть уникальная способность видеть и чувствовать магию в людях, и я абсолютно уверен, что не ошибаюсь насчет тебя.
   Во время их разговора, Дженна практически не прикоснулась к своему завтраку. Мысли о собственных неудачах в обучении магии болью отдавались в ее голове. Она не могла поверить в то, что этот странный и пугающий юноша в черной мантии говорил правду.
  "У меня нет никакой великой силы - все так говорят! - твердила она самой себе. - И что он имел в виду, когда говорил, что может видеть магию?.."
  Девушка, наконец, очнулась от размышлений и хотела уже задать очередной вопрос юноше, но того за столом не оказалось. Вскочив на ноги, она пробежала взглядом вокруг, но не обнаружила в столовой мага одетого в черную мантию. Рухнув обратно на стул, Дженна принялась за еду, но делала она это без всякого желания; мысли девушки были далеки от пищи. Она все еще раздумывала над последними словами Реннета, ей очень хотелось идти поискать его, чтобы расспросить обо всем. Но это казалось ей глупостью, так как они были мало знакомы, чтобы просить его о чем-либо.
  Обыкновенно Дженна была не слишком общительной, особенно с незнакомцами. Ее вчерашний и сегодняшний поступки стали исключением. Странно, но этот юноша сильно заинтересовал ее. Он не похож на других: от него веяло спокойствием и уверенностью, а также силой и какой-то отчужденностью. Возможно, ей это только казалось, но этот парень пережил что-то действительно ужасное. Его взгляд тогда - при первой встрече, был очень страшным...
  
  Реннет поднимался по каменным ступеням парадной лестницы на третий этаж. У дверей Приемного Зала, как и ожидалось, стояли два стражника - личная гвардия главы Киоса. Они носили отличительные доспехи из тускло-серого металла, с изображением языков белого пламени, охватывающих правое плечо. Одного из них юноша узнал сразу: вчера он был у него в комнате свидетелем вызова на дуэль.
  - Я Реннет. Сказали, что Мастер ждет меня, - сообщил он стражникам.
  - Да, мы в курсе, - ответил один, громыхнув латами, и махнул другому, чтобы тот пропустил юношу.
  За все время обучения в Пламени Реннет еще ни разу не бывал в приемном кабинете Главы клана. Заявление о прохождении экзамена передавалось через стражу и даже церемонию произнесения присяги и присвоения ему титула мага первой ступени провели прямо в комнате испытуемых, а не здесь, как того требовали правила.
  Приемный кабинет, или же Зал Приемов, считался самым большим помещением во всем Центральном корпусе. Реннет понял, что это чистая правда, как только вошел сюда. Конечно, по размерам это помещение уступало тренировочным залам и тем более Арене Испытаний, но оно было гораздо больше общей столовой и других помещений этого здания. А его внутренней обстановке, возможно, позавидовал бы любой музей города Немисса.
  Первое, что бросалось в глаза - это длинный прямоугольный стол из прочного Венгарского дуба, стоящий в центральной части зала, и больше дюжины удобных кресел, расставленных по бокам. На дальнем конце стола, во главе, стояло еще одно кресло, по-видимому, предназначавшееся самому Мастеру Киосу. Главы клана, как с удивлением обнаружил Реннет, тут не оказалось. Пожав плечами, юноша принялся осматривать зал.
  Все обширное помещение вдоль стен было обставлено всевозможными витринами, а на стене слева висело оружие всех форм и размеров. Лучи солнца, проникающие из пяти высоких окон, выходящих прямо во двор, поблескивали на серебряных рукоятках кинжалов и позолоченных ножнах мечей и сабель. Тут же висели щиты с выбитыми на них гербами и загадочные жезлы с посохами, испещренные рунами Старого Языка.
  Парень подошел к одной из статуй, вырезанных из черного обсидиана, и прочел надпись на постаменте: "Заркис - Второй Глава Темного Ордена, также известный под прозвищем Черный Клинок. Погиб в битве за Немисс во времена Войны Утраченных Даров..." Эти слова удивили юношу. Конечно, Реннет знал, что во время Первой Великой Войны все кланы магов объединялись против людских войск, но он и предположить не мог, что в защите Немисса участвовал лидер Темных! Глядя на холодное каменное лицо мага юноша невольно поежился: глаза статуи как будто сковывали волю и заглядывали глубоко в сознание.
  Оглядевшись, Реннет заметил еще несколько скульптур магов, стоящих у витрин с амулетами и талисманами, но эти уже были изваяны из белоснежного мрамора. Он понял, что черный обсидиан и белый мрамор символизировали черные и белые мантии. Такие цвета носили в прошлые столетия, а нынешняя мода на серые мантии, малозаметные ночью и в дикой местности, появилась лишь совсем недавно, сразу после того как "стихийных" магов переименовали в "боевых".
  "Это место действительно больше похоже на музей!" - восхищенно размышлял юноша. И хотя он почувствовал присутствие Мастера, не смог удержаться и не подойти к витрине с зачарованным оружием. Он чувствовал их магию и необыкновенные возможности, что они могли даровать своему обладателю. Искусно выкованные из самых различных металлов и вырезанные из непонятных, странных материалов, они являлись воплощением красоты и силы...
  Наконец, оторвавшись от созерцания оружия, Реннет направился в самый конец Зала Приемов. И чем ближе он подходил к распахнутой настежь двери, ведущей в смежную с залом комнату, тем яснее ощущал мощный магический вихрь. Такие странные ощущения, появлялись не только вблизи способных учеников, но и когда рядом находился очень могущественный маг, не скрывающий собственную магию.
  Глава Белого Пламени стоял в небольшой комнате, сплошь забитой стеллажами с книгами, свитками и манускриптами, просматривая какой-то ветхий, пожелтевший документ. Бушующий шторм силы исходил именно от него. Похоже, Мастер Киос даже не заметил подошедшего юношу.
  - Кхм! - кашлянул Реннет, чтобы привлечь внимание архимага.
  - Согласись, собранная в Зале коллекция оружий и предметов магии впечатляет, - произнес Киос, все еще не прерывая чтение свитка.
  - Так вы уже... - слегка удивленно начал Реннет.
  - Да, я видел, как ты вошел. Просто не хотел мешать тебе осматриваться, - ответил маг. Он осторожно скатал свиток и поместил его в специальный футляр, а потом уже повернулся к юноше: - Здравствуй, Реннет! - улыбнулся Глава клана тонкими губами.
  Юноша, в свою очередь, поклонился и произнес слова приветствия, укорив себя в том, что не додумался сделать этого раньше. Мастер лишь усмехнулся и прошагал в Зал, махнув Реннету, чтобы он шел за ним. Полы его ярко-алой мантии тихо шелестели при ходьбе.
  - Присаживайся, парень, - сказал архимаг, кивнув на одно из кресел, стоящих у стола. - Нет нужды стоять. Разговор предстоит долгий.
  Но юноша, казалось, не слышал Киоса: ему сейчас было не до кресел. Реннет во все глаза смотрел на Мастера. Внешне Глава клана совсем не изменился. Благодаря способности к регенерации, он был похож на двадцатипятилетнего мужчину с длинными темно-серыми волосами и невероятно бледной, за счет постоянного обновления, кожей. Наверно единственное, что выдавало настоящий возраст Мастера Киоса - это взгляд его острых серых глаз. Такой взгляд обычно бывает у человека, прожившего долгие годы и повидавшего многого в этой жизни. Сейчас Главе Белого Пламени было больше семидесяти лет, и он являлся одним из немногих магов всего Светлого Ордена, переживших Светоносную Войну.
  Однако, на данный момент, вовсе не его внешность ошеломила юношу. Своим зрением, способным распознавать магию, Реннет видел ауру Мастера: она отличалась от всего, увиденного им ранее. Помимо того, что воздух вокруг архимага был буквально пропитан магией, насыщенно-алое сияние его ауры интенсивно пульсировало, подобно гигантскому сердцу, качающему кровь по венам и артериям. Такого юноше еще не приходилось видеть, и он не понимал, что это означает. Обычно даже аура огненных магов стабильна и спокойна, без всяких пульсаций. И даже если отбросить зрение в сторону, положится на одни ощущения - он чувствовал нечеловеческую, дикую мощь, скрытую в этом худом теле.
  "Невероятно, но похоже эта сила в спящем состоянии, - подумал Реннет. - Не могу даже представить, что случится, если она пробудится. Вне всякого сомнения, Мастер Киос могущественный маг, если способен контролировать подобную магию..."
  - Реннет? - спросил архимаг, видя, как тот уже пару минут стоит, уставившись на него.
  Юноша встрепенулся и медленно опустился в кресло, стоящее рядом.
  - Спасибо, Мастер! - запоздало поблагодарил он.
   
  Глава 13 Дуэль
  
   - Ну, рассказывай, из-за чего произошла такая большая задержка в твоем обучении в Гильдии? Ты же должен был вернуться еще в прошлом году? - спросил Мастер Киос. Он сидел прямо напротив Реннета.
   - Мое обучение было осложнено неожиданным обстоятельством, - ответствовал юноша. - Элемент, которым я владею, несколько отличается от обыкновенного теневого элемента...
   - Продолжай, - кивнул маг, заинтересовавшись.
   - В общем, как мне сказали, на данный момент я единственный носитель так называемого элемента Истинной Тени. В Гильдии его определяют как элемент четвертой силы. У них имелись книги и свитки по его использованию, но практических тренировок проводить не с кем, поэтому обучение продвигалось гораздо медленнее. По истечении года Лорд Мрак предложил продлить срок еще на несколько месяцев, и я дал свое согласие...
   - Подожди! - прервал его глава Пламени. - Ты сказал элемент Истинной Тени?! - на его лице застыло выражение удивления, что было достаточно редким явлением.
   - Вам что-нибудь известно о нем? - с притворным изумлением спросил Реннет. Только что он почувствовал, как магический вихрь, окружающий архимага, неожиданно исчез. Это значило лишь одно: Киос знал про его способности и намеренно попытался скрыть свою магию, дабы юноша не мог ее почувствовать. Возможно, его действия были чисто рефлекторными, ведь столь сильному магу нет смысла бояться юнца.
   После недолгого молчания, во время которого он усиленно о чем-то размышлял, Мастер ответил:
   - Конечно, ведь я участвовал в последней войне магов. Ты же знаком с ее историей?
   - Разумеется, - ответил Реннет, не совсем понимая, к чему этот вопрос. - Тогда, в последнем сражении, ордену Светлых удалось окончательно разгромить и изгнать из земель Империи магов, названных "темными".
   - Так говорят сейчас историки, - медленно покачал головой маг, - а что произошло на самом деле, знают далеко не многие. Светлые не любят распространяться об этом...
   - Почему? - на этот раз уже по-настоящему удивился юноша.
   - Если хочешь, то узнавай сам, - пробормотал Киос, будто сожалел о том, что сказал. Маг посмотрел парню прямо в глаза: - Я не вправе тебе это рассказывать.
   Реннет прекрасно понял намек. Он мысленно пообещал себе разузнать всю правду о событиях Светоносной Войны Магов. "Видимо, учителя рассказывают нам далеко не все, что знают сами", - сделал соответствующий вывод юноша, а вслух сказал:
   - Хорошо, но при чем тут мой элемент?
   - Дело в том, что именно на той войне погибли последние охотники за магами. Их же так называют? Я видел этих магов лишь издалека, но... ту встречу мне никогда не забыть, - тихо прошептал архимаг и голос его при этом дрогнул, а на лице отразилась гамма эмоций. - Их сила была так велика... что даже полностью контролируя, они не могли ее скрыть. Она чувствовалась на сотни метров вокруг!
   - Такого просто не может... - начал было Реннет, но... проглотил последние слова, вспомнив невероятную ауру самого Мастера Киоса. Юноша понял, что еще многого не знает и не может судить о том, что возможно, а что - нет.
   Глава клана кивнул, видя замешательство парня, и продолжил:
   - Однако это не главное, о чем я хотел сказать. Страх и невообразимый ужас - вот что чувствовали все мы - те, кому посчастливилось оказаться поблизости этих магов. Понимаешь, от них веяло ужасом, - лицо Киоса потемнело, мрачнея буквально на глазах. - Я не знаю, были ли это какие-то особые чары, но их аура буквально дышала смертью. Мне никогда не приходилось такого чувствовать, ни до этой встречи, ни после нее. Это действительно было нечто, и даже сейчас, когда вспоминаю все, меня пробирает дрожь, - признался архимаг.
   На целую минуту в Приемном Зале повисла тишина. Реннет был удивлен неожиданным откровением Мастера Киоса, но не подал виду. Старая пословица гласила "Не показывай собственных эмоций, если не хочешь, чтобы они сыграли против тебя". Он спросил:
   - Зачем вы все это мне рассказываете?
   - Не становись таким же, Реннет! - глухо произнес маг. - Ходили легенды, что охотники за магами постепенно теряют свою человеческую сущность, превращаясь в бездушных хищников, единственная цель которых - убивать владельцев магии! Именно по этой причине Истинные Тени облекаются в ауру смерти и страха - это их проклятие за силу и могущество, которым они владеют. Да, Реннет, я вижу твою жажду силы, - Киос внимательно посмотрел на юношу, - и не осуждаю тебя. В конце концов, любой маг желает того же. Я лишь хочу тебя предупредить, попытайся остаться самим собой, не становись таким, как они!
   "Да мне плевать на твои предупреждения! Ты никогда не сможешь понять мотивов, руководствующих мной!" - мысленно воскликнул Реннет, не на шутку разозленный словами Мастера, который отправил его в Гильдию Теней, где он уже потерял прежнего себя. Однако внешне он не проявил никаких эмоций и просто промолчал.
   Киос, видимо посчитавший молчание за согласие, заговорил:
   - А теперь, юноша, я хотел бы, чтобы ты подробнее поведал мне о своем обучении в Гильдии, - попросил он.
   Реннет согласно кивнул и подробно, не спеша, начал свой рассказ...
   Повествование длилось почти два часа; юноша успел порядком подустать за это время. По его мнению, это было гораздо утомительней физических тренировок.
   - Это все? - слегка удивленным тоном осведомился Мастер Киос. - Я слышал, что у них в конце обучения проводятся испытания адептов на силу духа и мужество. Можешь что-нибудь рассказать об этом?
   - Нет, - отрицательно мотнул головой Реннет. Воспоминания трехмесячной давности снова всплыли в памяти юноши: ему вдруг стало дурно. Нервно стиснув зубы и убрав мокрую прядь со лба, он продолжил: - Они хранят методы обучения воинов-магов в строжайшем секрете, и мне пришлось дать клятву о неразглашении - таково было их условие, иначе никто не стал бы обучать меня.
   То была чистейшая ложь. Клятву он действительно давал, однако по желанию и надобности мог нарушить слово. Подобного рода глупости не воспринимались им всерьез. Не говорить обо всем, что произошло с ним в Гильдии, он не стал совсем по другой причине.
   - Скажи, не будь этой клятвы, ты рассказал бы все? - спросил архимаг. Он заметил странное поведение парня, и пытался понять, что происходит.
   - Нет, - открыто признался Реннет, и снова замолчал.
   - Понятно.
  Киос не стал больше об этом расспрашивать. Поднявшись из-за стола, маг подошел к одной из витрин, стоящих у окна. С минуту он смотрел сквозь прозрачное стекло витрины, о чем-то размышляя, а потом повернулся.
  - Я хотел бы поговорить с тобой еще кое о чем, - сообщил он. - Это касается вашей с Рэанной дуэли.
  Реннет помрачнел. Такой поворот разговора ему совсем не понравился.
  - Вы сами одобрили ее, - произнес юноша, стараясь говорить спокойно.
  - Да, одобрил, - согласился Мастер. - Иначе поступить я не мог. Это ее законное право - требовать разрешение на проведение дуэли и послание вызова.
  - И чего же вы от меня хотите?
  - Не убивай ее, - тихо сказал Киос. Спокойно выдержав изумленный взгляд Реннета, маг продолжил: - Мне кажется, что тебе по силам ее победить. Конечно, Рэанна довольно сильный маг, но у тебя есть способности, которые могут свести ее силу на нет. Я не очень много знаю о возможностях твоего элемента, но слышал об уникальном даре Охотников - даре "отбирать" магию!
  Реннет горько улыбнулся, а Глава клана, видя неожиданную реакцию парня, приподнял тонкую бровь.
  - Я что-то не так сказал?
  - Этим даром обладают не все Истинные Тени. У меня, например, его нет. То есть, проще говоря, я не могу отбирать чужую магию, - объяснил Реннет.
  - Ааа... - виновато протянул архимаг, - я тебя понял. Хотя, по моему мнению, отнюдь не этот дар делает Теней сильными и опасными противниками, - подмигнул он юноше. - Твое чутье и зрение превосходят всякое воображение. Рэанна многого не понимает, и боюсь, она может наломать немало дров.
  - А вы осведомлены о способностях Истинных Теней гораздо лучше, чем я представлял, - заметил юноша. - Однако, что касается Рэанны... то это наша с ней дуэль! Я никому и ничего не стану обещать!
  Мастер Киос нахмурился. Ему не понравилось категоричное заявление Реннета, и он терпеливо попытался объяснить причины своей просьбы:
  - Дело в том, что она сейчас важна для нас. В последнее время на континенте что-то происходит. Я не могу тебе всего открыть, но возможно это что-то коснется всех магов. И поэтому мы должны быть готовы ко всему! Потеря каждого мага для нас непоправимый ущерб, а Рэанна сильный маг и к тому же претендент на пост боевого командующего. Ты сам прекрасно понимаешь, что она ослеплена своей яростью и жаждой мести?
  - Я определенно этого не понимаю, - раздраженно ответил Реннет. - Жажда мести не может служить оправданием. Не вы ли говорили, Мастер, что это ее право, вызвать меня на дуэль? - Юноша встал на ноги. - Так вот, мое право заключается в том, чтобы заставить ее заплатить за совершенную ей ошибку. Вы могли ее остановить после вчерашнего нападения, но не сделали этого, и теперь будете отвечать за свою ошибку! Я сделаю то, что посчитаю нужным, - закончил он твердо и холодно.
  Не дожидаясь разрешения, юноша вышел из зала. Не останавливаясь, он прошагал мимо идущих на обед магов, и вышел во двор крепости.
  На улице было холодно. Ветер налетал резкими порывами, заставляя колыхаться полы мантии. Солнце, еще светившее утром, скрылось за серыми тучами, потянувшимися от одного края горизонта к другому. Сегодняшняя погода явно не подходила для прогулок, но юношу это не волновало. Реннет присел на одну из деревянных скамеек, стоящих среди парковых фениксов. Он заметил, что холодный ветер и пасмурная погода проясняют разум и помогают собраться с мыслями - как раз то, что нужно ему на данный момент.
  Юноша просидел в парке довольно долго. Заболеть он не боялся, так как с детства был невосприимчив к холодной погоде. Максимум, обошлось бы легкой простудой. Этим он был обязан своей огненной стихии. А вот раздумья на свежем воздухе и в спокойном одиночестве помогли ему принять трудные решения и хорошенько все спланировать. В общем, из парка Реннет ушел полным уверенности и решимости.
  Этот день и весь следующий юноша усиленно тренировался, готовясь к предстоящей схватке. Необходимость в многочасовых упражнениях существовала еще из-за того, что последние два месяца, которые он был в пути, отрабатывать боевые навыки и повторять заклинания получалось только по утрам. С таким противником как Рэанна лучше встречаться полностью подготовленным...
  
  Арена Испытаний. Из-за адского шума, царящего вокруг, невозможно что-либо разобрать. Предстоящее событие расценивалось многими как увлекательное представление, а не опасное противостояние двух магов. На трибунах собрались боевые маги всех ступеней, а отдельно от остальных сидели учителя и сам Глава Белого Пламени. Все присутствующие на трибунах пришли в парадных мантиях, как того требовали правила проведения дуэлей, и сидели скрыв головы под капюшонами.
  На широкой площадке, где и должно состояться сражение, пока было пустынно - противники-дуэлянты еще не появились. Это еще больше накаляло и раззадоривало шумную толпу магов. Нетерпение нарастало с каждой минутой, а сигнала к началу давать не торопились.
  Реннет, стоящий в этот момент у двойных железных дверей, выходящих на арену, чувствовал себя не в своей тарелке. Волнение юноши было вызвано не предстоящей битвой: его беспокоили и раздражали больше двух сотен магов, сидящих на трибунах. Он никогда не любил людских сборищ, а жизнь на безымянном острове, где в громадной цитадели проживали всего около сотни человек, ничуть не поменяла его предпочтений.
  К схватке юноша подготовился тщательнейшим образом. Даже одежду он выбрал самостоятельно: сейчас на Реннете была темно-серая безрукавная куртка с капюшоном, такие же серые штаны и сапоги из мягкой кожи - она как нельзя лучше подходила для боевого стиля Лирин. Возможно, другие члены клана осудили бы его выбор, так как для сражений обычно использовались специальные укороченные серые плащи.
  Никакого иного оружия кроме одноручного прямого меча в черных кожаных ножнах у него не было. Подаренный Ванаэлем клинок не пережил двух лет обучения в Гильдии, к большому сожалению. Впрочем, обладающему огненной стихией и самыми эффективными атакующими заклинаниями магу вряд ли нужно стальное оружие. Сложив руки на груди и спрятав лицо под капюшоном, Реннет застыл, в ожидании...
  Когда прозвучал долгожданный призывной звон колокола, ни один мускул не дрогнул на его лице. Он с удивительным спокойствием прождал несколько долгих мгновений и, толкнув железную дверь, вышел на Арену. Трибуны встретили претендентов гробовой тишиной: после того как прозвучит сигнал, запрещалось шуметь и разговаривать.
  Юноша сразу же огляделся: он заметил, что сейчас здесь нет никаких препятствий, укрытий и каменных стен. Теперь вся площадь громадной арены просматривалась от одного конца, до другого.
  "Скрыться друг от друга не получится", - усмехнулся Реннет. Сейчас ему меньше всего хотелось искать кого-то.
  Рэанна появилась с противоположного конца, где находились такие же двойные двери, через которые вышел сам юноша. Она, в отличие от него, соблюдала традиции и облачилась в серый боевой плащ. Стального оружия при ней не было видно, но Реннет не стал расслабляться: под просторным плащом могло скрываться что угодно. Он внимательно наблюдал за девушкой, а та, в свою очередь, не сводила с него взгляда. Сейчас Рэанна выглядела куда спокойней, чем два дня назад, и юноша даже немного забеспокоился...
  Как только в царящей над ареной тишине прозвучал второй сигнал, девушка начала готовить свое заклинания, делая едва заметные жесты руками и мысленно концентрируясь, а Реннет быстрым шагом направился прямо к своему противнику. Он не останавливался ни на мгновение и прямо на ходу творил собственное заклинание - этому навыку он долго и упорно обучался в Гильдии.
  Оба мага закончили свои заклинания одновременно: Рэанна метнула в юношу сразу десяток сверкающих ледяных клинков, но тот каким-то немыслимым образом сумел увернуться от них, даже не замедлив шага. Зрители, сидящие на трибунах, увидели, как Реннет потемнел, будто на него упала тень, хотя освещение Арены осталось прежним.
  До противника оставалось еще около сотни шагов, когда юноша резко рванулся вперед, перемещаясь по арене так быстро, что не всякий глаз мог заметить его размытые движения. Обычный человек так бы не смог. Отделяющее его от противника расстояние Реннет преодолел за пару мгновений и, не останавливаясь, поднырнул под правую руку Рэанны, в которой был зажат кинжал, схватил ее одной рукой за шею и с силой отбросил вперед, на добрый десяток шагов.
  Атака Реннета была такой неожиданной и быстрой, что девушка не смогла отреагировать и сгруппироваться должным образом. Она растянулась на земле, сильно ударившись спиной, и на целое мгновение потеряла способность двигаться. Сверкающий кинжал отлетел в сторону, вне пределов ее досягаемости, но Реннет все равно не стал приближаться к лежащему противнику, предпочитая не рисковать попусту. Заклинание Теневого Перемещения, что он использовал для того чтобы стать похожим на тень и увеличить свою физическую скорость, уже перестало действовать. Конечно, это было очень эффективное в бою заклинание, но оно отнимало очень много сил и поддерживать его постоянно не представлялось возможным для юноши.
  Рэанна наконец начала подниматься: гримаса боли и ярости исказили ее лицо, сделав еще более резким и жестким. В ее глазах, устремленных на противника, горела ненависть.
  "Похоже, мне удалось вывести ее из себя", - подметил юноша, занятый созданием другого заклинания, которое он собирался использовать в качестве отвлекающего маневра. Прочертив пальцем вокруг себя широкий круг, Реннет коснулся земли и тут же исчез за плотной стеной обжигающего пламени, окружившей его со всех сторон.
  Пришедшая в себя девушка незамедлительно начала действовать: понимая, что к созданному юношей огненному щиту ей не подступится, она решила проверить его на прочность несильным заклинанием элемента льда. Она создала Морозное Копье, улыбнулась, вспоминая произошедший случай на лестнице, и метнула его прямо в пылающую стену. К ее разочарованию, заклинание не смогло пробить огненную преграду и разбилось, оставив после себя клочки белого пара. Раздраженная промахом Рэанна уже собиралась создавать еще одно морозное заклинание, когда в голову пришла неожиданная догадка:
  "Дело вовсе не в силе моего заклинания, а в материи, что я использую! Мороз и холод не смогут пробиться через пламя, да и с ледяными клинками - это будет пустой тратой сил, так как я не могу видеть своего противника, - думала она, - а значит, остается..."
  Обвинив себя в излишней тупости, девушка быстро сотворила новое заклинание, теперь уже принадлежащее к стихии воды и способное противоборствовать огню. Широкий и сильный водный поток, сотворенный ею, пробежал по земле и полностью накрыл огненную защиту юноши, подняв громадное облако пара. На целую минуту вся арена утонула в плотном непроглядном тумане. Адепты, сидящие на трибунах, потеряли обоих дуэлянтов из виду, а Рэанна оглядывалась вокруг, приготовив четвертое по счету заклинание
  Плотная белая завеса тумана медленно рассеялась, оседая вокруг сверкающими капельками воды. Одежда и волосы Рэанны быстро промокли. Смахнув влажной ладонью волосы со лба, девушка вглядывалась в то место, где прежде полыхало жаркое пламя. Огненный щит юноши рассеялся, но его самого среди луж и пятен сажи тоже не оказалось...
  "Гаденыш!" - мысленно воскликнула Рэанна. Она стремительно развернулась, желая перехватить зашедшего ей за спину противника, но получив сильный удар по лицу, полетела на землю, потеряв концентрацию и приготовленное заклятие. А Реннет стряхнул с костяшек пальцев ярко-алую кровь и встал в боевую стойку. Во время атак Рэанны на его щит, юноши там не было; он спрятался за огненным кольцом, а не внутри нее. Благополучно избежав водяного потока, он зашел к ней с тыла, воспользовавшись в качестве прикрытия туманом, окутавшим арену.
  На этот раз Рэанна оправилась очень быстро. Уже через мгновение, вскочив на ноги и вытерев кровь с рассеченной губы и разбитого носа, она зло прошептала:
  - Я тебя убью, мерзкий выродок!
  Молча и без всяких эмоций на лице Реннет бросился на своего противника. Они оба схлестнулись в жестокой схватке, чередуя боевое искусство и заклинания.
  Рэанна всеми силами старалась уничтожить юношу, продолжала делать выпад за выпадом, бросать заклинание за заклинанием, превратившись в настоящего берсеркера. Реннет не мог не признать, что она сильный маг и трудный противник. Ледяные и водные заклинания девушки были полной противоположностью огненной стихии, из-за чего ему приходилось нелегко. Он прекрасно видел ярость, горевшую сейчас в Рэанне - она вдыхала в нее новые силы, но в то же время, мешала концентрироваться и продумывать атаки.
  Мимо юноши пролетело Морозное копье, обдав его лицо холодом. От большинства атак противника, как в этот раз, он попросту уклонялся, а некоторые отражал созданной с помощью магии защитой. За все время сражения Реннет ни разу не воспользовался мечом, висящим на поясе, но сумел провести два точных удара по противнику: в первый раз это был его кулак, а во второй - поджигающая сфера. Сам он не получал каких-либо серьезных ранений и действовал по-прежнему спокойно и уверенно. Он выжидал удобного момента, чтобы нанести ответный удар...
  И вот, юноша дернул свое тело в сторону, увернувшись от атаки Рэанны, низко пригнулся, уходя от второго удара, и отпрыгнул назад, разрывая дистанцию и выигрывая необходимое время для создания заклинания. Пылающий огненный шар быстро сформировался в его руках и, не теряя времени, он бросил его в девушку - та успела отскочить, избежав серьезного урона, но взрывная волна сбила ее с ног. А когда Рэанна поднялась, уже в который раз, ее лицо было белее полотна, глаза потемнели, а губы дрожали в бессильной ярости. Она полностью потеряла самообладание и начала собирать все свои оставшиеся силы для решающей атаки.
  Юноша почувствовал, что девушка готовит нечто более серьезное и опасное, чем все предыдущие заклинания, так как уровень концентрации невидимых глазу магических потоков вокруг нее стал просто невообразимым. Реннет даже понятия не имел, сколько у Рэанны осталось сил и какое заклинание она попытается использовать, но в сложный момент, благодаря длительным тренировкам и холодному спокойствию, юноша мог быстро принимать необходимые решения. Единственным выходом из сложившейся ситуации, при котором он мог остаться в живых - был упреждающий удар. Не переставая наблюдать за противником, Реннет без промедления обратился к магии.
  "Прямой атакой я вряд ли смогу ее достать, - думал он, повторяя жесты, знакомые еще с экзамена, - а потому придется пойти другим путем!"
  Рэанна стояла, вытянув руки перед собой, и тихо шептала слова заклинания. Неожиданно, прямо перед ней, разорвав землю, вырвался громадный столб воды и вознесся вверх, к потолку арены, а девушка даже не шелохнулась, продолжая выпевать причудливые слова магии. Скоро повеяло сильным холодом и водяной поток, фонтаном бьющий из земли, разбившись на мельчайшие капельки, закружился в бешеном вихре. Постепенно капли воды затвердевали и, превращаясь в молочно-белого цвета лед, соединялись в сотни сверкающих клинков.
  Наблюдающие за происходящим учителя и маги одновременно ахнули, забыв правила о соблюдении тишины. Мудрые и опытные Мастера Магии, и даже некоторые старшие маги, поняли, какая опасность угрожает юноше. Дело в том, что использованное Рэанной заклинание относилось к высшей боевой магии, и предназначалось для абсолютного уничтожения противника...
  Полностью сконцентрированный на создании собственного заклинания, Реннет мог только наблюдать за тем, как смертоносный вихрь острых ледяных лезвий, управляемый противником, приближается к нему, готовый растерзать его тело на мельчайшие клочки. Юноша сомневался, что хоть какая-нибудь защита в силах отразить это безумие. И он уже медленно поднимал руки в знак признания поражения, но потом, резко опустился на колено и вытянул перед собой правую руку, растопырив пальцы в непонятном жесте. Через мгновение Реннет оказался поглощен смертоносным вихрем...
  Публика, сидящая на трибунах, пребывала в полном шоке, а некоторые закрыли руками глаза, дабы не видеть того, что случится с парнем. Дальше произошло сразу несколько событий, в корне изменивших положение вещей: Рэанна, до этого момента управлявшая смертоносным заклинанием, резко застыла, не закончив начатый жест, а буквально в пяти-шести метрах от ледяного смерча возникла фигура юноши, целого и невредимого. Реннет стоял на одном колене, а из его вытянутых пальцев исходили тонкие темные нити и подобно прочной паутине сковывали Рэанну. Теневой захват был завершен.
  Пару минут, пока ледяное заклинание девушки-мага медленно рассеивалось, в зале повисло недоумение. Никто не понимал, что произошло на поле боя. А Реннет спокойно встал на ноги: его губы изогнулись в презрительной улыбке. Заклинание "Огненное Искажение" снова хорошо послужило ему. Именно оно спасло ему жизнь, заставив Рэанну направить свою атаку на его иллюзорного двойника, дав возможность юноше использовать Теневой Захват. Теперь противник был полностью обездвижен его заклинанием.
  Осколки белоснежного льда хрустели под ногами Реннета, когда он уверенным шагом приближался к Рэанне.
  - Твое последнее заклинание было впечатляющим, - произнес он тихо, вплотную подойдя к девушке. - Жаль только, что тебе не приходилось сталкиваться с настоящими, живыми противниками.
  В ответ Рэанна бросила ненавистный взгляд на юношу и попыталась освободиться от пут, сковывающих ее тело. Все попытки девушки пропали впустую, так как Реннет продолжал контролировать заклинание, а разорвать теневые нити возможно только магической атакой.
  С помощью теневого захвата можно не только удерживать противника, но и управлять его телом. Юноша сделал едва заметное движение правой рукой, и заставил Рэанну опуститься на колени. В его левой руке вспыхнул и запылал огненный шар.
  - Ты не сделаешь этого, - сквозь зубы пробормотала девушка. - Ты не станешь убивать меня!
  - Правда? - спокойно спросил Реннет, вглядываясь в ее зеленые глаза. - А что, если я уже делал подобное?
  Рэанна ничего не ответила ему, а юноша повернулся в сторону трибун и прямо посмотрел на Мастера Киоса. Пару мгновений маг первой ступени и Глава клана смотрели друг на друга, а потом Реннет переместил взгляд на остальных зрителей. На его лице появилась жестокая и одновременно презрительная ухмылка.
  - Вам посчастливилось лицезреть поистине увлекательное зрелище, не правда ли? Думаете, сражение мага первой ступени и третьей можно назвать честным?
  Публика молчала и дело не только в правилах, запрещающих разговаривать во время сражения дуэлянтов. Развязка стала неожиданностью для них.
  - И, тем не менее, - продолжил он, - никто из вас не пожелал вспомнить о чести и благородстве, не воспользовался правом запрета несправедливого боя! А ведь вы имели на это полное право, как маги Белого Пламени! - Реннет снова посмотрел на поверженную чародейку, и так, чтобы его слышала только она, сказал: - Как видишь, дорогая Рэанна, в любом законе или правиле есть дыры, которые можно использовать в своих целях. Они могли отменить наш с тобой бой, но не были обязаны это делать. Так же как и мне - победителю в сегодняшней дуэли, закон запрещает убивать проигравшего, но... - в глазах юноши загорелось неистовое пламя гнева, - он не обязывает меня не трогать тебя совсем. Покалечить, изуродовать, унизить - зависит лишь от личных предпочтений...
   
  Глава 14 Вопросы
  
   - Это было... удивительно! - воскликнул Мастер Киос, когда он и юноша расположились за столом, в Приемном кабинете. - Признаюсь, даже я такого не ожидал.
   Реннет пристально посмотрел на него, но ничего не сказал. Тот даже не упоминал о последних словах, сказанных им, что было вполне ожидаемо. Юноша понимал, почему архимаг не отклонил заявку Рэанны на проведение дуэли, и от этого испытывал к нему еще большее презрение.
  А еще он чувствовал невообразимую усталость во всем теле. Большое количество использованных заклинаний дало о себе знать сразу после того, как он покинул Арену.
   - Ты стал очень сильным магом. Похоже, обучение в Гильдии не прошло даром, - заметил Глава клана, стараясь скрыть тревогу в голосе. Стоит добавить, у него это прекрасно получалось. Никто другой наверно и не заметил бы, но его собеседник умел не просто слышать, а чувствовать подобные вещи.
   - Мне известны мои возможности, - спокойно ответил юноша. - И я прекрасно понимаю, что Рэанна сильнее меня в магии. Отрицать этот факт не имеет смысла. - Реннет устало провел рукой по спутанным волосам и продолжил: - Взять хотя бы ее последнее заклинание - Белый Лед.
   - Значит, ты тоже узнал его? Да, это высшая магия! Заклинание "Белый Лед" называют так из-за молочно-белого цвета ледяных лезвий. Говорят, что это особый лед, способный разрубать камни, а уж о человеческих костях и мышцах - даже говорить не стоит. Скажи, Реннет, - маг вдруг поменял тему, - к чему был тот спектакль в самом конце? Я уже начал думать, что ты намереваешься всерьез покалечить Рэанну...
   Юноша продолжал отвечать тоном полным безразличия:
   - Я мог бы это сделать, и я хотел, чтобы остальные это тоже поняли. Сцена являлась своеобразным предупреждением тем магам, которые захотели бы бросить мне вызов в будущем. В следующий раз настаивать на сражении только до поражения я не стану!
   - Ты поступил правильно, - сказал Киос, после некоторой паузы. - Я лично благодарен тебе!
   - Правильно? - искренне удивился Реннет. Его лицо приобрело ожесточенность: - Справедливей было бы вообще убить ее! Вы и сами прекрасно понимаете: если бы не использованная мной иллюзия, она спокойно растерзала бы меня, и не имеет значения - сдался я или нет!
   - Может быть ты прав, а может, и нет, - произнес Мастер, но голос его прозвучал слишком неуверенно. На Арене присутствовали гвардейцы, способные предотвратить всякого рода несчастные случаи. По логике, если бы юноша сдался, им полагалось блокировать последующие атаки и заклинания с обеих сторон, если битва шла не насмерть, конечно же. Вопрос в том, успели бы они что-нибудь предпринять? Глава понимал это, поэтому решил сосредоточить внимание на чем-то другом и не менее важном: - Сейчас я хотел бы поговорить о судьбе твоего противника. Как победитель, ты имеешь право решить ее, и я попросил бы не настаивать на изгнании...
   Реннет молчал буквально с минуту, расположив бледные ладони на столе перед собой.
   - Вы имеете в виду изгнание из клана? О нет, это слишком легко для нее, - усмехнулся он. - Я хочу, чтобы ее никогда не ставили в командование. Чтобы она не могла командовать даже группой учеников, а не то что магов. Также, я требую лишить ее права подниматься по ранговой лестнице. Она навсегда останется магом третьей ступени. По-моему, это не слишком высокая цена в обмен на ее жизнь, не так ли?
   Архимаг попытался возразить:
   - Но, нам Рэанна оказалась бы полезной в роли командира...
   - Я оставил ее в живых, как вы и просили, а остальное меня не касается. - Юноша встал из-за стола и поклонился. По его глазам Киос понял, что решение окончательное, и не стал дальше настаивать, так как это уже было бесполезно и несправедливо одновременно. Он просто поклонился в ответ, пожелав ему хорошо отдохнуть. И все же, его начало беспокоить дерзость парня и произошедшие с ним изменения. Однако пока он не хотел принимать жестких мер, потому как это могло обернуться еще худшими бедами. Возможно, для мальчишки не все еще потеряно...
  
   Реннет проспал почти целые сутки и проснулся только к полудню следующего дня. Вчера, после разговора с мастером Киосом, юноша доковылял до своей комнаты и сразу же уснул, как только коснулся подушки. Он спал как убитый и ровным счетом ничего не помнил.
   Последствия сложной битвы сказывались на самочувствии: сегодня у него сильно болела голова, а руки и ноги словно заржавели и двигались с большим трудом. Тем не менее, юноша заставил себя подняться на ноги. Главным аргументом для такого поистине героического поступка стало сильное чувство голода. Живот уже протестующе урчал. Реннет не ел со вчерашнего утра, а сейчас как раз наступило обеденное время. Быстро приведя себя в порядок, он побрел наверх, в столовую.
   Обед был в самом разгаре. Реннет взял поднос с едой и оглянулся в поисках свободного места. Это стоило ему немалых усилий: юношу уже начинали раздражать эти удивленные, испуганные и презрительные взгляды, обращенные к нему. Слухи о вчерашней дуэли распространились среди обитателей крепости подобно лихорадке. Они стали главной новостью и темой для обсуждений на вчерашний и сегодняшний день. Теперь он никак не мог избавиться от ненужного и ненавистного внимания.
   К большому сожалению, свободных столиков в зале не оказалось. Торн уже сидел с кучей своих сверстников. И тут, вдруг, юноша заметил Дженну. Она обедала совершенно одна в дальнем углу помещения. Конечно, Реннет предпочел бы есть в одиночестве, но сильный голод избавил его от большей части упрямства и чувства неловкости. Решительным шагом он направился к ученице.
   - Кхм... не будешь против? - спросил, остановившись у ее столика.
   Дженна заметила юношу еще издалека, но никак не ожидала, что он подойдет именно к ней. На лице девушки отразилось нескрываемое удивление.
   - К-конечно нет, присаживайтесь, - пробормотала она слегка заплетающимся от волнения языком. Оторвавшись от еды, ученица во все глаза таращилась на Реннета, как на новое Чудо Мира, подобно заснеженным дворцам Ледяного Океана или синим медведям Стигнийского леса, способным копировать человеческую речь.
   Тому стало как-то неловко под этим взглядом, ведь обычно он привык к презрению, страху, ненависти или на худой конец к безразличию со стороны других.
   - Спасибо, - вежливо поблагодарил он ее и с бесстрастным видом уселся за стол, поставив поднос перед собой. Молча, юноша принялся за еду, стараясь не обращать внимания на глухие шепоты, доносящиеся со всех сторон. Обсуждали, несомненно, его и Дженну.
   У девушки тоже проблем со слухом не наблюдалось. Смутившись, она сделала вид, будто целиком и полностью поглощена едой. Впрочем, от Реннета не укрылись короткие взгляды, которые она то и дело бросала в его сторону. Юноша ничего не сказал и прикинулся, будто ничего не замечает. "Нужно как можно быстрее заканчивать с трапезой", - думал он про себя. Но вопреки его желаниям, "быстрее" закончить не получалось. Уж очень еда была вкусной, чтобы бездумно поглощать, не заботясь об удовольствии...
   - В прошлый раз вы не договорили насчет моей силы?.. - начала вдруг Дженна.
   Для Реннета этот вопрос стал неожиданностью; он предполагал, что она спросит о вчерашней дуэли. Будь так, юноша просто встал бы и ушел. Но девушка оказалась гораздо благоразумней. Немного поразмыслив, он устало вздохнул и принялся отвечать:
   - Хорошо. Раз уж я начал говорить об этом, думаю, будет неправильно теперь увиливать. Твоя проблема связана с самой стихией, которой ты владеешь, - объяснял Реннет, попутно отправляя в рот кусок хорошо обжаренного сочного куриного мяса. - Огонь сама по себе нестабильная и буйная сила. Ее очень сложно контролировать. Впрочем, это вам уже рассказывали на практических занятиях, - он сделал короткую паузу, а затем продолжил: - Так вот, в прошлый раз я кажется уже говорил, что в тебе очень много магии. Представь тело мага как сосуд для вместилища магической энергии. Естественно, эта энергия ограничена. Маг затрачивает ее на создание заклинаний, а затем, через некоторое время, при должном питании и отдыхе, она полностью восстановится в прежнем количестве. У некоторых этот самый сосуд, называемый магическим потенциалом, больше, а у некоторых - меньше. Посредством долгих тренировок ее можно повысить до определенного уровня. Магический потенциал человека обычно проверяется на ранних этапах. Скажи, что случилось, когда ты взяла в руки Шар Магии, на церемонии выявления стихий? - спросил вдруг юноша.
   - Он раскалился и треснул, - смущенно ответила девушка, инстинктивно попытавшись спрятать руки. Реннет успел заметить шрамы от ожогов на ее ладонях.
   - Я не удивлен, - спокойно произнес юноша, вспомнив собственный не очень приятный опыт. - Это только доказывает мою правоту. Даже сейчас в тебе столько силы, сколько во мне, хотя мой магический потенциал выше среднего в три раза. А после многочисленных тренировок и созданных заклинаний, твоя сила станет гораздо выше моего.
   - Значит, это хорошо, когда много магии? - неуверенно задала вопрос Дженна, схватившись за прядь рыжих волос, спадающий со лба, и нервно покрутив ее между пальцами. Слушая Реннета, она напрочь забыла о еде.
   Юноша бросил на нее короткий взгляд.
   - Это с какой стороны посмотреть, - серьезно сказал он. - Большое количество магии трудно контролировать, а в твоем случае это еще и огненная стихия. Я практически уверен, что твои неудачи связаны именно с высоким магическим потенциалом. Тебе трудно сконцентрироваться на созданном заклинании, из-за чего оно может выйти из-под контроля. Однако если научишься контролировать свою силу - тебе станут доступны очень могущественные заклинания, неподвластные другим магам. Количество создаваемых заклинаний также возрастет. Если брать мое сравнение мага с сосудом: чем больше сосуд и содержимое в нем, тем дольше его хватит, - улыбнулся юноша и зачерпнул очередную ложку рагу.
   Дженну, казалось, опечалили его слова. Она выглядела подавленной. Реннет же решил оставить ее в покое и просто вернулся к обеду.
   - Получается, я не смогу стать полноценным магом? - спросила девушка сокрушенно.
   - Никто этого не говорил. Любую силу можно взять под контроль и любую мечту можно воплотить в жизнь, - твердо заявил Реннет, а потом тихо добавил: - Вопрос лишь в цене.
  На лице девушки появилось недоуменное выражение, но вслух она ничего не сказала. Покончив с едой, юноша поднялся из-за стола, и Дженна последовала его примеру, хотя вновь недоела то, что взяла.
  - Некоторым контроль силы дается очень легко. Особенно это касается магов земли, так как они обладают самой твердой и постоянной из всех четырех стихий. А таким как мы с тобой приходится сдерживать в узде непостоянное яростное пламя, - сказал ей Реннет. Он передал поднос с посудой совсем еще юному дежурному повару, предварительно поблагодарив его за хороший обед.
  - А как вам удается контролировать собственную стихию? Я слышала, что вы победили в дуэли ту самую девушку. Она же маг третьей ступени?
  Реннет мрачно посмотрел на нее, но встретив прямой взгляд, удержался от грубого ответа:
  - Мастер Селеста сказала бы, что контроль силы - это результат тяжелых и длительных тренировок. И я считаю, что она права. Без постоянных тренировок невозможно ничего добиться. Но существуют хитрости, с помощью которых можно облегчить эту задачу.
  - Какие?
  - Контролируй себя, свои эмоции, чувства, мысли и тело.
  - Как это? - девушка вопросительно смотрела на него.
  Юноша тяжело выдохнул и потер правый висок; голова снова начала болеть. Вчерашнее напряжение сил обходилось ему нелегко. Реннет десять раз пожалел, что начал этот разговор, но отступать уже было поздно.
  - Ладно, могу объяснить подробней, но только не здесь, не в коридоре. Если не возражаешь, я бы предпочел выйти на свежий воздух, - предложил он.
  Дженна согласно кивнула, и они направились к выходу из Жилого здания. Уже через пару минут, Реннет смог вдохнуть прохладный воздух. Ему сразу полегчало. Сложив руки за голову и медленно вышагивая по широкой каменной дорожке, ведущей к деревьям-фениксам, он начал:
  - Например, когда ты злишься, боишься, расстроена, не уверена в себе, или просто нетерпелива - магия тебе неохотно подчиняется. В этом случае сложно контролировать магию внутри себя и заклинания получаются совсем не такими, как ты хотела, или не получаются вовсе. А чтобы избежать подобного, необходимо полностью контролировать себя и держать голову ясной, - произнес Реннет. - Это касается и физического тела, так как между ним и магией есть тесная связь.
  - Значит, я должна контролировать свои эмоции и чувства во время создания заклинания?
  - Нет, не только во время создания заклинания, - отрицательно мотнул головой юноша. Несколько прядей темных волос полезли ему на глаза, и он с раздражением убрал их. - В этом то и заключается ошибка многих магов-новичков. Нужно быть предельно спокойным и сосредоточенным на всем протяжении боя или тренировки. И желательно делать это даже во время обычного разговора, чтобы выработать стабильную привычку. Дженна, ты говорила, что слышала о вчерашней дуэли? - обратился он к ней внезапно.
  - Да, - коротко ответила та, виновато спрятав руки за спину и качнувшись назад. Она успела заметить, что юноше не очень приятна эта тема.
  - Я бы не смог ее победить в обычных условиях. Рэанна определенно сильнее меня, - признался Реннет. Увидев изумленное выражение на детском личике ученицы, он поспешил продолжить: - Да, конечно, у меня есть уникальные способности, но с ее мастерством, а также сочетанием исцеляющих заклинаний воды и атакующих заклинаний льда - им пока не сравниться. Ее подвели несдержанность и чрезмерная вспыльчивость. В бою она потеряла над собой контроль и просто не могла сосредоточиться на собственных заклинаниях, из-за чего ее атаки теряли точность и силу. Также, ярость и ненависть мешали ей увидеть всю картину происходящего и вовремя заметить мои уловки и выпады.
  Дженна тщательно обдумывала услышанное, прижав указательный палец к розовым губам. Этот невинный жест мог бы умилить любого, даже черствого и холодного человека. Реннет невольно улыбнулся. Сложно было поверить уже в то, что она так просто разговаривала с ним.
  - В Гильдии Теней, где я учился, контроль эмоций и чувств считается уникальным оружием, с помощью которого можно стать сильнее самому и сделать слабее противника. Во время дуэли я нарочно выводил Рэанну из себя, чтобы ослабить ее бдительность, однако если бы она смогла взять под контроль свою ярость, то моя победа оказалась бы под большим вопросом, - закончил юноша и остановился.
   Теперь они стояли в самом центре внутреннего двора крепости. Отсюда в разные стороны уходили четыре дорожки, вымощенные серым камнем.
   - Мастер Реннет, - обратилась Дженна, - А правда, что вы прошли экзамен через полтора года обучения? - Девушка крепко сцепила руки за спиной. Было заметно, как сильно она нервничает. - Просто... я учусь здесь уже больше двух лет и никак не могу решиться пойти на такое.
   - Я был тем еще придурком, когда подавал заявку, - с горькой улыбкой ответил юноша. - Просто хотел доказать всем, в том числе и самому себе, какой я сильный и что смогу делать то, чего не могут другие. Меня спасла лишь случайность, и экзамен я прошел только благодаря ей. Не стоит делать такой серьезный шаг как Испытание, только чтобы кому-то что-то доказать и уж тем более, - он внимательно посмотрел на ученицу, - чтобы не отставать от своих сверстников. Ты ведь об этом беспокоишься?
   Девушка ничего не ответила, но по ее лицу было видно, что Реннет угодил в точку.
   - В этом деле тебе никто не сможет помочь. Каждый должен самостоятельно принимать решение касательно экзаменов, так как от него зависит будущее мага.
   - Понимаю, - кивнула Дженна. - Спасибо, Мастер Реннет!
   - Нет, просто Реннет. Если честно, ненавижу всякие добавления к имени. Надеюсь, я смог хоть чем-то помочь тебе, а сейчас меня ждут мои собственные вопросы, на которые необходимо найти ответы, - добавил он и, повернувшись, зашагал прочь.
   "Впрочем, вопросов у меня всего два и оба они, так или иначе, касаются моего элемента", - думал юноша, направляясь в Восточный Корпус. Он хотел покопаться в библиотеке, среди книг и прочих документов. Ради этой цели Реннет даже решил пропустить сегодняшнюю тренировку.
   Библиотека Белого Пламени была буквально завалена десятками стеллажей с книгами, рукописными документами, манускриптами и всевозможными свитками. В них содержались и исторические хроники, и заклинания, и тексты с описанием приемов боевых искусств, и еще много другой информации, связанной с магией и боевыми магами. В этом не было ничего удивительного, ведь сам город считался достаточно старинным, хоть и достраивался после войны. Поговаривали, при хорошем везении тут можно найти документ, относящийся к Высшей магии, с могущественными заклинаниями и методами их использования. Правда, за все время обучения Реннет ни разу не слышал, что кто-нибудь находил что-то подобное, так как все книги с опасными заклинаниями хранились в личной библиотеке Киоса и у некоторых учителей.
   В полдень здесь почти не бывало посетителей: лишь пара-тройка учеников бегала между стеллажами в поисках учебников для теоретических занятий. В обширном помещении имелись несколько окон, но они специально затемнялись, чтобы книги не выцветали. Ученикам и магам приходилось работать при свете небольших фонариков, что само по себе добавляло много лишних хлопот.
   И, тем не менее, Реннету нравился этот загадочный книжный мирок, напоминающий его комнату ученика. Тишина, нарушаемая лишь редким кашлем или глухим звуком упавшей книги из рук какого-то раззявы, успокаивала юношу и помогала сосредотачиваться и собраться с мыслями. Ради этого он был готов терпеть даже сухой воздух, полный бумажной пыли, раздражающий легкие и забивающий нос. Забыв об окружающем, юноша принялся просматривать документы и рукописи, в которых, по его мнению, могла находиться нужная информация.
   "Мастер Киос говорил, что в Войне Магов закончившейся ровно пятьдесят пять лет назад участвовали последние Истинные Тени", - про себя размышлял Реннет, переворачивая пожелтевшие страницы. Однако в Общей Истории Магии, которую изучали все маги и ученики, о них не говорилось ни слова. Это обстоятельство, а также слова Мастера о том, что исторические хроники отличаются от действительности, и побудили его к тщательным поискам.
   Еще один вопрос, заинтересовавший юношу, напрямую касался его силы. В их недавнем разговоре Киос упоминал об аурах ужаса, окутывающих теневых магов. Из его слов следовало, что это своеобразное проклятие является частью элемента Истинной Тени. Но в данной версии пряталась одна загвоздка: Реннет прочел немало книг о своем элементе и никаких упоминаний, даже намеков на подобные проявления там не встречал. Юноша предполагал, что Глава Клана слишком суеверен в своих суждениях и вполне мог ошибиться, приняв свой собственный страх за магическое воздействие. В конце-то концов, тогда он был молодым и неопытным. И все же, не смотря на свой скептицизм, он заинтересовался этой загадкой.
   Поиски продлились до самого вечера. Реннет был разочарован. Та скудная информация, что ему удалось найти, не дала ничего нового. Во всех исторических и военных документах, относящихся ко времени Светоносной Войны, наблюдалось полное сходство. Юноша даже усомнился в существовании каких-то неверных истолкований и лжи в данном отрывке истории.
   Однако упрямство и желание удостовериться в ошибочности слов Главы погнали Реннета перепроверить имеющиеся в наличии факты. Он нашел самую подробную летопись произошедших в конце войны событий и принялся за их изучение...
   Вскоре, он заметил одну маленькую деталь, которую пропускал раньше.
  На всем протяжении войны все сражения и стычки между темными и светлыми описывались в мельчайших подробностях, но только вплоть до последней, самой масштабной битвы. Тогда, на холмах вблизи Змеиных Болот, ныне называемых Красными, сошлось примерно полторы тысячи темных и немногим больше тысячи светлых магов - небывалое ранее количество. А странность заключалась в том, что описание самого сражения, вследствие которого силы Темного Ордена были разбиты, излагалось очень кратко и с явными пробелами. Примечательно и то, что до самых последних дней войны перевес сил оставался на стороне темных. Если верить хроникам, за каких-то несколько часов ситуация изменилась прямо в противоположную сторону. За очень короткое время светлые разбили своих врагов и заставили отступить оставшихся в живых. Жалкие пара сотен магов вынуждены были бежать в Свободные Земли, а принадлежащие Темному Ордену территории вошли в состав южной области Империи.
   Неожиданную победу Светлого Ордена можно было бы списать на использование ими какого-то могущественного оружия, но ни о чем подобном в хрониках не упоминалось. Вмешательство людских войск тоже выглядело маловероятным, так как в масштабных сражениях с использованием магии они представляли собой обузу, нежели помощь. Современные летописцы объясняли победу Светлых мужеством и высоким мастерством тогдашних магов, но в такую откровенную и хвастливую чушь Реннет не верил. По его мнению, никакое мастерство, и уж тем более храбрость, не смогут так кардинально изменить ход сражения в ситуации, когда численный перевес врага составляет несколько сотен. Тут явно было что-то не так. Но, к сожалению, все здешние документы и исторические тексты составлялись светлыми магами, и при всем желании проверить имеющиеся в них факты на достоверность не представлялось возможным.
   К слову, никаких упоминаний об Охотниках или Истинных Тенях Реннет так и не нашел. Даже в Общей Истории о них упоминалось крайне редко, как будто историки и хронисты предпочли вовсе забыть об их существовании.
  В общем, найденная информация никоим образом не ответила на вопросы юноши, а лишь добавила к ним новые. А весенний вечер, тем временем, плавно перешел в ночь. Огорченный неудачей, Реннет как раз собирался уйти из библиотеки, когда его окликнул знакомый голос:
  - Наконец-то я тебя нашел! - воскликнул Торн. Он стоял в дверях библиотеки, улыбаясь во все лицо. Его широкие плечи едва помещались в проеме. Подойдя к столу, за которым сидел Реннет, молодой маг продолжил: - Я уже целый час как тебя ищу. Боги, ты просидел в этом чулане целый день? - спросил он, окидывая взглядом длинные ряды стеллажей.
  Юноша обреченно вздохнул: компания на следующие пару часов ему обеспечена. Зная Торна, Реннет прекрасно понимал, зачем он пришел. С виду этот широкоплечий атлет с короткими белокурыми волосами и ухмылкой на пол лица выглядел немного глуповатым и недалеким, но на самом деле обладал острым умом и невероятной проницательностью. В некотором смысле, он был похож на самого Реннета, если не брать в расчет вечный оптимизм и доброту, которой он не страдал.
  Еще раз тяжело вздохнув, юноша ответил:
  - Полдня.
  - Извини, что? - встрепенулся маг, оторвавшись от собственных мыслей.
  - Я просидел здесь всего лишь полдня, - немного раздраженно произнес Реннет, успев про себя отметить, что его собеседник необычно рассеян. - Искал я тут кое-что. Так зачем ты хотел меня найти?
  Улыбка на лице Торна медленно погасла, и сменилась виноватым выражением.
  - Прости Реннет, что не присутствовал вчера на трибунах, и не навестил тебя после дуэли, - начал он тихо. - Я хотел поблагодарить тебя за то, что ты оставил Рэан...
  - Я понял тебя Торн! - сразу же оборвал его юноша. Его взгляд стал твердым и прохладным. - Понял, что ты хочешь сказать. И больше я не хочу ничего слышать об этом. Давай просто забудем все и поговорим о чем-то другом. Хорошо?
  Некоторое время они оба молчали, как бы ведя между собой безмолвный разговор. Скоро, поняв, что юноша не злится на него, Торн снова улыбнулся и предложил:
  - Ладно, а как насчет ужина? Я ужасно проголодался.
  - Да, пожалуй ты прав. Я тоже голоден, - сказал Реннет, услышав бурное урчание в животе. - Продолжу поиски завтра, - оглянувшись, он встал из-за рабочего стола, и они не спеша направились в Жилой корпус.
  - А что конкретно ищешь? - задал вопрос Торн по дороге в столовую. - Я думал, ты сегодня на занятиях.
  - Да так, простое любопытство, - отмахнулся юноша. - А от занятий я освобожден, на сегодня и завтра.
  В столовой Реннет и Торн отужинали, разговаривая о всяких мелочах и, в общем, неплохо провели время. После, Реннет сразу же отправился к себе в комнату, сославшись на то, что до конца не оправился от дуэли и сильно устал. На самом же деле он боялся бесконечных расспросов друга о его жизни в Гильдии. Если быть точнее, он боялся рассказать то, чего не очень хотел рассказывать.
   
  Глава 15 "Ужас и Могущество"
  
   На следующий день Реннет с самого утра засел в библиотеке. Надежды найти хоть что-то новое о Второй Войне Магов не было, так что он сосредоточился на поиске сведений о проклятых аурах. Это было не таким уж и легким делом, так как круг поисков невозможно было сузить только одним временным отрезком истории. Потому юноша решил покопаться в книгах о проклятиях, необъяснимых фактах и инцидентах.
   Его старания не пропали даром. Реннету удалось найти несколько сообщений о подобных аурах. Описания полностью совпадали с рассказом Мастера Киоса: непонятный ужас, окутывающий мага подобно проклятию. Причем, никто из окружающих не мог подойти близко к этому человеку, из-за чувства необъяснимого страха охватывающего тело и разум подобно лихорадке.
   Также юноша выяснил, что все носители этого "проклятия" владели совершенно разными стихиями и элементами, и жили в разных временных эпохах. Из этого можно сделать вывод о том, что элемент Истинной Тени не мог являться причиной этого ужаса. Но, в то же время, существовал один общий признак. Все носители такой ауры были очень могущественными магами, подобно последним девяти Охотникам, участвовавшим во Второй Войне.
   "Итак, мне стоит признать, что Киос говорил правду, - размышлял Реннет, откинувшись на спинку стула и бесцельно блуждая взглядом по помещению библиотеки. - Впрочем, ничего другого не ожидалось от Главы клана. Вот же, это лишь разогрело мое любопытство! Теперь мне хочется узнать об этом проклятии подробнее, - усмехнулся он".
   И в тот же момент, не теряя времени, юноша продолжил прерванную работу. Конечно, шансы что-нибудь найти равнялись единице, но это не остановило парня.
   В течение нескольких часов он просмотрел бессчетное количество свитков, книг, различных манускриптов и документов. Из-за этого он даже пропустил обед, хотя всегда серьезно относился к приему пищи, стараясь делать это вовремя. Здравый смысл подсказывал ему отказаться от бесплодных попыток и заняться чем-нибудь действительно полезным, но любопытство возобладало над разумом, заставляя его листать страницу за страницей, разворачивать свиток за свитком...
   Наконец, обессиленный, выжатый до последней капли, юноша остановился. Опершись спиной на деревянные полки стеллажа, он провел ладонью по уставшим глазам и вздохнул.
   - Хватит! - сказал он сам себе. - Здесь я нечего не найду. Только время зря потрачу... - Нагнувшись, Реннет начал собирать разбросанные по полу книги и свитки. Если бы смотритель библиотеки увидел устроенный им кавардак, одним устным нагоняем он бы не отделался. Огорченный уже второй неудачей за последние два дня, он делал это медленно и практически бессознательно.
   Когда раскладывал документы по полкам, его внимание вдруг привлекло название, значащееся на обложке одной из рукописных тетрадей. "Ужас и могущество!" Это была одна из тех работ, которые он, мимолетно просмотрев, отбросил в сторону.
   - Хм... - произнес Реннет и, отложив остальные книги, перевернул пожелтевшую пергаментную обложку.
   Не очень толстая тетрадь представляла собой записи какого-то молодого мага, занимающегося исследованием Века Обретения Могущества. Кстати говоря, этот век еще назывался Эпохой Магии, ведь именно тогда создали Магическое Сообщество - сплоченную организацию магов, исследующих новые возможности и методы использовании магии.
   В рукописи описывались важные моменты и события этого бурного времени. Отвлекшись, юноша перелистывал тетрадь. Он был написан на устаревшем языке, немного отличавшемся от нынешнего Имперского. Почерк автора отличался изяществом завитков и округленностью букв. Сразу просматривалась аккуратная, дотошная до любых мелочей рука. Реннет беглым взглядом просматривал текст, повествующий о масштабных исследованиях Сообщества и создании первых общих книг с начальными базовыми заклинаниями, которыми до сих пор, спустя многие столетия, пользуются маги-ученики, пока не наткнулся на знакомые слова...
   Уже через минуту юноша подскочил к рабочему столику и, смахнув все на пол, положил тетрадь поближе к маленькому магическому фонарику.
   "Вот оно! Вот то, что я искал все это время! Лежало у меня под носом! - мелькали мысли в возбужденном сознании Реннета. - Я и не предполагал, что оно окажется среди исторических записей Века Могущества..."
   Отрывок, заинтересовавший его, был озаглавлен как "Безумное десятилетие" и, судя по всему, описанные в ней события касались временного отрезка 172 - 162 годов до основания Объединенной Империи. Написавший эту главу автор не был уверен в подлинности и достоверности этих исторических событий, о чем и сообщал в начале повествования. Также он писал, что услышал данную историю от одного могущественного темного мага, в присутствии которого он испытывал необъяснимое чувство страха.
   Закончив с примечанием автора, Реннет перешел к самому повествованию: там говорилось о том, как в последнем десятилетии Века Обретения Могущества, произошло неожиданное событие, способное перевернуть все магическое общество континента. Дело в том, что группе магов-энтузиастов удалось создать новое доселе невиданное заклинание. Оно действовало немного по иным законам построения заклинаний, нежели принятым Магическим Сообществом. Некий молодой маг, имя которого не упоминалось, создавал заклинание Воздушного Вихря, но в какой-то момент что-то пошло не так и вместо маленького вихря, который должен был поднять одного человека, возник настоящий мощнейший ураган. По сути, если опираться на обычные законы создания заклинаний, такое считалось невозможным, так как магический потенциал мага был невелик, и ему просто не хватило бы сил для этого. Да что там говорить, даже для самых могущественных магов того времени подобное было не под силу. Однако факт возникновения сильного урагана вопреки физическим законам и законам природы подтверждался десятками поваленных деревьев и парой разрушенных окрестных деревень. Создавший заклинание маг чудом выжил и сумел отвести смертоносный вихрь от людских жилищ.
   Спустя сутки на место происшествия прибыла группа архимагов из Сообщества, для расследования случившейся катастрофы. Сперва они предполагали, что вся история подстроена самими магами-энтузиастами, дабы привлечь к себе внимание, но тщательно проверив все обстоятельства произошедшего - изменили свое мнение.
   Специалисты в течение полугода изучали этот инцидент и пытались снова воссоздать заклинание. С помощью мага, создававшего его в первый раз, им это удалось. Но они столкнулись с проблемой взятия сотворенных чар под контроль: маг не обладал достаточной волей, чтобы подчинить себе разбушевавшуюся стихию. В результате был уничтожен целый город, а сами участники эксперимента погибли.
   Впрочем, это не остановило Магическое Сообщество. Мир облетела новость о новом методе создания заклинаний - более могущественных и опасных. Всех обладателей Дара охватило безумие. Они соревновались между собой в скорейшем овладении новым методом. Каждый из них мечтал сотворить свое, исключительное заклинание.
   Последствия этого безрассудства дали о себе знать уже через год, когда резко участились случаи неудачных попыток, вследствие которого маг умирал. Именно тогда всполошилось и Магическое Сообщество, и крупные ордены, и кланы. Квалифицированные исследователи начали ставить опыт за опытом, эксперимент за экспериментом, часто рискуя собственными жизнями. Оказалось, что новый метод и создаваемые с помощью него заклинания таили в себе большую опасность, чем предполагалось ранее.
   Кроме того что их сложно контролировать, некоторые причиняли ужасную боль, как физическую, так и ментальную. Многие маги сходили с ума из-за этих побочных эффектов. Воздействие могло проявиться только через определенный промежуток времени в виде неожиданной и беспричинной смерти, сумасшествия, и других необратимых последствий, вплоть до разрушения души мага.
   Узнав эту жестокую правду, архимаги начали незамедлительно действовать: был разглашен закон, запрещающий использование нового метода. Но это мало чем помогло. Маги продолжали умирать в попытках овладения могущественными заклинаниями. Скоро, от нескольких тысяч чародеев осталось меньше половины. Тогда и был введен более жесткий закон, карающий казнью всех, кто не соблюдает волю Магического Сообщества. Этим они пытались остановить хотя бы тех, кто еще не ступил на этот опасный и разрушительный путь. По городам выпустили специальные отряды магов, следящих за этим, и после нескольких показательных "наказаний" количество нарушающих действительно стало снижаться.
   Однако на этом проклятие новых заклинаний, названных "запретными", не закончилось. Каким бы разрушительным и опасным не был эффект от использования запретного метода, последствия применения подобных заклинаний более трех-четырех раз оказались еще ужаснее, в буквальном смысле этого слова. Ученые маги, изучающие новый метод, выяснили, что многократно использующий запретную силу маг со временем, если ему удавалось каким-то образом выжить, покрывался аурой дикого и необъяснимого ужаса. Чем больше он пользовался новой силой, тем плотнее и сильнее становилась аура вокруг него. Доходило и до того, что даже сильный духом человек не мог находиться рядом с ними. В конце концов, потерявшие всех близких и дорогих им людей, маги сходили с ума и кончали жизни самоубийством.
   К концу Безумного Десятилетия в мире осталось немногим больше тысячи магов, включая самых юных учеников. Практически никто из использовавших запретные заклинания не выжил. Ученые-исследователи так и не смогли понять, чем именно вызвано столь пагубное влияние, хотя многие предполагали, что таковой была цена нарушения основных законов магии.
   Закончилось все тем, что ввели запрет не только на использование нового метода, но и любого упоминания о нем. Всю информацию, касающуюся запретных заклинаний и связанных с ним исследований уничтожили. Сжигали все, начиная от книг заклинаний и заканчивая личными дневниками. Из всеобщей истории магов стерли всякое упоминание о Безумном Десятилетии Века Обретения Могущества. Очевидцам-магам приказали молчать под страхом смерти, а для людей распустили слух о том, что никаких могущественных заклинаний нет и якобы вызванные ими разрушения всего лишь последствия разбушевавшейся природы, благо в то время засухи, наводнения и ураганы не были редкостью на Континенте. Не прерывающийся бег времени стал союзником Магического Сообщества, превратив случившееся в легенды и сказания...
   Реннет закрыл уставшие глаза, но черные буквы все еще плыли в его сознании. Ответ на свой вопрос он все же получил, пусть и совершенно случайным образом. Эмоциональное удовлетворение быстро охватило его разум, заставив губы невольно растянутся в улыбке. И хотя он чувствовал сильное желание продолжить чтение, нужно было дать глазам немного отдохнуть.
   "В конечном счете, я оказался прав, - думал он. - Эти проявления не имели прямого отношения к моему элементу, а значит, версия Мастера в корне неверна. Хотя, смею предположить, что многие маги, прочитав эту историю, в лучшем случае приняли бы ее за красивую легенду, а в худшем - за бред сумасшедшего. Магическому Сообществу все-таки удалось сокрыть действительность, - горько усмехнулся Реннет. Сам он не сомневался в правдивости данного повествования".
   После короткой передышки юноша возобновил чтение и узнал, что несколько сотен запретных заклинаний, собранных в шестнадцать черных томов, были утрачены. Они таинственным образом исчезли из хранилищ Сообщества. В этом подозревали организацию под названием Гильдия Теней, но никаких прямых улик и доказательств их причастности не смогли найти.
   Дальше шел разговор между автором этого документа и неизвестным темным магом. В нем маг рассказывал о том, как к нему попал один из шестнадцати томов, включающих в себя запретные заклинания. Но когда автор попросил ему показать эту книгу, тот заявил, что уничтожил его, дабы содержащаяся в нем сила не попала в руки неосведомленного. Автор в нескольких строчках излагал свою печаль и сокрушение по поводу того, как не одна такая реликвия, возможно, была уничтожена и утеряна за прошедшие годы. Тем не менее, маг детально описал внешний вид уничтоженной им книги. По его словам, все они одинакового размера, шириной в две ладони, в угольно-черном переплете и тонкими снежно-белыми страницами, которые никогда не истлевали. А главная их особенность заключалась в абсолютно пустой обложке и чистых страницах, без каких-либо записей и текстов. На них невозможно что-либо написать или нацарапать. По словам мага, страницы оставались пустыми, пока магия не коснется их...
   Реннет внезапно замер, а его карие глаза невидяще уставились на испещренный буквами пергамент. За единый миг в голове юноши пронесся вихрь мыслей и картинок. Его лицо, не смотря на бледность, побелело, а по виску скатилась капелька пота. Он целую минуту стоял не шевелясь, словно застывшее каменное изваяние.
   Из оцепенения его вывел глухой звук упавшей на пол тетради, которую он держал в руках мгновение назад.
   - Не может быть... - прошептал он одними губами и, развернувшись, бросился бежать из библиотеки.
   Всю дорогу от Восточного Корпуса до Жилого здания Реннет бежал, не обращая ни на кого внимания, словно преследуемый стаей волков олень. По пути он столкнулся с группой молодых магов, при этом чуть не сбив их с ног, но даже не остановился, чтобы извиниться.
   Наконец, влетев в дверь своей комнаты и с громким стуком захлопнув ее за собой, юноша остановился и отдышался. Его взгляд, пробежав по всей комнате, наткнулся на висящую у стены Мантию Темноты. Сняв ее со стены, юноша, стал обыскивать ее потайные карманы. От волнения у него немного дрожали руки, поэтому пальцы то и дело запутывались в мягких складках ткани.
   Прекратив бесплодные попытки, Реннет остановился, глубоко вдохнул, и заставил тело успокоиться. Дрожь в руках прекратилась. Без лишней суеты юноша осторожно запустил руку в глубокий потайной карман, находящийся с внутренней стороны мантии. Он был сделан специально для хранения книги заклинаний. И действительно, вытащенный юношей предмет представлял собой небольшую книгу в матово-черном кожаном переплете.
   Усевшись на стул, Реннет тщательно осмотрел книгу со всех сторон. Никаких записей, рун, или других каких букв на обложке нет. А сами снежно-белые пустые страницы казались совершенно новыми. Юноша попробовал предельно сосредоточить свои чувства на этой книге и... через несколько мгновений, почувствовал слабое, едва ощутимое присутствие магии. Несомненно, предмет был защищен специальным заклятием, скрывающим другие заклинания, наложенные ранее.
   - Это действительно она, - пораженно пробормотал Реннет. Отложив книгу в сторону, он обхватил голову руками, стараясь собраться с мыслями.
   Эта книга хранилась у него еще со времен обучения в Гильдии Теней. Там юноша провел немало времени в попытках найти любую информацию о своем элементе и о магах, обладавших ими в прошлом. И именно там Реннет узнал о запретном хранилище книг, находящемся под одной из двух башен, названных Темными Близнецами. По слухам, в нем хранились секретные документы Гильдии, собранные за века существования, и различные книги тайных заклинаний. Юноша загорелся желанием побывать там, чтобы своими глазами увидеть тайны этой наемной организации, с которым не хотели связываться даже могущественные ордена боевых магов. Не в его правилах действовать необдуманно и спонтанно, поэтому он долго и упорно готовился к этой дерзкой вылазке. Точное месторасположение хранилища выяснить оказалось непросто, но после долгих попыток ему удалось это сделать. Реннет несколько раз взвесил все "за" и "против", прежде чем начать действовать.
   Вход в подземную комнату тщательно защищался всевозможными заклинаниями-ловушками и если бы не чутье к магии, задумка Реннета вполне могла закончиться провалом. Конечно, юноша понимал, если все провалиться, то его уже никто не спасет, но любопытство взяло верх над трезвой рассудительностью. Да, и чего уж греха таить, ему просто захотелось узнать, на что он действительно способен, а моральная сторона его никогда особо не останавливала.
   Впрочем, проникновение прошло неплохо, только вот осмотреть хранилище, на деле оказавшееся громадным залом в сотни, а может даже тысячу метров протяженностью, и ознакомиться с тайными документами ему все равно не удалось. Из-за внезапного появления Главы Гильдии Теней, Реннету пришлось срочно покидать библиотеку, пока его не заметили. Чтобы его вылазка не пропала даром, юноша прихватил лежащую на полке книгу, предположив, что в ней содержаться либо секретная информация, либо тайные заклинания.
   Во время проникновения Реннет опустошил себя, чтобы пройти через заклинание, реагирующее на присутствие магии, и потому, когда он выбрался из хранилища, все мысли в голове путались, в теле чувствовалась неодолимая усталость. Юноша еле добрался до комнаты, выделенной ему Гильдией. Каково же было его разочарование, когда вынесенная им книга оказалась пустой? Разумеется, даже с затуманенным сознанием, он не мог не задуматься о том, что делала эта книга в тайном хранилище: никакого присутствия магии он в ней не чувствовалось и никаких скрытых знаков и символов тоже нет - она выглядела как обычная книга для ведения записей. Долгие ночи он пытался разгадать ее тайну, но увы - ничего не получилось. В конце концов, Реннет даже обрадовался, что книга не имела никакой ценности. Значит, его пропажу могли и не заметить. Юноша спрятал его в своей комнате, на всякий случай. Второй раз лезть в подземелье под башней, для того чтобы вернуть его на место, он точно не собирался. Хранящиеся там тайны, предназначались не для его глаз.
   Покидая остров, Реннет прихватил книгу с собой, дабы не оставлять в крепости доказательство о своем проникновении. Запрятав под мантию, он тут же забыл о ней, и не вспоминал до сегодняшнего дня...
   Теперь же, держа книгу в руках, он вспоминал об этой безумной затее. Сомнений почти не оставалось - то была одна из шестнадцати черных книг, содержащих в себе запретные заклинания.
   "Все сходится, - размышлял юноша. - Книгу я вынес из Гильдии Теней, куда его спрятали маги организации еще несколько веков назад. То, что запретными заклинаниями пользовались последние Истинные Тени, лишь доказывает это, потому что одним из них был не кто иной, как сам тогдашний Глава Гильдии. - Реннет медленно повертел небольшую книгу в руках: - Если это действительно запретная книга, то это добавляет еще больше неприятностей на мою голову, - невесело продолжил он. - Отношение наемной организации к моей персоне из-за отказа присоединятся, мягко говоря - плохое. А сейчас к этому еще добавится кража особо ценной собственности..."
   Через минуту, послав всех к демонам, юноша запер дверь на засов и присел на корточки, положив перед собой книгу.
  "Вот сейчас и проверим, - восторженно усмехнулся он. Протянув над книгой руку, Реннет сконцентрировался на создании поджигающей сферы. - Если она та самая, то ничего с ней не должно произойти, а если же нет - то она, скорее всего, сгорит, - решил он, приведя заклинание в действие.
   Полыхнула ослепительная вспышка - и книга воспламенилась. Реннет не на шутку встревожился и из-за опасений спалить комнату уже собирался тушить ее, когда пламя, неожиданно, исчезло само. Перед ним снова лежала целая и невредимая книга в черном кожаном переплете.
   "Получилось!" - мелькнуло в голове. Затаив дыхание, он медленно раскрыл ее на самой первой странице: как и ожидалось, на белоснежном листе появились черные как смоль буквы. Всего несколько строк, написанных на старом языке Континента, прямо по центру страницы.
  Улыбнувшись, Реннет приступил к чтению, но... странно... чем больше он вглядывался в эти слова, состоящие из острых черных букв, тем бессмысленнее они ему казались.
   - Что за бред! - выругался юноша. Еще мгновение назад, эти слова выглядели как самые обычные, и он видел в них смысл, но сейчас они как будто размывались перед глазами, а буквы перемещались с места на место, словно маленькие черные пауки...
   Внезапно появилось непонятно ощущение страха: короткие светлые волоски на руках юноши встали дыбом, а по спине пробежал неприятный холодок. Так же резко у Реннета разболелась голова. Боль с каждой секундой становилась сильней и сильней, оставив другие чувства на второй план. Не понимая, что происходит, он оттолкнул книгу и вскочил на ноги, схватившись за голову. Но уже через мгновение снова упал и беззвучно завыл, скорчившись на полу. Казалось, невыносимая боль разрушает его разум частица за частицей.
   Юноша не мог точно сказать, сколько прошло времени, но боль медленно начала перемещаться из головы в грудь, к сердцу. Одно мгновение Реннет застыл, не в силах дышать, и сердце перестало биться, зажатое в тисках боли, но потом - все закончилось. Боль ушла внезапно, и сердце снова бешено забилось, разгоняя по венам кровь.
   Несколько минут парень лежал на полу, лихорадочно дыша, не в состоянии пошевелиться. Ощущение разрушительной боли все еще отдавалось в голове и груди. Одежда насквозь промокла от пота. Скоро ощущения вернулись к нему и с огромным трудом, после нескольких неудачных попыток, Реннет смог забраться на кровать. Не раздеваясь, он с головой забился под одеяло, прижав колени к подбородку. Тишина и темнота теперь были его лучшими друзьями. Черная книга так и осталась лежать под кроватью...
  
   - Так ты не знаешь из-за чего ты?.. - смутившись, Дженна не смогла закончить.
   - Скажи просто: впал в депрессивно-пассивное состояние, - прервал ее Реннет. Они сейчас с Дженной и Торном завтракали за одним столиком. Последние успели познакомиться, пока юноша был "немного не в себе", и теперь ему приходилось терпеть их общую болтовню. - Нет, не знаю, - продолжил он, - я вообще последнюю неделю плохо помню, как будто все происходящее было покрыто туманом, из которого мне никак не удавалось выбраться.
   Он говорил неправду. Реннет знал, из-за чего все это случилось, хотя не вполне понимал. Невольно юноша поддался воспоминаниям последних дней.
  Все началось после того вечера, когда он открыл Черную книгу. Вслед за ужасной болью пришла апатия. Создавалось ощущение, что все чувства разом притупились. Целую неделю он ходил на занятия, посещал столовую и, в общем, делал все то, что и до этого, но сознание его как бы пребывало во сне. Он смутно и мало помнил об этих днях. В себя юноша пришел только вчера, когда слова Рэанны заставили его разозлиться и очнуться. "Я вот, все думаю, когда же ты сдохнешь? Однако сейчас, глядя на тебя, понимаю, что ждать осталось недолго!" - сказала она тогда презрительным тоном. Этого юноша вытерпеть не мог...
   - Я слышала, такое бывает, когда сильно себя опустошаешь созданием могущественного заклинания, - тем временем предположила Дженна, вырвав Реннета из глубин воспоминаний.
   - Да, но тогда оно длиться всего пару часов, - мотнул головой Торн. - Правда, иногда, нечто подобное случается, если маг длительное время находиться в сильной и крайне напряженной психологической и физической активности.
   Реннет прекрасно знал, что ни одно из этого не является причиной его "блуждания", но не стал ничего говорить, позволив им и дальше строить догадки и версии. Он старался поскорее закончить с завтраком, чтобы отправится по своим делам. А Дженна и Торн продолжали болтать о разных мелочах. Юноша нисколько не удивился тому, что они так быстро поладили, так как основной чертой Торна было его умение найти общий язык с кем угодно.
   - Ладно, - произнес юноша через некоторое время, когда с едой было покончено, - мне пора. Есть одно очень важное дело, которое мне предстоит сделать, - сообщил он, вставая из-за стола. Попрощавшись с недоумевающими товарищами, Реннет понес посуду к стойке.
   От посторонних не укрылось обстоятельство его странного поведения в последние дни. По этому поводу здесь ходили всевозможные слухи, и если бы юноша прислушался к разговору посетителей столовой, то наверняка бы понял, что речь в основном идет о нем самом. Но Реннет не замечал ничего вокруг, будучи погруженным в собственные раздумья. Из того что произошло когда открыл злополучную книгу и собирался прочитать строки он сделал вывод, что не готов узнать тайну запретных заклинаний, и уж тем более использовать их. Сила, сокрытая в этой книге, пока не подвластна ему. Наверное так.
   Покинув столовую, Реннет отправился искать Мастера Селесту - учителя практической боевой магии стихии огня. После недолгих поисков один из старших магов направил его в учебное здание, где Мастер готовилась к полуденным занятиям.
   Кабинет Селесты располагался в левом крыле огромного Учебного Корпуса. Остановившись в коридоре напротив нужной двери Реннет чуть задержался, собираясь с духом. Мастер была известна своей суровостью, а дело было серьезным. Наконец, напряженно выдохнув, юноша твердо и уверенно постучался.
   Прошло некоторое время, прежде чем Мастер открыла дверь. "Видимо, она занята чем-то важным", - подумал еще Реннет. Увидев парня, Селеста улыбнулась и поспешно воскликнула:
   - О, Реннет! Пожалуйста, заходи! Я сейчас освобожусь, обожди немного, - попросила она.
   Юноше еще не приходилось бывать в кабинете Селесты. Очутившись в этой небольшой комнате, он понял, что она имеет полное право называться "рабочим кабинетом". Помещение одновременно смахивало и на библиотеку, и на лабораторию. Все рабочее пространство, включая стол, пара шкафов и несколько полок - оказалось буквально заваленным книгами и различными непонятными приборами, назначение которых Реннету было неизвестно.
  Из огромного окна, выходящего прямо к аллее фениксов, лился яркий дневной свет. Мастер Селеста склонилась над рабочим столом из красного дерева и с предельной осторожностью и сосредоточенностью разворачивала какой-то предмет, завернутый в черную шелковую ткань. Ее глаза восторженно блестели, прямо как у маленького ребенка получившего любимую сладость. Удивленный ее выражением лица, так несвойственной для сурового учителя, Реннет подошел ближе к столу, чтобы лучше рассмотреть предмет в ее руках.
  Юноша еще сильнее удивился, когда обнаружил, что это короткий и узкий клинок, отливающий алым при свете солнца. Рукоять кинжала была сделана из белого золота, под тонкую женскую руку. Изящество и красота оружия, наряду со смертоносностью, впечатляло воображение. Ко всему прочему Реннет чувствовал в ней сильные чары.
  Мастер тщательно осмотрела кинжал и, удовлетворенно хмыкнув, завернула его обратно и положила в один из многочисленных выдвижных ящиков шкафа.
  - Все, теперь мы можем поговорить, - сказала она, повернувшись к юноше. - Кстати, я очень рада была узнать, что твое обучение прошло успешно, - в ее голосе появились странные нотки.
  - Спасибо! - искренне ответил Реннет. Вернувшись из Гильдии, он был удивлен тем, что Мастер ничуточку не изменилась за это время: тот же взгляд, то же выражение лица и тот же характер. И хотя ей было около тридцати лет, это не мешало ученикам, в том числе и Реннету, восхищаться ее красотой. Кроме того, она единственная из учителей, кого юноша действительно уважал.
  - Так по какому вопросу ты пришел ко мне, Реннет? - прямо спросила женщина, махнув рукой на стул и приглашая его сесть.
  - Прошу прощения за столь ранний визит, Мастер. Я хотел бы попросить вас об одолжении, касаемо моей дальнейшей учебы в клане, - ответил тот. Селеста внимательно посмотрела на него и вопросительно приподняла бровь. Реннет продолжил: - Я хотел бы обучаться огненной магии лично у вас!
  - Я правильно тебя поняла? Ты хочешь стать моим личным учеником и обучаться вне основных занятий? - уточнила Селеста после небольшой паузы. В голосе женщины слышалась напряженность.
   Вообще, так называемые "ученики мастера" в нынешние времена стали редкостью, потому что в этом не было большой необходимости. Программа обучения боевых магов охватывала практически все обширные направления в магии. Говоря иначе, маги получали всю необходимую информацию из общих занятий. В личные ученики могли подастся лишь те, кто желал узнать более специфичные и малоиспользуемые заклинания, или выражаясь проще - фанатики магии. Кроме того, у учителя всегда оставалось право отказать в личном обучении любому адепту. Это уже представляло собой нечто большее, чем отношения обычного Мастера и ученика. От последнего требовалось полное уважение к учителю, а от него, в свою очередь, терпение и искреннее желание обучать.
  - Да, - коротко ответил Реннет. Он был уверен в своем решении, так как обдумывал его уже не единожды.
  - Но ты и так прекрасно справляешься, - все еще не отрывая взгляда от лица юноши, сказала Мастер Огня. - По мастерству и силе в искусстве магии тебя можно поставить вровень с магами третьей ступени. Тем более я слышала, что у тебя самого уже есть ученица, - неожиданно добавила она, улыбаясь.
  - Ученица? - вопрос Селесты застал юношу врасплох.
  - Ее зовут Дженна. Сколько времени я занималась с ней, пытаясь научить самым простым заклинаниям стихии огня, - покачала головой Мастер, - но все впустую. Даже Поджигающая Сфера давалась девчонке с трудом. Я никак не могла понять, почему так получается, и не могла помочь ей. - Селеста пронзила парня подозрительным взглядом: - Но недавно она заявляется на занятия, без особого труда создает Огненный Шар и еще полдюжины неслабых заклинаний. Когда же я спросила у нее об этом, то получила ответ, что это ты научил ее. И как прикажешь такое понимать? Как тебе удалось?
  Реннет немного смутился и, слегка откашлявшись, ответил:
  - Все довольно просто. Я дал ей несколько советов о том, как лучше концентрироваться и контролировать магию. Благодаря своим способностям я могу видеть ауру ее силы. Вся проблема в том, что эта девушка обладает огромным количеством магической энергии. Ее магия слишком велика для столь юного возраста, из-за чего ей и трудно контролировать процесс создания заклинаний.
  - Будь это так, я бы почувствовала ее силу, - недоверчиво произнесла учитель.
  - Нет. Даже мне со своим чутьем, в десятки раз превышающим ваше, нелегко это сделать. Не могу сказать с уверенностью, но, по-моему, она обладает редкой способностью, называемой Скрытым Магическим Потенциалом. Эта способность позволяет магу скрывать свою силу от посторонних. Я же, могу не только чувствовать, но видеть ее магию благодаря своему необычному зрению. Это-то и позволило мне понять ее проблему. Думаю, со временем и практикой она сможет развить свой талант до такого уровня, что даже сильный маг не сможет почувствовать ее силу и примет за обычного человека, - закончил Реннет.
  Целую минуту женщина молча обдумывала услышанное, а потом заговорила:
  - Интересно, а ты действительно далеко продвинулся, - заметила она.
  - Да, - спокойно согласился юноша, - но я хотел бы совершенствовать свою стихию. Я стану хорошим боевым магом, только если научусь в полной мере использовать и силу элемента, и силу стихии. Вы знаете все тонкости и хитрости огненной магии, и вам известны многие заклинания этой стихии, в том числе улучшенные, которых невозможно найти в базовых учебниках.
  - Я поняла тебя, Реннет. Но хочу спросить, а ты понимаешь, что став моим учеником тебе придется помогать мне? - спросила Селеста. - Возможно, тебе придется тратить все свободное время на это. Ты готов пожертвовать собственными интересами ради обучения у меня?
  - Разумеется, - твердо ответил Реннет.
   
  Глава 16 Задание Правящего клана
  
   В одной из громадных и роскошных комнат Императорского Дворца, стоящего в самом центре города Азранн, два мага высших рангов вели между собой чрезвычайно важный разговор. Оба они принадлежали к одному из древнейших и сильнейших кланов Светлого Ордена. Это можно было понять по их чистым, белоснежным мантиям. Подобные имели право носить лишь боевые маги клана "Свет", который, ко всему прочему являлся Правящим кланом ордена. Спросите, что они делали во дворце Императора Ардаса? Все достаточно просто. Дело в том, что у правящего клана нет собственной крепости в Азранне, только отдельная школа для обучения юных магов. Многие ее члены проживают в дворцовых покоях или же имеют собственное частное жилье в столице. Некоторые советники Императора в прошлом посчитали, что существование неприступной крепости наряду с дворцом неприемлемо, так как создает ощущение противостояния между Орденом магов и Правительством. Это даже могли принять как борьбу за власть между ними. К тому же, в отличие от того же Немисса, городская стража Азранна состоит из объединенных отрядов людей и боевых магов. Ведь как-никак Светлый Орден является военной и защитной силой государства и естественно, что высшие чины магов обязаны находиться в числе окружения Императора.
   Одним из вышеупомянутых двоих был не кто иной, как сам Глава Света - Райзер, а значит и глава всего ордена светлых магов Азраннской Империи. Его короткие черные волосы, заметно тронутые сединой, казались серебристыми и придавали ему величественный вид. И хотя внешне он выглядел как высокий мужчина средних лет, мускулистый и крепкий - старость быстро захватывала его тело. Даже особые заклинания, продлившие его молодость до сегодняшнего дня, уже не в состоянии были ему помочь. Буквально лет через десять этому человеку суждено будет превратиться в глубокого старика, который не сможет сотворить даже одно простое заклинание.
   Проблема заключалась в том, что заклинания продления жизни действовали лишь на первых порах старения тела, и уж тем более не защищали от истощения магических сил, начинавшегося после пятидесяти лет.
   Но на данный момент проблема старения волновало Главу меньше всего. Тень войны, беспощадной и неминуемой, нависла над всей Империей. Она исходила от Темных - тех самых магов, которых считали канувшими в небытие после Светоносной Войны. Их считали полностью уничтоженными...
   Они все ошибались! И эта ошибка, сейчас, могла стоить светлым очень многого. Вот, уже который месяц сюда, в Азранн, приходят все новые и новые донесения, указывающие на непонятную активность в Свободных Землях, что находились по соседству с южными границами Империи. Несомненно, там что-то готовилось: ходили слухи о часто появляющихся магах, носящих черные одеяния. Мастера Райзера это очень тревожило, так как еще полгода назад о темных магах ничего не было слышно. Все менялось с невероятной быстротой и создавалось ощущение, что кто-то очень умело и тщательно все подготовил.
   За последнее время более половины агентов и добытчиков информации, посланных за границы Империи, не вернулись. А те, кто вернулся, приносили лишь скудные и порой ложные слухи. Их очень умело перехватывали и светлые даже не знали, кто это был. Никто точно сказать не мог, что слухи о возвращении Темных правдивы и не являются попыткой ввести боевых магов в заблуждение. Пока Правящий клан сохранял эту информацию в тайне, но долго продолжаться так не могло. Когда все узнают о происходящем, в Ордене может подняться паника...
   - Значит, вы считаете, что мальчишка уже готов? - голос второго мага вернул Главу из невеселых раздумий в реальность.
   Владелец голоса сидел в роскошном и мягком кресле, положив ногу на ногу и задумчиво вертя в руке маленький золотой кулон, в виде продолговатого тонкого цилиндра. На вид ему было лет сорок - сорок пять. Красивое лицо с приятными чертами, глубокие черные глаза, присущие коренным жителям Азранна, и тонкие изящные руки делали его похожим на чистокровного аристократа. Он производил впечатление умного и уравновешенного человека. Многие в столице знали Алерта как главного заместителя главы Правящего клана и его будущего преемника.
   Алерт нравился Главе: в нем он видел острый ум, мудрость, необыкновенный талант стратега и, что немаловажно, чувство справедливости. Эти качества как нельзя лучше подходили будущему правителю Ордена. И единственной причиной того, что Магистр Райзер все еще не поставил его на свое место, являлось то, что Алерт был слишком осторожным и не любил рисковать. Мастер считал: только идя на риск можно добиться чего-то большего, чем имеешь сейчас!
   - Думаю, что готов, - ответил правитель, после недолгой паузы. - Ты и сам видел отчет Киоса. Мальчишка победил в дуэли мага, которая была выше его по рангу на целых две ступени. Согласись Алерт, это впечатляюще для его возраста!
   - Конечно, Мастер, - неохотно кивнул заместитель, - но Вор - это не девушка-маг, а опытный шпион и профессионал, сумевший забраться во Дворец Императора. Он убил всех магов, посланных за ним. Я только что получил отчет: за прошедший месяц Призрак расправился с четырьмя высокоранговыми магами, очень близко сумевшими подобраться к нему.
   - Вот об этом я и хотел сказать. Мы теряем слишком много людей, а вор тем временем мог уже передать всю информацию темным...
   - Достоверно известно, что Призрак не покидал границ Империи, - поспешно перебил его Алерт.
   Магистр кивнул в знак согласия, но сдаваться не собирался:
   - Да, он не покидал нашу территорию, но это не значит, что он не мог связаться со своими заказчиками здесь. Понимаешь, у мальчишки есть необыкновенный талант, и на сегодняшний момент только он способен найти его. Кроме того он обучался в Гильдии Теней. Ты и сам прекрасно знаешь об Испытании, что ждет в самом конце этого обучения. Оно ужасно по своей сути, и поверь мне, наш юный маг не был исключением для них.
   - Значит, вы думаете что он?.. - на лице заместителя появилось тревога.
   - Я практически уверен в этом, - ответил Глава, даже не дослушав вопроса.
   Алерт задумался на минуту, а потом задал новый вопрос:
   - А что если он станет опасен для нас самих?
   - Об этом я уже размышлял, но, честно говоря, ответ мне неизвестен. По словам Киоса, парень довольно-таки дерзок, и это действительно может стать трудностью для нас, - вздохнул он. - Но как бы то ни было, нашей основной и первейшей задачей сейчас является поимка и уничтожение вора.
   - Мы еще не знаем, согласиться ли мальчишка? - с сомнением покачал головой его собеседник. - Он вполне может отказаться, а приказать ему мы не сможем в виду того, что он не достиг совершеннолетия. Лично я - будь у меня такой выбор - точно бы отказался!
   Райзер внимательно посмотрел на своего заместителя. "Вот из-за подобного отношения ты еще не готов занять место Магистра" - подумал он про себя, а вслух сказал:
   - Он не так прост, как кажется. Думаю, наше предложение сильно заинтересует его. Во всяком случае, мы обязаны сделать так, чтобы он не смог отказаться, - в голосе мага послышались стальные нотки. Он небрежно поправил воротник белой мантии, добавив: - И потом, мальчишка пойдет не один. Я собираюсь отправить с ним группу лучших магов-сыщиков. Затевается что-то серьезное, и мы должны поскорей покончить с этой проблемой.
   - Надеюсь, все получиться, - сказал Алерт, внимательно осматривая золотой кулон в руке. При этом на его лице была заметна тень сомнения.
  
   В жизни Реннета последние шестнадцать месяцев пролетели как одно мгновение. После того как Мастер Селеста согласилась взять его в ученики, свободного времени практически не осталось: с раннего утра и до позднего вечера юноша изучал новые заклинания огненной стихии под руководством учителя и попутно помогал ей в работе. Все оставшееся время после ужина у него уходило на тренировки боевых искусств и элемент Тени. Теперь он редко виделся с Торном, Дженной и в особенности с магом Ванаэлем, который был занят подготовкой к очередному экзамену, теперь уже на титул Мастера Магии. Стоит заметить, что его не было в Немиссе, когда юноша вернулся с Безымянного острова, поэтому встреча произошла лишь спустя два месяца. В первый же день они провели между собой тренировочный бой, в ходе которого маг признал, что Реннет больше не нуждается в его обучении боевому искусству Лирин. Совмещая этот стиль боя с теневым перемещением, юноша шел на равных с ним, если не сказать побеждал. Неудивительно, учитывая то, что стиль Лирин изначально разрабатывался для магов с элементом Истинной Тени.
   В общем, свободного времени не оставалось совсем, но юноша знал, на что шел. Сама же Селеста не могла нарадоваться своим учеником, хотя проявляла эту радость лишь одобрительными улыбками и словами "неплохо". Реннет схватывал все буквально на лету и всегда стремился как можно подробней узнать о том или ином новом заклинании. А его уникальное чутье к магии и зрение, позволяющие видеть ее, оказались бесценными в многочисленных исследованиях Мастера. У ученика порой даже возникали подозрения, что женщина согласилась учить его только из-за этих способностей. Впрочем, он не ломал голову по такому поводу. Она всегда была такой. Учитель и ученик подолгу возились с каким-нибудь артефактом или предметом, выявляя его свойства. Реннет сообщал результаты своих наблюдений Селесте, а та, в свою очередь, записывала их и в дальнейшем использовала в экспериментах.
   Иногда Мастер брала юношу с собой в качестве помощника на общие уроки практической боевой магии, где его обязанностью было приглядывать за действиями остальных учеников и магов. Также, если Селеста просила его, Реннет наглядно демонстрировал сотворение того или иного заклинания. Бывали случаи, когда они на пару с Мастером проводили показательные бои, опять-таки в целях наглядного примера использования атакующих и защитных заклинаний.
   Конечно, в первое время ученики и маги были недовольны присутствием юноши на занятиях в качестве помощника мастера. Многие из них находились выше Реннета по рангу, и им казалось унизительным его главенство. Некоторых бесило то, что приходилось спрашивать совета по поводу создания нового заклинания у несовершеннолетнего мальчишки. Сам Реннет не обращал внимания на возмущения учеников и все его слова к ним были строго по делу. Он спокойно и безразлично объяснял им тонкости и хитрости использования огненных заклинаний, показывал их действие наглядным примером, при этом никого не ругал и не хвалил. Как бы там ни было, через некоторое время все смирились с его ролью помощника - в конце концов, они не могли не признать того, что юноша знал заклинания, которые им только предстояло изучать.
   За прошедший год с небольшим Реннет добился значительных успехов в огненной магии. Его список выученных заклинаний пополнили десятки новых, в том числе и улучшенных - так называли базовые заклятия, переделанные для большей боевой эффективности. Они являлись редкостью, из-за того что маги создающие их старались сохранить все методы в тайне. У Мастера Селесты имелось немало таких заклинаний, и некоторым из них она обучила юношу. Хотя стихия огня в основном специализировалась на атакующих типах, Реннет неплохо овладел и иллюзорными. Он не забывал о том, что во многих боях одерживал победу благодаря заклинаниям именно такого рода.
   В связи с возрастающим мастерством и силой юноши Глава Киос не раз предлагал ему пройти экзамен на следующую ступень, но тот лишь вежливо отказался. Он считал это пустой тратой времени и здоровья. Кроме символичного повышения оплаты обязательного патрулирования границ и нескольких бесполезных, по его мнению, привилегий, повышение ранга не давало ничего. Постоянную должность в клане Реннет мог получить только с достижением девятнадцати лет, то есть совершеннолетия. А пока юноша старался, не забегая вперед все хорошенько обдумать, целиком посвятить себя тренировкам и повышению собственных боевых характеристик. Он даже не стал перебираться из комнаты ученика, превратившись в своего рода достопримечательность для новичков.
   Сегодня Реннет и Мастер Селеста проводили очередное исследование. Они уже успели стать для юноши привычкой. Дело в том, что Мастер была неравнодушна ко всяким магическим предметам, в особенности к зачарованному оружию. У нее собралась целая коллекция разнообразных клинков, таящих в себе те или иные свойства. Она то и дело пополнялась новыми экземплярами.
   Вообще, наложение чар - как вид магии, обычно не распространен среди боевых магов. Этим занимались специально обученные маги-кузнецы. Но, тем не менее, Селеста владела несколькими простыми приемами усиления и укрепления оружия с помощью магии. Подобный навык мог оказаться довольно полезным в некоторых случаях, и поэтому женщина без всяких раздумий обучала этому Реннета.
   Предметом их сегодняшнего изучения стал уже знакомый юноше кинжал, тонкий и узкий, выкованный из необычного металла, отливающего пурпурным. Этот кинжал являлся гордостью коллекции учителя.
   Проводя поверхностный осмотр оружия, Реннет не мог не восхититься его качеством. Рукоять делалась специально для узкой женской руки, чтобы она удобно ложилась в ладонь и не причиняла ни малейшего дискомфорта. Двустороннее лезвие длиной в три ладони плавно сужалось к острию, и было хорошо сбалансировано. Но больше всего удивлял металл, из которого ковалось это оружие. Юноше не знал его точного названия, но ему уже приходилось слышать о чем-то подобном: кроваво-красный, удивительно редкий, он обладал свойствами поглощать магию огненной стихии.
  Когда Реннет спросил у Мастера о том, знала ли она о необычных свойствах кинжала, та ответила уверенным кивком. Взяв клинок в левую руку, она сконцентрировалась... и вдруг, лезвие вспыхнуло - и малиново-алые язычки пламени побежали по ее гладкой поверхности. Они как бы обтекали все лезвие кинжала, оставляя нетронутым лишь рукоять.
  - Завораживает, не так ли? - спросила Мастер, любовно проведя рукой над объятым пламенем оружием.
  - Это просто необыкновенно! - подтвердил Реннет.
  - А теперь, посмотри сюда, - сказала Селеста и резким движением кисти опустила кинжал на железный подсвечник, стоящий на столе. Полыхнула короткая вспышка, и узкое лезвие без всякого труда прошло сквозь железо, разрубив предмет на две половинки. Края разреза были гладкими и чуть оплавленными. Юноша был впечатлен. Даже самый острый клинок из многослойной стали не смог бы проделать такое. Лезвие даже не затупилось.
  - Как это произошло? - удивленно спросил Реннет, рассматривая теперь уже бесполезные куски железа, бывшие когда-то подсвечником...
  Но Мастер не успела ему ответить, как послышался неожиданный грохот и стол, переломившись пополам, рухнул. Все что лежало на столешнице за одно мгновение оказалось на полу.
  И учитель, и ученик застыли в немом изумлении. А потом, глядя на обломки стола, Селеста начала сбивчиво объяснять, медленно приходя в себя:
  - Вс.. все просто: лезвие вбирает в себя магию владельца, и... и закаляется, становясь невероятно острым и прочным. В таком состоянии оно способно пробить любой тяжелый доспех, латы, и даже некоторые заклинания противника. К тому же, на этот кинжал наложены дополнительные чары. Честно признаюсь, я и сама раньше не встречала ничего подобного, - произнесла она, а потом, улыбнувшись, добавила: - Теперь придется менять не только подсвечник, но еще и стол.
  Реннет все еще рассматривал деревянный стол, несомненно, разрезанный кинжалом, хотя огненное лезвие вообще его не касалось. По краям разреза красное дерево чуть обуглилось, но в остальном, никаких признаков огня или дыма не было заметно. Чары кинжала действительно поражали...
  - Как я понял, этим оружием может воспользоваться только маг огненной стихии? - задал вопрос юноша.
  - Верно. В руках мага ветра, воды и земли оно будет лишь обычным кинжалом, без каких-либо магических свойств. Попробуй сам, Реннет, - протянула Мастер тонкий клинок юноше. Он уже больше не сиял пламенем.
  Маг не ожидал такого предложения, и после всего увиденного ему меньше всего хотелось прикасаться к этому кинжалу. А Селеста, видя колебания парня, только усмехнулась и продолжала настаивать.
  Перечить своему строгому Мастеру юноше не хотелось, и он неуверенно прикоснулся к рукояти, как бы опасаясь обжечься. Но ничего такого не случилось; металл хранил лишь тепло рук учителя.
  - Просто влей в него свою магию, но ни в коем случае не прикасайся к лезвию, - посоветовала Селеста, отходя на безопасное расстояние.
  Реннет заметил маневр учителя, а также ее лукавую улыбку. Глубоко вздохнув, он напряженно вытянул клинок перед собой и, сконцентрировавшись, направил свою магию в правую руку. Управление потоками магии теперь для него было обычным делом и уже через мгновение лезвие засветилось, а потом вспыхнуло пламенем. Пока юноша подливал в кинжал свою силу, маленькие язычки пламени подобно ряби на воде пробегали по лезвию. Все выглядело так же, как с Селестой, за исключением одного: цвет пламени был не малиново-красным, а скорее голубоватым.
  - Дело в тебе, Реннет, - ответила учитель на еще невысказанный вопрос юноши. - Видишь ли, каждый маг индивидуален по-своему. И эта индивидуальность распространяется даже на цвет и температуру пламени, прозрачность и плотность воды, скорость ветра или минеральный состав земли. Но такое различие появляется только после долгих лет тренировок, ведь даже младенцы приобретают индивидуальные качества с взрослением. Поэтому подобное явление и называют индивидуальным признаком магии, - закончила она.
  - Все равно, это удивительно! - юноша силой воли погасил клинок.
  - Согласна, - кивнула Селеста.
  Неожиданно, в этот самый момент, в дверь рабочего кабинета постучали. Обернувшись, Реннет посмотрел на Мастера. Женщина отрицательно мотнула головой, мол, не ждет никого, и направилась открывать дверь.
  В коридоре стоял высокий маг в темно-коричневой мантии и вышитыми на ней знаками отличия личной охраны Главы клана. Юноша сразу же узнал его, так как в последнее время ему не раз приходилось бывать у Киоса.
  Стражник, тем временем, поклонился, окинул комнату любопытным взглядом, и удивленно покосился на обломках рабочего стола. Задержавшись на этом зрелище пару мгновений, но воздержавшись от лишних вопросов, маг обратился прямо к Реннету, стоящему за спиной Селесты. Говорил он сухо и по делу:
  - Мастер требует мага Реннета в Приемный Зал! Он должен явиться туда немедленно!
  Теперь пришла очередь Мастера Селесты оглянуться на своего ученика, но тот лишь пожал плечами.
  - Я даже не представляю, зачем понадобился Главе, однако думаю, что скоро узнаю.
  Попрощавшись с учителем, Реннет вышел в коридор вслед за стражником. Тот не обмолвился ни словом о цели, с которой его вызвали и юноше пришлось строить всевозможные догадки. Честно говоря, одна версия была хуже другой...
  Стражник открыл дверь в приемный кабинет главы клана и, сразу после того как Реннет вошел, плотно закрыл ее. "Становиться все интересней и интересней, - подумал юноша, слыша за спиной звук поворачивающегося в замке ключа. - Похоже, дело действительно серьезное".
  - Здравствуй, Реннет! - Мастер Киос, до этого времени стоявший у окна, повернулся к нему. - Проходи и присаживайся, - сразу перешел Глава к делу, - у меня к тебе серьезный разговор.
  "Как будто ожидалось что-то другое", - усмехнулся про себя тот, но вслух спросил:
  - Что случилось?
  На этот раз Мастер чуть помедлил. Нервно стуча пальцами по деревянной столешнице, он обошел вокруг стола, за которым сидел Реннет, и снова вернулся в исходное место. Его лицо оставалось напряженным.
  - Правящий клан просит у нас, а точнее у тебя, содействия в некоем важном деле. Скажу прямо, им понадобились твои способности и чутье к магии. Подробностей, разумеется, я не знаю, и могу изложить тебе лишь то немногое, что мне сообщили. - Видя, что юноша внимательно слушает, Киос продолжил: - Тебе предстоит найти для них кого-то и сделать это, по их мнению, способен только ты. Лидеры Правящего клана просили меня предупредить, что дело очень опасное, но в случае успеха тебя ждет достойная плата. Также... - Глава сделал паузу, он был явно раздражен, - также они велели тебе не забывать об оплаченном в Гильдии обучении.
  "Да уж, тонкий намек, нечего сказать!" - гневно подметил Реннет. Он сжал зубы и правой рукой взлохматил свои непослушные темно-русые волосы. Юноша понял, к чему все ведется, но на данный момент ничего сделать не мог. Тем не менее, его удивил сам факт того, что "всемогущий" Правящий клан просит помощи у него - мага первой ступени из союзного клана. Насколько было известно, у них имелись возможности достать кого угодно и где угодно, без нужды обращаться к посторонним.
  "Интересно, кого они все-таки ищут? Этот человек явно маг, но кто же он такой, если за ним охотится Свет?" - размышлял Реннет.
  - В любом случае, парень, решать только тебе, - прервал его раздумья Киос. - Они не могут отдать тебе прямой приказ, так как ты еще не достиг совершеннолетия. Советую тебе хорошенько подумать, прежде чем давать ответ. Более подробную информацию о задании ты получишь при личной встрече, которая состоится в окрестностях Азранна. Точное место встречи я должен буду назвать в случае твоего согласия, - Мастер Киос устало выдохнул и, наконец, прекратил барабанить пальцами по столу.
  "Решать только тебе? Ну да, как же", - фыркнул юноша. Ему показались насмешкой слова Киоса, а сама ситуация напомнила первую встречу с боевыми магами. Формально у него тогда тоже был выбор, а на самом деле - нет. Впрочем, так же как и сейчас: если он откажется, то "приятную" жизнь Правящий клан ему обеспечит, в этом можно не сомневаться. Им легко удалось подловить его с оплатой обучения. Этот долг висел на нем, и пока он не будет погашен... хотя, правильней будет сказать, что он не будет погашен никогда.
  - Ладно, скорее всего, мой ответ будет положительным, - заговорил Реннет. Он смотрел прямо в лицо Мастеру, даже не пытаясь скрыть свою неприязнь. - Но прежде чем давать окончательный ответ, я должен переговорить с учителем. Сколько у меня времени?
  - До полуночи, - ответил мастер Киос. - Если согласишься, выступать придется не позднее завтрашнего утра.
  - Я все понял, - кивнул Реннет.
  Из Приемного Зала юноша вышел спокойным, и его лицо не выражало никаких эмоций, но как только он добрался до лестницы, вся кипевшая в нем злость и ярость выплеснулась наружу. Размахнувшись, он изо всех сил съездил кулаком по стене, чтобы хоть как-то прийти в себя. Послышался негромкий хруст и острая боль пронзила костяшки пальцев, а со стены посыпалась штукатурка. Реннет схватился за поврежденную руку и стиснул зубы, чтобы не закричать. Несколько минут юноша стоял, прислонившись к стене и постепенно приходил в себя. Боль действовала отрезвляюще.
  - Придется еще немного потерпеть, я пока еще слишком слаб, - шепотом произнес юноша. Окончательно успокоившись, он отправился в учебное здание, к Мастеру Селесте.
  Однако ее в кабинете не оказалось. Так как занятия давно закончились, Реннет предположил, что она уже могла вернуться в свою комнату. Жилые помещения учителей находились на третьем этаже жилого здания. Некоторое время юноша раздумывал: стоит ли тревожить Мастера? Внутренний голос подсказывал ему, что вторгаться в личное пространство учителя нельзя, но в то же время он не мог уйти, не попрощавшись и не объяснив ей ничего.
  Скоро он уже поднимался по лестнице Жилого здания. Комнату Селесты найти оказалось несложно. Помедлив в нерешительности перед ее дверью, Реннет протянул руку и тихо постучал.
  Мастер действительно была там. С первого взгляда на юношу она поняла, что тот пришел неспроста и поэтому, сразу, без лишних слов и приветствий, велела ему пройти.
  Раньше Реннету лишь однажды довелось посетить эту комнату. Да что там говорить, он и на третий этаж-то поднимался только в приемную, к Главе клана. Жилище Мастера Селесты казалось самой простой и заурядной на вид. Довольно просторная гостиная, соединенная со второй комнатой при помощи смежной двери, содержала в себе минимум мебели и украшений. Однако здесь царило непонятное ощущение спокойствия, тепла и уюта, которого так не хватало в его собственной комнате ученика. Наверно этому способствовали теплые и нежные оттенки стен, потолка, и мебели.
  Оказавшись в столь необычной обстановке, юноша смутился и застыл посередине комнаты. Виноват в этом был еще и внешний вид самой хозяйки. Реннет никогда не видел ее такой. Вместо привычной алой мантии сейчас на Селесте были тонкий облегающий серый свитер и длинная красная юбка, а обычно уложенные в хвост волосы теперь струились по плечам. Она совсем не походила на известного всем, строгого и жесткого Мастера-мага, не терпящего лени и слабости. Казалось, даже в ее движениях появилось больше женственности.
  - Садись, - сказала Селеста, указав на стул, стоящий у небольшого прямоугольного стола орехового оттенка. Подойдя к дверце одного из шкафчиков, она достала оттуда какой-то маленький белый сверток и пузырек с прозрачной зеленоватой жидкостью, уселась напротив юноши, а потом коротко приказала: - Давай сюда свою руку!
  Да-да, именно приказала, и Реннету понадобилось немного времени, чтобы понять ее намерения. Он неуверенно протянул женщине свою кровоточащую руку, предварительно закатав рукав мантии. Честно говоря, юноша и думать забыл о поврежденных костяшках и удивился тому, насколько быстро Мастер заметила их.
  Несколько минут Селеста обрабатывала руку ученика какой-то мазью, и перевязывала чистыми бинтами, дабы исключить попадание инфекции. Все это время она не произнесла ни единого слова, полностью сосредоточившись на ране. Конечно, лечение и исцеление магией подошло бы куда лучше обычной перевязки, но ни учитель, ни сам Реннет не владели подобными заклинаниями. Можно сказать, что это являлось основной слабостью боевых магов стихии огня.
  Закончив с рукой юноши, женщина убрала мазь и бинты обратно в шкаф, а затем поставила на стол две фарфоровые чашки, стеклянную сахарницу, и небольшой поднос с кексами. Реннет с удивлением взирал на все это.
  - Теперь рассказывай, что случилось? - попросила Селеста, разливая ароматный зеленый чай по чашкам. Натолкнувшись на непонимающий взгляд юноши, она улыбнулась и объяснила: - Я сегодня пропустила обед и потому решила принести все это из столовой прямо сюда. Думаю, что ты тоже ничего не ел с утра и не откажешься выпить со мной чаю.
  Реннет неловко кивнул и с благодарностью принял предложение учителя. Пока они пили чай, он рассказал ей о сложившейся ситуации...
  - ...И вот, я бы хотел попросить у вас, как у своего Мастера, разрешение отлучиться на некоторое время? - закончил он, и посмотрел на Селесту.
  Та задумалась на минутку, глядя при этом прямо на ученика, а затем спокойно сказала:
  - Реннет, я конечно твой учитель, но ты и сам достаточно взрослый. Ты сам прекрасно все понимаешь и можешь принимать правильные решения. Я не собираюсь отнимать у тебя право самостоятельно выбирать и уж тем более не стану препятствовать твоему выбору. Добавлю лишь то, что пока у меня нет таких дел, с которыми бы я без тебя не справилась, - улыбнулась она.
  - Спасибо за понимание, Мастер! - произнес юноша. Он встал из-за стола и поклонился учителю. - Я принял решение!
  - Будь осторожен! - крикнула Селеста, когда тот уже был в дверях. - И будет лучше, если ты вернешься со всеми конечностями, - с деланной строгостью заявила она.
   
  Глава 17 Старый знакомый
  
   Утро выдалось ясным и прохладным. Мокрая от росы трава до блеска умывала сапоги, которые предусмотрительно обул Реннет. Этого можно было легко избежать, если бы юноша сел на шагающую рядом с ним лошадь, но он решил немного пройтись по окрестностям Немисса.
  Подходил к концу второй месяц лета. И хотя листья на деревьях уже потеряли былой зеленый блеск, но золотиться им пока еще было рановато. В это время года часто шли дожди. Почва стала мягкой и влажной, из-за чего лошадке приходилось трудновато пробираться по лесной дороге, исчерченной глубокой колеей от тяжелых повозок. Это послужило второй причиной тому, что Реннет шел пешком. До Азранна путь был неблизкий, и он не хотел попусту утомлять животное.
  Юноша с удовольствием вдыхал запах утреннего леса и наслаждался звуками жизни, которая кипела сейчас вокруг него. Парень уже давно не выбирался дальше стен крепости. После месяцев "каменной темницы" где у него не оставалось времени даже на прогулки, он получил долгожданную свободу.
  И все же, шагая по колено в мокрой траве, Реннет не мог не думать о том, что ему предстоит. Еще раз хорошенько все осмыслив, он признался себе, что причиной его согласия послужило не только давление Правящего клана. Нет, он благополучно смог бы пережить все сложности, которые обязательно свалились бы после отказа. Одной из причин, а может быть и главной, являлось желание Реннета узнать самого себя. На что он в действительности способен? Каковы его возможности? Он хотел проверить и почувствовать всю свою силу в настоящем, опасном деле. После стольких месяцев тренировок это желание стало превращаться в настоящую манию, и существовал лишь один способ избавиться от нее.
  Тем более, знать границы собственных возможностей было необходимо в виду происходящих в последнее время событий. Еще когда он жил в Гильдии странные слухи о неизвестных магах, собирающихся у южных границ Империи, достигали его ушей. Где-где, а в этой организации слухи имели обыкновение быть очень правдивыми. При самом худшем стечении обстоятельств, а Реннет всегда придерживался именно такого отношения ко всему, дело грозило войной. А там, как правило, даже у среднего мага шансы выжить невелики. Потому сейчас он старался научиться трезво оценивать свои силы и приспособиться выживать в реальных боевых условиях. Обобщая все, можно сказать, что нынешнюю вылазку он считал очередной тренировкой...
  И вдруг, опять послышался этот странный шорох. Он давно привлек внимание юного мага, и последние пять минут он настороженно пытался уловить его снова. Слух у Реннета, к слову, был чрезвычайно острым. У него создавалось ощущение, что этот тихий шорох как-то не вяжется с остальными окружающими его звуками, хоть и с полной уверенностью он не мог этого сказать. Незаметно оглядывая лес вокруг, он заметил, что справа от дороги очень часто взлетают мелкие лесные птицы, словно их что-то или кто-то вспугнул.
  Реннет решил перестраховаться и, сконцентрировавшись, погрузился глубоко в свои чувства и ощущения, пытаясь осязать окрестности. Удивительно, но его чутье к магии стало гораздо острее, чем раньше. В крепости Белого Пламени он этого не замечал, так как присутствие множества носителей магии, а также зачарованных артефактов, запутывало чувства. Там он старался не пользоваться ими без надобности.
  Зато теперь, благодаря им, он быстро нашел источник магии. Он находился в двухстах-трехстах метрах от самого юноши. Реннет нарочно не стал останавливаться и продолжил шагать, как ни в чем не бывало. Через некоторое время он окончательно понял, что источник магии перемещается. Судя по тому, что преследующий скрывается более чем искусно, становилось ясно, что это не обычный маг.
  Предположений о том, кто это мог быть, можно строить бесконечно. Юноша сомневался, что это маги Белого Пламени, так как весомых мотивов для его преследования у них вроде нет, да и таких профессионалов там крайне мало. Сам он больше склонялся к одной, наиболее вероятной из версий. В этом случае многие моменты совпадали...
  Стараясь вести себя как раньше, Реннет тайно продолжал осматриваться. Выбрав наиболее подходящее место, он остановился. С деланным спокойствием, не спеша, юноша привязал лошадь к молодому деревцу, растущему неподалеку от лесной дороги.
  Во время выезда из Немисса, он взял с собой минимум вещей, то есть, все самое необходимое в дороге. Вся одежда, что имелась на нем сейчас - это простая рубаха, толстые теплые штаны, мантия Темноты, высокие сапоги и дорожный шерстяной плащ серого цвета. Еще при нем была маленькая рукописная книга с заклинаниями, немного денег, свиток со специальным пропуском в земли других кланов Ордена и прямой одноручный меч в кожаных ножнах. Также, в маленькой седельной сумке имелась еда ровно на три дня.
  Отстегнув меч от седла, Реннет медленно углубился в лес, к ближайшей поляне, видневшейся между деревьев. Он сразу понял, что оторваться от преследователя не удастся даже верхом на лошади и поэтому сам решил выбрать подходящее "место встречи".
  Пробираясь сквозь кусты, юноша не переставал оглядываться по сторонам, чтобы увидеть ауру преследователя сразу же, как только она покажется в зоне видимости. Выбравшись на поляну, Реннет повернулся лицом к предполагаемому противнику и медленно, шаг за шагом, пятясь спиной вперед, начал пересекать ее. Преследователь не спешил идти за ним, видимо пытаясь угадать ход мыслей юноши.
  Сама поляна была небольшой, метров пятидесяти в длину и около тридцати в ширину, и представляла собой полумесяц.
  У Реннета всего за пару минут участилось дыхание, а сердце заколотилось в бешеном ритме, разгоняя кровь по венам и артериям. Его тело быстро подстраивалось к условиям мгновенного реагирования. Он продолжал пятиться, озираясь по сторонам. Противник, судя по всему, оставался где-то впереди.
  Наконец он достиг противоположного края поляны и прижался спиной к огромной ели, что росла там. Он с самого начала метил именно туда, чтобы таким образом защитить свою спину в случае неожиданностей. Кроме того, теперь между ним и противником оставалось немало открытого пространства, и скрытно подобраться к нему у него нет возможности. А если вздумает обойти поляну, то Реннет, заранее почувствовав его намерение, мог переместиться к противоположному краю и так кружить до бесконечности, пока противнику это не надоест. Во всяком случае, в лес заходить он не собирался, так как там его проще всего будет достать.
  Вдруг Реннету показалось, что между кленов, недалеко от того места где он стоял, мелькнуло что-то темное. Оно сразу же исчезло из виду, так что юноша не мог ничего с уверенностью утверждать. Ко всему прочему, яркое дневное солнце мешало ему хорошенько разглядеть противоположный край поляны.
  Вытащив клинок из ножен, и выставив перед собой, юноша еще плотнее прижался к дереву и крикнул, стараясь скрыть напряжение в голосе:
  - Кто бы ты ни был, выходи из тени! Я все равно почувствовал твое присут...
  Не успел он закончить начатую фразу, как возле самого его лица, справа, сверкнула короткая вспышка. Быстро моргая, Реннет вглядывался в ту сторону, откуда вспыхнуло. Это таким образом сработало защитное заклинание, наложенное еще перед тем, как он сошел с дороги. Оно защищало его от слабых магических атак противника. Особенностью этого щита являлось то, что оно оставалось невидимым, пока вражеское заклинание не касалось его.
  Мгновение назад теневые нити противника коснулись защитных чар юноши, и те мгновенно отреагировали огненной вспышкой. Реннет избежал участи быть скованным заклинанием Теневого Захвата только благодаря своей предусмотрительности и, конечно же, мастерству. Он практически был уверен, что его преследователь теневой маг из Гильдии. На это указывало его искусство тайного преследования, а также большая дистанция, которую он держал, как будто зная о способностях юноши.
  Реннет вглядывался между деревьев в поисках того, кто атаковал его. В этот момент густые ветви кустов зашевелились, и на поляну вышел человек, одетый во все черное. Он двигался спокойно и уверенно, как будто ничего необычного не происходило. Сделав несколько шагов по направлению к нему, он замер и негромко, но различимо произнес:
  - Я не ожидал, что ты успеешь возвести защиту.
  Его взор был устремлен прямо на Реннета, а голос звучал низко и крайне неприятно. Даже издали было заметно, что он высок ростом и мускулист. Из-под темного капюшона теневого мага выбивались пряди длинных черных волос, а на серовато-бледном лице наблюдались резкие черты и какое-то холодное выражение. Многие воины Гильдии имели схожую внешность, но этого юноша не мог спутать ни с кем другим. Его звали Мантис, и он был одним из магов, сопровождавших пятнадцатилетнего мальчишку из порта Отиса на Безымянный остров, в Цитадель Гильдии.
  - Что от меня нужно вашему Лидеру? - спросил Реннет, оставаясь настороже. - И почему здесь именно ты?
  - Ты стал врагом Гильдии в ту же секунду, когда отказался присоединяться к нам! А я здесь, потому что твоя смерть стала для меня слишком личным делом, - добавил Мантис гораздо тише. Его голубые глаза пылали ненавистью и жаждой убийства. Он медленно начал двигаться в сторону Реннета.
  Юноша мгновенно отреагировал на действие противника и, схватив клинок поудобнее, встал в боевую позицию: слегка пригнулся и выставил левую ногу вперед, а меч отвел назад.
  - Вы могли убить меня там же, на острове, так зачем нужно было столько ждать?
  - Хех, похоже, ты действительно дурак, - усмехнулся тот. - Такое напрямую указало бы на нас. Хоть наша Гильдия и не страшится твоего ордена, но лишние неприятности и подозрения нам ни к чему. Во всяком случае, на данный момент. Но теперь пришло время отомстить за моего брата, - плюнул Мантис со злостью и обнажил меч. Их уже разделяло всего около десяти метров.
  "Наверное, они еще не знают о пропавшей черной книге, - задумался тем временем юноша. Заданные им ранее вопросы предназначались именно для того, чтобы узнать это. - Хотя, одного моего отказа оказалось достаточно, чтобы подослать убийцу".
  - Арназ сам выбрал свой путь! - сказал Реннет вслух.
  - А ты - Идущий Сквозь Тьму, выбрал свой, - с усмешкой произнес его противник.
  Реннет удивился, услышав шутливое прозвище, что дал ему однажды Арназ. Он, кстати говоря, являлся родным братом Мантиса и членом Гильдии Теней.
  Упоминание этого прозвища сбило его с настроя на одно мгновение, чем и не преминул воспользоваться противник. Но не зря Реннет столько тренировался: изогнутый клинок Мантиса, готовый отсечь его голову, встретился с прямым мечом. Послышался звон ударяющейся стали, полетели искры.
  По физической силе худощавый Реннет явно уступал своему высокому и мускулистому противнику. Почувствовав громадный напор клинка Мантиса на свой собственный меч, юноша сразу понял, что в столкновении "сила против силы" неминуемо проиграет. Он быстро отскочил на два шага назад, разорвав дистанцию и избавившись от давления противника. Но тот не был новичком и постарался снова сблизиться с юношей, чтобы использовать свое преимущество. К счастью, Реннет двигался быстрее и снова смог уйти, в нужный момент увеличив дистанцию. Покружившись по поляне, делая выпад за выпадом, оба мага поняли, что их схватка зашла в тупик.
  Сначала Мантис хотел убить юношу с помощью надежной стали, делая безостановочные выпады и тем самым не давая ему прибегнуть к помощи магии, но его план не сработал, и тогда он решил сменить тактику...
  Резко отскочив назад, теперь уже Мантис, создал простое заклятие воздушного вихря и направил его на Реннета. Застигнутый такой внезапной атакой врасплох, юноша не успел защититься, и его сбило с ног. Перекувырнувшись в воздухе несколько раз, он все же сумел сориентироваться и отделаться неловким приземлением на ноги. Впрочем, ему тут же пришлось отскакивать в сторону, спасаясь от очередного заклинания противника.
  Враг действовал разумно, не тратя время на сильные атаки. Достаточно одного точного попадания, чтобы вывести соперника из строя на несколько секунд и получить возможность ударить как следует, однако юноша отличался проворством и ловкостью, успевая уклоняться от всех заклинаний Мантиса, хотя и понимал, что так долго продолжаться не может и поэтому всеми силами старался оставить между собой и им как можно большее расстояние.
  Вскоре ему это удалось. Не теряя ни мгновения, Реннет приступил к созданию собственного заклинания. Надо сказать, он всегда уделял особое внимание скорости сотворения заклятия и за эти четыре года смог добиться определенных успехов в этом плане. Доказательство тому последняя атака Мантиса, разбившаяся о созданный им всего за несколько мгновений щит. Бушующее пламя двухметровым куполом накрыло Реннета, надежно защитив его.
  Разумеется, противник сделал несколько попыток разбить защитное заклинание юноши, но им не суждено было увенчаться успехом, так как стихия ветра не подходила для противостояния огненной. Однако, прежде чем воин Гильдии успел что-нибудь придумать, случилось нечто неожиданное, отчего его лицо расплылось в хищной ухмылке, а именно - его противник сам рассеял свой щит.
  Защитное заклинание Реннета оказалось вовсе не такой хорошей, как показалось изначально. Из-за полыхающего пламени юноша ничего не видел, а потом к этому еще прибавился едкий дым от горевшей возле щита травы. Он начал накапливаться внутри купола, заставляя Реннета задыхаться. Чтобы не умереть от удушья ему пришлось прервать действие заклинания, но прежде чем сделать это юноша перестраховался, поместив под огненную печать одно слабенькое по силе заклятие.
  Когда огненный купол окончательно распался, Реннет остался стоять в кругу выжженной травы, кашляя и вытирая глаза руками. Он улыбнулся и спросил у противника, неподвижно стоящего всего в пятнадцати шагах от него:
  - Ну что Кукловод? Судя по твоему виду, ты не очень хочешь продолжать это бессмысленное сражение. Значит, расходимся по-хорошему?
  - Знаешь мое боевое прозвище? А может быть, ты знаешь, что оно означает? - с деланным удивлением поинтересовался Мантис и... в это же самое мгновение теневые нити сковали тело Реннета.
  В свое время, в Гильдии Теней, два брата - Арназ и Мантис, были очень известны именно совершенным владением заклинанием Теневого Захвата. Младший брат Арназ получил прозвище "Ловец" за способность одновременного связывания теневыми нитями больше полусотни противников, когда пределом для мага считалась всего дюжина, а старший - Мантис, носил прозвище "Кукловод" за мастерский контроль над своими теневыми нитями. Только он во всей Гильдии мог с помощью этого заклинания управлять захваченным человеком словно марионеткой. Если техника младшего была направлена на количество, то техника старшего на точность. Ходили слухи, что во время сражений Мантису доставляло особое удовольствие убивать своих жертв их же собственными руками, с помощью управления теневыми нитями.
  Но сейчас, похоже, новой "жертвой" Кукловода стал Реннет. Он всеми силами попытался вырваться от смертельных сетей, но безрезультатно. Впрочем, сопротивлялся юноша только для вида: он очень хорошо знал эту способность Мантиса и с самого начала был уверен, что тот воспользуется им при любом удобном случае. Заранее зная об этом, он подготовил для мага ловушку и теперь терпеливо дожидался, когда он попадется в него.
  Мантис, тем временем, подошел ближе, демонстрируя при этом всю силу своего искусства, заставляя противника двигать не только руками и ногами, но даже и отдельными пальцами, наподобие хорошо сработанной куклы. Он был полностью уверен в своих способностях и потому вел себя спокойно и даже расслабленно. С помощью незаметных жестов правой рукой, маг заставил юношу опуститься на колени и склонить голову, бросив клинок на траву рядом. Реннет мог только наблюдать за тем, как тело двигается помимо его воли. Он невольно восхитился мастерством врага. Сам он тоже владел этим заклинанием, но ничего другого кроме удушающих и связывающих манипуляций не мог, как и многие другие теневые маги.
  Мантис широко и мерзко улыбался в явном предвкушении интересного развлечения.
  - Смотри Идущий Сквозь Тьму, я могу сделать так, что ты сам себя придушишь, - сказал он, с помощью очередного жеста заставив юношу поднять руки и сомкнуть пальцы на его же шее, - или, одно мое движение, и ты сам свернешь себе шею.
  "Потерпи еще немного, еще чуть-чуть..." - уговаривал сам себя Реннет, чувствуя, как его же собственные руки обхватывают голову с обеих сторон. Краем глаза он видел, как маг все ближе и ближе подходит к нему.
  - Но знаешь, по-моему, это очень легкая смерть для такого как ты, - продолжал Мантис. - Я в полной мере отомщу тебе за моего брата. Ты будешь умирать медленно и мучительно, от собственной руки, а поможет тебе в этом твой меч...
  - Хватит! - внезапно крикнул Реннет. Его глаза сверкали подобно вспышкам молнии. - Я видел достаточно, - уже спокойнее и тише добавил он. Коротко выдохнув, юноша произнес одно-единственное слово на языке магии, тем самым сняв огненную печать с созданного ранее заклинания.
  Кукловод даже глазом моргнуть не успел, как вокруг его противника поднялось кольцо магического пламени, разорвав все теневые нити связывающие его. Только магическая атака способна уничтожить их. Мантис до самой последней секунды оставался уверенным в своей власти и победе, совсем не ожидая такого поворота. Откинувшись назад от невыносимого жара, он инстинктивно закрыл глаза рукой. Этого оказалось достаточно.
  С выражением нескрываемой ярости на лице Реннет выскочил из кольца пламени, швырнул заклинание Огненного Шара в Мантиса, а затем мгновенно отскочил назад и пригнулся. Раздался мощнейший взрыв. Трава вокруг пожелтела от волны необычайного жара, прокатившегося по поляне. Мага Гильдии с силой отбросило назад метров на двадцать. Спустя миг в воздухе появился тошнотворный запах горелой плоти.
  Подобрав меч с земли, юноша двинулся к распростертому на краю поляны телу. Приблизившись, он увидел, что Мантис лежит на боку и все еще шевелиться. Половина его тела было обожжено, а на лице жили одни глаза, однако, не смотря на это, он оставался в сознании и даже сделал попытку подняться, когда Реннет подошел.
  - Эт... это... это... невозможно, - прошептал маг тихо.
  - Да, - спокойно согласился юноша, - это невозможно, если не знать заклятие огненной печати.
  Реннет имел в виду универсальную технику, которая позволяла запечатывать созданное заклинание на некоторый срок, задержав таким образом его действие. Обычно для создания печати требовалось немало времени, но Мастер Селеста обучила его более совершенному, улучшенному варианту печати, благодаря которому это время сокращалось в несколько раз. Впрочем, объяснять все своему поверженному противнику он не собирался. Наблюдая за тем, как Мантис тщетно пытается дотянуться до своего меча, Реннет произнес:
  - Я удивлен, что ты еще жив. Огненный Шар относится к типу разрушительных заклинаний с большим радиусом поражения. С такого близкого расстояния шансов выжить, практически нет.
  - Я... я убью тебя, - донесся в ответ хриплый шепот.
  - Поглощенные жаждой мести слабы тем, что забывают о собственной защите. Но почему ты так рвешься отомстить за своего брата? Вы же с ним чуть ли не самыми злейшими врагами были? - спросил юноша, пинком отбросив клинок Мантиса, прежде чем он успел дотянуться до него. - Хотя, можешь не отвечать, теперь это уже не важно.
  - Ты... ничего не понимаешь, - на изуродованном лице сверкнули гневом голубые глаза.
  Реннет задумался на минуту, а потом с клацаньем отправил меч обратно в ножны и сказал, обращаясь к еще пытавшемуся встать противнику:
  - Я не стану тебя добивать. Ты выживешь, коли захочешь. В конце концов, ты маг и опытный воин. Передай Лидеру, что я не доставлю Гильдии проблем, если вы оставите меня в покое.
  Развернувшись, юноша зашагал к оставленной у дороги лошади. Путь до Азранна был не близкий, и ему надлежало поторопиться, чтобы успеть вовремя. Уже достигнув деревьев, что находились на краю поляны, Реннет обернулся...
  Возможно, это сработал некий условный рефлекс, но через мгновение юноша отпрыгнул в сторону, спасаясь от странного дымчато-черного шара, летящего прямо на него. Прыжок оказался неудачным: он не успел скоординировать свои движения и неуклюже упал на левое плечо, которое тут же пронзила острая боль. Перед падением Реннет краем зрения успел заметить, как призрачный шарик врезался в дерево, перед которым только что стоял он сам, и исчез.
  Скрипя зубами, чтобы не закричать от боли, он начал медленно подниматься на ноги. С поврежденным плечом это оказалось не так-то легко. Сознание юноши помутнело, когда он нечаянно задел левой рукой торчащий из земли корень, а в это же самое время где-то в стороне раздался оглушительный треск, и сильная волна воздуха отбросила его обратно на землю. Что-то маленькое и острое чиркнуло его по виску и спине, был слышен скрип и треск сучьев. Затем прямо перед Реннетом упала огромная ветка.
  Пару мгновений юноша непонимающе смотрел на деревце, лежащее перед ним. Все произошло настолько неожиданно, что его разум не поспевал за всем. Не без труда поднявшись на колени, Реннет оглянулся за спину. Увиденное его поразило: там, где минуту назад стояло толстое живое дерево, теперь виднелся лишь небольшой расщепленный пень, а на десятки метров вокруг валялось множество мелких щепок и веток. Вид был такой, будто дерево каким-то невероятным образом разорвало изнутри.
  Вспомнив о мглисто-черном шаре, Реннет бросил взгляд на то место, где прежде лежал раненный маг из Гильдии Теней и поразился еще раз. Тот стоял на ногах, сжимая в руках свой изогнутый клинок и ухмыляясь обезображенным лицом. Надо сказать, зрелище не из приятных. У юноши сердце упало в пятки при виде этой ужасной картины.
  Но разлеживаться времени не оставалось, так как раненный маг оказался довольно проворен и чуть не снес парню голову. Наверняка силы быстро покидали Мантиса, и потому он делал выпад за выпадом, стараясь достать юношу пока сам еще способен двигаться. Но его атаки потеряли точность, благодаря чему Реннету не составляло большого труда уклоняться от них даже с поврежденной левой рукой. Тем не менее, он был удивлен до глубины души нечеловеческой живучестью своего врага.
  Так долго продолжаться не могло. Мантис неожиданно бросил размахивать сталью и решил прибегнуть к магии. Вытянув левую руку перед собой ладонью вниз, он начал выпевать слова Старого языка. Стало отчетливо видно, как он из последних сил старается сохранить концентрацию, чтобы закончить начатое сложное заклинание. Его решимость забрать Реннета с собой в Небесные Пределы оказалась сильней всех человеческих возможностей.
  Сам Реннет уже догадался, что за заклинание хотел использовать воин-маг. Он узнал его еще с первого раза. Так называемая Сфера Темной Смерти считалась самым опасным атакующим заклинанием теневого элемента. Никто кроме теневых магов не знал о его существовании, и еще меньше было тех, кто владел им.
  "Защитится не получиться, - думал юноша, вспомнив о том, что заклинание могло преодолеть любой барьер или защитные чары. - Уклониться или убежать мне он вряд ли позволит и попробует схватить теневыми нитями, а значит остается атаковать. Но если промахнусь, то шансов остаться в живых уже не будет. На то Сфера Смерти и считается опаснейшим заклинанием, что проходя сквозь защиту, уничтожает любое существо или предмет. Придется воспользоваться "Теневым перемещением" хотя это и отнимет мои последние силы, - решил он".
  Мантис краем глаза наблюдал за юношей, пока создавал Темную Смерть. Он видел, как его противник начал творить собственное заклинание, а потом его отвлекла дымчатая темно-серая сфера, постепенно формирующаяся в ладони. Маг на мгновение отвел глаза, чтобы сконцентрировать остатки своей силы в правой руке.
  Заклинание было готово и воин Гильдии оглянулся в поисках своего противника, но того уже не оказалось на месте. "Неужели он убежал?" - успела мелькнуть мысль в его сознании, когда он вдруг заметил, как неясная размытая фигура быстро приближается к нему. Это был Реннет. Даже с помутненным рассудком Мантис быстро понял, что юноша использует теневое перемещение и приготовился броситься прямо на него с целью сбить с ног и таким образом уничтожить их обоих.
  Однако он переоценил свои силы: ранения оказались куда серьезнее, чем он думал, а последнее заклинание забрало слишком много сил, и в результате этого скорость реакции и движений сильно снизились. Маг успел лишь заметить, как темная фигура пролетела мимо него, а через секунду сзади обрушился сильный удар. Последнее что видел Мантис - это быстро приближающаяся земля и ощущение: со странным холодком, его собственное заклинание погружается в грудь...
  Для Реннета все произошло очень быстро. Воспользовавшись замешательством и слабостью противника, он проскочил мимо него и, резко развернувшись, нанес удар в спину. Подобные маневры невозможны без длительных тренировок и юноша потратил немало часов, чтобы научиться бить во время самого перемещения. А усложняло дело то, что за короткий промежуток времени это заклинание отнимало очень много магических сил.
  Но на этот раз все получилось, и расчет оказался точен. Реннет видел, как его враг рухнул на землю, и спустя миг его тело разорвало с неприятным хлопком. На лицо юноши брызнуло что-то липкое и горячее. К горлу сразу подскочил неприятный ком, и он с отвращением вытерся рукавом плаща. Взгляд Реннета против воли переместился туда, где только что стоял Мантис, а потом он упал на колени и его стошнило.
  Отвернувшись, чтобы не видеть больше этого ужаса, зажав нос и рот рукой, он поспешил покинуть это место. Юноша чувствовал, что к его многочисленным кошмарам теперь прибавиться густая пожелтевшая трава в красно-бурых пятнах и лежащие среди них клочки черной ткани...
  По дороге от поляны до лошади Реннету не раз пришлось останавливаться, чтобы опорожнить свой желудок, но на душе он чувствовал себя гораздо хуже, чем могло бы показаться внешне. Нет, ему была безразлична ужасная кончина Мантиса. Сейчас он ненавидел себя за то, что совершил непростительную глупость, оставив тогда своего врага в живых. Он еще полагал, что сможет мирно разрешить конфликт, наглядно продемонстрировав, что не собирается воевать с Гильдией. К тому же, он и вправду убил младшего брата этого мага, можно сказать, жажда мести Мантиса в каком-то смысле справедлива. Однако такие ошибочные мысли и сантименты могли стоить жизни, не успей он отскочить в сторону и избежать Темной Смерти. Теперь на поляне вполне могли бы лежать именно его останки...
  Юноша выбился из сил, но ничто не могло его удержать от немедленного продолжения пути. Правда, пришлось долго провозиться с лошадью, которая внезапно почуяв запах крови начала брыкаться и кружить вокруг дерева. Только отстегнув седельную сумку и хорошенько умыв лицо и руки из фляжки с водой, Реннет смог более-менее успокоить животное и наконец-то тронуться с места.
   
  Глава 18 Белые Мантии и план
  
  До назначенного места предстояло доехать за три дня, и поэтому Реннет останавливался только на ночлег. Первая ночь прошла очень тяжело. Поврежденное плечо воспалилось так, что он вовсе не мог шевелить рукой. Юноша не очень много понимал в вопросах травм и ранений, а также в способах их заживления и лечения, но поверхностные познания у него все же имелись. Сустав левого плеча был вывихнут - в этом он не сомневался. Не сомневался Реннет и в том, что если не вправить его на место, все может закончиться гораздо плачевней. В тех условиях, в которых он сейчас находился, провернуть подобное оказалось не простым делом, но у него не оставалось другого выхода.
  Обычно, на полях сражений суставы вправляли при помощи точного удара о твердую поверхность, но существовал риск сделать все еще хуже, поэтому Реннет предварительно привязал поврежденную руку к дереву. Одно это стоило ему немалых усилий. После этого оставалось лишь правильно дернуть телом, чтобы вернуть сустав на место. Юноше понадобилось несколько минут, чтобы решиться на такое...
  Сказать, что было больно, значит не сказать ничего: в глазах резко потемнело, и Реннет чуть не потерял сознание. К счастью, у него все получилось, кость вернулась на место. Осторожно перевязав левую руку и наложив на нее заклинание - единственное заклинание лечащего типа в его арсенале - он продолжил путь.
  Места вокруг становились ухоженнее, а дороги удобнее. Близость столицы чувствовалась за десятки километров. Все чаще попадались села, деревни, и разнообразные заведения, начиная от лавочек, и заканчивая гостиницами. Они располагались прямо на краю дороги, зазывая к себе посетителей. И это тебе не дешевые пивные, больше похожие на лачуги бедняков, а опрятные здания с качественными услугами.
  Встреча, о которой говорил Мастер Киос, должна была состояться в двух-трех километрах от столицы Империи у примечательного места под названием Холм Тысяч Душ. На Азраннской Равнине в принципе никаких холмов не могло быть, и если верить истории эта небольшая возвышенность являлась громадным курганом, местом захоронения больше девяти сотен рыцарей, павших от рук ордена темных магов во время Первой Войны. Говориться, что у этих рыцарей изначально не было шансов выстоять против своих врагов, но, несмотря на это, они не покинули поле боя и пали все до единого, стараясь защитить подступы к древнему городу. Их жертва действительно не пропала напрасно, именно благодаря этому героическому поступку основные силы людского войска успели занять неприступную оборону, а уже впоследствии - перейти в наступление.
  Глядя на этот холм юноша вспомнил многочисленные предания о ней, описанные и в исторических хрониках и даже в различных легендах. Были ли они правдивы? Действительно ли под ним лежала братская могила, а по ночам разгуливали призраки? К сожалению, никто этого не мог сказать наверняка.
  Реннет пустил лошадь легкой рысцой. Его левое плечо почти не болело, а опухоль спала. Чувствовал он себя теперь гораздо лучше, нежели два дня назад, хотя внешний вид у него был еще тот. Тем не менее, юноша держался уверенно и бодро. Как он и предполагал, здесь его уже ждали...
  У самого подножия холма стояли четверо всадников. По их снежно-белым плащам нетрудно догадаться, что они принадлежат к клану "Свет". Их также называли Белыми Мантиями. Реннет заметил, даже их лошади имели редкую белую окраску. Можно сказать, что Правящий клан символизировал собой абсолютную чистоту и неугасаемый свет.
  Стихии всех четырех магов юноша определил еще издалека. Не столько по отличительным знакам, вышитым на одежде, а сколько по поведению, он нашел среди них главного: он смотрел прямо на Реннета, когда другие его товарищи то и дело поглядывали на него самого. Не теряя времени, маг Белого Пламени направил лошадь прямо к нему.
  Когда осталось буквально десяток метров, парня быстро окружили подъехавшие со всех сторон всадники, а главный остался стоять на прежнем месте. Он поднял левую руку и все застыли. Окинув юношу внимательным и осторожным взглядом, он спросил:
  - Ты Реннет? Маг первой ступени из Белого Пламени?
  - Д-да, - хрипло ответил тот после небольшой заминки.
  Юношу удивила необыкновенная внешность командира. То, что он вначале принял за капюшон белого плаща, на самом деле оказались волосами. Они были длинными, опускающимися ниже плеч, и ослепительно-белыми. Еще страннее выглядели красные глаза в сочетании с бледной кожей, несвойственной жителям центральных областей Империи. Командир отличался крепким телосложением и высоким ростом. Обобщая, о нем можно было бы сказать - "Высокий Альбинос". Альбиносы довольно большая редкость в этой части континента и отношение к ним далеко не всегда можно назвать дружелюбным. Некоторые причисляли их к иным расам. Само по себе удивительно, что он стал командиром в таком клане как Свет, хотя внешность у него была под стать.
  - Я Гейл, маг четвертого ранга Правящего клана Свет, а также командующий этим отрядом. Могу я взглянуть на твой свиток? - спросил он благозвучным баритоном.
  Обмен рангами и титулами при первой встрече считался необходимым ритуалом. Реннет не мог не заметить презрительных взглядов магов, когда командующий назвал его ступень, но постарался не обращать на это внимание. Сделав лицо как можно проще, юноша вынул футляр из-под плаща и перебросил его альбиносу.
  - Я хотел бы узнать подробности нашего задания, так как сейчас мне известны лишь основные моменты, - произнес Реннет.
  Командир вынул свиток из футляра и, мельком взглянув на него, снова уставился на юношу. Как по команде, стальные клинки выскочили из ножен и нацелились на Реннета.
  "Один неверный вздох и мне конец!" - подумал тот тут же. На протяжении нескольких мгновений он инстинктивно просчитывал возможные варианты действий: при внезапном нападении у него имелся маленький шанс вывести из строя двоих магов сзади и слева, но их было гораздо больше, не говоря уже о том, что это первоклассные боевые маги, способные одним единственным заклинанием убить его. Понимая все это, он решил пока не предпринимать поспешных и крайне опасных действий. Гнедая лошадка, видимо почувствовав всеобщее напряжение, стала вести себя беспокойно. Реннет посмотрел на Гейла и удивленно приподнял брови.
  - Что случилось? - спросил юноша, как ни в чем не бывало.
  - Как можешь нам доказать, что ты это ты? - в свою очередь задал вопрос командир, подъехав ближе.
  - Вы сами видели свиток, там же все написано, - ответил Реннет, казалось, искренне не понимая того, что тут происходит. В душе он приготовился к наихудшему варианту развития событий.
  Командир-альбинос рассмеялся, и его смех тут же передался остальным магам. Один Реннет остался стоять так же, как и стоял. Его все это начало сильно беспокоить. Резко посерьезнев, внимательно глядя на юношу, Гейл сказал:
  - Ты так же легко мог убить и украсть этот свиток у настоящего Реннета. Кровь на твоей одежде лишнее подтверждение этой версии. Ты кажешься мне слишком странным, а я не люблю все странное и непонятное, - усмехнулся он. - Кроме того, думаю, меня не обманывает зрение и под плащом у тебя действительно черные одежды.
  Остальные его товарищи, услышав про черную мантию мгновенно насторожились. Видимо, никто кроме Гейла не заметил ее.
  "А он довольно проницателен, раз успел так много понять и увидеть за столь короткий промежуток времени, - подумал Реннет. - У меня сейчас довольно-таки шаткое положение и если я в течение двух минут не смогу им предъявить веское доказательство, то вполне могут убить прямо здесь..."
  Неожиданно юноша почувствовал присутствие где-то рядом еще одного источника магии, который он раньше не заметил, отвлекшись на этих четверых. Выход из сложившейся ситуации сам собой пришел на ум.
  - Ладно, я смогу вам доказать, что я и есть Реннет. Согласитесь, лучше всего это сделать с помощью моих способностей, из-за которых вы меня и "пригласили" сюда, - с улыбкой бросил он всадникам. - Я могу назвать стихии всех пятерых магов, находящихся здесь. Вы - командир, владеете стихией земли, а те, что сейчас меня окружают - маг ветра и двое магов воды. Еще я знаю, что двое из вас являются носителями элементов... - спокойно перечислял он.
  - Ты сказал "пятерых"?
  - Вы не ослышались, Командующий. Еще один маг прячется неподалеку в роще. Предполагаю, что он оставлен там, на случай непредвиденных ситуаций, - пояснил Реннет невозмутимо.
  - Понятно, - кивнул Гейл, поняв, что отпираться теперь уже бесполезно. - Кто пойдет в рейд знал только я, а значит, заранее ты не мог узнать их стихии. Признаюсь, я впечатлен твоими способностями, ведь до этого момента даже не верил в их существование, - со спокойной улыбкой сказал альбинос, но отдавать приказ опустить оружие своим подчиненным он не торопился. Указав на рукав юноши, маг спросил: - Но как ты все-таки объяснишь кровь у себя на одежде? Скажешь, что это и не кровь вовсе?
  - Она не моя, - на лице юноши не дрогнул ни один мускул. Уж чему-чему, а сохранять внешнюю невозмутимость он научился в Гильдии. - На меня напали по пути к месту встречи.
  - Кто напал? - спросил командующий. По тому, как он это сказал, становилось ясно, что он не шибко-то верит его словам.
  Реннет оставался спокойным и старался ничем не выдать своего волнения.
  - Я его не знаю, - соврал он. Когда маг спросил его о приметах, он описал обычного, ничем не примечательного человека, каких в Империи могут быть тысячи. Юноша понимал, что лучшая ложь - это ложь с долей правды и поэтому упомянул факт того, что напавший носил черные одежды.
  - И что с ним стало? - требовал ответа Гейл. - Ты убил его?
  - Иначе, меня бы здесь не было.
  - Допустим, что все так и есть, но тебе нужно будет указать точное место, где все произошло, чтобы мы смогли провести расследование, - альбинос сверлил алыми глазами юношу, в попытке узнать правду. - Значит, у нас остался вопрос насчет цвета твоей мантии. Мне кажется более чем странным обстоятельство того, что светлый маг носит одежды черного цвета.
  - Мне тоже кажется странной ваша внешность, - резковато возразил Реннет. Он ненавидел, когда критиковали внешний вид человека и его цветовые предпочтения по застарелым стереотипам.
  - Да, - произнес командир после небольшой паузы, - мне говорили, что ты дерзок. По-моему, даже слишком дерзок, - покачал он головой. - Но это лишь доказывает, что ты и есть тот самый Реннет.
  Командующий Гейл махнул рукой, приказав остальным магам опустить оружие. Юноша не понял последних слов мага и вопросительно приподнял бровь.
  - В клане знают не только описание твоей внешности, но и твоего характера. В ближайшем будущем даже планируется регистрировать всех магов в общий список, чтобы следящие за порядком и ведущие расследования преступлений с использованием магии быстро могли узнать подробные характеристики, возможности и навыки подозреваемого, - объяснил тот, видя непонимание парня. Он тут же отдал приказ всем спешиться и немного отдохнуть.
  Уже через минуту боевые маги Азранна и юноша расположились у самого подножия холма. Обученные лошади Правящего клана бродили здесь же, пощипывая невысокую луговую траву, а вот Реннету пришлось привязывать своего скакуна к молодой березке, растущей неподалеку. После, юноша попросил Гейла поподробнее рассказать о том, кого и где они будут искать.
  - Его прозвище Призрак, - начал маг, - и он первоклассный шпион-наемник. Я бы даже сказал, что он легенда среди наемников Империи. Говорят, что с его мастерством не сравнятся и воины Гильдии Теней, хотя наверняка утверждать что-либо не берусь. Нам известно, что этот самый Призрак на самом деле очень опасный и хитрый маг, совершивший немало преступлений против Светлого Ордена. Лишь за нынешний месяц он убил четверых магов-ищеек и потому им был отдан приказ не вступать со шпионом в бой. Ходят слухи, что он бесплотен и неуязвим, - скептически улыбнувшись, добавил Гейл. - Сейчас мы знаем, где предположительно находиться Призрак. Нам предстоит направиться в небольшой городок в двух днях пути отсюда.
  - Я не понимаю, зачем тогда вам мои способности? Если собрать большую группу магов и прочесать весь город от стены до стены, то вероятность найти его очень высока. Ваши агенты должны были уже составить портрет внешних данных этого Призрака. Или он все время носит маску? - спросил юноша.
  - Можно сказать... и так, - хмуро кивнул командир. Его белые брови буквально сошлись на переносице. Реннет расслышал в голосе мага неуверенность. - Хотя, в этом случае, все было бы гораздо проще, - продолжил альбинос. - Призрак получил свое прозвище не просто так. Видишь ли, он способен менять свой облик. Звучит это невероятно, но он может превращаться в кого угодно, начиная с десятилетнего мальчишки и заканчивая глубоким старцем. Пол не имеет ровно никакого значения при перевоплощении. Именно по этим причинам мы не можем его достать. Мы даже не знаем его настоящего лица! Некоторые суеверные кретины вообще полагают, что он не человек, а настоящий призрак, бесплотный дух мертвеца, способный принимать любой облик! - маг практически выплюнул последние слова.
  - Но тогда как насчет заклинания иллюзии? - Реннет искренне заинтересовался заданием.
  - Эта версия отпадает. Во-первых, требуется очень много сил, а во-вторых, любую иллюзию можно запросто рассеять. По свидетельствам сражавшихся с ним боевых магов, Призрак не прикрывается никакими заклинаниями. Из всего этого следует вывод, что он владеет некой неизвестной нам способностью, позволяющей ему маскироваться или же взаправду менять свой облик. Всякое может быть, ведь сущность магов и их способности еще не изучены до конца...
  - Да, возможно вы правы... - согласился юноша, вспомнив Скрытый Магический Потенциал Дженны.
  - Поэтому "Свет" просит у тебя помощи в поимке Призрака. Как понимаешь, стоит ему пару раз перевоплотиться - и мы потеряем его из виду, но твое чутье и зрение, я думаю, будут работать безотказно. С их помощью у нас появятся хоть какие-то шансы на успех. Его необходимо найти в скорейшем времени. Мы должны поспешить, - сказал Гейл и поднялся. - И еще, за голову этого мага назначена награда в десять тысяч золотых монет. В случае успеха одна десятая часть тебе гарантирована, - добавил он с едва заметной ноткой презрения. Видимо, он был из того числа боевых магов, что считали великой честью возможность безвозмездно поработать на благо Ордена.
  Реннет удивился сумме вознаграждения: за тысячу золотых монет можно купить небольшой дом в любом крупном городе Империи. Однако из всего этого следовал довольно-таки логичный вопрос: что мог натворить этот самый Призрак, чтобы за его голову назначили такую высокую цену? За какие деяния его преследует Светлый Орден? Не теряя времени, юноша тут же задал его Командующему Гейлу.
  Тот сразу нахмурился и помрачнел. Ответ его оказался короче и грубее, чем можно было ожидать:
  - Тебя это не должно касаться, маг. Ты призван сюда, чтобы выполнить задание и не более того, - повернувшись к нему спиной, альбинос забрался на своего коня и, уже тронувшись с места, добавил: - Мы еще должны обсудить подробный план действий, но это произойдет по дороге.
  Юноше не понравился ответ командира. Он уже хотел напомнить ему о том, что они сами попросили его о помощи, но потом передумал. Возражения только усугубили бы ситуацию.
  - Конечно, - коротко произнес он и направился к своей лошади.
  
  Обширное шумное помещение освещалось тремя масляными светильниками внушительных размеров, висящими над стойкой бара. Тусклый желтоватый свет достигал лишь части зала, заставленного одинаковыми деревянными столиками и стульями. Дальние углы оставались в полумраке, во благо посетителей, что не хотели бы привлекать к себе лишнего внимания.
  Реннет сидел в самой отдаленной от стойки и слабоосвещенной части этого помещения, пропахшего запахом пота десятков немытых тел, прокисшим вином, дешевым пивом и еще чем похуже. Человеку в сером плаще мага не стоит выделяться, даже если он зашел всего лишь выпить и поесть. Особенно это правило касается таких городов как этот, где не базировались кланы боевых магов.
  Парочка местных завсегдатаев сего заведения насторожились, когда час назад зашел юноша в длинном сером плаще. К магам относились с осторожностью в любом городе Империи. Около получаса они то и дело бросали на него настороженные взгляды, но Реннет сел за дальний столик, заказал себе картошку с копченой свининой и, ни на кого не обращая внимания, занялся едой. Изредка он поднимал глаза и оглядывал помещение пустым взглядом, говорящим о том, что его мало интересует происходящее вокруг. Все выглядело так, будто этот юный маг-ученик просто зашел поесть и местные скоро переключили свое внимание на других посетителей.
  Тем временем, Реннет каждую минуту, проведенную здесь, оставался настороже. Ему не нужно было смотреть по сторонам, чтобы искать того, за кем он сюда пришел. Он то и дело своим чутьем обыскивал помещение, и даже пространство за его пределами.
  Вчера вечером, как только они с отрядом из клана Свет добрались до этого небольшого городка называвшимся Кардин, сразу обсудили роль каждого члена группы в предстоящей поимке таинственного шпиона-наемника. И вот сегодня утром Реннет вошел в город, а отряд ищеек-магов под руководством командующего Гейла остался за стенами, дабы своим присутствием не спугнуть Призрака. Как сказал маг Света, они должны любым способом и как можно быстрее захватить его, причем не имело ровно никакого значения, будет ли цель живой или мертвой.
  Задача Реннета заключалась в проникновении в город под видом обычного мага-ученика, и непосредственно в поиске Призрака. После необходимо, чтобы преступник заметил преследование со стороны юноши и попытался скрыться. Скорее всего, он пожелает покинуть город, и у ворот его уже будет ждать отряд Гейла. Существовал и другой вариант развития событий, когда Призрак попытается уйти не через ворота, а, к примеру, через стену, или попытается напасть на своего преследователя. В таком случае Реннет должен дать сигнал отряду и любым способом задержать шпиона-наемника до их прибытия.
  В одиночку справиться с профессиональным шпионом, который к тому же является магом, обладающим неизвестными способностями, юноше вряд ли удастся. Обстоятельства того, что преступник убил уже немало магов, только подтверждали сей факт. Реннет и сам прекрасно понимал, что идет на большой риск, и потому весь день обдумывал наиболее удачные способы задержать противника, но тут невозможно все точно предугадать. Неизвестность - вот кто была его худшим врагом!
  До самого вечера юноша шатался по городу, надеясь случайно натолкнуться на магию Призрака и только час назад, когда совершенно стемнело и шансы упали до нуля, он зашел в таверну "Медный котелок", чтобы съесть что-нибудь и попутно подыскать комнату на ночь.
  Из-за того что ему весь день пришлось постоянно концентрироваться в поисках объекта, у Реннета сейчас болела голова. Впрочем, это не мешало ему с тайным любопытством разглядывать сумрачную таверну и его посетителей, попутно выпивая чашку густого, восхитительного на вкус и запах, горячего бобового напитка. Маги не особо жаловали крепкое питье наподобие вина и водки, так как те имели свойства омрачать разум и мешать стабильной концентрации при создании заклинания, что приводило к полной потере боеспособности. А Реннет, к тому же, являлся самым ярым противником употребления всякого рода опьяняющих зелий, включая даже пиво. Поэтому сладкий и бодрящий бобовый напиток был настоящей находкой для него. В первый раз он попробовал его в Белом Пламени на празднике Окончания Зимы. Можно сказать, что он влюбился в этот напиток. К сожалению, Коричневые бобы, из которых его делали, росли далеко за пределами Империи и поэтому удовольствие было не из дешевых. В обычных столовых и недорогих забегаловках его не найти.
  Здесь же, к радости юноши, подавали очень даже приличного качества горячий напиток, правда, стоил он целых три золотые монеты. И, тем не менее, Реннет без всяких сожалений выложил сразу шесть монет за две чашки. По его мнению, удовольствие от еды - это наиболее безобидное и естественное из всех остальных человеческих пороков.
  Юноша уже заканчивал со второй чашкой, когда в таверну вошел очередной посетитель. Маг чуть не поперхнулся, когда взглянул на него, и одновременно с этим он почувствовал сильное присутствие магии.
  Вошедший был немолодым мужчиной лет сорока или даже пятидесяти. На первый взгляд, если судить по загорелому и обветренному лицу и рукам, обычный рабочий, проводящий много времени на свежем воздухе. Самая простая и дешевая одежда: состоящая из грубой рубашки, рукава которого были закатаны до локтей, и грязно-серых штанов, запачканных то тут, то там непонятными пятнами - указывала на его незавидное материальное состояние. Обувь также была заметно изношена и истоптана. В общем, Реннет и сам вряд ли отличил бы этого посетителя от местного работяги, если не интенсивная ярко-голубая аура, окружающая его.
  "Скорее всего, этот маг принадлежит к стихии воды и, судя по внешности, никак не сочетающейся с сиянием ауры, он и есть тот самый Призрак, способный менять облик", - подумал юноша, наблюдая за незнакомцем.
  В его глазах аура обычных людей вовсе не светилась, когда как аура магов мерцала различными цветами, соответственно четырем стихиям. Однако определить стихию мага всего лишь по цвету его ауры невозможно, так как существовала возможность спутать голубовато-синюю ауру воздуха с зеленовато-синей аурой воды. Оттенки колебались в зависимости от индивидуальных качеств самого мага. Так юноше уже приходилось встречать мага огня с фиолетовой аурой. Главной чертой, по которому Реннет определял стихию, это так называемые колебания ауры: огненная, например, всегда колыхалась подобно языкам пламени, а водная - переливалась жидкостью. Аура ветра вихрилась, а вот аура земли вообще всегда оставалась недвижимой. Свечение могло усиливаться и слабеть в зависимости от состояния мага и его изначального магического потенциала, а при полной опустошенности свечение оставалось лишь у самого сердца.
  К большому сожалению, юноша не мог видеть элементы, а только чувствовать их. Из-за этого порой было трудно, а иногда и невозможно определить его вид. Ему оставалось лишь надеяться, что со временем он начнет видеть даже их.
  Сейчас Реннет точно определил стихию Призрака по колебанию ауры, а по интенсивности сияния его мощь. Надо сказать, что слабаком этот маг точно не был...
  Мужчина подошел к барной стойке и, бросив хозяину пару медных монет, заказал кружку темного эля. Тот без лишних слов выполнил заказ. Взяв кружку, посетитель расслабленно прислонился к стойке. Сделав большой глоток, он шумно выдохнул и с блаженной улыбкой оглядел помещение. Вел он себя как самый обычный завсегдатай таверн и пивных. Реннет честно признался самому себе, что если не способности, то никогда не смог бы догадаться, что перед ним маг.
  Взгляд удивительно ясных светло-голубых глаз медленно гулял от одного посетителя к другому, но при этом успел трижды остановиться на худощавой фигуре в сером плаще, сидевшем в самом дальнем углу.
  Если Призрак и заметил наблюдающего за ним мага, то не подал виду. Ровно через минуту, залпом осушив кружку, он поблагодарил хозяина за стойкой и спокойным невозмутимым шагом вышел из таверны. Никто из подвыпивших посетителей не обратил внимания, как торопливо встал из-за стола юноша в сером плаще мага и выскочил за ним.
   
  Глава 19 Погоня за Призраком
  
  Оказавшись на улице, Реннет начал внимательно оглядываться вокруг, в поисках того самого мужчины. Небо еще не потемнело окончательно, но на темно-синем полотне уже начали зажигаться холодные мерцающие звезды.
  Рядом висел уличный фонарь, разбрасывающий золотистый свет, а недалеко прогуливались молодая парочка и шумная компания подвыпивших горожан. Человек с сине-голубой магической аурой как раз поравнялся с ними. Юноша заметил, что это уже был худощавый подросток с короткими волосами. Видимо маг поменял облик сразу после того, как вышел из таверны. Теперь уже не оставалось сомнений в том, что этот человек был именно тем, кого искал Реннет.
  "Что ж, со мной твои фокусы не пройдут!" - решил про себя юноша, и быстрым шагом последовал за удаляющейся фигурой.
  Призрак шел по узким и извилистым улочкам, старательно пытаясь запутать Реннета. Через полчаса он сменил облик во второй раз. Из-за темноты юноша не видел, как теперь он выглядел, но зато отчетливо слышал изменившийся звук шагов, да и аура стала немного иной по форме. Также Призрак начал заметно нервничать. Он прибавил ходу, часто оглядываясь назад и по сторонам. Реннет понял, маг может запаниковать и завязать с ним бой. В таком случае может произойти все что угодно. Чтобы избежать ненужной драки юноша решил немного отстать, сделав вид, что потерял его.
  Нырнув в ближайшую подворотню, он скинул с себя серый плащ мага и остался в менее заметной черной мантии. Натянув капюшон на глаза, и практически сливаясь с окружающей темнотой, Реннет выждал несколько минут, пока Призрак удалится на достаточное расстояние, а потом продолжил преследование. Туго свернутый плащ он повесил за пояс, под мантию.
  Он шагал бесшумно: в этом деле ему сильно помогли тренировки боевого искусства Лирин. Если не подходить слишком близко, шпион-наемник не должен заметить его присутствия. Теперь юноша не мог видеть ауры мага, и ему приходилось ориентироваться только с помощью своего острого чутья. Необходимо было полностью сосредоточиться и не терять осторожности.
  После долгих блужданий по окрестностям, во время которых преследователь и жертва успели сделать не один круг, Призрак неожиданно остановился. Реннет замер, стоило ему ощутить, что источник магии перестал двигаться. По примерным подсчетам, сейчас они находились недалеко от западной стены города. Убедившись, что цель все еще стоит на месте, юный маг осторожно, беззвучным крадущимся шагом, направился к нему.
  Казалось, эту сотню метров, отделяющую его от противника, Реннет шел целую вечность. Причем напряжение нарастало с каждым новым шагом. Он безостановочно оглядывался, чтобы найти голубую ауру в этой непроглядно-густой темноте. Даже собственное дыхание казалось ему подобно шуму мехов в кузнице. Юноша почувствовал, что что-то не так, как только приблизился к источнику магии на расстояние пяти шагов. Ауры все еще не было заметно...
  - Кто ты? - послышалось вдруг откуда-то сверху, и в тот же миг позади него кто-то тяжело приземлился на ноги.
  Пока Реннет лихорадочно размышлял о том, как по-идиотски попал в приготовленную для него ловушку, маг, который до этого времени сидел на крыше ближайшего здания, задал второй вопрос:
  - Ты из Темных?
  Одновременно юноша ощутил, как Призрак готовит заклинание. Реакция парня оказалась мгновенной: он успел пригнуться, прежде чем мощная струя воды, пролетев над ним, ударила в стену позади, обдав его дождем брызг. За первым заклинанием сразу последовала второе, и на сей раз увернуться не удалось...
  Струя с силой ударила Реннета, впечатав его в кирпичную стену. Юноша почувствовал, как хрустнуло ребро, отдавшись тупой болью в груди. Лишь в последний момент он успел сгруппироваться, защитив голову и тем самым избежав более тяжелых последствий. Вскочив с колен, он принялся уклоняться от новых атак противника, одновременно пытаясь провести собственную. Несмотря на окружающий их полумрак, Призрак прекрасно ориентировался. Реннету даже показалось, что он читает мысли и заранее предугадывает его действия, так как удары в большинстве случаев попадали именно туда, куда нужно было врагу. Впрочем, от легендарного наемника другого и не ожидалось.
  К счастью для Реннета, заклинания наподобие "Водной Струи" принадлежали к слабейшим заклинаниям стихии воды и, видя в темноте ауру мага, он заранее знал, откуда должен прилететь следующий. Их бой происходил в небольшом переулке, заканчивавшимся тупиком. Как оказалось, шпион знал, что его продолжают преследовать, и нарочно заманил юношу сюда. Забравшись на крышу одного из заброшенных зданий, Призрак выжидал, когда его преследователь войдет в узкий переулок, чтобы захлопнуть за ним ловушку. Надо ли говорить, что Реннет недооценил навыки и хитрость противника?
  Однако не прошло и трех минут "обмена любезностями", как юношу начало одолевать странное чувство. При нынешнем положении дел его могли убить не один раз, так как сейчас, окруженный с трех сторон высокими кирпичными стенами, он представлял собой прекрасную мишень. А его противник вместо того чтобы воспользоваться по-настоящему могущественным заклинанием, продолжал забрасывать Реннета водными струями. Они досаждали юноше только благодаря ударной силе, которую Мантия Темноты отразить не могла.
  "Что мешает такому сильному магу использовать более эффективные магические атаки? Может он чего-то опасается, или просто хочет оставить меня в живых?" - думал юноша, прижавшись к холодной кирпичной стене и переводя дыхание. Но, к сожалению, основательно поразмышлять об этом ему не дали...
  Призрак сделал едва заметное резкое движение, в темноте что-то сверкнуло - и уже через мгновение послышался звон ударяющейся о камень стали, а предплечье Реннета пронзила жгучая боль.
  "Метательные ножи!!! - юноша схватился за руку, нащупал короткое острое лезвие, и быстро выдернув, отбросил его подальше. - Видимо противник метнул наугад сразу несколько, чтобы зацепить наверняка, - догадался он".
  Быстро ощупав место ранения, Реннет убедился, что кость не задета, и он все еще может двигать рукой, хотя это причиняет сильную боль. Оставалось только надеяться, чтобы лезвие было не отравлено. Стало очевидно, если бой продолжится в том же духе, шансы выйти из этого переулка живым резко снизятся. Он решил пойти на крайние меры и воспользоваться своим излюбленным заклинанием.
  Быстро повторяя хорошо знакомые жесты, юноша сконцентрировал магию между ладоней, собирая ее в один небольшой пылающий шар, мгновенно разогнавший окружающую темноту. Конечно, использование заклинания широкого радиуса действия в узком пространстве переулка повлечет за собой непредсказуемые последствия, но зато у противника практически не оставалось шансов избежать его. И к тому же, взрыв Огненного Шара мог послужить своеобразным сигналом для отряда Гейла. Заметив справа от себя неясный силуэт, Реннет без колебаний метнул в эту сторону заклинание, а сам без промедления отскочил как можно дальше.
  Ослепительный шар голубовато-желтого огня полетел вперед, буквально разрывая темноту ночи и быстро увеличиваясь в размерах... а следом раздался мощный взрыв, от которого затряслись каменные стены.
  Поднявшаяся волна горячего воздуха чуть не сбила юношу с ног, а свет от взрыва ослепил на некоторое время, но в целом все обошлось благополучно. Обождав пока в глазах не перестанут плавать красные круги, Реннет просмотрел весь переулок в поисках ауры противника, и удивился, когда не обнаружил ее. Все выглядело так, будто тот попросту испарился, как настоящий призрак или фантом.
  Но Реннет не зря два года обучался в Гильдии Теней и привык не делать поспешных выводов в каком-либо вопросе, пока не исчерпаны все шансы и возможности опровергнуть их правильность. Сконцентрировавшись на своих чувствах, он повторно осмотрел окрестности: всего в паре десятков метрах, он обнаружил уже знакомый источник магии, то есть мага. Судя по всему, шпион быстро покидал место сражения. Юноша хотел было броситься в погоню, но оказался сбитым с толку новым обстоятельством, а именно тем, что в том направлении, куда уходил Призрак, был тупик.
  "Обходной путь может занять слишком много времени и, кроме того, каким-то образом Призрак смог пройти напрямик, а значит просто нужно пойти по его следам" - мгновенно сообразил Реннет и, сотворив маленькую светящуюся сферу, начал тщательно обследовать кирпичную стену.
  - В прошлый раз маг спрыгнул с крыши, и из этого следует, что он нашел способ забраться туда, - шептал он, просматривая стену метр за метром. - Ага! Вот оно! - воскликнул он тут же, нащупав железную скобу, вбитую в кирпичную кладку. Скоба была почему-то липкой. Реннет поднес ладонь поближе к свету и обнаружил на ней свежую кровь. - Пожалуй, Гейл оказался прав. Наш Призрак на самом деле вполне живой человек и кровь в нем течет самая обыкновенная, - тихо усмехнулся он.
  Приободренный тем, что противник ранен, и судя по количеству крови вполне серьезно, юноша погасил сферу и полез вверх по скобам, стараясь лишний раз не тревожить поврежденную руку и пользоваться только здоровой.
  Ему понадобилось меньше минуты, чтобы залезть на крышу. Хотя противник уже был довольно далеко, приходилось осторожничать, дабы не наткнуться на возможные ловушки, которые мог соорудить шпион. Судя по всему, этот Призрак уже давно знал о подворотне с тупиком и о вбитых в стену скобах тоже.
  Забравшись на самый верх, Реннет огляделся по сторонам. Сейчас он находился прямо у высокой городской стены, на самой окраине жилых кварталов. Эта часть города оставалась полностью погруженной в темноту, но на соседней улице слышались неразборчивые крики напуганных горожан. Недавний взрыв наверняка услышали все, кто способен хоть что-то слышать. Оставалось лишь надеяться, что отряд Гейла прибудет как можно быстрей.
  Посмотрев на запад, где и находился источник магии, при свете восходящей луны юноша успел заметить, как темная фигура исчезает за внешней стеной города. Долго думать Реннет не стал и, пробежав по крыше, перепрыгнул с нее на соседнюю, а уже через нее на внешнюю стену. Перегнувшись через узкую бойницу, он осмотрел местность за стеной и увидел, как человек с голубой магической аурой быстро направляется в сторону близлежащих полей.
  Итак, сомнений в том, что Призрак покинул ставший небезопасным для него город и направляется на юго-запад, не оставалось. Теперь перед Реннетом встал выбор: либо пуститься в погоню одному - либо дождаться магов Света и, возможно, потерять цель вовсе...
  Решение было принято быстро. Парень отыскал веревку, по которой спустился Призрак, и без колебаний последовал за стену. Спустившись на землю уже с другой стороны городской стены, Реннет отправил заклинание-вспышку в небо, как сигнал отряду. "По возможности буду и дальше оставлять знаки, чтобы они могли следовать за мной", - решил он и, ориентируясь по отдаляющемуся источнику магической энергии, бросился бежать в темноту.
  
  Скоро начало светать. Погоня и преследование шпиона-наемника по прозвищу Призрак превратилась в кошмарный сон. У Реннета голова буквально раскалывалась от боли, не переставала кровоточить рана в предплечье, хоть он ее и перевязал, а при каждом неловком движении давало о себе знать поврежденное ранее ребро. За последние несколько часов юноша устал настолько, что готов был бросить все и улечься прямо тут же, на траву. Бесконечная концентрация, необходимая для того чтобы следовать за магией Призрака, лишала его всех умственных сил и изрядно выматывала физически. Ему еще никогда не приходилось напрягать свой разум так долго, даже на тренировках. Казалось, что еще немного и можно окончательно сойти с ума.
  Монотонно переставляя ноги и часто спотыкаясь о сухие ветки, некстати подворачивающиеся на пути, Реннет старался отвлечься от усталости и размышлять о чем-нибудь другом, но это оказалось невозможным.
   Ночная схватка с Призраком ровным счетом ничего не дала. Сам юноша был ранен, хоть и не серьезно. Если прямо сейчас пришлось биться, то долго продержаться ему не хватило бы сил. Правда своей последней атакой Реннету удалось зацепить противника, этому свидетельствовала даже кровь, обнаруженная им на пути к крыше, но похоже рана оказалась незначительной, или он сумел ее исцелить. Как бы там не было, это не мешало ему передвигаться так же быстро, как и раньше.
   Реннет рассудил, что вступать в новую схватку с ним как минимум глупо, и поэтому старался держать изрядную дистанцию во время преследования, чтобы остаться незамеченным. Эта мера предосторожности оправдала себя в самом начале погони, когда Призрак несколько раз останавливался, чтобы проверить округу. От идеи оставлять знаки отряду Гейла тоже пришлось отказаться, так как это увеличивало шанс быть обнаруженным врагом и отнимало слишком много времени. Теперь главная цель юноши: во что бы то ни стало продолжать следовать за шпионом и узнать точное месторасположения его следующей стоянки, а при очень большом везении - его убежища. Пересказанные альбиносом из Правящего клана факты говорили о том, что Призрак ни разу не уходил далеко от центральных областей Империи и непосредственно от Азранна. Возможно, это обуславливалось именно наличием тайного логова, иначе, зачем ему так подставляться под удар светлых?
   Однако на данный момент обстоятельства сложились так, что от достижения этой цели пришлось отказаться. Призрак остановился через час после рассвета и, надо сказать, очень вовремя. Парень уже начал чувствовать что-то неладное в своих способностях к обнаружению магии. Они начали притупляться, как будто в зеркальную гладь пруда, показывающего четкое отражение, кто-то бросил камень. Все чувства и ощущения размывались сами с собой. Реннет старался изо-всех сил сохранить концентрацию, превозмогая жуткую мигрень, но у него не вышло.
   "Похоже, даже у моих способностей есть свой предел", - подумал юноша, бросив бесплодные попытки. Теперь он уже не мог разобрать, где именно находиться источник магии, двигается он или стоит на месте.
   Хрипло дыша и обливаясь потом, Реннет прислонился к ближайшему толстому стволу дерева. Вынув из поясного мешочка маленькую фляжку, он сделал несколько глотков чистой, хоть и немного теплой воды. Дальше преследовать шпиона он не мог, а значит оставался только один выход: попытаться справиться с ним собственными силами прямо сейчас, пока не успел уйти далеко. Вот только в благополучном исходе боя, при его нынешнем состоянии, Реннет не был уверен...
   Местность для неожиданного нападения подходила как нельзя лучше. Лес, который его сейчас окружал, напомнил о смертельной схватке с Мантисом несколько дней назад. Хотя он не походил на Немисский, где по большей части преобладали хвойные деревья, и стояла темная прохлада. Здесь росли дубы, березы, и очень много стройных осин, через кроны которых беспрепятственно пробивались солнечные лучи. Надежное укрытие тут обеспечивали многочисленные кусты. Реннет лишь отдаленно представлял, в какой точке Юго-Западной области Империи находится.
   Отдышавшись и приведя себя в порядок, он заранее вытащил свой меч из ножен, дабы потом не выдать присутствие скрежетом стали. И чтобы он не бликовал на солнце, прикрыл подолом плаща. Так его учили в Гильдии. Перед тем как двинуться вперед юный маг еще раз попытался сосредоточиться на присутствии магии и... безрезультатно. Ему ничего другого не оставалось, кроме как определить примерное направление и расстояние до цели, или до того места, где он наблюдал его в последний раз, и идти туда не забывая об осторожности.
   Реннет старался ступать как можно тише, что оказалось нелегким делом. Любая мелкая сухая ветка так и норовила сломаться под сапогами. К тому же, необходимо смотреть не только под ноги, но и осматривать окрестности в поисках ауры противника. Парень надеялся, что уникальное зрение все еще действует...
   Расстояние в сотню с небольшим метров юноша преодолевал довольно долгое время. По пути он успел сделать четыре остановки, для того чтобы осматриваться по сторонам. Вокруг царила необыкновенная тишина, прерываемая лишь редким щебетанием лесных птиц... и вдруг, совершенно неожиданно, откуда-то со стороны послышалось длинное "дзззинк!", как будто вытаскивают стальной клинок из ножен. Высокий и чистый женский голос произнес:
   - А ты, я вижу, неплохо владеешь бесшумным перемещением.
   Реннет застыл на секунду от неожиданности, но потом, быстро придя в себя, резко развернулся к источнику голоса, держа меч перед собой.
   Прямо перед ним на расстоянии десятка шагов стояла молодая девушка с серебристыми волосами. Облегченные кожаные доспехи прекрасно подчеркивали ее стройную фигуру. Глядя на нее юноша совершенно растерялся.
   - Ты видимо хотел напасть на меня из засады, - продолжила тем временем девушка, разглядывая Реннета с ног до головы. В правой руке она держала длинный двуручный меч, который казался уж чересчур большим и массивным для ее хрупкого телосложения, даже не смотря на облегченный сплав металла, отличающийся от обычной стали мутноватым белым оттенком. - Но знаешь, - усмехнулась она, - у меня прекрасный слух, и звук твоих шагов я расслышала еще пару минут назад.
   И в это время до парня наконец дошло, кто стоит перед ним! Призрак! У него совершенно вылетели из головы слова Гейла о том, что маг может перевоплощаться даже в женщин. Сейчас, стоя лицом к лицу с этой девушкой, он не смог бы разглядеть в ней того самого шпиона-наемника, с которым дрался несколько часов назад. Превращение выполнено мастерски, совершенно не похоже на обычную иллюзию, уж он-то знал в них толк. Оставалось лишь позавидовать таким способностям. Но Реннет старался не забывать, где именно находиться.
  Оставив все комплименты на потом, он сделал шаг назад и встал в оборонительную позицию.
   - Кто же ты все-таки такой? - девушка нацелила острие длинного меча на него. - А еще меня волнует вопрос: Каким образом тебе до сих пор удавалось преследовать меня?
   Юноша понял, что битва состоится совсем по другим правилам, нежели ему хотелось. Убежать он уже не имел возможности и явственно ощущал, что пришло время сразиться за свою жизнь. "В конце концов, все равно кто-то из нас умрет, так почему бы и не поболтать?" - с иронией подумал он и, облизнув пересохшие губы, заговорил:
   - Я вижу, сражение неизбежно. Кто-то из нас увидит Небесные Пределы, так почему бы мне не проявить любезность и не представится как следует? - спокойно, и даже с улыбкой, рассудил Реннет. - Однако есть маленькое условие...
   Воительница настороженно посмотрела на него, а потом криво усмехнулась:
   - Условие? По-моему ты сейчас не в том положении, чтобы ставить мне условия?
   - Ты примешь свой истинный облик! - проигнорировал Реннет ее замечание.
   Девушка задумалась на секунду, а затем утвердительно кивнула.
   - Ладно, если тебя так смущает мой женский облик, то я согласен сменить ее. Ты первый, кому удалось меня выследить, и это в моих глазах делает тебе определенную честь, - весело подмигнула она и опустила меч. Тут же ее силуэт начал размываться и искажаться, словно рассеивающийся мираж.
   Когда превращение полностью завершилось, Реннета постигло разочарование. Перед ним стоял высокий мужчина, одетый во все белое: белая накидка с капюшоном из прочной воздухопроницаемой ткани, пользующейся особой популярностью у магов Света, брюки и белые сапоги из мягкой кожи, предназначенные для бесшумного передвижения. В такой одежде шпион и вправду походил на настоящего призрака. Потребовав от мага принятия истинного облика, юноша надеялся увидеть его лицо, но, к большому сожалению, оно было закрыто белой тканевой маской.
   Раздосадованный этим обстоятельством, Реннет возразил:
   - Мы договаривались, что ты примешь свой настоящий облик!
   - Вот именно, - улыбку мага можно было заметить даже сквозь маску, - сейчас ты видишь настоящего меня, в моем настоящем обличье. А про лицо мы ничего не говорили, так что я считаю мою часть договора выполненной. Теперь твоя очередь: ты из числа Темных?
   Юношу рассмешил этот вопрос. "Видимо он так решил из-за цвета моей мантии", - сразу же догадался он. Реннет не собирался врать или хитрить. Просто это было ни к чему в момент, когда стоишь на границе жизни и смерти. Поэтому он коротко ответил:
   - Я Реннет, из Белого Пламени!
   - Ты... так ты из Светлых?! - в голосе мага прозвучало искреннее удивление.
   Но ответа он не получил. Реннет перехватил надежнее меч и уже бросился в яростную атаку. Так как заклинания отбирали слишком много сил, а они были на пределе, он решил положиться на свое искусство владения клинком. Однако этот ход стал фатальным...
   Противник оказался превосходным мечником. Юноша и сам очень даже неплохо фехтовал, но сразу же признал, что противник гораздо сильнее него. В первой же его атаке Призрак ушел идеальную защиту, через которую так и не удалось пробиться. Огромный двуручный меч, благодаря облегченности, летал словно перышко, создавая вокруг мага сверкающий щит.
   После очередной неудавшейся попытки Реннета достать его, Призрак перешел в наступление. Даже непревзойденная скорость юноши не могла сравниться с точностью атак противника. После нескольких, можно сказать, идеальных ударов обоюдоострого двуручника, меч Реннета выбило из рук, и он полетел в траву. Не останавливая плавных движений, шпион провел мастерский удар клинком плашмя прямо ему в голову.
   От столь сильного удара Реннет не удержался на ногах и, отлетев назад, ударился о ствол ближайшего дерева. На несколько секунд его сознание погрузилось во тьму.
   Когда он очнулся и открыл глаза, сверкающий кончик меча противника упирался ему в грудь. Битва закончилась, толком и не начавшись. В голове Реннета теперь была одна мысль: "Как подороже отдать жизнь". Нет, он совершенно не хотел умирать, но просить и уж тем более умолять врага оставить в живых, он тоже не собирался. Слова смертельного заклинания уже были на губах теневого мага, когда он неожиданно передумал.
   "Нет! - сказал он самому себе. - Все эти годы я тренировался и изучал новые заклинания. Для чего? Чтобы потом, столкнувшись с сильным противником, сдаться и умереть? Нет!!! Этого не будет! - юноша чувствовал, как закипает кровь в венах, и все его существо восстает из плена эмоций и страха. - У меня еще есть шанс, и плевать, чего это будет стоить. Я охотник на магов, и любой вставший у меня на пути чародей умрет!"
   - Юный маг с элементом Тени, - произнес вдруг Призрак, хмурясь под маской. - Да, представь себе, я знаю кто ты такой. Только ты благодаря уникальной особенности элемента мог выследить меня. - Шпион внимательно смотрел на мальчишку из-под капюшона: - Я также знаю, что сделали твои предшественники пятьдесят лет назад. Интересно, рассказывали ли тебе товарищи об этом?
   Реннет слышал слова мага, но уже целиком ушел в свое сознание, погружаясь все глубже и глубже. Там, в самой отдаленной и темной части подсознания рождалось пламя, способное превращать все эмоции и чувства в абсолютное ничто. Техника барьеров разума начала действовать, и назад пути уже не существовало...
   - Послушай, парень, - снова заговорил противник, - я не хочу тебя убивать, как не хотел убивать и тех, кто преследовал меня до тебя. Я понимаю, тебе дан приказ, и поэтому предоставляю право выбора. - Призрак чуть наклонился и продолжил: - Или ты сейчас сдаешься, а потом живым возвращаешься к товарищам, или умираешь прямо здесь, с честью, как и подобает боевому магу? Те, что были до тебя, сделали свой выбор, а теперь он за тобой.
   Разум Реннета стал чист и холоден, подобно вечному льду северного океана. Техника барьеров разума действовала! Спокойным движением ладони он обхватил клинок противника и резко оттолкнул в сторону. Сохранить пальцы ему удалось лишь благодаря чуду и некоторой затупленности клинка. Острый кончик успел лишь слегка оцарапать бок, но не более того. Он мгновенно всем телом откатился подальше от противника и вскочил на ноги. Совершенно не ожидавший такого безумного поступка, Призрак среагировал медленней, чем следовало.
   Ровно два удара сердца понадобилось юноше, чтобы добраться до своего меча, так и оставшегося лежать в траве. Подобрав сияющий клинок, он изо-всех сил метнул его во врага, и ринулся следом.
   Противник уже успел справиться с собой. Он без труда отбил прилетевший меч собственным, но худощавая фигура слишком быстро возникла перед ним, и сильным ударом ноги в живот отправила на землю. Пока Призрак отходил от удара и поднимался на ноги, Реннет снова завладел клинком. Юноша двигался очень быстро, как будто недавней усталости и не существовало вовсе.
   Новая атака не заставила себя долго ждать. Два меча схлестнулись в смертельном танце стали, порождая алые искры и чистый звон. Призрак заметил, что в юноше что-то изменилось. Все его выпады стали непредсказуемыми и чересчур быстрыми. Несмотря на то, что шпион был искуснее Реннета, а его меч на целых две ладони длинней, сейчас они бились на равных. При всем этом, парень успевал между атаками швырять в него поджигающие сферы и огненные стрелы.
   Уже через минуту жесточайшей схватки Призрак начал чувствовать, что становиться все сложней и сложней одновременно противостоять клинку и заклинаниям. Он никогда бы в этом себе не признался, но его начало пугать холодное и неживое лицо противника. В этих карих глазах не было никаких эмоций и уж тем более чувств. Реннет наносил удары молча, не обращая внимания на многочисленные порезы и ожоги, покрывающие все тело. Порой, эти атаки наносили больший вред самому юноше, но создавалось ощущение, будто ему все равно...
   В конце концов, одна из огненных стрел угодила противнику прямо в грудь. Призрак упал, выпустив из рук меч и схватившись за рану. Огненная стрела не относилась к смертельным заклинаниям, но с легкостью была способна тяжело ранить врага. Однако Реннет этим не ограничился: он одну за другой метнул в уже поверженного противника еще несколько заклинаний. Целая очередь огненных вспышек раздалось прямо над тем местом, куда упал шпион. В воздухе запахло горелой плотью.
   Прилетевший откуда-то порыв ветра унес остатки дыма. На почерневшей земле лежал человек. Он был еще жив, но его раны выглядели просто ужасно. Огненные атаки в большинстве своем не наносили проникающих повреждений, но обширные ожоги, покрывающие большую часть тела Призрака, являлись не менее опасными, не говоря уже о том, что они очень трудно поддавались заживлению. Заклинания Реннета должны были убить его, но в последний момент тот успел создать защиту. И хотя она оказалась испепеленной в мгновение ока, этого хватило, чтобы избежать более плачевного результата.
   Несмотря на жуткую боль, Призрак находился в сознании: сквозь размывающийся туман, он видел, как у юноши неожиданно подкосились ноги, как он, прислонившись к стволу дерева, сполз вниз.
   
  Глава 20 Преступный договор
  
   Реннет испытывал непомерную усталость и опустошенность. Все конечности словно налились свинцом, а тепло буквально ушло из тела. Создавалось ощущение, будто его сознание оказалось в чужом теле, или даже в неодушевленном предмете. Это чувство было ему знакомо еще с Экзаменов на ранг мага первой ступени. Тогда он провалялся несколько дней в бессознательном состоянии. За прошедший промежуток времени он и сам достаточно окреп, да и магический потенциал вырос многократно, но все же...
   Юноша оглянулся на своего противника: Призрак лежал всего в паре десятках шагов. Глубокие кровоточащие ожоги целиком покрывали его правый бок и руки. Снежно-белый плащ обгорел и почернел. "В таком состоянии, ему долго не прожить, - заметил про себя Реннет, - а значит, мне нужно поторопиться, пока он совсем не окочурился".
   Чтобы подняться на ноги пришлось напрячь все оставшиеся силы, и при этом не забывать следить за поверженным противником. Схватка с Мантисом многому его научила, и он не собирался повторять ту же ошибку снова. Подобрав свой меч, Реннет подошел поближе к лежащей фигуре. Тот видимо услышал его шаги и повернул голову. Капюшон накидки был откинут, но белая маска все еще скрывала нижнюю часть лица. Под длинными прядями опаленных серебристых волос сверкали светло-голубые глаза молодого человека. Глядя на него, можно было с уверенностью сказать, что ему не больше двадцати пяти лет.
   Реннет и маг некоторое время изучали друг друга взглядами, а потом юноша заговорил:
   - Положение, как видишь, изменилось, и прежде чем ты умрешь, я хотел бы услышать все, что тебе известно об Истинных Тенях и моем элементе. Лишь в этом случае я обещаю тебе быструю и безболезненную смерть от меча, - его голос при этом звучал холодно, без намека на эмоции.
   - Смерть от меча? Ха-ха-ха! - рассмеялся Призрак, но нестерпимая боль, тут же давшая о себе знать, заставила его замолчать. Когда приступ немного поутих, он произнес лишь одно: - Что ты хочешь знать?
   - Глава клана рассказывал мне о девятке магов-охотников, участвовавших в последней войне... - начал Реннет.
   - О, Мастер Киос? Он и сам сыграл не последнюю роль в этом, а если быть точнее, то Тени сыграли большую роль в его судьбе, - усмехнулся шпион, оборвав юношу.
   - О чем это ты? - не понял тот.
   - Так ты не знаешь? Хотя, многие не знают истинной сути вещей, произошедших в этой знаменательной битве, - Призрак снова замолчал, чтобы собраться с силами, а потом продолжил: - Думаю, тебе не сказали, зачем меня ищет Правящий клан? Зачем они тратят столько сил и денег для того, чтобы найти какого-то шпиона-наемника?
   - Не сказали.
   - Я проник в Главный Архив Светлого Ордена, находящийся в Азранне и стащил оттуда несколько секретных документов, - заявил раненный маг. В его то и дело ломающемся голосе юноша расслышал нотку гордости. - Им не нужны украденные документы. Их целью стал я, так как теперь, зная слишком много их секретов, стал очень опасен для Ордена и Правящего клана в целом. Свет боится того, что вся секретная информация может попасть в руки их врагов. До сих пор мне удавалось скрываться от них и оставаться на свободе только благодаря моим способностям, во всяком случае, пока они не обратились к вашему клану, - скривив лицо под окровавленной маской, произнес Призрак, и взглянул на Реннета. - А посему я предлагаю тебе сделку: моя жизнь, в обмен на эту самую информацию. Ну как?
   - Твоя жизнь? - юноша удивленно вскинул брови. - Сомневаюсь, что при таких ранах ты доживешь до вечера.
   - Это уже моя проблема.
   Реннет пристально смотрел на мага; в его голове роилось множество вопросов к этому шпиону, но он решил отложить их на потом. Единственное, что сейчас было важно - это сделка, предложенная Призраком. Тут необходимо быть настороже и все обдумать тщательнейшим образом. Где-то в уголке сознания билась здравая мысль о том, что лучше всего будет избавиться от столь проблемного мага, пока есть возможность сделать это...
   - Допустим, если даже я соглашусь, то откуда мне знать, что рассказанное тобой не выдумано и является правдой? - спросил юноша, продолжая игнорировать инстинкт выживания, выработанный последними годами. - Ты должен понимать, что оставляя тебя в живых, я тоже рискую многим.
   - А я и не говорил, что буду тебе что-то рассказывать, - фыркнул Призрак. - Ты вполне можешь лично ознакомиться с этими документами. Видишь ли, они спрятаны в моем убежище, недалеко отсюда. Только советую поторопиться с ответом, иначе... могу вырубиться окончательно. Н-непросто, знаешь ли...
   Реннет пропустил жалобы мага мимо ушей.
   - Я что, должен поверить, что ты проведешь меня в свое убежище и покажешь украденные тобой секреты Ордена?
   - Как и мне придется поверить в то, что ты не попытаешься убить меня после того, как все тебе расскажу, - возразил тот, и снова закашлялся. Было видно, что ему трудно разговаривать. Охрипшим голосом он добавил: - У нас с т-тобой нет другого... выхода, кроме как просто поверить друг другу на слово. Впрочем, твоя жизнь... и так под угрозой, и я уверен, что прочитав некоторые из тех документов... поблагодаришь меня, - улыбка шпиона замечалась даже сквозь ткань маски и казалась насмешливой. - В них может содержаться очень важная для тебя информация.
   Тот не совсем понял последние слова Призрака, но спрашивать ничего не стал, зная, что ответа не получит. Он целую минуту обдумывал предложение шпиона, не сводя взгляда с ясных голубых глаз и пытаясь отыскать там признаки лжи. Ничего не найдя, юноша заставил себя подняться на ноги со всей тщательностью и осторожностью обыскал противника. Единственное оружие, что при нем нашлось - это полдюжины метательных лезвий в форме ивовых листьев. Спрятав их в свою поясную сумку, Реннет подобрал двуручный меч, заявив:
   - Твое оружие побудет пока у меня, а попытаешься воспользоваться магией, я это быстро почувствую и убью тебя в то же мгновение.
   - Хорошо, - кивал маг, - но прямо сейчас я должен использовать исцеляющее заклинание на ранах, в противном случае скоро потеряю сознание. Тогда некому будет показывать тебе дорогу.
   Юноша сделал вид, будто тщательно обдумывает просьбу шпиона...
   - Ладно, думаю, будет не очень хорошо, если ты сдохнешь еще до того как мы прибудем в твое убежище, - согласился Реннет, наконец.
   - Боже, какой ты добрый. Как же повезло твоему клану, - съязвил Призрак.
   Пропустив реплику шпиона-мага мимо ушей, юноша прислонился к толстой ели, растущей неподалеку и стал внимательно наблюдать как тот выпевает слова лечащего заклинания. Разумеется, на данный момент он не мог чувствовать чужую магию, а все слова сказанные Призраку не что иное, как самый обычный блеф. Сейчас он всеми силами пытался не упасть лицом в траву от усталости. Барьеры разума уже сняты, и все дремавшие чувства постепенно возвращались в сознание. Резко выдохнув и стряхнув с себя ощущение сонливости, Реннет сосредоточился на происходящем перед собой.
   Взглянув на Призрака он раскрыл рот от удивления, забыв даже о собственной усталости: обожженные раны на теле шпиона практически зажили, оставив после себя лишь несколько небольших розовых шрамов. Подобное исцеление, да еще и в столь короткий срок, относилось к высшему уровню магического мастерства. "При ином раскладе, чтобы залечить такие глубокие ожоги требуется не меньше четырех часов" - про себя заметил Реннет. Теперь многое вставало на свои места...
   - "Божественное Омовение", не так ли? - спросил он.
   На этот раз удивление отразилось на лице Призрака. Гораздо внимательней, нежели раньше, он посмотрел на Реннета.
   - Насколько я помню, это самое могущественное заклинание стихии воды, лечащее внешние повреждения тела, - снова заговорил тот. - Что ж, думаю, вполне логично, что ты владеешь настолько сильными заклинаниями лечащего типа.
   - Логично?
   Реннет скривил губы в язвительной усмешке.
   - Все бояться тебя именно из-за ауры силы. И никто из них даже не догадывается, что ужасный и смертельно опасный безликий Призрак является всего-навсего очень талантливым целителем, не владеющим ни одним достойным атакующим заклинанием. Еще в городе я заметил, что твои магические атаки паршивее некуда, но тогда не было времени всерьез поразмыслить над этим. Логично предположить, что маг воды, а эта стихия сильна лечащими заклинаниями, в совершенстве владеет исцелением, отсюда и мощная аура силы. Думаю, ты потому-то и изучаешь искусство мечника, что не можешь атаковать магией. Знай это все, ты бы потерял изрядную долю нынешней репутации.
   - Лично я считаю, что лечебные заклинания для шпиона и лазутчика гораздо важнее, нежели атакующие, - заявил Призрак.
   - Спорить не стану, - пожал плечами юноша. Опираясь на ствол дерева, он встал на ноги: - К сожалению моей стихии не свойственны лечащие заклинания, - произнес он, осматривая свои обожженные руки. Вдобавок снова объявилась сильная головная боль, потому он не имел ни малейшего желания продолжать разговор.
   Призрак к этому времени завершил заклинание исцеления, на которое, судя по его усталому виду, ушли все магические силы. Реннет наблюдал, как шпион старался привести в порядок разорванную и местами обгоревшую одежду, а потом коротким жестом дал ему знак идти вперед.
   До сих пор они шли в западном направлении, а сейчас взяли немного севернее. По расчетам юноши, к югу от них, в нескольких днях пути лежит крупный приморский город Сарисс. Однако он не был уверен в точности и правильности своих расчетов, так как изматывающая погоня и постоянные головные боли мешали ориентироваться. Но если говорить совсем откровенно, в последнем он никогда не был силен.
   Сказать, что Реннет следовал за шпионом, значит сказать лишь половину правды. Скорее, он еле тащился за ним, хотя тот пережил более тяжелое ранение. Юноше часто приходилось останавливаться, чтобы перевести дыхание, даже не смотря на то, что шли они спокойным шагом. Силы слишком медленно возвращались к нему. После такой погони и сражения необходим настоящий отдых и здоровый сон.
   Если бы Призраку захотелось убежать и скрыться, он с легкостью был способен это сделать. Юноша не мог ему помешать. Но маг не предпринимал подобных действий и молча шел вперед, а иногда даже замедлял шаг, чтобы Реннет окончательно не отстал. Последнему, конечно, это не нравилось, но ничего поделать с собой он не мог.
   Когда за каких-то три с лишним километра пути они остановились в четвертый раз, Призрак предложил залечить раны юноши, мотивируя это тем, что если так пойдет и дальше, они и к ночи не успеют добраться до места.
   - Только мои раны не дают заснуть мне прямо здесь и сейчас, - возразил Реннет шпиону, толком и сам не понимая, зачем вообще говорит ему это. - Они не такие уж серьезные и еле двигаюсь я вовсе не из-за них.
   - Что тогда?
   - Скажи, когда меняешь облик, ты теряешь силы?
   - Да. Не намного, но магия истощается. Хотя гораздо сильнее устаешь умственно, постоянно поддерживая необходимый образ. Я иллюзорный метаморф. Это не полное физическое превращение, а скорее что-то вроде очень плотной устойчивой иллюзии, если можно так выразиться. - Призрак уселся прямо на землю, привалившись спиной к какой-то коряге. "Прогулка" по лесным чащам оказалась утомительным даже для него. К тому же, Реннет не раз замечал, как он держится за покрытый свежими шрамами бок.
   - Вот ты и ответил на свой вопрос. Наши способности схожи, - заключил юноша, порадовавшись про себя тому, что узнал о маге важные детали. - Чтобы преследовать кого-то мне постоянно нужно концентрироваться. Это сильно выматывает. А теперь представь себе поддерживание способностей целые сутки.
   Призрак молча согласно кивнул, но уже через минуту не удержался и заговорил снова:
   - Раз уж ты так любезно отвечаешь на вопросы, ответь еще на один: Утром, в лесу, я победил тебя, так как ты уже был уставшим, уступал по физической силе и навыкам, но что случилось потом? Каким образом тебе удалось... эмм... стать сильнее? Это способности Тени?
   Реннет долго смотрел на мага, пытаясь понять, к чему тот интересуется этим? Видимо решив, что юноша не ответит, шпион начал подниматься...
   - И да, и нет, - послышался голос Реннета.
   - В каком смысле? - спросил Призрак.
   - Ими обычно пользуются воины Гильдии Теней, но, в принципе, любой маг может этому научиться. Слышал когда-нибудь термин "барьеры разума"?
   Немного поразмыслив, шпион ответил:
   - Это специальные упражнения для контроля собственного сознания?
   - Скорее, техники контроля сознания. Воины Гильдии используют их во время боя или тяжелых ранений, чтобы стать нечувствительным к боли, - сказал Реннет. У него сразу всплыли в памяти дни, проведенные на одиноком острове в Штормовом море. Он не стал рассказывать Призраку о том, для чего эти техники использовались чаще всего: тот бы все равно этого не понял...
   - Эти самые техники позволяют в каком-то смысле управлять сознанием, так? Но как это вообще действует? Ты дрался как демон Подземных Пределов, ни на что не обращая внимания. Мне даже показалось, что ты хочешь разорвать меня на части, - нервно сглотнул маг при последних словах. - Какую технику ты использовал?
   Реннет помедлил с ответом. Со стороны выглядело, будто он силится что-то вспомнить.
   - Я использовал шестой барьер разума, называемый "Холод", - произнес он наконец. - Этих барьеров всего десять, и каждый из них блокирует какое-либо чувство, эмоции и ощущения. Считается, что все барьеры, начиная с четвертого, несут определенную опасность для использующего их мага. Использованная мной техника должна была блокировать чувство боли, страха, слабости, усталости, гнева и жалости. Лишенный этих чувств человек может, как ты выразился: "драться как демон".
   - Из твоих слов выходит, что эти техники разума очень сильные штуки, - пробормотал Призрак про себя, но юноша его расслышал.
   - Крайне опасные штуки, - резко сказал Реннет, и при этом его глаза буквально впились в мага. - Да, с ее помощью человек может раскрыться сверх предела, так как разум отчищается от многих чувств и эмоций, но появляются побочные эффекты. Человек без эмоций может повести себя совершенно непредсказуемо, даже по отношению к друзьям и союзникам. Ему уже будет все равно, кто перед ним. Думаю, я вполне мог бы тебя уничтожить, если действие техники не закончилось, а мог бы спокойно умереть сам, ни о чем не раздумывая. Если говорить начистоту, я вообще не помню ничего из того, что происходило во время действия техники, будто эту часть моей жизни выкинули из головы. - Привычным жестом, лишь немного усталым, юноша взлохматил непослушные волосы, а потом, устремив взгляд перед собой, продолжил: - Чтобы научится одной такой технике, требуется несколько долгих месяцев, но даже тогда нет уверенности в том, что все пройдет как надо, и ты не сойдешь с ума после его применения. Их очень сложно контролировать. Поэтому многие маги предпочитают выпить какого-нибудь гадкого на вкус зелья, для того чтобы подавить чувство боли, а не тревожить глубины разума.
   После того как Реннет закончил, воцарилось молчание. Шпион о чем-то долго размышлял.
  Через некоторое время он взглянул на юношу и сказал:
   - Использование техник контроля сознания, исходя из твоих слов, чистой воды самоубийство! Парень, да ты полный псих, как я погляжу!
   "Ты же только что восхищался ими?" - усмехнулся Реннет, однако вслух ничего не сказал, а просто поднялся, тем самым давая понять, что разговор закончен и надо идти дальше. Про себя он уже решил, что больше никогда не станет пользоваться "Холодом", а также другими техниками подобного типа. На злоупотребляющих ими магов он насмотрелся еще в Гильдии, и воспоминания эти были далеко не из приятных.
   А шпион-наемник по прозвищу Призрак шел впереди и еще долгое время бормотал себе под нос что-то наподобие: "Совсем сумасшедший...", "Да он неадекватен!", или же "С ним одним воздухом-то дышать опасно...".
   Маг оказался весьма неординарным человеком, и Реннет понял это уже к концу дня. Призрак болтал практически всю дорогу, и в основном ни о чем конкретном или важном. Юноше даже показалось, что тот собирается растрачивать весь словарный запас, чтобы, в конце концов, свести его с ума своей болтовней. Шпион резко переходил из одной эмоциональной крайности в другую: он мог расхохотаться, даже если не было ничего смешного, а мог стать таким серьезным, что Реннет начинал сомневаться в том, что его может хоть что-нибудь рассмешить в этом мире. Юноша затруднялся ответить: притворялся он или действительно был таким? Призрак чем-то напоминал ему Торна. Возможно, дело было в чувстве справедливости, которое, несомненно, присутствовало в этом маге. Ведь прежде чем убивать своих преследователей, он давал им выбор. Но в то же время, юноша не переставал думать о мотивах, что подвигли шпиона вести незнакомого мага из ордена Светлых в свое убежище.
  "Что же он такое задумал?" - спрашивал он себя не один раз, но ответа найти не мог. Ничего другого, кроме как соблюдать осторожность и быть внимательным к мелочам, не оставалось. А что касается обещания оставить Призрака в живых, после того как он представит документы - Реннет предпочитал не забегать вперед. - Стоит ли идти на предательство собственного ордена, чтобы сдержать обещание, данное наемнику-одиночке с запятнанной репутацией?
   Не смотря на "нытье" шпиона о том, что они двигаются слишком медленно, к месту они добрались уже к вечеру.
   Это была маленькая деревушка, затерянная среди лиственных рощ и зеленых холмов. Жилых домов в этом селении, как оказалось, можно буквально по пальцам пересчитать. Судя по десяткам полуразрушенных, покинутых жилищ, здесь когда-то произошло стихийное бедствие или еще что-нибудь в этом духе.
   В саму деревню Реннет и Призрак заходить не стали, а направились к неприметному заброшенному строению, стоящему на самой окраине. Юноша не рискнул бы назвать эту жалкую хибару с покосившейся крышей, выбитыми окнами и напрочь оторванными ставнями, домом. Двор давно уже зарос жгучей крапивой и плющом, поэтому им пришлось не спеша продираться сквозь высокую густую растительность.
   Когда это поистине героическое занятие осталось позади, оба мага оказались у полусгнившего деревянного крыльца, того и гляди готового развалится на части вместе со всей хижиной. Тем не менее, Призрак уверенно поднялся по ступенькам, хотя те буквально трещали под его ногами. Вопреки ожиданиям Реннета, замок на двери был, хоть и проржавевший насквозь. Шпиону пришлось немало повозиться, прежде чем отпереть его.
   - Я все же надеюсь, что внутри твое убежище выглядит лучше, чем снаружи, - искренне произнес Реннет, наблюдая за действиями мага.
   - Ты удивишься, - пообещал тот.
   Дверь отворилась со скрежетом и скрипом. Юноша немного помедлил, размышляя, какого это, после всего пережитого быть похороненным под обломками какой-то хибары в богом забытой деревне, но потом все же ступил на крыльцо.
   Призрак выполнил свое обещание. Реннет действительно испытал обещанное спутником удивление: внутри избушка оказалась гораздо хуже, нежели снаружи. Всюду царили разруха и хаос: переломанная мебель вперемешку с кухонной утварью и прочими бытовыми принадлежностями были раскиданы по грязному полу, не говоря уже о толстом слое пыли, покрывающем каждый сантиметр помещения.
   Реннет пристально осмотрелся по сторонам, а потом обратился к спутнику:
   - Тайное помещение?
   - Как догадался? - с деланным удивлением спросил шпион.
   - Ты сам посмотри кругом! Ни одно живое существо не сможет жить в этом... эмм... мусорнике! - ответил юноша, стараясь подобрать слово помягче.
   - Н-н-да, с твоей логикой не поспоришь, - отозвался Призрак и громко расхохотался. Видя, что обычно терпеливый и сдержанный Реннет вот-вот готов взорваться, маг подавил новые порывы смеха и направился в один из углов дома. Приподняв старый выцветший ковер, он взялся за ручку деревянного люка, спрятанного под ним, и дернул изо всех сил. Тяжелая крышка откинулась с громким стуком. - Ну вот, путь открыт! - сказал он, довольно ухмыльнувшись. - Прошу следовать за мной!
   Не дожидаясь, пока юноша что-нибудь скажет, Призрак подхватил с пола старый масляной фонарь, и начал спускаться вниз по отвесной деревянной лестнице, которая жалобно заскрипела под сапогами. Реннету ничего другого не оставалось, кроме как последовать за ним, не забывая при этом соблюдать осторожность, и дело вовсе не в крутых и шатких ступенях лестницы.
   Внизу было темно, пахло сыростью и еще кое-чем похуже. Призрак, стоящий впереди, зажег фонарь, и яркий желтоватый свет залил все окружающее пространство. Реннет прищурился и огляделся по сторонам: они находились в обычном земляном погребе размером не больше трех метров в длину и столько же в ширину. Кроме небольшой кучи дурно пахнущего мусора здесь ничего не было - просто яма, вырытая в сырой земле под домом.
   - Что за могила? - раздраженно поинтересовался Реннет, взглянув на мага.
   - Не самое худшее место для такого сумасшедшего как ты, - съязвил тот. Подойдя к куче, он принялся раскидывать ее ногами, а Реннет остался наблюдать за всем этим, предусмотрительно зажав нос рукой. Невероятная вонь чего-то разложившегося сразу заполнила весь погреб.
   Наконец, разворошив мусор во все стороны, Призрак взял железный прут с изогнутым концом, прислоненный в углу, и воткнул его прямо в землю. Железо ударилось обо что-то твердое. Проведя несложные манипуляции крюком, ему удалось ее зацепить за металлическое кольцо. Напрягшись всем телом, покраснев от натуги, шпион изо-всех сил дернул крюк. С глухим стуком, вместе с лежащей на ней землей, откинулась крышка нового люка.
   "Значит, второй потайной люк внутри первого? Довольно умно! - не мог не согласится юноша. - Надеюсь, этот последний, - тут же мысленно добавил он, спускаясь вслед за Призраком".
   Узкий колодец, по которому они спускались, резко перешел в широкий тоннель, уходящий в сторону под прямым углом. Маг зашагал вперед, освещая путь фонарем, а Реннет следовал за ним, настороженно оглядываясь по сторонам. Это уже был не земляной погреб, а добротный, широкий проход с гладкими стенами и высоким сводом, поддерживаемыми деревянными стойками и балками. Затхлый воздух говорил о том, что тоннели уже давно никто не посещал.
   Здесь стояла полнейшая тишина, нарушаемая лишь гулким эхом шагов. Тоннель уходил далеко вперед, но пройдя около двадцати метров, Призрак остановился. Он подошел к стене справа и начал шарить по ней ладонью, шепча при этом слова магии. Юноше показалось, что он чувствует присутствие какого-то заклинания. Было ли это просто фантомное ощущение, или его способности снова возвращались к нему - он пока не смог понять.
   Как только шпион закончил читать слова заклинания, наложенная ранее иллюзия рассеялась, открыв взору небольшую деревянную дверь, расположенную прямо в стене. Призрак легким движением руки отодвинул хитроумный запор.
   - Вот мы и пришли! Можешь считать себя счастливчиком, ибо тебе довелось узреть единственное подвластное мне иллюзорное заклинание! - торжественно объявил он и, повернув ручку, толкнул дверь.
   Реннет немного помедлил, оглянувшись на уходящий в темноту коридор. По пути сюда юноша подмечал всякие мелкие детали, и теперь у него получилось сложить все в одну картину.
   - Значит, дальше находится запасной выход на поверхность? - спросил он у своего спутника.
   На лице Призрака отразилось нескрываемое удивление.
   - Откуда ты это узнал?
   - Догадаться нетрудно, если уметь наблюдать. Начнем с того, что в хибарке повсюду лежал толстый слой пыли, и если кто-нибудь за последний год спускался оттуда, должны были остаться следы, а их там нет. Секретные документы ты украл около полугода назад, и утверждаешь, что принес их сюда, а если через дом ты не проходил, то, следовательно, есть какой-то другой вход. В конце концов, не будешь же ты утверждать, что умеешь проходить сквозь стены, прямо как призрак? - спросил юноша с усмешкой в глазах. - Но, даже если в доме были бы следы, я бы все равно догадался о втором входе. Дело в том, что все эти проходы под домом и сам тоннель вырыты в совершенно разное время. Ты сделал выход через дом специально для непредвиденных случаев, но прокопать ее невозможно, если не знать точное место. Где именно копать, можно узнать только побывав здесь самолично, а это значит, что изначально существовал другой вход, через который ты вошел в первый раз.
   - Я вполне мог замуровать первоначальный вход, - Призрак остановился и повернулся в ожидании ответа юного мага.
   - Ты не похож на глупца, - получил он в итоге.
   - Хм, ты тоже, раз смог узнать все это, - сказал шпион и вошел в дверь. - Здесь раньше располагалось нечто вроде копий или шахты, хотя кроме угля здесь и искать-то нечего, - отозвался его голос из глубины помещения. - Эта равнинная область Империи не богата на всякого рода драгоценные камни и металлы, может, поэтому и прекратили добычу. В любом случае, все шахты, тоннели и залы давно засыпаны. Осталась лишь кроткая ветка, в которой мы сейчас и находимся.
   - Ясно, - произнес Реннет, осматривая небольшое помещение при свете фонаря, который Призрак подвесил на специальный крюк, вбитый в стену.
   Честно говоря, юноша не таким себе представлял убежище известного на всю Империю шпиона-наемника: кроме железной кровати в углу, небольшого столика с множеством выдвижных ящиков, да пары-тройки железных табуреток - здесь ничего и не было. Воздух в помещении не такой затхлый, как в тоннеле. Скорее всего, свежий воздух проникал через вентиляционное отверстие в потолке, прямо над каменным очагом.
   Призрак снял свою накидку, сильно пострадавшую во время их с юношей боя и, критически осмотрев, повесил на стену, а затем подошел к очагу, расположенному в противоположном конце помещения, рядом с кроватью.
   Реннет остался стоять на месте, задумавшись. Его уже давно волновал вопрос, на который он так и не смог найти разумного ответа...
   - Думаю, у тебя есть вопрос ко мне, не так ли? - спросил Призрак, словно читая мысли. Он сидел спиной к Реннету и все так же продолжал возиться с очагом. - Почему я не попытался тебя убить?
   - Да! - кивнул тот решительно. - Этот вопрос мучает меня последние несколько часов, и пришло время нам расставить все на свои места! Сейчас я сильно ослаб, и не смог бы оказать достойного сопротивления, - соврал он не моргнув глазом. Несмотря на усталость, он всегда оставался настороже и без раздумий применил бы смертельное заклинание в случае возникновения угрозы. - По дороге сюда у тебя было немало шансов покончить со мной, но вместо этого ты привел меня в свое секретное убежище. Для чего все это? Думаю, что ты не настолько наивен, чтобы доверять мне, ведь я спокойно могу вонзить тебе меч в спину сразу после того, как документы окажутся у меня в руках, - сказав это, Реннет со свистом вытащил свой клинок из ножен и встал в боевую позицию.
   
  Глава 21 Истина прошлого
  
   ...Призрак даже не обернулся. Когда заговорил, его голос звучал более чем спокойно, но в то же время в нем чувствовалась серьезность:
   - Насчет меча в спину. Уже то, что ты заговорил об этом, предполагает, что у тебя нет желания убивать меня таким образом. Мы с тобой очень похожи, Реннет. Мы оба одиночки и не делим мир на светлое и темное. Ты, наверное, еще не знаешь, но я боевой маг одного из светлых кланов по собственной воле ставший ренегатом, и что-то мне подсказывает, ты тоже недолго задержишься в Немиссе. Мы не связываем себя глупостями вроде долга и чести, но остаемся верны данному слову. Я практически уверен в том, что ты не нарушишь наш договор.
   - Хех, значит, ты уверен? - глаза юноши сузились, а на губах заиграла усмешка.
   - Да, насколько это возможно в случае с тобой, - обернувшись, шпион посмотрел ему прямо в глаза. - Я предполагаю, что если твоей жизни будет угрожать опасность, тебя не остановит никто и ничто. Ты можешь пойти буквально на все, если пожелаешь, и в этом наше отличие. Но я, на данный момент, угрозы для тебя не представляю. Ты это знаешь. Кроме того, есть еще кое-что, содержащееся в украденных мной документах, и оно заставит тебя пересмотреть многое... - он сделал паузу, - но, об этом мы поговорим потом, - сказав так, Призрак снова повернулся к юноше спиной.
   - Понятно, - произнес Реннет после минутного раздумья. Сейчас его одолевали противоречивые чувства: с одной стороны юноша действительно не хотел убивать этого мага, но с другой, оставив его в живых, он становился предателем для собственного клана. Слова Призрака, как ни странно, звучали крайне убедительно. В любом случае, необходимо все тщательно обдумать. Он с клацаньем вернул меч обратно в ножны, решив повременить с этим, и сказал: - Твои слова звучат... разумно. Новая драка для нас обоих ни к чему хорошему не приведет, и потом, думаю, мы вполне можем разбежаться миром.
   - Ты начинаешь мне нравиться, хотя и немного сумасшедший, - откликнулся маг.
   - Кто бы говорил о сумасшествии. Это не я вломился в секретный архив правящего клана. Один этот поступок пахнет самоубийством, не говоря уже о сотнях других, что ты успел совершить.
   - Ммм... пожалуй ты прав, - легко согласился Призрак. - На этот счет я пока не размышлял.
   Вскоре ему удалось разжечь очаг. В качестве топлива использовался уголь, лежащий в большом ящике. Все было предусмотрено магом заранее и из этого следовало, что ему уже не в первый раз приходилось здесь оставаться надолго. Поднимающийся над очагом дым уходил куда-то вверх, через вентиляционное отверстие.
   - А этот дым разве не видно на поверхности? - спросил Реннет, усевшись на табуретку, стоящую у стены. Оба меча, свой и Призрака, он снял и прислонил рядом, чтобы в случае чего, они были в пределах досягаемости.
   - Об этом я позаботился, да и солнце уже зашло, так что никто этот дым не увидит. Кстати, ты ведь спрашивал меня о том, почему я привел тебя в тайное убежище, не так ли? На самом деле ответ прост. Если бы за тобой шли те сыщики из Света, это место стало бы ловушкой для всех вас. Кроме того, я все равно собирался уничтожить здешнее убежище, так как оно, в виду последних обстоятельств, потеряло свою надежность.
   - Уничтожить? - переспросил юноша, сделав для себя заметку, быть более осторожным с этим, чрезвычайно наблюдательным магом.
   - Думаешь, у меня только одно убежище? - фыркнул Призрак. - Отнюдь, я просто переберусь в следующее.
   - Хм, это довольно мудро, иметь несколько убежищ, - не мог не признать Реннет.
   - Нам не стоит терять время, - сказал маг в ответ и, подойдя к столу, выдвинул один из ящиков. Оттуда он достал толстую кипу бумаг и положил их перед юношей. - Вот все документы, которые мне удалось захватить во время своей вылазки. Здесь собрана информация высшего уровня секретности, касающаяся Правящего клана и Светлого Ордена в целом, - объяснил он.
   Реннет пододвинул стул, на котором сидел, ближе к столу. Усевшись прямо напротив стопки бумаг, юноша уже приготовился было их просматривать, но в голове созрел новый вопрос. Чтобы потом не отвлекаться, он решил задать его прямо сейчас:
   - Призрак, мне вдруг стало интересно, а зачем ты пробрался в архив и украл документы, если не собирался их продавать?
   В помещении повисла тишина, и лишь гул огня, горящего в очаге, возвестил юношу о том, что он не оглох, а время движется по-прежнему. Шпион целую минуту стоял неподвижно, словно его пригвоздили к месту, а потом коротко ответил:
   - Я искал кое-кого...
   Он не сказал больше ни слова и, просто удалившись в дальний угол комнаты, продолжил непонятную возню, гремя чем-то железным. На его лице - маску шпион уже давно снял, - была заметна тень печали и сожаления, а голубые глаза смотрели в никуда. Таким Реннет его еще не видел, но сразу догадался, что этот "кое-кто" был очень важен магу. Из того, как он среагировал на заданный вопрос, исходил однозначный вывод: архив не помог Призраку найти то, что он искал.
   Юноша не стал долго думать об этом и просто выбросил все из головы. В конце концов, это не его дело. Сейчас перед ним лежали документы, ценность которых измерялась не одной тысячей золотых монет, а может даже и не одной сотней тысяч. Любопытство буквально пожирало его изнутри, заставляя сердце биться чаще, а чувствам усталости и голода уйти на второй план. Мысленно поставив между собой и остальным миром непроницаемую стену, Реннет углубился в изучение...
  
   - Реннет, просыпайся!
   Юноша медленно открыл глаза. Сон, что он видел, про магов, драконов и всяких разных древних организациях, история которых окутана тайнами, казался ему удивительным и нереальным. И правда, где еще могут встретиться огромные летающие ящеры, выдыхающие живое пламя, кроме как во сне?
   - Парень, да проснись ты уже! - более раздраженно повторил Призрак, встряхнув юношу за плечо. - У нас больше нет времени на сон!
   Реннет стряхнул остатки сонливости и, подняв голову, сфокусировал взгляд на куче пергаментных бумаг, разбросанных по всему столу. Мысли в голове медленно зашевелились, а разум начал прояснятся.
   Обычно он вставал очень легко и быстро отходил ото сна, но вчерашняя усталость, раны, и все остальное, сказались на его сознании. Сейчас оказалось нелегким делом сконцентрировать свое внимание на чем-то конкретном, а именно, на маге-наемнике, тормошившем за плечо.
   - Я... не... не заметил, как уснул, - отозвался Реннет, схватившись руками за голову, и пытаясь привести мысли в порядок. Он действительно не помнил, каким образом умудрился заснуть прямо за столом, но теперь явственно ощущал одеревенелость в теле - так обычно бывает, когда спишь в неудобной позе. - Сколько времени прошло? - спросил он, спохватившись.
   - Ты дрых около шести часов, - последовал ответ. - Скоро рассветет и потому нам надо торопиться, - с этими словами, маг сунул в руку юноши большую железную кружку. Тот был горячим и Реннет чуть не обжег себе пальцы. Густое варево в кружке имело странноватый серый цвет с небольшими оранжевыми вкраплениями. Принюхавшись, юноша почувствовал явственный запах чего-то мясного. Его уже давно мучил голод, поэтому он не стал тщательно разбираться и просто отхлебнул немного. На вкус это было что-то вроде супа с сушеными овощами и мясом.
   "Похоже, Призрак запасся даже продуктами в своем логове", - подумал Реннет, обжигаясь, но продолжая глотать густое варево из кружки. Горячая еда должна была вернуть ему способность ясно мыслить. Закрыв глаза, юноша начал вспоминать, что успел узнать из документов, лежащих на столе, до того как уснул...
   Украденные магом бумаги содержали в себе несколько видов информации. Всего их можно было бы разделить на три группы: первая - исторические хроники и события, по тем или иным причинам не вошедшие в Общую Историю Империи; вторая - засекреченная информация, в настоящее время добываемая многочисленными шпионами и агентами на территории Империи, а также за ее пределами; и наконец, третья - списки магов всех известных кланов Светлого Ордена, с именами, ранговым обозначением, описаниями физических данных, характера, и их навыков, как по части боевых искусств, так и по части использовании заклинаний. Не о таких ли списках говорил командующий Гейл? Для чего именно нужно было тащить все это из архива тому, кто просто кого-то искал - непонятно, однако разбираться с этим юноше не хотелось.
   Призрак советовал ему покопаться в хрониках и исторических событиях, тщательно скрываемых от глаз рядовых магов ордена. Реннет не стал терять время и воспользовался советом мага. Так как все тексты были аккуратно пронумерованы и датированы, поиски не заняли много времени. Для себя он выделил два текста, очень заинтересовавшие его тем, что в этих историях упоминались так называемые охотники на магов, а всеми остальными решил заняться после, если останется время.
   Первый текст относился к одной тайной организации, или же тайному отряду, созданному Орденом Светлых еще в начале Века Противостояния, а точнее - в 311 году после основания Объединенной Империи. Небольшие стычки между магами Темного и Светлого орденов происходили тогда ежемесячно, но на прямое объявление войны никто не решался. Те времена действительно можно было назвать хаотичными. Из-за постоянного напряжения между двумя крупнейшими орденами, нередко случались бунты и восстания внутри кланов, подавить которые становилось все сложнее и сложнее. И именно тогда лидеры Светлого ордена решили создать специальный мобильный отряд магов, действующий внутри самого ордена и нацеленный на подавление всякого рода мятежей, а также на поимку и захват шпионов.
   В это время исследователям уже было известно об удивительных способностях носителей элемента Истинной Тени. Обладатели этой силы имели все преимущества в битве с магами любых других стихий и элементов. Невероятные способности, позволяющие разыскать источник магии, заблаговременно определить его стихию и дар отбирать чужую магию, не говоря уже о заклинаниях теневого захвата - все это делало их уникальным оружием против шпионов и бунтовщиков.
   Итак, мобильный боевой отряд был сформирован исключительно из магов-теней, собранных из различных кланов Светлого ордена. В первые же годы после создания этот отряд предотвратил десятки бунтов и восстаний, а также захватил около полусотен разведчиков Темного Ордена. Он подобно урагану пронесся по городам, принося с собой неумолимую кару для сеятелей смуты. Имея в распоряжении право на немедленную казнь виновных, теневые маги приобрели среди кланов недобрую славу, а впоследствии, из-за черных накидок, что носили члены отряда, и жестких, порой жестоких методов подавления, их стали называть "Черными Гончими".
   За свое полувековое существование, Гончие обрели невероятную известность даже за пределами территории Светлых. Среди магов Темного ордена часто ходили слухи о "карающей длани" Света. Отряд оставался преданным лишь Правящему клану, но в то же время имел практически полную свободу действий. Тогда же, элемент Истинной Тени получил другое название - элемент Охотника.
   Впрочем, все шло не так гладко, как задумывало прошлое поколение, и страх, который Черные Гончие навлекали на врагов и предателей, вскоре передался самим магам Света. Лидер правящего клана всерьез начал опасаться того, что они возжелают захватить власть в ордене при помощи своих способностей. Немного понадобилось времени, чтобы страх перешел в ненависть и, на тайном голосовании пяти самых крупных кланов Светлого Ордена, было принято решение расформировать отряд, а ее членов немедленно ликвидировать. Они боялись, что если просто распустить Черных Гончих, те сразу же восстанут.
   Тем не менее, просто взять и казнить полсотни магов - а их численность тогда уже равнялась пятидесяти четырем, - не совершивших никаких преступлений против ордена, лидеры не могли. В связи с этим был придуман хитроумный план, при помощи которого они заманили Гончих в ловушку.
   Отряду дали задание на подавление восстания в одном из северных земель. Естественно, эта информация была ложной от начала до конца, и никакого мятежа не существовало, а прибывшие на место Гончие, вместо нескольких десятков повстанцев столкнулись с полутора сотенной армией хорошо подготовленных магов. И, тем не менее, даже оказавшись в столь сложной ситуации, отряд благополучно встал в оборону в узкой долине и послал командованию сообщение с просьбой прислать подкрепление. Они и представить себе не могли, что "повстанцы", на самом деле преданные своему ордену воины, устроившие им засаду по приказу Правящего клана...
   Сражение шло полным ходом и Гончим удалось склонить чашу весов в свою сторону, когда прибыло "подкрепление". Однако, вместо того чтобы объединиться с отрядом, новоприбывшие ударили в них с тыла. Небольшая группа "помощи" состояла из наиболее сильных магов ордена и получила название "Чистый Свет". Эта сверхсекретная организация сформировалась специально для уничтожения Черных Гончих.
   Преданные своим же командованием пятьдесят четыре мага отряда Гончих оказались зажаты между двух войск в узкой долине. Пока они осознали суть происходящего, половина из них оказалась уничтожена. Даже у закаленных в бесчисленных боях членов отряда не было ни единого шанса на прорыв, и в итоге, очутившиеся в безвыходном положении маги обезумели и сеяли смерть в рядах бывших союзников до последнего издыхания.
  Таким образом, отряд магов-теней, просуществовавший больше пяти десятилетий, был полностью уничтожен. Но на этом все не закончилось, так как именно после этого инцидента повсеместно стали преследовать всех магов с подобными способностями и силой, а маги-ветераны, которые когда-то были членами отряда Гончих - попросту исчезли. Разумеется, случившееся засекретили тщательнейшим образом и никто во всем ордене, кроме отдававших приказ, не ведал о произошедшем, иначе все могло закончиться гораздо плачевней.
  Реннет, прочитав все это, был поистине ошеломлен силой этих Гончих, а также цинизмом и подлостью лидеров ордена, виновников трагедии.
  Вторая запись, заинтересовавшая его, содержала в себе описания событий, произошедших в более позднее время, и касалась последнего сражения Светоносной Войны. Это именно та часть истории, что вырвали из всех нынешних летописей, та - о которой говорил Мастер Киос, и та - которую Реннет искал в библиотеке Немисса:
  "Война достигала невероятных масштабов. Маги Темного и Светлого орденов сошлись в жестокой схватке на просторах Азраннской равнины. До этого момента темные пробивались все ближе и ближе к столице противника, и уже тянули свои руки к долгожданной победе, когда... случилось неожиданное...
  На поле боя появились девять магов в черных мантиях. Их имена и прозвища были широко известны в мире магии. Носители элемента истинной тени, возможно, последние из них, прошли прямо в центр поля битвы, не обращая внимания на окружающий их хаос и смерть. Ходили слухи, что эти девять магов прокляты неизвестным проклятием и обладают невероятной силой. Ничто не могло помешать им свободно войти в гущу сражения, так как окружающая их аура была настолько ужасной и пугающей, что оказавшиеся на их пути маги просто разбегались в стороны. Атакующие заклинания темных и светлых отскакивали от возведенной ими невидимой защиты, а металл ржавел и рассыпался прямо в руках, коснувшись ее.
  Казалось бы, появление этой небезызвестной девятки обязано было приостановить сражение, но дух ярости и жажды битвы возобладал над разумом магов, заставляя их подавить страх в сердцах и сконцентрироваться еще сильнее на создании разрушительных заклинаний. А девять теней, тем временем, образовали "круг силы" прямо в эпицентре сражений. Взявшись за руки, они приступили к странному ритуалу. Наблюдавшие за происходящим командиры обеих войск приказали своим магам отступать, дабы избежать возможной опасности, но это оказалось не таким легким делом. Сражающиеся перестали слушаться приказов своих командиров и в это самое время прогремел невиданный по силе взрыв, обдав нестерпимой магической энергией всех и вся в пределах нескольких километров вокруг.
  Когда столбы дыма, поднимающиеся над полем битвы рассеялись, глазам магов предстала невероятная картина: на том месте, где стояла девятка теней, зияла огромная воронка шириной в сотни метров, как будто земля там просто испарилась. Самих магов-теней больше не существовало. Никто так и не узнает, задумывали ли они собственное самоубийство, либо это была случайность. Кроме самой девятки во время взрыва никто не погиб, но последствия произошедшего оказались гораздо ужасней, чем могли себе представить командующие обоих войск...
  После удара магической волны прошла ровно минута и всех магов, находящихся на поле битвы, сковал ужас и неописуемый страх. Равнину объяла полная тишина! Все две с половиной тысяч темных и светлых магов разом потеряли свои способности. Они просто больше не ощущали в себе ту силу, которая была с ними до этой минуты.
  Один крик за другим разорвали нависшую тишину, и паника практически мгновенно охватила всех в округе. Поднявшийся хаос нельзя было описать словами: многие маги бросали оружие прямо на поле битвы и начали отступать, движимые страхом и отчаянием, некоторые просто не понимали, что делать и оставались стоять на месте, а были и те, кто, не разбирая ничего вокруг себя, бросался орудовать клинками и копьями. Поднявшаяся людская волна сразу же превратилась в кровавую бойню. Боевые маги темных и светлых мчались кто куда, спотыкаясь, падая, прорубая себе путь клинками, и очень часто погибая под ногами своих же товарищей. Никто толком не знал, что произошло, но у всех в сердцах поселился страх - страх утраты.
  Правивший Светлым орденом и в это время находившийся за пределами поля сражений архимаг начал получать множество донесений от командующих. Он был достаточно мудр и умен, чтобы принимать быстрые и четкие решения. Своим первым приказом он велел войскам потерявших силу магов отступить, а командующим срочно выяснить, остался ли кто-то кроме них, кто не подвергся влиянию заклинания теневой девятки. В том, что это именно их рук дело, он не сомневался.
  В тот день удача была явно на стороне Светлых магов, так как уже через час им удалось собрать пару сотен человек, все еще обладающих магией. В основном это были юнцы, которых не допустили в самый эпицентр сражений в виду их неопытности. Дело не в беспокойстве за их жизни, а скорее в том, что они могли навредить товарищам. Еще большей удачей можно назвать то, что среди них оказался маг с силой дракона.
  Не теряя времени архимаг принял решение сформировать из оставшихся магов один боевой отряд, и послать его против их врагов - темных. Он сам и его личная охрана также вошли в эту группу, но, несомненно, главной ударной силой Светлых, их острием меча, стал молодой дракон Киос.
  Две сотни магов вступили на поле боя, прорываясь сквозь ряды своих же обезумевших товарищей, и беспощадно приступили к уничтожению врага. Темные понесли тяжелые потери, так как абсолютное большинство их магов, во время взрыва оказалось в пределах досягаемости таинственного заклинания и потеряло силу. Когда новорожденный отряд ворвался на равнину, им просто не смогли оказать достойного сопротивления. Огненное дыхание Киоса, прозванного после этой жестокой битвы "Пламенным Убийцей", сжигало все, превращая пейзаж в пустыню, а живого врага в пепел.
  Уже через пару часов Светлые отчистили поле боя от врага, а оставшиеся в живых темные бросились в бегство. Только половина из них смогла избежать преследования и скрыться в Свободных Землях, контролируемых Независимыми Городами-Государствами. Каждый из расположенных на той территории городов имел свое правительство и свои законы, не подчиняющиеся кому-либо еще. Империи требовалось получить разрешение от каждого правителя, чтобы пересечь подконтрольные ими земли. Подобные действия могли занять от нескольких дней, до месяцев. И потом, дать пройти каравану торговцев и военному отряду магов - это совершенно не одно и то же. Некоторые попросту могли не согласится на такое и пришлось бы выбирать обходной маршрут. В конечном счете, переговоры затянулись, и преследование пришлось отменить. Остатки вражеской армии благополучно скрылись, даже высланные позже агенты не смогли обнаружить их следов.
  Таким образом, во Второй Войне окончательную победу одержал Светлый Орден магов, уничтожив своих вековечных врагов. Все земли от Пустыни Черепов, и до берегов Ледяного Океана теперь принадлежали Империи, переименованной в Азраннскую. Свершилось великое объединение и расколотое во время войны государство вновь стало единым!"
  Правда, заключенная в этом повествовании, расставляла все на свои места: девять магов, обладающих элементами истинной тени, использовали на поле боя запретное заклинание из "черной книги" и высвободили невероятную силу, забравшую магические способности у сотен магов. Сомнений в правильности этого вывода быть не могло, потому как лишь "охотники" владеют даром отбирать у других магию. Кроме этого, за силу запретных заклинаний, как понял юноша, всегда полагается очень высокая цена, и в этот раз ей стали жизни самих магов.
  Из хроник последующих за окончанием войны дней Реннет узнал, что потерянные магами силы уже не вернулись к ним. Было ли это проклятие или нечто другое - исследователи не смогли выяснить. После множества экспериментов и ритуалов, проведенных с потерявшими магию людьми, они поняли, что это навсегда. Но, к счастью, это проклятие не пало на будущие поколения, и дети этих магов рождались здоровыми, несущими в себе величайший дар. Случись обратное - мир мог навсегда лишиться магов, как части современного общества.
  Пока юноша просматривал остальные документы из архива Правящего клана, он не забывал делать записи и заметки в маленькой книжке, которая у него всегда была при себе. Туда же попали важные сведения, касающиеся отряда "Чистый Свет", дошедшего до сегодняшних дней, и являющегося тайной стороной Правящего клана. Из рукописей, списков и докладов можно было узнать еще много чего интересного и полезного, но все это время у него не выходило из головы история о молодом драконе, участвовавшем в последней войне. Его имя удивительно схоже с именем нынешнего Главы Белого Пламени - Мастером Киосом. Совпадение? Нет, Реннет в это не верил. На то, что это один и тот же человек указывало сразу несколько обстоятельств. Мастер сам говорил, что участвовал в войне и видел "девятку", а его сила дракона, описанная в книге - не это ли почувствовал юноша при встрече с ним, уже после возвращения с Безымянного острова? Необъяснимая огненная сила и нечеловеческая сущность, присутствовавшая в теле Главы.
  Драконы - это высшее воплощение мага, но достичь его, дано не каждому. Маги с силой дракона очень большая редкость, и Реннету еще никогда прежде не приходилось встречаться с ними. В книгах говориться, что само превращение мага в дракона довольно захватывающее зрелище, хотя конечно ничего общего с летающими ящерами из сказок они не имеют. Никаких крыльев, рогов или же хвоста у них не появляется, но зато магическая сила возрастает многократно. Известно, что даже самый могущественный маг не сравниться по силе с магом-драконом, а их дыхание вовсе способно плавить камни и крушить города. Юноша не так много знал о магах с подобной силой, но после сегодняшнего решил перевернуть всю библиотеку Немисса и разыскать любую мало-мальски важную информацию об этом. А сейчас он тщательно просмотрел списки кланов всего Светлого Ордена и выяснил, что на данный момент, включая Мастера Киоса, в Империи есть восемь магов-драконов. Каждый из них в зависимости от своей стихии обладает невероятными способностями и силой...
  - Блииин! - протянул Реннет, чуть не поперхнувшись супом и окончательно очнувшись от своих мыслей. Уйдя в себя, он сделал очень большой глоток, совсем забыв о том, что содержимое кружки все еще горячее.
  Откашлявшись, юноша взглянул на Призрака - тот уже несколько минут старательно обыскивал свое убежище, проверяя, чтобы не осталось никаких следов, способных помочь врагам найти его. Вспомнив о том, что сказал ему шпион про содержащуюся в документах жизненно-важную информацию, Реннет незамедлительно поинтересовался, что он тогда имел в виду.
  - А ты разве не сделал соответствующих выводов, прочитав исторические хроники об отношении Светлого Ордена к Истинным теням? - спросил маг с усмешкой. Видя, как юноша приподнял бровь в немом вопросе, он произнес: - Ладно, тогда посмотри в список магов собственного клана.
  "К чему он ведет? - пытался понять Реннет шпиона. - Что это я там должен найти?"
  Просьба Призрака юноше показалась странной. С недоверием на лице он отложил кружку в сторону и принялся перебирать пергаментные листы, разбросанные по всему столу.
  На поиски нужного ушло немного времени. Наконец, найдя тот самый список магов клана "Белое Пламя", он бросил короткий взгляд на шпиона. Однако тот лишь кивнул в ответ, мол, просмотри его сам. Реннету ничего иного не оставалось, как сконцентрировать свое внимание на документе...
  Вдруг, тело юноши сильно напряглось, а лицо побледнело. Он так и впился глазами в список, при этом его зрачки заметно расширились, словно он увидел перед собой настоящее привидение. Кулаки Реннета сжались так, что захрустели суставы, а листок, что он продолжал держать, затрещал, и чуть было не разорвался в его руках. Сереброволосый маг понял, он нашел "то самое" место.
  Некоторое время парень сидел неподвижно, устремив взгляд перед собой, ничего не замечая вокруг. А Призрак тем временем открыто наблюдал и пытался понять, о чем тот думает.
  - Все ясно, - произнес вскоре Реннет. Его голос звучал удивительно сдержанно и уверенно. - Это я оставлю себе, а сейчас нам нужно решать, что же делать дальше, - добавил он, спрятав листы со списками под мантию, туда же, где находилась его книжка с записями, составленными во время просмотра секретных документов.
  Обернувшись, юноша заметил, как выражение удивления и непонимания медленно исчезает с лица мага. Причиной тому, скорее всего, был спокойный голос Реннета, в котором, даже после того, что он увидел в списке, не слышалось ни капли дрожи, ни напряженности.
  - Ты не такой реакции ожидал, верно? - усмехнулся Реннет.
  - Честно говоря, я удивлен, - признался шпион. - И что ты собираешься предпринять? До этого момента мысль убить меня при первой же возможности не покидала тебя, а теперь?
  Юноша ответил не сразу. Усмехнувшись снова, он взлохматил спутанные волосы привычным жестом и, немного подумав, сказал:
  - Ну, во-первых, спасибо за еду! Смею сказать, о нашем договоре я не забывал ни на минуту. Теперь, когда мне известны многие секретные сведения, я становлюсь опасен для Правящего клана, и не сомневаюсь, что они будут присматривать за мной. Но знаешь, у меня появилась идея, как не вызвать у них лишних подозрений. Для этого, - Реннет улыбнулся еще шире, - ...мне понадобится твой труп.
   
  Глава 22 Неожиданная новость
  
  Спустя ровно сутки Реннет прибыл в Кардин, где они с командующим Гейлом договорились встретиться, если все пойдет не по плану. Они заранее обсудили множество вариантов действий в зависимости от разных ситуаций.
  Несмотря на усталость, юноша сразу же рассказал Командующему обо всем, что происходило после того как он, выбравшись из города, продолжил преследование Призрака. Он поведал о том, как удалось выследить шпиона до тайного убежища. К сожалению, тот его обнаружил, прежде чем Реннет успел уйти, и ничего другого не оставалось, как принять бой один на один. Юноша изложил магам Света подробности сражения с магом Призраком, а свою победу над ним он объяснил неожиданной атакой и тем, что противник слабо владел атакующими заклинаниями. Сразу после битвы он немного отдохнул, чтобы осилить долгий путь, и вернулся в город.
  Разумеется, юноша прекрасно понимал, что его слов будет недостаточно и принес с собой меч преступника, вместе с его сумкой. Кроме того он указал на карте точное месторасположение деревни, где обнаружил убежище. В предоставленной сумке нашлись документы с планами и чертежами оборонных стен и крепостей, которые, несомненно, Призрак хотел продать врагам Империи.
  В тот же день, вместе с еще одним магом из отряда, Гейл направился в указанное юношей место. Другие маги из Света, на всякий случай, остались в городе. Реннет догадывался, что на самом деле им приказали "присматривать" за ним. Было с самого начала заметно их явное недоверие к нему. И такое поведение неудивительно. Юноша и сам не стал бы доверять кому-либо на слово.
  Командующий вернулся на следующий день ближе к полудню и сообщил, что в указанной деревне они действительно обнаружили разрушенное при недавнем сражении тайное убежище. Там же был найден полуобгоревший труп мужчины в белой накидке. По данным, полученным от наемников, именно такую накидку носил Призрак. Найденное убежище, труп и секретные документы убедили альбиноса в правдивости слов Реннета, а если у него еще остались подозрения, то он предпочитал держать их при себе.
  Поблагодарив юного мага за проявленную храбрость и мужество, Гейл пообещал, что в скором времени ему выдадут вознаграждение. Он также уговорил его остаться в гостинице до полного восстановления сил, а сам, вместе со всем остальным отрядом, поспешил в Азранн с докладом лидеру Правящего клана.
  Как и было предложено, Реннет остался в гостинице, решив отдохнуть пару дней перед возвращением в Немисс, но, к сожалению, его планам не суждено было сбыться. Он явно не был любимчиком богов, как предпочитали говорить верующие.
  Юноша проснулся от того, что кто-то настойчиво стучал в дверь его гостиничной комнаты. Сев на кровати, он попытался стряхнуть остатки сна, соображая при этом, кто бы это мог быть? Версия с прислугой гостиницы отпадала, так как он сразу почувствовал присутствие магии за дверью. В голову сразу полезли тревожные мысли: "Неужели мой обман раскрыли и теперь "Свет" пришел для того чтобы арестовать меня?" - подумал он.
  - Нет, такого просто не может быть, - прошептал Реннет про себя. - Ладан сейчас уже далеко отсюда, а больше никаких следов, ведущих к нему, не должно остаться. Хотя, есть место нашей схватки в лесу, но найти его маловероятно даже для них.
  Ладан - настоящее имя шпиона Призрака. Он назвал его Реннету перед тем, как они разошлись в разные стороны. Дело в том, что никакой схватки в убежище не было, и никакого шпиона юноша не убивал - все это являлось обычной фальсификацией. После просмотра украденных документов, Реннет окончательно передумал убивать мага, но просто отпустить его было неразумно, так как могли возникнуть лишние подозрения со стороны Гейла. Юноша понимал, необходимо сделать так, чтобы Призрака больше никто не искал и самый разумный выход из этой ситуации - это имитация убийства.
  Когда Реннет поделился со своим планом с магом - тот согласился не раздумывая. Оставалось дело за малым: уничтожить все следы пребывания Реннета в убежище, воссоздать сражение с помощью нескольких заклинаний и, наконец, подбросить мужское тело, переодетое в одежду мага Призрака.
  Свежий труп для инсценировки предоставил сам "покойный". Реннет не стал спрашивать о происхождении этого тела, хотя Призрак уверял его, что ни один невинный при этом не пострадал.
  После того как все было закончено, Ладан покинул деревню и направился в южном направлении, скорее всего в одно из своих многочисленных убежищ. Сейчас ему надлежало не высовываться. Шпион и наемник по прозвищу Призрак должен был исчезнуть навсегда. А сам юноша решил вернуться к отряду Гейла, хотя Ладан уговаривал его не делать этого...
  Сейчас все эти воспоминания быстро проносились в голове Реннета.
  "О том, что произошло на самом деле, знаем только мы двое и никто другой. Мы все так тщательно спланировали, что маги просто не могли ничего узнать, если только... - внезапно юношу посетила мысль, - если только Призрак был именно тем, за кого себя выдавал. А что, если все это задание было проверкой Светлого Ордена? Что, если Ладан изначально был подослан Правящим кланом, чтобы проверить его на верность ордену? - при одной мысли об этом, сердце Реннета бешено застучало в груди, а по спине поползли мурашки".
  А ведь версия имеет право на существование, если учесть его двухлетнее обучение в Гильдии. Всем известно, что эти фанатичные наемники способны на многое. И ему сразу вспомнились слухи о подобных проверках, устраиваемых различными кланами и организациями. Стук в дверь, тем временем, повторился громче и настойчивей чем раньше.
  "Нет! - Реннет отмел всякие мысли о проверке. - В этом случае, тут явно что-то не сходится. Зачем, к примеру, нужно было им показывать мне кучу секретной информации? Да еще этот злополучный список. С точки зрения логики, все это не имеет никакого смысла. И еще, думаю, если бы меня хотели арестовать, то пришел бы не один маг, а целый отряд".
  Быстро накинув на себя серую рубашку и натянув штаны, он отпер дверь, при этом делая вид, словно только что проснулся. Одного взгляда оказалось достаточно, чтобы узнать мага из отряда Гейла. "Что же могло такого произойти?" - подумал сразу Реннет, но видя, как тот от усталости еле на ногах держится, молча посторонился, пропуская его в комнату. У юноши возникло нехорошее предчувствие. По его подсчетам, сейчас отряд правящего клана должен был быть в Азранне, и сам факт того, что маг явился к нему в одиночку, сулил неприятную неожиданность.
  Выбросив из головы все предположения, Реннет предложил гостю сесть и выпить воды. Тот лишь кивнул в ответ, а потом с жадностью приложился к кувшину, преподнесенному юношей.
  - Рассказывай с самого начала, - без промедления Реннет приступил к расспросам.
  - В общем, мы уже были на половине пути к Азранну, когда нам встретился посыльный со срочным донесением из города, - начал маг, пытаясь успокоить дыхание. - Командир очень встревожился, прочитав послание, подписанное Магистром. Ничего не объясняя, он написал для тебя письмо и велел передать лично в руки. Он сам и остальные члены отряда немедленно поскакали в столицу...
  - Что за письмо? - прервал его юноша.
  Маг торопливо протянул ему сложенный листок пергаментной бумаги. Взяв его, Реннет подошел к окну, чтобы при свете заходящего солнца разглядеть написанные черными чернилами слова. По вытянутым и неровным буквам было сразу заметно, что писали в большой спешке, не заботясь о красоте почерка. Это несколько затруднило чтение, но по счастью текст был коротким и максимально содержательным:
  
  "Реннет, сообщаю тебе тревожные вести. Вблизи Великого Леса обнаружен большой отряд неизвестных магов. Предположительно, это темные. На данный момент они находятся в двух днях пешего пути от Немисса. Если выступишь сразу - возможно еще успеешь. Касательно транспорта обратись к Мараку. Правящий клан вышлет помощь в скорейшем времени.
  Командующий Гейл".
  
  Юноша целую минуту стоял неподвижно, глядя как красноватые лучи солнца медленно ползут по крыше соседнего дома и, при этом размышляя о чем-то, затем повернулся к магу. Судя по письму, его звали Марак, и именно к нему советовал обратиться Гейл.
  - Ты знаешь? - спросил Реннет.
  - Да.
  - Ясно. Можешь отправляться в Азранн, после того как отдохнешь, и передай мою благодарность командующему, - сказал юноша поклонившись, а затем, сжав в руке послание, добавил: - Я немедленно возвращаюсь в Немисс, и мне понадобится свежая лошадь.
  Реннет собрался очень быстро: с собой взял лишь оружие и немного дорожной еды, состоящей в основном из сушеных фруктов и хлеба. По его просьбе Марак договорился с хозяином гостиницы по поводу лошади, и когда юноша, переодевшись, вышел, та уже стояла у ворот. Никакой здравомыслящий маг не полез бы на лошади в место возможного столкновения. Создавать и использовать боевые заклинания, сидя верхом, считалось настоящим безумием. Однако, в экстренных моментах, таких как сейчас, ничего другого не оставалось.
  Юноша предложил магу из Света все свои оставшиеся деньги, в оплату транспорта, но тот отказался, объяснив, что на такие моменты и рассчитана казна кланов. Реннет не стал настаивать, так как времени, чтобы волноваться по всяким мелочам, не было.
  Он выехал из города, когда последние лучи солнца скрылись за горизонтом. Оставалось еще больше часа до наступления полной темноты, но юноша решил продолжать путь даже ночью. Ездить верхом он, конечно же, умел, но жутко не любил, хотя это входило в обязательную программу обучения всех боевых магов. Сейчас у него просто не было других вариантов. Весть о появлении неизвестного отряда магов очень встревожила Реннета, но удивила ли?
  Нет, он давно ожидал нечто подобное. Еще когда проходил обучение в Гильдии, ему не раз приходилось слышать обрывки разговоров о каких-то магах, тайно собирающихся по ту сторону Свободных Земель. Тогда он не задумывался об этом всерьез, а в Немиссе и вовсе никто ничего не знал. Второй раз ему пришлось столкнуться с этой информацией во время изучения секретных документов, похищенных Призраком. Из донесений, присылаемых Правящему клану многочисленными внешними агентами, следовало, что кто-то собирает наемников по всему континенту. В том, что сейчас они появились у Великого Леса, Реннет не видел ничего удивительного. Скорее всего, этот отряд пересек Туманное море на корабле. Версия выглядела вполне разумной, учитывая то, что заметить их во время плавания достаточно проблематично, а северные земли Азраннской Империи практически не охраняются, в отличие от южных.
  Юноша направил лошадь не по привычному всем широкому Зеленому Тракту, объезженному путешественниками и торговыми караванами, а напрямик, к Немиссу. Конечно, путь по пересеченной местности, где будут попадаться леса, холмы, и овраги - заведомо нелегкий, но только так у него был шанс успеть вовремя.
  В дороге Реннет не переставал думать об этом таинственном отряде, и если их маршрут был более или менее понятен, то цель их вторжения оставалась загадкой. В письме Гейла говорилось об отряде, а не о целом войске. Даже если предположить, что им каким-то чудом удастся захватить Немисс, удержать его они не смогут. Тогда зачем все это? Неужели ради обычного разбоя? Впрочем, он решил не делать поспешных выводов на эту тему, пока не увидит численность неизвестного отряда собственными глазами.
  Перед выездом юноша успел отдохнуть, однако чтобы полностью восстановить силы требовалось гораздо больше времени. Поэтому двухдневный путь верхом на лошади по неровной местности, не говоря уже о том, что между ними было всего четыре часа сна, показался ему настоящим кошмаром. После этого Реннет дал себе обет, что больше ни за что не сядет в седло.
  Утром третьего дня он чуть замедлился и начал присматриваться по сторонам, дабы выяснить, где именно сейчас находится. До этого времени юноша ориентировался исключительно по солнцу, Большой луне, и звездам, благо стояла ясная погода. По последним подсчетам, сейчас он находился недалеко от Немисса и главного пути, ведущего к нему. К сожалению поблизости не наблюдалось людских поселений, а значит, спросить дорогу тоже не у кого. Все, на что в данный момент Реннет мог опираться - это светлый лиственный лес, по которому он брел. Такие деревья могли расти только вблизи города Немисса.
  Вдруг, его внимание привлек сероватый столб дыма, поднимающийся впереди и едва различимый из-за верхушек деревьев. Немного погодя он заметил еще несколько таких же, но уже чуть подальше, прямо там, где и должен был находиться город. Первая мысль, пришедшая в голову Реннета, была о том, что это горит Немисс, подожженный врагами, но он быстро взял себя в руки и сам же опроверг эту версию. Дым поднимался ровными сероватыми струями, а не висел черной завесой. Обычные охотничьи костры также отпадали, так как сезон охоты пока еще не наступил, и их в таком количестве никогда не разводили. В голове сразу же смешались образы неизвестного отряда магов с подозрительными столбами дыма, в результате чего возникла еще одна догадка - "походные костры"!
  В исторических хрониках про войны, которые Реннету приходилось изучать во множестве, часто встречались упоминания дыма от походных костров и, само собой, это сравнение крепко запечатлелось в его памяти. Немиссцы и их союзники вряд ли стали бы разжигать такие костры, а это могло значить лишь одно - недалеко впереди стоял вражеский отряд, который должен был достигнуть владений Белого Пламени еще вчера. Осознание сего факта заставило струйку холодного пота пробежать по спине парня.
  "Если неприятель прямо передо мной, где тогда город?!" - опомнился он. До этого момента юноша был уверен, что Немисс лежит прямо между ним и отрядом неизвестных магов, и в любом случае, он сможет проскользнуть в город, избегнув их пристального взора...
  "Боже, я идиот!" - мысленно воскликнул Реннет, хлопнув ладонью по лбу, и пытаясь этим привести разум в чувство. Он понял, что здорово отклонился к северо-западу, относительно города, таким образом, оказавшись прямо в тылу врага. Немисс же, куда он так хотел попасть, остался восточнее.
  Юноша резко дернул поводья, чтобы повернуть лошадь назад. Сделанная им ошибка в ориентировании могла закончиться весьма плачевно. Любой отряд мечтал бы оказаться в тылу неприятеля, но для мага-одиночки не могло быть ситуации хуже этой. Не теряя времени Реннет сконцентрировался на своих чувствах и практически сразу почувствовал несколько источников магии, быстро приближающихся к нему аж с трех сторон.
  - Дозорные, - прошептал юноша одними губами. Ему вспомнилось, что любой серьезный отряд выставляет дозорных, а иногда даже патрули, прочесывающие территорию вокруг лагеря. Кроме того, у магов было принято ставить так называемые заклинания-ловушки. Ставивший ее маг будет сразу уведомлен, если попадется кто-нибудь или что-нибудь крупнее зайца. Видимо не почувствовав слабого присутствия магии, исходившей от заклинания, а еще и по своей невнимательности, Реннет задел одну такую ловушку, иначе его не смогли бы так быстро обнаружить.
  Впрочем, раздумывать и размышлять об этом, теперь было поздно. Сейчас надлежало трезво оценить сложившуюся ситуацию и выйти из нее живым. Источники магии, судя по быстроте передвижения, являлись всадниками - это отнимало у юноши шанс прорваться без боя. Оставалось лишь напасть на одного из дозорных и попытаться убить его до того, как прибудут остальные, хотя даже в этом случае, с уставшим скакуном он далеко уйти не сможет, а поднявшаяся тревога отрежет ему путь в город. Однако, как бы там ни было, стоять на месте и ждать чего-то также не имеет смысла, поэтому Реннет решил было уже поскакать вперед, когда его взгляд неожиданно упал на черную мантию, выглядывающую из-под расстегнутого плаща...
  Мгновение... и родился безумный план. Еще около минуты, прежде чем он попадет в поле зрение дозорных магов и поэтому Реннет, не слезая с лошади, стянул с себя серый плащ, сложил его, а затем тщательно прикрепил к седлу. Оставшись в черной мантии, подаренной ему Лидером Гильдии Теней, он сделал, по возможности, бесстрастное лицо и направил лошадь спокойным размеренным шагом прямо в сторону предполагаемого вражеского лагеря.
  Ждать пришлось недолго. Четверо всадников один за другим возникли перед ним и немедля окружили со всех сторон. Ауру их враждебности, а также готовность мгновенно пустить в ход смертоносные заклинания, Реннет чувствовал безо всякой концентрации. Он остался стоять на месте, не делая резких движений и с любопытством разглядывая дозорных. Все четверо оказались облачены в широкие бесформенные накидки тускло-зеленого цвета но, приглядевшись внимательней, под ними можно было заметить черные мантии.
  "Значит все-таки это отряд магов Темного Ордена, изгнанного за пределы Империи в последней войне - подумал юноша про себя. - Однако это никоим образом не объясняет цели их вторжения. Захват власти над Империей? Нет, это маловероятно, учитывая силу наших боевых кланов. Но что же тогда?"
  Глядя на эту четверку у Реннета не осталось сомнений в том, что они профессионалы своего дела: их облачение, движения, слаженное командное действие и манера поведения - все это говорило само за себя. Обмануть таких простыми уловками не получиться. Если бы сейчас на нем был серый плащ боевого мага, несомненно, лежать бы ему в луже собственной крови. Только черная мантия заставила дозорных воздержаться от поспешных действий. Бой с ними юноша мог и не пережить, он прекрасно понимал это...
  - Слово? - спросил один из всадников, стоящий справа. Все четверо не сводили глаз с захваченного чужака, оставаясь начеку.
  - Я его не знаю, - без колебаний выпалил Реннет. При этом, внешне, он оставался совершенно спокойным, хотя и допускал возможность, что за незнание тайного слова его могут убить прямо здесь и сейчас. Придуманный им план требовал капельку удачливости.
  Столь дерзкий и наглый ответ изумил темного мага и на секунду он даже растерялся. Обычно шпионы пытаются оправдаться, тянуть время. Но быстро придя в себя, дозорный нахмурился, вытащил из-за спины короткое копье с широким лезвием и, не слезая с лошади, обогнул юношу. Миг - и острие копья уперлось в спину парня.
  - Кто ты такой? - спросил маг.
  - Я не из ваше... - начал было Реннет. Однако дозорный надавил на древко и угрожающе повторил:
  - Кто... ты... такой?!
  Спину юноши пронзила острая боль и он, сжав зубы, процедил в ответ:
  - Мантис. Из Гильдии Теней. Я нанят вашими лидерами в качестве шпиона и лазутчика.
  - Гильдия Теней? Ты наемник из Гильдии Теней? - маг немного ослабил давление на лезвие.
  - Да.
  - Доказательства?
  Реннет повернул голову и посмотрел прямо в лицо дозорного, а глаза его при этом сверкали еле сдерживаемым гневом:
  - Извини, документы с собой не ношу, - огрызнулся он, чувствуя, как по спине стекает струйка крови. Юноша резко повысил голос: - А доказательством может послужить лишь моя сила!
  Дозорные быстро переглянулись между собой, а затем, стоящий за спиной Реннета маг кивнул и произнес:
  - Ладно, но без фокусов, иначе моргнуть не успеешь, как мое копье выйдет у тебя из горла!
  Юный маг сразу почувствовал, как они использовали заклинания, чтобы защититься от его возможной атаки, но не подал виду. Стараясь не делать резких движений, он мысленно сконцентрировался и повторил ставшие уже привычным жесты: темные теневые нити потянулись из его ладони к ближайшему стволу дерева, обвивая его подобно паутине. Захват был завершен. Видя, что за ним пристально наблюдают, Реннет медленно сгибал пальцы - и кора дерева сразу же затрещала под стягивающимися вокруг ствола путами. По мере того как он сжимал руку в кулак, дерево начало трещать все сильнее и сильнее...
  - Хватит! - крикнул один из дозорных. Юноша определил его как главного среди их группы. - Я видел достаточно!
  Реннет молча рассеял заклинание. Опустив копье, дозорный спешился и встал перед ним. Он хмуро оглядел юношу, а потом в грубой манере принялся перечислять требования, которые тот должен выполнить сию же минуту, если не хочет неприятностей. Темный маг хотел, чтобы Реннет слез с лошади и предъявил все имеющееся при себе имущество и дал себя обыскать.
  - За кого вы меня принимаете? - вспыхнул вдруг юноша, гневно прожигая взглядом дозорных. - Я наемник, а не какая-нибудь там шлюха, и тем более не один из шутов Светлого Ордена! Можете осмотреть мои вещи, но обыскивать вы никого не будете. И мой меч останется при мне в любом случае, а если вас это не устраивает, то я возвращаюсь обратно, - твердо заявил он, удивляясь собственному спокойствию. - В договоре все прописано и Гильдия не станет возвращать заплаченных денег. Думаю, две тысячи золотых монет вычтут именно с вас четверых.
  Сначала командир дозорных возмутился ответом Реннета, но уже через минуту, немного успокоившись, согласился. Доводы о вычтенных золотых монетах немного поубавили его пыл. После тщательного осмотра вещей они вернули их юноше. В особенности их интересовало оружие, которым тот владел, но прямой односторонний меч оказался не более чем обычным "куском металла". Новый вопрос у них вызвал серый плащ мага, прикрепленный к седлу, однако Реннет лишь презрительно усмехнулся и съязвил:
  - Дебилы, думаете, я смог бы пересечь земли Светлых кланов одетый в черную мантию?
  Наконец, когда новая волна возмущений и угроз "Проткнуть дерзкого юношу на месте!" поутихла, четверка дозорных повела его прямо в лагерь Темных. Они спешились и окружили Реннета со всех сторон, а шедший позади взял его лошадь под уздцы.
  Шли дозорные и захваченный ими юноша недолго - лес кончился примерно через полкилометра пути. Все это время парень буквально осязаемо чувствовал на себе бдительный и подозрительный взгляд конвоиров. Внешне он держался спокойно и даже уверенно, но внутри его не покидало сомнение в правильности своего поступка...
  Пройдя через двойной пост часовых, стоящих у самых границ леса, отряд дозорных оказался в лагере магов. Он располагался на краю обширного поля. Дальше, за этим полем, росла небольшая сосновая роща, а там и до города рукой подать. Реннет бросил в эту сторону лишь короткий взгляд, и сосредоточил свое внимание на окружающем, стараясь запомнить все в мельчайших деталях.
  В первую очередь удивляли размеры вражеского лагеря: даже поверхностный осмотр привел его к выводу, что численность так называемого "отряда" составляет не менее трехсот, если не все четыреста, человек. Это уже была целая армия, так как даже самые большие отряды состоят максимум из полусотни магов. Реннет не знал, было ли это ошибкой со стороны наблюдателей светлых магов, или Гейл что-то напутал в письме, но такая неожиданная разница в численности заставила его растеряться.
  И все же, стараясь не думать о критическом положении магов Белого Пламени, он продолжал осматриваться. Недалеко от них, ближе к центру лагеря, стояли раскрашенные в бурый цвет шатры. Между ними туда-сюда сновали фигуры в темно-серых одеждах. Однажды Реннету приходилось мимоходом видеть военный лагерь рыцарей Оленя, тогда у них проводились масштабные учения. Шум, крики, звон стали - все это было слышно за несколько километров. Однако здесь совершенно другое: облаченные в мантии и накидки маги двигались практически бесшумно, ни криков, ни веселых разговоров также не наблюдалось. Если они и переговаривались между собой, то только шепотом. Из-за такой приглушенности звуков становилось немного не по себе.
  Кстати, говоря об экипировке вражеского отряда, здесь Реннет уже успел сделать кое-какие выводы. Стальное оружие носили в основном те маги, кто был облачен в накидки и доспехи, а облаченные в длиннополые мантии оружия при себе не имели. И это выглядело логично, так как в длинных мантиях с широкими рукавами махать клинком неудобно, но эти же самые рукава отлично скрывали жесты, часто используемые в создании заклинаний. В том же Светлом Ордене, в отношении одежды боевых магов соблюдались единые стандарты.
  Дозорные вели юного мага прямо в центр лагеря, судя по виду, активно готовящегося к предстоящему сражению. Реннет не мог не восхититься военной мощью противника, но вместе с тем она приводила его в ужас, так как первого взгляда достаточно для понимания всей сложности ситуации. Обитатели лагеря провожали любопытными взглядами четверку в тускло-зеленых накидках и ведомого ими юношу в черной мантии. Последний чувствовал себя все хуже и хуже.
  Когда они уже почти пересекли лагерь, вниманием парня завладела странная картина: на северном краю, немного в стороне от остальных, стоял большой черный шатер, и одежды мелькающих там фигур сильно отличались от всех прочих. Сначала юноша подумал, что это командующий состав, однако их количество никак не вязалось с численностью всего отряда. И их одежды, честно признаться, не походили на офицерские. Магов в подпоясанных черных рясах Реннет видел впервые.
  "Хм, зачем им эти многочисленные сумочки и кошели на поясах? Возможно, это служители какого-то определенного культа, - предположил он, не отрывая глаз от этих магов. - Но почему-то они кажутся мне знакомыми, хотя абсолютно уверен, что никогда прежде их не видел..."
  И в этот момент разгадка молнией сверкнула у него в голове. Он действительно уже видел однажды нечто подобное в одной книге. Обругав себя за то, что не догадался сделать этого раньше, юноша сконцентрировал свой магический взор на странных магах, и... увиденное поразило его настолько, что он даже остановился, не веря собственным глазам.
  - Колдуны? - тихо прошептал Реннет, глядя на их дымчато-серые с радужными проблесками ауры.
   
  Глава 23 Последствия ошибки
  
  "Каким образом, считавшиеся исчезнувшими больше века назад, колдуны сейчас свободно разгуливали в лагере темных магов?" - удивлению Реннета не было границ. Попытки ответить на этот вопрос заставили его вспомнить все, что он когда-либо слышал и читал о колдунах.
  Колдовство - один из видов магии. В мире, где магия и сверхъестественные силы со способностями являются обычным положением вещей, понятия "волшебство" не существует. Им разве что сказочники пользуются. И поэтому общее определение "магия" разделено на различные виды. Боевые маги Империи - и темные, и светлые, пользуются так называемой стихийной или стихийно-элементной магией. Каждый использующий этот вид магии является носителем определенной стихии, и при создании заклинания он как бы "выбрасывает" свою внутреннюю энергию из себя в виде огня, ветра, воды или земли. Чтобы контролировать это действие стихийные маги пользуются словами и жестами. Сами слова при этом какой-либо силы не несут и служат лишь источником концентрации и создания образа. На данный момент, помимо этого вида, в Азраннской Империи можно встретить священную магию. Ее используют жрецы, поклоняющиеся Богу-Защитнику, представляющему самую распространенную и древнюю религию на всем континенте. Правда, юноше ни разу не приходилось видеть ее в действии, и он сомневался в истинности слухов о священниках с необычной силой. А еще, где-то на границе со Свободными Землями существует небольшой народ, известный своими необыкновенными кузнецами, способными наделять стальное оружие уникальными свойствами.
  Колдуны отчасти пользуются той же магией, что и стихийные, но процесс его использования совершенно иной. Сами они не являются носителями магии, но обладают даром создавать ее, черпая энергию из внешних источников, то есть из стихий окружающего мира. С этой стороны колдуны немного ограничены в действиях, так как могут создавать заклинания лишь в том случае, если поблизости есть их источник. Обычно такими источниками могут быть: озера и реки для стихии воды, вулканы и пожары для стихии огня, горы или же обычная почва для стихии земли и открытые пространства для стихии ветра. Проще говоря, колдун не сможет воспользоваться водными заклинаниями в жаркой пустыне, и именно поэтому, чаще всего для колдовства используются различные предметы, содержащие в себе или же способные собирать энергию стихий. Подобными предметами могут быть и великолепные драгоценные рубины, и изумруды, и такие мерзости как зубы и кости древних существ.
  Слабость колдунов заключается в том, что изъять и контролировать энергию окружающей среды намного труднее, чем внутреннюю, рожденную в тебе. По этой причине их заклинания гораздо слабее заклинаний стихийных магов, и сами они выдыхаются быстрее. Тем не менее, колдуны довольно опасные противники даже для боевых магов, так как не ограничены всего лишь одной стихией. Каждый из них способен управлять всеми четырьмя основными стихиями, а некоторые - даже такими элементами как Тьма и Свет.
  Реннет допускал мысль о существовании колдунов за пределами Империи, но даже предположить не мог, что в таком количестве. Этот вид магии был широко известен более двух-трех веков назад, но спустя долгое время начал исчезать. Причиной подобного явления стали стихийные маги, обладающие большей силой и развивающиеся гораздо быстрее адептов других видов магии. Благодаря этому они смогли занять высокие посты в структурах тогдашнего Магического Сообщества и, используя ее, намеренно начали вытеснять всех остальных. Даже бунты меньшинств не помогли изменить ситуацию. Темные и светлые ордены распустили слух о том, что колдовство является нечестивой магией, разрушающей природное равновесие, и этого оказалось достаточно, чтобы и рядовые маги, и обычные люди, поверили в них и начали избегать колдунов, а в некоторых местах, даже подвергать гонениям. Разумеется, все это привело к быстрому упадку последних. Вскоре их осталось считанные единицы, а затем, колдуны, наряду с мистиками и некромантами - вовсе пропали. Правда, некоторые исследователи до сих пор яростно утверждали, что носители других видов магии еще сохранились в дикой, южной части континента. Они даже приводили некие свидетельства в пользу этой теории, но многие относились к таким гипотезам скептически. К тому же, нынешняя Империя была не в очень хороших отношениях со своими соседями, и ушедшие за его пределы люди часто не возвращались обратно. Твердых доказательств, подтверждающих факт существования колдунов, добыть не удавалось. Или они тщательно скрывались Орденом.
  Зато теперь Реннет имел возможность вживую наблюдать доказательства правдивости всех этих теорий. Столкновение с давно исчезнувшим видом магии вызвало в юноше странные, непонятные чувства, сравнимые с искренней заинтересованностью. Однако, вместе с тем, встреча магов Белого Пламени с колдунами ничего хорошего не сулила. Для боевых магов они представляли даже большую опасность, нежели прочие темные...
  Юноше пришлось неожиданно прервать свои размышления насчет сложившегося положения светлых, когда сопровождающий его отряд вдруг остановился. Он и не заметил, как они пересекли весь лагерь и оказались за ее пределами. Один из дозорных заторопился куда-то, видимо на доклад к командующему, а остальные застыли на месте подобно каменным статуям. Оглядываясь на оставшееся за спиной войско темных магов, юноша подметил, что оно выглядит более оживленно и суетливо, чем пару минут назад. Он предположил, что объявлена готовность к сражению, хотя никакого противника поблизости не замечалось.
  Вскоре вернулся ушедший дозорный и, пройдя прямо к Реннету, сказал:
  - Наш Командующий велел сопроводить тебя к нему!
  "Конвоировать", - мысленно поправил юноша и последовал за ним, окруженный со всех сторон.
  Покрыв расстояние в триста с небольшим метров по обширному полю и изрядно удалившись от основной части войск, они подошли к небольшой группе магов, увлеченно споривших о чем-то. "Наверняка, это и есть их командование", - догадался Реннет. Те сразу же замолчали, увидев приближающийся дозорный отряд. Все их взгляды обратились к ним, и в особенности на юного мага. Растрепанный и немного усталый после долгого пути юноша, должно быть, заинтересовал их.
  Лидер темных вышел вперед. Он оказался высоким мужчиной крепкого телосложения, со вполне обычным, не злодейским и не жестоким лицом. Уж юноша хорошо разбирался в подобных вещах, благодаря двухлетнему опыту в Гильдии. Одетый в обычную боевую накидку синевато-черного цвета, и клинком в простых кожаных ножнах - этот маг походил на рядового, а не командующего тремя сотнями человек. Однако, существовали некоторые, на первый взгляд незаметные детали, которые и выдавали в нем того, кем он являлся на самом деле. Реннет не мог не заметить их.
  Бушующая огненная аура, превосходящая возможности самого мальчишки, делала этого мага крайне опасным противником в бою. А еще, его глаза - посмотрев в них, Реннет понял, что имеет дело с истинным лидером, наделенным изрядной долей ума, хладнокровности и спокойствия. Такие личности способны собирать вокруг себя множество верных и преданных последователей. Сами того не осознавая, людей буквально тянет к ним. "Если такой человек, как он поведет войска в бой, то, несомненно, принесет победу", - мелькнуло у него в сознании, пока оба мага изучали друг друга. Можно сказать, что между ними происходила борьба, и проигравшим в ней будет считаться тот, кто первым отведет взгляд...
  В детстве Реннет не любил, когда кто-либо смотрел ему прямо в глаза. Он всегда старался отворачиваться, чувствуя себя слабым и беспомощным. Для него тогда это являлось лишь неприятным моментом при общении с другими людьми, но с приходом в Белое Пламя он понял всю важность подобных мелочей. Там встречалось немало людей, которым доставляло удовольствие, глядя другому человеку в глаза, заставлять его чувствовать слабее их самих. Возможно, многие из них делали это неосознанно, но были и те, кому откровенно нравилось подавлять волю других прямым взглядом. Глаза, по мнению ученых и исследователей, являлись прямым источником воли человека и силы его духа. Отворачивая глаза от взгляда противника, человек невольно признает его силу, а также собственный страх перед этой силой. С определенного момента, каждый прямой взгляд, брошенный в свою сторону Реннет начал воспринимать как вызов его воле, и старался выдержать его, заставив другого первым отвернуться. Сам он редко пользовался подобным способом узнать человека, так как считал его унизительным. Обычно он решался на "прямой взгляд" только если кто-то смотрел на него слишком настойчиво, или когда необходимо узнать о ком-то не просто внешние данные и повадки. Во всяком случае, так было до Гильдии.
  Сейчас он постарался использовать такой способ на Лидере темных магов, но уже через секунду понял, что просчитался. Казалось, тот очень хорошо знает, для чего может служить взгляд. Его угольно-черные глаза впивались в юношу подобно острым иглам, ища в его душе слабости и изъяны.
  "Похоже, перебороть его мне не по силам, да и опасно это делать, - подумал Реннет, отпустив глаза. - Сейчас опасно показывать врагу свою силу, но я продержался достаточно, чтобы он не принял меня за труса".
  - Меня зовут Мантис. Я прислан Гильдией Теней в качестве шпиона и лазутчика, в помощь вашему отряду! - объявил юноша вслух, уважительно склонив голову.
  - Ворон, командующий Армией Ночи, - отозвался маг и также чуть поклонился. Он продолжил изучать мальчишку, но теперь в его взгляде можно было заметить признаки уважения: - Вижу, ты довольно сильный маг, но вид у тебя немного...
  - Мало удавалось спать, но все в порядке, - поспешил заверить Реннет. - Заказ получили поздновато, и потому пришлось торопиться.
  Темный маг понимающе кивнул и спросил:
  - Надеюсь, ты можешь участвовать в битве? Нам бы пригодились маги с такими талантами как у тебя. Дозорный уже сообщил мне, что ты использовал заклинание теневого элемента.
  - Простите, Командующий Ворон, но я не имею права участвовать в сражении, - осторожно покачал головой юноша. - Это одно из наших главных правил. Порой нас нанимают даже кланы Светлого Ордена и, чтобы избежать неприятных ситуаций, воинам Гильдии запрещено вступать в стычки и крупномасштабные сражения. Исключение составляет лишь угроза жизни лично самого мага. В договоре, заключенном с нанимателями, этот пункт прописан, - закончил он, стараясь выглядеть тактичным.
  Во время обучения на Безымянном острове Реннет успел тщательно изучить правила наемников и их поведение. Эти знания очень пригодились ему сейчас. В лесу, когда он уже приготовился прорываться сквозь приближающийся дозорный отряд силой, попавшая на глаза черная мантия навела его на новую мысль. Тогда он и решил притвориться воином Гильдии, и таким образом избежать столкновения, а заодно узнать побольше о предполагаемом враге. О маге с теневым элементом, принадлежащим к Светлому ордену, должны были знать только некоторые члены Правящего клана, Белого Пламени и Гильдия Теней. Шансы того, что о его существовании известно кому-то другому, были невелики, так как информация об этом считалась негласной как для одних, так и для других. Разумеется, рисков и без этого было немало, учитывая, что весь план Реннета строился на одних предположениях. Он тогда еще не был окончательно уверен в том, что перед ним враг. Но для себя юный маг решил: если вычислят, он всеми силами постарается выбраться живым.
  - Тогда... чем же ты можешь нам помочь, Мантис? - спросил Ворон, немного нахмурившись. Он чувствовал в этом парне что-то странное, но продолжал это списывать на особенности магов таинственной организации. Раньше ему никогда не приходилось сталкиваться с магами Гильдии, и даже сейчас он не получал распоряжений насчет этого мальчишки, но посчитал, что вопрос решен самим Главой в последний момент...
  - Мы занимаемся добычей информации о противнике, можем проникнуть в самую надежно охраняемую крепость, а также специализируемся на захвате шпионов и пленников для допроса, - коротко перечислил Реннет.
  - Сможешь захватить невредимыми парочку вражеских магов высокого ранга?
  - Проблем не будет, - уверенно заверил мага юноша.
  - Отлично, - кивнул Ворон и повернулся к подчиненному, который только что прибежал со стороны лагеря. Тот вытянулся в струнку и сообщил ему о замеченном неподалеку отряде противника. Выслушав его со спокойным непроницаемым лицом, командующий, не теряя времени, обратился к остальным офицерам: - Наконец-то! Объявите боевое построение!
  Все бросились выполнять приказ, и уже через минуту прозвучал сигнальный рог. Армия темных магов, или как они сами ее называли - "Армия Ночи", строилась согласно способностям и навыкам каждого отдельно взятого воина. Впереди всех, плечом к плечу, выстраивались маги стихии земли, обладающие лучшими защитными заклинаниями, а позади них встали маги огня, ветра, и воды. Колдуны заняли последние ряды, скорее всего являясь чем-то вроде резервного отряда, вступающего в бой последним. Те воины, кто владел стальным оружием, распределились прямо позади "защитного" ряда. Это мобильный отряд, первым атакующий противника в бою на ближней дистанции.
  Глядя на это воинство и чувствуя их общую ауру силы, Реннет невольно содрогнулся. Сам он так и остался стоять на месте, рядом с Вороном и его офицерами.
  Скоро на другом конце поля, как и ожидалось, показался отряд Белого Пламени. Их передние ряды также состояли из магов земли, облаченных в легкие огнезащитные доспехи, сияющие на только что выглянувшем солнце. Все остальные нестройной толпой шли за ними. Когда из рощи вышел весь отряд, у Реннета внутри все похолодело.
  "Всего полторы сотни?! - воскликнул он в душе. - Полторы сотни магов, за свою жизнь ни разу не участвовавших в сражениях, против двух сотен обученных темных, не говоря уже о сотне колдунов, манера боя которых и вовсе неизвестна. Разница в силах слишком высокая, чтобы надеяться на победу, - понял юноша".
  На поле битвы выходили все члены клана Белое Пламя, за исключением учеников. Был ли верным, выбранный ими план действий - Реннет не знал. С одной стороны, укрывшись за высокими городскими стенами, можно полагаться на их защиту, но вот долго ли она могла выдержать, не имея дополнительных укреплений против магов? В этом случае существовала возможность оказаться запертым в этих же самых стенах, что привело бы к тысячным жертвам среди мирных жителей города. Выйдя навстречу врагу, на открытое пространство, светлые хотя бы попытаются сдержать их натиск до прибытия союзных сил, избегнув при этом лишних смертей. Однако, как бы там ни было, обратного пути у них уже нет, и что действительно волновало сейчас юного мага - это действия темных. Он понимал, что спрашивать о цели их вторжения напрямую опасно, и поэтому решил зайти с иной стороны:
  - Командующий, а не лучше было бы атаковать их прямо в городе, не позволив выйти навстречу? - спросил Реннет у Ворона. - Я знаком с их укреплениями и с уверенностью могу сказать, что долго выдержать они не смогут.
  Темный маг как-то странно посмотрел на него, что юноше даже на миг показалось, будто он видит его обман насквозь. Однако, уже через секунду, он снова устремил взгляд на приближающийся отряд противника.
  - Лишние жертвы среди мирных жителей города мне ни к чему, - спокойно сказал он. - Но если светлые так и не решились бы выйти к нам навстречу, иного выхода все равно не оставалось.
  Реннет бросил удивленный взгляд на темного мага. Обстоятельство того, что Армия Ночи не желает убивать мирное население, казалось невероятным. В прошлом, когда их еще именовали "Темным Орденом", подобные пустяки их не особо волновали.... Юноша хотел задать еще один интересующий его вопрос, но внимание вдруг привлекла троица магов Белого Пламени, что вышли вперед, оставив позади застывший в боевой готовности отряд. Это, несомненно, была группа "Переговорных" с их стороны. Они двигались по полю спокойно, без каких-либо намеков на враждебность.
  Юноша сосредоточенно наблюдал за магами своего клана, и пытался узнать их по лицам. Так как все они накинули на головы капюшоны, сделать это оказалось нереально, во всяком случае, пока их разделяло такое огромное расстояние. Оглянувшись на отряд темных, Реннет заметил, что все взгляды прикованы к центру поля, а над рядами выстроившихся магов нависла тишина.
  И вот, наконец, пройдя ровно половину пути до противника, троица светлых остановилась. Все разом они отбросили капюшоны на спину, открыв лица лучам солнца, и один из них поднял правую руку над головой, в знак мирных намерений...
  Если бы Реннет вовремя не вспомнил где находиться, то вздох его удивления услышали бы все стоящие радом темные маги. Двоих из переговорщиков юноша узнал сразу же: длинные черные с красноватым отливом волосы, стянутые в высокий хвост, тонкие строго очерченные брови и безупречный ярко-алый плащ - это была Мастер Селеста. Второй отличался необыкновенно высоким ростом, тренированным телосложением и смуглостью кожи - Ванаэль. Третьего мага юноша не мог хорошенько рассмотреть, но скорее всего это был один из учителей, хотя он ожидал, что на его месте будет сам Мастер Киос. Как глава Белого Пламени, он обязан был присутствовать на переговорах. Факт того, что его среди них нет, мог значить лишь одно - Киоса в отряде не было вовсе...
  - Они хотят переговоров, - обратился к Ворону один из магов высокого ранга, тем самым оборвав ход мыслей Реннета. - Мы можем прямо сейчас начать атаку, - предложил он.
  - Зачем? Думаю, будет любопытно перекинуться с ними парой словечек, - спокойно усмехнулся тот, но взгляд его угольно-черных глаз остался неподдельно серьезным.
  Офицер пытался что-то сказать о "внезапности", однако Ворон не стал его слушать и, подозвав к себе еще двух магов, направился к троице светлых.
  Краем глаза наблюдая за встречей двух сторон, Реннет лихорадочно соображал, что ему делать дальше. До этого момента он надеялся, что драконья сила Мастера Киоса уравняет шансы магов Белого Пламени победить в схватке. В этом случае парень мог запросто переметнутся на сторону светлых во время боя, но сейчас...
  "Сейчас уже поздно, - думал он. - Этим я всего лишь добавлю одну боевую единицу своему клану, если конечно светлые меня не убьют раньше, приняв за врага. Нет, необходимо каким-то другим способом помочь им продержаться до прибытия союзников, не умерев при этом самому..."
  У юноши теплилась мысль о том, чтобы незаметно скрыться и, достигнув отряда Пламени, передать всю добытую здесь информацию, но она отпала практически сразу же. Во-первых, покинуть сейчас темных не представлялось возможным, а во-вторых, никакая информация не сможет помочь против такого сильного противника.
  "Если рассуждать логически: на данный момент у магов Белого Пламени есть три проблемы, мешающие им эффективно противостоять темным - это превышающая численность темных, наличие в отряде врага колдунов, и лидер Ворон, - сделал вывод Реннет. А потом, немного поразмыслив, добавил: - Последний, возможно, самая серьезная проблема из всех трех, и дело вовсе не в его физической и магической силе, а в отсутствии каких-либо слабостей. Это не командующий Гейл, у которого гордости больше, чем здравомыслия. Он не жесток, не озлоблен и уж тем более не безумен. Такой командир как Ворон способен вступить в бой даже с превосходящими по силе отрядами противника и победить. Глядя на его людей, можно сразу сказать, что его действительно уважают здесь и в него истово верят. Однако как ни крути, первые две проблемы из ранее перечисленных решить мне не удастся, а значит, остается последняя..."
  Вскоре командующий Ворон и два сопровождающих его мага вернулись к отряду. Как и ожидалось, переговоры оказались чрезвычайно короткими. Юноша хоть и стоял немного в стороне, но расслышал обсуждение темных прошедшей встречи. Из всего, о чем они говорили, Реннет сделал вывод, что переговорщики Белого Пламени предлагали решить все дипломатическим путем, собраться и выслушать друг друга за столом переговоров, но командующий магами Армии Ночи дал короткий отрицательный ответ и, больше ничего не сказав, вернулся обратно.
  - Мантис! - позвал Ворон юношу.
  Реннет переключил внимание на происходящее вокруг и спокойным, уверенным шагом подошел к командующему. Один Бог ведает, что ему стоило сохранять невозмутимость.
  Тот сразу перешел к делу:
  - Твоя задача на время сражения будет заключаться в следующем: захватишь двоих магов противника живыми и невредимыми! Надеюсь, ты запомнил ту троицу, что участвовали в переговорах с нами? Скорее всего, они занимают высокое положение в их клане и знают гораздо больше остальных. Как ни посмотри, для допроса лучшей кандидатуры нам не найти. Однако, все они довольно сильные маги, и я не уверен, сможешь ли ты с ними справиться?
  Смысл сказанных им слов не сразу дошел до юноши. Все происходящее казалось дурным сном. Перед его глазами проносились картины того, что ждет клан Белого Пламени в будущем, и что будет со всеми его знакомыми. Мастер Селеста стала одной из тех, кого Ворон предложил захватить для допроса. Представив лишь на один миг эту картину, Реннет содрогнулся. До этой минуты он считал, что сможет в любой момент бросить все и уйти с поля боя. Он думал, что его ничего не держит в клане, однако...
  - Да, - ответил вдруг юноша твердым голосом. Он склонил голову в знак уважения, но на душе у него загорелось пламя личной ненависти к стоящему перед ним человеку. Решение, принятое им, стало окончательным и бесповоротным.
  - Думаю, тебе придется находиться в эпицентре сражения во время захвата, поэтому я могу выделить несколько магов, которые будут прикрывать твою спину, - предложил командующий.
  - В этом нет необходимости.
  - Хорошо. Тогда жди сигнала к атаке, - уверенно улыбнулся Ворон. Повернувшись к Реннету спиной, он принялся объяснять что-то остальным магам.
  "Вот он, стоит передо мной, нужно лишь дождаться подходящего момента", - размышлял юноша. Он сосредоточился на продумывании подходящего плана для своей полубезумной затеи. Сейчас, находясь во вражеском лагере, Реннет испытывал самый настоящий страх, и понемногу терял самообладание. Смертельные сражения лицом к лицу, в которых ему приходилось драться до этого, причем не единожды, и убийство вражеского предводителя в центре его армии, среди его подчиненных - это совершенно разные вещи. Те, кто хоть раз оказывался в подобной ситуации и остался жив, могут это подтвердить. В первом случае у него и у противника равные шансы, а здесь, если совершить задуманное, он окажется в толпе трех сотен магов, жаждущих возмездия. При таком раскладе он оценивал свой шанс остаться в живых не более одного к десяти. Юноша не боялся физической или душевной боли, не боялся проиграть в битве, однако смерть страшила его так же, как и всех остальных живых существ. Тем не менее, даже зная, что должно произойти дальше, Реннет не собирался отступать.
  Во-первых, Ворона следовало убить до того, как начнется сражение. Благодаря суматохе, которая обязательно возникнет, юноша может выиграть время для магов Белого Пламени и дать им шанс ударить первыми. Во-вторых, делать это с помощью магии слишком глупо, так как создание сильного заклинания не останется незамеченным для противника, а слабое окажется не смертельным. Остается действовать сталью, то есть мечом, и наносить удар лучше всего в спину, хотя сама мысль о таком поступке казалась Реннету отвратительной. А в третьих, юноше необходимо выжить после содеянного. Каковы бы не были шансы, он собирался использовать их все.
  Сейчас, стоя позади своей жертвы и окруженный палачами, юный маг терпеливо ждал подходящего момента, тщательно готовясь и невольно вспоминая события, приведшие к такому положению вещей. "А ведь все началось с того, что я просто неправильно определил направление..." - усмехнулся он про себя.
  Тем временем, всеобщее напряжение в отряде темных нарастало. Впрочем, у их противников явно дела обстояли не лучшим образом. Ожидание заставляло всех изрядно понервничать.
  Четверо магов высших рангов стояли чуть поодаль от основных сил. Обсуждались последние мелочи и детали предстоящего сражения. Светлые также не предпринимали попыток пойти в атаку, прекрасно понимая, что проигрывают в численности. Видимо Армия Ночи рассчитывала именно на это, так как с минуты на минуту должен был прозвучать сигнал к началу боевых действий...
  "Сейчас!!!" - пронеслась в сознании Реннета команда.
  Дальнейшие действия разворачивались с невероятной быстротой: сердце юноши застучало в бешеном ритме, и сияющий при свете солнца клинок вылетел из ножен, со свистом рассекая воздух. Всего одно мгновение понадобилось Реннету, чтобы оттянуть руки с зажатой в них рукоятью к правому боку, сделать шаг вперед, и с силой нанести удар снизу вверх, целясь в точку чуть ниже левой лопатки командующего Ворона...
  Когда уже сверкающее острие достигало своей цели, в голове юноши вспыхнула неожиданная мысль о магической защите, которую заблаговременно мог поставить темный маг, и рука, направляющая клинок, дрогнула...
  
  Отряд из больше полутора сотен магов Белого Пламени стоял на другом конце обширного поля, приготовившись до последнего оборонять Немисс, лежащий за их спинами. Порывистый и слишком холодный для летнего дня ветер гулял по равнине, развевая специально укороченные, для удобства в бою, полы серых плащей и накидок. Час назад солнце вышло из-за облаков, но казалось, что его лучи не способны согреть кого-либо. Впрочем, такая прохладная погода была даже к лучшему для застывших в ожидании магов.
  Минуту назад временно командующий отрядом светлых магов и по совместительству Мастер Элементов Дивер, вместе с Селестой и Ванаэлем вернулись с переговоров. Отправляясь туда все трое прекрасно понимали, что противник не откажется от сражения. Таким способом они надеялись хотя бы немного растянуть драгоценное время до начала битвы. Отряды из союзных кланов и Глава Киос, которого не было на тот момент, когда гонец доставил новость о приближении неизвестных магов, должны прийти на помощь. Однако до этого времени им необходимо сдержать врага.
  Цепь боевых магов в защитных доспехах, стоящих плечом к плечу, растянулась широкой стеной, а позади них собрались все остальные, кому не хватило лат, или кто не захотел их носить, чтобы не затруднять движения. Во главе отряда стояли временно командующий и учителя, выполняющие роль офицеров, хотя никому из них раньше не приходилось участвовать в столь масштабных сражениях. Неожиданно напасть на противника они не могли, потому приходилось терпеливо ждать и следить за их действиями. Чтобы избежать какого-либо подвоха, Мастер Дивер приказал разослать по окрестностям агентов, которые будут докладывать обо всем подозрительном.
  Вдруг, наблюдающим за другим концом поля магам, показалось, что во вражеском отряде происходит что-то странное. Мастер Элементов сразу же обратился к девушке-наблюдателю, обладающей даром "удаленного зрения", что позволял ей четко видеть самые отдаленные предметы:
  - Что происходит? Они атакуют?
  - Не... не понимаю, - произнесла та, концентрируя все свое внимание на противнике. - Странно... их лидер... д-да у них там паника! - неожиданно воскликнула молодая девушка, и начала подробно обрисовывать картину увиденного Диверу.
  Не дожидаясь, пока она закончит, командующий Белого Пламени принял решение, способное повысить их шансы остановить врага. Повернувшись к отряду, он выкрикнул одно-единственное слово:
  - Атака!
  Тут же, десятки магов рванулись с места и побежали вперед, обнажая сталь и выпевая смертоносные заклинания.
  Когда до вражеского отряда оставалось не больше сотни метров, защитная линия немного замедлилась, и с задних рядов взметнулись заранее приготовленные дальнобойные заклинания. Затем передний ряд, не останавливаясь, разорвался в нескольких местах. Оттуда, обгоняя своих товарищей, выбежали легковооруженные маги ближнего боя и на всей скорости врезались во врага, орудуя сталью и магией...
   
  Глава 24 Предатель
  
  Юноша открыл глаза. Своего тела он не чувствовал, зато голова буквально раскалывалась от боли. Перед глазами все плыло и размывалось, а мысли Реннета были похожи на один большой и запутанный клубок. В сознании мелькали какие-то неясные образы, картины, звуки и запахи, но ассоциировать их с чем-либо не получалось. Его воспоминания обрывались на том месте, где командующий отрядом темных - Ворон просил его захватить для допроса парочку магов Белого Пламени. Что произошло дальше, юноша не помнил.
  Решив сначала осмотреться по сторонам, Реннет медленно повернул голову, и та сразу же отозвалась невыносимой болью. Юноша изо всех сил стиснул зубы, но не остановился. Туман перед глазами скоро исчез и он обнаружил, что лежит в каком-то помещении на узкой железной кровати, а совсем не на сырой земле. Комната, где стены и потолок были раскрашены в нежные и теплые оттенки розового и коричневого, выглядела светлой и уютной. Хоть мебели и других, необходимых в быту предметов наблюдалось немного, можно с полной уверенностью сказать, что она жилая. Реннету даже показалось, что он уже бывал здесь недавно. Ему понадобилась минута, чтобы окончательно вспомнить окружающую обстановку и те обстоятельства, что привели его тогда сюда...
  - М-мастер? - произнес он, сбитый с толку.
  Это помещение было точь-в-точь похоже на комнату Селесты, расположенное на третьем этаже жилого корпуса Белого Пламени. А учитывая, что вся мебель стояла в тех же местах - это она и была.
  "Но как? Каким образом я здесь очутился? И что все-таки произошло на поле боя?" - возникали вопросы один за другим. Чтобы ответить на них юноша напряг свою память, и постепенно начал выуживать утраченные обрывки воспоминаний. Они чередовались пробелами, так что составить полную картину было нелегко...
  Реннет вспомнил, как с тихим звуком, похожим на протяжный выдох, тело командующего Ворона повалилось на землю лицом вниз. Для юноши оказалось неожиданностью видеть, как прямое лезвие его одноручного меча безо всякого сопротивления входит в спину стоящего перед ним мага. "Значит, он не был защищен заклинанием от физического воздействия!" - успела тогда мелькнуть в сознании мысль, хотя он так и не понял, как такое могло произойти.
  Темные офицеры, да и многие рядовые маги, напряженно ожидающие сигнала к атаке, вдруг увидели своего командира, рухнувшего на землю, и стоявшего рядом с ним юношу, в руке которого блестел окровавленный клинок. Столь неожиданная картина, развернувшаяся перед их глазами, повлияла на всех именно так, как и ожидал Реннет - многие впали в ступор, а другие остались стоять на месте, не понимая, что произошло. Наступила полнейшая тишина!
  Юноша не замедлил воспользоваться моментом и, уже окровавленным мечем, нанес удар по офицеру, стоящему ближе всех остальных. Лезвие рассекло грудь мага от правого плеча к левому, и он упал рядом с командиром, корчась в агонии. Реннет же, развернувшись, побежал, на ходу создавая заклинание "Теневого перемещения". Однако направлялся он не к отряду Светлых, как можно было бы ожидать, а к врагу, ровным строем застывшему неподалеку.
  Многие темные так и не успели прийти в себя, когда размахивающий сталью юноша буквально врубился в передние ряды Армии Ночи. Они ошалело наблюдали, как их товарищи один за другим падают в траву, пораженные острым лезвием.
  Весь план строился именно на внезапности. Он предполагал, что на несколько мгновений противник потеряется, увидев командира мертвым. Предшествующее этому напряженное ожидание только усугубляло ситуацию. За выигранное таким образом время Реннет рассчитывал добежать до основного отряда и слиться с ней. Оставшиеся за спиной офицеры не могли атаковать его заклинаниями, рискуя попасть в своих товарищей. А тем временем отряд Белого Пламени получил возможность первым нанести удар.
  Как только началась схватка, волнение и страх покинули юношу, оставив желание нанести врагу как можно больший урон и при этом выжить самому.
  Ворошить передние ряды было бы бесполезным занятием, так как они защищены доспехами и заклинаниями, поэтому Реннет просочился сквозь них, не задерживаясь надолго. Его мишенью стали темные, находящиеся прямо за ними. Кроме того, стоящие позади, из-за спин своих же соратников, не могли видеть происходящего впереди, пока перед ними не возникал юноша, раздающий удары по всем направлениям. Он метался подобно черной молнии, среди сбившихся в кучу и мешающих друг другу магов. При этом Реннет действовал по заранее продуманной тактике: он никогда не атаковал одного и того же противника дважды, даже если тот успевал защититься или уклониться; не останавливался ни на миг, чтобы его не успевали окружить и сбить с ног; а удары клинком наносил только режущие, целясь при этом в голову, шею, туловище - все это позволяло вывести из строя максимально возможное число вражеских магов и остаться неуловимым. Наносить колющие удары в сражении с несколькими противниками опасно, из-за риска потерять меч, застрявший в теле врага. К тому же, у них слишком малый радиус поражения, в отличие от режущих, потому требуется немалая точность, что в принципе невозможно при массовых столкновениях.
  Возможно, если бы это была небольшая группа магов, им бы удалось схватить Реннета, но схватить одиночку, одетого так же как и они сами, да еще двигающегося с нечеловеческой скоростью - оказалось не так-то просто. Пока они метались в панике, толкая друг друга и калеча заклинаниями своих же товарищей, юноша смог прорваться к самым задним рядам. Колдуны с самого начала были его главной целью. Никто из них не носил при себе стального оружия, а в создании заклинаний они отличались большей медлительностью, нежели боевые маги. Поэтому первые секунды побоища юноше никто не смог оказать сопротивления...
  Через пару минут офицеры наконец-таки сумели взять под контроль своих подчиненных. Они приказали им держаться от мага-предателя подальше и ни в коем случае не вступать с ним в ближний бой. Практически мгновенно вокруг него образовалось пустое пространство, окруженное стоящими плечом к плечу магами и колдунами. К этому времени у ног Реннета лежало больше десятка трупов, и он издевательски улыбался в лицо остальным, намеренно провоцируя их на глупости. Вид стольких мертвых и тяжело раненных товарищей приводил темных в бешенство, но старшие по рангу и более дисциплинированные из них сдерживали их боевой пыл. Офицеры понимали, что сейчас большая опасность исходит от оставшегося позади отряда светлых и отдали приказ уничтожить убийцу лидера прямо на месте, используя дистанционные заклинания.
  Реннет начал сотворение защитного заклинания сразу же, как только его окружили. Прорваться сквозь такое полчище уже не представлялось возможным, и он знал это так же хорошо, как и то, что ему не хватит времени для создания достаточно сильной защиты, способной выстоять под шквальными ударами противника. Оставалось лишь пойти на риск и сократить время его создания в три раза. В этом случае шанс успешного срабатывания заклинания был меньше половины, но... видно удача не отвернулась от юноши, и когда первая "Огненная Стрела" врага полетела к своей цели, его тело окуталось тонкой сетью полупрозрачных теневых нитей.
  "Серая Паутина" - самое сильное защитное заклинание теневого элемента. Оно так же уникально, как и "Сфера Темной Смерти", использованная Мантисом. Подобным высококлассным защитным заклинанием владели далеко не все маги Гильдии. Серая Паутина в состоянии отразить даже очень сильные атаки, как физические, так и магические, однако силу удара погасить не способна. По этой же причине, использовать ее в бою с несколькими противниками не имеет смысла. Очередной огненный шар, ударившись о защиту Реннета, взорвался. Ни один язычок пламени не коснулся тела юноши, но взрывная волна отбросила его с такой силой, что ударившись о землю, он остался лежать, оглушенный и контуженный. Попытки подняться на ноги не увенчались успехом, новая атака снова припечатывала его к земле. А потом, заклинания посыпались на юного мага со всех сторон, подобно неистовой буре, и сила ударов, давящая на щит, уже не дала ему пошевелиться. Вспышки огня и клубы пыли полностью поглотили тело юноши...
  Ослепший и обездвиженный Реннет потерял всякое представление времени и ориентации в пространстве. Все его мысли сосредоточились на защитном заклинании, разрушающемся от интенсивных атак, которым, как ему казалось, не было конца. Юноша чувствовал, что оно скоро рассеется, не выдержав столь сильного напора. Воздвигнув его один раз, он растратил все оставшуюся магию, и на создание второго у него теперь не было ни сил, ни возможности.
  Когда Серая Паутина уже начала трещать и рваться, атаки вдруг прекратились. Пролежав неподвижно целую минуту, Реннет начал приходить в себя. Медленно в замутненном сознании начали всплывать мысли: "Что случилось? Почему меня не добивают?" Ощущение собственного тела тоже возвращались и, через некоторое время, он попытался ползком выбраться из ямы, проделанной взрывами заклинаний. Защитные чары окончательно рассеялись...
  С этого момента все воспоминания стали обрывочными, как будто он находился в бреду. Парень помнил, что так и не смог выбраться из той ямы, как лежал на спине, прижав сломанную руку к животу и глядя в серое небо. Где-то в стороне слышались взрывы и лязг металла, видимо бои все еще не прекращались. Чувствовался тошнотворный запах свежей крови и гари. Это лишь в сказках, битва описывается как что-то необычное, чуть ли не восторженное, а на деле все напоминает жуткую звериную бойню, способную вызвать отвращение и мерзость.
  Реннет потерял счет времени и способность здраво мыслить, а один раз ему даже привиделось, как рослый молодой мужчина с белокурыми волосами ударом кулака отправляет тяжеловооруженного врага в "полет", а по всему полю боя разливается невыносимо яркое белое пламя. Было ли это просто плодом его воображения или реальностью - юноша сказать не мог. Он не знал, сколько пролежал в таком состоянии, но тяжелый удар, обрушившийся откуда-то сверху, окончательно отправил его в темноту...
  "Так вот почему у меня так зверски болит голова!" - подумал Реннет и, попытавшись его ощупать, обнаружил, что не может пошевелить правой рукой. Только сейчас он заметил: она была перемотана бинтами и обездвижена специальными шинами. Скорее всего, так сделано, чтобы сломанные кости правильно срослись. Боли в этой руке юноша не чувствовал, хотя неприятный зуд в месте перелома давал о себе знать.
  Потрогав голову, но теперь уже левой рукой, юный маг нащупал повязку. "Похоже, рана довольно-таки тяжелая, - эта новость обеспокоила Реннета, так как существовал шанс, что головные боли будут преследовать его всю оставшуюся жизнь. В таком случае о боевой магии и создании заклинаний можно забыть. - Сколько же времени я здесь провалялся? И почему я именно здесь?"
  К сожалению, поблизости никого не оказалось, чтобы ответить ему на эти вопросы, а самому юноше надоело лежать в нынешнем положении. Он сделал несколько пробных попыток встать, но одеревеневшее тело подчинялось с трудом, а сломанная правая рука только усугубляла положение. У Реннета без конца кружилась голова и вдобавок его сильно мутило. Про себя он заметил, что так тяжело ему не было даже после экзамена на титул мага последней ступени и происшествия в Гильдии, о котором он старался забыть навсегда.
  Немножко отдохнув и отдышавшись, он повторил попытку, и на этот раз, с превеликим трудом удалось сесть на кровати, свесив ноги на пол. Однако после этого незначительного, казалось бы, движения, он тяжело дышал и обливался потом.
  Собственная слабость приводила в бешенство и, чтобы как-нибудь отвлечься от этого, он начал озираться по сторонам, в подробностях рассматривая комнату.
  Сомнений не оставалось, это действительно комната Мастера, но ничего необычного или нового здесь не было. Все выглядело также как и тогда, хотя прошло не так уж и много времени. За последние дни произошло столько событий, что все они с трудом умещались в голове.
  Заглянув за окно, юноша заметил, что солнце уже село и небо, из светло-голубого, окрасилось в темно-синее. "Уже вечер, но почему до сих пор никто меня не навещает?" - удивился он. Решив, что посетителей ждать придется долго, Реннет уперся рукой в изголовье кровати и, оттолкнувшись от нее, встал на ноги. Но удержаться долго на ногах он не смог: резко закружилась голова, а в глазах потемнело - в результате чего он рухнул поперек кровати...
  В это самое время открылась дверь и вошла молодая женщина в ярко-алой мантии учителя.
  - Слава Защитнику! Ты очнулся! - воскликнула Селеста прямо с порога и поспешила помочь юноше.
  Реннет смутился, когда ее руки схватили за его плечи и помогли улечься обратно на кровать. Ему стало неловко от прикосновения Мастера, не говоря уже о том, что он сейчас лежал в чужой комнате, одетый лишь по пояс, да еще и в таком неудобном положении. Возможно, если бы Селеста присмотрелась чуть внимательней, то сразу же заметила бы, как его лицо покраснело до самых кончиков ушей. Но она продолжала взволнованным голосом расспрашивать юношу о том, как он сейчас себя чувствует, болит ли у него что-нибудь.
  - Все нормально, - смог наконец-то выдавить из себя Реннет. - Я... правда... в порядке.
  Женщина усомнилась в его словах и нахмурила брови. Чтобы выйти из этой неловкой ситуации, тот поспешил сменить тему и задал первый вопрос, пришедший в голову:
  - Враги? Они побеждены или...
  - Да. Так ты ничего не знаешь? - она более внимательно посмотрела на юношу, но видя его смущение и недоумение, мягко улыбнулась, сказав: - Ладно, думаю, я должна тебе рассказать все с самого начала.
  Однако прежде чем начинать рассказывать, женщина принесла Реннету небольшой поднос с горячей едой и поставила его на столик у кровати. Она повелительным тоном настояла на том, что ему обязательно нужно что-нибудь поесть. Юноша честно пытался проглотить хоть ложку бульона с куском хлеба, но желудок неожиданно воспротивился и, в итоге, все закончилось весьма плачевно. По-видимому, организм Реннета еще не успел подготовиться к приему пищи.
  Убрав с пола кислую лужу рвоты, прослушав искренние извинения больного, Селеста заставила его выпить несколько глотков воды, а еду оставила на потом. Чувствуя свою вину перед ней и отчасти из-за накопившихся в голове вопросов, на которые он желал получить ответы, Реннет не стал сопротивляться. К счастью, инцидент не повторился и, утолив жажду, он почувствовал себя гораздо лучше.
  Реннет был рад услышать, что Белое Пламя смогло отразить атаку темных, и поэтому хотел поскорее узнать подробности. Мастер видела нетерпение в глазах ученика. Пододвинув резной деревянный стул поближе к кровати, она села возле юноши.
  - Я очень рада, что ты наконец-то очнулся. Все эти три дня я место себя не находила и, честно говоря, не была уверена, что ты выживешь, - с неким упреком в его сторону призналась она.
  Только сейчас юноша заметил, каким усталым и изможденным выглядела Селеста. Тень неизвестной печали легла на ее лицо, а глаза, казалось, изрядно потускнели. Видно, за последние дни ей пришлось многое вынести.
  - Три дня? - тихо переспросил он, сделав вид, что не заметил боли в глазах, которую она явно пыталась от него скрыть. Селеста была не из тех, кто позволял выказывать свою слабость перед другими. Скажи он хоть слово по этому поводу, женщина восприняла бы их за оскорбление. - Я пробыл без сознания целых три дня?
  - Если быть точнее, больше трех суток. Увы, рана оказалась слишком серьезной, - произнесла Мастер, и тут же жестом остановила многочисленные вопросы, готовые вырваться из уст юноши. - Не волнуйся, я расскажу все по порядку.
  Реннет спокойно и внимательно слушал о том, как жители Немисса узнали о приближающемся отряде. Как он и предполагал, Мастера Киоса тогда не оказалось в городе, и хотя гонца за ним отправили сразу же, шансов на то, что он успеет вернуться вовремя - не было. Тогда учителя Белого Пламени решили послать разведывательный отряд магов, чтобы заранее узнавать о перемещениях неизвестных, тотчас воспринятых как противник, а сами незамедлительно начали готовиться к возможному сражению.
  Временное командование кланом легло на Мастера Элементов. Как самый старший из магов Пламени, он имел за плечами немалый опыт, который мог пригодиться в сложившейся ситуации. Командующий тем же днем велел собрать всех, начиная от первой ступени, в парке крепости, и лично рассказал им о происходящем. Старый маг решительно не стал ничего скрывать, в том числе и их реальные шансы на победу в случае сражения.
  Приблизительно через сутки остатки разведывательного отряда прибыли с новыми вестями. Узнав о подавляющей численности противника и черных одеждах, что они носили, все учителя единогласно приняли решение встретить темных на подступах к городу.
  Утром следующего дня, после бессонного обсуждения подробного плана действий, боевые маги выступили из города, оставив его защиту на Рыцарей Оленя.
  Дальше Селеста поведала юноше о переговорах с противником, устроенных чтобы оттянуть время. К всеобщему сожалению, они получились слишком короткими, и магам Пламени ничего другого не осталось, кроме как приготовиться к схватке. Тогда же в лагере противника поднялась странная паника, и они, воспользовавшись замешательством первых, поспешили нанести упреждающий удар.
  - Однако, даже не смотря на этот маневр, нам не удалось пробиться дальше первых рядов. Враги быстро перегруппировались и контратаковали. Мы ушли в оборону, чтобы продержаться как можно дольше. Честно признаться, противник оказался куда лучше подготовлен, а их маги обладали неизвестными навыками. В эти минуты мы понесли очень тяжелые потери, - надтреснутым голосом сообщила Мастер, - и больше получаса не смогли бы продержаться, если бы не подоспевшая помощь...
  - Помощь? Из Азранна? - впервые перебил ее Реннет, вспомнив о словах Гейла.
  - Нет, - ответила Селеста, и глаза ее гневно блеснули. - Как выяснилось, Правящий клан послал резервные отряды к южным границам Империи, опасаясь вторжения оттуда, а соседние с нами кланы сначала решили укрепить свое положение и только потом отправить подкрепление к нам. Их маги пришли в Немисс только к вечеру, когда все уже было кончено.
  - Тогда кто?
  - Мастер Киос услышал весть о вторжении и спешил как мог. По пути на поле боя ему удалось уговорить правителя Немисса бросить сотню рыцарей в помощь магам. Благодаря рыцарям Оленя и самому Киосу нам удалось склонить чашу весов в свою сторону и опрокинуть врага. Темные отступили, оставив больше сотни товарищей лежать в поле. Мы также обессилели и многие были ранены, поэтому преследовать их никто не стал. Глава клана послал за ними небольшую группу, состоящую из наименее уставших магов, а остальным приказал возвращаться в Немисс, - закончила Селеста. На ее лице появилось выражение, будто она хотела что-то добавить, но передумала.
  Юноша не заметил этого, с головой погрузившись в свои мысли. Он как раз вспомнил лязг стали из его бредовых видений. Сопоставив их и рассказ Мастера, он догадался, что это был именно тот момент, когда рыцари вступили на поле битвы. А бушующее белое пламя, несомненно, принадлежало Киосу Пламенному Убийце. Только его драконья сущность помогла светлым магам победить.
  - Сколько человек погибло в сражении? - спросил он вдруг.
  - Около восьми десятков, - тихим голосом ответила Селеста. Затем, через пару мгновений, она добавила: - Твой друг, Торн, сражался на первых линиях и... в общем... тоже погиб. Возможно, только благодаря его силе и навыкам некоторые из нас смогли остаться в живых...
  - Я бы не мог сказать, что мы были близкими друзьями, - сказал Реннет после минутного молчания. - Хотя мне очень жаль слышать о его смерти.
  Не ожидавшая такой холодной реакции, женщина сурово сдвинула брови, а глаза буквально запылали искорками гнева. Она уже намеревалась высказать все мальчишке прямо в лицо, но юноша опередил ее, задав следующий вопрос:
  - Почему я у вас в комнате? Почему не в палате целителей?
  Тут, Мастер Селеста, впервые за все время их разговора, опустила глаза. Когда она отвечала, тон ее голоса стал немного виноватым, что само по себе необычное явление:
  - Они не захотели лечить тебя...
  - В смысле? - не понял Реннет.
  - Тебя нашли на поле битвы с пробитой головой. Оказалось, что никто не видел тебя сражающимся в рядах магов Пламени, как и в отряде подкрепления. Так как на тебе в тот момент была черная мантия, многие просто сделали вывод, что ты...
  - Что? - прозвучал тихий вопрос. Глаза юноши смотрели женщине прямо в лицо. Он уже догадался, что скажет Мастер, однако хотел услышать это от нее.
  - ...Что ты предатель и сражался на стороне противника, - закончила Селеста.
  Реннет видел в глазах учителя боль и мучающий вопрос, однако, откинувшись на подушку, уставился в потолок и замолчал. Лицо Селесты потеряло всякую суровость и строгость. Она говорила еле слышно, с трудом подбирая слова:
  - Когда лекари узнали об этом, то сразу отказались заниматься твоими ранами. Они сказали, что не потратят даже капли своей силы, чтобы лечить "темного". Мастер Киос разрешил мне забрать тебя до окончания расследования. Не стоит их винить. Тогда стояла такая суматоха. Многие были опечалены гибелью товарищей. К сожалению, я не владею заклинаниями лечения и исцеления, поэтому пришлось обрабатывать и перевязывать твои раны, не прибегая к магии. Оставалось лишь надеяться, что ты придешь в себя.
  У Реннета возникло странное ощущение, будто сейчас он потерял что-то важное и ценное. В его душу закрался холод, а сердце вспыхнуло неожиданным гневом. После всего, что он для них сделал, после того, как он спасал им жизни на поле боя, рискуя при этом собственной, они так легко обвинили его в предательстве и бросили там умирать! Суматоха? Опечалены? Разумом он мог бы понять их поступок, но не сердцем. Именно из-за них он теперь лежал здесь, мучаясь с головной болью и возможно навсегда потеряв способность творить заклинания. Все его мечты и стремления угрожали быть развеянными в пепел...
  Тем не менее, даже будучи разозленным на всех этих магов, юноша не ненавидел их, прекрасно зная изменчивую человеческую натуру, но ужасное чувство, которое он до сих пор пытался подавить в своем сердце, снова вернулось.
  Пересилив себя, Реннет повернул голову к сидящей рядом женщине: "Думает ли она так же, как все остальные? Или она не согласна с ними, и потому вытащила меня из Пределов?" - подумал юноша, но вслух этот вопрос, он задавать не стал бы в любом случае.
  - Мастер, благодаря вам я сейчас лежу здесь, живой и почти невредимый. Возможно, вы пожалеете о своем поступке в будущем, но я обязан рассказать вам некоторые, не слишком хорошие и светлые подробности моих решений в прошлом. Нет, вы должны это знать! - добавил он уже чуть громче.
  Селеста, видя более чем серьезное выражение лица юноши, не стала что-либо говорить, а просто медленно кивнула. Ее обеспокоила твердость и настойчивость сказанных слов.
  - Вы говорили о панике и странностях, творящихся в отряде противника, буквально за минуту до начала сражения?
  - Да.
  - В общем, я был там и убил их командующего, - спокойно и безжизненно произнес Реннет.
  - Что? Ты... уб... убил командующего Темных?
  - Дослушайте все до конца, - резким жестом перебил ее юноша.
  Неожиданно его голову пронзила острая боль, и пришлось изо всех сил сжать челюсть, чтобы не закричать. С минуту, Реннет лежал неподвижно, дожидаясь, пока она немного утихнет, а Мастер застыла в молчаливой нерешительности.
  - Я убил его ударом меча в спину, - произнес юноша, и коротко рассказал Селесте о том, как он попал в лагерь темных магов, решил прикинуться воином Гильдии, а потом устроил бойню в рядах противника. В заключение он холодно добавил: - Я не стану говорить о мотивах, что сподвигли меня убить Ворона, но они заключались не только в желании помочь клану. Я не питал настоящей ненависти к этому человеку, и если уж быть совсем честным, то я считаю, что Ворон и его люди ничем не отличаются от магов Светлого Ордена. Говоря это, я имею в виду и себя в том числе.
  В глазах женщины на короткий миг появилось обвинение и привычная суровость. Было заметно, что она не согласна с его последними словами, но тот продолжил, не обратив на это внимания:
  - Поверьте, я не отличаюсь от этих самых темных, и мне уже не раз приходилось убивать людей. Вы ведь наверняка заметили тот глубокий шрам у меня на животе?
  - Эта рана от меча, да? И, похоже, она зажила естественным образом, без магического вмешательства. Я даже смею предположить, что случилось это не так давно. Что же произошло? - спросила Селеста, до сих пор не понимая, к чему ведет ее ученик.
  - Убийство, - тихо прошипел Реннет, - вот что должен совершить маг на последнем испытании Гильдии Теней. С давних времен там сложилось мнение, что убийство другого человека является последней ступенью на пути обучения воина-мага, - взгляд юноши приобрел некую отрешенность, и казалось, он разговаривает сам с собой. - Это обязательно должно произойти в бою, и никак иначе. Однако, в то же время, это не похоже на обычную дуэль или поединок, так как место встречи и время сражения никто не назначает. Обоим просто сообщают имя противника, а дальше уже решать только им. Это может произойти где угодно - и на улице, и в столовой, и днем, и ночью. У обоих нет выбора, а победивший получает жизнь...
  - Моим противником, то ли по случайности, то ли по замыслу их лидера, стал маг Арназ. Он мастерски обращался с заклинанием теневого захвата и считался лучшим среди всех остальных учеников. За это он и получил прозвище "Ловец". Честно сказать, против него у меня шансов было немного, - и тут глаза юноши вспыхнули огнем ненависти. Женщина, заметившая этот взгляд, уже хотела задать вопрос, когда Реннет резко продолжил, словно желая избежать лишних слов: - Арназ был единственным в Гильдии, с кем я мог нормально поговорить. Вы, наверное, не знаете, но там не существует слова дружба, приятельство и товарищество. Все отношения между учениками и ученицами заканчиваются на боевом партнерстве и соперничестве. А Арназ стал моим проводником в первый день моего прибытия в Гильдию и, возможно, мог бы стать моим другом...
  - Ты убил его? - спросила Селеста бесцветным голосом.
  - Да, я убил его. По каким-то причинам он не воспользовался своим преимуществом в магии захвата, а атаковал клинком. Думаю, он хотел сделать мою смерть быстрой и безболезненной, - пробормотал Реннет тихо, а затем продолжил: - Я успел немного уклониться и его меч вошел мне в живот, а не в грудь. Довольно смутно помню произошедшее впоследствии, но Арназ умер в жутких мучениях от моего Огненного Шара, а я потом провалялся в лихорадке две долгих недели. По их правилам запрещено лечить магией раненного во время испытания воина, он должен выжить или умереть.
  Селеста закрыла глаза и покачала головой, словно отказываясь верить в сказанное им.
  - Но это еще не все, - произнес Реннет. - Несколько дней назад я уничтожил в бою еще одного мага Гильдии. Его звали Мантис, и он был старшим братом Арназа. Хотя отношения между этими братьями можно назвать лишь враждой, убийство младшего послужило старшему поводом для личной мести.
  - Как ты можешь так спокойно говорить об этом? - сама не понимая причину, гневно вскинулась Мастер на своего ученика. - Ты же еще мальчишка!
  Реннет бросил пристальный взгляд на нее. Карие глаза парня лихорадочно мерцали. Он медленно заговорил:
  - Знаете, Мастер, в детстве я мечтал стать рыцарем и героем, как в книжных сказках, где отважные воины бросают вызов злу и побеждают. Я мечтал стать таким же, как и они, помогать людям, защищать невинных и судить виновных. Я хотел, чтобы все мной гордились и уважали. Многие в юном возрасте мечтают о таком будущем и, готов поклясться, даже те маги, которых вы называете "темными".
  Селеста промолчала и юноша продолжил:
  - Вступив в Белое Пламя, пусть и под давлением обстоятельств, я был счастлив тому, что мне представилась возможность воплотить свои мечты в жизнь. Но чем больше я узнавал окружающий меня мир, тем больше понимал - что ошибся... Узнав, что я обучаюсь боевому искусству наемных убийц, люди начали сторониться меня. После того как появился теневой элемент и я прошел обучение в Гильдии, они начали презирать меня, а потом уже начали меня ненавидеть из-за силы и цвета мантии. И наконец, сейчас, они записали меня в предатели и оставили умирать на поле боя, даже не попытавшись разобраться во всем! - голос Реннета сорвался на тихий крик, но он быстро взял себя в руки. - В общем, для всех вас я стал тем самым злом, с которым мечтал сразиться в детстве. Какая ирония - не правда ли? - усмешка скривила его губы.
  - Наверное, если бы ты вел себя немного иначе... - начала женщина.
  - Я не стану здесь рассуждать о высоких моральных принципах, потому как их у меня нет. Слышал, меня называют "темной душой", когда думают, что я не слышу. Мне не доверяют, хотя, казалось бы, я не сделал им ничего плохого. Винить их за это действительно глупо, но и смириться с таким положением вещей невозможно. Нет, я не собираюсь своей ненавистью к ним создавать новых демонов, но бояться и жалеть их не стану. Многие люди привыкли разделять мир на темное и светлое, невзирая на то, что носят в себе и то, и другое. Можно было бы избавиться от тьмы в моем сердце, но хочу ли я этого? Определенно нет. Я уже выбрал свою дорогу, и пойду по ней, неся в себе и свет, и мрак. Много людей погибло от моей руки, и будет еще очень много таких. Возможно, я и есть самое настоящее зло - темная душа с черным сердцем. Не знаю, по какой причине вы меня спасли, когда другие не захотели это сделать, но сейчас вы можете передумать и все исправить. Другого шанса сделать это без жертв не будет. Даже если меня обвинят в предательстве и приговорят к казни, я не позволю просто так убить себя, - сказав это, Реннет спокойно уставился на своего Мастера, ожидая ответа.
  - А если я не хочу этого делать?.. Не хочу решать... - спросила та, раздраженная подобной выходкой с его стороны.
  - Тогда объясните мне причину. Хоть раз в жизни я хочу услышать честный ответ.
  Мастер стихии огня долго сидела молча, почти не двигаясь. Ее строгое лицо перестало выражать какие-то определенные эмоции. Сам юноша тихо отвернулся и больше ничего не говорил.
  Наконец, женщина резко вскочила на ноги, и ливень черных волос хлестнул ее по щеке. Пригладив полы длинной алой мантии, она быстрым шагом направилась к двери, ведущей в коридор. Но, задержавшись на пороге, не поворачивая головы, она коротко произнесла:
  - Я не знаю что сказать... - и вышла за дверь.
   
  Глава 25 Друг
  
   - И вы верите его словам? - возмущенно перебил Селесту Мастер Элементов. - Мальчишка убил предводителя отряда темных магов? Это же бред!
   - Да, я верю ему! - решительно заявила учитель, испепеляя взглядом старого мага.
   Как раз сейчас проводилось очередное заседание Совета Белого Пламени. Мастер Селеста только что закончила пересказывать то, что она услышала от Реннета. Конечно, она не стала рассказывать все, а лишь часть, которая касалась непосредственно произошедшего недавно сражения. Ей не хотелось выносить остальное на всеобщее суждение, во всяком случае, на данный момент.
   Многие из членов совета не поверили ее словам и несколько минут высказывали свое возмущение и недовольство. Некоторые вообще открыто обвиняли юношу во лжи, предательстве и прочих грехах. Недавние смерти молодых магов отзывались ноющей болью в груди, заставляя искать виноватых, дабы заглушить ее. И виноватым пытались сделать Реннета. Это продолжалось до тех пор, пока Глава Киос не успокоил их, попросив соблюдать порядок.
   - Реннет, конечно, молод, но он определенно не тот, в чьей силе можно сомневаться, - продолжила Селеста, в который раз пытаясь убедить всех собравшихся в зале магов. - Возможно он и не такой, как нам хотелось бы, но я уверена в том, что он никогда не перейдет на сторону наших врагов и уж тем более не станет сражаться против нас.
   На самом деле, женщина не была так уж уверена, как об этом говорила. Ее терзали сомнения насчет правдивости собственных слов. Недавняя речь, произнесенная юношей без тени лжи и фальши, заставили серьезно призадуматься. Правильно ли она делает, оправдывая своего ученика? Можно ли ему верить до конца? Не лучше ли предотвратить трагедию, которая может разыграться из-за мальчишки в будущем, прямо здесь и сейчас? Разум Селесты пребывал в замешательстве, раз за разом прокручивая слова и холодный взгляд юноши, но сердце, отчего-то, оставалось спокойным...
   - Я понимаю, Селеста, что в вас сейчас говорит учитель, - спокойным тоном начал Дивер. - Вы защищаете юношу, потому что видите в нем своего ученика. Ваше мнение, на данный момент, слишком предвзято.
   Мастер, прозванная "Королевой Бушующего Пламени", тут же вскочила на ноги, яростно сверля огненным взглядом бледное лицо старого мага:
   - Да вы...
   - Хватит! - произнес вдруг твердо Глава клана, стукнув при этом кулаком об стол. - Я не желаю больше слушать этого. Мне самому не слишком-то верится в рассказ мальчишки, - Киос хмуро посмотрел на Селесту, а затем, таким же взглядом, прошелся по остальным членам совета, - но обвинять его в предательстве, лишь потому что он оказался не в том месте и не в то время, я также не собираюсь. Исходя из этого, принимаю решение отложить расследование и обсуждение данного дела на некоторое время. Посланный за врагом отряд вернулся сегодня и привел с собой захваченного темного мага. От него и узнаем подробности произошедшего на поле боя. Чувствую, все не так однозначно, как может показаться на первый взгляд. Стоит для начала расспросить и представителей Правящего клана, - закончил он и, поднявшись из-за стола, поблагодарил всех и пожелал доброй ночи.
   Притихшие маги постепенно начали покидать приемный зал. Мастер Селеста поднялась самой последней. Глава Киос, внимательно наблюдая за ней, спросил:
   - Мастер, вы сказали, что Реннет никогда не примкнет к темным, и не будет сражаться против нас, однако ни разу не упомянули о том, что он будет бороться за нас и за наш клан. Вы ведь и сами не уверены в этом?
   Женщина бросила короткий взгляд в сторону архимага, но промолчала. Было уже довольно-таки поздно. Близилась полночь. Уставшая от шума и постоянных раздумий, Селеста не стала задерживаться и сразу отправилась в свою комнату.
   Тихо отворив дверь, она вошла. Стараясь не делать лишнего шума, женщина закрыла дверь и направилась к другой комнате. Зажигать лампу не было надобности, так как сверкающего голубого света так называемой Малой луны оказалось достаточно, чтобы различать очертания предметов в темноте. Сегодня был один из тех нескольких ночей в году, когда Драгоценный Сапфир сиял в несколько раз интенсивнее обычного. Все окрасилось ясными синими оттенками. Ладонь Селесты уже легла на дверную ручку, когда она, вдруг, услышала странный звук, похожий на чей-то всхлип. Он доносился из той части комнаты, где располагалась кровать Реннета.
   Сбитая с толку, Мастер решила подойти поближе, дабы удостовериться, все ли в порядке с юношей. И какого же было удивление женщины, когда она, приблизившись к кровати, услышала приглушенные рыдания...
   В первое мгновение, Селеста не могла поверить своим ушам: казалось, такого просто не может быть. Образ хладнокровного юноши, говорящего порой слишком жестокие слова и плачущего под одеялом мальчишки, никак не укладывался в ее голове. Такого просто не могло быть!
   Некоторое время она стояла, замерев на одном месте, и даже не представляя, что делать дальше. Однако, неожиданно ноги сами сделали шаг, позволяя ей вплотную подойти к железному изголовью. В бледно-синем свете, падающем из окна, женщина увидела юношу, с головой закутанного в одеяло и очертания худых плеч, сотрясающихся от беззвучных стонов. При виде этой картины, у Селесты защемило в груди, а к горлу подступил ком. Чуть поколебавшись в нерешительности, она осторожно коснулась плеча мальчишки, отчего тот резко вздрогнул и вжался в кровать.
   Эта реакция стала последней каплей. Женщина сама не заметила, как опустилась на колени и, обеими руками обняв тонкое тело, прижалась к нему. Из-под черных ресниц по гладкой щеке скатилась сверкающая слезинка.
   - Прости меня, Реннет, - тихо прошептала она. - Я верю тебе и не оставлю одного, что бы ни случилось в дальнейшем.
  Ей не нужно было слов, чтобы понять, что сейчас твориться в душе у парня и какие чувства царили в его сердце долгое время. Она сожалела лишь о том, что не заметила всего этого раньше, не заметила отреченности и боли под холодным выражением лица. Каждый человек, каким бы сильным, спокойным и хладнокровным не казался, был слаб перед этим чувством - чувством одиночества. Реннет, потерявший своих родителей еще в юном возрасте и даже не помнивший их лиц, не имевший близких друзей, способных поддержать в трудную минуту, нес в себе это бремя очень долго. Его теперешнее состояние можно было бы назвать как "переполнение одиночеством".
  Без эмоциональной и духовной поддержки других, человек может попросту "сломаться", получить серьезную душевную травму. Он может навсегда утратить способность сострадать, любить или смеяться. Это происходит в течение длительного времени и совершенно незаметно для окружающих, возможно, и для него самого. А потом, в минуты сильных переживаний, резких перемен к худшему, все это выливается наружу и человек просто не выдерживает. В случае Реннета, возможно, последней каплей стало обвинение в предательстве, прозвучавшее из уст тех, кого он до этого момента считал товарищами, и смерть единственного человека, с которым он мог свободно поговорить...
  Достаточно долго Селеста сидела на кровати, обняв юношу, согревая и исцеляя своим теплом его душу и сердце. Она не представляла, сколько минут и часов прошло, а просто слушала, как бьется сердце мальчика и дрожь в его теле постепенно исчезает. Реннет не произнес ни слова, и даже не шевельнулся, но женщина чувствовала, как его душа успокаивается, а дыхание становиться ровным и размеренным. Скоро, возможно даже незаметно для самого себя, он заснул.
  Сапфирный свет луны уже пропал, и небо вдали начало светлеть. Тихо, стараясь не делать резких движений и лишнего шума способных разбудить спящего мальчишку, Мастер встала. Перед тем как уйти в свою комнату, она заботливо укрыла его одеялом и ласково провела пальцами по лбу, убрав длинную прядь волос, лезущую в глаза. При этом, слезинки продолжали скатываться по ее губам и подбородку, падая на белоснежную ткань одеяла и оставляя на ней соленые разводы...
  
  Проснулся Реннет ближе к полудню. Голова все еще отвечала болью на любые резкие движения, но не такой сильной, как раньше. Первое, что сейчас хотелось - это поесть. Он не ел уже несколько дней к ряду, из-за чего в теле чувствовалась невероятная слабость. "Смогу ли я добраться до столовой в таком состоянии?" - подумал он, приподнявшись на кровати.
  Но, к счастью, в таком подвиге не было необходимости: он нашел оставленную для него еду рядом с кроватью, на маленьком столике. Не задумываясь, юноша принялся за прием пищи. Завтрак, или это уже можно было назвать обедом, состоял из овощного супа, рыбы, и травяного чая с медом. Для ослабевшего после ранения организма такой рацион оказался весьма кстати.
  Вообще, юноша уже давно заметил, что маг способен прожить без еды и воды гораздо дольше, нежели обычный человек. Скорее всего, это объяснялось магической энергией, присутствовавшей в теле каждого мага. Именно она в случае необходимости могла подпитывать их физическую оболочку, поддерживая жизнь в теле. Если опираться на двойственную связь физической и магической силы, подобная версия выглядела вполне логично, ведь когда маг расходует больше магии, чем у него имеется на данный момент, создаваемое им заклинание забирает и часть физических сил, что может даже привести к смерти. Этот эффект видимо действует и в обратную сторону, иначе Реннет должен был сейчас лежать без сознания.
  Тем не менее, каким бы вкусным не был обед, много съесть юноша не мог, да и не стал бы этого делать. Успевшему отвыкнуть от еды организму такое не пошло бы на пользу.
  Скоро вернулась Селеста. Из-за произошедших несколько дней назад событий, все занятия и тренировки отменили. Все учителя и старшие по рангу маги сейчас занимались устранением оставшихся проблем. Мастер строго улыбнулась и произнесла прямо с порога:
  - Доброе утро Реннет!
  Юноша, тут же припомнив о том, что случилось ночью, смутился и тихо ответил на приветствие. Он до сих пор смутно представлял, что произошло с ним вчера, однако слова Селесты твердо запечатлелись в его памяти. Ему казалось, что именно они погасили чувство боли и пустоты в его сердце, хотя он так и не понял, зачем она это сделала.
  Мастер ничего не стала говорить о вчерашней ночи. Она принесла с собой широкий сосуд с чистой водой и длинную полоску тонкой белой ткани, свернутую в небольшую трубку, и сразу же, со всей строгостью заявила, что необходимо поменять повязку на его голове. Реннету ничего другого не оставалось, кроме как подчиниться. Она могла быть очень страшной, когда что-то шло не по ее плану...
  Селеста помогла ему снять старую, пропитанную потом и кровью, повязку и осторожно начала промывать рану теплой водой. Действовала она очень аккуратно, из-за чего Реннет почти не чувствовал боли. Сосредоточившись на этом деле, Мастер не проронила ни слова, но неожиданно для самого себя, юноша первым начал разговор:
  - До вчерашнего дня я думал, что могу справиться со всем в одиночку, решить любую проблему и победить любого противника. Я хотел стать независимым ото всех, стать по-настоящему свободным. Хотел, чтобы никто не мог указывать мне, что делать или чего не делать, как это было всегда. Впрочем, если говорить правду, я и сейчас этого хочу. Свобода - это моя мечта, зародившаяся еще со времен прихода в Пламя. Именно тогда я дал себе клятву, что обязательно стану достаточно сильным для воплощения этой мечты в жизнь... - Он глубже вздохнул, словно собираясь с силами. - Нет, я не хочу сворачивать с уже выбранного мной пути, каким бы сложным он не оказался, но со вчерашнего дня я стал смотреть на некоторые вещи иначе. Однажды знакомый маг сказал мне, что я могу освободиться от влияния окружающих, но только не от самого себя. Тогда я не понял, что он хотел этим сказать, но сейчас... даже если я окончательно стану свободным, никому не буду подчиняться, это не значит, что сам я не буду нуждаться в ком-то. Видимо, человек устроен таким образом, что ему всегда будет нужен кто-то, кому он может верить и доверить свои чувства. Я же был уверен, что никто кроме меня самого не сможет мне помочь, но оказалось - ошибался. Могу перечислить все пороки и недостатки человека, но ничего не смыслю в отношениях между людьми. Вчера, узнав о том, что все обвиняют меня в предательстве и были готовы из-за этого бросить умирать, я не выдержал. Казалось, что даже вы спасаете меня лишь из обычной жалости. Последние события: убийство нескольких человек, которых мне не хотелось убивать, тень собственной смерти, война и обвинение - все это навалилось в одно мгновение. Я не железный, испытываю страх, как и все. Уже начал думать, что все, когда-либо сделанное мной ради свободы, является бессмысленной тратой времени...
  Взглянув на Селесту, Реннет виновато улыбнулся и добавил:
  - Наверное, сказанное мной звучит как бред сумасшедшего. Простите, я не умею выражать свои мысли словами. Спасибо ва... - юноша сделал короткую паузу, - спасибо тебе Мастер! - произнес он, впервые обращаясь к ней на "ты". - Как уже сказал, я не собираюсь сходить с выбранной тропы, не собираюсь расставаться с той тьмой, что имею - она поможет мне выжить в дальнейшем. После всего, что я уже сделал и сделаю в будущем, у меня может и не быть новых друзей. Но я обещаю не отказываться от предложенной помощи и сделать все возможное ради достижения своей цели. Думаю, кроме тебя в Белом Пламени уже никто не захочет общаться со мной, даже если меня оправдают. Поэтому... спасибо еще раз.
  Некоторое время Селеста с изумлением смотрела на юношу, но затем взяла его за плечи и, потянувшись, поцеловала в лоб. Глядя в недоумевающие глаза ученика, она тихо и твердо сказала:
  - Ты всегда будешь моим учеником, а я всегда буду твоим другом. Вчера, перед моим уходом, ты задал мне вопрос, но тогда я не смогла дать ответ. А сегодня я говорю, что верю твоим словам и верю в тебя самого. Неважно, что ты сделаешь, и вопреки всему содеянному, я буду верить в тебя всегда. Возможно, все это звучит слишком фальшиво, но других слов сейчас я найти не могу, - скривилась она виновато. - Ты хороший человек. Даже если тебя признают виновным, и ты станешь ренегатом - это не изменит моего отношения, - закончила Мастер, а потом, уже с улыбкой добавила: - И кажется мне, что думающих так же как я, будет гораздо больше, чем ты можешь представить.
  После того как перевязка закончилась, Селеста рассказала Реннету о начавшемся допросе захваченного темного мага. Если он подтвердит сказанные юношей слова, то все обвинения тотчас же будут сняты.
  Вечером того же дня Реннета навестил Глава клана - Мастер Киос. Он сообщил, что слова захваченного мага в точности совпадали с его историей. Оказалось, успевшие покинуть поле боя темные до сих пор думали, что их лидера убил воин Гильдии. Глава лично принес извинения за необоснованные обвинения и предложил помощь целителей. Во время их разговора Реннет держался в крайней степени холодно. Он еле сдерживался, чтобы не нагрубить архимагу и, естественно, отказался от помощи. Головная боль теперь терзала его гораздо меньше. В конце недолгого диалога, юноша поинтересовался о жертвах со стороны Белого Пламени.
  - Мастер Селеста говорила мне, что в сражении погибло очень много магов, - тихо произнес он, вспоминая Торна.
  - Восемьдесят семь, но сегодня утром, не приходя в сознание, скончались еще двое, так что, на данный момент восемьдесят девять погибших членов клана.
  - Это же практически половина магов Белого Пламени? - уставился Реннет на архимага, не в силах скрыть удивление.
  - Да, и больше всего погибших, к нашему сожалению, среди первых и вторых ступеней, хотя Мастер Воды и Мастер Ветра также покинули этот мир. Магов, не получивших ранений, осталось считанные единицы, - Киос тяжело поднялся на ноги. Его необыкновенно бледное лицо, обрамленное спутанными пепельными волосами, осунулось и выглядело крайне усталым. По словам Селесты, маг-дракон не спал уже шестые сутки, поэтому неудивительно было видеть его таким. Подумав об этом, Реннет пожалел о своем поведении и вежливо попрощался с магом.
  Уходя, стоя в дверях, Мастер сообщил юноше о том, что Торна похоронили два дня назад на городском кладбище, и если он захочет, то после выздоровления сможет навестить могилу.
  Понадобилось ровно две недели, чтобы Реннет смог полностью восстановить свои силы и оправиться от ранения. По окончании этого срока, Мастер сняла повязку с головы и освободила запястье.
  Все это время юноша жил у нее. И хотя сам он изъявил желание вернуться в собственную комнату на пятый же день, непреклонная и суровая Селеста заявила, что он никуда не пойдет до полного выздоровления. В глубине души Реннет и сам признавал, что в компании Мастера ему намного легче. Он старался особо не показываться на глаза других магов, да и тяжелые физические нагрузки, часто сопровождающие долгие прогулки, ему пока были запрещены. Завтрак и ужин проходил прямо здесь, в комнате. Женщина часто составляла компанию ему, и их разговоры за столом нельзя было назвать скучными. Кроме общих интересов к магии и заклинаниям, они часто беседовали просто о жизни, рассказывая занимательные истории из прошлого.
  Юноша и представить себе не мог, что обычно строгая и несловоохотливая Мастер Селеста может так живо поддерживать разговор, быть мягкой и заботливой. За эти дни он узнал об учителе много нового. Сама женщина считала свою жизнь очень скудной в плане интересных историй, но Реннет бы с этим точно не согласился. Он сам мог лишь мечтать о спокойных годах обучения, наполненных веселым задором и духом авантюризма, без всяких Гильдий, сражений и дуэлей. Впрочем, по словам Мастера, она участвовала в нескольких дуэлях и ни разу при этом не проигрывала, пусть все они и не были смертельными. Конечно, юноша также делился историями из своей жизни, правда, часто по пугающе-настойчивому требованию Селесты, а не по собственному желанию. Их разговоры порой длились часами, пока многочисленные смущающие шуточки, отпускаемые Мастером в адрес юного мага, окончательно не выбивали его из колеи...
  
  А сегодня, наконец, Реннет смог вернуться в свою комнату. Перед уходом он искренне поблагодарил учителя за все и пообещал иногда заходить к ней, чтобы просто поболтать о чем-нибудь.
  В комнате царила тишина и темнота. Сейчас эта атмосфера действовала на юношу успокаивающе, что было благоприятно для решения накопившихся проблем и вопросов. От них теперь зависело его будущее. Дальнейшие планы Реннет начал строить с того момента, как смог сотворить первое заклинание после ранения. Он боялся, что травма головы может стать большой проблемой и во время выздоровления молился всем известным богам, включая Защитника и шестерых языческих сущностей Природы, желая избежать столь губительных последствий. Было ли это благословением какой-то высшей сущности, или обычным благоприятным стечением обстоятельств, но боль не возвращалась.
  Прежде чем приступать к исполнению задуманного, юный маг собирался навестить знакомого. Пусть он и не считал Торна близким другом, связывающие их узы всегда оставались прочными. Реннет бросил свои вещи на кровать и, выйдя обратно в коридор, направился к лестнице.
  Поднимаясь по гладким ступеням, юноша успел заметить, как здесь стало тихо. Даже ученики предпочитали отсиживаться по комнатам, а не бегать по коридорам и залам. За весь пройденный путь от дверей собственной комнаты до парадного выхода, ему встретилась лишь парочка магов. Еще месяц назад здесь все выглядело по-другому.
  Снаружи шел тихий моросящий дождь. Уже третий день все небо над головой походило на однотонное серое полотно. Лишь звук падающих капель и стук сапог по каменной дорожке нарушал необычную печальную тишину крепостного двора.
  Пока Реннет вышел за стены крепости, расположенной в окраинной части Немисса, его серый шерстяной плащ успел потемнеть от влаги. Юноша буквально наслаждался погодой, ступая по мокрым камням мостовых и широким лужам мутной воды. Он любил пасмурную теплую погоду без ветра. Окружающее спокойствие и шум дождя как нельзя лучше располагали поразмыслить о чем-то важном, а влажный чистый воздух освежал голову и тело.
  Западнее крепости магов, под сенью небольшой ухоженной рощицы тополей, располагалось общее городское кладбище. Ему еще не приходилось здесь бывать, но следуя указаниям Мастера Селесты, он быстро нашел нужное место: небольшой участок кладбища, огороженный высоким железным забором, предназначался специально для магов Белого Пламени. Подобное разделение между жителями крепости и остальной части города стало необходимо в виду принципиальных различий в проведении похоронных ритуалов. Тела мертвых магов сжигали с почестями и только потом предавали земле. Считалось, что так они не станут добычей некромантов.
  Реннет не сразу смог найти большую решетчатую дверь, так как она была неотличима от остальной части ограды. Отодвинув тяжелый засов, и со скрипом отворив ее, он вошел внутрь.
  Участок имел всего около двух сотен метров в ширину и столько же в длину. Здесь не было никаких каменных дорожек, только аккуратные тропинки среди невысокой зеленой травы. Ровными рядами, теряясь среди деревьев, лежали могильные насыпи. Множество магов, за всю громадную историю Немисса, были похоронены именно тут. У самого входа на участок располагались старые могилы с искрошенными каменными надгробиями да с полустертыми надписями, и чьи это захоронения, в некоторых случаях, можно было узнать только по архивным спискам. Чуть дальше, под необычайно высокими тополями, лежали уже совсем новые могилы погибших несколько дней назад магов. Именно туда юноша и направился.
  Однако, как оказалось, он был не один, кому пришло в голову наведаться на кладбище в такую сырую и мокрую погоду: высокую фигуру в темно-сером плаще, резко выделяющуюся среди зелени листвы, Реннет заметил сразу же. Лицо мага скрывал капюшон, но длинные черные волосы, выбивающиеся из-под нее, горделивая прямая осанка и стройная фигура были очень хорошо знакомы. Остановившись, он колебался некоторое время, решая, стоит ли подходить ближе?
  Рэанна - а это была именно она, даже не повернулась в его сторону, хотя определенно видела и узнала мальчишку.
  "Похоже, она тоже решила посетить могилу Торна, - понял Реннет. - В конце концов, он был ее другом. Ладно, здесь-то она не станет бросаться обвинениями, - решил он и, подойдя к девушке, встал рядом с ней, держась на почтительном расстоянии".
  Юноша сконцентрировал свой взгляд на свежей могиле, что лежала перед ним. На белой мраморной плите было выбито имя Торна, его возраст и боевой ранг, а также точная дата смерти. Прямо посередине красовался выгравированный цветок феникса - символа победы и славы. Такими знаками обозначались могилы павших в битве магов, восхваляя их честь и храбрость.
  Наблюдая как капли дождя медленно стекают по гладкой мраморной поверхности надгробья и затем впитываются в черную землю, Реннет вспоминал свою первую встречу с Торном. Тогда они с Главой Киосом пришли в Веллин, чтобы предложить ему вступить в Белое Пламя и учиться на боевого мага. Впервые увидев этого широкоплечего мускулистого юношу, Реннет принял было его за человека, способного действовать лишь грубой силой, и мало полагающегося на разум. Однако он ошибся: Торн оказался очень проницательным и умным магом, с собственными убеждениями и взглядами на жизнь. И сейчас, стоя перед его могилой, юноша был рад, что знаком с ним.
  - Ты ведь знала, что он владел способностью многократного увеличения физической силы? - спросил вдруг он у Рэанны, вспоминая белокурого мага на поле боя, швыряющего темных подобно тряпичным куклам. Скорее всего, тогда он видел последние минуты жизни Торна. Селеста говорила, что только благодаря его силе магам Пламени удалось выстоять под напором врага...
  - Конечно я об этом знала, - ответила девушка презрительным тоном, а потом, уже тише, добавила: - Он же был моим другом...
  Да, как бы это странно не выглядело, но Торн считал своими друзьями и ее, и Реннета, даже не смотря на то, что с первой встречи эти двое превратились в злейших врагов. Он несколько раз пытался их помирить, но ничего не получилось. А после возвращения Реннета с Безымянного острова, девушка вызывала его на смертельную дуэль, хотя сама же в ней и проиграла. Из-за этого случая, теперь, она не могла повысить свой ранг и заступать в командование, что ставило крест на ней, как на высокоранговом боевом маге. Впрочем, после памятной дуэли девушка не пыталась насолить юноше и лишь однажды позволила себе нелицеприятно высказаться в его адрес, тем самым заставив выйти из апатии.
  - Я вижу, ты совсем не интересовался жизнью своего товарища, раз не знал даже этого, - вдруг метнула Рэанна едкие слова в сторону юноши.
  - Наверно ты права, - спокойно согласился Реннет и ладонью смахнул капельки дождя со своих волос. На самом деле он знал о способностях Торна немало, но спорить с девушкой не хотел, ведь отчасти она была права. До последнего времени Реннет не интересовался ничьей жизнью, кроме собственной.
  - А я до сих пор не могу понять, почему он вообще общался с тобой, - холодно произнесла чародейка. - Как можно дружить с таким как ты?
  Юноше не понравились ее слова, но он предпочел сдержаться от грубого ответа и просто сказал:
  - Торн был хорошим человеком, по-настоящему хорошим.
  Рэанна резко развернулась лицом к нему. Ее холодные зеленые глаза горели гневом.
  - Послушай ты, я не собираюсь обсуждать с тобой каким был Тор... - угрожающе начала она, но потом, вдруг, ахнула и схватилась за бок. Гримаса боли исказила ее бледное лицо, ноги перестали держать, и девушка медленно начала оседать на землю.
  Но Реннет, стоявший недалеко, среагировал мгновенно и успел подхватить ее за плечи, удержав от падения. Он догадывался, что она пришла на кладбище до конца не оправившись от ран. Рэанна была в той группе магов, что преследовали отступающих темных. По слухам, они тогда попали в засаду, но смогли отбиться с минимальными потерями и захватить пленного. Сама девушка была серьезно ранена и еле пережила обратный путь в город.
  - Не смей прикасаться ко мне! - Рэанна грубо оттолкнула юношу и восстановила равновесие. - Если бы я знала, что показания того пленника оправдают тебя, то обязательно позаботилась бы, чтоб он сдох до того, как начнется допрос, - прошипела она с ненавистью.
  У Реннета снова появилось желание ответить ей тем же, но вспомнив, где сейчас находится, он проглотил слова, уже готовые вырваться из уст. Юноша не хотел омрачать память Торна ссорой у его могилы. Взглянув еще раз на высеченное в камне имя, он мысленно попрощался с ним и, повернувшись, зашагал прочь...
  - Ты предатель! Я знаю это! И пускай вынесли оправдательный приговор, я приложу все усилия, чтобы вывести тебя на чистую воду. Тогда все узнают твое истинное лицо! - выкрикнула девушка вслед Реннету.
  Юный маг замер, но затем, так ничего и не сказав, продолжил путь к выходу из кладбища.
  Перед тем как вернуться в комнату, Реннет немного прогулялся в парке фениксов, вдыхая запах омытой дождем зелени и наблюдая, как уходят последние дни Месяца Неистовой Жары. Красные и голубые лепестки уже начали опадать.
  В результате он промок до нитки и, зайдя в жилое здание, первым делом снял с себя тяжелый плащ и верхнюю одежду, чтобы дать им обсохнуть. А потом и сам переоделся, предварительно высушив волосы полотенцем.
  Закончив с этим, юноша зажег вторую масляную лампу и поставил обе на пол, в полуметре друг от друга. Последние несколько дней Реннет часто думал о том, как достичь поставленных целей и теперь у него не осталось сомнений. Теперь он знал, что делать дальше.
  Из тайной ниши, созданной им самим, юный маг вытащил небольшую книгу в угольно-черном переплете. Ее белоснежные страницы резко контрастировали с цветом обложки, подобно свету и тьме, что жили в сердце Реннета. Он положил книгу перед собой, на пол, прямо между двух светильников. Сконцентрировать собственную магию и впустить ее в предмет заняло не больше минуты. Спокойным и уверенным движением юноша раскрыл книгу, и тени от пламени светильников заплясали на черных буквах...
   
  Часть 3
  Глава 26 Мистик
  
   Впереди снова послышались крики. Судя по голосам, там было несколько человек, скорее всего все мужчины. По возбужденной интонации, а также множеству ругательств, становилось очевидно: происходило что-то серьезное...
   Реннет осторожно продвигался вперед. Рыхлый и глубокий снег сильно затруднял движение: ноги буквально проваливались в полуметровые сугробы, так что идти приходилось чуть ли не ползком. Даже сапоги со вставками от попадания снега внутрь, были малоэффективны. Кроме того, следы замечательно виднелись на сверкающем белом полотне, к радости возможных преследователей.
   Юноша возвращался в Немисс после очередного "задания", куда посылал его Правящий клан. Сейчас стояла зима, а точнее - месяц Глубоких Сугробов. Полгода прошло со дня сражения Белого Пламени с отрядом темных магов и с некоторых пор Реннету стукнуло девятнадцать лет. Теперь он по праву считался совершеннолетним. По мнению самого юноши, это только прибавило ему хлопот, ведь раньше он мог отказаться от каких-либо заданий Ордена, разумеется, кроме обязательного патрулирования. Сейчас же это стало его законной обязанностью.
   "Свет" не мог напрямую отдавать приказы ему и, тем более, посылать по всевозможным и крайне опасным поручениям, но зато он имел влияние на Главу Киоса. А тот, в свою очередь, мог приказать Реннету. Так и получилось, что за последние шесть месяцев юноша успел побывать на четырех заданиях и успешно их выполнить. В основном ему приходилось наблюдать за кем-нибудь, найти нужного ордену мага, добывать полезную информацию от продавцов секретов, действуя при этом не совсем гуманными методами. Учитывая происходящие на континенте события, такой "работы" находилось немало, и Реннет прекрасно подходил для него, благодаря своим способностям. Стоило отметить, что в выполнении этих поручений были и свои плюсы, конечно, самый весомый из них - деньги. Иногда сумма оплаты достигала больше пятисот золотых монет и даже это не предел, так как существовало много других возможностей обогатиться, чем без угрызения совести он пользовался. По сравнению с оплатой рядовых членов Пламени, сумма его месячного заработка казалась огромной, ну а деньги, понятное дело, могли пригодиться ему в будущем
   ...Голоса стали слышны громче и отчетливей. Еще несколько минут назад Реннет услышал крики и, прервав свой путь, углубился в лес. Без необходимости он решил ни во что не ввязываться, но проверить все же было нелишним. В том, что это маги - сомнений не осталось. Юноша почувствовал их еще у дороги. "Странно, - думал он, - кроме патрулей из светлых кланов здесь никого не должно быть..."
   Обычно в это время стояли лютые морозы, поэтому на юноше был удлиненный и утепленный светло-серый плащ, служащий еще и прекрасной маскировкой в зимнем лесу. Подойти ближе к незнакомым магам Реннету не составило большого труда.
   Глазам парня предстала знакомая картина, которая никого не удивила бы на юге Империи, но не здесь, не в северной части: тут и там валялись окровавленные тела в серых плащах, прямо указывающих на прошедшее недавно сражение. Опытный и немало повидавший на своих заданиях Реннет сразу заметил черные мантии под плащами некоторых трупов. Сразу напрашивался вывод, что здесь произошло сражение между патрулем одного из кланов Светлого Ордена и небольшим отрядом темных, состоящим всего-то из четырех человек. Судя по многочисленным жертвам с обеих сторон, их встреча произошла крайне неожиданно.
   Вообще, все это показалось юноше странным, ведь до сих пор мелкие отряды темных не имели возможности просачиваться настолько вглубь Имперских земель, да еще и в количестве четырех человек. Против усиленного боевого патруля светлых, состоящего минимум из десяти магов, у них изначально не было шансов, хотя в данном случае сравнивать качество с количеством не имело смысла, потому как Реннет насчитал семь трупов светлых, то есть почти в два раза больше, чем со стороны врага.
   Трое боевых магов Империи, оставшихся в живых, находились тут же. Один из них был ранен и, держась за правый бок, безостановочно ругался. Похоже, именно голоса этих троих и привлекли внимание юного мага.
   - Что же здесь все-таки произошло? - шептал Реннет неслышно. - И что делал столь малочисленный отряд врага в центральных частях Империи? Быть может, остальным удалось скрыться? Или они ранее пережили несколько подобных сражений?
   Решив немного послушать разговор оставшейся в живых троицы, чтобы узнать, как все произошло, юноша не стал покидать своего укрытия за стволом толстого дерева. Усталость и снег, так и норовящий попасть в сапоги, были забыты в ту же секунду.
   - Кхе-кхе, вот же ублюдки! - с ненавистью и яростью в голосе произнес один из светлых магов. Он был довольно высокого роста, черноволосый, с резкими чертами лица, возможно родился в центральных областях Империи. Бок хоть и окрасился красным, но учитывая то, что он твердо стоял на ногах и мог разговаривать - рана была несерьезной.
   - Да-а-а-уж... пусть их души твари Нижних Пределов сожрут! - согласился второй и гневно топнул ногой, выбив носком сапога комья снега, окрасившегося алым. - Семерых наших положили, уроды, прежде чем успокоились, - сказал он и снова выругался. Примечательной чертой этого мага были огненно-рыжие волосы, отчетливо выделяющиеся на серо-белом фоне зимнего леса. Длинные красные пряди выбивались из-под капюшона подобно живому пламени.
   - Откуда они вообще взялись?! - в голосе первого появились истерические нотки.
   Третий маг был ростом чуть ниже своих товарищей, но зато гораздо шире в плечах. Также, по отличительным знакам на его плаще, а именно золотым рунам, подобно ветви уходящим от левого плеча к правому боку, можно было догадаться, что он выше остальных по рангу. Его лица юноша разглядеть не мог, так как тот стоял спиной к нему. Внезапно он заговорил, но, к удивлению Реннета, обращался не к своим товарищам, а к темному магу, лежащему у его ног:
   - Твой отряд убил наших товарищей, нашего командира, и ты поплатишься за это.
   "Так один из них все еще жив?" - мелькнуло в голове юноши, наблюдающего за всем происходящим. Он уже обследовал все в округе своим магическим зрением, но второпях не заметил едва заметного свечения ауры лежащего человека. Слабая интенсивность сияния означала, что он ранен или же просто растратил все свои силы в бою. И еще, судя по тому, что сама аура серебристая, темный был магом-мистиком.
   Реннет, откровенно говоря, не завидовал оставшемуся в живых темному. Он понимал, что умереть быстрой смертью ему не дадут. Это было заметно по тихим, полным яда и ненависти, словам широкоплечего светлого мага.
   И точно, в этот самый момент, он, сделав шаг к лежащему, с силой ударил его ногой в живот, отчего тот буквально отлетел на пару метров, пропахав своим телом снег. Широкая спина светлого перекрывала обзор юноши, поэтому он не мог отчетливо видеть поверженного темного, но его негромкий вскрик расслышал отчетливо. Какого же было его удивление, когда он понял, что лежащий в снегу мистик - это женщина!
   Вообще, среди боевых магов пол не имел никакого значения, и мужчин и женщин магов насчитывалось одинаковое количество, но в разведывательных группах и на секретных заданиях с повышенным риском женщины встречались нечасто. Нельзя точно сказать, но возможно так получалось из-за повышенных требований к выносливости и моральной устойчивости боевого мага на такой работе. Правда бывали и исключения: к примеру, маг третьей ступени Рэанна вполне успешно участвовала в поисковых и разведывательных рейдах. Возможно, эта женщина из отряда темных, как раз была из числа таких.
   Тем временем, широкоплечий светлый снова впечатал сапог в ее тело и произнес:
   - Да, сегодня ты расплатишься с нами за все. Обещаю тебе медленную и мучительную смерть, - он обернулся к своим товарищам и с мерзкой ухмылкой объявил: - Ребята, нас ждет приятное развлечение, а если она вдруг надумает потерять сознание, ты - Нилл, немного подлечишь ее и приведешь в чувство.
   Красноволосый маг, к которому он обратился, облизнул тонкие губы и ответил, не сводя глаз с лежащей в снегу женщины:
   - С удовольствием. Я слышал, что маги-мистики особенно чувствительны к подобного рода вещам. Ей будет "больно" во всех смыслах этого слова, - добавил он и расхохотался. Товарищи тут же поддержали его дружным смехом.
   Реннет, прекрасно расслышавший эти слова и также хорошо уловивший их смысл, вдруг задрожал от гнева и ярости, мгновенно переполнившей его сознание до краев. Не было нужды объяснять ему, о каком именно "развлечении" идет речь. Юноше и самому не раз приходилось убивать людей в бою, и не всегда он сражался честно. Он считал, что в битве не может быть жалости к врагу, однако то, что собирались сделать эти трое - выходило за рамки его понимания. Если бы они просто убили ее, пусть даже с жестокостью, он не обратил бы внимания, но насилие ради получения удовольствия и посягательство на человеческую душу, по его мнению, хуже любого убийства. Подобное может творить только существо с гнилой душой и сердцем, окончательно растерявшим всякие человеческие чувства.
   Не сдержавшись, юноша вышел из своего укрытия и направился к троице магов. Хоть внутри у него все кипело, он старался двигаться спокойно и уверенно. Совершать необдуманные поступки, подчиненные мимолетным эмоциям, было не в его правилах. С другой стороны, не это ли он сейчас делал?
   Первым приближающегося Реннета заметил высокий темноволосый маг. Он мгновенно предупредил остальных. Двое тут же схватились за мечи, а третий, укрывшись за их спинами, приготовился пустить в дело заклинание.
   Юноша остановился и поднял руки в мирном жесте. Убедившись, что никто не собирается атаковать его, стараясь не делать резких движений, чтобы не спровоцировать не в меру нервную троицу, он откинул капюшон своего плаща и, улыбнувшись, произнес:
   - Не беспокойтесь, я из Светлого Ордена. Просто оказался тут неподалеку, услышал смех и решил посмотреть, что здесь происходит. Помощь нужна?
   - Это ты кому-нибудь другому расскажешь! - заявил широкоплечий маг и нацелил ладонь, мерцающий зеленоватым сиянием, в юношу. - Быстро говори, кто ты и что делаешь на территории нашего клана?
   Улыбка мгновенно испарилась с лица Реннета, взгляд стал пронзительным и холодным.
   - Убери своих собак с моей дороги, - тихо и резко произнес он, кивнув на двух его товарищей, стоящих между ними. Юноша опустил руки, но не сделал никаких попыток потянуться к мечу или использовать заклинание, а просто сложил их на груди. Он уже успел изучить эту троицу и сделал вывод, что без приказа широкоплечего, они не рискнут предпринимать что-либо. - Я буду разговаривать лишь со старшим по рангу.
   У этих самых "собак", от удивления буквально челюсти отвисли. Они явно не ожидали услышать такое и поначалу даже растерялись, а потом уже разозлились. Лишь их лидер остался стоять на месте, с невозмутимым видом и усмешкой на губах.
   - Хочешь, чтобы парни разорвали тебя? - спросил он.
   Реннет осознавал, что если покажет им свою слабость, от мысли "решить все без боя" придется забыть, однако заходить слишком далеко также не следовало. На несколько секунд он сделал вид, что задумался о чем-то, а потом ответил:
  - Нет, у меня с вами нет причин драться. Просто я полагаю, имя Реннет из Белого Пламени вам ничего не скажет...
  Выражение лица старшего мага изменилось от насмешливого на удивленное, когда он услышал имя. Он внимательно оглядел его с головы до ног, будто сравнивал стоящего перед ним человека со слухами, что ему приходилось слышать.
  - Значит, ты тот самый маг, о котором нас предупреждали? - заговорил широкоплечий.
  - Скорее всего, - коротко произнес Реннет и спокойно прошел мимо них, прямо к лежащим в снегу трупам. Один из светлых, рыжеволосый, заскрипел зубами и хотел было уже остановить наглеца, но старший удержал его за плечо, продолжая внимательно наблюдать за гостем.
  Реннет по очереди осмотрел тела и, наконец, остановился перед девушкой, которой не повезло остаться в живых. Ошибки быть не могло, она действительно была мистиком. В глазах юноши ее прозрачно-дымчатая аура мягко светилась серебристым.
  Маги-мистики и некроманты появились на территории Империи вместе с колдунами, в составе темных отрядов, но встречались гораздо реже. Возможно, так получалось из-за их неэффективности в открытых сражениях. Зато в добыче информации и шпионаже мистикам не было равных, благодаря способности общаться с душами людей, в том числе и мертвых, а также вторгаться и контролировать их мысли и сознание. На допросах они могли вытянуть из человека всю необходимую информацию без пыток и любого другого физического воздействия. К сожалению, боевые маги Светлого Ордена пока мало знали об их реальных возможностях и на данный момент активно поднимали архивные документы, в поисках полезной информации. Реннет предполагал, что эта женщина находилась в отряде именно для таких дел. Правда ему не до конца была ясна причина, по которой темные забрались так далеко на север, миновав даже столицу Империи. Что им здесь понадобилось?
  Задумавшись над этим, юноша разглядывал женщину, а та, в свою очередь, бросила на юношу ответный взгляд из-под челки темно-каштановых, почти черных волос. Она была привлекательной, даже не смотря на ссадины и разбитую губу: стройная, с правильными и мягкими чертами лица, темно-карими выразительными глазами. Ростом девушка не уступала самому Реннету, но, казалось, года на три или четыре старше него. Лежа в снегу, она опиралась на правую руку, а другую прижимала к ране в боку. Судорожно сжимающиеся бледные пальцы и одежда окрасились алой кровью.
  Сначала Реннет хотел своими руками и клинком подарить темному магу быструю и легкую смерть. Каким бы мерзкими и жестокими не были те трое, помимо всего прочего они оставались его союзниками, а темные являлись врагами. Даже то, что юноша вмешивается в их дела, многие посчитают неприемлемым поступком. Можно сказать, у этих магов есть право решить судьбу врага, убившего их товарищей, но... не таким образом.
  Именно поэтому сейчас Реннет собирался пойти на такой нечестный шаг и избавить раненного мистика от страданий. Однако, глядя в лицо этой женщине и видя боль, страх и отчаяние в ее темных глазах, он резко отвернулся. Юноша понял, что не совершит задуманного...
  
  Катарина переживала самые страшные мгновения в своей жизни. Буквально несколько минут назад трое ее товарищей, один за другим были убиты в жестокой схватке. Столкновение с патрулем светлых магов стало для обоих отрядов полной неожиданностью и, в итоге, она осталась одна, со жгучей раной в боку. "Этого не должно было случиться!" - вот единственная мысль, что сейчас застряла у нее в голове.
  И действительно, весь их путь до назначенной цели тщательно продумывался, исключая любые встречи с боевыми магами. Отряд специально передвигался в основном только по нейтральным землям, не принадлежащим светлым кланам. На данный момент маги Империи зорко следили лишь за внешними границами и территориями собственных кланов. Это давало возможность незаметно проскользнуть у них под носом, пусть даже время пути от этого увеличивалось в несколько раз. Правда, теперь уже это все не имело значения.
  Еще два месяца назад мистик-маг Катарина была невероятно горда и рада, ведь ее выбрали для важной и чрезвычайно опасной миссии. Сам Лидер отбирал магов в этот маленький отряд. Тогда она считала, что время, потраченное ею в бесконечных тренировках и смертельных дуэлях, пропало не зря. Она была одной из немногих мистиков пятого класса и занимала высокое положение в Армии Ночи. Ее искусство владения стальным оружием и сила контроля чужого сознания превосходили рамки обычного.
  Кроме нее выбрали еще троих высокоранговых магов, владеющих сильными заклинаниями и способных без промедления пустить их в дело. Отряд сформировали всего из четырех человек, дабы их перемещения были как можно незаметней для противника.
  Поначалу все шло замечательно и им удалось добраться до центральных областей Империи без происшествий. Оставалось всего два дня пути к намеченной цели, когда отряд лоб в лоб столкнулся с вражеским патрулем. Сбежать не удалось. Десять магов против четырех - шансов выиграть сражение практически не было.
  Прежде чем ее ранили, Катарина успела вывести из строя двух неприятельских магов, но это оказалось все, чем она смогла помочь товарищам. Девушка собственными глазами видела, как они умирают, а все попытки использовать дар мистика пропадали впустую. Для того чтобы контролировать чей-то разум и управлять его сознанием требовалась полная концентрация. Разум мага-мистика должен оставаться чистым и ясным, как холодная родниковая вода, однако добиться этого во время сражения, учитывая боль в боку и всю неожиданность произошедшего, не представлялось возможным. Перегруженное сознание Катарины явно не хотело успокаиваться. Девушка могла лишь наблюдать за мерзкими светлыми выродками и не прекращать попыток воспользоваться магией. Она слышала все их слова и догадалась, что с ней произойдет дальше. Хоть женщина внешне старалась не показывать этого, чтобы не доставлять лишнего удовольствия врагам, в душе ее обуял самый настоящий страх. Мысль самостоятельно уйти из жизни стала во сто крат желанней, чем вынести то, что они хотели с ней сделать, но спасительный меч лежал слишком далеко...
  Потом, прямо в разгаре веселья ненавистной троицы, объявился еще один светлый, назвавшийся Реннетом из Белого Пламени. Название этого клана очень хорошо известно в Армии Ночи. Полгода назад именно "Пламя" разгромило усиленный отряд Ворона - одного из лучших командующих темных.
  Обойдя широкоплечего мага, новоприбывший остановился в нескольких шагах и начал нагло пялиться на нее. Катарина на мгновение даже удивилась, насколько он был молод, гораздо моложе ее. Его скорее можно назвать мальчишкой, а не юношей.
  Тем не менее, даже его возраст не мог рассеять ее ненависти ко всем светлым. Она посмотрела прямо в глаза этому юноше и попыталась выплеснуть весь свой гнев и накопившуюся злобу на него, но это не подействовало. Взгляд странного мальчишки остался спокойным. Катарине показалось, что его рука дернулась к рукояти меча, висящего под плащом, но потом замерла, он отвернулся.
  - Значит, я оказался прав? - снова спросил широкоплечий, не сводя глаз с юноши. - Ты тот самый Реннет?
  - О ком это ты? - вмешался красноволосый маг. Он бросил на новоприбывшего подозрительный взгляд. На его худом и костлявом лице читалась неуверенность и беспокойство.
  Старший проигнорировал вопрос и снова заговорил, обращаясь к Реннету:
  - Это ведь ты убил командующего темных в битве у Немисса? Рассказывают, что кроме всего прочего от твоих рук умерло около двух десятков вражеских магов. Это правда? - ухмыльнулся он, наблюдая за его реакцией. - Тогда еще твой клан посчитал тебя предателем и арестовал. Пару месяцев назад нас предупреждали о маге первой ступени, которому выписан пропуск на все земли Империи. Видимо тебе приходится служить преданной собачкой "Света", чтобы добиться такого особого расположения с их стороны.
  Этих слов оказалось достаточно. Катарина поняла кто этот юноша: среди темных он был не менее известен, чем клан, которому он служит. Молодой маг, затесавшийся в ряды отряда Ворона под личностью воина Гильдии, а затем убивший самого командующего ударом клинка в спину. Как считали, именно из-за него тогда отряд потерпел поражение. Сейчас уже известно, что он был светлым, прошедшим обучение на Безымянном острове.
  Все это выглядело достаточно правдиво, однако образы безжалостного и могучего убийцы, как описывали его вернувшиеся в живых темные маги, и этого странного мальчишки никак не складывались в голове девушки. "Это действительно он?" - спрашивала она саму себя.
  - Да, я именно он, - кивнул вдруг юноша, как будто прочитав ее мысли. - И все сказанное тобой является чистой правдой.
  Не ожидавший такого ответа широкоплечий маг даже растерялся, но быстро придя в себя, он напустил на себя фальшивую дружелюбную улыбку и торжественно произнес:
  - Тогда рад тебя приветствовать, Реннет из Белого Пламени! Я, конечно, не люблю тех, кто бьет в спину, - намекнул он, пытаясь задеть собеседника, - но учитывая ситуацию, в которой ты находился и то, что врагом оказался один из этих жалких и трусливых темных, считаю совершенный тобой поступок правильным!
  "Трусливый и жалкий?! - возмутилась Катарина. - Да Ворон был гораздо смелее и умнее всех вас! - хотела она крикнуть, но передумала, посчитав это пустой тратой сил".
  - Я Зайлан - маг третьей ступени из клана Золотая Ветвь, - все с той же улыбкой представился широкоплечий. - А это мои товарищи Нилл и Сенор, - указал он на красноволосого и темноволосого мага, по-прежнему придерживающего бок.
  Юноша лишь молча кивнул в ответ, оглядываясь и делая вид, что заинтересовался произошедшим здесь. Видя это, Зайлан поспешил объяснить:
  - Как видишь, у нас тут случилась небольшая стычка с темными. Эти твари убили семерых наших товарищей.
  - Что-то ты не слишком печалишься по этому поводу, - юноша посмотрел на него в упор.
  - Их уже не вернуть, и оплакивать теперь бессмысленно, - тут же огрызнулся широкоплечий, а потом, снова напустив на себя дружелюбность, откинул капюшон и пригладил торчащие светло-соломенные волосы. Двое его товарищей не знали, что предпринимать и просто стояли в сторонке, нервно переминаясь с ноги на ногу.
  - А с ней что собираетесь делать? - спросил Реннет, кивком указав на девушку.
  Ухмыльнувшись и облизав губы, Зайлан подошел к Катарине. В его голубых глазах светилось вожделение. Плотоядно разглядывая ее, он ответил:
  - Эта женщина убила двоих наших и потому должна заплатить нам. А еще, как видишь, она красавица. Сразу убивать ее не имеет смысла, - рассмеялся он мерзким, издевательским смехом. Хотя, возможно смех был самым обычным, просто мерзкие слова придавали ему такой тон. - Сначала мы планируем немного поразвлечься с ней, а уж потом... Кстати, Реннет, ты тоже можешь присоединиться к нам, - предложил маг обращаясь к юноше, оставшемуся стоять у него за спиной, - она сильная, выдержит.
  Нилл и Сенор переглянулись между собой и заулыбались, предвкушая развлечение. Но улыбки мигом слетели с их лиц, когда Реннет вытащил меч из ножен и всадил лезвие прямо в спину Зайлану...
  Катарина шокировано наблюдала, как светлый маг, еще минуту назад пожиравший ее своим мерзким взглядом, упал перед ней на колени. Его лицо, обращенное к торчащему из груди кончику окровавленного меча, выражало полное недоумение.
  Реннет резко дернул клинок назад, и лезвие с неприятным хрустом вышло из широкой спины мага, но вдруг, смертельно раненный Зайлан нашел в себе силы развернуться и с криком "Га-а-ад!" попытался достать юношу рукой. Его пальцы схватились за край плаща и сдернули его вниз.
  По-видимому, не ожидавший такой прыти от своей жертвы, мальчишка повалился в снег, но благодаря быстроте реакции успел откатиться в сторону, избежав его захвата. Зайлан же потерял последние силы в безуспешной попытке встать на ноги. Изо рта раненного мага хлынула кровь и, грузно повалившись в снег, он затих.
  К этому времени Реннет стоял уже на ногах и успешно уклонялся от атакующего заклинания рыжеволосого Нилла. Их бой продолжался недолго: напуганный маг из Золотой Ветви не смог совладать с собственным заклинанием и подорвал самого себя. Резким взмахом меча юноша избавил его от лишних мучений. Второй, который изначально был ранен, воспользовался суетой схватки и сбежал в лес, пытаясь скрыться. Не теряя времени, Реннет погнался за ним и уже через минуту воздух огласил новый предсмертный вопль.
  Катарина, видевшая случившееся собственными глазами, оказалась настолько шокирована, что даже не попыталась достать меч лежащего перед ней светлого мага. Все произошло слишком неожиданно...
  Скоро странный юноша вернулся обратно. Остановившись, он осмотрелся по сторонам, а выражение его лица было каким-то неопределенным. И вот, наконец, взгляд карих глаз Реннета остановился на девушке. Вложив прямой одноручник в ножны, он подошел к ней.
  Разбитые и окровавленные губы Катарины изогнулись в улыбке. Надежнее опираясь рукой в холодный снег, она заговорила, пропуская слова сквозь сжатые зубы и стараясь наполнить их отравляющей ненавистью:
  - Так ты и есть тот самый маг из Пламени? Признаю, ты целиком и полностью оправдываешь все те слухи, что ходят о тебе. Ты худшее существо, что мне приходилось встречать. Ни один темный маг не опустился бы до убийства своих товарищей. Расправился с ними, чтобы в одиночку развлечься со мной? - девушка отчаянно пыталась вывести юношу из себя, вымещая на нем всю накопившуюся ярость и страх.
  - Ты права, - ответил тот, спокойно пожав плечами.
  "Да он же сумасшедший!" - успела сделать вывод Катарина, как вдруг у нее сильно закружилась голова и острая боль пронзила бок. Еле удержавшись от потери сознания, силой воли приглушив чувство боли, она выплюнула черную кровь на чистый снег и прошептала ослабевшим голосом:
  - Будь ты проклят.
  - Я проклят уже давно, - сообщил Реннет и опустился рядом с ней на колени.
  Сил осталось слишком мало, и девушка даже не попыталась сопротивляться. Она просто закрыла глаза и отвернулась, чтобы не видеть того, что произойдет дальше...
  Но, прошло время... и ничего не происходило. Открыв глаза, Катарина уставилась на мага: тот сидел там же, рассматривая ее. Его взгляд не был похож на тот мерзкий и похотливый, каким смотрели на нее те трое. На лице мальчишки читалась тревога и задумчивость, как будто он собирался что-то сделать, но сомневался.
  Девушка решилась воспользоваться моментом и отползти к лежащему неподалеку кинжалу, принадлежащему одному из погибших магов ее отряда, как вдруг, бледная рука Реннета легла на ее левую ладонь и с силой прижала к ране. Катарина тут же отдернула было руку в попытке освободиться, но холодные пальцы юноши держали крепко. Повторив попытку еще два раза, но, так и не сумев вырваться, она с ненавистью посмотрела ему в лицо и... замерла, увидев в его глазах мольбу.
  "Что это с ним? - удивилась Катарина и только сейчас почувствовала, как дрожит рука юноши. - Неужели он боится?"
  Реннет пристально смотрел на нее еще мгновение, а затем отвернулся и, закрыв глаза, начал что-то тихо шептать. Катарина заметила, что его бледное лицо стало еще белее, а на лбу выступили капельки пота. Не понимая, что происходит, девушка растерялась: она ни разу не слышала такой странной интонации и подобного произношения слов Старого Языка...
  "Что? Старый Язык - это же язык магии, а значит, он читает заклинание!" - сверкнула в ее голове догадка, но хорошенько подумать об этом она не успела, потому что тишину леса внезапно разорвал чудовищный, нечеловеческий крик. Он вырывался из уст мальчишки и заставлял буквально кровь стынуть в жилах.
  Катарина упала в снег и заслонилась от этого ужаса свободной рукой. Страх парализовал все ее тело. Этот крик, похожий на звериный вой, словно лезвие проникало в сознание и создавалось ощущение, будто он физически причиняет боль. Девушке никогда раньше не приходилось слышать что-то подобное, и ей уже начало казаться, что этот ужас длится целую вечность, когда голос юноши резко оборвался. Наступила звенящая тишина, тотчас заполнившая парализованный и ослабевший разум...
  
  Темный маг-мистик усиленно заморгала, пытаясь прийти в себя и восстановить зрение. Ощущения также постепенно возвращались к ней. Спустя минуту, она вдруг почувствовала, как ладонь левой руки стала горячей, будто ее окунули в кипяток, а пальцы юноши ослабили хватку и похолодели. Странный нестерпимый жар быстро из ладони разлился по всему телу, создавая ощущение легкого покалывания.
  - Чт.. что это такое? - хрипло зашептала она. - Что со мной происходит?
  В снегу задергался юноша. Он медленно приподнялся, хватая ртом воздух, словно выброшенная на берег рыба. Катарина видела, как из его рта и носа хлынула ярко-алая кровь, тут же испачкав белизну снега. Потускневшие карие глаза Реннета невидяще уставились на девушку, а губы задвигались, произнося что-то...
  "Что ты сделал!" - хотела она ему крикнуть, но слова так и не успели вырваться из горла. Свалившаяся откуда-то усталость помешала ей это сделать. Она потеряла сознание.
   
  Глава 27 Чужой дом
  
   - Не-е-е-е-т! - отчаянно вскрикнув, Катарина проснулась и резко села в кровати. Впрочем то, что это была кровать, пришло к ней гораздо позже. Ей понадобилась целая минута, чтобы осознать, где она находится. Хоть в ушах все еще звучал дикий и кошмарный крик мальчишки из светлого клана, она почувствовала сразу же, что лежит не на снегу под открытым небом. Холодный зимний ветер гулял снаружи, за толстыми бревенчатыми стенами незнакомой ей хижины.
   Прогнав остатки сна, а точнее - кошмара, Женщина быстро пробежалась глазами по сторонам и скоро убедилась в том, что обстановка ей незнакома. Это было небольшое помещение в метра четыре-пять длиной и столько же шириной, построенное из грубо обработанных сосновых бревен, источающих слабый запах смолы. И судя по толстому слою пыли, лежащему везде, куда натыкался взгляд, оно оставалось заброшенным уже давно.
   Сама Катарина сидела на невысокой железной кровати и очень старом на вид матрасе, положенном поверх жесткой сетки. Свет в помещение проникал через одно-единственное невысокое окошко, находящееся справа от нее.
   "Как я здесь оказалась?" - был самый первый и вполне ожидаемый вопрос девушки. Вот только ответа на нее не последовало. Кроме нее самой в хижине никого не наблюдалось...
   В общем, пока она отчаянно пыталась соединить в голове картину произошедшего там, в лесу, и вид заброшенного пыльного помещения, что сейчас стояло перед ее глазами, сонное тепло рассеялось, и по коже поползли мурашки, а каждый выдох сопровождался облачком пара. В то же мгновение она очнулась и, стряхнув с себя неприятное ощущение, вдруг обнаружила, что кроме хлопкового белья и тонкой синей рубашки на ней ничего нет.
   - Чтооо?!! - воскликнула девушка от неожиданности и инстинктивно прикрылась серым выцветшим одеялом, которое она, проснувшись, скинула с себя. "Что тут, сожри твою душу призрак, происходит?! Где вся моя одежда?!" - молнией пронеслись в ее сознании слова.
   Быстро оглядевшись вокруг, к своему облегчению, она обнаружила знакомый темно-серый, почти черный, зимний плащ, висящим в углу у каминного очага. Недолго раздумывая, женщина-мистик получше закуталась в рваное одеяло и опустила босые ноги на пол: прикосновение кожи ступней к холодному как лед дереву заставило ее коротко вскрикнуть и задрожать всем телом. Но, тем не менее, она встала и направилась прямо к своей цели. Каждый свой шаг Катарина делала так, словно шла по острым гвоздям.
   Чтобы одеться ей понадобились считаные мгновения. Кстати, женщина отметила, что вся ее одежда, вплоть до мягких кожаных сапог, была влажной, будто ее сперва окунули в воду, а потом отжали. Впрочем, сейчас она решила оставить эту странность на потом и побыстрее спасаться от холода.
   Однако странности на этом не закончились. О ране полученной во время сражения с светлыми магами Катарина вспомнила только когда накидывала на себя кожаную безрукавку, обычно носимую под плащом. До этого момента она размышляла о том случае как о дурном сне, кошмаре наяву. Ровная дырка на боку и темные пятна вокруг разреза живо заставили ее вернуться в реальность.
   Ошарашенная и сбитая с толку женщина быстро расстегнула рубашку и в полутьме хижины осмотрела то самое место, где должна была находиться глубокая колотая рана, доставшаяся ей от острого и узкого клинка одного из противников. "Странно, почему я не догадалась сделать этого раньше?" - отметила она при этом, удивившись тому, что никакой боли не чувствует...
   Ее удивление взлетело до небес, когда там ровным счетом ничего не обнаружилось. Не поверив себе самой, Катарина осмотрела и другой бок, в надежде отыскать следы раны там, но ее ждал тот же результат - никаких повреждений. Кроме того, она не могла найти даже старых шрамов, в изобилии полученных ею во время обучения в Армии Ночи. Ничего... только гладкая белая кожа, кажущаяся сейчас полупрозрачной...
   Некоторое время спустя, оправившись от навалившихся так внезапно событий и тщательно все обдумав сидя на кровати, женщина-мистик пришла к выводу, что все произошедшее истинно. Это доказывали и ровные дырки в безрукавке с рубашкой, похожие на кровь темные пятна, а также вся эта нынешняя ситуация, смахивающая на сон. Несомненно это дело рук того самого мальчишки из светлых. Скорее всего, именно он каким-то образом притащил ее сюда и совершенно немыслимым способом исцелил ее раны. Да, да, именно исцелил, так как ни одно лечебное заклинание не могло дать такого эффекта. Шрам все равно должен был остаться.
   Девушка понятия не имела, как он это сделал и каким заклятием при этом воспользовался, если конечно то, было заклинанием, а не ритуалом некромантии. Одна подобная мысль вызывала в ней дрожь.
   Вообще, многое из произошедшего тогда с этим странным парнем оставалось для Катарины полной загадкой, а о том, что он прикасался к ней и тем более снял с нее верхнюю одежду, возможно даже... об этом она старалась думать поменьше.
   Снова поднявшись с кровати, женщина зябко поежилась. Влажная одежда, что на ней сейчас была, не позволяла окончательно замерзнуть, но и тепла особого тоже не чувствовалось. Поэтому она решила еще сверху накинуть то самое одеяльце, которым ее заботливо накрыл тот, кто принес сюда.
   Медленно пройдясь по хижине, пытаясь собраться с мыслями и попутно согреться, она наткнулась на небольшой деревянный столик с одной недостающей ножкой. Впрочем, и на трех ногах она стояла вполне устойчиво. Внимание девушки привлек маленький сверток, лежащий на столешнице. Ее явно положили туда недавно, предварительно стерев с деревянной поверхности пыль.
   В свертке, как ни странно, оказалась самая обычная походная пища: несколько сухарей, две полоски сушеного мяса и немного высушенных фруктов. Катарина поняла, что исцеливший и принесший ее сюда человек не хотел, чтобы она умерла от голода. У девушки практически не оставалось сомнений, что все сделал он - этот Реннет, убивший подлым ударом в спину Ворона, а недавно троих магов собственного же ордена. Честно говоря, она не могла понять причин, которыми руководствовался мальчишка. Для чего ему это?
   С того момента как она пришла в себя никто не почтил ее своим присутствием. Катарина была уверена, никто и не появится. Ей просто помогли и оставили в покое. Однако, что сейчас женщина знала точно, так это долгий и тяжелый путь обратно, ожидающий ее впереди. Необходимо вернуться к Лидеру и рассказать о произошедшем. В конце концов, их миссия провалилась...
  
   Схожие вопросы волновали и самого Реннета. "Зачем я это сделал?" - спрашивал он самого себя раз за разом, но все придуманные им доводы казались какими-то несущественными. С трудом верилось, что он убил троих магов союзного клана. Разумеется, те были полными мерзавцами, однако, если посмотреть с другой стороны, лично ему они ничего плохого не сделали. Он всегда поступал эгоистично, не заботясь о других, но что случилось на этот раз? Почему он не стал придерживаться собственных принципов?
   Впервые в жизни юноша настолько сильно вышел из себя, что все мысли и свойственные ему холодные инстинкты оказались приглушены и он, не задумываясь о последствиях, набросился на этого Зайлана. Тут сказалось не только откровенно нахальное поведение и едкие замечания светлого мага из "Золотой Ветви" в его адрес, но и мерзостное отношение к женщине-мистику из числа темных. Пусть она и была врагом, а он - союзником, в тот момент само существование этого человека рождало в Реннете ярость. Вот это-то и пугало сейчас юношу - он очень легко и быстро потерял над собой контроль.
   Касаемо остальных двоих товарищей убитого им Зайлана... тут выбор у него уже оставался небольшой. Он просто отправил их вслед за ним, иначе это грозило для него самого крайне тяжелыми последствиями. Они не стали бы молчать в любом случае. И честно говоря, особой жалости к ним Реннет не испытывал, так как эти двое ничем не отличались от своего лидера.
   В сложившейся ситуации оставался еще один вопрос: что делать с темным магом-мистиком? Одного взгляда на ее рану в боку оказалось достаточно, чтобы понять - жить девушке осталось недолго. Клинок явно повредил внутренние органы и темная кровь, что она сплевывала в снег, была тому лишним доказательством. Такие повреждения лечились лишь путем накладывания двойных или даже тройных лечащих заклинаний, хотя и в этом случае процесс остановки крови занял бы немало времени. У этой женщины ее оставалось очень мало. Шанс того, что она не скончается раньше, равнялся примерно один к одному. Как ни посмотри, Реннет был бессилен что-либо сделать, ведь он даже не обладал достаточно сильными заклинаниями лечебного типа, чтобы их использовать.
   Если говорить начистоту, в любое другое время юноша оставил бы все как есть, а может даже помог бы ей быстро и безболезненно отойти за Небесные Пределы, или куда там направляются покойники. Но в тот момент ему не хотелось, чтобы она просто так умерла. Понимал ли он сам, из-за чего возникло такое странное желание?
   Даже сейчас он не мог ответить на этот вопрос. Возможно, причина такого нестандартного поступка с его стороны заключалась не столько в обычной жалости и прихоти спасти кому-то жизнь, а именно в словах девушки, брошенных ему в лицо. Наверное он хотел таким образом доказать ей, а может и себе, что не все так однозначно в этой жизни, как кажется на первый взгляд, и нельзя делить людей по цвету их мантии. В любом случае, оправдание так себе.
   Реннет решил воспользоваться запретным заклинанием, изученным им не так давно. Это был прекрасный шанс проверить себя и свои силы, но... его воздействие оказалось намного сильней, чем он предполагал. Боль, что пришлось прочувствовать на себе, оказалась невообразимой. Тело до сих пор не оправилось от последствий и зрение не успело восстановиться полностью. Выдержать так называемую отдачу этого заклинания возможно лишь пустив в ход всю силу воли и духа, имеющуюся в человеке.
   В итоге запретная магия полностью исцелила мистика, однако крови было потеряно слишком много, из-за чего она отключилась сразу же. Оставить ее лежать в снегу значило бросить медленно умирать от переохлаждения, а это как-то не вязалось с изначальным планом юноши. Пришлось тащить бесчувственную женщину в более безопасное место, если конечно на территории Империи таковые существовали для темных магов.
   К счастью, через пару километров нашлась маленькая хижина, изначально бывшая сторожкой лесника или прибежищем охотников. Выглядела она неважно, но по крайней мере мистику не грозила смерть от холода и зубов диких зверей. Оставив ее там, Реннет продолжил свой путь в Немисс. Дальнейшая судьба темного мага зависела от нее самой и наверно еще от милости Бога-Защитника
   "Запрещенные заклинания, так вот какова ваша сила?" - размышлял он по пути обратно к главной дороге, называемой "Зеленой змеей" из-за того, что большая ее часть проходила через леса и рощи. Пусть неприятное чувство после гибели троицы осталось в его душе, юноша был рад тому, что смог овладеть такой могущественной силой. Последние месяцы после злополучной битвы и ранения, когда только предоставлялась возможность, он брал в руки черную книгу. Теперь она не пугала его, как в первый раз... во всяком случае, не так сильно. А вот знания, хранящиеся в ней, оказались поистине удивительными.
   Юноша очень скоро понял, что не сможет тренироваться в создании и использовании этих заклинаний на практике, как с обыкновенными. Цена, или так называемая "отдача", сопровождающая каждое их применение оказалась слишком высокой. При этом каждая ошибка могла стать последней для самого мага. Исходя из этого, Реннет принял решение изучить все подробнее, прежде чем пробовать их в действии.
   Также, не каждый маг, пусть даже самый сильный, был способен пользоваться запретной магией. Дело в том, что при ней использовалась "связь души, магии и тела", когда обычные заклятия создавались в соединении тела и магии. Как раз в этой связи и заключалась принципиальная разница между двумя способами. Ну, так предполагал сам Реннет. Лишь в мечтах он мог помыслить разобраться в тонкостях и всех истинах запретной магии, а пока же ему это оставалось недоступным. Он сделал вывод, что человеческая душа, включающая в себя такие составные как эмоции, чувства и волю, должна повлиять на формирование заклинания, неким образом повышая его мощь.
   Однако все было бы так просто, если не обстоятельства, сделавшие эту магию запретной. Она не могла использоваться людьми, чьими душами владело одно из двух крайностей - это Свет и Тьма. Проще говоря, озлобленный и живущий одной лишь ненавистью маг, также как слишком ранимый и добрый, не могут с ней совладать. Тут необходима твердая воля и психологическое равновесие самого человека. Кроме того, в книге написано, что сами заклинания не в меньшей мере влияли на душу их творца, как влияла физическая усталость на запасы магической энергии или наоборот. Отсюда и аура ужаса, впоследствии окутывающая мага. Возможны и более худшие исходы вроде сумасшествия, безумия, и даже внезапной смерти. "Маг должен быть готов заплатить собственным телом и душой, дабы обладать великой силой!" Именно эти слова бросались в глаза на первой странице черной книги. Скорее всего, они отражали всю суть и основу запретной магии.
   По критериям силы, сложности использования, и потенциальной опасности для создающего, эти заклинания можно разделить на несколько уровней. Чем выше уровень, тем большей силой обладали заклинания, и цену приходилось платить соответствующую.
   Заклинание, что Реннет использовал для исцеления женщины-мистика, относилось бы не к первому уровню, а сразу ко второму. Честно признаться, юноша перепугался в начале и запаниковал, ведь неудача могла привести к худшему концу. Но желание выжить в этом жестоком мире и стать для этой цели еще сильнее всегда жили в его сердце. Он взял себя в руки и справился со своим первым запретным заклинанием.
   "Ария Огненного Демона" - так оно называлось. Надо признать, у придумавшего его мага был довольно необычное чувство юмора, если он сравнил полный боли крик с песней. Заклинание относилось к стихии огня и не требовало больших магических и физических затрат, однако отнимало у мага часть его жизни. Другими словами оно забирало часть его жизненных сил и передавало их раненному. За счет этого происходило так называемое исцеление, а злополучному магу, в данном случае Реннету, предстояла долгая реабилитация и восстановление уже подорванного здоровья.
   Юноша не смог бы точно расписать принципы действия этой "передачи", но все связывалось между магией огня и физическим телом. Весь процесс сопровождался невыносимой болью, действующей не только на тело человека, но и на разум. Выдержать эту боль не закричав не смог бы никто, возможно, поэтому у первого создателя возникли такие странные ассоциации. А может, он просто был законченным психом, как и все остальные маги, придумавшие запретные заклинания. К общему списку безумцев стоило включить и тех, кто когда-либо пользовался плодами их труда, включая самого Реннета. Хоть примененное им заклинание способно излечить человека даже от смертельных болезней, пользоваться им много раз и тем самым спасать людей всего мира просто не представлялось возможным. Потерянную часть жизни мага уже не вернуть, а значит, он постареет раньше назначенного природой срока. И потом, шанс неудачного исхода во время использования заклинания во второй раз увеличивался. Как уже было сказано ранее, запретные заклинания не подчиняются основным законам магии и крайне непредсказуемы. С их помощью маг способен выйти за границы собственных возможностей, но предсказать к чему это приведет - невозможно.
   По этой причине Реннет даже не пытался использовать их в практических тренировках, да и в реальном бою лучше оставлять этот метод только на случай острой необходимости. В глубине души он понимал, что вряд ли еще раз воспользуется "Арией Огненного Демона". Как бы эгоистично это не звучало, но он считал, что идея применить его не на себе, а на ком-то другом - в данном случае темном маге, - была разумной. В его действиях можно усмотреть желание помочь наряду с холодным расчетом, направленным на то, чтобы не рисковать в будущем собственной жизнью.
   "Интересно было бы посмотреть, повстречайся мы с этой девушкой на поле сражения по разные противоборствующие стороны..." - усмехнулся юноша сейчас про себя, а потом тут же отбросил эту мысль подальше. В его планы не входило участие в войне ни под одним из флагов...
  
   Ровно через четыре дня после происшествия в лесу Реннет прибыл в Немисс.
   За прошедшие после нападения Ворона месяцы жизнь в клане "Белое Пламя" сильно изменилась. Это уже не то место, которое юноша мог бы назвать своим домом. Ему все меньше и меньше хотелось туда возвращаться, и дело вовсе не в оборонных сооружениях, установленных рыцарями ордена Оленя, делающими город похожим на военный лагерь. Сама здешняя атмосфера стояла какой-то мрачной и натянутой. Исчезло былое спокойствие, и появилась тревога. Все это, без сомнений, являлось отдаленным эхом войны, коснувшимся не только магов, но и простых горожан.
   Отношения Реннета с другими магами и учениками клана можно назвать никакими: теперь многие из них старались делать вид, будто не замечают его. Это относилось даже к Ванаэлю и Дженне с которыми он общался в прежние времена. Они уже были слишком далеки от него самого.
   Ванаэль, ставший Мастером Боевых Искусств и потерявший в памятном сражении несколько месяцев назад правую руку, так и не поверил в невиновность Реннета, как не верили многие другие маги клана. Юноша не мог понять, к чему такое недоверие со стороны смуглолицего мага, ведь раньше юноша считал его своим наставником. Однако выяснять с ним отношения и добиваться чего-либо Реннет не стал. Он не имел права осуждать человека, обучавшего его стилю "Лирин". В конце концов, люди часто склонны ошибаться, но исправлять эти ошибки за них, он не собирался в любом случае.
   А что касается Дженны, недавно получившей титул мага второй ступени, тут Реннет сам не захотел вмешиваться. После сражения, изменившего множество юных умов и унесшего много жизней, девушка долго не могла прийти в себя. Сначала юноша наведывался к ней, чтобы проведать, но вскоре заметил, что у нее появились новые друзья и решил отойти в сторону. Он знал, что Дженна сама ничего не сказала бы ему, но все было видно и без слов. Сейчас они вежливо приветствовали друг друга при встрече - и не более того. Он остался рад тому, что каждый из них обрел желаемое.
   Да, сохранить надежную связь со старыми знакомыми, для такого как он, чрезвычайно сложно. И так получилось, что единственный человек, которого Реннет уверенно мог назвать своим другом - это Мастер Селеста. Она одна продолжала верить ему, не смотря ни на что. Возможно, их общение стало единственной ниточкой, связывающей его с кланом, вот только в последнее время эти теплые разговоры стали очень редкими. Отчасти так произошло из-за сильной занятости их обоих. Реннет нередко отлучался на задания ордена, а Мастеру не всегда удавалось выкроить свободное время, учитывая навалившиеся на "Пламя" проблемы. Клан пытались расформировать, хотя об этом еще знали немногие.
   Про семью Бирров, вырастившую его самого, юноша тоже не забывал. После получения на руки первого вознаграждения за устранения шпиона Призрака, он отослал им ровно половину и приложил к посылке записку. В ней он просил их не волноваться, а также сообщал, что пока не имеет возможности их навестить - все это конечно ложь чистой воды. Реннет к тому времени уже принял решение никогда не возвращаться, дабы не навлекать на них ненужные неприятные последствия. Он оставил свое прошлое за спиной, и оборачиваться не хотел.
   Жил юноша в той же маленькой комнатке для учеников, на нижнем этаже Жилого корпуса. Все свободное время уходило на тренировки и изучение новых заклинаний. Со стороны казалось, будто его жизнь замерла на месте...
   Но видимость не является истиной: все это время Реннет медленно, но верно приближался к своей цели. Каждый шаг и каждый его поступок являлся частью сложного плана. Вне клана все уже было готово, и скоро должны произойти большие перемены, ведь недаром он так старательно к этому стремился.
   Но, этот момент хоть и близился, время еще оставалось. Свой первый день после очередного возвращения в Немисс, по обыкновению, юноша решил потратить на хороший отдых. Мало кто из числа полагающих, будто он получает неоправданно много денег, представлял, что на своих заданиях юноша почти не спал и сутками находился на ногах. Поэтому тренировки и прочие заботы боевого мага Реннет решил оставить на завтра. Сил уже не осталось.
   Однако судьба имела смутное удовлетворение подсовывать ему новые проблемы. Ближе к вечеру юного мага посетил человек, сам факт появления которого в его комнате не сулил ничего хорошего. Это был Глава клана Мастер Киос, собственной персоной!
   После короткого и не очень любезного приветствия, бледнолицый в буквальном смысле этого слова маг, начал расспрашивать Реннета об исходе последнего задания. Его интерес касался не самих заданий, разумеется, так как разглашать их юноше запрещалось даже Главе. Он желал узнать свежие новости из дальних концов Империи.
  Если говорить прямо, то отношения Реннета и Киоса можно назвать не иначе, как очень натянутыми. Наверное, он единственный из всех знакомых юного мага, которого непросто было понять и тем более иметь с ним дело. Имело ли отношение к тому возраст Главы, положение в клане или опыт - неизвестно. Но парень едва ли мог сейчас противостоять ему напрямую, хоть и старался. С другой же стороны, ненависти к магу Реннет не испытывал, а в редких случаях даже выказывал искреннее уважение. Некоторые члены Белого Пламени предпочли бы, чтобы это уважение проявлялось почаще, однако следует заметить, что в виду событий прошлого, у него были вполне законные основания к неприязни. Киос использовал способности своего подчиненного, чтобы обезопасить и сохранить клан, но ни разу не поинтересовался его личным мнением. Он действовал как настоящий Глава и Реннет мог бы его понять, если бы сам не оказывался из-за этого в трудных ситуациях. Говоря проще, он был благодарен за предоставленную возможность стать настоящим магом, но всего остального добился собственными усилиями и не считал свои способности чьей-либо собственностью.
  И потому отчет был кратким и лаконичным. Юноша оставался вежлив с Мастером, но на более уважительный и человеческий разговор переходить не хотел. За все годы обучения здесь он успел если не понять, то достаточно хорошо изучить поведение архимага: обычно тот всегда и все говорил напрямую, без предисловий, однако сейчас вдруг решил зайти издалека. Иными словами, весь их разговор был лишь прологом к чему-то серьезному. Как раз это юноше нравилось меньше всего.
   Тем не менее, Реннет оказался достаточно умен, чтобы не показывать свое растущее раздражение и терпеливо отвечал на его вопросы.
   - Что ты думаешь о Темных?
   Конечно, в нынешнее время подобный вопрос не был неожиданностью, вот только то, что Глава клана задавал его какому-то ученику "с четырнадцатой грядки", выглядело удивительным и стоило внимания.
   - Среди Совета Глав есть те, кто думает, что они не представляют для нас угрозы. Возможно, разгромленный нами отряд был основным, а разгуливающие сейчас по Империи группы - всего-навсего их остатки? - продолжил Киос.
   "Глупцы имеются везде!" - вот что хотел бы ответить Реннет, но воздержался. Протяжно выдохнув, он заговорил:
   - После того, как отряд Ворона оказался, выражаясь вашими словами "разгромлен", а сам предводитель убит мной, целых шесть месяцев нет никаких нападений с их стороны... Да, только не кажется ли странным, что примерно два-три месяца назад, в начале зимы, появились хорошо организованные шпионы и лазутчики? Среди них, кстати, наблюдались и мистики, и некроманты. Они ведь подобно колдунам считались исчезнувшими в летах.
   - Да уж, меня это тоже настораживает, - признался архимаг. - Никаких активных действий с их стороны все же не ведется. Посланные за границу агенты также не обнаружили следов многочисленной армии. Мне непонятны их действия.
   Юноша прекрасно видел, что все-то ему очень даже понятно:
  "Наверняка уже давно вычислили все возможные варианты событий, а передо мной делаете вид, будто озадачены, - думал он, внимательно глядя на Киоса. К сожалению, он не мог прочесть что-либо по этим серым холодным глазам и потому продолжал себя спрашивать: - Что же вы от меня-то хотите, Мастер?"
  - Ну, если они ничего не обнаружили, еще не значит, что такой армии не существует, - ответил он вслух, тщательно подбирая слова. - Мне кажется, три сотни Ворона были лишь частью истинной армии. А что касается нападения на Немисс, то тут ничего кроме разведывательной миссии с боем мне в голову не приходит. Наверно Ворон просто намеревался проверить силы своих магов в настоящем сражении. Полное уничтожение ими "Белого Пламени", скорее всего, означало бы готовность их армии к более масштабным действиям. Однако этого не случилось и теперь, думаю, они активно готовятся подстраивать свою тактику под нас.
  Мастер склонил голову набок.
  - Вот значит как? Честно признаться, я предполагал нечто такое и удивительно, что наши взгляды тут совпали, - едва заметно усмехнулся маг, из-за чего черты его лица заострились еще больше. - Тогда, может быть, скажешь мне, как им удалось бы выстоять против меня и целого клана? Или им просто повезло?
  Киос имел в виду, что против силы дракона и двух сотен магов у темных изначально было мало шансов. Вот только именно в тот момент, когда началась атака, Мастера не было в Немиссе. Враги могли знать об этом и использовать при нападении. Реннет пожал плечами и высказал это предположение вслух, добавив, что целью Ворона были не обычные горожане, а боевые маги, потому-то они и не стали входить в город.
  - Хм, мне не очень верится в их благородное намерение обойтись без лишних жертв, если ты об этом, - покачал головой в ответ архимаг. Он сидел на единственном стуле, что был в комнате, так что самому хозяину пришлось расположиться на кровати.
  Реннет мог бы возразить ему, заявив о том, что с точки зрения тактики, такой расклад темным оказался бы выгоднее всего. В настоящее время люди и маги нетерпимо относились друг другу, а их "благородность" могла стать неплохим фундаментом в будущих отношениях с горожанами, когда со светлыми будет покончено. Но юноше надоел этот разговор, потому он просто пробормотал, переходя на шепот:
  - А мне не верится и в то, что между светлыми и темными есть какая-то разница...
  С головой ушедший в раздумья Киос не расслышал его бормотания. Он уже пару минут как не произносил ни слова и юноша начал подумывать о том, чтобы поторопить его с уходом.
  - Ладно, - произнес наконец тот, - допустим, все именно так, как ты говоришь. Тут возникает еще ряд вопросов. Где же тогда собирают эту армию, а главное - кто ее собирает? Старые знакомые из клана "Тьма"?
  Вне всяких сомнений, он говорил о правящем клане так называемого Темного Ордена, существовавшем так же долго, как и нынешний "Свет", считающийся самым старым кланом боевых магов. Именно с "Тьмой" бились светлые в последней войне, а потом она была изгнана за пределы Империи вместе с другими "темными" кланами. К слову, магов стали разделять на темных и светлых именно из-за названий их правящих кланов, хотя принципиальной разницы между ними не выявлялось. Теперь конечно уже об этом не принято говорить вслух...
  - У меня нет конкретных ответов на эти вопросы, - пожал плечами Реннет.
  - А предположения? - настаивал Киос.
  Предположения, конечно же, у Реннета были, но делиться ими с архимагом он не хотел. Тот явно уже слышал о слухах, будто пять лет назад некий молодой клан полностью уничтожил "Тьму" и занял его место. Даже способы ведения войны и шпионажа в этот раз были совсем другие, нежели ранее, и это не могло не бросаться в глаза членам Совета Глав. Стоит отметить также и то, что сам Киос, будучи участником Светоносной Войны, должен был заметить это раньше всех остальных. Расспрашивая юношу сейчас об этом, Мастер преследовал несколько иные цели, чем просто интересовался его мнением. Реннет мог лишь предположить, что он пытался узнать об уровне его осведомленности в происходящих событиях и, возможно, тем самым вычислить его мотивы. Не признавать хитрость и мудрость Киоса означает остаться в дураках, и юноша это давно усвоил.
  - Честно говоря, у меня даже никаких мыслей на этот счет нет, - снова пожал плечами он, а потом спросил: - Так ситуация с темными... это и есть то, о чем вы хотели со мной поговорить?..
   
  Глава 28 Командующий
  
   Глава клана долго и пристально смотрел на Реннета, но тот спокойно и бесстрастно отражал натиск его серых глаз, делая вид, будто ничего не происходит. Он прекрасно понимал, о чем сейчас мог думать архимаг...
   Наконец бледных и тонких губ Киоса коснулась легкая улыбка, и он заговорил:
   - Похоже, я сильно недооценивал тебя все это время, не правда ли? - Не получив ответа, он продолжил: - Что ж, может это и к лучшему. В последнее время я начал сомневаться в нашей системе обучения. Потому мне кажется, что такой как ты подойдет на эту роль лучше многих других.
   - На какую роль? - насторожился Реннет, не понимая к чему тот ведет.
   - На роль командующего новым отрядом, разумеется, - ответил архимаг со смешком в глазах. По-видимому, происходящее его развеселило.
   Однако юноше сейчас точно было не до смеха: как только смысл последних слов Мастера достиг его сознания, у парня отвисла челюсть. Как ни старался, он не смог сохранить прежнего хладнокровия и сдержанности. Да и кто смог бы, услышав такое?
   - Что?! Меня?! Командующим?! - смог он выдавить из себя хриплый возглас, после небольшой паузы. - Это шутка такая?
   Лицо Киоса неожиданно стало серьезным.
   - Вовсе нет. Это не шутка. Сегодня я получил приказ от Правящего клана и в нем говориться о создании нового проекта. Сам заместитель Лидера - Мастер Алерт, является его автором. Конечно, это пока только испытательный вариант, но если все пройдет гладко, мир магов может сильно изменится. А проект называется "НеОСвет"!
   - Неосвет? - переспросил юноша.
   - Да, - кивнул маг, - расшифровывается как "Независимый Отряд Света". Может название и звучит пафосно, но в плане перспективы будущего проект очень даже не плох.
   - Не буду распинаться перед вами и угадывать, просто спрошу напрямую: в чем заключается суть этого проекта?
   Киос ответил, немного помедлив:
   - Всем кланам Светлого Ордена, базирующимся в более-менее крупных городах, дан приказ собрать отряды из нескольких десятков молодых магов, под предводительством наиболее опытного из них. В течение нескольких месяцев они будут тренироваться, и обучаться практическим приемам боевой магии в различных условиях и ситуациях, а не только на специальных площадках клана. Впоследствии они получат дополнительные обязанности, отличные от выполняемых нами на данный момент, а вместе с ними и статус "независимого" отряда.
   - Это как? - нахмурился Реннет. Он понимал, что лучше сейчас же дать твердый отказ и забыть об этом, так как подобного рода деятельность не входит в его планы, но интерес возобладал над разумом и вопросы сами просились на язык.
   - Конкретных решений пока нет, - развел руками тот. - Скорее всего, это будет похоже не на патрулирование, а на расследование происшествий и преступлений, в той или иной мере связанных с магией и магами. Наверно в их обязанности будет включено и преследование ренегатов.
   Юноша невольно вспомнил Черных Гончих и Чистый Свет. Обе эти организации занимались контролированием самих магов и их деятельность. "Неужели Правящий клан принял решение создать нечто подобное в каждом городе и клане?" - поразился он.
   Если все так, то опасаться действительно есть чего: подобное прямое разделение сфер влияния среди магов способно привести к катастрофе. Ведь это означает, что одни маги будут стоять над другими, или проще говоря, обладать большей властью. До сих пор власть зависела лишь от ранга мага и его личных достижений, а не от того, в какой отряд попадешь ты...
   - Знаю, о чем ты сейчас думаешь, - прервал вдруг его мысли бледнолицый Киос. - Отряды, называемые "Неосветами", будут не контролировать других магов, а предотвращать и расследовать преступления. Причем заявления станут принимать не только от самих магов, но и от простых горожан. Это примерно то же самое, чем сейчас занимается Городская стража. Вмешиваться в политику магов и людей при этом они не смогут. Иными словами, обязанность Неосвета заключается в защите людей от магов и магов от людей. Их планируют размещать не в крепостях клана, а в самих городах. Таким образом, Мастер Алерт решил положить начало новой эре отношений между двумя очень похожими и в то же время совершенно разными сообществами Империи.
   - Повышение доверия, значит? - слегка удивленным тоном отреагировал Реннет. Такого поворота он действительно не ожидал.
   - Именно.
   - Отряд полностью отделят от клана и наделят независимыми правами?
   - Не совсем так, - покачал головой архимаг. - Хотя Глава не сможет вмешиваться в дела Неосвета без серьезных оснований, но приглядывать за ними он будет обязан. Все решения относительно действий отряда лягут на их командующего. - Мастер немного поразмыслил, а потом закончил: - Возможно, серьезным основанием может стать война или нарушение законов самими членами отряда. Пока все правила еще не прописаны и дискуссии продолжаются.
   - Как я понял, хлопот у нового отряда прибавится дай боже, а взамен они получают свободу действий, - прокомментировал юноша, откинувшись на подушку и устало вздохнув.
   Киос согласно кивнул.
   - Хммм... - подчеркнуто лениво почесал затылок Реннет. - На первый взгляд, это действительно неплохой проект, но с чего вы взяли, что я собираюсь в нем участвовать?
   - Это не просьба, юноша, а приказ, - прозвучал прохладный ответ.
   Тут-то Реннет и понял, что угодил в западню. Став совершеннолетним он уже не мог не подчинятся и игнорировать приказы Главы. Такой исход абсолютно не нравился ему, однако сдаваться и предаваться досаде пока еще рано. Он собирался упираться до последнего.
   - Если смотреть на все с точки зрения логики, то роль меня, как командующего, принесет больше вреда, чем реальной пользы, - с толикой снисходительности заявил он. - Вы ведь и сами знаете отношения других магов ко мне лично? Они не переваривают меня и никогда не станут подчиняться. И даже если бы стало иначе, есть много других кандидатур на пост командующего Неосветом. Те же самые Мастера, к примеру...
   Киос покачал головой и перебил его:
   - После схватки мы потеряли нескольких Мастеров, а они нам необходимы для обучения нового поколения магов, так что такой вариант исключается изначально. Командующий таким отрядом должен быть опытным по части настоящих сражений и дуэлей, а не тренировок. Он должен научить их действовать разносторонне. Практически все сильные маги нашего клана умудрены жизнью, но в реальном бою участвовали впервые несколько месяцев назад. Ты в этом смысле превосходишь их многократно и можешь дать отряду то, что не могут дать они. Думаю, и сам прекрасно все понимаешь. А что касаемо их недоверия к тебе, то здесь виноват только ты один и никто другой, - с мрачным удовлетворением закончил архимаг.
   "Значит, виноват один я? А кто без всяких разбирательств причислил меня в предатели?" неожиданно на Реннета нахлынула волна ярости. Как ни старайся, он не мог забыть того, что его бросили умирать на поле боя, толком не разобравшись в случившемся. Наверное, это был один из тех немногих моментов, когда отношения других людей стали ему небезразличны. Тогда лишь Мастер Селеста пожалела его и приказала перенести в свою комнату под ее личную ответственность. Не владея сильными заклинаниями лечения, тем не менее, она сделала все возможное, чтобы юноша выжил.
   Но Реннет не стал высказывать вслух слова, которые сейчас хотел бы сказать Мастеру Киосу. Этим бы он ничего не добился и лишь усугубил сложившуюся ситуацию. Однако в глазах его полыхнул гневный огонь, пылающий уже давно. Даже доверие Селесты не смогло его погасить.
   - Я выбрал тебя не просто так, пойми, - заговорил снова Глава, немного поддавшись вперед и глядя на парня мерцающими в полутьме комнаты глазами. - В тебе есть качества и навыки, которые обязательно пригодятся новому отряду. Честно говоря, наша нынешняя система обучения с его благородными тонами на первый взгляд может показаться надежной и действенной, но это не совсем так. Против темных и других преступников придется действовать совершенно иначе, порой даже выходя за рамки чести и благородства. Иначе отряд просто не выживет. А ты, я верю, можешь передать им несколько иное мышление, более эффективное и полезное в реальном бою. К тому же, если бы не был уверен в том, что ты сможешь их обучить, я не сидел бы сейчас здесь.
   Реннет осознал, что возражать дальше бессмысленно. У него оставалось два пути: покинуть клан прямо сейчас, как он собирался поступить в будущем, или дать согласие. К сожалению, на данный момент юноша еще не был готов к первому варианту и не мог предсказать к чему он может привести. Вот только заниматься обучением отряда ему тоже не очень-то улыбалось. В общем, оба варианта его в корне не устраивали и оба добавляли множество ненужных проблем...
   Думал он довольно долго, а Глава нарочно молчал, давая ему время все тщательней осмыслить. Он не сделал бы так, если был абсолютно уверен в его положительном ответе. За несогласие выполнять приказ присуждалось достаточно суровое наказание, состоящее из ряда ограничений и обязанностей. В нынешней ситуации, это стало бы наихудшим выходом, вот только Мастер не был уверен в том, что упрямство Реннета не пойдет на такое.
   - Как я понял, вы оставляете за мной право выбирать методы обучения, не так ли? - задал вдруг юноша вопрос.
   - Да, - неохотно кивнул Мастер.
   - Вы понимаете, что можете пожалеть об этом? Предупреждаю заранее, церемониться и нежничать ни с кем не собираюсь. И обещать вам хорошие результаты тоже не стану. Я лишь попытаюсь.
   - Ну да, я понимаю, это тебе немного не по душе... - начал было Киос.
   - ...Это навряд ли, - с сомнением оборвал его Реннет.
   - ...Но выбора у меня все равно нет, - закончил архимаг.
   Юноша раздраженно взлохматил ладонью темные волосы и заявил:
   - Как вы сами говорили мне однажды, выбор есть при любых обстоятельствах. Странно, что вы так легко забываете собственные слова, ну да ладно, я согласен обучить отряд. По крайней мере, попытаюсь это сделать, - поправился он быстро. - Но о дальнейшей моей роли в его судьбе не может быть и речи. Я не собираюсь его возглавлять после обучения. Если же вы не согласны с таким ответом, пожалуйста, делайте со мной что хотите, - его голос отвердел на последних словах. Сидя перед Киосом он всем своим видом показывал, что решения не изменит. Если же его попытаются арестовать, то на их милость он также не сдастся - это тоже можно было ясно прочитать на лице Реннета.
   - Хорошо, - мрачно ответил Мастер после некоторых колебаний.
   - А что касается выбора... - встрепенулся вдруг юноша. - Я могу выбрать самостоятельно членов отряда, которых должен буду обучать?
   - Думаю, это выполнимо. Предоставь мне список к завтрашнему утру. Я просмотрю его и сделаю соответствующие распоряжения.
   Мальчишка покачал головой и усмехнулся.
   - Похоже, вы меня неправильно поняли. Совершенно неважно кем они будут, так как все маги этого клана мне одинаково безразличны. Просто хотелось бы, чтобы среди них оказались субъекты с необходимыми навыками и способностями. Кто именно это будет - решайте сами. - Реннет сделал небольшую паузу и сосредоточенно что-то обдумывал. И наконец, закончив, он начал перечислять: - Желательно тринадцать магов воды и земли, а потом, ровно столько же магов огня и ветра. Также, было бы великолепно, если последние владели хоть каким-нибудь стальным оружием. Элементы и их наличие не имеют значения, как и ступени этих магов.
   - Всего двадцать шесть? А не маловато ли будет?
   - Достаточно, - без сомнений произнес юноша. Теперь он выглядел крайне собранным и сосредоточенным, будто готовил атаку на хорошо укрепленную вражескую крепость. Спустя мгновение, он добавил: - Еще... мне понадобится помощник.
   - Помощник? - Мастер Киос был вконец удивлен неожиданным запросом.
   - Да. И пусть мне это не очень нравится, но никого кроме Рэанны на такое место я поставить не могу.
   - Что? Почему именно ее? - изумлению Главы, казалось, нет предела. Он вдруг резко изменился в лице и сурово сверкнул глазами. - Могу предположить лишь два варианта, почему ты хочешь остановить свой выбор на ней. Первая касается ее навыков общения с остальными магами, а вторая личной неприязни. Это случайно не из-за ваших с ней разборок?
   Реннет поднял на него взгляд и более раздраженным, нежели обычно, голосом ответил:
   - Вы имеете в виду, не мщу ли я ей таким образом? Нет!
   - Она может и не согласится...
   - Рэанна совершеннолетняя, как и я. Вы в любой момент можете приказать ей, так что в этом я проблем не вижу, - с неким удовлетворением заметил юноша. Сам он был уверен в положительном ответе извечной соперницы. Сказанные ею на кладбище слова еще теплились в памяти. Она ни за что не захочет упускать шанс проследить за ним, чтобы пресечь возможные попытки предательства с его стороны.
   - Ну что ж, посмотрим, выйдет ли что-нибудь хорошее из всего этого, - произнес под конец Мастер, видимо уже немного жалея о сделанном выборе.
   - Как знать... - пожал плечами Реннет.
  Киос вскоре ушел. Было очевидно, что он не совсем доволен прошедшей беседой, но юношу это нисколько не волновало. Он пытался разобраться со свалившимися на него проблемами. Предвидеть подобный расклад оказалось не под силу даже ему. Предстоящая работа обещала быть крайне сложной и нервной. И действительно, что может быть хуже, чем учить тех, кто тебя презирает, а может и ненавидит. Поэтому он еще двадцать раз подумал, стоило ли вообще соглашаться?
  "Нужно лишь подождать еще немного", - твердил он самому себе раз за разом, пытаясь таким образом успокоиться.
  Тем не менее, спокойно выспаться и отдохнуть ему не удалось. Беспокойные мысли мешали заснуть и он ворочался с одного бока на другой. Это неудивительно, так как в худшем случае, затягивание с уходом из клана могло закончиться большими проблемами...
  
  Утро следующего дня выдалось морозным и солнечным. Бескрайняя небесная синева очень хорошо гармонировала с хрустящим и искрящимся при свете солнца снегом. Зимой город окутывала серебристая дымка, а белый снег, пушистыми облаками лежащий на крышах зданий, тротуарах и балконах, придавал особый, ни с чем не сравнимый вид. Изумрудные купола Правительственного здания тоже укутывались в белое, цветовым контрастом заставляя сапфировые колонны сиять ярче неба. Немисс считали одним из чистых и убранных городов Империи, но в зимнее время это становилось еще очевиднее. Атмосфера странной теплоты и уюта нисходила на всех горожан, и детей, и взрослых. На дверях и стенах домов вывешивали зеленые гирлянды, как признак того, что природа не умерла, а всего лишь погрузилась в сладкий сон, укрывшись белым одеялом. Чаще всего их плели из еловых и сосновых веток, но можно было встретить и снежную рябину, усыпанную красными ягодами, а также венки из зимостойкого остролиста. Иногда на них вывешивали маленькие желтые светильники, ассоциирующиеся с солнцем и теплом. Белые Праздники начинались в середине первого зимнего месяца и шли долгих три недели. На них часто собирался народ из всех окрестных деревень и поселков. Можно даже сказать, что зима в Империи - это время праздников и спокойного отдыха, потому как одни праздники заканчивались и почти сразу начинались другие. Наверное, люди хотели таким образом отвлечься от наступивших холодов и длинных темных ночей.
  Тем временем, у боевых магов жизнь шла своим чередом. Хоть они и присоединялись к праздникам, устраивая фееричные представления магии на потеху публике, обучение проходило так же, как и в обычные дни. Патрулирование тоже никто не отменял, а даже наоборот, отправлялось больше групп, потому что зимой проходимое за день расстояние сокращалось практически вдвое, если сравнивать с остальными сезонами.
  Потому-то сегодня все двадцать шесть магов собрались на небольшой поляне, расположенной недалеко от Немисса. В окружении высоких темно-зеленых елей и сосен, она казалась неописуемо сказочной.
  Место, кстати говоря, было выбрано не случайно. Изначально планировалось проводить тренировки вдали от посторонних глаз. Существовала, конечно, еще тренировочная площадка и Арена Испытаний в самой крепости, но о том, чтобы проводить там групповые сражения не могло быть и речи. Да и толку от этого мало, так как сражение под крышей в четырех стенах сильно отличалось от сражений и тренировок на естественной площадке. Перед командующим стояла миссия подготовить молодых магов к реальным условиям с реальными трудностями. В ближайшем будущем Глава обещал выделить для этого дела отдельный участок в заброшенной части города.
  Но на данный момент члены Неосвета стояли на поляне, сбившись в одну кучку и горячо что-то обсуждая. Видимо о новом назначении они узнали только утром и едва ли успели понять всю суть происходящего.
  Лишь двое расположились немного поодаль от остальных. Одним из них, разумеется, был сам Реннет. Он пришел раньше всех, но пока даже не пытался сдвинуться с места или заговорить с кем-нибудь. Юноша просто стоял у огромной ели, скрестив руки на груди и глядя себе под ноги. Никто не обращал на него внимания, кроме Рэанны. Девушка тоже не присоединилась к другим, но и с Реннетом ни словом не обмолвилась. Лишь хмурые взгляды с ее стороны он ловил на себе постоянно, и это даже начало казаться ему забавным.
  "И что же прикажете мне с ними делать?" - задался вопросом юноша, бросив на магов печально-усталый взгляд. Если честно, сейчас ему как никогда хотелось побыть одному в тишине и покое. От людского шума у него начинала болеть голова. Возможно, полученная не так давно травма таким образом давала о себе знать...
  Реннет встряхнулся и медленно сделал несколько шагов к толпе. Как бы ему не хотелось, но пора было начинать.
  Все взгляды обратились к нему. Многие из них выражали раздражение и недовольство, будто Реннет прервал их от чего-то важного. Среди этих лиц, отчасти новых, юноша узнал некоторых своих сверстников, а также мага второй ступени Дженну - обладательницу скрытого магического потенциала.
  Видя неприветливо настроенную публику, молодой маг начал излагать все сразу и только по сути. Его обычно тихий голос, сейчас звонко разлетался по всей поляне:
  - Буду говорить прямо и как можно короче. Вам уже, скорее всего, известно, зачем вы здесь находитесь. Будет создан новый боевой отряд, и все вы зачислены в него. Цели и род деятельности этого отряда вам знать необязательно. С сегодняшнего дня я назначен вашим командиром и Мастером. С просьбами и жалобами по этому поводу обращайтесь лично к Главе клана. Думаю, он с удовольствием вас выслушает, - с ядовитой усмешкой на губах произнес он последнюю фразу. - Моя же обязанность заключается в вашем обучении тому, что известно мне и необходимо Мастеру Киосу. Искренне надеюсь, что все услышали и поняли меня с первого раза, - закончил юноша, и необычно кислое выражение появилось на его лице, отражая личное отношение к сказанному.
  Как и ожидалось, через минуту, когда смысл произнесенных им слов достиг всех магов, в их рядах поднялось возмущение. Специально или нет, но, похоже, Киос не предупредил их заранее о личности будущего командующего отрядом. От осознания сего факта в юноше вспыхнуло раздражение. А так называемые его новые "ученики", вертели головами из стороны в сторону, словно разыскивая того, кому можно пожаловаться на такую несправедливость. Некоторые из них прямо высказывали недовольство. Голоса становились все громче и громче...
  Реннет искоса взглянул на свою помощницу Рэанну и увидел на ее лице ровно то, что и ожидал увидеть. Она улыбалась ему победной улыбкой. Снова развернувшись к отряду, юноша понял, что ситуация может выйти из-под контроля. Он не выдержал...
  - Заткнитесь все!!! - полный гнева голос эхом разнесся по окрестностям. Ученики мгновенно замолчали и в замешательстве уставились на Реннета. Никто из них до сих пор не видел, чтобы он повышал голос. Юноша, тем временем, не останавливаясь, продолжил: - Что вам неясно?! Вы теперь один отряд и я ваш командующий! Мне это нравится не больше чем вам, но Глава считает, что я могу вас чему-то научить! Поэтому вы будете выполнять мои приказы, хотите этого или нет! - изо рта юного мага вылетали клубы пара, из-за чего он казался еще более грозным. Что и говорить, юноша сам не помнил, когда ему в последний раз приходилось так кричать. С холодной яростью в глазах он оглядел ряды стоящих перед ним магов и четко, медленно, добавил: - Если, у кого-то из вас, есть претензии лично ко мне, советую, предъявить их прямо сейчас!
  Некоторое время на поляне царила тишина и, юноша подумал было, что все обошлось, но он поторопился.
  Вперед вышел маг атлетического телосложения и кроме как "огромным" его нельзя назвать. Гигант под два метра ростом, с широкими плечами, бычьей шеей и кулаками чуть ли не с голову самого Реннета - он возвышался над всеми остальными. В узких хитроватых глазах мага горел вызов! Остановившись перед худощавым юношей, он твердо заявил:
  - Я маг третьей ступени и никогда не стану подчиняться низкоранговому слабаку вроде тебя! Если желаешь доказать обратное, то я готов решить все посредством сражения!
  "Так и знал, что все закончится именно этим!" - подумал про себя Реннет. Однако теперь уже отступать было поздно и дело вовсе не в какой-то там защите чести и достоинства - ему было откровенно плевать на такие глупости. Просто представился шанс перейти из теории к практике и сейчас же начать первый урок.
  - Вижу, ты довольно смел? Тогда как насчет дуэли?
  - Здесь и сейчас! - без колебаний выпалил гигант, стукнув крепким кулаком о ладонь. Кажется, он именно этого и добивался. Толпа за спиной поддержала его одобрительным гулом.
  Видя всеобщую восторженность остальных магов, Реннет улыбнулся и добавил:
  - Если победишь меня, то обещаю, что уйду из клана!
  По поляне прокатились изумленные возгласы. Подобного не ожидал никто, хотя, были и такие, кто сомневался в возможности "ухода" из-за проигрыша в дуэли. Маг-гигант растерялся на мгновение, а затем ухмыльнулся во весь рот, предвкушая победу.
  Указав на одного из магов, стоящих позади противника, Реннет приказал ему начать отсчет до начала дуэли. Обычно считали до ста. Сам он сразу же повернулся спиной к оппоненту и спокойным шагом направился на другой конец поляны. Прямо на ходу он стянул с рук перчатки, чтобы они не мешались ему в бою. Проходя мимо, уголком глаза он успел заметить, как лицо Рэанны с выражения удивленного сменилось настороженным и подозрительным.
  Сзади слышалось: "девятнадцать... двадцать... двадцать один...".
  Реннет как раз размышлял над способностями и навыками противника. Тот оказался магом земли, и его суть абсолютно непробиваемой защиты была прямо противоположна абсолютной атакующей сути юноши. Если он применит сильное заклинание типа "Крепость", то шансы выкурить его оттуда резко снизятся. Огонь плохо пробивал землю, и в этом заключалась главная проблема. Однако там где сильные стороны, присутствуют и слабые. Такого подвижного противника как Реннет будет крайне непросто победить медлительной магией земляного типа. В случае воды и ветра все было бы иначе.
  "Шестьдесят шесть... шестьдесят семь..." - продолжался отсчет.
  Но юноша изначально не планировал участвовать в дуэли. Он считал это идиотизмом, годным лишь на то, чтобы повеселить кого-то. Нет, он хотел показать стоящим сейчас на поляне магам настоящую реальность со всеми ее возможными последствиями...
  "Восемьдесят один... восемьдесят два..." - и на этом счет прервался.
  Неожиданно для всех, Реннет резко развернулся и направил на земляного мага левую руку. Тут же из нее вылетели тонкие темные нити и устремились к своей цели. Тот, будучи не готовым к столь бесчестной атаке, даже удивиться не успел, как его тело опутали эти странные нити. Мгновение спустя он был уже полностью обездвижен.
  Юноша не промолвил ни единого слова, и от этого казался еще более угрожающим. Продолжая поддерживать "Теневой Захват", он не спеша подошел к связанному противнику. Никто из присутствующих магов не пытался его остановить. Они не могли прийти в себя от неожиданной развязки. Реннет уже видел такую реакцию, причем не один раз. Это ясно доказывало, что каждый из этих магов на данный момент неспособен действовать и мыслить как истинный воин и боевой маг.
  В этот момент захваченный маг напрягся всем телом, пытаясь разорвать сковывающие его путы, кажущиеся такими тонкими и даже нематериальными. Но теневые нити можно разорвать лишь при помощи магии, и физическая сила тут бесполезна.
  Реннет опять-таки молча вытащил свой одноручный меч и без колебаний поднял его над обездвиженным врагом. Одновременно с этим он сделал незаметное движение левой кистью, с помощью тех же теневых нитей заставив мага, далеко возвышающегося над ним, упасть на колени и оказаться ниже его. При этом лицо юноши оставалось холодным и совершенно безразличным.
  - Стой! - крикнула тотчас Рэанна, видимо догадавшись о его намерениях.
  Было уже поздно. Клинок, сверкая при свете зимнего солнца, со свистом опустился, но... ушел чуть в сторону и вонзился не в голову магу, а в правое плечо, увязнув глубоко в нем. Крик, полный боли, муки и ярости прокатился по всему лесу...
  В удар было вложено лишь половина силы Реннета, иначе вся рука его противника оказалась бы отрубленной напрочь, но и этого оказалось достаточно, чтобы лезвие рассекло сухожилия и царапнуло плечевую кость. Ярко-алая кровь тут же хлынула из довольно-таки серьезной раны и окрасила серый плащ в грязно-бордовый цвет.
  Несколько мгновений юноша наблюдал, как маг воет от боли, а затем резким движением выдернул клинок из его плеча и рассеял заклинание теневого захвата. Тот судорожно вцепился в поврежденную руку и забился в истерической агонии.
  - Вы только что видели перед собой реальность такой, какая она есть на самом деле! - крикнул Реннет, с ледяным огнем в глазах оглядев стоящих перед ним магов. - В следующий раз глупцов и наглецов ждет смерть! - добавил он тут же и с силой ударил ногой в челюсть сидящего перед ним раненного мага. С неприятным хрустом носок сапога врезался в его широкий подбородок и, перестав орать, тот без чувств повалился в снег.
  - Ты... ты что творишь, ублюдок?! - Рэанна резко вытащила собственный меч из ножен и подскочила к нему с намерением навсегда остановить.
  Однако новоиспеченный командующий резко направил свой окровавленный клинок в ее сторону, не давая приблизиться.
  - Как ты считаешь, стало бы лучше, если бы он и все остальные сдохли в своем первом бою, как это происходило во время сражения у Немисса несколько месяцев назад? - тихо произнес он глядя ей в глаза. - Поверь, такого позора, как тогда, я не видел больше нигде!
  - На этот раз ты перешел всякие границы! Тебя арестуют сегодня же! - заявила та, теряя над собой контроль.
  - Неужели? - удивился юноша. - Напомни мне, пожалуйста, полномочия командира, в случае, если подчиненный попытается его атаковать? Там ведь ясно сказано, что он может применить любой вид силы против него, не правда ли? Вот я и применил силу против этого идиота-мага.
  - Это была дуэль!
  - Дуэли проводят только после официального разрешения Главы, а у него я ничего подобного не наблюдаю. - Видя, что та скоро окончательно выйдет из себя, Реннет заговорил более спокойным тоном: - Рэанна, прежде чем наделать глупости, скажи мне одну вещь: ты бы предпочла увидеть его мертвым на поле боя, или покалеченным здесь?
  К его удивлению, девушка успокоилась и взяла себя в руки. Хоть меч она и не опустила, но смотрела на него теперь уже более осмысленно.
  - Хочешь сказать, что таким образом ты показываешь им реальность?
  - Может быть, - кивнул в ответ юноша. - Ты и сама прекрасно понимаешь, что они не готовы встретиться с тем, что их ждет. - Он обернулся к остальным магам и спокойно, но достаточно громко сказал: - В моем отряде нет никаких рангов - это я вам советую покрепче запомнить! Вы будете делать то, что я вам скажу. А если среди вас еще есть еще кто-нибудь, готовый последовать за лежащим здесь недоумком - что ж, добро пожаловать! Но бой будет настоящим, и имейте это в виду. Я не собираюсь играть с вами в дуэльные игры!
  Отряд все еще был под впечатлением жестокого происшествия, разыгравшегося перед их глазами. Никто не шелохнулся. Теперь они видели в их новом командующем настоящего безжалостного монстра. Как раз этого-то Реннет и добивался. Он не смог бы получить их уважения, как ни старайся, а вот страх без проблем. Конечно, подчинение через страх достаточно недолговечно, однако он и не собирался выстраивать с ними подобных отношений.
  - Так, двое из вас, унесите тело отсюда в городскую лечебницу и оставьте там, - все с тем же ровным голосом продолжил он, кивком указав на лежащего без сознания мага. - Предупреждаю, заклинания использовать только для остановки кровотечения, а с остальным разберутся без вас. Думаю, стоит также отметить, что он больше не член нашего отряда.
  Два высоких и крепких на вид мага молча выполнили его указание. Один из них склонился к раненному и начал выпевать заклинание. В этот момент раздался чистый и ясный голос, несомненно, принадлежащий молодой девушке:
  - Это... это было подло, вы так не считаете?! - воскликнула она, сделав шаг вперед и глядя юноше прямо в глаза.
  Реннет честно не ожидал такого отпора. Он даже искренне восхитился ее мужеством и наивностью. Однако виду не подал и глядел по-прежнему, с холодной безразличностью. Несколько мгновений он просто смотрел на девушку: она оказалась довольно привлекательной, со светлыми золотистыми волосами и серьезными светло-карими глазами, а по возрасту ей было примерно столько же лет, сколько и ему.
  - Нет, я так не считаю, - тут он бросил короткий взгляд на Рэанну, а уж затем закончил, - слово "подлость" в бою неуместно, так как там не бывает честности. Если бы существовала честность, то и сражаться дальше не имело бы никакого смысла, так как победу в этом случае определяет лишь обычная сила. Люди сражаются веря в то, что всегда есть шанс слабому победить сильного. Чем быстрее вы запомните эту данность, тем лучше будет для вас.
  - А как же защита чести и достоинства боевого мага? - не выдержала тут Рэанна. Она вернула меч в ножны, но в ее глазах все еще горел вызов.
  Реннет удивленно приподнял бровь, словно не понимая, о чем она вообще говорит. Скрестив руки на груди, он застыл неподвижно, нахмурившись при этом.
  - Я не знаю таких слов, и понятия не имею, что они могут значить, - произнес он, после короткого раздумья. - Так что, перейдем к следующей теме...
   
  Глава 29 Новый отряд
  
   Первый день прошел хуже некуда - именно так, как себе его представлял Реннет. Ко всему прочему, вечером юноше пришлось объясняться с Главой клана о покалеченном маге. Разумеется, Киос был в ярости. Однако стоило особо отметить, что никто из членов нового отряда не стал доносить на командира. Даже Рэанна, как оказалось, лишь выразила свое недовольство общим положением дел и назначением его на пост командующего, но ни слова не сказала о произошедшем инциденте. Это о многом говорило, и прежде всего о том, что командующий мог сработаться с новыми подчиненными.
   Впрочем, сам он ничего скрывать не стал и рассказал все, как было. При этом он напомнил Мастеру, что предупреждал заранее о возможности возникновения таких неприятностей. После долгой словесной "встряски" Киос отпустил его, предупредив, что если такое повториться еще раз, дело непременно закончится арестом.
   К счастью, столь кардинальных мер больше не понадобилось. Уже на следующий день весь Неосвет был в полном составе на заранее указанном месте. Никто из них на сей раз не стал вызывать Реннета на дуэль, пусть и не все остались довольны его ролью командующего.
   Так как вчера они не занимались практическими тренировками, то сегодня юноша решил исправить это дело. Он попросил их выходить один за другим вперед и попробовать напасть на него.
   - Ваши навыки и готовность сражаться я могу проверить лишь в настоящем бою, - сказал он. - Можете не беспокоиться, на этот раз никаких упреждающих атак с моей стороны. Использовать заклинания разрешается. Просто нападайте так, будто я ваш настоящий враг. Думаю, для вас вообразить такое не будет стоить больших трудов, - усмехнулся он. - По команде "Начали" вы начинаете и по команде "Достаточно" останавливаетесь.
   Все маги поняли его, хотя было заметно, что они немного не уверены в себе. Тем не менее, первый претендент вышел сразу же.
   - Начали! - крикнул Реннет, не давая парню подготовится.
   Тот немного помедлил, а затем сложил руки в привычном жесте. Заклинание сработало довольно быстро, и мощная водная струя устремилась прямо на приближающегося Реннета. Однако тот спокойно от него увернулся, даже не прибегая к помощи магии. Он отскочил чуть в сторону и вновь бросился к претенденту. Расстояние в пятнадцать метров сократилось за считаные мгновения. Юный маг, на вид которому даже меньше, чем самому Реннету, попытался сотворить новое заклинание, но ему просто не хватило времени. Подскочив вплотную к нему, юноша ударил своим локтем его руку и таким образом, разорвав сделанный им жест, рассеял начатое заклинание. Некоторое время он просто стоял и смотрел на застывшего и побежденного мага, а затем резко отскочил назад, разорвав дистанцию.
   - Все очень плохо, - сказал он выпрямившись.
   Парень, видимо решивший, что его ждет та же участь, что и вчерашнего мага, казался удивленным тем, что Реннет просто отступил.
   - Ты должен понимать, что метать заклинания точечного действия крайне глупо, когда твой враг находится далеко от тебя и спокойно может от него уклонится. Это просто пустая трата сил, если только не применять заклинание как отвлекающий фактор. И потом, ты медлил в самом начале. Это лишь пара мгновений, но в бою они тебе будут стоить жизни, не сомневайся. А в конце, когда я рассеял твое заклинание, ты просто застыл, вместо того чтобы попытаться атаковать меня снова. Я ведь не говорил слова "достаточно" не так ли?
   Претенденту не было что ответить ему. Он одновременно был расстроен проигрышем и удивлен тем, как быстро и подробно юноша описал ему все промахи и недостатки. Скорее всего, тут сказывались дни, когда он еще помогал Мастеру Селесте проводить занятия. Там тоже нужно было углядеть все ошибки и недочеты учеников, чтобы потом объяснить, как правильно делается.
   - Не станем пока разбирать все в подробностях, но от себя хочу добавить, что бы я делал на твоем месте, - продолжил тем временем Реннет. - Во-первых, так как ты маг водной стихии, у тебя есть преимущества в защите и лечении. Вместо дистанционной атаки можно просто поставить надежную защиту, включающую в себя и блокирование физических атак, так как я атаковал тебя не магией. Во-вторых, можно использовать заклинание захвата и задерживания, чтобы лишить врага мобильности, а потом уже атаковать точечным ударом.
   - Ясно, - произнес тот, взяв себя в руки.
   - Надеюсь на это, - кивнул юноша, а потом снова повернулся к остальным. - Следующий!
   На этот раз все оказалось не так уж плохо, как в первый. Противник Реннета - ею стала та самая, вчерашняя девушка со светлыми волосами, - сразу же, не теряя времени, перешла в атаку. Но действия ее были более обдуманны. Она послала в юношу заклинание ветра широкого радиуса поражения, называемое "Горизонтальной волной". В результате, Реннету пришлось защищаться. После, девушка создала вокруг себя "Отражающий вихрь" и сама устремилась к нему. Окруженная этим вихрем она оставалась под защитой, в то время как ее противника отбросило бы, попробуй он прикоснутся к ней или атаковать слабым заклинанием.
   - Неплохо! - с ухмылкой выкрикнул юноша и очень быстро начал повторять жесты какого-то заклинания.
   Практически одновременно с тем, как до него добежала противник, Реннета окутали мощные струи пламени. Переплетаясь между собой и вращаясь, эти столбы уходили в небо. Сам юноша оставался внутри. Такая защита не спасла бы его от метательного оружия и точечных заклинаний, так как между столбами огня то и дело появлялись прорехи, но против вихревой защиты противника она сработала безотказно.
   - Аргх... - поморщилась девушка, когда два щита столкнулись между собой и во все стороны полетели языки пламени. Заклинание юноши выдержало натиск вихря, продолжая вращаться.
   Наблюдающие со стороны члены отряда с большим интересом обсуждали между собой поединок, развернувшийся перед их глазами. Казалось, что два защитных заклинания равны по мощи и идет сражение воли одного мага против воли другого. Ветер и пламя - два союзника сцепились между собой и пытались подавить друг друга.
   - Кто же из них победит? - изумленно задавались вопросом они.
   Тут, стоящая чуть в отдалении Рэанна усмехнулась и уверенным тоном ответила:
   - Все ясно с самого начала. Победит мальчишка.
   Остальные уставились на нее и сразу же забросали вопросами, но девушка не стала ничего говорить, предоставив им возможность самим все увидеть.
   И действительно, не прошло и минуты, как вихревая защита второй претендентки задрожала и поддалась назад. Спустя мгновение девушка рассеяла щит и отскочила. При этом было видно, что она очень тяжело дышит, буквально ловя ртом воздух.
   - Как же так? Ее заклинание оказалось слабее? - не верили своим глазам члены отряда. Видимо, им очень хотелось увидеть поражение командира и теперь на их лицах ясно читалось разочарование с долей досады.
   Рэанна устало вздохнула и покачала головой.
   - Вы так и не поняли? Дело не в силе заклинания, а в самой ее сути. Другими словами, огонь нагрел ветер и находящийся внутри человек стал задыхаться от жара. Пламя и ветер можно назвать равными по силе стихиями, но по-настоящему равными они станут, только если у последнего есть элемент льда. Со мной этот же трюк не прошел бы, - объяснила она им.
   Тем временем, сражение продолжалось. Девушка не хотела так просто сдаваться и предприняла еще несколько попыток атаковать Реннета. Но что бы она ни делала, юноша каждый раз с поразительной быстротой успевал отразить ее удары. Он двигался уверенно и спокойно, словно не человек, а очень пластичная кукла. В итоге все закончилось поражением светловолосой девушки, однако на этот раз командующий недолго перечислял ошибки и было сразу заметно, что он доволен.
   Как задумывалось изначально, Реннет сразился со всеми членами нового отряда. Некоторые из них длились очень недолго, но возникали и интересные моменты, в которых, казалось бы, юношу ждало поражение. Правда, всякий раз он одерживал победу, на разочарование остальным.
   - Сегодня я увидел ваши навыки в битве и скажу прямо, что они никуда не годятся, - ответил он им в конце. - Есть среди вас и вполне себе неплохие маги, но мы будем смотреть на общую картину, а она меня совершенно не впечатлила. Будь это сражение против темных, вы бы просто погибли.
   - Говоришь так, словно ставишь этих темных выше нас, - огрызнулась Рэанна. Она не принимала участие в сегодняшних сражениях, хотя многие желали бы увидеть их с командующим битву.
   Реннет спокойно покачал головой и сказал:
   - Не совсем так, Рэанна. Я не считаю их лучше нас, но между вами и ими большая разница. Заключается она, прежде всего в условиях тренировок. Они учатся выживать и убивать. Их тренировки очень жестоки, а мотивация серьезнее некуда. У вас же до сих пор в разумах царил мир, и учились в основном как обычные школьники, уделяя больше времени на теорию, нежели практику.
   - Хочешь сказать, что наше обучение бесполезно в реальном бою?
   - Опять же, нет. У боевых магов Светлого Ордена есть свое преимущество. Ваша магия более совершенна и эффективна, если ее правильно применить. Но вы чаще всего полагаетесь на силу заклинаний, их мощь, когда гораздо важнее скорость. Создавая несколько заклинаний, пусть и послабее, ваши шансы подбить врага повышаются в те же несколько раз. На войне чаще всего приходится драться сразу с несколькими противниками и крайне редко один на один. И получается так, что важнейшим фактором выживания становиться мобильность, то есть быстрота перемещения и создания заклинаний. Думаю, в ближайшее время именно этим мы и будем заниматься, - закончил Реннет. Чуть улыбнувшись, он добавил: - И еще кое-что, сегодня я никого из вас не трогал, но в следующий раз все будет иначе...
   Так и закончился для Неосвета второй день тренировок. Ну а после него третий, четвертый, пятый и так далее... Дни были очень насыщенны, и времени на отдых не оставалось совершенно. Члены отряда часто выбирались за городские стены, в леса и поля, но иногда тренировались и в условиях улиц. Погода не имела ровно никакого значения, будь то стужа, дождь или жара. Реннет гнал их нещадно, лишь иногда позволяя немного отдохнуть.
   Прежде всего, он обучал их командному бою, так как многие до этого момента вообще не понимали разницы между групповым сражением и дуэлями. Они разбрасывались во все стороны заклинаниями широкого радиуса действия, и если бы юноша благоразумно не запретил им использовать сильные заклинания, то лекарские палаты оказались бы забиты тяжелоранеными и покалеченными членами отряда.
   Стоило признать, что эти тренировочные сражения сильно отличались от практикуемых в самом Белом Пламени магами-мастерами. Удары наносились по настоящему и синяки с ссадинами после них оставались вполне реальные. Реннет специально применял такие жесткие методы, чтобы максимально эффективнее подготовить отряд к предстоящим битвам. Сам он, в свое время, прошел через такие же испытания в Гильдии Теней и ничуть не жалел об этом. Даже сейчас он часто выступал в роли врага и в одиночку сражался сразу с несколькими противниками. Естественно, без боевых шрамов он тоже не остался. Особенно в этом отношении старалась его извечная соперница Рэанна. Ей доставляло большое удовольствие, возможность лишний раз сразится с ним. Слабачкой она не была, так что остальные маги из Пламени часто дивились, увидев юношу с представительным синяком под глазом или же с рассеченной губой.
   Уже примерно месяца через четыре ссадины сменились ожогами, вывихами и нередко сломанными конечностями. К счастью, высокоранговые исцеляющие заклятия быстро их лечили, не оставляя порой даже шрамов. В этом смысле проблем не возникало, и тренировки не прерывались больше чем на сутки.
   Но и это еще не все. Кроме сражений и практических занятий, новый командующий уделял особое внимание обсуждению поведения мага в разных жизненных ситуациях. Вот тут-то его мнение сильно отличалось от мнения остальных. Он не признавал некоторые устоявшиеся правила и законы, по которым жили очень многие маги Светлого Ордена и Белого Пламени в частности. В связи с этим часто возникали споры между Реннетом и его так называемыми "учениками". Они считали некоторые действия - такие как "удар в спину", к примеру, - недостойными боевых магов и порой даже чересчур жестокими. Как ни странно, но первой заговорила об этом та самая светловолосая девушка, которая сражалась с ним при помощи магии ветра на второй день занятий.
   Ее звали Линда и она была одной из немногих, кто положительно воспринимал позицию Реннета в тех или иных вопросах. Обладая острым умом и выдающимися качествами по части поиска выхода из нестандартных ситуаций, эта девушка числилась на особом счету у юного мага. Некоторые даже стали называть ее "фанаткой" Реннета, хотя таковой она не являлась.
   - Мастер, вот вы учите нас быть хладнокровными, беспощадными, а в каком-то роде даже эгоистичными и жестокими. Вы постоянно сравниваете нас с темными, но разве став таковыми мы не превратимся в отряд обычных наемников и бандитов? - спросила Линда у командующего. - Если честно, то я сомневаюсь в правильности ваших взглядов.
   Остальные согласно закивали, немного удивленные таким вопросом с ее стороны. А Рэанна, как всегда, ухмылялась.
   - Да, Командующий, и каков будет твой ответ? - добавила она едко.
   - Начнем с того, что темные ничем не отличаются от нас - светлых. Они такие же люди с точно такими же слабостями и недостатками, - хмуро ответил Реннет. - А исторические хроники прежде всего писались светлыми, так что судить по ним темных столь категорично не имеет смысла. И знаете, лучше быть не такими "добрыми" и "хорошими", но зато живыми. А какая вообще разница между беспощадностью и жестокостью? Есть ли она в принципе?
   - Одно происходит от другого, разве нет? - возразила ему Рэанна.
   - Возможно, ты и права, - кивнул юноша, - но некоторые различия все же есть. Я стараюсь учить вас быть беспощадными в бою, не колебаться наносить смертельный удар, так как именно от этого порой зависит ваша жизнь. Каждый, кто берет в руки меч или начинает изучать боевую магию, в глубине души осознает возможные последствия и принимает их. Вы ведь не один раз думали о том, что можете погибнуть на поле боя? Экзаменационные Испытания тоже часть этого ритуала и лишний повод магам задуматься о своем выборе. Потому убийство противника на поле сражения, какой-бы она не была, не может считаться жестокостью. Однако скажу вам честно, от этого никто из вас не перестает быть убийцей, и не важно, какую цель вы при этом преследовали. А что касается жестокости - любое причинение морального и физического вреда другому существу ради собственного удовольствия, а не по необходимости, я расцениваю как жестокость. И поверьте мне, такие люди гораздо хуже всяких убийц.
   - То есть, в бою нет места состраданию? - подытожила Линда.
   - Состраданию есть место всегда и везде, - глухо ответил Реннет. - Говорят, что именно это отличает нас от монстров. Но жалость во время битвы может сослужить вам скверную службу, прошу помнить и об этом тоже, - добавил после.
   - А как же пытки? - не унималась его соперница. - Разве не жестоко ломать человеку пальцы, или прижигать каленым железом?
   Командующий глубоко и устало вздохнул.
   "Вот почему я не люблю такие разговоры, - подумал он. - Она постоянно пытается придраться к моим словам и несказанно бесит меня этим. Уже начинаю сильно сомневаться в собственной адекватности, когда я решил сделать своим помощником именно ее".
   - Это уже будет не полем сражений и тут каждый решает сам за себя, - произнес он, в конце концов. - Если действительно есть в этом необходимость, то существует множество способов получить от человека информацию без ненужного насилия и жестокости...
   - О, так ты у нас добренький? - с деланным удивлением воскликнула Рэанна.
   Реннет злорадно усмехнулся и ответил ей:
   - Такие добренькие как я обречены гореть в Неугасаемом Подземном Огне, вечно сжираемые демонами и другой мелкой нечистью. - Удовлетворенный выражением бешенства на лице девушки, он продолжил: - Как уже было сказано ранее, причем не единожды, не нужно беспрекословно следовать моим словам. Я лишь хочу, чтобы вы задумались над ними, изучили их со всех сторон, и никогда слепо не следовали мнению большинства. Думайте прежде всего о себе и тех, кто вам особо близок...
   К подобным темам они возвращались не раз, из-за чего Реннет начал чувствовать себя старым умудренным жизнью учителем. Он понятия не имел, почему эти вопросы задают именно ему, а не кому-то поумнее. Конечно, у юноши на все было свое личное мнение и до сих пор ему удавалось выжить благодаря собственному разуму и принятым лично им решениям. Он искренне не желал, чтобы члены нового отряда стали подобными ему, но в то же время старался выполнить поручение Киоса и сделать из них боевых магов, способных остаться в живых.
   Порой, во время тренировок ему приходилось пользоваться примерами, которые могли бы произойти с каждым из магов Неосвета. И, конечно же, множество споров возникло при упоминании юношей такого благородного поступка, как "самопожертвование", очень часто применяемого людьми как оправдание собственному бессилию.
   - Допустим, я ваш враг, - обратился Реннет к отряду. Затем, подозвав одного из них к себе, добавил: - А это ваш тяжелораненый товарищ, только что угодивший ко мне в плен. Недалеко идет битва, и ваш отряд отступает под натиском врага. Что бы вы сделали в такой ситуации?
   - Попытались бы спасти товарища и вернуться к остальным, - почти хором ответили все.
   - Как глупо, - фыркнул он. - Тогда... что если враг сильнее вас или их двое, а может даже трое? Что если шансы на победу меньше половины или их вообще нет? Как вы поступите в этом случае? Станете ли вы спасать своего товарища, рискуя быть убитым, или оставите его в руках врага?
   На этот раз ответ нашелся не так быстро. Рэанна с подозрением уставилась на юношу и поинтересовалась:
   - К чему ты это?
   - Вы готовы пожертвовать собственной жизнью, чтобы спасти товарища? - прямо спросил Реннет.
   - Тут и думать нечего, конечно готовы, - откликнулась девушка, а за ней еще несколько магов отряда.
   - Похоже, мои слова и нравоучения до вас так и не дошли, - сокрушенно покачал головой юноша. Он выглядел так, будто только что узнал весть о гибели близкого друга. - Вы действительно обладаете самыми явными человеческими качествами - это, прежде всего "не думать" и "не рассуждать". А ведь тут есть над чем подумать и взглянуть на вопрос с разных сторон. К примеру, чего вы добиваетесь, умирая и спасая кого-то? Что от этого изменится? Тем более, если спасаемый вами тяжело ранен, а возможно вовсе не жилец. Польза от этого будет только врагу.
   - Хотите сказать, что нужно бросить товарища? - спросил один из магов, по возрасту чуть старше Реннета.
   - Именно.
   - Это немыслимо и равноценно предательству! - возразил другой.
   - Разве? - удивился Реннет. Затем, выждав короткую паузу, он театрально вскинул руку, как будто вспомнил что-то. - Аааа... вы наверно о морально-этических аспектах этого поступка говорите. Что ж, скажите мне тогда, ради каких таких чувств вы станете жертвовать собой, ради спасения другого? Ради чувства выполненного долга?
   Увлекшись беседой Реннет не заметил, как Рэанна приблизилась к нему вплотную. Даже чутье к магии тут не помогло.
   - Ты... ты, не смей шутить над такими вещами! - прошипела девушка, схватив его за воротник и дернув к себе. - Тебе неведома человечность. Ты понятия не имеешь, что будет чувствовать товарищ, брошенный тобой. Представляешь, каково умирать, зная, что тебя предали и отобрали все шансы жить? Можешь мне ответить на это, ублюдок? - сорвалась она на крик.
   Реннет смотрел на нее спокойным и безразличным взглядом несколько мгновений, а потом резко оттолкнул ее и освободился. Когда он заговорил, в этом спокойном голосе чувствовался гнев.
   - Вспомни, Рэанна... вспомни юношу, которого бросили умирать на поле боя, уже после того, как битва закончилась. Его не захватывали в плен, а просто отказались лечить. Так что стоит ли у меня спрашивать о предательстве? Бездействие - вот истинное предательство! Вашего поступка мне никогда не забыть, как бы я не старался и что бы я для этого не сделал. - У него непроизвольно руки сжались в кулаки, но тут же разжались и огонь ненависти в карих глазах потух. - Но знаешь, если бы Мастер Селеста пытаясь меня спасти сама пострадала, то я никогда себе этого не простил бы. Чувство боли и вины не дали бы мне спокойно жить.
   - Эт...
   "Это не оправдание!" - хотела было выкрикнуть девушка ему в лицо, но слова застряли в горле и никак не хотели выходить наружу.
   - Спросите себя сами, - обратился неожиданно Реннет к остальным, - хотели бы вы, чтобы кто-нибудь умирал за вас? Хотели бы вы ежедневно испытывать жгучую вину за его смерть? Именно на это вы обрекаете спасенного вами человека, не думая о возможных последствиях...
   - Нет, - тихо ответила вдруг Рэанна. Она, похоже, поняла, что имеет в виду юноша.
   - С какой стороны ни посмотри, но выжившему в любом случае выпадает доля жить с этой болью дальше. Так что те, кто жертвует собой, думают о себе и о своем спокойствии. Не более чем простой эгоизм. Конечно, нельзя подгребать все ситуации под один ответ. Когда дело касается очень дорогого для тебя человека, разум тут уже не властен. Но стоит запомнить, что самопожертвованием не спасти жизнь другого человека. Единственный способ это борьба! Боритесь за свою собственную жизнь и жизнь близких, ведь, в конце концов, не ценящий свою жизнь, не имеет права защищать чью-то еще! - закончил он, повысив голос.
   Члены отряда, все как один, молчали. Им было над чем подумать. Реннет поплотнее запахнулся в плащ и еще раз оглядел всех присутствующих здесь магов. Сам он верил, что возможно спасти товарища и выжить при этом. Все возможно, если не отступать. Однако членом отряда он такого говорить не стал, ибо лучше научиться принимать боль, чем считать, что она никогда к тебе не придет.
   "Прошло всего несколько месяцев, но достаточно ли было этого, чтобы они смогли не умереть в первой же битве? - спрашивал он себя. - Они стали увереннее в сражениях, научились полагаться на самих себя и не ждать от кого-то помощи. Сила никому не дается от рождения, а в большинстве своем приобретается тяжким трудом... - юноша невольно вспомнил выматывающие тренировки день за днем, все последние годы своей жизни. Наверное, именно поэтому он приобрел способность выживать. - Да, они могут превзойти собственные границы и стать по-настоящему сильными, но они никогда не станут такими как я. Что ж, возможно, это и к лучшему..."
   Вслух Реннет ничего не сказал. Откровенные разговоры ему не очень нравились. Тем не менее, когда его спрашивали о чем-либо, он ни разу не замалчивал о собственной позиции и принципах, какими бы со стороны они не казались другим. Может, именно из-за этой черты его характера, к самому концу обучения, подопечные стали относится к своему командиру лучше, чем раньше. Даже не в меру упрямая Рэанна перестала постоянно вставлять ему палки в колеса, хотя это обстоятельство само по себе было пугающим. А возможно, те мелкие крохи уважения с их стороны, предназначались его мастерству, навыкам и здравомыслию. Юноша не мог этого точно сказать. Что и говорить, общаться с людьми у него плохо получалось...
  
  Быстро приближалась осень, и листья деревьев в окрестностях Немисса потеряли свой сочный блеск. Обучение Неосвета подошло к концу. Реннет несказанно был рад этому событию. Ему не терпелось как можно быстрее избавиться от взваленных на плечи обязанностей командующего. В последнее время все силы уходили на ежедневные занятия с отрядом, и времени не оставалось даже для нормального разговора с Мастером Селестой. С ней он виделся не больше двух-трех раз в месяц. Она из-за этого часто подшучивала над ним, дескать, занятия с другими магами определенно пришлись ему по нраву. Как-то даже предлагала стать новым Мастером клана и вместе с ней обучать юных дарований.
   Сам Реннет был совершенно другого мнения. Постоянные групповые сражения повышали его мастерство и навыки, но юноша все равно оставался холоден к большим и шумным компаниям. Кроме того, Глава Киос недавно упомянул, что его аура постепенно темнеет. Он по-прежнему полагал, что это результат негативного влияния теневого элемента.
   Но пусть его рассуждения не содержали в себе и толику правды, юный маг был встревожен таким поворотом событий. Он ни разу не пользовался запретными заклинаниями с того самого дня, однако продолжал изучать их не прерываясь. Возможно ли то, что они могли влиять на ауру мага независимо от количества сотворенных заклинаний? Если так, то время играло против Реннета. Благодаря силе дракона Киос обладал высокой чувствительностью к его ауре и магии в частности, замечая изменения раньше других. Возможно, именно поэтому он смог почуять силу тринадцатилетнего мальчишки в тот памятный день. Но так не могло продолжаться вечно - и юноша очень хорошо это понимал.
   
  Глава 30 Приказ
  
   И вот, долгожданный день настал, а точнее - пришло время отряду выступить в длительный патрульный поход по территории Белого Пламени. Он задумывался для подкрепления результатов тренировок после окончания обучения. Члены Неосвета должны привыкнуть друг к другу в реальных, так называемых "полевых" условиях. Глава клана был убежден, что это необходимо для самого отряда и их будущей деятельности.
   А Реннету на это было глубоко наплевать. Для себя он уже давно решил, что снимет с себя обязанности командира сразу же в конце обучения. Новым лидером, скорее всего, назначат кого-то из членов отряда. Поэтому, исполненный твердой решимости, в самом начале осени он направился лично к Мастеру Киосу.
   Но, к сожалению, это явно был не его день: слова юноши натолкнулись на непробиваемое упрямство Главы. Архимаг попросту отказал ему в полном сложении полномочий командующего. Кроме того он настаивал на том, чтобы первый поход Неосвета возглавил именно Реннет, мотивируя все тем, что до сих пор они успешно развивались под его руководством. Прямо сказать, звучало это все неубедительно. Скорее всего, он хотел удержать парня на должности.
   Глубоко уязвленный таким небрежным отношением к их изначальному договору, юный маг яростно воспротивился. Он открыто заявил Киосу, что не позволит все решать так просто, не учитывая при этом его собственного мнения. Это вызвало между ними словесный конфликт, больше похожий на односторонний спор. Реннета нисколько не остановило то, что его оппонентом был сам Глава клана Белое Пламя.
   Даже проходящие мимо дверей Приемного Зала маги слышали громкий и неприемлемо вызывающий тон мальчишки. Многих удивило то, как именно разговаривал он с Мастером, но смельчаков, желающих узнать, в чем дело, среди них не нашлось. Никто не захотел прерывать эту "беседу" на повышенных тонах. Охрана лишь единожды сунула головы за дверь и, получив приказ не беспокоить, застыла на своем посту в прямой стойке с бесстрастным выражением лица. В связи с данным происшествием появился лишний повод для сплетен у любителей почесать языком.
   Под самый конец голоса затихли, и на некоторое время воцарилась мертвая тишина. Любопытные тут же начали собираться у дверей Приемного Зала, когда те, вдруг, резко распахнулись...
   Стремительными шагами Реннет покинул зал и направился прямо к лестнице, ведущей вниз, к выходу из здания. По виду он казался крайне раздраженным чем-то или кем-то. Никто так и не смог понять, что произошло между ним и Главой, но те, кто на тот момент находился очень близко к дверям, утверждали, что мастер Киос выглядел очень растерянным.
   В тот же день, спустя примерно час, Реннет собрал всех магов нового отряда - в том числе и помощника Рэанну - на тренировочной площадке. В последнее время они часто собирались именно здесь, а уже оттуда уходили в город или в лес.
   - У меня есть новость, неприятная как для всех вас, так и для меня! - начал юноша, старательно подбирая слова и делая короткие паузы. Таким мрачным его еще никогда не видели, поэтому все слушали в полном молчании. Реннет подчеркнуто недовольно продолжил: - Мне дан приказ сопровождать ваш отряд в патрульном походе и, как вы уже наверно сами догадались, в качестве командира.
   Эту новость каждый из членов отряда воспринял по-разному, но большинство просто молчали. Может, им нечего было сказать, или не хотелось произносить вслух. Однако извечная соперница юноши не стала скрывать своего негодования и мгновенно перешла на повышенный тон:
   - Вот же!.. Мне опять придется терпеть все это?! Опять терпеть твое присутствие?! - заявила девушка на глазах у всех. Вся ее сущность выражала недовольство по поводу происходящего. Атмосфера мгновенно накалилась, а маги напряглись.
   Реннет повернулся к ней лицом. В его карих глазах все еще мерцали искорки гнева на того человека, который все устроил именно таким образом.
   - Мне тоже этого не хочется, Рэанна. Но сейчас я бессилен что либо сделать с прямым приказом Киоса. Пожалуйста, можешь сама поговорить с ним и попросить отменить решение. Я буду только рад, - улыбнулся он саркастической улыбкой. Говорил юноша спокойно, без всякого напряжения, только глаза выдавали истину.
   Рэанна лишь демонстративно отошла в сторону, презрительно фыркнув. По сути, она понимала, что ничего не сможет сделать. Реннет встретился с взглядами остальных и сказал:
   - Мы выступаем послезавтра. Подробности о предстоящем походе изложу завтра, но сейчас, прежде чем уйти, я бы хотел сказать пару слов... - Юноша с серьезным выражением лица обдумывал что-то несколько мгновений и только потом продолжил: - В целом, все вы неплохо потрудились. Не буду лукавить, за время тренировок и обучения мы относились друг к другу не очень приятно и вежливо. Я не могу назвать вас своими друзьями, а вы - меня. И это не так уж и страшно, поверьте. Гораздо важнее то, что вы добились успеха и стали единым отрядом. Все остальное, несомненно, придет с опытом. Надеюсь, поход пройдет благополучно для всех нас!
   Закончив эту скудную и не слишком воодушевляющую речь, он коротко поклонился им и направился к выходу.
   - Но почему? Почему вы не можете быть нашим командиром и дальше, даже после похода? - неожиданно для всех бросила ему в спину Линда. Она явно злилась. - Вы были неплохим командиром и именно поэтому мы смогли столь многого добиться!
   Еще несколько человек поддержали ее слова уверенными кивками. Похоже, за эти месяцы в отряде появились и те, кто принял юного мага, как Командующего. Реннет остановился и обернулся. В глазах светловолосой девушки он видел искреннее чувство, похожее на уважение. Он не ожидал услышать таких слов от тех, кого нещадно гонял все прошедшие месяцы, над чьими принципами насмехался. Однако ответ мог быть всего один.
   - Вопрос в том, хочу ли я этого? - заговорил юноша, обращаясь к ней. - Буду откровенен и скажу, что стать вашим командиром изначально не входило в мои планы. Мне просто дали приказ и я его выполнял. За эти месяцы мы с вами героически терпели друг друга, но вы должны понимать, что так не может длиться вечно. Я не хотел и не хочу быть вашим командиром!
   Больше Реннет не произнес ни слова. Он видел, что его слова оскорбили Линду и других, но ничего не мог поделать. Юноша был силен во многих вещах, но отношения всегда оставались его слабым местом и тем самым доказывали его несовершенность.
   Выйдя из здания, юноша отправился к Селесте, чтобы рассказать ей о предстоящем походе. Но, к его огромнейшему сожалению, Мастера не оказалось в крепости. Ванаэль сообщил ему, что ее направили в один из малых кланов, расположенных на границе подконтрольных Пламени территорий, и вернется она оттуда не раньше чем через пять дней. Это сильно расстроило Реннета и он уже начал подумывать о том, чтобы отложить задуманное. С одной стороны он понимал, что времени уже не осталось, но с другой... Мастер Селеста была его единственным другом. Ему очень не хотелось уходить, не попрощавшись с ней. Поэтому все оставшееся время до последующего дня он потратил на обдумывание сложившейся ситуации, однако, окончательного решения так и не принял.
  
   Неосвет выступил рано утром пятого дня первого месяца осени, называемого Месяцем Опадающих Листьев. Патрульный поход должен был длиться несколько недель, и при этом отряду предстояло обойти кругом все приграничные территории, охраняемые кланом. Достигнув порогов Великого Леса на северо-западе, они уже могли возвращаться обратно. В общем, как угадывалось из названия, весь поход оказывался ничем иным, как очередным стандартным патрулированием, но членов в группе на сей раз насчитывалось в разы больше.
   Как уже упоминалось немного ранее, целью данного похода можно считать не само патрулирование или сражения с кем-то, а совместная работа членов Неосвета. Смогут ли они ужиться друг с другом в многодневном и утомительном пути? Как они себя поведут в нестандартных ситуациях?
   Лично самому Реннету подобная проверка казалась бессмысленной тратой времени. Он верил, что истинный потенциал отряда можно испытать и проверить лишь в реальном сражении, а "мирная прогулка" по лесу ничего не даст. Дух товарищества он, как обычно, ни во что не ставил, полагая, что товарищество является слишком непостоянным понятием и расценивается каждым человеком по-своему. Вот только решать в данной ситуации он ничего не мог, потому и говорить об этом с Киосом не стал.
   В любом случае, путь им предстоял неблизкий и, хотя многие члены отряда в прошлом участвовали в патрулировании, перепалки и ссоры возникали частенько. Все же, три человека и двадцать шесть - разные вещи. Не так просто ужиться со всеми. Юному Командующему не раз приходилось вмешиваться и разнимать очередных болванов. Рэанна тоже внесла свой вклад в подобные разборки, так как дисциплину всегда ставила превыше всего, даже выше их с юношей конфликтов. Возможно, девушка имела гораздо большее влияние на членов отряда, чем он. В глубине души Реннет понимал, что без ее помощи справится со всем, ему оказалось бы не под силу, хотя он лучше бы покончил самоубийством, нежели признал это во всеуслышание.
   Командующий изначально держался на некотором расстоянии от остальных и не участвовал в общих разговорах. Желание побыть одному крепло в нем сильнее каждый последующий день и, честно говоря, он и сам толком не понимал причину. Может быть, он просто устал за эти месяцы. Да, и что греха таить, другие члены отряда чувствовали себя гораздо комфортнее, когда командира не было с ними. После недавнего заявления Линде, они стали относится к нему холодней, но Реннет не сокрушался по этому поводу. Он сказал им тогда чистую правду.
   Впрочем, оставался один единственный человек, который относился к нему ровно так же, как раньше - это вечная соперница юноши Рэанна. Она не забывала очень часто бросать на него раздраженные взгляды, будто во всех несчастьях мира был виноват именно он. Это в некоторой степени забавляло Реннета и заставляло перенестись к воспоминаниям прошлого, когда Торн был еще жив, и они нередко болтали с ним во время обеда в столовой...
   Километр за километром оставался позади. Причин для тревог и волнений у отряда не было. Более того, путешествие выдалось очень скучным и унылым. Даже окружающий пейзаж почти не менялся. Весь путь пролегал в основном по лесам и рощам, так как Немисс и прилегающие к нему территории на много километров вокруг проросли ими. Здесь можно встретить любые виды деревьев, начиная от обычных сосен, дубов, берез, и заканчивая драгоценными породами диких фениксов и серебристого ореха.
   В первые дни, с непривычки идти длинной вереницей, огибая громадные деревья и муравейники, пройденное отрядом расстояние оказалось не таким уж большим. Но постепенно все привыкли, и оно стало увеличиваться с каждым следующим днем. Не случись такого, юноша приказал бы повернуть назад, побоявшись провести в этом проклятом патруле старость.
   А вот любителям вкусно и сытно поесть пришлось как раз-таки несладко. Походная еда в виде сушеной говядины, фруктов, орехов и сухарей, считалась очень питательной, но не слишком вкусной. Она предназначалась для поддерживания энергии и сил, а главное - не портилась.
   В общем, поход нельзя было назвать плохим, но и хорошего в нем, особенно для самого юноши, оказалось немного. День шел за днем, отличаясь удивительной однообразностью и серостью. До границ Великого Леса и лежащих там поселений оставалась еще пара-тройка дней, когда это однообразие наконец-то всколыхнулось чередой неожиданных событий... и вряд ли они кого-нибудь обрадовали.
   Утро того дня началось вполне обычно, можно даже сказать обыденно. До полудня шли спокойным и размеренным шагом, преодолели длинный отрезок пути, а потом остановились на небольшой отдых. Растущие в округе лиственные березы и клены, уже позолоченные осенью, придавали солнечной ясной погоде еще большей яркости и красок. Шуметь и громко разговаривать, конечно же, запрещалось, даже если никаких признаков опасности поблизости не наблюдалось. На этом, как и на выставление дозорных, настоял Реннет. Поэтому, как только объявили привал, двое магов ушли вперед, чтобы осмотреться. Остальные уселись прямо на опавшие листья, стелющиеся по земле.
   Раньше юноша сам отправлялся в дозор, благо способности позволяли ему обнаруживать возможного противника быстрее, чем они его. Но с недавних пор он решил подключить и членов отряда к этому. Отсюда до ближайшего селения было довольно далеко, поэтому он мог без всяких тревог отправить вместо себя кого-то другого.
   Сейчас Реннет, по своему обыкновению, сидел чуть подальше от основной группы, ближе к глубокому оврагу, пролегающему справа от них. Он с задумчивостью жевал сушеное мясо, время от времени посматривая по сторонам. Его по какой-то непонятной причине одолевала смутная тревога, будто что-то вокруг не так. Что именно он понять не мог, сколько бы ни прислушивался или присматривался, но началось подобное ровно в тот момент, когда они расположились на отдых. Даже его необыкновенное зрение, позволяющее видеть магию, не приносило никаких результатов. Все выглядело вполне мирно и спокойно, но от этого юноше становилось еще сквернее...
   Вскоре вернулись дозорные, но в этот раз они не стали присаживаться возле остальных, а направились прямо к командующему. Лишь увидев их встревоженные лица, Реннет понял, что-то случилось. Он быстро отправил еду в сумку и остался сидеть на месте, чтобы не поднимать лишнего шума. Но нестандартное поведение двух дозорных и напряжение на лице командующего не остались незамеченными. Конечно, никто не начинал вскакивать с места и кидаться на них с вопросами: они придерживались норм дисциплины, благополучно вбитой им в головы суровой и тяжелой рукой Рэанны. Однако тихие перешептывания буквально за считаные мгновения охватили весь отряд.
   Один из дозорных что-то тихо зашептал на ухо Реннету. Тот нахмурился и, в свою очередь, задал ему несколько вопросов, но сделал это так, чтобы не услышали остальные. Выслушав их торопливый ответ, сопровождающийся бурной жестикуляцией, он поднялся на ноги и подошел к Ледяной Чародейке. Приказ оставаться на месте и не терять бдительности прозвучал из уст мальчишки с холодным спокойствием. Девушке это явно не понравилось, но она все же кивнула в знак согласия.
   Не теряя ни минуты на объяснения, Реннет и двое дозорных магов начали спускаться по крутому и песчаному склону оврага, скоро скрывшись среди невысоких кустов и деревьев, обильно растущих по его дну...
  
   Юноша оставался спокойным, а вот его спутники явно держались изо всех сил, пытаясь скрыть беспокойство и страх. Всего несколько мгновений назад они сообщили ему о неожиданных гостях, стоящих лагерем недалеко от их отряда. Прочесывая окрестности, дозорные услышали голоса нескольких людей. Они тут же остановились и прислушались: голоса оставались на месте и не перемещались, потому был сделан вывод, что они расположились на отдых, так же как и Неосвет. Это уже само по себе большая удача, так как неизвестно что могло случиться, если бы они неожиданно столкнулись. Подобное частенько заканчивалось многочисленными жертвами с обеих сторон. Также, Реннет похвалил дозорных за то, что они благоразумно вернулись назад, а не стали пытаться подойти к ним ближе.
   Для начала необходимо узнать кто они такие и сколько всего их там - это командующий прекрасно понимал. Судя по сбивчивому рассказу магов, голоса слышались примерно в километре от их отряда, на том же берегу оврага. Потому он решил перелезть на противоположный берег и подобраться как можно ближе к ним.
   Предположений насчет того, кто это мог быть, у юноши нашлось немного: дровосеки и охотники редко заходили так глубоко в здешние места, а маги Светлого ордена опять же не стали бы проникать на чужую территорию без предварительного договора с кланом. Оставались всякого рода разбойники и маги из числа неприятелей. В любом случае надлежало все тщательно выяснить, прежде чем предпринимать любые действия
   Реннет повел своих спутников по самому дну отнюдь не случайно. Уже через двести метров он почувствовал присутствие магии впереди. Это значило лишь одно: перед ними не простые разбойники...
   "Наверняка, если мы подберемся к ним с этой же стороны, нам удастся услышать их разговор, но так как это маги, то лучше будет узнать их численность. А хороший обзор открывается как раз с противоположного берега, - рассудил Реннет. Честно говоря, юноша почти не сомневался, что это будут именно маги. Он ждал чего-то подобного, причем уже довольно давно".
   Продравшись сквозь крапиву и странные на вид колючие кусты, троица вскарабкалась вверх, стараясь соблюдать предельную осторожность. Молодой командующий Неосвета конечно понимал, что иногда необходимо и на брюхе проползти, чтобы остаться незамеченным, но впившиеся в одежду и голые части тела колючки его вконец доконали. Благо, дальше путь пошел легче. Прячась среди растущих на краю оврага берез, они двинулись вперед, ориентируясь по чутью Реннета.
   Дойдя до цели, командир приказал залечь в траву и не высовываться, а сам пополз к самому краю.
   Лишь бросив один единственный взгляд на противоположный склон, у него не осталось сомнений в том, что перед ним враги. Он явственно видел несколько фигур в темных плащах и, судя по их спокойному поведению, они действительно расположились на отдых, выставив часовых вокруг лагеря. Впрочем, возможность быть замеченным волновала сейчас Реннета меньше всего. Это без сомнений отряд темных, но вот их количество в несколько раз превышало любой патруль или разведывательную группу. Юноша лично насчитал более сорока источников магии.
   Понаблюдав за ними еще немного и подметив необходимые детали, он осторожно вернулся к дозорным и сразу же отдал приказ возвращаться в отряд. Про очень тревожные ощущения, начавшие одолевать его с недавних пор, он распространяться не стал, чтобы не случилось паники. А паниковать есть из-за чего, если все действительно так, как думал он.
   Обратный путь к отряду занял считаные минуты. Путь им уже был знаком, да и командующий усердно поторапливал своих подчиненных.
   По возвращению Реннет собрал всех магов отряда и коротко обрисовал им ситуацию. Новость о такой большой группе вражеских магов подействовала на всех по-разному: некоторые откровенно начали паниковать, а другие - напротив загорелись желанием побыстрее схватится с ними в бою.
   - Что здесь делает настолько большой отряд? Подобное не встречалось со времен сражения у Немисса. Вам не кажется все это немного странным? - задалась вопросом Линда.
   Реннет думал ровно о том же самом. И у него даже был возможный ответ на этот вопрос, но его он решил пока не озвучивать при всех.
   - Очень сильно повезло, что наши отряды не успели столкнуться друг с другом прежде, чем их обнаружили дозорные. Иначе, возник бы самый настоящий хаос, - задумчиво произнесла Рэанна.
   - Столкновение неизбежно в любом случае, - парировал Реннет. - Они, скорее всего, направляются именно сюда и обязательно споткнутся о наши следы.
   - Значит, уйти незаметно тоже не получится, - сделал вывод хмурый на вид русоволосый маг второй ступени.
   - Тогда что же мы будем делать?
   - Мы знаем о них, а они сейчас не ведают о нас. Можно сказать, что это шанс напасть первыми и тем самым получить громадное преимущество, - ответил Командующий на заданный кем-то из членов отряда вопрос.
   Рэанна усмехнулась и добавила:
   - Как это ни странно, но сейчас я с тобой согласна, Реннет.
   Времени на подробное обсуждение плана не оставалось, поэтому ограничились парой минут. Рэанна предложила устроить засаду, однако юноша тут же отмел эту мысль, сославшись на то, что неизвестен точный маршрут противника. Он предлагал нанести упреждающий удар самим, пока есть такая возможность. На самом деле причиной такой настойчивости стало не столько желание не упускать шанс, а непонятное ощущение, беспокоившее его все сильнее и сильнее. Ему казалось, что они упускают что-то очень важное во всем происходящем. Именно по этой причине он хотел покончить с ними как можно быстрей.
   - Все может получиться, если мы расставим небольшие группы магов на некотором расстоянии друг от друга, подобно сети, - не сдавалась Рэанна. Стоило признать, в упрямстве она ничуть не уступала командующему.
   - Не выйдет, - хмуро ответил ей Реннет. - Нас вдвое меньше и распыление сил только усугубит проблему. Мы атакуем первыми.
   То ли из-за довода, приведенного им, то ли еще из-за чего, но на этот раз соперница не стала перечить ему. Пусть и с недовольным видом, она согласилась.
   Перед тем как начать продвижение к противнику, юноша приказал всему отряду разбиться на пары. Это построение они изучали тщательней всего и потому никаких проблем не возник... не должно возникнуть. Подчиненные догадались о тактике, которую решил применить командующий. Действовали максимально четко и слаженно.
   Реннет неспешно повел их вперед, предварительно наказав держаться параллельно оврагу, при этом, не выходя на открытые пространства, чтобы не заметили с другого берега. Сам он встал во главе, чутьем и зрением ведя отряд в нужном направлении. Тринадцать пар перемещались по осеннему лесу, стараясь шуметь как можно меньше.
   И когда до вражеского отряда оставалось около двухсот-трехсот метров, юноша приказал всем остановиться. Пробравшись метров на сто вперед, уже в одиночку, он тщательно изучил и запомнил расположение каждого темного мага, то есть, источника магии. Это чутье Реннет развил до такой степени, что мог указать точное направление и расстояние до цели. Уже спустя несколько минут, вернувшись обратно, он передал им собранную информацию и разделил магов соответствующим образом.
   По две пары он направил для ликвидации дозорных противника, расположенных к востоку и северо-западу от основных сил. Им надлежало не дать врагу сбежать, когда начнется сражение. Остальные девять пар Командующий разделил между собой и Рэанной. Иными словами, пять пар, включая себя, вела она, а другие четыре - сам юноша. Так как в Неосвете на данный момент было двадцать семь человек, в первой группе оказалось десять магов, а во второй всего девять. Реннет всегда работал без пары, и считал подобный расклад к лучшему, так как стоящий над душой человек только помешал бы ему действовать в полную силу.
   Итак, девятнадцать членов отряда под руководством Реннета и Рэанны начали осторожно, но в то же время максимально быстро, двигаться к вражескому лагерю. Юноша постоянно контролировал положение источников магии, пока они не проявляли активности. Лишь когда послышались крики, указывающие на то, что их заметили, отряд резко перешел на бег.
   Темные расположились у края оврага, где деревья росли гораздо реже. Ворвавшиеся туда одной целой группой маги Белого Пламени быстро рассыпались по открытой местности и набросились на противника.
   Построение парами, при котором два мага работали бок о бок, называлось "теневым". Ему Реннет научился в Гильдии, а полгода назад начал обучать и новый отряд. Насколько ему было известно, такое построение не использовалось ни в одном клане Светлого Ордена, где отдавали предпочтение линейным построениям. Удивительно, но юноша изначально даже не предполагал, что воины-маги на Безымянном острове изучают групповые бои, так как нанимали их всегда поодиночке. Возможно, в планах этой таинственной организации числился не только контроль над всеми наемными структурами континента.
   В общем, суть построения заключалась в том, что атакующий маг в паре всегда был защищен свои напарником, а значит, мог сражаться в полную силу, не боясь получить ранение. Если атакующий всегда находился на передней линии, то защищающий его маг в основном держался сзади или сбоку, не отходя от него ни на шаг, подобно тени. Отсюда, собственно, и название построения. Конечно, второму приходилось несладко, непрерывно защищая и себя и своего товарища заклинаниями. Чтобы два мага разных стихий и наклонностей могли действовать слаженно, требовались долгие тренировки на практике. Реннету понадобилось целых четыре месяца, чтобы добиться от отряда хороших результатов, зато с точки зрения тактики, подобное построение неуязвимо во всех смыслах, если сражение идет не на идеально открытых пространствах, позволяющих развернуться широким строем. Даже возможность разделения пары в ближнем бою юноша свел к минимуму, выбрав защищающими тех магов, которые владели стальным оружием.
   Действенность такого необычного построения члены отряда проверили на себе в первых минутах разгоревшегося сражения.
   Неосвету удалось вывести из строя сразу нескольких вражеских магов в первой же атаке, благодаря фактору неожиданности. Дальше оказалось труднее. Темные не были обычной разбойничьей шайкой, а опытными тренированными магами и недооценивать их крайне глупо. Несмотря на потери, они быстро пришли в себя и по приказу своего командира рассеялись во все стороны. Это уже само по себе исключало возможность получения урона от атак широкого радиуса действия. Затем сразу по два-три темных мага старались окружить со всех сторон одну пару светлых, тем самым вынуждая их сойтись с ними в ближнем бою. При этом они действовали хладнокровно и яростно. Во время грохота и всеобщей неразберихи их действия могли бы показаться хаотичными, но это было совсем не так.
   Нападая с нескольких сторон, противник повышал шанс уничтожить пару противника первой же атакой, а если это получиться сделать с двумя-тремя магами за короткое время, то считай, что битва выиграна толком даже не начавшись. Однако на этот раз все пошло не так, как задумывал вражеский командующий...
   Реннет уже сталкивался с тактикой группового боя темных и именно по этой причине сделал ставку на построение "теней-защитников". Сейчас они не могли напасть на них поодиночке, а только на целую пару, сражающуюся спина к спине. Можно сказать, что пары защищали друг друга, когда их враги могли полагаться лишь на самих себя.
   Однако, как ни посмотри, тактика - это всего половина успешного завершения сражения. Остальное зависело от самих боевых магов. К огромнейшему облегчению юноши, члены его отряда не зевали и не поддавались панике, что уже хорошо. Это доказывало, что его старания не пропали даром и юнцы, больше года назад пережившие свою первую и настоящую битву, теперь имели права называться "боевыми магами". Суровые и жесткие тренировки укрепили не только их тела, но и сознание.
   
  Глава 31 Победа и проблемы
  
   Вспышки огненных заклинаний, грохот и свист, крики людей и звон стали - все это смешалось, превратившись в песнь проливающейся крови, боли и смерти. Во время битвы ни у кого не оставалось времени оглядываться вокруг, каждый из членов Неосвета полагался на своего товарища и, конечно же, самого себя. Поставленные в атаку маги ветра и огня вверяли свои жизни напарникам земляных и водных стихий. Вот здесь-то и проявлялась вся сила их единства. Иначе говоря, у сомневающихся в себе и товарищах было мало шансов выстоять против врага.
   Напряжение этой битвы не шло ни в какое сравнение со сражением у Немисса с отрядом Ворона. Хотя в тот раз Реннет большую часть времени провалялся в полубессознательном состоянии, дух смертельного столкновения темных и светлых он почувствовал всей своей сущностью.
   Сейчас все иначе, и каждый маг дрался осмысленно, без панических действий и неосторожных поступков. Во всяком случае, юноша надеялся на это...
   Сам он действовал в одиночку, и враги настойчиво пытались этим воспользоваться. Они не прекращали попыток окружить его, но все их замыслы проваливались один за другим. Реннету приходилось много раз тренироваться с отрядом, уходить из окружения он научился. При этом ему не пришлось пользоваться всей доступной ему силой. В этот раз он дал предпочтение доброй стали, лишь изредка взрывая огненные шары и прожигая темных магическими стрелами. Впрочем, в такой потасовке особо и не разгуляешься, потому что есть немалый шанс навредить своим, нежели противнику.
   Трое очень надоедливых магов насели на юношу с несгибаемым упрямством. Низкорослая черноволосая чародейка попыталась достать его резким выпадом длинного изогнутого меча, но он, в последний миг, успел подставить собственный клинок. Сталь высекла искры. Силу в удар эта девушка вложила порядочную, но кажущийся худощавым слабаком юный маг и с места не сдвинулся. Правда, ответный удар нанести ему тоже не дали двое других, налетев сразу с обеих сторон.
   Как ни посмотри, темные умели драться с сильным противником, заменяя друг друга после каждого выпада. А так как физические данные и стили боя у каждого из них отличались, столь быстрая смена противников очень сильно утомляла, и Реннет постепенно отступал под давлением их атак. Скоро поле основного сражения осталось в стороне. И, наверное, первый раз с начала битвы юноша пожалел о том, что сэкономил силы, не воспользовавшись "теневым перемещением". Оно позволило бы ему двигаться в разы быстрее...
   Но и враги просчитались, уповая на быструю и легкую победу. Реннет не зря считался мастером по скоростному созданию таких заклинаний, как поджигающая сфера, огненный шар, или пламенная стрела. Даже Мастер Селеста, признанная одной из сильнейших огненных магов Светлого Ордена, уступала ему в этом. Используя попавшееся на пути дерево для того чтобы разорвать дистанцию, юноша отбросил меч назад, за спину, и сложил ладони вместе. Практически мгновенно между ними появился шар голубовато-желтого пламени. Он тут же метнул заклинание в троицу и сам отпрыгнул как можно дальше.
   Темные поняли его замыслы и также рассеялись в разные стороны, но окончательно уйти от мощного взрыва им не удалось. Этим коротким замешательством не грех было воспользоваться. Реннет специально отскочил к брошенному ранее мечу, а теперь подобрал его и метнулся к одному из своих противников. Косой рубящий удар клинком в область шеи стал для темного мага последним. Схватившись за горло и захлебываясь собственной кровью, он упал в траву и задергался в предсмертных конвульсиях. Юноша же, избавившись от первого, напал на второго. Буквально в то же мгновение, как будто выскочившая из-под земли Линда, занялась черноволосой девушкой.
   Реннет был словно рожден для одиночных боев. Не прошло и минуты, как второй маг из троицы упал с пробитыми легкими. Он был еще жив, но юноша не обращал на него внимания. Уже спеша на помощь к Линде, которая почему-то действовала без своей пары, командующий Неосвета почувствовал неладное... и застыл на месте. За единый миг в его сознании прокрутились все события последних часов и, смешиваясь с догадками, которые он уже не один раз проворачивал в голове, они обрели ясные очертания чего-то очень масштабного и одновременно опасного. Он даже растерялся на короткое время, но произошедшее мгновением позже быстро заставило его очнуться...
   Сперва он ощутил небывалую волну магии, прокатившуюся по всей округе. Наверное, ее почувствовал не он один. А потом раздался чудовищной силы взрыв, чуть ли не сбивший юного мага с ног. В отличие от Линды и черноволосой чародейки, оцепеневших в замешательстве, Реннет достаточно скоро пришел в себя: ему даже не пришлось поворачивать голову, чтобы понять, что эпицентр взрыва находился прямо на месте сражения основных сил. Вся небрежность и неуверенность в нем испарилась тотчас. Подобно черной тени подлетев к замешкавшейся противнице Линды, он одним резким взмахом клинка снес ей голову.
   Светловолосая девушка из Белого Пламени шокировано уставилась на командующего, чувствуя, как горячая кровь врага, брызнувшая на лицо, медленно стекает к подбородку. Ей ни разу не приходилось видеть такую холодную и темную безжалостность в глазах юноши...
   - Идем, у нас мало времени! - крикнул Реннет девушке-магу, попутно убирая окровавленный не единожды клинок в ножны. Вытирать ее не оставалось времени. Не дожидаясь ответа, он повернулся и бросился к месту схватки остальных членов отряда.
   Когда они подошли к эпицентру сражения, все уже было кончено. Повсюду вокруг валялись тела убитых магов в черных плащах и слышались стоны раненных. В самом центре открытого пространства, в земле зияла обширная яма. Это и была та самая воронка от взрыва. Реннету понадобился лишь один короткий взгляд, чтобы понять, победа досталась Неосвету. Быстрым шагом он миновал небольшую группу обезоруженных магов из вражеского отряда и, подойдя к Рэанне, сразу же поинтересовался у нее:
   - Что произошло?
   Та нахмурилась и смахнула рукавом пот со лба. На ее лице не осталось обычной холодной дерзости.
   - Дженна... - произнесла девушка очень знакомое Реннету имя, и запнулась, не в силах продолжить.
   Впрочем, юноша и сам быстро догадался. Он подошел к одному из тел, лежащих у края кратера, созданного чудовищным взрывом. Светло-серый плащ, обожженный в нескольких местах и запятнанный кровью, а также опаленные рыжие волосы, рассыпанные по земле, только подтвердил его догадку, но все же, он присел на одно колено и дотронулся до бледной шеи девушки. Пульса не было. Чтобы окончательно убедится, Реннет посмотрел на лежащее тело магическим зрением и опять не уловил никаких признаков магии. Дженна была мертва...
   - Она не сумела удержать собственную магию, верно? - не поворачивая головы, спросил он у стоящей позади Рэанны.
   - Да, девчонка потеряла контроль над заклинанием, - ответила та тихо. Тут же послышался испуганный вздох подошедшей Линды. Она явно была шокирована увиденной картиной.
   - Я предполагал, что такое может произойти, - хмуро кивнул юноша, на мгновение прикрыв глаза. - Что с ее напарницей?
   - Тоже погибла. Все случилось слишком близко к ней. Еще, от взрыва пострадали несколько темных и трое членов нашего отряда. Думаю, их ожоги не смертельны. Сейчас ими занимаются лекари. Возможно, именно этот взрыв и решил исход боя, - произнесла она, продолжая наблюдать за юношей.
   - Ясно, - кивнул Реннет и медленно поднялся на ноги. Перед тем, как снова заговорить, он самостоятельно проверил пульс напарницы Дженны.
   "Кажется, ее звали Элисент, - сделав усилие над своей памятью, вспомнил юноша. - Достигла ли она вообще совершеннолетия?"
   Этот вопрос он не стал задавать своему помощнику. Мертвых уже не вернуть, и сейчас время подумать о живых. Поэтому Реннет попросил подробный отчет о погибших и раненных в бою с обеих сторон.
   - Тридцать восемь магов и пять колдунов противника убиты или тяжело ранены, а шестеро сдались в плен. С нашей стороны погибших только двое, но больше половины отряда получили ранения. Четверо из них в очень тяжелом состоянии, - перечислила девушка, предварительно сверившись с одним из целителей, хлопочущим над молодым магом с глубоким порезом нижней части живота.
   Реннет удивился тому, что погибших оказалось всего двое, но виду не подал. Его лицо оставалось холодным и спокойным, что явно начало раздражать Рэанну. Оглядев весь отряд и видя их усталые и совсем не победные выражения лиц, юноша заявил нечто совершенно неожиданное:
   - Мы уходим, сейчас же!
   Его слова потонули в леденящей тишине, воцарившейся на месте сражения. Правда, длилась она недолго...
   - Ты что, вконец обезумел?! Нам необходим отдых, а раненным срочное лечение! - выкрикнула Рэанна, однако заметив мрачное и не на шутку встревоженное лицо командующего, тут же замолчала.
   - У нас просто нет времени. С северной стороны приближается еще один отряд магов. Пусть пока очень размыто, но я уже чувствую их. Такое же ощущение у меня появилось во время привала, но тогда я принял его за обычное чувство тревоги. А сейчас я точно знаю, что это проявление моего чутья к магии. Оно усилилось.
   - Может такое быть, что это союзный отряд? - спросила у него пришедшая в себя Линда. Кровь с лица она так и не попыталась оттереть. - Ты ведь не способен отличить темных и светлых по их магии.
   - Сильно сомневаюсь, - покачала головой Рэанна.
   - Согласен с тобой, - кивнул юноша. - Кто бы это ни был, рисковать всем отрядом я не намерен...
   Девушка-маг, владеющая элементом льда, взглянула на него с подозрением. "Он что-то недоговаривает..." - мелькнула мысль. Хоть юноша и казался с виду спокойным, на самом деле сейчас в нем шла нешуточная борьба, и девушка это тоже заметила.
   - Тебе не кажется, что нам будет лучше остаться здесь и попробовать удержать врага? Вполне возможно, что они направляются в сторону Немисса. Не забывай, у нас есть долг перед нашим кланом и всем Светлым орденом! В конце концов, с первым отрядом мы покончили без крупных потерь, - высказалась она вслух.
   Реннет раздраженно махнул рукой на север.
   - На этот раз все сложиться иначе и, скорее всего, погибнут все. И потом, нет уверенности, что за вторым отрядом не последует третий, а потом и четвертый...
   Рэанна понимала, к чему он клонит, но не сдалась и попыталась возразить:
   - Но долг требует от нас...
   - Мне плевать на ваш долг! - с холодным гневом в глазах оборвал ее командующий. Затем, пригладив левой рукой торчащие в разные стороны растрепанные волосы, он продолжил уже спокойнее: - Я никому и ничего в этом мире не должен, советую тебе хорошенько запомнить. Я все делаю лишь исходя из личных соображений, не следуя чьим-то долбаным правилам.
   Обратившись к остальным, он громко отдал приказ всем собираться и уходить. Удивительно, но никто не посмел ослушаться приказа командующего. Что и говорить, прямое распоряжение Мастера Киоса требовало от них полного подчинения Реннету. Даже постоянные бунтари были сейчас не в том состоянии, чтобы спорить и возражать.
   - А как же раненные и пленники?
   Этот вопрос принадлежал Линде, но за юношу ответила Рэанна:
   - Раненных понесем на себе, - твердо заявила она. Реннет как-то странно посмотрел на нее, но... так ничего и не сказал, просто кивнув. На миг создалось ощущение, будто он не согласен с ее решением и был готов бросить раненных на произвол судьбы, но наблюдающая за ними девушка свалила все на высокий уровень напряжения, витающего в воздухе.
   Тем временем, командующий прошептал несколько слов и сотворил небольшой шар пламени, неестественного голубого оттенка. Держа его одной рукой, он старательно влил в этот шар больше магической энергии, а потом без лишних слов бросил сотворенное заклинание на тело Дженны. Серую ткань плаща в мгновение ока охватило яркое пламя.
   - Что ты делаешь, ублюдок! - набросилась на него Рэанна.
   - Хочешь, чтобы их тела достались вражеским некромантам? - холодно спросил у нее Реннет, сотворив еще одно такое же заклятие. На испуганные взгляды членов Неосвета он даже внимания не обратил. - Или, быть может, собралась тащить трупы с собой?
   - Я уже начала думать, что ты становишься нормальным... но, похоже, ты потерял всякую человечность, - глухо произнесла девушка, с силой сжав кулаки.
   - Ну, значит теперь ты поняла, что ошибалась... - коротко констатировал тот и бросил второй огненный шар на тело Элисент, а затем направился к пленникам, сидящим в сторонке под охраной четырех магов.
   Всего их оказалось шестеро, включая одного колдуна. Они прекрасно видели произошедшее только что, но даже не дрогнули и не испугались. Темные прямо смотрели на юношу и молчали. Реннет тоже остался немногословным. Вытащив из ножен с пояса серо-стального цвета клинок, уже обагренный кровью, он сказал, что они должны быть готовы к такому исходу. Те просто опустили взгляд в землю, и меч юноши поднялся и опустился ровно шесть раз. Он нанес удары с максимальной точностью и хладнокровием, решив проблему пленных раз и навсегда. Наблюдавшие за этим зрелищем маги Белого Пламени поспешили отвернуться. Их командующий предстал перед ними совершенно в ином свете и казался другим, незнакомым, пугающим.
   А Реннет, с тем же холодным спокойствием вытер клинок о траву и отдал приказ возвращаться. Он чувствовал приближение второго отряда темных отчетливей, чем раньше.
   Неосвет двинулся вперед со всей возможной скоростью, а с четырьмя раненными товарищами это оказалось непросто. Впереди встали все неспособные на данный момент сражаться. Им помогали несколько менее пострадавших магов. А все остальные остались позади, чтобы в случае нападения врага прикрывать им спины. К счастью, опасаться неожиданной атаки не стоило, так как Реннет мог почувствовать ее заранее.
   Линда и Командующий замыкали идущий длинной вереницей отряд, а Рэанна встала впереди. Она ориентировалась лучше всех и потому взяла на себя роль ведущего. В этом отношении, после случая двухгодичной давности, когда он просчитался в направлении и угодил в тыл темных, юноша перестал доверять себе. Даже в долгих путешествиях с заданием от Правящего клана, он старательно и четко следовал картам, хотя и в этом случае ошибки случались нередко. А сейчас им надлежало идти тем же маршрутом, которым они прошли сегодня утром. Таким образом, исключалась возможность наткнуться на глубокий овраг или озеро, способное сильно задержать их на месте.
   Реннет искоса посмотрел на идущую рядом светловолосую чародейку: Линда выглядела подавленной и чрезмерно бледной, что совершенно не походило на ее спокойный и рассудительный характер.
   - Похоже, ты хотела сказать мне что-то, - тихо произнес юноша, обращаясь к ней.
   Это явно было утверждение, а не вопрос. Девушка бросила на него внимательный взгляд - тот смотрел лишь вперед, - заколебалась на мгновение, а потом все же заговорила:
   - По-моему, это сражение худшее, что мне пришлось пережить, - призналась она честно. - Но была ли необходимость убивать пленных магов? Они же сами сдались нам? Мы могли допросить их, прибыв в Немисс и узнать о планах темных больше. Просто... просто ты всегда говорил, что не различаешь их и нас, как плохих и хороших...
   "Так вот что ее беспокоит? Надо же, даже перестала звать меня на "вы"... Непонятно только, хороший это знак или не очень... - всплывали в сознании Реннета обрывки мыслей, когда он сосредоточился на очередной проверке окрестностей на источники магии".
   Закончив с этим, он твердо ответил ей:
   - Так и есть, я до сих пор не изменил собственного мнения касательно различий между темными и светлыми. Однако я считал тебя гораздо умней остальных членов нашего отряда...
   - В каком смысле?
   - Просто думал, что ты и сама уже догадалась. Хотя... признаться, я тоже поначалу не обратил внимания на такую важную деталь.
   Линда приподняла тонкую светлую бровь, едва заметную из-за длинной ровной челки, свисающей со лба. Ее лицо выражало недоумение и вопрос. Реннет поспешил объясниться:
   - Отряд темных слишком долго стоял на одном месте. Очень долго для обычного полуденного отдыха. Но, если предположить, что они остановились вовсе не ради отдыха, то тогда возникает вопрос: для чего? Что или кого они там ждали? Явно не нас, иначе не позволили бы себе так расслабляться.
   - Второй отряд! - быстро догадалась девушка, смахнув с подбородка капельки пота.
   Юноша кивнул и продолжил:
   - Именно. И сдались эти шестеро вовсе не в стремлении спасти собственные жизни, а просто понадеявшись на товарищей из второго отряда. Скорее всего, они предполагали дождаться момента, когда мы схватимся с ними, а затем напали бы со спины. Мне уже приходилось видеть темных в битве, и уверяю тебя, они из тех, кто сражается до самого конца. Я догадался об уловке по их спокойным выражениям лица и сразу же принял решение на устранение. Оставлять магов там, значило подкинуть их отряду много полезной информации о нас, - закончил Реннет. Он не стал говорить, что убил бы пленных, даже если у них не было этой информации, прекрасно понимая, как она отреагирует на такое.
   Линда не стала больше задавать вопросов. Реннет в каком-то смысле сочувствовал ей, ему тоже в свое время пришлось пройти через убийство безоружного человека. Но в грядущей войне - а в том, что она обязательно грядет, сомнений уже не оставалось - для сантиментов нет места.
   Отряд без перерывов шел целых два часа. И вечер стоял уже не за горами. В лесу всегда темнело гораздо быстрее, чем в любом другом месте. К этому времени все успели порядком вымотаться. Особенно тяжело приходилось тем, кто нес на себе раненных, не смотря на то, что они менялись каждые полчаса. И сами раненные чувствовали себя все хуже и хуже, поэтому лекарям постоянно приходилось их подлечивать.
   "Подумать только, мы еще умудряемся не подпускать близко к себе преследователей, - подметил юноша, следуя позади группы. - Однако это продлится недолго и скоро нас все равно нагонят, а в нынешнем состоянии Неосвет для них не угроза".
   Реннет отдавал себе отчет в происходящем. Неосвету удалось продержаться столько времени лишь благодаря упорству ее членов и обстоятельствам, при котором темным приходилось тщательно искать их следы и полагаться только на них. Это значительно замедляло передвижение. Еще одно преимущество в виде чутья Командующего также сыграла в этой "погоне" немаловажную роль. Они без всяких проблем уходили от ловушек и западни, подстраиваемых врагами, в попытке взять их в кольцо или замедлить. Но все это не давало им возможности оторваться от них окончательно, наоборот, темные постепенно настигали их. Эта охота выматывала обоих ее участников, однако успевшему уже поучаствовать в одном сражении отряду светлых приходилось значительно труднее.
   Вдруг, юноша вновь почувствовал, как их преследователи разделяются на две группы. Когда это случилось в первый раз, ему показалось, что он сходит с ума. Надо сказать, странное то было ощущение...
   - Какие же они все-таки упрямые, - с досадой прошептал он и ускорил шаг, чтобы догнать идущую впереди Рэанну. Для этого ему пришлось обогнуть длинную вереницу магов.
   Словно спиной почувствовав приближение юноши, помощница командира обернулась. Выглядела она свежее остальных, но и на ее лице появились следы усталости. "До назначения в Неосвет Рэанна служила в разведывательном отряде клана, отсюда и поразительная выносливость к долгим путешествиям", - подумал Реннет, приблизившись к ней.
   - Они пытаются окружить нас. Наверно поняли, что уже близко, - выдохнул он.
   Та бросила на него пристальный взгляд, встряхнула длинными черными волосами, достигающими ей до лопаток, и спокойным тоном произнесла:
   - Как я поняла, уйти из капкана в этот раз будет сложней. И мы, ко всему прочему, потеряем на это много сил и времени. - Она задумалась, не замедлив шага, и спустя минуту продолжила: - Если мы немного поторопимся, можем успеть достичь большой поляны, которую пересекали сегодня утром. По моим подсчетам, она примерно в трех километрах пути отсюда. На открытом пространстве им не удастся окружить нас и застать врасплох.
   Реннет поразился умению его непримиримой соперницы быстро и ловко рассчитать план действий. Может, во многих понятиях и принципах они были не согласны с мнением друг друга, но в стратегии и тактике она была сильна, особенно когда не поддавалась эмоциям.
   - Верно, сейчас это наиболее выгодная позиция для нас, - кивнул Командующий. - Тогда веди вперед. Нам придется немного побегать, чтобы выиграть достаточно времени, - сказал он и тут же прошел обратно в конец отряда. Рэанна так и не смогла узнать, для чего выигрывать время-то?
   - Боже, избавь меня пожалуйста от присутствия этого несносного юноши в отряде! - глухо пробормотала она и ускорила шаг, предупредив о новом приказе идущих вслед за ней магов.
   Отряд рванул вперед, обходя и огибая деревья длинной извивающейся вереницей, похожей на гигантскую живую змею. Пусть все они устали, сообщение о том, что через три километра пути ждет долгожданный отдых, придало им дополнительных сил.
   Юноша, помогавший раненным, через некоторое время заметил, как противник начал отставать и соединятся обратно в одну группу. Это давало Неосвету небольшую фору. Чтобы поддержать в членах своего отряда боевой дух, в данном случае необходимый для отступления, Реннет оповестил об этом всех.
   И действительно, на лицах некоторых магов появились торжествующие улыбки и этот случай, наверно был единственным на всем протяжении обучения нового отряда, когда командиру удалось удачно подобрать момент для подбадривания.
   Самому юноше было далеко до радости и торжества. Его тревожили множество событий, произошедших за день, а больше всего отряды темных, один за другим появляющихся с северных районов Империи. Их численность говорила о том, что это не простые разведывательные группы. В них обычно бывало не больше дюжины человек. А ведь даже неизвестно, сколько таких отрядов еще бродило по близлежащим лесам. У Реннета имелись предположения и разного рода догадки насчет происходящего, но до сих пор он старался не озвучивать их в присутствии других. Если все именно так, как он представлял, то был ли для него хоть какой-то смысл возвращаться в Немисс?..
   В этот момент отряд наконец-таки выбрался на упомянутую Рэанной поляну. Она действительно имела полное право называться "огромной". По своей форме этот свободный от леса участок земли напоминал неровный вытянутый пятиугольник в полкилометра шириной и около километра длиной. Почти вся она заросла высокой жесткой травой, за исключением тех немногих мест, где виднелись одиноко растущие березки.
   "А она права... Место именно то, что сейчас нам нужно", - подумал Реннет, выйдя на открытое пространство и оглянувшись по сторонам.
   Отряд буквально на последних силах пересек обширную поляну и остановился на небольшом пятачке земли, где трава выглядела короче и мягче. Командующий тут же объявил привал. Некоторые сразу попадали с ног от усталости, предварительно скидывая с себя сумки и даже оружие. Воду пили жадно и в больших количествах. Нет никакой уверенности в том, что в ближайшее время, а может быть и в этой жизни, им удастся еще раз просто "испить водички".
   Один Реннет не сразу приступил к отдыху. Он сначала тщательнейшим образом обыскал окрестности. Лишь удовлетворенно заметив, что их преследователь сильно отстал, он позволил себе усесться на траву и выпрямить уставшие ноги.
   "Около полутора километров, а может... чуть меньше", - подсчитал юноша в голове примерное расстояние, разделяющее их с врагом. К своей фляжке он даже не притронулся, хотя жажда мучила его так же, как и всех остальных. Тут уж дело было в его физиологии - после тяжелых физических нагрузок он не мог ничего пить, иначе начинало сильно мутить и тошнить.
   - Нужно продолжать путь! - заявил командующий к всеобщему удивлению. С того момента как они остановились, прошло всего ничего, а он поднялся на ноги и начал пристегивать меч к поясу. Разумеется, никому из измученных членов отряда такое заявление не понравилось. Они смотрели на юношу крайне недружелюбно и мрачно.
   - Некуда больше идти! Всем необходимо отдохнуть, ведь скоро придется драться за наши жизни! В состоянии ли ты понять это, мальчишка? - хотя тон Рэанны звучал угрожающе, говорила она не так громко и вспыльчиво, как раньше. Видимо усталость сказалась и на ее характере...
   Девушка сказала ему еще несколько крепких слов и подытожила тем, что никто не двинется с места, потому что в этом уже нет никакого смысла. Реннет терпеливо выслушал ее речь и заговорил с мрачным спокойствием:
   - Надо же, а недавно жаждала схватиться с противником. Похоже, ты не поняла меня, Рэанна. Повторяюсь, вы должны уходить сейчас же, прежде чем темные доберутся сюда!
   - Что? Ты сказал "вы"? Что это значит? - встрепенулась Линда, отчетливо расслышавшая сказанное им. Остальные с недоумением уставились на юношу. Даже Рэанна проглотила готовые уже вырваться из уст слова.
   - Вы все правильно слышали. Всем отрядом нам не уйти от них. И даже если победим в сражении, потери будут непомерно высокими. Поэтому я принял решение остаться здесь и задержать их столько, сколько это возможно для меня. Думаю, потом уже они сами откажутся от идеи преследовать вас, - добавил он, скривив губы в донельзя фальшивой улыбке.
   - Задержать их в одиночку? - рассмеялась вдруг его извечная соперница. Ей даже пришлось схватиться за живот и зажать рот рукой, чтобы смех не перешел в истерический хохот. Некоторые члены отряда оглянулись на нее с тревогой и беспокойством. А девушка, кое-как взяв себя в руки, не скрывая иронии в голосе добавила: - Так ты решил героически пожертвовать собой? Мне в такое почему-то совсем не вериться...
   Усмешка юноши стала шире. Он постарался добавить в нее больше едкости и язвительности.
   - Поражаюсь тому, как хорошо ты меня знаешь, Рэанна, - сказал он.
   Та перестала улыбаться и с подозрением покосилась на него.
   - Что ты имеешь в виду?
   - Я уже говорил вам однажды, что не ценящий собственную жизнь человек не имеет права защищать чью-то еще. Так вот, свою жизнь я ценю очень и очень дорого, поэтому умирать тут вовсе не собираюсь.
  Нарочито спокойным жестом он убрал со лба прядь влажных от пота волос и уверенно оглядел всех: на лицах многих читалось сомнение вперемешку с непониманием. В голову Реннета закралась мысль о том, что его слова приняли за бред сумасшедшего - уж слишком неоднозначными выглядели выражения их лиц.
  - Как же ты вернешься обратно? - спросила Линда, глядя на него с нескрываемым беспокойством.
  "Надеюсь, это беспокойство не связано с моим психическим состоянием", - подумал Реннет и усмехнулся про себя. Вслух же он ответил:
  - Об этом речи не шло. Я не собираюсь возвращаться.
  - В смысле? - вмешалась Рэанна.
  - В самом прямом. Я ухожу из "Белого Пламени", - коротко проинформировал их тот.
   
  Глава 32 Отступник
  
   ...На некоторое время воцарилась полная тишина. Сказать, что все поражены услышанным - значит, ничего не сказать. Члены отряда были попросту сбиты с толку смелым и безрассудным заявлением юноши. Линда, словно ожидавшая чего-то подобного, вскочила на ноги и воскликнула:
   - А как же Неосвет? Ты же наш командир! Что мы станем делать дальше?
   Реннет ответил не сразу, пытаясь подобрать нужные слова. В этом деле он был далеко не мастер. И, тем не менее, когда он заговорил, его голос звучал гораздо спокойней и решительней, чем когда-либо раньше. А может, так казалось остальным.
   - Думаю, вы и сами понимаете: став ренегатом я не имею права отдавать вам приказы. Можно сказать, что я только что потерял связь с кланом и всем Светлым Орденом, замечу, без сожалений. Посему хотел бы предложить выбрать новым командующим мага третьей ступени Рэанну. На данный момент лишь она способна вывести вас отсюда живыми.
   Новые слова юноши до того изумили стоящих перед ним магов, что прозвучавшее ранее страшное заявление испарилось из их сознания на несколько мгновений. Ни для кого в Белом Пламени не являлись секретом, мягко говоря, неприязненные отношения Реннета и Ледяного Берсеркера, как часто называли Рэанну старшие маги. И, конечно же, все слышали о невероятной дуэли, состоявшейся между ними в прошлом. Тогда победу одержал Реннет. Как "вызванная" сторона, он вынес суровый приговор своей сопернице. Рэанна помнила это каждое мгновение своей жизни, ибо все ее планы и чаяния рухнули в один момент, превратив ее в рядового мага без каких-либо шансов стать командиром.
   - Насколько мне известно, ты сам сделал все возможное, чтобы я никогда не смогла получить пост командующего? - бросила она на юношу прохладный взгляд. Сначала девушка растерялась, услышав такое от него, но быстро сумела взять себя в руки. - Теперь ты хочешь видеть меня на своем месте? И как нам стоит это понимать?
   На лице Реннета появилась скупая улыбка. Он развел руками и сказал:
   - Понимайте, как хотите, мне теперь уж все равно. Добавлю лишь то, что наложенные мной ограничения становятся недействительными сразу после того как я покинул клан. Иными словами, мой уход тебе только на руку, так что возрадуйся! - Видя, что все вокруг молчат, он посерьезнел и продолжил: - Свое обещание насчет преследующих сейчас нас врагов я сдержу, об этом можете не беспокоится. Дальше нам с вами не по пути, и не стоит пытаться меня остановить, хотя мне кажется, что таких среди вас и не найдется. Но прежде я хотел бы поговорить с тобой с глазу на глаз, Рэанна, - обратился юноша к ней и, не дожидаясь ответа, отошел в сторону.
   Новоявленный Командир медлила лишь пару мгновений: она негромко отдала всем остальным приказ продолжить путь. По лицу девушки было заметно, что в ее сознании боролись недоверие в отношении юноши и здравый смысл, подсказывающий, что он прав. Вот только сейчас она не могла позволить себе глупую перепалку и выяснение отношений с ним.
   Отряд понимал это не хуже Рэанны и подчинился без слов. Уставшие и растерянные, они быстро собрались и, поддерживая раненных товарищей, покинули поляну. Наверное, все просто перестали удивляться происходящему. Только Линда, прежде чем последовать за товарищами, оглянулась на юношу, и в ее глазах читалось беспокойство...
   Проводив взглядом длинную цепочку фигур в светло-серых дорожных плащах, Рэанна подошла к нему - Реннет стоял спиной к ней, всматриваясь в другой конец обширной поляны, которую впору было бы назвать настоящим полем.
   - Насчет назначения меня командующей... - начала чародейка.
   - На это сейчас нет времени! - холодно и резко перебил ее юноша. В кроваво-алом свете опускающегося за горизонт солнца его лицо казалось безразличным и каким-то неживым. Лишь в карих глазах горело странное спокойствие, будто он только что избавился от тяжелого бремени, давившего на него все это время.
   - Тогда о чем ты хотел со мной поговорить? - раздраженно поинтересовалась у него Рэанна. Последние поступки юноши сбили ее с толку.
   - Ты должна передать Киосу, что Темные, или как они предпочитают себя называть - Армия Ночи, перешла в наступление. Встретившиеся нам отряды, скорее всего, только малая часть их сил. Допускаю, что они разделились на множество таких же отрядов и постараются проникнуть как можно глубже в земли Империи. Их целью станут патрули и слабые кланы светлых с малым числом магов. Так как основные наши силы сейчас расположены у Южных границ, большого сопротивления они здесь не увидят. - Он немного помедлил, прислушиваясь к чему-то или сконцентрировав свое чутье в сторону их преследователей, а затем договорил: - Темные попытаются ослабить Орден путем уничтожения слабых звеньев.
   - Ты это к чему? - спросила девушка, отчаянно стараясь проследить за его мыслями.
   - "Пламя" ослабло со времен последней битвы. Он вполне может стать одним из таких звеньев. - Видя, что Рэанна хочет ему возразить, юноша сделал резкий жест рукой и повысил голос: - Не стоит недооценивать их мощи! Просто передай мои слова, теперь уже вашему Главе!
   Девушка закусила губу, чтобы воздержаться от новых оскорблений.
   - Это все?
   Реннет колебался некоторое время, прикрыв глаза ладонью. Его бледное лицо посетила тень неуверенности и беспокойства, что обычно было несвойственно юноше. А когда он снова заговорил, голос зазвучал неожиданно мягко:
   - Нет, есть еще кое-что. Так как я уже не вернусь обратно, прошу тебя, забери из моей комнаты длинный сверток, обернутый черной шелковой тканью, прежде чем там устроят обыск. Передай его Мастеру Селесте и... скажи ей, что это мой подарок. Мне очень жаль, что мы не успели увидеться с ней и нормально поговорить.
   Рэанна даже слегка поразилась, услышав такую теплоту в словах Реннета, вознамеривавшегося стать отступником. "Что это с ним только что было?" - удивленно моргнула она, придя в себя.
   - С чего ты решил, будто я стану делать нечто подобное для ренегата? - спросила девушка вслух.
   - Она мой единственный друг. Я знаю, тебе тоже знакомо это чувство, и уверен в том, что ты поступишь правильно.
   Рэанна не могла не вспомнить Торна и свои чувства к нему. Они так и не стали чем-то большим, чем просто дружба. Видимо, юноша надеялся надавить на нее именно этим. Слишком подло с его стороны поступать так, ведь тот был и его другом тоже, но у Реннета сейчас осталось слишком мало времени, чтобы тратить ее на сантименты.
   - Если ты действительно к кому-то привязался, то я не понимаю, почему так стремишься покинуть клан и стать ренегатом? Боишься отношений? Или ты боишься смерти? Но даже в этом случае, должен понимать, что Орден не отпустит тебя и обязательно начнет охоту. Ренегатов ждет суд или казнь! - почти кричала Рэанна.
   - Конечно же, я боюсь смерти, потому и бегу, - ответил Реннет таким спокойным и обыденным тоном, будто признавал это как нечто само собой разумеющееся, чем сильно удивил соперницу. - А что касаемо остального... думаю, нет смысла говорить тебе обо всех моих мотивах. Ничего от этого все равно не изменится, - добавил он после.
   Рэанна хотела что-то сказать, но юноша резко махнул рукой и сообщил, что враг покажется с минуты на минуту и ей определенно нужно поторапливаться. Больше не обращая внимания на ее присутствие, он развернулся к закатывающемуся солнцу и стал наблюдать за границей окружающего их леса. Девушку это сильно разозлило и, не задумываясь о последствиях, она бросила ему в спину угрожающим тоном:
   - А если я прямо сейчас отзову отряд, и мы вступим в схватку с темными, а потом, когда разгромим их, арестуем тебя и передадим Правящему клану как преступника? Что ты на такой исход скажешь, а?
   Юный маг, выбравший путь ренегата, продолжал молчать. Но от него вдруг резко повеяло ужасом, проклятием и смертью. Воздух вокруг будто сгустился и стал пронизывающе холодным. Его бывшая помощница, а ныне новый командир Неосвета, неожиданно осознала, что тот невероятно опасен во всех смыслах этого слова. И в этот же момент жгучая, пламенная ненависть окатила девушку горячей волной, а липкий страх закрался ледяной иглой в душу. Мысль о том, что перед ним сейчас стоит настоящий монстр, забилась в ее сознании. Пальцы сами потянулись к рукояти изящного острого клинка, висящего на боку, а перед глазами всплыл образ разрубленного пополам мальчишки...
  Однако она не сумеет добиться больших высот в боевой магии, если будет так легко поддаваться слепым чувствам и эмоциям. С недавних пор Рэанна начала осознавать собственные ошибки и слабости. Правда, в этот раз совладать с собой оказалось намного труднее. Вся ненависть, накопленная ею за годы их вражды, вырвалась наружу, но... меч остался-таки в ножнах. Девушка пересилила себя, а кровавый туман в сознании рассеялся, оставив после себя холод и безразличие. Презрительно улыбнувшись, она произнесла:
  - Я никогда тебе не доверяла, Реннет, и поверь, не собираюсь даже пробовать. Делай что хочешь, ведь теперь ты истинный отступник. Но всегда помни, тебе только кажется, что ты всесилен. Всегда найдутся те, кто окажется еще сильнее, пусть даже это буду не я. Надеюсь, не станешь плакать и умолять, прося пощады, когда Орден займется тобой, а встретишь смерть достойно!
  Высказав все, она развернулась и быстрыми шагами направилась догонять отряд, успевший уйти уже довольно далеко.
  "Заносчива, самоуверенна и чрезвычайно критична - впрочем, как и всегда. Наверняка она останется такой, даже если мир перевернется верх ногами, - усмехнулся про себя Реннет, а потом уже мысленно добавил: - Но ты смогла сдержаться и не напасть на меня сейчас, а значит, все у тебя будет впереди".
  Странно, но его прежняя неприязнь к сопернице куда-то испарилась, словно не было тех лет, когда они оскорбляли друг друга на каждом шагу. Юноша сделал глубокий вдох и устремил взгляд на темную полосу леса и деревья, раскинувшиеся перед ним. Солнце опускалось все ниже и ниже с каждым мгновением, хотя до полной темноты оставалось еще прилично времени. Мысли Реннета непроизвольно улетели к людям - именно к тем, с кем так или иначе связала его судьба. Если подумать, их было не так уж и много: беловолосый юноша Торн, архимаг Киос, Мастер Селеста, знакомый воин Гильдии Арназ, нынешний учитель Немисса Ванаэль, погибшая сегодня девушка Дженна и наконец, Рэанна - все эти нити тесно переплелись с его прошлым, но... им нет места в будущем. Став ренегатом, маг разрывает все нити с кланом, и только воспоминания останутся с ним навсегда!
  Колебания магической энергии чувствовались сильнее: противник был уже близко. В сегодняшних сражениях Реннет потратил не так много магии, чтобы чувствовать усталость и слабость от ее нехватки. Предварительно окружив себя парочкой защитных чар, он направился прямо к центру огромной поляны...
  "Я - ренегат, и я волен сам выбирать свою судьбу! Больше не будет подчинения разного рода обстоятельствам и всяким людям, имеющим большую власть! Больше нет покорного ожидания! Я сам сотворю путь - тот, который хочу именно я, а не кто-то иной! И... наконец, мне выпал шанс испытать всю силу запретных заклинаний на деле. А если не смогу сдержать врага - уйду без сожаления. Как ни посмотри, умирать здесь, причин нет! - мысленно заявил он и, откинув капюшон серого плаща, улыбнулся обретенной свободе..."
  
  Отряд Рэанна догнала быстро, и в этом не было ничего удивительного. Она прекрасно ориентировалась в лесу и за все годы в "Пламени" успела выработать в себе изрядную выносливость в длительных походах. Пожалуй, сейчас она меньше всех выглядела усталой и измотанной.
  Однако девушку не покидало ощущение тревоги, а началось оно сразу после того, как она покинула поляну и оставшегося там ренегата. Что-то подталкивало ее к мысли вернуться обратно. Всю дорогу до ушедших вперед магов она обдумывала их и прокручивала в голове.
  "Что-то определенно там произойдет, и лучше было бы, если мы узнаем что именно. А вдруг Реннет действительно уже давно ходит на службе у темных? Но, в таком случае, почему он сражался против них днем? Почему не переметнулся на их сторону тогда? Впрочем, - она напрягла память и припомнила, что во время сражения юноша казался странно спокойным, - возможно ли, что он сдерживал себя и специально не использовал всю свою силу?"
  Вся проблема заключалась в неуверенности Рэанны касательно мотивации юноши. Как Реннет не умел красиво говорить, так чародейка не отличалась изощренностью в интригах и планах. Она больше всего любила прямоту. И сейчас его поступки выглядели нелогично для предателя. И наблюдались в них, как ей казалось, определенные странности. Поэтому, когда она догнала отряд, решение уже было принято.
  - Вы должны следовать точно по тому же маршруту, по которому мы пришли утром. Не сворачивайте с нее, что бы ни произошло, ясно? - осведомилась она у членов Неосвета. - Главная задача отряда на данный момент заключается в возвращении в Немисс без столкновений с врагом. А мне необходимо увидеть, что произойдет на поляне.
  - К чему нам это? Мальчишка ведь сказал, что задержит их... - попытался возразить один из магов.
  - Возможно, от этого будут зависеть наши жизни. Я не склонна доверять ему безоговорочно и полагаться на слова мага-ренегата. И потом, если он не сумеет задержать их достаточно надолго, то шансы отряда уйти от погони резко упадут. В этом случае я сама займусь ими!
  Рэанна не врала и действительно собиралась перетянуть противника на себя, если тот снова погонится следом за ними. Она попросту не могла поверить в то, что Реннет способен сдержать их, будь он хоть трижды сильнее нее. Это выглядело безумием.
  Вместо себя девушка назначила главным уже знакомого по разведывательным миссиям молодого парня. Тот принял приказ без лишних слов, но Линда, до сих пор молчавшая, предложила:
  - Тогда возьмите с собой кого-то из нас. А вдруг это ловушка?
  Чародейка мрачно оглянулась на нее, словно та сморозила глупость.
  - Если это ловушка, то смысла идти туда вдвоем тем более нет.
  - Но сейчас вы наш командир и несете ответственность за нас. То есть, я хотела сказать... - Линда осеклась, заметив напрягшееся лицо Рэанны.
  - Я поняла, что ты имеешь в виду. Как командир я не имею права жертвовать собой и уж тем более покидать отряд без веских причин, верно? - Она подбоченилась и холодно сверкнула глазами: - Вот только смею заметить, дорогая Линда, что я числюсь командиром неофициально, а стало быть, могу действовать, как заблагорассудится моей душе!
  На такой горячей ноте девушка закончила разговор и, развернувшись, устремилась назад. Плохое предчувствие все острее давало о себе знать.
  Она бежала быстро и в то же время бесшумно, как учили в разведывательном отряде, но не смогла удержаться от изумленного восклицания, когда впереди сверкнуло красно-оранжевое яркое зарево. На единый миг Рэанна застыла на месте, почувствовав кожей волну горячего воздуха, всколыхнувшего весь лес вокруг.
  - Что п-происходит? - вырвалось у нее невольно.
  Создалось ощущение, будто что-то взорвалось, но никакого грохота при этом не было слышно.
  "Пожар? Но я явственно ощущаю магию, разливающуюся вокруг. Быть может, это сражение идет?" - подумала она, продолжая вглядываться в полыхающий вдали огонь. Затем, придя в себя, девушка сделала несколько осторожных шагов по направлению к зареву и быстро оглянулась по сторонам в поисках возможного противника. Ничего подозрительного она не обнаружила, если не считать резко всполошившихся по всей округе птиц и зверей. Видимо они также почуяли опасность.
  В такой обстановке полагаться на слух было бы бессмысленно, но это также значило, что и ее саму вряд ли кто-то услышит. Иначе говоря, поднявшийся переполох мог послужить ей прекрасным прикрытием от противника.
  Рэанна думала недолго: желание узнать, что там произошло, возобладало над присущей боевым магам, но совершенно чуждой ей осторожностью. Поэтому она без колебаний скользнула вперед, к раскинувшимся впереди деревьям. Поляна уже была недалеко и именно оттуда, скорее всего, виднелись отблески пламени.
  Пока она пробиралась по лесу, в ее памяти ожили воспоминания годичной давности, когда Мастер Киос дыханием дракона залил вражеское войско слепящим белым пламенем. Нынешняя ситуация чем-то напоминала ей об этом. Существовала ли возможность, что в отряде темных оказался маг-дракон с похожими способностями? Ведь в таком случае, шансов укрыться от него или сбежать, практически нет...
  Поляны девушка достигла быстро. Увиденная картина ее поразила: нет, это оказалось не залитое жидким пламенем поле, как она могла ожидать, а громадный полусферической формы купол, состоящий целиком из огня - зрелище поистине неописуемое словами! Высилась она в самом центре обширного пространства выжженной почерневшей земли и в диаметре достигала полсотни метров. Сильный неугасаемый огонь полыхал у самого основания купола, а к вершине он становился полупрозрачным и почти невидимым. Редкая рябь пробегала по его сияющей поверхности, от чего казался огромным живым организмом.
   - Он создан магией? - завороженно прошептала Рэанна, сразу после того как выругалась крепкими словами. На миг она даже забыла об осторожности и чуть не вышла из укрытия в тени дерева. В этом случае ее запросто могли обнаружить благодаря испускаемому огненной громадиной свету.
   Укорив себя за излишнюю беспечность, девушка прижалась к одной из осин, растущих на краю поляны, и внимательно оглядела лес вокруг. При этом она не переставала думать о происходящем:
   "Значит магия, да? Но кто способен сотворить столь сильное заклинание? Ни один маг, из тех, что я знаю, не смог бы такого. Неужели и вправду огненный дракон объявился? Нет, это тоже неверно, - отбросила она мысль тут же, - ведь без превращения они не сильнее обычных магов, ну а после, становятся обуреваемыми инстинктами и тем более не могут пользоваться сложными заклинаниями, в основном пуская в ход тело и губительное дыхание. Иными словами, это все равно что пытаться научить животное играть в грани - сложную тактическую головоломку".
   Оставался еще один вариант: так называемое "кольцо" или "цепь", при котором сразу несколько магов объединяли свои силы для создания более сложных и могущественных заклинаний. Такая практика среди магов появилась совсем недавно, но Рэанна уже была наслышана о ней. Неизвестно, использовалась ли она когда-нибудь в так называемой боевой магии, но никто пока не подтверждал, что подобное невозможно. Все зависело от степени синхронизации действий магов и выносливости ведущего - контролирующего процесс сотворения чар. Надо ли говорить, что могло произойти со всеми ими, если ведущий не справлялся со своими обязанностями...
   - В таком случае, здесь должны быть маги, создавшие это заклинание, - снова прошептала девушка вслух, осматривая все вокруг купола. - И кстати, для чего вообще он здесь?
   Этот вопрос, разумеется, Рэанна задавала самой себе, так как вокруг не оказалось ни единой живой души, что само по себе выглядело очень странно. Немного поколебавшись, она медленно выбралась из укрытия и, безостановочно оглядываясь по сторонам, ступила на выжженную землю.
   Она хотела обойти огненное чудовище сбоку, чтобы увидеть создавших его магов, скорее всего находившихся на другой стороне, но на полпути ее внимание привлекло движение внутри самого купола, едва различимое через полыхающие языки пламени. И каково же было ее удивление, когда она разглядела там человеческие фигуры, сбившиеся в одну кучу и странно размахивающие руками.
   Понадобились считаные мгновения, чтобы узнать в них магов, носящих темные одежды. От греха подальше Рэанна пригнулась низко к земле, всем сердцем желая остаться незамеченной ими, и снова внимательно всмотрелась внутрь. Струйки дыма, курящиеся от сожженной вокруг травы, заставляли слезиться глаза, но одновременно с этим неплохо укрывали ее от противника.
   "Они что там, между собой побоище устроили? - с недоумением подумала она, заметив блеск стали и вспышки атакующих заклинаний в толпе вражеских магов. Разглядеть все отчетливей не давали мелькавшие языки пламени и искажение нагретого вокруг самого купола воздуха. - Что, демон вас забери, тут происходит? И где этот несносный Реннет? Неужели среди них?"
   Девушка продолжала вглядываться в происходящее внутри исполинского объятого пламенем купола и вскоре ей на глаза попалась худощавая фигурка в светло-сером плаще боевых магов Империи. Юноша - а это был именно он, подобно молнии мелькал среди темных, отражая поблескивающим в свете пламени клинком направленные в него атаки. Тут же, он размылся темным пятном и буквально материализовался в совершенно ином месте...
   - Теневое перемещение! - ахнула Рэанна, отбросив все сомнения. Этот прием был знаком ей еще со времен их дуэли с Реннетом, а сейчас мальчишка эффективно использовал его против врага.
   "Получается, он не врал, пообещав задержать темных, пока отряд не уйдет..." - осознала девушка тут же. Ей стало неловко от своего недоверия и подозрительности по отношению к нему. По сути, у нее даже не было серьезного повода, чтобы так о нем думать: их взаимная неприязнь и отчужденность к остальным членам клана точно в число таковых не входили.
   Однако недоверие не может так просто исчезнуть. Рэанна сделала над собой усилие и заставила раскаяние утонуть в глубине души. Сейчас не мешало все тщательно обдумать и рассмотреть картину с разных сторон. Она сомневалась и потому решила доверить суждение разуму, а не сердцу. Еще оставалось множество нерешенных проблем и вопросов, на которые стоило найти ответы. Девушка до сих пор понятия не имела, кто сотворил то ужасающе могущественное заклинание, внутри которого сейчас находились темные и юноша...
   Как будто услышав ее невысказанный вслух вопрос, один из магов в темных одеждах очень близко подошел к стенке огненного купола, и вспыхнувшее тотчас пламя поглотило его, превратив в живой факел. Чародейка с ужасом и отвращением наблюдала, как он сделал несколько шагов и упал на землю уже мертвый. При этом маг даже не дергался и не пытался сбить пламя. Все произошло невероятно быстро и от этого становилось еще страшней. А когда Рэанна заметила еще несколько догорающих и уже сильно обуглившихся тел, ее чуть не стошнило на месте. Не было нужды гадать, чьих рук это дело - заклинание принадлежало стихии огня, которым обладал молодой маг Реннет, ставший ренегатом.
   "Щит-убийца" - так оно называлось. Даже среди самих магов огня его считали одним из опаснейших. Причем опасность оно представляло не только противнику, но и самому магу. Защитная преграда испепелит любого, кто коснется его или подойдет достаточно близко, как это произошло с тем магом. Рэанна поймала себя на мысли, что могла бы запросто лежать так же, догорая и постепенно обугливаясь, как этот злополучный темный, если бы бросилась вперед очертя голову.
   И, тем не менее, будучи боевым магом, живущим для битв и сражений, она не могла не восхитится силой мальчишки, пусть даже не понимала, откуда он ее черпает. Реннет конечно обладал большим магическим потенциалом, нежели кто-то из остальных членов Неосвета. По количеству запасов магической энергии он уступил бы только Дженне, но даже так, ели смотреть с точки зрения логики, опустошение должно наступить сразу после сотворения этого "Щита-убийцы". А юноша не обессилел и, поймав противника в смертельную ловушку, продолжает сражение с клинком в руках.
   Его движения оставались быстрыми и смертоносными для врага и девушка прекрасно понимала, что стоит мальчишке остановится хоть на миг - окружения и последующей за ним смерти не избежать! Страшно подумать, сколько сил у него уходило для поддерживания "теневого перемещения"...
   Схватка продолжалась, и Рэанне оставалось лишь наблюдать за происходящим со стороны, без возможности помочь юноше. Впрочем, нужна ли ему помощь? На земле уже лежал не один десяток тел, а враг вконец отчаялся. Несколько магов бросились врассыпную к огненной преграде. Наученные горьким опытом своих товарищей, лежащих там же, они не кидались сломя голову на стены купола, а попытались воспользоваться заклинаниями, чтобы выбраться наружу.
   Рука чародейки привычно потянулась к рукояти меча.
   "Реннет не сможет их остановить, занятый остальными, так что это придется делать мне!" - пронеслось стремительное решение в ее голове.
   Но, как оказалось, ее вмешательство не понадобилось: то ли заклинания, использованные этими темными, были слишком слабы, то ли барьер оказался непробиваемым - их вмиг охватило рыжее пламя, пожирающее живую плоть как сухую древесину. И нельзя сказать, что девушку удивило произошедшее. Когда дело касалось сражений, юноша не любил шутить и делал все основательно.
   Второй раз видеть эту жуткую картину Рэанне не хотелось, поэтому она отвела взгляд в сторону, и... заметила человеческую фигуру, неподвижно застывшую на границе леса справа от нее!
   Реакция сработала моментально: не сводя глаз с незнакомой фигуры, девушка метнулась к ближайшему кусту, не тронутому пламенем. Сердце застучало как бешеное, а в голове вертелась мысль: "Как долго он там стоит и успел ли заметить ее?" Рефлекторно она огляделась по сторонам, ожидая выскакивающего со всех сторон врага, и только убедившись в том, что никого поблизости нет, устремила взгляд обратно. Фигура стояла точно там же и даже не шелохнулась - это давало Рэанне надежду на то, что ее не обнаружили.
   Девушка была уверена, раньше там никто не стоял, и даже понадеялась на иллюзию или наваждение, созданное собственным воображением, но человек, одетый в накидку странного темно-синего цвета, выглядел слишком реальным. Длинные серо-стального цвета волосы выбивались из-под глубокого капюшона, скрывающего верхнюю часть лица с необычно бледными и тонкими чертами. И только опустившись взглядом ниже и заметив под одеждой очертания двух холмиков грудей, Реанна осознала, что перед ней точно такая же девушка, как она. С самого первого взгляда, фигура незнакомца показалась ей странно тонкой и изящной, а плечи чересчур узкими.
   Тем не менее, факт того, что это девушка, окончательно сбил чародейку с толку. Вряд ли она пришла сюда с отрядом темных, иначе не стала бы так спокойно стоять и смотреть, как ее товарищей уничтожают одного за другим. Да и синего цвета плащи могли носить лишь так называемые "нейтральные" кланы магов или, на худой конец, ренегаты.
   Вспомнив о ренегатах, чародейка бросила короткий взгляд внутрь купола: там уже все подходило к концу и враги больше метались в панике, нежели пытались сопротивляться.
   "Да уж... тут невольно запаникуешь, - подумала Рэанна. Она могла представить себе выражение лица мальчишки: по его юношески чистому лицу редко проскакивал намек на человеческие эмоции, чаще оно оставалось бесстрастным и холодным. - Создается ощущение, будто убийство стольких магов для него обычное дело... Постой-ка! Неужели та девушка в синем - на самом деле подруга Реннета?! Она тоже ренегат?"
   Новая мысль так ошеломила Рэанну, что она чуть не издала изумленный возглас вслух, тем самым обнаружив себя. Взгляд чародейки невольно обратился к незнакомке, а та уже, как оказалось, не бездействовала: в ее руке неведомым образом появился длинный лук необычной формы.
   Оружие девушки разительно отличалось от используемых многими профессиональными стрелками луков. Вместо плавных и изящных изгибов в нем преобладали резкость и уродливость, словно оружие ощетинилось шипами, как бы норовя проткнуть хозяйку ими насквозь.
   Пока Рэанна пыталась лучше рассмотреть этот лук, незнакомка откинула капюшон на спину и убрала длинные волосы назад. Строгое и красивое лицо под ним оказалось "каменным", словно у мраморной статуи - при взгляде на нее чародейку пробрала дрожь. Это "неживое" выражение могло кого угодно заставить дважды подумать, прежде чем подходить ближе.
   - Вот блин! - выдохнула Рэанна, продолжая наблюдать, как девушка в синей накидке вскинула лук и, вложив длинную оперенную стрелу, натянула тетиву до предела, а затем... плавно отпустила. В итоге, все ее действия заняли считаные мгновения, а стрела устремилась точно к куполу, сверкнув в полете ярко-алым огнем...
   "Неужели она намеревается пробить щит какой-то там стрелой, не накладывая дополнительных чар?" - проскользнула мысль, и почти одновременно Рэанна увидела, как худощавая фигура Реннета, до этого момента успешно отражавшая все атаки противника, застыла на месте и странно покачнулась. Даже сквозь прозрачную завесу пламени было видно стрелу, торчащую у него из груди...
   
  Глава 33 Правда о темной душе
  
   - Как? - с изумлением шептала чародейка, не в силах поверить собственным глазам. Огненный купол, до сих пор возвышающийся над запертыми в нем магами, задрожал и яростно вспыхнул. Послышался треск и пламя всколыхнулось практически до небес! Щит превратился во взбесившегося огненного демона и увидеть, что происходит внутри, уже не представлялось возможным.
   Припав к самой земле от пробежавшей волны невыносимого жара, Рэанне пришлось отступить под защиту деревьев. Бросив мимолетный взгляд в сторону леса, девушка успела заметить, что незнакомка-лучница бесследно исчезла.
   "А была ли она там вообще? Может, просто воображение разыгралось?" - задавалась вопросами она. Все больше и больше происходящее казалось ей дурным сном, из которого нельзя выйти, не проснувшись. Пока же чародейке оставалось наблюдать за грандиозным разрушением созданного юношей заклинания, предварительно защитив себя облаком сверкающего инея.
   Гибель купола в наступающих сумерках выглядела поистине феерично. Огромные "куски" пламени обрушивались на землю, заливая все вокруг желто-оранжевым светом. Вся зелень вокруг увядала от жара и в воздухе появились самые разнообразные ароматы высушенных растений и листьев. Через считаные мгновения поляна превратилась в огромное полыхающее озеро. Так как заклинание более не поддерживалось магией, огонь постепенно начал ослабевать.
   Рэанна завороженно следила за угасающим могуществом яростной стихии, не забывая, впрочем, время от времени оглядываться по сторонам. Фигуру лучницы она больше не видела и поэтому, преодолев осторожность, решилась выйти из укрытия. Она желала узнать, выжил ли хоть кто-нибудь в этом пекле, пусть даже шансов на это было очень мало. Подробность информации также было очень важным фактором, если придется отчитываться перед Киосом.
   Двигаясь по мягкой золе и пеплу, а иногда и по нетронутой пламенем траве, девушка нацелилась к самому центру обрушившегося купола. Именно там она в последний раз видела силуэт Реннета. Его она хотела проверить прежде всего. Из-за едкого дыма, разъедающего глаза, увидеть что-то слегка оказалось проблематично, но она не останавливалась.
   Внезапно налетел сильный порывистый ветер и чародейку окутали сплошные клубы противного дыма. Она вмиг ослепла и закашлялась, задыхаясь. Пришлось согнуться, прикрыв нос и рот рукавом, дабы не вдыхать в себя отраву, раздражающую легкие и оставляющую во рту привкус пепла. Кидаться вперед в стремлении быстро покончить с делом было бы опасно, так как неизвестно что там происходило. Но к счастью, пытка дымом длилась недолго, и новый порыв ветра развеял черные клубы и удивительно мерзкий тошнотворный запах, напоминающий вонь горящей плоти. Свежий вечерний воздух начал вливаться в легкие и дышать стало гораздо легче. Вытерев невольно проступившие в уголках глаз слезы, Рэанна сделала несколько глубоких вдохов и выдохов, а затем продолжила путь.
   То тут, то там попадались обугленные тела, но все они принадлежали темным магам - девушка определяла это по цвету их одежды, конечно же, у кого она еще не сгорела полностью. Кроме ожогов, на некоторых из них виднелись глубокие раны, нанесенные острым клинком.
   - Реннет тут превзошел все мои ожидания, - с мрачноватой улыбкой заметила чародейка.
   В центре выжженной площади мертвецы попадались гораздо чаще. Рэанне пришлось осматривать каждого из них, одного за другим. В процессе поисков она успела дважды опорожнить желудок, не вытерпев ужасающей вони. Также, время от времени она останавливалась, внимательно прислушиваясь к каждому шороху.
   Девушка пошла уже по второму кругу, когда окружающую "мертвую" тишину нарушил чей-то стон, смахивающий на смех шакала, достаточно жуткий, надо признать. Сразу насторожившись, чародейка бросилась было на звук, но совершенно неожиданно ее взгляд наткнулся на худощавую неподвижную фигуру в светло-сером плаще, придавленную телом другого мага. Сразу же позабыв о стонах, она опустилась на колени и не без труда сбросила труп темного мага с Реннета. Коснувшись тонкой бледной шеи парня, девушка попыталась нащупать пульс, но... его не было...
   Честно говоря, при одном взгляде на насквозь пропитанную кровью одежду юноши, можно догадаться, что шансов выжить - у него нет, но Рэанна все же перепроверила. Пульс по-прежнему не прощупывался. Сама же удивляясь собственному упрямству, чародейка разорвала на худощавом теле одежду и припала ухом к обнаженной и израненной груди, пытаясь услышать хоть слабое сердцебиение. Ее уже не волновало то, что исцелить его в любом случае будет невозможно.
   Все усилия оказались напрасными. Юноша уже был мертв. И странно, но с губ девушки сорвался вздох неподдельного сожаления.
   "Похоже, мне действительно жаль его", - подумала она, продолжая удивляться самой себе.
   Однако плакать и долго печалиться не в ее характере. Замерев на минуту, при свете догорающего пламени она осмотрела раны и другие повреждения на теле юного мага. Стрела, что прилетела в него, угодила не в сердце, как ей показалось ранее, а в левое плечо. Она пробила его насквозь и застряла. Древко и оперение оказались исчерчены странными рунами, очень похожими на знаки, использующиеся в накладывании чар. "Скорее всего, именно по этой причине стрела без проблем преодолела огненный барьер, - решила девушка, продолжая осмотр. - Но трогать ее не стоит. Пусть останется все как есть".
   Ясно одно, стрела не была причиной смерти Реннета, но вот чуть ниже грудной клетки имелось сразу несколько глубоких проникающих ран. Как человек, немного понимающий в анатомии и боевых ранениях в целом, Рэанна могла с точностью утверждать, что любая из этих ран могла стать смертельной. То есть, у мальчишки не было никаких шансов выжить после всего...
   Снова послышался чей-то стон, и девушка наконец-таки обратила внимание на него. Поднявшись на ноги, она осторожно двинулась к источнику звука, беззвучно вытащив меч из ножен.
   Раненного темного мага Рэанна заметила быстро: тот сидел, привалившись ко второму трупу, и сжимал левой рукой клинок с черной рукоятью, что торчал у него из живота. Оружие сразу показалось девушке знакомым.
   - Отвечай! Что здесь произошло? - спросила она темного, предварительно приставив к горлу острие меча.
   Маг долго таращился на нее полубезумными потускневшими глазами, а потом криво улыбнулся окровавленными губами и медленно проговорил:
   - Мы уб... убили его, мы смогли убить его, - и рассмеялся мерзким булькающим смехом.
   Рэанне стало противно от этой картины. Человек выглядел совершенно обезумевшим.
   "Проку от него все равно никакого не будет, да и в живых оставлять нельзя", - решила она, а затем, одним коротким взмахом стали, без тени сожаления добила его. Еще пара мгновений ушло на то, чтобы вытереть кровь с клинка.
   Внимательно приглядевшись к торчащему из живота темного мага мечу, чародейка нагнулась и выдернула его из тела. Сомнений больше не осталось, он точно принадлежал Реннету. Видимо, даже будучи раненным стрелой, тот успел покончить с несколькими магами, прежде чем упасть бездыханным. Рэанне оставалось лишь удивляться его невероятной, безумной воле к жизни. Сама чародейка не могла утверждать с уверенностью, что сумела бы держаться так долго. И вряд ли нормальный человек смог бы.
   Вернувшись к телу юноши, удивительным образом нетронутому огнем, она без колебаний отстегнула с его пояса черные лакированные ножны, и вложила в них вытащенный из врага прямой клинок. Прежде чем повесить оружие на спину, девушка взвесила его в руке. Почему-то меч показался ей слишком легким для обычного стального сплава.
   - Извини, но твоего тела я сейчас забрать не могу, ренегат! И сжечь его, как это сделал ты с Дженной и Элис, тоже не выйдет, - прошептала она бесстрастным тоном. - Где-то недалеко может находиться еще один вражеский отряд, если верить тебе же. То, что произошло здесь, вполне могло привлечь их внимание. Мне нужно возвращаться к остальным.
   Не совсем понимая, зачем она говорила это трупу, Рэанна отошла в сторону: перед тем как покинуть поляну, она хотела осмотреть то место, где в последний раз видела лучницу, стрелявшую в Реннета. Удивительно, но ровным счетом никаких следов ей обнаружить не удалось. Ничего. Даже примятой травы нельзя было найти, словно увиденная ею незнакомка и в самом деле оказалась лишь иллюзией, созданной чьей-то магией. Вот только пущенная ею стрела выглядела уж слишком реальной.
   "Странно... - задумчиво протянула чародейка. Обыкновенно ей не составляло труда отыскать чужие следы, благо навыки работы в разведывательном отряде никуда не делись. - Ну ладно, здесь мне уже нечего делать, - она поспешила догонять свой отряд, пообещав себе подумать над этой странностью на досуге".
   Обратный путь в Немисс у Неосвета занял гораздо больше времени, нежели когда они выступали. С несколькими тяжелоранеными в обозе по-другому бы не получилось, но благодаря их терпению и самоотверженности, больше никто не погиб. Лекари то и дело подлечивали их заклинаниями, а остальные несли на себе. Для многих это возвращение стало тяжелым испытанием, как физически, так и морально. А другие вражеские отряды, если и существовали, то после уничтожения двух больших групп с их стороны, преследование не возобновили.
   Чародейка Рэанна, являющаяся теперь лидером отряда, скрывать от остальных про случившееся на поляне не стала. Она рассказала им все, вплоть до трагической гибели Реннета, опустив лишь моменты с незнакомой лучницей в синей накидке, по вине которой тот погиб. Опыт подсказывал ей, что в этом деле не все так просто и гладко, поэтому она решила для начала обговорить странный инцидент с Мастером Киосом.
   Ни один маг не усомнился в том, что лидер говорила им правду. Каким бы тяжелым не был характер Рэанны, врать о таких вещах она бы не стала. Смерть бывшего командующего, пожелавшего стать отступником, ни у кого из магов радости не вызвал. Пусть некоторые из них относились к юноше настороженно, о его последнем поступке, благодаря которому отряду удалось уйти, никто не забывал. Линда и еще пара-тройка магов и вовсе воспринимали сию новость как нечто печальное. Командующая не могла не заметить их лиц, но делала вид, что ей сейчас не до того. Сама-то она считала, что Реннет недостоин такой явной доброты, а может... просто пыталась убедить себя в этом. Годы их соперничества и взаимных оскорблений не моги забыться так быстро.
   - Прошлое осталось позади, вместе с нашими погибшими товарищами, а сейчас мы в настоящем и нас ждет будущее, - с твердым убеждением в глазах заявила она членам отряда. Спустя две недели они прибыли в город, вконец уставшие и измученные. Произошедшие там изменения сразу бросились в глаза. На улицах ближайших деревень и поселков было необычайно тихо и малолюдно, как будто произошло какое-то стихийное бедствие. В воздухе витало беспокойство и страх, ранее неведомый этому чудесному краю. В дополнение ко всему, у самых ворот города их надолго задержали стражники, тщательно допрашивая всех членов отряда, даже если многих давно знали в лицо и даже не смотря на состояние раненных. Такое усиление охранных мер заставило Рэанну не на шутку заволноваться, но от стражи Рыцарей Оленя и нескольких магов, почему-то вместе с ними охраняющих ворота, ничего путного добиться она не смогла.
   В самом городе царило напряженное оживление и неразбериха. Внутренняя охрана ворот и вовсе увеличилась в численности два раза, а сами стены торопливо укреплялись дополнительными оборонительными сооружениями. Рабочие с местных деревень носили на стену камни и мешки с песком. Создавалось ощущение, что город готовится к длительной осаде. Проходя по центральной мостовой к крепости, маги Неосвета ловили обрывки каких-то слухов о темных, якобы перешедших в наступление. Впрочем, последнее как раз-таки мало кого удивило.
   Первым делом, как только отряд впустили в крепость "Пламени", они доставили раненных к лекарям. Уже сам факт того, что все из них остались живы и перенесли долгую дорогу, не иначе как чудом не назовешь. За дело тут же взялись маги-целители и сестры помощи, приставленные следить за пациентами.
   А когда оставшиеся возвращались из лекарских палат, им навстречу прибежал один из стражников-гвардейцев. Он передал, что командующего Неосветом ждет у себя в зале Приемов сам Глава клана. Рэанна не стала медлить: отдав всем распоряжение отдыхать, она последовала за гвардейцем.
   Признаться, чувствовала себя девушка неуверенно, по причине того, что на ее месте должен был быть Реннет. Посланный Киосом стражник, видимо прекрасно это знавший, с недоумением поглядывал на девушку, однако вслух выражать собственные сомнения не решился. Как говорится, это уже не его ума дело.
   Чуть волнуясь, Рэанна схватилась за ручку и, распахнув широкую створчатую дверь, осторожно ступила в Зал Приемов. Последний раз ей пришлось бывать здесь, когда на нее же налагали разного рода запреты, с легкой руки ранее упомянутого Реннета. С тех пор в этом помещении ровным счетом ничего не поменялось, и он по-прежнему смахивал на какой-то музей или большую антикварную лавку. Мастер сидел за длинным широким столом, и казалось, только ее и ждал: нетерпеливо вскочив на ноги, архимаг жестом пригласил ее сесть. Если появление Рэанны вместо ожидаемого юноши и удивила его, на гладком лице с острыми хищными чертами, не отразилось даже тени эмоций.
   - Прошу прощения, Рэанна, что заставляю тебя говорить с долгой и отнюдь не легкой дороги! Ты, должно быть, сильно устала? - спросил он, нацепив на лицо озабоченное выражение.
   - Ничего, я держусь, - ответила девушка и даже смогла выдавить что-то наподобие улыбки. От нее не ускользнули усталость и обеспокоенность, скрывающиеся в серых глазах молодого на первый взгляд мага. Его бледное лицо также выглядело постаревшим сразу лет на десять.
   - Что ж, тогда давай перейдем к делу. Почему вас вернулось на троих меньше и где сам командир Реннет?
   "Ого! Так ему уже успели доложить о численности нашего отряда? Быстро это они..." - подумала Рэанна, а вслух ответила:
   - Реннет стал отступником и погиб, оставшись прикрывать нам спину. А еще двое - Дженна и Элисент, пали немного ранее, во время сражения с отрядом темных...
   - Погоди! - удивленно оборвал ее Киос, резко поддавшись вперед. - Что ты только что сказала?
   - Мальчишка отвернулся от клана и стал ренегатом. Еще двое из отряда погибли в битве.
   - Нет, - поспешно замотал головой Мастер, - я не об этом! Ты говоришь, что он умер? Как такое вообще могло произойти?
   Чародейке понадобилась пара мгновений, чтобы понять, кого имеет в виду архимаг под словом "он". Даже немного странно, что его не интересовали погибшие девушки из отряда и не ренегатство самого командира. Ведь отступничество, как известно, считалось худшим преступлением во всех кланах Светлого Ордена. Маг-ренегат, по сути, считался "мертвым" для своего клана, иногда в буквальном смысле этого слова. Суд решал его судьбу, и избежать смертного приговора или заключения удавалось считаным единицам. Рэанну удивило то, что Киос проигнорировал этот факт, будто ему было неинтересно, однако вслух она ничего говорить не стала, а просто пересказала события последних недель.
   Мастер слушал ее не перебивая, становясь все мрачнее и мрачнее с каждым мгновением. Когда девушка закончила, он откинулся на спинку кресла и о чем-то задумался, продолжая хмурить тонкие брови...
   - Значит, Реннет полагал, что противник разобьет свои войска на отдельные группы и попробует уничтожить все действующие патрули, боевые посты на границах, а также мелкие кланы? - спросил архимаг после долгой паузы.
   - Да, - кивнула та, - хотя я бы не стала доверять его суждениям.
   - Напротив, маг Рэанна. Сейчас в Империи твориться именно то, о чем говорил тебе юноша. Несколько десятков отрядов примерной численностью в сорок-пятьдесят магов, колдунов и некромантов, проникли на наши территории с нескольких сторон. Они уничтожают всех магов, встречающихся на их пути, но с крупными силами ввязываться в бой не торопятся. За три последних дня мы понесли немалые потери, а главное - им удалось захватить Северный Бастион, расположенный в Холоде. Весть о вторжении поступила к нам случайно, после того как туда отправили делегацию с приглашениями к осенним праздникам. Кто бы мог подумать, что этот город был захвачен целых три месяца назад.
   - Эт... этого быть не может! Три месяца?! - воскликнула его собеседница, буквально ошеломленная услышанным.
   - Представь себе.
   - А что, если начать давить их многочисленными отрядами? Можно даже снарядить целые кланы... - предложила Рэанна, после минутного раздумья.
   - Не выйдет, к сожалению. "Золотая Ветвь" уже пыталась, послав вперед половину клана, а он, как тебе известно, считается крупнейшим в Империи по численности магов. Все закончилось весьма и весьма плачевно. Поначалу все отряды темных просто избегали их, пользуясь своей мобильностью, но сегодня доложили, что они разбиты у Сарисса. Несколько мелких групп объединились в одну и атаковали "Ветвь" с трех сторон. Должен признать, командующий сейчас войсками наших противников очень умело действует. Рассеяв свои войска, он связал нам руки на некоторое время, а мы же, в свою очередь, слишком расслабились.
   - То есть, вы хотите сказать, что Орден бессилен перед ними?
   Мастер кивнул, продолжая объяснение:
   - Пока что так и есть. Атаковать их мы не можем, если только не создадим специальные группы из высокоранговых магов, но и в таком случае противостояние затянется надолго, а его конечный исход предсказать трудно. Это не желторотые недоумки, давящие силой и количеством. Из-за того, что нам приходится охранять собственные земли и города, возможность всеобщего объединения исключается. Остается только обороняться, в ожидании того, когда враг соизволит схватиться всерьез и по-крупному. Если говорить в целом, то стратегическую часть войны мы проигрываем... - устало закончил Киос.
   - Войны?.. - протянула встревоженно девушка. Этого слова она старалась избегать, не смотря на происходящие вокруг события. Ей почему-то казалось, что все закончится несколькими стычками и повторным изгнанием темных.
   - Да, - Мастер поднялся с кресла и подошел к высоким окнам зала. Вглядываясь сквозь прозрачное стекло в необъятную даль, он задумчиво продолжил: - Война уже началась. Наверное... в последствии ее назовут Третьей Великой Войной или еще более пафосно. Нынешние поколения не понимают истинного смысла этого слова, так как человек быстро забывает прошлое. Мне самому уже приходилось участвовать в одной войне... - архимаг словно вспоминал дни своей молодости, ведь не смотря на внешность, ему было больше семидесяти лет. - Благородство, честь, храбрость, мужество - они все не имеют никакого отношения к тому, что происходило тогда и произойдет сейчас. Война - это кровь, сломанные судьбы, разрушенные города и осиротевшие дети, война - это голод и болезни, страх и реки отчаяния, это боль и страдания тысяч людей. Поле битвы превратится не в "место великих подвигов", а в место бесчестия и человеческой слабости, - с нескрываемой горечью перечислял Киос, а потом, вдруг, обернулся и добавил: - Мне кажется, что Реннет как никто другой представлял то, что должно произойти, и именно потому не хотел участвовать в делах Ордена.
   Рэанна осуждающе посмотрела на Главу и, наконец, решилась задать интересующий ее вопрос:
   - Вы не удивлены тем, что мальчишка перед своей кончиной подался в отступники, так?
   Вопреки ее ожиданиям, Киос не стал отмалчиваться или сердится на явно осуждающий тон. На тонких бесцветных губах мага появилась редкая улыбка.
   - Нет, я не удивлен. Перед походом юноша поведал мне о своих планах, правда, тогда он намеревался уходить лишь после возвращения отряда.
   - Как? Он так прямо сказал вам это? - изумлению девушки не было предела. Невероятная наглость Реннета потрясла ее до глубины души. Забывшись, где находится, Рэанна вскочила на ноги и чуть не опрокинула стул. - Это же неприемлемо! И вы не арестовали его в тот же момент, как велит в подобных случаях закон? Он же представлял опасность для всего клана!
   - Да, да, да... - кивнул Мастер, и улыбка на его лице стала еще шире, - помнится, он обещал сровнять всю крепость с землей, если кто-то встанет у него на пути. Думаю, что это можно понять как угроза клану...
   Рэанна лишилась дара речи.
   - ...И поверь мне, Рэанна, он смог бы это сделать, вздумай я помешать ему, - продолжил он, усаживаясь обратно за стол.
   - Но... но вы же дракон?! - воскликнула девушка, не веря собственным ушам. - В ваших силах остановить его!
   Киос пристально и без тени прежней улыбки взглянул на нее, что чародейка невольно отшатнулась и притихла. Все в "Пламени" знали, что не стоит выводить архимага из себя, а разговор в таких повышенных тонах можно расценивать как прямое неуважение, что влечет за собой суровое наказание.
   - Возможно, - неохотно согласился Мастер, склонив голову набок. - Возможно, я действительно мог это сделать, однако ты сама утверждаешь, что воочию видела его силу и потому можешь представить, что бы случилось, начнись между нами сражение. К этому времени Мастера Селесты в крепости не было, а другие его не волновали совершенно, так что он мог не сдерживаться. В итоге могло пострадать множество невинных магов. И потом, как странно это не выглядит, есть еще кое-что, из-за чего я не желал его смерти...
   - ... ?
   - Вот ты, Рэанна, что ты думаешь о юноше? Что он из себя представляет, то есть... представлял? - поправился в конце архимаг и выжидающе взглянул на девушку.
   Чародейка даже задумываться не стала и высказала все, что думает об этом бывшем члене Белого Пламени. Конечно же, ничего хорошего в ее словах и в помине не было. Скорее наоборот, она описала типичного злодея со всеми прилегающими к нему качествами. Киос слушал ее в полном молчании, но в конце задал новый вопрос:
   - Что ж, многое из сказанного тобой может оказаться правдой, но тогда почему он остался прикрывать ваш отряд? Просто уйти для него было бы лучшим выходом, тебе так не кажется?
   Рэанна не стала долго размышлять.
   - Понятия не имею, - честно ответила она. Впрочем, сдаваться так просто девушка не собиралась и потому спросила: - Не хотите ли вы убедить меня в том, что его поступок был совершен из благородных побуждений? Что-то мне в такое не сильно верится...
   Глава клана некоторое время смотрел на нее, будто пытаясь понять для себя нечто важное. Чародейку слегка раздражал этот разговор, но она старательно держала себя в руках, не выходя за рамки приличия. Наконец, архимаг заговорил:
   - То, что мы привыкли называть "благородством", сомневаюсь, существовало ли оно в нем вообще? И я уверен, что умирать в планы юноши точно не входило. Не такой он человек, чтобы не уметь ценить собственную жизнь. В то же время, он ведь не мог не знать о риске?
   Рэанна упрямо не понимала, к чему клонит Киос и терпеливо ждала объяснений. Мастер считал, что поступок Реннета вполне уместен и закономерен, потому как истинную сущность человека не изменить. Юноша мог казаться эгоистичным и способным на ужасные вещи, но в то же время, делал для других много больше, чем можно ожидать. Для подтверждения правильности собственного мнения Киос перечислил ряд поступков, в число которых входила и его самоубийственная атака на Ворона, спасение Дженны, случайно попавшей под удар самой Рэанны, а также момент, не озвученный никогда прежде Главой. Как оказалось, благодаря ежемесячным заданиям Реннета, клан Белого Пламени избежал полного расформирования и потери статуса члена Совета. Это должно было произойти после громадных потерь в сражении у Немисса.
   Услышав все это, Рэанна не нашлась что ответить. В конце концов, благодаря юноше ее отряду удалось оторваться от преследования темных и этот факт опровергнуть невозможно. Видя колебания чародейки, архимаг назидательным тоном заговорил:
   - Рэанна, я начал этот разговор лишь по той причине, что ты относилась и продолжаешь относиться к нему хуже всех остальных. Сам я убежден, что мы не вправе судить поступки юноши. К примеру, нам даже неизвестен источник его поразительных и несоразмерных для обычного мага сил. Каким образом он получил их? Наверно это так и останется загадкой... - Он сделал короткую паузу, снова о чем-то задумавшись, а затем резко вскинул голову и посмотрел на девушку: - Таких как он называют "темными душами". Не признают храбрости, достоинства, чести и долга, с осторожностью относятся к дружбе и верности, способны на абсолютно любое деяние, даже предательство, если имеют для этого достаточно веские причины. Они отринули от себя свет, а в некоторых случаях обратились к тьме, однако при всем этом не перестали быть людьми и не дали поглотить себя ненависти и злобе. Реннет не испытывал к тебе ненависти, Рэанна! Перед уходом он искренне рекомендовал поставить именно тебя на пост нового командующего Неосветом, добавив при этом, что ты подойдешь лучше, нежели он сам, - закончил Киос.
   Чародейка остолбенело смотрела на Мастера и слова недоверия сами сорвались с ее губ:
   - Такого просто не может быть! Он в жизни не сказал бы подобного...
   - Думаешь? Что ж, тогда мне не остается ничего иного, кроме как нарушить данное ему слово. Реннет взял с меня обещание, что об этом никто не узнает, но знаешь, бывают вещи, что важней любых клятв.
   Сказав так, Мастер потянулся к одному из ящиков стола и достал оттуда пачку пожелтевших бумаг. Они выглядели помятыми и неаккуратно сложенными - совсем не похоже на важные документы.
   - Наверняка ты спрашивала себя: почему он решил уйти из клана? Почему захотел стать ренегатом? Я и сам не знаю всех причин его выбора, но одну могу назвать наверняка, и бумаги, что сейчас в моих руках, объясняют многое. Пожалуйста, прочитай их! - он протянул пачку Рэанне. - Возможно, тогда ты лучше поймешь его, и двигавшие им мотивы.
   - Что это? - та неуверенно пододвинула к себе бумаги.
   Как она узнала позже, они действительно хранили в себе тайну, способную кардинально изменить мнение о погибшем юном ренегате...
   
  Эпилог
  
   Рэанна расположилась в небольшом парке растущих фениксов, на деревянной скамейке. Прежде она редко посещала такие уединенные места, предпочитая отдыхать в компании сверстников или в своей комнате на первом этаже жилого корпуса. Сейчас же голове девушки билась одна и та же фраза, сказанная Киосом: "Он просто хотел жить свободной жизнью, просто жить..."
   Честно сказать, она до сих пор не могла поверить в реальность увиденного и услышанного, но как утверждал Глава, те бумаги представляли собой подлинные архивные документы Правящего клана. Откуда Реннет их достал - архимаг не знал. Подписи и печати на них он лично перепроверял, однако так и не смог разглядеть подделку. У Рэанны не было причин не верить Киосу, а у того мотивов, чтобы врать ей. А значит, все это правда - в том числе и приказ на казнь юного мага Реннета, подписанный главой Светлого Ордена. При всем при том, документ оказался датирован ровно тем временем, когда юноша еще только проходил обучение в Гильдии. "Что такого мог он тогда натворить, чтобы заслужить смертный приговор?" - думала удивленная до глубины души девушка и конечно не преминула спросить об этом у Мастера. По его предположениям, а они могли расходиться с реальностью, серьезных оснований у Правящего клана могло и не быть. Они могли счесть за угрозу сам факт обучения мага в Гильдии и принять соответствующие меры предосторожности. Нельзя забывать также и о сущности элемента истинной тени. Его принято считать проклятым даром, принесшим Ордену немало неприятностей.
   Чародейка не желала принять это, ведь получается, что человека можно убить без суда и следствия, только из-за его силы или простого недоверия? Правда, в случае Реннета, приговор был назначен с небольшой оговоркой: казнь откладывалась на неопределенное время - во всяком случае, так утверждал Киос. Юноша, несомненно, оказался полезен для Ордена, ввиду своих уникальных способностей. Тем не менее, приговор явно никто не собирался отменять окончательно. Как раз такое двусмысленное поведение взбесило Рэанну еще сильней...
   И сейчас, сидя на свежевыкрашенной для осенних праздников скамейке, она вспоминала каждое мгновение того разговора, что произошел между ней и Главой Белого Пламени час назад. Рядом с ней лежал длинный сверток, обтянутый черной тканью, тот самый, что юноша просил передать Селесте. Чародейка догадывалась что там, но мысли продолжали уклоняться куда-то в сторону, постоянно возвращаясь к ее извечному сопернику.
   "Каждый день его жизни в клане мог оказаться последним, и до самого последнего момента никто из нас не ведал об этом. Он с непреодолимым упорством тренировался и готовился... стать ренегатом, чтобы избежать приготовленной ему участи? Если высунуться слишком рано, то шансы уйти от ищеек, что обязательно повесят на отступника маги из Правящего клана, очень малы. А мог ли он остаться и надеяться на то, что приговор никогда не вступит в силу?"
   Рэанна чувствовала в себе противоречие: сделавшимся привычным образ злейшего врага не мог выйти из головы, но в то же время она понимала, что многое из сказанного Мастером было правдой. Очень некстати подвернулся случай, когда там, на кладбище, Реннет поддержал ее, не дав упасть от внезапного головокружения и слабости...
   Девушку передернуло. Прохладный осенний ветер казался пронизывающе-холодным, а от нахлынувших воспоминаний становилось еще холоднее. Она ощущала свою вину перед ним, пусть и не могла пока смириться с этим. Да, безусловно, юноша останется для нее соперником по магии и духу, но врагом ли?
   Поднявшись со скамейки, чародейка продолжила прерванный ранее путь к учебному зданию, где предположительно могла сейчас быть Мастер Селеста. "Это все, что я могу сделать!" - твердила она самой себе.
   Найти нужный кабинет среди прочих оказалось не так уж трудно, даже если самой ей прежде не приходилось бывать здесь. Все-таки, стихия и элемент Рэанны являлись прямой противоположностью огню. От новостей, что предстояло сообщить учителю, девушке становилось не по себе, поэтому она немного колебалась, прежде чем постучаться.
   Дверь открылась быстро. Мастер Селеста, или как ее часто называли - "Королева Бушующего Пламени", предстала перед ней в своем обычном облике: ярко-алая мантия подчеркивала ее изящную стройную фигуру, черные с красноватым отливом волосы стянуты в высокий хвост, а на лице выражение строгости и твердости, которое тут же сменилось смущенной улыбкой. Женщина отодвинулась в сторону и произнесла:
   - Здравствуйте Рэанна! Если честно, не ожидала увидеть вас на пороге моего кабинета. Что-то случилось?
   Девушка прошла внутрь, вежливо поклонившись в качестве приветствия, но не стала усаживаться в кресло, тут же предложенное Селестой. Глядя перед собой, словно провинившийся ученик, Рэанна заговорила:
   - Мастер, я пришла сообщить о том, что командир нашего отряда погиб! - выложила она все сразу. В данной ситуации, слишком длинное и долгое вступление могло лишь усугубить ситуацию.
   Женщина медленно опустилась в попавшееся под руку кресло, услышав заявление чародейки. Ее лицо сильно побледнело, будто вся кровь от нее отхлынула.
   - Повтори все, что ты сейчас сказала? - попросила она едва слышным шепотом, видимо надеясь, что ей просто послышалось.
   Но это было не так, и Рэанна не могла оправдать ее надежду.
   - Реннет погиб.
   Довольно долгое время Селеста сидела неподвижно, уставившись в одну точку. На лице не отражалось той бури эмоций и чувств, которые можно ожидать от человека, потерявшего дорогого ученика. Но боль нельзя так просто скрыть даже суровому учителю, и доказательством этому слегка дрожащие алые губы, хотя когда она открыла их, голос звучал спокойно:
   - Как это произошло? - задала женщина вопрос.
   - Юный маг пал в бою с темными, оставшись прикрывать наше отступление, - сообщила чародейка. Упоминать об отступничестве Реннета она сейчас не осмелилась, решив, что не самое подходящее время для такого.
   - Ты уверена, что он... ну, что он?.. - никак не могла произнести Селеста нужного слова, и голос начинал подводить ее.
   Рэанна вздрогнула, вспомнив холодное лицо юноши и навсегда угасшую в карих глазах жизнь. Тихо она ответила:
   - Да, я уверена, иначе не стала бы сообщать вам об этом. Я видела его тело собственными глазами...
   Девушка подождала немного, но Мастер больше ни о чем спрашивать не стала, поэтому она решила передать ей принесенный с собой сверток. Выложив его на рабочий стол, заваленный книгами и различными странными на вид предметами, Рэанна дословно передала женщине последние слова и извинение Реннета.
   - Он просил принести его вам, - добавила она в конце.
   - Что это? - Селеста остановила взгляд на лежащем перед ней предмете. Затем, осторожно взяв сверток обеими руками, судорожно развязала шнурок, удерживающий ткань. При этом лицо ее казалось внешне спокойным и собранным.
   Рэанна также внимательно наблюдала за действиями Мастера, так как разрешения уйти ей никто не давал. Когда ткань окончательно размоталась, перед ней и учителем предстал длинный слегка изогнутый меч в ярко-алых кожаных ножнах, самых простых на вид, без всяких украшений. Рукоять клинка делался явно под тонкую женскую руку, да и само оружие в целом казалось специально облегченным.
   Селеста обнажила лезвие наполовину и кроваво-алые блики заплясали на новом сияющем металле. Рэанна восхищенно ахнула: ей знаком был этот редкий металл с карминовым отливом, способный поглощать магию огненной стихии и таким образом улучшать лезвие многократно, вплоть до того, что оно могло разрубать магические барьеры или отражать атакующие заклинания. Однако магический меч такого качества делался лишь на заказ и в обычной оружейной лавке его не купить. О цене подобного оружия даже говорить не приходилось, так как она часто равнялась стоимости целого поселка.
   - Эт... это... - чародейка буквально потеряла дар речи, видя перед собой такое великолепие. - Это настоящий алый меч? - наконец сумела она вымолвить.
   Было заметно, что Мастер Селеста поражена не меньше нее. Она плавно провела тонкими пальцами по металлу и мгновенно определила подлинность и высокое качество клинка. Там куда она касалась, тотчас вспыхивали искры. Создавалось ощущение, будто жидкое пламя непостижимым образом заключили в форму клинка.
   Спустя минуту женщина убрала меч в ножны и прикрыла той же тканью, в которую он завернут изначально. Затем, повернувшись к Рэанне, она произнесла:
   - Спасибо тебе! Я знаю, вы не ладили с ним, однако, тем не менее, ты выполнила его просьбу. За это я искренне благодарна тебе, Рэанна. - Немного помолчав, она продолжила с печальной улыбкой: - Хочу лишь сказать, что многие не понимали всей глубины его души, не знали, кем он был на самом деле. Просто... просто он немного иначе видел мир...
   Маг третьей ступени и обладательница ледяного элемента опустила глаза, не сумев выдержать взгляд Мастера. Она вспомнила разговор с Киосом, состоявшийся совсем недавно: тот просил ни одной живой душе не рассказывать о приговоре Правящего клана и обо всем, что связано с ним. "Пусть все останется как есть!" - сказал он с холодным спокойствием. Сама девушка, конечно же, не хотела принимать такое положение вещей, но в то же время понимала: сейчас, когда на пороге новая война, Орден должен оставаться единым, иначе все может обернуться скверным образом. Для всех остальных молодой маг должен остаться ренегатом, предателем... Правда все равно ничего не изменит, уже слишком поздно для этого. Однако, как сказал Глава в самом конце:
   - "Есть те, кто ему верит, видит его истинную сущность, и никакая ложь не заставит их разубедиться в этом!" - едва слышно прошептала чародейка, процитировав его слова. Уже чуть громче, подняв глаза, она добавила: - Вы правы, Мастер. Он заставил меня увидеть многие вещи в новом свете. Надеюсь, я не утрачу эту способность - способность сомневаться, и впредь.
   Селеста удивленно вскинула тонкие брови, услышав от нее столь неожиданное признание. Алые губы тронула легкая улыбка.
   - Я рада.
   Рэанна еще раз уважительно поклонилась. Она не могла не видеть того, как суровая женщина еле сдерживает себя, стараясь не выказывать перед ней свою боль, поэтому решила не задерживаться и оставить ее одну. Правда, перед тем как уйти, чародейка хотела передать ей еще кое-что. Ловким движением сняв с плеча перевязь одноручного меча в потертых угольно-черных ножнах, девушка положила его рядом с первым.
   - Думаю, он должен остаться у вас.
   Одного взгляда хватило, чтобы узнать в нем клинок, некогда принадлежавший юноше. Насколько знала сама Селеста, он не обладал какими-либо магическими свойствами. Самый обычный меч, с прямым лезвием, выкованный из тускло-серой стали. Реннет приобрел его сразу после того, как потерял прежний в сражении у Немисса.
   Рэанна попрощалась и вышла, а Селеста осталась стоять у окна. Слезы, капля за каплей скатывались с ее щеки и падали вниз, на пламенно-красное лезвие, что она держала в руках. Прозрачные капли мерцали на холодной стали подобно драгоценным рубинам. Мастер не переставала думать об ученике... - нет, Реннет стал для нее больше, чем просто ученик!
   "Странное имя для клинка", - загорелась в ее сознании мысль, сквозь слезы и многочисленные воспоминания.
   У самой рукояти, на блестящей поверхности нового лезвия, маленькими и изящными буквами была выгравирована надпись "Алая Сестра".
  
  Послесловие
  
   Здравствуйте, дорогие читатели! Меня зовут Владимир Драккарт! Прошло четыре года с тех пор, как я начал писать и два года с момента, как закончил книгу "Маг Теневого Элемента". Не так уж много, на мой взгляд, но и не мало. За эти два года я написал продолжение истории в двух книгах - "Мертвый Ренегат" и "Повелитель Запретной Магии", улучшил навыки и скорость письма.
   Это произведение я редактировал не один раз, но сказать, что оно завершено, могу лишь сейчас. По крайней мере, в ближайшие два-три года не планирую ею заниматься, ну а там уже как будет.
   Хочу выразить благодарность всем, кто помогал мне в поиске ошибок, делился своими впечатлениями о книге, давал дельные советы, а также купил ее в онлайн издательствах. Спасибо моим постоянным читателям, поддерживавшим меня в течение последних двух лет. Простите, что вторую книгу вам пришлось ждать год, а третью девять месяцев!
   Как уже понятно из сказанного ранее, у истории юного Реннета есть продолжение. Вы спросите, почему я тогда к этой книге написал эпилог? Если честно, долго думал, стоит ли включать "Маг Теневого Элемента" в серию "Темных Душ" или же оставить как отдельное произведение. Все же, здесь описаны несколько лет жизни Реннета, начиная с мальчишества и заканчивая юношеством. Эдакая предыстория к основным событиям романа. Да что там говорить, я и сейчас сомневаюсь в решении, но тем не менее, условно "Маг Теневого Элемента" является первой книгой серии "Темных Душ".
   Говоря о продолжении истории... Предлагаю прочитать вторую книгу серии, называющуюся "Мертвый Ренегат" и третью "Повелитель Запретной Магии". Оба этих произведения ожидают тщательного редактирования и их окончательные версии появятся в наступающем году. Ждите объявлений на моей официальной страничке в соцсети "Вконтакте" - https://vk.com/vladimir_gesfera_drakkart И там же вы можете следить за ходом написания четвертой книги, которую я назвал "Бог Ненависти". Она станет завершающей в серии "Темных Душ". Точных дат выхода пока назвать не могу, но приблизительная - конец весны или начало лета 2017 года. Сейчас над ней ведется активная работа.
   Ну... что еще мне сказать... все мои книги постепенно будут появляться на различных ресурсах, в бесплатном доступе, но желающие помочь автору материально, смогут купить электронные версии с онлайн издательств. Я не ставил перед собой цель нажиться на них. Сейчас у меня в планах начать издаваться в бумаге. Очень надеюсь, что будущий год подарит нам такую возможность. Всем счастья в наступающем 2017 году!!!
  
  Декабрь месяц старого 2016 года...
  
  
   Примечание автора: Вы должно быть уже заметили, что сами по себе кланы Светлого Ордена не являются таковыми. Скорее их можно охарактеризовать как школы магических искусств. Так почему я выбрал именно это определение? Все дело в прошлом. Еще во время Века Обретения Могущества эти самые кланы создавались, руководствуясь тесными семейными узами. Отсюда и определение.
Оценка: 6.31*13  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com С.Волкова "Попаданка для принца демонов 2"(Любовное фэнтези) Д.Деев "Я – другой 2"(ЛитРПГ) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) У.Михаил "Знак Харона"(ЛитРПГ) В.Василенко "Стальные псы 4: Белый тигр"(ЛитРПГ) В.Пылаев "Видящий"(ЛитРПГ) Л.Ситникова "Книга третья. 1: Соглядатай - Демиург"(Киберпанк) Д.Гримм "З.О.О.П.А.Р.К. Книга 1. Немезида"(Антиутопия) Э.Черс "Идеальная пара"(Антиутопия) А.Демьянов "Долгая дорога домой. Книга Вторая"(Боевая фантастика)
Хиты на ProdaMan.ru Поймать ведьму. Каплуненко НаталияВерь только мне. Елена РейнНевеста двух господ. Дарья ВеснаОтдам мужа, приданое гарантирую. K A AМалышка. Варвара ФедченкоP.S. Люблю не из жалости... натАша ШкотЧудовище Карнохельма. Суржевская Марина \ Эфф ИрДурная кровь. Виктория Невская��ЛЮБОВЬ ПО ОШИБКЕ ()(завершено). Любовь ВакинаОфсайд. Часть 2. Алекс Д
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"