Ваго: другие произведения.

Квентин. Покинутая долина.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 7.44*4  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    1я повесть,1я глава.О юноше, волею обстоятельств выбравшем нелегкое ремесло наемника. Тема меча и магии. Обновлено 12.09. Проект заморожен.


Квентин. Покинутая долина.

***

   - Твой заход, Квентин, - ехидно хмыкнул Сальный Джи и прекратил теребить свои грязные волосы.
   - Знаю. Не торопи меня, - грубо ответил я, оценивая свои карты. Но Джи не обиделся, а растянул губы в более гадкой ухмылке.
   Правильно. Нечего меня торопить. "Сезоны Года" хоть и карточная игра, но правила у нее очень не просты. Шесть мастей по пятнадцать карт! Это уже само по себе добавляет массу сложностей. Но это еще не все. Выбор козыря может "перетасовать все карты", а набор правильно подобранных младших карт соперника свести на нет все твои надежды.
   Одним словом - та еще головная боль. Но в этом-то и прелесть!
   Пятая игра подходила к концу, и я в который раз оценивал свое бумажное воинство. Двойка и тройка "зайцев", семерка и девятка "червей" - это мелочь. Ремесленник "зайцев" и помещик "крестов" - вот это не плохо. Мало хороших карт, но у Джи их должно быть и того меньше.
   Я сбросил двойку "зайцев". Толстяк отбился. А потом расхохотался и криво ухмыляясь, выложил на стол своих бойцов. Я замер, и казалось, перестал дышать. Все окружающее отодвинулось куда-то вдаль - остальные игроки, посетители трактира, да и сам трактир - все это будто бы растворилось в кисельном нигде.
   Итак, что же у моего соперника? Единица, двойка и тройка "воды". Мелочь, нечего и волноваться. Нечего, если бы не... Не переставая ухмыляться, Джи положил сверху последнюю карту. "Дерево". Я тяжело вздохнул, понимая, что мои денежки уходят от меня. Комбинация единицы двойки и тройки позволяли превращать "дерево" в любую другую карту, даже не битую. А выбор Джи был весьма очевиден.
   - Ты продул, остряк, - выразил тот очевидное, впрочем, не спеша сгребать со стола бронзовае монеты. А монет там на пол серебрушки, не меньше. Если особо не транжирить, можно целый месяц жить припеваючи.
   Я вздохнул. Мысленно. Обидно, конечно. Да еще как! Но ни один мускул не дрогнул на моем лице. По крайней мере, я на это очень надеялся.
   - Может маленький зазнайка захочет отыграться? - Голос жирдяя стал более вкрадчивым, а от того и более противным.
   - Нет, - твердо заявил я. Конечно, потерять пол серебрушки выигрыша обидно. Но потерять все было бы обидно вдвойне. А я был уверен, что потеряю - этот проигрыш сбил с меня весь настрой. Нет, точно - игры не будет.
   - Что, струхнул? - вызывающе заметил он. - Мальчика лишили подарка на день рождения, а он не желает отыграться.
   Не люблю такого обращения. Я подавил свой гнев.
   - Я не струсил, - холодно ответил я. - Я просто выбываю из игры.
   - Выбываешь, потому что испугался, - словно бы не слушая меня, продолжил толстяк.
   - Я не струсил, - снова процедил я. Кулаки мои непроизвольно сжались. - Моя работа наниматься охранником в обозы. Я бьюсь с дикими зверями и бандитами, надеясь на топор и меч. Как же тут можно быть трусом?- выпалил я, теряя все свое хваленое спокойствие.
   Мой недавний соперник отклонился назад и громко, чтобы все за столом услышали, заявил:
   - С мечом и топором в руках нетрудно быть смелым. Попробуй проявить смелость без своего оружия. На равных.
   - Как?
   - Например, здесь, за карточным столом, - гадко усмехнулся наглец. - Ты только что потерял кучу денег. Так сыщи в себе смелость и рискни отыграться. Дерзни поставить на кон что-то настолько равноценное, чтобы я решился принять твой вызов. Раз у тебя, как ты говоришь, кишка не тонка? Или ты хочешь сказать, за душой у тебя ничего нет? Нет, я ни в жизнь не поверю, что папочка Джи очистил тебя подчистую. У таких, как ты, всегда есть заначка за пазухой. И не одна...
   Этого я терпеть уже не мог. Ладонь сама нашла путь к меньшему кинжалу и...
   От поножовщины меня спасли соседи по столу. Двое из них были из нашей деревни, так что меня они знали. А вот Джи - нет. Да и манеры моего соперника не могли не вызывать неприязни. За столом тут же раздались недовольное покашливание и намеки изобилие заезжих охальников.
   Точку в этом поставил Чо. Толстый Чо, или Медведь Чо - все называли его и так и этак. Главное, что он был хозяином трактира. Его необъемное пузо уверено протиснулось между лицами сидящих игроков.
   - Джи, прекрати устаивать скандалы. У меня, между прочим, приличное заведение, - чрезмерно небрежно заметил он.
   - А я и не скандалю, - в тон ему ответил картежник, наконец-то соизволивший сгрести выигрыш со стола и поместить его в грязные, оттопыренные карманы.
   - А по-моему скандалишь, - настаивал Чо.- Итак обобрал всех почти до нитки, так хочешь и догола раздеть? - поинтересовался трактирщик.
   - А тебе-то не все равно? - сухо бросил гость.
   Это было ошибкой.
   - Чо? - сурово ответил хозяин своим коронным откликом.
   Чо. Коротенькое слово, всего на две буквы. Но то, как он произносил его, и то, сколько красок он в это вкладывал, делало трактирщика истинным хозяином этого словечка. Могу поспорить, что некоторые из местных и дюжиной фраз не могли бы высказать того, что Чо с эффектом передавал одним движением губ.
   Вот и сегодня так же. Сейчас это "чо" грозило не шуточным скандалом.
   Джи не был дураком и сразу же все понял.
   - Да я-то что? - мигом сдался он. - Я ведь только предложил. Решать то ему, этому шестнадцатилетнему юнцу.
   - Мне двадцать, - выпалил я, вскипая снова. И правда, какие шестнадцать, будь он трижды проклят? То, что я давно уже не безусый юнец, отлично видно по моей щетине. Сам я крепкий, роста не маленького. Да и не сюсюкаю я, как младенчик. Похоже, этот гад снова нарывается.
   Я опять подумал о спрятанном в рукаве кинжале.
   От следующей волны скандала меня оттащила сильная и волосатая рука. Рука Чо.
   - Я там тебе пива налил, - заявил он громко, чтобы все за столом услышали. - Свеженького, холодного. Как ты любишь. А вот если ты будешь торчать здесь, то пиво выдохнется и потеплеет. А это не порядок. Такое пиво вряд ли тебе понравится, и потом ты начнешь трепаться повсюду, что у меня плохое пойло. А это не хорошо. Это плохо для торговли. Моей торговли...
   Влекомый железной хваткой трактирщика, я вынужден был протискиваться сквозь толпу за его медведеобразной фигурой. Вскоре Чо силой усадил меня за отдельный столик.
   - Посиди тут пока, - наставительно произнес он. - Посиди и остынь покамест.
   - А пиво? Ты обещал пива? - не применил я воспользоваться случаем.
   - А заплатить тебе за него есть чем? - тут же поинтересовался здоровяк.
   Я тяжело вздохнул, но тут же ответил.
   - Есть.
   - Вот и славно. А на дармовое пиво не рассчитывай. Тем более что ты мне еще должен.
   - За что? - искренне возмутился я.
   - За то, что я увел тебя от компании этого, как там его, Скользкого или Слизкого. И заметь - толково увел... - С этими словами толстяк в замызганном фартуке гордо протопал к своей стойке.
   Столик, за который меня усадил Чо, находился у стены, и, облокотившись не нее, я немного расслабился.
   И призадумался.
   Верно - Медведь мастерски увел меня от Джи, шустро придумав на ходу весомое оправдание. Получалось, что это не я ушел из-за карточного стола, а он увел меня. Сам. А с Чо, это знают все, не поспоришь. Вот и выходит, что теперь никто не сможет обвинить меня ни в трусости, ни в слабости, ни в безденежье.
   Что ж, не плохо он все провернул, ничего не скажешь. Сказывается богатый опыт общения с всякими разномастными клиентами.
   А почему он это провернул... От доброты душевной? Это вряд ли. Медведь Чо никогда не был сердечным добряком. Он даже матери своей пива на халяву не даст. Нет, он не жадный, нет. Он... просто торгаш. Торгаш по крови. "Что-то всегда стоит чего-то" - вот его девиз. И потому он уже десять лет успешно заправляет небольшим трактиром напополам с постоялым двором. А я? Я его постоянный постоялец. Живу у него уже полгода и исправно плачу за прожитое. Поэтому я думаю, что Чо скорее всего почувствовал в Сального Джи своего конкурента. Потому как, если Сальному Джи удастся обчистить меня до нитки, то что же останется ему, Медведю?
   Вот именно - нет ни каких чувств и никаких пристрастий. Одна торговля, везде и во всем.
   Но я не в обиде. Да и чего еще можно ожидать от этого местечка, полного жадных торговцев, ушлых менял и проворных наемников?
   Задумавшись, я не заметил, как к моему столику подошло юное создание с копной пышных волос. Я подмигнул ей. Лейла - разносчица. Она из местных. Медведь всегда брал на помощь несколько молоденьких девушек из деревни, если торг выдавался особенно жарким и трактир наполнялся до предела. Сейчас было именно такое время.
   А еще Лейла молода, с задорными ямочками, и с шикарной волной золотистых волос. И потому подрабатывала тут не только разносчицей. И это тоже было Медведю на руку - комнаты для утех он сдавал отдельно.
   Лейла грациозно подплыла ко мне и торжественно вручила широкую кружку пива с пенной шапкой.
   - Благодарю, - сказал я и состроил одну из самых очаровательных улыбок.
   Но не успела девушка ответить, как из-за соседнего, левого стола, послышались громкие нетрезвые голоса:
   - Эй, куколка! Зачем тебе зеленой да неопытный птенец? Лучше иди к нам. Мы тебя согреем.
   - Да, малышка, иди лучше к нам, - поддержал похотливого выпивоху сосед. - Мы знаем, как обращаться с девицами.
   - Все как всегда, - отметил я. - Весна, похоть. Ничего необычного.
   И потому я тоже не собирался оставаться в стороне. Неужели мне не удастся отбить Лейлу у двух деревенских лоботрясов? Тем более, если эти бездарности - Хуго и Перси, два братца-близнеца, крепких на вид, но совершенно слабых на ум. Сорок лет на порожке, а мозгов - ни крошки.
   И тут же ринулся в атаку.
   - А может ты скрасишь ночь молодому да смелому? - заворковал я. - Ты ведь любишь русых и кареглазых? Может я и не такой опытный, как некоторые. Но уверяю тебя - я не дам твоим голубым глазкам сомкнутся до утра.
   Хуго и Перси стали в стойку.
   - Кто там шлепает своим немытым языком? - насмешливо вопросил Хуго. - Уж не ты ли, Квен? А твоя мамочка знает, что ты тут бездельничаешь?
   - Можно подумать, ты трудишься, - вмиг отозвался я.
   Обиженный Хуго замахал руками, словно ветряная мельница лопастями.
   - Я? Не работаю? А мешки таскать это не работа? - глубоко возмутился он.
   - Да ну? Кто тебе сказал, что всякая собака на цепи - при деле? - изловчился я.
   Мужик замер, войдя в ступор. Задумался своей слабенькой головкой. Значит, он выбыл надолго.
   Зато вмешался Перси.
   - Зато мы каждый день работаем, а ты - когда придется, - попытался поддеть он меня.
   Но не тут-то было.
   - И что? Кто сказал, что от обилия работы прибывает ее качество? Тоже мне работа - мешки таскать.
   - А какая есть, - огрызнулся детина.
   - Вот именно. - Я снова подмигнул Лейле. - Работу в нашей деревне найти не трудно. Трудно найти хорошую работу и за хорошую оплату.
   Девушка понимающе хихикнула.
   - Зато у меня сейчас есть хоть какая работа, а у тебя, наемник, нет никакой, - нашел что ответить близнец.
   Деланно закатив глаза, я отозвался со всем возможным ехидством:
   - Так ты работай, милок, работай. А вот мне, в отличие от тебя, чтобы преуспеть, не обязательно чем-то заниматься от зари до зари. Ибо одна моя голова приносит мне значительно больше денег, чем ваши четыре лапищи. Верно, красавица? - И девица получила от меня еще одну обворожительную улыбку.
   Лейла колебалась не долго - такой девице не трудно было выбрать между грубым и пьяными мужичьем и трезвым романтичным юношей. Девушка повернула свое личико ко мне и томно улыбнулась.
   - Как я могу отказать тебе, Квентин, - сладко протянула она. - Среди наших деревенских ты словно серебряник в навозе. Ты достоин лучшего.
   Я не растерялся.
   - Так я и выбрал лучшее, - ответил и многозначительно взглянул на нее.
   Девушка зарделась.
   - Как всегда? - только и спросила она.
   Кивок с моей стороны. Отлично, мы договорились
   - Как закончишь со своей работой, так подымайся ко мне, - согласился я, и прошелся откровенным взглядом по ее округлостям. Девица заметила мой взгляд и снова покраснела. Ой, не стоит так часто краснеть, как девочка - я ведь знаю, что ты уже давно не спишь одна.
   Пригубив пиво, холодное и пенистое, я почему-то подумал не о ночи с Лейлой, а о том, что она сказала.
   Действительно - что я тут делаю?
   Я скривил губы в горькой усмешке. Да, трактир Чо - это не то место, где хотелось бы пробыть вечность. Совсем не то. Особенно мне. Потому что по происхождению я - сын богатого землевладельца. Именно так - богатого. Правда, денег у моего отца не ахти как много, но их было достаточно, чтобы я, мой младший брат и сестра могли не только позволить себе сытно есть и пить, но и обучаться кое-каким наукам. Чтению там, письму, сложению. И рисованию. А когда я вырос, отец даже заказал для меня учителя фехтования. Это было поистине дорогое удовольствие. Но все соседи говорили, что у меня талант, вот отец и отстегнул сотню-другую серебрушек.
   А теперь... - Я в сотый раз оглядел шумный зал, грязный пол и горланящую толпу. - Теперь я живу здесь. Для очистки совести следует признать, что этот трактир не плох - убирают тут часто, да и еда вполне пригодная. Но это трактир, место для постояльцев, а не свой собственный дом. Н-да. - Я скрипнул зубами. - Всего год назад такой жизни и такой работы я не пожелал бы и врагу. А теперь.... Эх, отец.
   Я с силой ударил кружкой о столешницу, но в общем гомоне трактира этот звук пропал, как камень в озере.
   Кстати, о работе.
   Я прислушался к негромкому спору людей за соседним, правым столиком.
   - Я не буду вести тебя в Покинутою долину один, - долетел до меня суровый мужской голос.
   - Та-ак - кто-то тут хочет нанять для себя охранника? - Я навострил уши.
   - Но я хорошо заплачу, - возразил ему второй голос. Тоже мужской, но принадлежавший, похоже, более старшему.
   - Одного охранника мало. Нужно двое. А лучше трое, - упрямо возрази первый.
   - Я... не могу нанять столько людей, - замялся, но все же ответил второй.
   - Почему? - удивился первый. - Деньги у тебя есть, судя по одежде.
   - Действительно, почему? - пронеслось в голове и у меня.
   - Это не твое дело, - тут же вспыхнул тот, что постарше.
   - Резонно, - подметил я и продолжил подслушивать.
   - Тебе следует знать лишь одно, - сурово, почти злобно продолжил второй. - Мне нужно в Покинутую долину. И точка. Не в самую ее середину, а ближе к краю. К южному ее краю. Мне нужно дойти туда, сделать дело и вернутся обратно. Все. Поход на три дня - два дня туда обратно, до долины. И день там.
   - Нет, - твердо и решительно отозвался первый.
   - Мне не нужно никаких трофеев.
   - Нет, и не проси.
   - Мы зайдем, посмотрим и уйдем.
   - Нет.
   - Плачу серебром.
   Пауза.
   - Берешься? - спросили с надеждой.
   Первый ответил все с тем же упрямством.
   - Нет. Ни за что!
   - Но почему? - недовольно осведомился неудавшийся наниматель. Первый ему пояснил.
   - Как почему? Потому, что это место слишком опасно для двоих. Вот почему. Тем паче, что из этих двоих только один хорошо владеет оружием.
   - Но я тоже кое-что умею, - несмело заверил его наемщик.
   - Это нас не спасет. - Первый был категоричен. - Я повторяю тебе еще раз: для похода в Покинутую долину мало двоих человек. Мало. Это говорю тебе я, Ник-стрелок. Я отлично владею клинком, и со ста шагов могу поразить стрелой мелкую птицу. Но даже это не спасет нас в той долине.
   - Но...
   - Говорю же: для двоих в этой долине опасно. Смертельно опасно. Не веришь мне - так спроси любого другого - охранника, наемника или телохранителя. Там опасно. Опасно, демоны тебя подери.
   - Значит, нет? - мрачно переспросил наниматель.
   - Нет, - поставил точку Ник. - И твое проклятое серебро тебе не поможет.
   На этом разговор закончился, и я снова расслабился.
   Мысленно я был на стороне Ника. Все правильно: нечего людям делать в Покинутой долине. Особенно вдвоем. Нет, сам я в Покинутой долине не был: туда не ходят обозы, а для телохранителя в долину я слишком неопытен. Но есть же слухи! И вот по рассказам наших ребят я знаю, что это место не для прогулок. Там столько хищных тварей! И не просто тварей - монстров!
   И оттого никакие деньги не заставят сунуться туда людей либо неподготовленными, либо в слабой команде. Посему я мысленно похвалил Ника и пожелал удачи его бестолковому нанимателю.
   Допив остатки пива, и еще немного потаращившись на приезжих, остановившихся у Чо, я уже собрался было пройти в свою комнатенку, чтобы заняться нехитрыми приготовлениями к приходу разбитной девицы. Но тут к столу вновь подошел Чо, и я вынужден был помедлить.
   На самом деле я ожидал, что он подсядет ко мне. Подсядет поговорить. То ли для того, чтобы отчитать меня за то, что я связался с Сальным Джиксом - человеком, чья репутация была чернее, чем утренний половик у входа в трактир. То ли для того, чтобы намекнуть о некоторых премиальных за свое участие в той развязке у карточного стола.
   Но к удивлению, Медведь Чо заговорил со мной не об этом.
   - Тебя интересует работа? - протянул он, многозначительно таращась глаза в глаза.
   - Ну? - неспешно протянул я. А чего спешить, пока неизвестны подробности?
   - Нужна, - ответил он за меня. - Ты здорово сегодня проигрался.
   Я не стал спорить.
   - Видишь человека за столиком справа?
   Я оглянулся. Теперь вижу - тот самый неудачный наемщик. Пригляделся. Мужчина лет сорока, с короткими, начинающими седеть волосами. Одет не броско, но добротно. Я снова перевел взгляд на его лицо. Хм...Суровое и не плутовское... на первый взгляд.
   - Суть его дела знаешь? - продолжил трактирщик.
   - Случайно знаю. Подслушал, - ответил я. - Он хочет в Покинутую долину. Но... - Я встрепенулся, догадавшись. - Значит, ты намеренно увел меня и посадил именно за этот столик?
   Медведь широко ухмыльнулся, показывая два ряда крепких, но желтых зубов.
   - Конечно.
   Мне осталось лишь ухмыльнуться в знак признания его хитроумия. Ушлый наш Медведь.
   - Итак, этот тип намеревается отправиться в Покинутую долину, - снова напомнил о деле толстяк. - Зачем - не известно. Догадываюсь, что ему нужно нечто, находящееся близко к окраине долины. Это ясно. Но почему-то он не хочет нанять себе хорошую охрану. И это странно.
   Кивок с моей стороны. И вопрос.
   - А ты-то откуда об этом знаешь?
   Чо лукаво улыбнулся.
   - До Ника он успел пошептаться еще с тремя наемниками. А они потом шепнули мне. Ты же знаешь, Кви, я люблю быть в центре событий.
   Я снова кивнул.
   - Что думаешь по этому поводу, Кви? - напрямик спросил меня Медведь.
   Я взял со стола пустую кружку и принялся вертеть в руках.
   - Он не найдет себе провожатого, - высказал я очевидное. - Ни за какие деньги. В Покинутую долину не ходят в сопровождении лишь одного бойца. Это опасно. А если он рискнет сунуться туда в одиночку, то погибнет.
   Я рассуждал здраво - тут двух мнений быть не могло.
   Чо кивнул в знак согласия.
   - Верно. Этот чудак опросил уже всех наемников в моем трактире. И от всех получил одинаковый ответ.
   Я не удосужился даже на кивок со своей стороны.
   - И теперь он в отчаянии. И он готов заплатить за работу телохранителя любую цену. И возьмет любого, кто согласится с ним пойти.
   Я напрягся. Куда клонит Чо?
   - Ты предлагаешь, что бы с ним пошел я?- В моем вопросе звучала то ли ирония, то ли насмешка. Надо же, предложить мне такую работу! Я что, ничего не смыслю в своем деле? На предложение этого нанимателя может согласиться либо ничего не понимающий новичок, либо полный идиот. А я, к счастью, не был ни тем, ни другим.
   - Ты, - кивнул в ответ мой необъятный собеседник.
   - Но почему? - Я был не просто удивлен напористостью медведя. Я был шокирован. - Другие наемники, взрослые и опытные, ему отказали!
   Медведь вздохнул.
   - Понимаешь Кви. - Он тяжело вздохнул. - Старшим людям всегда есть что терять. Каждый из нас с возрастом становиться все более... осмотрительным, что ли. И потому мы часто закрываем глаза на многие возможности. А ты еще молод, Кви. Поэтому риск для тебя - дело обычное.
   Подрядиться в одиночку сопровождать человека в Покинутую долину? Я задумался - дело-то не шуточное. Обычно задания для меня находил мой старший напарник, Торез. Но несколько дней назад он подрядился на одно опасное дельце, и я остался один. И решать приходилось мне.
   - Нет, - отказался я, вспоминая пояснения Ника. - Риск погибнуть слишком велик.
   - Тогда я подслащу это дело, - не сдавался Медведь. - Такая работа требует хорошей оплаты. Верно?
   Я ухмыльнулся. Это само собой.
   - Этот парень готов хоть сейчас заплатить за работу не маленькую сумму. Но у него есть еще кое-что. Нечто, что намного ценней серебра и золота. Кое-что, Кви, что ты долго, но безуспешно ищешь.
   Вот тут я напрягся. Я никогда и никому не говорил, что за цель я преследую. Я не дурак.
   Видя мой подозрительный взгляд, трактирщик, и по совместительству мой посредник, широко ухмыльнулся.
   - Тебе и не нужно об этом говорить. Я так же хожу на ярмарки и вижу, в каких рядах ты ошиваешься чаще всего. - Он понизил голос до еле слышного шепота. - Я знаю, что ты разыскиваешь, Кви. Ты ищешь Магическую Пару.
   Я вздрогнул - то ли от досады, что мое сокровенное стало известным, то ли от злости на то, что сам себя выдал. Неужто все так очевидно?
   В нашем мире магами становились по-разному. Становились те, у кого был Дар к магии, или те, кто научился работать с магическими предметами. У магов от рождения был талант и годы практики. Тем же, кому не повезло с Даром, приходилось надеяться или на магические свитки, доступные любому бесталанному, или на магические безделушки вроде талисманов, амулетов, и заговоренных предметов. Первые были в почете, другие в осмеянии. Первых боготворили, ко вторым прибегали лишь при необходимости. Первые были богаты, вторые же...
   Но были еще и третьи - те, кто достал для себя Магическую Пару.
   В нашем мире добывается множество кристаллов: обычных и редких, дорогих и дешевых. Я сам видел прозрачные кристаллы кварца и зеленые берилла, желтые грани самородной серы и аспидно-черные яблоки граната.
   Однако находят в наших пещерах еще один, особый кристалл - магический. Его называют Кристаллом Семи Стихий. Кристалл этот маленький. И весьма редкий. Если достать его и правильно обработать, то из него может получиться всего лишь два камня, размером не больше ногтя большого пальца.
   Да, маленькие. Но не простые.
   Если из большего из них сделать правильный амулет и расположить его в области солнечного сплетения, то он повысит магические силы человека в несколько раз! А если из второго сделать особый браслет и надеть его на руку, то человек сможет творить заклинания! Увы, не все - лишь те, для чего приспособлен созидающий кристалл амулета. Это может быть либо магия огня, либо магия воды, магия земли или магия ветра.
   Не так много? Да. Но это гораздо больше того, что мог себе позволить человек, до того не обладавший и толикой магической силы.
   А если такой человек достанет вторую Магическую Пару, и добавит в амулет и браслет по второму камню, то новоявленный маг со временем обретет еще большую силу и еще большие способности. Ну а если достать три Пары...
   Н-да. Тут даже моя фантазия заканчивается.
   Многие говорят, что существует еще три вида кристаллов, представляющих собой остальные виды стихий. Но доподлинно об этом, увы, не известно никому.
   Ну и, конечно же, стоят такие вещи дорого. Крайне дорого. Я мог бы позволить себе купить такую Пару только через пять лет тяжелого труда. При условии, что не буду особо транжирить. Например, как сегодня.
   Я тяжело вздохнул.
   Зачем мне Магическая Пара? Если мой старик не изменит своего решения, и не позволит мне вернуться домой, то мне придется самому думать о будущем. А я ведь не собираюсь всю жизнь оставаться простым наемником. Человеку нужно накопить на дом, а потом и на семью. Для этого нужны деньги. Мне нужны деньги. Простому наемнику, умеющему владеть топором и мечом, платят немного. А вот наемнику, умеющему применять магию, платят намного больше.
   Вот так-то.
   Я с трудом вырвался из своих мечтаний и вернулся к работе. Пока меня смущало одно - как Чо узнал о наличии Магической Пары у нанимателя? О таких вещах ведь не рассказывают посторонним, потому как в нашем крае убивают и за меньшее.
   Озвучив свои сомнения, я без промедления получил ответ.
   - Видишь это кольцо? - снова тихо прошептал толстяк, придвинув поближе левую руку. На мизинце тускло поблескивало неприметное серое колечко. - Это не простое кольцо, а зачарованное. Он распознает магические предметы. И я могу их видеть. Ты же слышал мою историю, Кви?
   Слышал. И не раз, не два, не десять.
   Раньше Чо тоже служил наемником, и, благородя своей комплекции и умениям был одним из лучших в нашем деле. Но как-то раз он что-то не поделил со своим напарником. Они не смогли решить дело миром, и сошлись в решающем поединке. Был бы бой по правилам, то Медведь бы, безусловно, победил. Но его напарник оказался хитрее - он напал не с простым, а с зачарованным клинком, раны от которого не заживают долгое время.
   В итоге Медведь проиграл и бой, и ремесло. Раны затянулись снаружи, но проблемы внутри остались. Из-за здоровья Медведю пришлось бросить привычное дело наемника и остепениться, женившись на хорошенькой кухарке. И через десять лет он стал полноправным хозяином трактира.
   - Я вижу магическое свечение на его животе и запястье, - заговорил хозяин полезной безделушки. - И пусть меня раздерут демоны гор, если это не Магическая Пара!
   Это меняло дело. Да, идти в Покинутую долину вдвоем это неправильно. Точно так же не правильно, как... выставлять родного сына из дома. Но... Наличие Пары меняло весь расклад, как сборка младших карт в "Сезонах Года". Во-первых, обладатель Магической Пары должен быть неплохим магом... по идее. Так что в долине будет не один боец, а два.
   А во-вторых - награда. Одно дело подвизаться на такой риск из-за горсти серебра, пусть и не маленькой. А другое - за Магическую Пару. Обладать этими магическими предметами, значит, обмануть судьбу. Заново перетасовать розданные тебе карты. Получить новый шанс. Это того стоило. Стоило риска.
   Главное, чтобы удалось ее заполучить. Получить как оплату. Надежда есть - этот наниматель наверняка находится в отчаянном положении, чтобы согласиться на такое условие.
   - Ты согласен? - сверкнул глазами Медведь.
   - Попробую, - неуверенно согласился я.
   - Хорошо. - Чо на самом деле казался весьма довольным. - Теперь поговорим и моей награде. Если дело выгорит, я возьму с тебя... - Чо мечтательно закатил глаза. - Учитывая стоимость Пары... тройной обычный процент.
   - Но это много, - возразил я. Впрочем, не очень энергично.
   - Но награда, - парировал тот.
   - А риск? - не желал униматься я.
   - А если все выгорит? - веско уронил он.
   Тройной процент. Проклятье - это не мало.
   - К тому же, у меня есть для тебя один совет, которой может уменьшить риск, - загадочно добавил сквалыга.
   - Какой совет? - оживился я.
   - Сначала договорись с нанимателем, - решительно заявил Чо. - Если все выгорит, я дам его тебе. Если нет, то он тебе и не понадобится. А зачем мне раздавать советы, если за них никто не будет платить?
   - Хорошо, - неохотно согласился я.
   - Слово?
   - Слово.
   Спорить из-за процента с толстяком было бесполезно. Да и невозможно - хозяин уже вставал из-за столика, чтобы поспешить в другую часть трактира, где, по-видимому, назревала драка.
   Я усмехнулся, глядя вслед удаляющейся широкой спине. Все верно - никаких чувств, один сплошной расчет. Деньги... Не самая лучшая основа для отношений. По крайней мере, так меня учили. Дома. Но Чо относился ко мне неплохо - кормил, поил. Давал кров над головой. А так же подкидывал работу. И что самое главное - никогда не подводил и не обманывал меня. Выходит, что Чо относился ко мне даже лучше, чем мой родной отец. Вот и получается, что у правила про деньги есть свои исключения.
   Просидев еще пару минут за столиком я, в конце концов, встал на ноги.
   Я не спешил. Не потому, что боялся, а потому что не знал, как вести разговор. Что сказать? Как себя вести? Чем доказать, что я лучший? Вопросы, вопросы. Не удивительно - опыта в переговорах у меня до сих пор не было.
   Немного подумав, я решил действовать самым жестким способом. То есть - припереть нанимателя к стенке. Так всегда делал Торез. И это иногда помогало.
   Что ж, начнем.
   - И кто это тут в нашей скромной обители? - поприветствовал я человека, усаживаясь за его столик.
   - Чего надо? - хмуро ответил тот.
   Устроившись удобнее, я принялся откровенно глазеть на незнакомца.
   Итак - мужчина. Лет сорока. Лицо... благородное. Значит, не из простых. Взгляд незнакомца властный, черты лица суровые. Значит, привык повелевать. И обманывать не привык - по крайней мере, намеренно. Теперь одежда. Как и сказал Ник, она особым шиком не блещет. Но сшита добротно. Тогда что делает человек с таким достатком в таком месте? Выходит - он странник поневоле? Возможно. Дальше. Судя по легкому акценту в разговоре он - из дальних западных земель. Характер... деятельный и напористый. Тогда что же понадобилось этому человеку в опасной для жизни долине? И почему он, несмотря на все предостережения, решительно отказывается от хорошей охраны?
   Вопросы, вопросы...
   - Квентин, - представился я.
   Незнакомец внимательно осмотрел меня.
   - Трой, - представился он. Наверняка это не настоящее имя. Но такое меня устраивало.
   - Короче так, Трой. - Я взял быка за рога. - Я слышал о твоем деле. Ты хочешь попасть в Покинутую долину. И хочешь, чтобы тебя охранял всего один человек.
   Трой не удивился. Он кивнул седовласой головой. Я продолжил.
   - И тебе все отказали. Все, кого ты хотел нанять.
   Мужчина взглянул на меня исподлобья. Злится, нервничает, но пытается скрыть досаду. Замечательно. Для меня замечательно.
   - Это не удивительно, - наставительно продолжал я. - В Покинутую долину ходят большими группами, по пять-шесть человек. Никак не меньше. И никто, я подчеркиваю, никто в этой таверне не согласится пойти с тобой вдвоем. Ни - за - какие - деньги.- Я сделал упор на последних словах.
   Трой выглядел мрачнее тучи. Похоже, он наконец-то понял свою ошибку.
   Я выждал паузу и еще раз пояснил.
   - Это слишком опасно. Слишком рискованно. А потому слишком... не целесообразно, - витиевато выразился я. Пусть видит, что я не деревенский выскочка, едва научившийся держаться за меч.
   - А ты, значит, согласен, - с легкой издевкой заметил он.
   Я кивнул.
   - Согласен, - в тон ему ответил я.
   Он замолчал.
   - Ты пойдешь со мной? В долину? - медленно уточнил он.
   - Да.
   - Вдвоем? На пару?
   - Да. Ты и я. Только вдвоем.
   - И почему же? Почему ты пойдешь, когда другие мне отказали? - недоверчиво переспросил гость.
   Я выждал паузу.
   - Потому что я, Трой, пойду с тобой не за деньги. - Снова пауза. - Моя плата это... то, что ты так ревностно от всех прячешь.
   Рука Троя метнулась к кинжалу на поясе. Я не двигался, стараясь не показывать враждебных намерений.
   Мужчина между тем снова метнул взгляд на меня, затем несколько взглядов по сторонам. И лишь убедившись в отсутствии постороннего внимания со стороны завсегдатаем трактира, позволил себе малость успокоиться.
   - Но откуда ты о них знаешь? - зло прошипел он голосом, полным ядовитой злобы.
   - Не важно, как я увидел, что Это у тебя есть, - продолжил я спокойным, и как мне казалось, доверительным тоном. - Считай, что я просто очень наблюдателен.
   Он промолчал.
   - И именно потому я подошел к тебе. Эта вещь... эта пара вещей - многозначительно уточнил я, - вот моя цена за работу телохранителя в Покинутой долине.
   Трой окинул меня ледяным взглядом, нимало не смущаясь выказать мне свое отношение.
   - И почему я должен взять тебя? - все так же едко поинтересовался он.
   Тут я позволил себе расслабиться. Нужно похвастать? Да пожалуйста.
   - Смотри. Я здесь единственный, кто согласится с тобой на эту авантюру, - мягко, но уверенно начал я. - Понимаешь?
   Трой угрюмо молчал.
   - Потом я - не желторотый птенец. Я умею драться и топором и мечом. И заметь - неплохо драться. Согласен, что это важно?
   Трой продолжал хмуриться, но уже не так мрачно.
   - Отлично, - не сдавался я. - Еще у меня нет незаконченных дел - мы можем отправиться в Покинутую долину хоть завтра. Разве что утром нужно будет купить у местного алхимика пару зелий в дорогу. Видишь, я и об этом подумал.
   По молчанию Троя я не мог понять - убедил я его или нет. И тогда я решился.
   - Ну а если всего услышанного тебе показалось мало, то добавлю еще. Если ты не возьмешь меня с собой, то я скажу кое-кому... - Тут я позволил себе осклабиться. Не просто так - я давал намек. Я давал пищу для подозрений. Для наихудших подозрений
   И Трой прекрасно меня понял.
   - Если я не возьму тебя с собой, ты расскажешь о моей тайне тем, кому не следует?
   Вот за что я люблю человеческий страх и подозрительность. Они все сделают за меня.
   Я кивнул, словно в подтверждении его слов. Конечно, на самом деле я этого делать не собирался. Но что не сделаешь ради хорошего заказа? Или достойной оплаты?
   Мужчина думал очень долго, и я позволил себе оглядеться по сторонам. За время, пока он размышлял, компания Сального Джи поднялась и покинула трактир. Это хорошо. Двое пришлых в дальнем углу что-то не поделили и принялись орать друг на друга, хотя в общем гаме их вряд ли кто расслышал. Лейла разлила кружку эля. Но к счастью, не на гостя. А компания за противоположным столом так надудлилась, что давно клевала носами.
   Но и со своего собеседника я не спускал глаз. Все это время мой возможный наниматель ерзал на табурете, словно сидел на огромном еже. Он то испытывающе смотрел на меня, то рассеянно - на других посетителей. А иногда, и довольно пристально - на дверь трактира. Словно боялся, что в нее вот-вот кто-нибудь войдет. Кто-нибудь донельзя не желанный.
   Наконец мой собеседник прочистил горло.
   - Я согласен взять тебя, наемник. Но не потому, что ты мне нравишься. А потому, что у меня нет выбора, - сообщил Трой прохладно.
   Я пожал плечами и промолчал. К чему слова?
   - Итак, я согласен взять тебя в качестве своего телохранителя. И вот мои условия.
   Я обратился в слух.
   - Ты доведешь меня до того места в Долине, что я скажу. Обещаю, что это будет не далеко от границы. А после этого ты приведешь меня в этот трактир. Целого, и по возможности невредимого. Согласен?
   Думать было нечего - затребованное Троем целиком укладывалось в рамки обычного договора.
   - Годится, - ответил я.
   - Далее. Если ты соглашаешься охранять меня, это значит, что ты будешь защищать меня и от зверей, и от людей. Согласен?
   - Согласен.
   - И только, только после этого ты получишь свою оплату. Мою Пару. Согласен?
   - Да, - без колебаний ответил я. В душе у меня взыграла буря радости. У меня получилось!
   - Значит, договорились? - еще раз, на всякий случай, уточнил Трой.
   - Договорились, - решительно ответил я, и наконец, позволил себе улыбнуться.
   - Слово?
   - Слово.
   Все. Договор был заключен. Правильно - никаких морок с бумагами и подписями. Кто в этом месте будет обременять себя не нужной писаниной? Да и кто доверится каким-то каракулям? А за нашими словами пусть следят всевидящие боги. Ибо для чего ж еще они существуют, как не для того, чтобы приглядывать за людьми?
   - Когда мы встречаемся? - стал уточнять детали нашего похода Трой - теперь уже точно мой хозяин.
   - Утром, когда солнце на две ладони поднимется над деревьями, - ответил я.
   - Хорошо. Я буду ждать тебя у северной мельницы, - неожиданно заявил он.
   - Ты не будешь ночевать в трактире? - удивился я. - Я думал, мы выйдем вместе.
   - Нет. - Ответ был резким и, видимо, обсуждению не подлежал. Поэтому я не стал опускаться до бестактных "где" и почему".
   - Отлично. Утром, в две ладони, у северной мельницы.
   Разговаривать стало не о чем. Я поклонился в знак расставания и отправился за прилавок к Толстяку.
   Чо не стал расспрашивать меня - он все понял по одному лишь взгляду. И усмехнулся - на все свои тридцать два желтых медяка.
   - Так как насчет совета? - игриво напомнил я ему.
   - Вот тебе мой первый совет - не слишком усердствуй сегодня с Лейлой. Завтра тебе пригодятся силы.
   - Не слишком усердствуй? - деланно возмутился я. - Ха, тогда она раструбит по Переметной, что я прописной слабак! Такая слава мне ни к чему. Так что хочется - не хочется, а потрудиться сегодня придется.
   Чо беззвучно рассмеялся.
   - Это и был твой совет?
   Медведь нагнулся ко мне поближе и заговорил чуть ли не в самое ухо:
   - Нет. Мой настоящий совет такой - перед походом в долину обязательно зайди к Отшельнику.
   - К этому сумасброду? - отпрянул я. Я ни разу не был у старика-затворника, но по рассказу гостевавших у него слышал, что тот совсем тронулся умом.
   - Не перебивай, - неожиданно грубо прервал меня Чо. - Ты пойдешь не просто так, а с приветом от меня. Во-вторых, пойдешь не с пустыми руками, а с гостинцем от моей жены. За ним зайдешь утром, - скомандовал он. Но видя мой жалостливый и не понимающий взгляд, все же пояснил. - Сумасброд не сумасброд, а по вопросам зверья он мастер. И потому все, кто получают его советы, либо молчат о нем, либо распускают разные враки.
   - Зачем? - не понял я.
   - Эх, молодо-зелено. Да потому, что никто не хочет давать другим лишний козырь. Это здесь, в трактире, вы, наемники, сплошь друзья и собутыльники. А там, за порогом, вы - соперники!
   Я взял с собой бутылочку дешевого сладкого вина - отпраздновать одну победу и подготовится к другой. И поднимаясь в свою комнату на втором этаже, вдруг подумал - великие боги! Я здесь уже полгода, но еще так мало разбираюсь в людях!

*

   Утро началось отлично.
   По привычке я встал с первыми лучами солнца. Несколько уставший, но гордый собой, распрощался с Лейлой, так же весьма довольной проведенной ночью. Затем наспех умылся, быстро поел и стал собираться в дорогу.
   Хотя, что тут собираться? Вещей у меня мало, так что много времени на это не уходит.
   Поверх одежды я надел охотничий костюм, сшитый из кусочков воловьей кожи. Не железо, конечно, но склеенный в нужных местах по нескольку слоев, он давал своему обладателю неплохую защиту. А нацепив поверх него наручи, набедренники и поножи, я почувствовал себя совершенно защищенным.
   На случай сражений я прикрепил к поясу широкий одноручный меч, заточенный с обеих сторон, и топор на небольшой, но крепкой рукояти. Для ближнего боя я взял два кинжала. Тот, что побольше, засунул за пояс. Тот, что поменьше - в сапог.
   Из обязательных безделушек наемников я прихватил с собой лезвие и иглу, спрятав их в толстые наплечники куртки. Не понадобятся - хорошо. А понадобятся... жаль, но хоть будут под рукой. И веревку взял - тонкую, легкую и прочную. Купил ее по совету Тореза и выложил за нее кучу денег. Авось пригодится.
   Шит и шлем я брать не стал - в этом походе они мне не нужны.
   Довершили мое снаряжение две поясные сумки, для вещей и трофеев - о которых, кстати, никогда забывать не стоит.
   - Вот и все. - Довольный скорым сбором я оглядел свою, порядком опустевшую, комнату. Теперь ее не страшно оставлять на радость ворам - почти весь мой скарб был со мной. Кроме разве что шлема, щита и теплой одежды. Деньги свои я, разумеется, хранил не здесь - была у меня заначка под деревом. И не одна. Так что Сальный Джикс оказался прав.
   Закрыв комнату на ключ, я спустился вниз, в трактир. Там получил от жены Медведя, худенькой и веснушчатой женщины, небольшой упругий сверток. Поместив его в одну из сумок, распрощался с кухаркой и наконец, направился к Дженкилу - нашему деревенскому алхимику.
   К моему большому удивлению, дома старика не оказалось - его жена поведала, что тот ни свет, ни заря ушел собирать растения, что в изобилии произрастали у восточных стен деревни.
   - Вот те на, - рассеяно протянул я. - Лис в дом - куры во двор. Вот незадача.
   У меня появился выбор - или подождать Дженкила у него дома, или пойти покупать зелья у других алхимиков. Но поскольку лишнего времени у меня не было, а Дженкил готовил лучшие зелья в деревне (среднего качества, зато с мизером побочных эффектов), я решился на следующее - не ждать его, а сходить за ним, чтобы вынудить поскорей вернуться в лавку и продать мне товар.
   Найти Дженкила оказалось несложно. Минув заставу у восточных ворот, я углубился в кустарник всего шагов на сто. И тут же заметил невысокую фигурку лысого старикашки, рыскающую на зеленой поляне.
   - Вот ты где, старый ворчун,- подумал я. - Что ж тебе не сидится.
   - Привет старый Джен! - крикнул я и помахал рукой, чтобы привлечь его внимание. Старикашка с приветом - если он погружен в работу, то он может сделать вид, что не видит меня. Или, что ему не досуг возится со мной.
   - Кто там еще смеет мешать моим изысканиям! А, вижу тебя - мелкий надоедливый москит, - гневно заявил коротышка, собираясь высказать по этому поводу еще пару-тройку едких замечаний.
   Но не успел.
   Кусты за стариком затрещали, разлетелись в стороны и на поляну вылетела огромная сердитая зверюга.
   Первым делом я увидел громадную башку с маленькими, налитыми кровью, глазами. Затем четыре острых клыка, каждый размером с мой большой кинжал. Разглядел густую, топорщащуюся во все стороны, щетину, способную содрать с человека кожу. И не забыл отметить острые, раздвоенные копыта.
   Да, на поляне стоял кабан. Но не простой молодой подсвинок, а огромный кабан-пятилетка. И он был ужасно недоволен. Куда как ужаснее, чем старик-алхимик. Но в чем зверь и человек оказались похожи, так это в желании высказать свои претензии.
   Дженкил очнулся первым и мигом бросился в сторону вооруженного человека, невесть откуда появившегося в такую рань в отдаленном подлеске.
   То есть, ко мне.
   - Спаси меня, Квен, - завопил он громогласно, на удивление быстро семеня короткими ногами.
   Я не стал спорить, так как выбора у меня все рано не было - мне нужны были зелья этого коротышки. Да и вообще...
   Но для порядка, когда он приблизился, спросил:
   - А как же сегодняшнее "мелкий надоедливый москит"? А вчерашнее "вшивый сосунок"? Мне что? Забыть об этом?
   Старик состроил жалостливую физиономию, что на бегу, ручаюсь, было не так-то просто.
   - Забудь! Я был не прав! И готов искупить!!! - прокричал он, удирая.
   Я усмехнулся - да, страх великий помощник.
   А затем сосредоточился на битве. Точнее - на кабане, мече, и топоре. Человек и кабан, один на один, лоб в лоб - это не самый выгодный расклад. Для человека.
   Зверь не заставил себя долго ждать - сверкнул алыми искорками глаз, нагнул голову, выставив клыки, и метнулся вперед - аж земля задрожала.
   Я не дремал - быстро прицелился и метнул топор. Метнул не в огромную черепушку, как поступило бы большинство новичков, а пониже, надеясь попасть или в его мясистый пятак, или в открытую пасть.
   Метнул, и не попал - бросил слишком слабо, и топор вонзился в землю прямо на пути несущегося зверя.
   Но расстроиться я не успел.
   Мчащаяся на меня громадина то ли споткнулась об обух, то ли поскользнулась на лезвии секиры, но неожиданно хрюкнула, сбила шаг и сменила полет на галоп. А что у кабана страшнее всего? Нет, не клыки, а вес и скорость - именно они делают свирепого клыкастого серьезным противником. Но сейчас, из-за вынужденной заминки зверь оказался не слишком проворен. Когда кабан оказался совсем рядом, я быстро отступил от несущейся туши, одновременно замахнулся и рубанул мечом. И попал, оставил на его заднем бедре глубокую кровавую полосу.
   Кабан завизжал.
   - Больно? Да ну? - хмыкнул я. Но не спешил расслабиться. Зверь стал останавливаться для разворота, но я прыгнул к нему и нанес еще один сильный удар. В его заднюю ногу. В ту же самую.
   Недовольный визг сменился истошным хрюканьем. Кабан попробовал развернуться, чтобы вперить в меня свои клыки, но раненная нога подломилась, и тварь завалилась на бок. А едва зверь с трудом, но все же поднялся, я был уже рядом. Не дав тому развернуться для атаки, я рубанул его по хребту, поближе к заду. Изо всех сил. А затем еще. И еще. И еще.
   Как и рассчитывалось, послышался глухой хруст, а затем яростный визг, от которого заложило уши. Тело зверя конвульсивно дернулось и опало. Кабан упал и мелко затрясся - последняя серия ударов стала для него смертельной.
   Я отбросил меч и оперся спиной на ближайшее деревцо - тело и душа желали отдыха.
   - Ловко ты его, - заявил Джеккил довольно, вытаскивая свое тело из дальних кустов. Его одежда выглядела не лучшим образом - вся в порезах и пятнах крови от многочисленных царапин на теле. Очевидно, он улепетывал от зверя, не разбирая дороги.
   - Тебе, смотрю, тоже досталось, - отдышавшись, заметил я. - Ты что, к кустам приставал?
   - Да ну тебя, - отозвался старик смущенно, оглядывая свою одежду в тоске и печали.
   - Предлагаю так, - выпалил я, придя в себя. - Тебе вся слава и трофеи от убитого кабана, а мне - нужные зелья по сходной цене. Договорились? - Я кивнул в сторону мелко подрагивающей туши.
   Алхимик на мгновенье задумался.
   - Договорились, - довольно ответил он.
   - Вот и ладушки, - отозвался я.
   Отбиваясь от вопросов переполошенной Дженкиловой супруги, мы прошли в небольшую лавку хозяина-алхимика.
   Это место мне нравилось. Для меня алхимия почти что волшебство. Я никак не понимал - как из простого растения, иногда растущего в пыли под ногами, можно создать нечто полезное, вроде зелий? Нет, умом я кое-что понимал. Даже знал несколько нужных слов - просушка, сортировка, выпаривание, смешивание, настаивание. Но эти слова не вязались с готовым результатом.
   - Что тебе нужно? - пробурчал алхимик недовольным голосом.
   - Что, уже жалеешь о сделке? - насмешливо спросил я его.
   - Не жалею, - проворчал хозяин дома. - Но пока ты пялишь свои гляделки здесь, мой кабан лежит там. А вдруг кто-нибудь на него наткнется? И тогда прощайте мои трофеи.
   Я не стал испытывать терпение алхимика.
   - Хорошо. - Я принялся шарить по полкам заинтересованным взглядом. - Мне нужно два зелья, повышающих выносливость.
   - Настойка из корня аклонита, - пробурчал старик. - Есть. Что еще?
   - Четыре легких заживляющих зелья и два для средних ран. Последние, надеюсь, мне не понадобятся. Если что, ты готов принять их обратно?
   - Вот еще, - буркнул тот. - Будут тебе вытяжки из жимолоти и янсеня. - Что-то еще?
   - Сильное противоядие, - ответил я. - Самое сильное. Бутылочки четыре, не меньше.
   - Вытяжка из корня зельчанки? Это очень дорогое средство, - снова пробурчал старик недовольно.
   Затем неожиданно встрепенулся.
   - Ты идешь в Покинутую долину? Я прав? Прав? - быстро заговорил он.
   Конечно же, я ничего не ответил - нечего выбалтывать всяким лишним о цели своего похода. Но тут догадаться несложно - где еще может потребоваться такое сильное противоядие?
   А оттого стал понятен его интерес - трофеи животных из долины ему доставались редко. Да что там ему - всему остальному баронству тоже. Вот и надеялся старик разжиться дорогим материалом для своих нескончаемых опытов.
   - Хорошо, я дам его тебе. Дам бесплатно. Но с условием.
   Я осторожно выгнул бровь.
   - Все, что ты найдешь в долине, вначале покажешь мне. Договорились?
   - Договорились. Но с условием, - добавил уже я.
   Снова раздалось непримиримое брюзжание.
   - Если ты вытворишь из моих материалов что-нибудь полезное, то первым, кому ты это покажешь, буду я. И если мне понравится то, что ты приготовил, то я куплю это у тебя. Куплю за полцены? Идет?
   Дженкил взглянул на меня с не меньшей яростью, чем почивший в лесу кабан.
   Но жажда наживы преодолела.
   - Идет, - со вздохом терзаемой демонами души ответил он.
   Конечно, идет. Что еще он мог сказать?!
   Я сгреб в свою сумку дюжину холодных ребристых флаконов и развернулся к дверям.
   - Эй, - остановил меня рассерженный голос. - Я отдал тебе бесплатно только противоядие. За остальные зелья ты должен расплатиться.
   - Не думаю, - насмешливо ответил я. - Помнишь, какой между нами был уговор?
   - Ну?
   - Туша кабана твоя. За это я приобретаю себе зелья. По сходной цене. Так?
   - Верно. И что?
   - А ты не думаешь, что сходная цена за твое спасение, это получить товар бесплатно? Или твоя жизнь стоит еще меньше, чем дюжина бутылочек дешевого варева? - ехидно ответил я.
   Я мог бы еще много чего порассказать. О том, как страшен в бою кабан, и как малы шансы победить его при битве один на один. Как крепка его черепушка, как крепок он на рану. И что мне почти повезло, и что не он, а мы могли остаться на той лужайке, будь я чуть менее проворен.
   Но я не сказал ничего. Я просто вышел и закрыл за собой дверь, отрезав себя от нудного ворчания.

*

   Но просто покинуть деревню мне не дали.
   Когда я дошел до северных ворот и перебросился несколькими словами со знакомыми стражами, ко мне подошел мужчина. Незнакомый мне молодой мужчина.
   Я напрягся.
   Нет, незнакомец не проявлял враждебности. Наоборот - он был само дружелюбие. Лет тридцати, одетый в прочный охотничий костюм. Легкий, подвижный, быстроногий. Или охотник, или наемник - подумалось мне. Лицо его светилось улыбкой. Но взгляд - это я успел заметить: внимательный, оценивающий взвешивающий. И колкий, как листья зеленого остролиста. Или как лезвия моих кинжалов.
   - Нет, не охотник - наемник, - решился я. - У охотников за зверем не бывает такого взгляда.
   - Квентин? - Он не спросил, он утверждал. Значит, спрашивал обо мне. А значит, отпираться мне не следовало.
   - А ты? - спросил я вместо ответа.
   - Я? Зови меня... Заком. - Я мысленно скривился - имя было такое же фальшивое, как и его улыбка. Но в бой собеседник не лез, что уже хорошо. Хотя кто нападёт на меня перед воротами моей деревни, да еще в присутствии четверки стражей? Только полный дурак. Иль кабан какой-нибудь.
   А значит, мой собеседник не настолько глуп.
   - Пойдем, перемолвимся? - предложил мне Зак.
   - Перемолвимся, - согласился я. - Но не пойдем. Присядем... там. - Я указал на кучу больших белых камней, сваленных недалеко от дороги, в тени трех ясеней. Сердце мое гулко стучало в груди. Непонятно почему, но я чувствовал в своем собеседнике опасность. Потому и желал поговорить с ним тайно, но при свидетелях. То есть, в относительной безопасности.
   Усаживаясь на прохладных камнях, я в десятый раз прокручивал в голове все свои прегрешения, но ничего серьезного не находил. Да, я не пай-мальчик, но ничего такого, что бы меня пришлось разыскивать, не совершал. Не потому, что не хотел. А потому, что не брался. Да, я ловок в работе с мечом. Но в темных делишках этого мало.
   Первым заговорил Зак.
   - Знаю, что ты идешь на дело, - вкрадчиво, по-кошачьи мягко заговорил он.
   Я не стал отпираться. Это и так было видно. Хотя бы по тому, как я одет. А еще я не хотел выдавать себя голосом - боялся, что он ненароком дрогнет от стра... от волнения. Да, я действительно слегка нервничал - разговаривать со старым, знакомым торговцем это одно, а непонятным чужаком, выспрашивающим о тебе - дело другое.
   - Умница, что не отпираешься, - тем же тоном проговорил собеседник. - Потому как ты на самом деле идешь. И я даже знаю, с кем ты идешь. - Он сделал паузу. - И даже знаю - куда.
   Я напружился еще сильней - этот разговор не нравился мне все больше и больше.
   - Не бойся, - ответил он, глядя в мое, краснеющее от волненья, лицо. - Дело вот в чем. Я, и двое моих... друзей, сопровождали твоего наемщика раньше. Он нанял нас в Крестце и сказал, чтобы мы отвели его в Покинутую долину. Вот так-то.
   Я заволновался не на шутку. Выходит они...
   - Нет, - ответил Зак, словно прочитав мои мысли. - Мы не собираемся требовать обратно свою работу. Тут ты будь спокоен.
   Эти слова меня действительно успокоили.
   - Тогда что же вы делаете здесь? И почему говорите со мной, а не с Троем? - выпалил я то, что вертелось на языке.
   Зак вздохнул, и казалось, почти искренне.
   - Трой пообещал нам за работу хорошие деньги, понимаешь? Вот так-то. До него мы уже почти договорились с другим нанимателем. Трой узнал об этом и предложил нам больше. Намного больше. Мы, само собой, согласились.
   - И? - не выдержав, спросил я.
   - Он бросил нас в Гнилушках. Это деревня такая, в дне перехода отсюда.
   - Да я знаю...
   Сложив все услышанное воедино, я, кажется, стал понимать, о чем сейчас пойдет речь.
   - И вы хотите найти его и стребовать обещанное? - заявил я с умным видом.
   - Конечно же, - не стал отпираться Зак. - Как говорят ребята в Крестцах - кто наемников бросает, долго счастлив не бывает. Понимаешь, о чем речь, братишка?
   Я нахмурился - что ж, если все сказанное этим наемником правда, то он вправе стребовать с Троя все, что с него причитается.
   Вот только... если все, сказанное им, действительно, правда.
   А это еще вопрос.
   Еще раз поразмыслив над этим делом, я задумался вот над чем - зачем Трою, нанявшему трех наемников в Крестце, бросать их в Гнилушках, чтобы в Переметной взять себе в охранники только одного? Ведь первый вариант был намного разумнее.
   Нанять наемников и сбежать от них на полпути? Это глупо. И не разумно.
   Да, дела...
   - А почему Трой бросил вас? - Я не рассчитывал получить правдивого ответа на этот вопрос, а задал его больше того, чтобы проследить за выражением Зака.
   Но тот ни минуты не раздумывал.
   - Я считаю, он просто хотел выгадать с этого денег. Пообещал нам много, а как почти добрел до цели, бросил нас. Думал, что мы не будем его искать, и сбежал.
   Жадность нанимателей - лучшая побасенка для наемников. Их хлебом не корми, только дай порассказать, какой злобный скупердяй и сквалыга нанял их прошлый раз на работу. И я бы повелся, проглотил бы эту историю, если бы... если б считал, что не распознал Троя тогда, при первой встрече. Нет, он не такой. Он не жулик. Да, он не подарок. Но он кто угодно, но не мошенник.
   - С Троем я все понял. А что вы хотите от меня? - спросил я, втайне боясь услышать ответа. Кто знает, что на уме у этой троицы... если их действительно всего трое.
   - Да ничего особенного, - беспечно заявил Зак. - Только того, чтобы ты привел нас к нему. Понимаешь?
   - И все?
   - Да.
   - А потом? - сухо поинтересовался я.
   - Потом мы просто стребуем с него обещанную сумму, - с нарочитой ленцой проговорил неудачливый наемник. - Трой решил отказаться от наших услуг - это его право. А вот обещанные деньги мы должны получить. И это наше право. Ведь из-за него мы понесли большие убытки, не заработав серебра за первое дело, и не получивши за второе. Так что пусть он вернет нам, что обещал. А потом вы, ты и Трой, вольны идти туда, куда надумали.
   Я не стал возражать, а старательно раскинул мозгами.
   А задуматься было над чем. В истории Зака я не видел смысла - в ней Трой выглядел настоящим глупцом. Ну не мог этот мужчина сбежать от своей охраны. Но теперь они отдельно? Отдельно. И тогда вопрос - почему? И ведь не все в рассказе Зака ложь. Трой, договариваясь со мной, постоянно косился на дверь, а столковавшись, не стал оставаться в трактире. Значит, знал, что его ищут. Знал, что за ним придут. Знал, и сбежал с трактира ночевать на северную мельницу.
   Значит, они действительно разошлись - Трой и его команда. Но отчего? Почему? И у кого спросить об этом?
   А не у кого. Вернее, спросить-то есть у кого. Но в правдивость Зака я не верил. И поручиться за искренность Троя я не мог.
   Выходит, куда не кинь - всюду клин.
   Но все решало не это.
   Когда я договаривался с Троем о работе, то заключил с ним соглашение. Я пообещал защищать его от зверья и от людей. А значит, и от этих наемников тоже. Кто там прав, кто виноват - не знаю. Да и не мое это дело... уже. Теперь я - его телохранитель. И должен его охранять. От всего.
   И это не зависит от того, во что я верю, а во что не верю. Защита Троя - это моя обязанность. И все.
   Я невесело усмехнулся. Да, веселенькое выдалось дельце. Согласившись на это задание, я не только рискнул сунуть свою голову в пасть Покинутой долины, а еще и умудрился посадить себе на хребет тройку обозленных наемников.
   Да, дела...
   Итак, решение принято - я не собираюсь соглашаться с предложением Зака. Но как же мне отвертеться, не вызвав гнев собрата по ремеслу?
   Пытаясь разобраться в этой непростой ситуации, я все больше увязал в пучине неясностей и противоречий. И когда мне это надоело, я решил поступить самым тривиальным образом - просто сославшись на долг наемника.
   - Ничего не выйдет, Зак, - покачал я головой с самым печальным видом. - Прости, но я уже заключил с ним договор. И я должен защищать его от любых посягательств. Тем более, от таких, как это. - Я деланно нахмурился. - Я не знаю, что там у вас произошло на самом деле. Да и не хочу знать. Моя работа заключается в том, чтобы привести Троя к его цели и вернуть обратно, в эту деревню. Это моя работа. Понимаешь, брат?
   Зак молчал.
   - А вот потом - делайте с ним все, что хотите. Режьте, бейте - мне все равно. Но пока - ни-ни.
   Я замолчал, гордый собой, как самец глухаря по весне. Сославшись на свой долг наемника, я отодвинул все личное в сторону - и свое, и его. И он, как мой брат по ремеслу, должен был понять меня. И, главное - не обозлиться настолько, чтобы посчитать меня своим врагом.
   Молодой наемник все понял. Или сделал вид, что понял.
   - Да, Квентин, ты сказал правильно, - невесело произнес он. - Я понимаю тебя, ты связан Договором. И понимаю, что ты не обязан нам помогать. Ну что ж, благодарю, что выслушал. Пойми и ты меня - я должен был попытаться.
   Он протянул мне руку.
   - Из тебя вырастет хороший наемник, Квентин, - добавил он значительно.
   Я крепко пожал протянутую руку. Но вставать с прохладных камней все равно не спешил. Слово человека не многого стоит. Захотел - дал. Захотел - обратно взял.
   Я колебался. И оказался прав - Зак еще некоторое время покрутился у ворот, делая вид, что чем-то серьезно занят. Но видя, что я не спешу уходить, наконец-то исчез за высокими стенами.
   После чего встал и я. Пора, наконец, отправляться к Трою. Но пошел я к нему не по левой, а по правой дороге. Если за мной следят, то пусть думают, что я пошел на северо-восток. Пусть думают, и там ищут. Если будут искать.
   Пройдя двести шагов по наезженному пути, я свернул на узкую лесную тропинку, ведущую к левой дороге.
   Я шел легко, но мысли мои были тяжелыми. А вдруг Зак все-таки прав? Вдруг Трой та еще скотина? И если ему будет выгодно, он избавится от меня так же, как от тех троих?

*

   Понятное дело, что на встречу с Троем я припозднился.
   - Ты опоздал, - рассерженно заявил он, едва я добрался до места. Своего работодателя я нашел с большим трудом - он сидел возле водяного колеса, скрываемый высокими зарослями речной травы. Увидеть его было практически не возможно, а услышать сквозь скрип колеса и лопастей - и подавно.
   - Извини, - коротко бросил я.
   - И где же ты был? - холодно поинтересовался он, вставая.
   - Я же говорил, что должен зайти за зельями к алхимику, - устало пояснил я.
   - Как можно было выбирать товар так долго? Да за это время можно было бы прокатится на южные озера и обратно, - фыркнул он.
   - Я был занят, - коротко ответил я.
   - Чем? Отбивался от девочек красного фонаря?
   Это было уже слишком. Но я сдержался, и коротко пересказал всю историю с Дженкилом. Но Трой, казалось, мне не поверил.
   И тогда я решил рассказать всю правду до конца. А заодно посмотреть на его реакцию.
   - А потом у меня была еще одна встреча.
   - И с кем же на этот раз, позволь узнать? - Голос Троя буквально сочился ядом. Не человек, а ходячая кобра.
   - У северных ворот меня остановил один очень обиженный наемник, - небрежно добавил я.
   Мужчина замер.
   - И что он хотел?
   Я усмехнулся.
   - Он... рассказал мне одну прелюбопытную историю о сбежавшем нанимателе. И, - я сделал паузу, - и просил, что бы я помог ему и его друзьям встретится с этим человеком и забрать у него то, что им было обещано.
   Трой метнул на меня хмурый взгляд.
   - И ты...?
   - Конечно, я отказался, - бравым голосом ответил я.
   - И с чего это я должен тебе поверить? Тебе, наемнику? Людям, у которых вместо души серебряная монета!
   Я ухмыльнулся. Нет, не оскорблению - это сравнение мне понравилось.
   - Уж конечно же я отказал ему не из-за твоего обаяния, - парировал я. Трой гневно сплюнул.
   - Тогда почему?
   - Ну, причин было несколько, - медленно пояснил я. - Во-первых, я заключил с тобой договор, и поэтому я должен охранять тебя от всего, что тебе угрожает. И от ситуаций, подобных этой. Во-вторых, судя по твоему характеру, я не думаю, что ты лишился бы этих денег добровольно. Чтобы их забрать, тебя бы изрядно побили, а после этого поход в долину был бы не возможен. А значит, я бы не получил свою награду.
   Ну а в-третьих, я подумал, что этим парням вовсе не нужны свидетели такой истории. Пойдут слухи, может пострадать их престиж. Чтобы этого не случилось, у них есть только один выход. - Я провел пальцем по горлу. - Ты меня понимаешь?
   Наемщик кивнул. Его взгляд стал тяжелым, как предгрозовое небо.
   - А теперь ты не хочешь мне ничего рассказать? Про себя и этих наемников?
   Трой продолжал хмуриться. И молчать.
   - Хорошо. Давай так. - Я решил покончить с этими выяснениями. Не хочет говорить? Ну и не надо. - Ты не знаешь меня, и имеешь полное право не доверять. Я не знаю тебе, не знаю, что случилось между тобой и твоими телохранителями, и теперь тоже не доверяю тебе. Но это нормально. Работа у нас такая. Но - между нами есть договор. Я не собираюсь его нарушать. И тебе, Трой, тоже этого не позволю. - Я надеялся, что мои слова прозвучали как угроза, так как это она и была. - Я помогаю тебе дойти к цели и обратно. Ты отдаешь мне обещанную награду. И все. Только это. На все остальное мне плевать.
   - Нет работы - нет награды? Это меня устраивает, - заявил мой работодатель.
   -Тогда мы идем?
   - Идем.
   - Идем. Но не в долину.
   - Это еще почему? - Трой, казалось, вновь стал вскипать.
   - Мне нужно зайти еще к одному человеку. Это по дороге. И это тоже по нашему делу. Он может нам кое-что посоветовать.
   - И кто же это? - насторожился мужчина.
   - Лесной отшельник.
   - Лесной отшельник? Ты уверен, что он сможет нам помочь?
   Я задумался и ответил честно:
   - Не знаю.
   Пора было выдвигаться в путь.
   Я оглядел Троя на предмет его экипировки. На нем была самая лучшая одежда из тех, что можно купить здесь за деньги. Добротный охотничий костюм, сшитый из кусочков оленьей и воловьей кожи, прочные штаны и высокая обувь. Из оружия короткий меч и два ножа. Несколько подсумков с вещами. Да, все куплено правильно и все хорошего качества. Вот только развешено все кое-как и закреплено по-любительски.
   - Только еще кое-что, - сказал я и приблизился к нему почти вплотную.
   При моем приближении Трой изрядно занервничал.
   - Я просто хочу поправить твою одежду, - пояснил я. - Нам предстоит неблизкий путь, и я не хочу, чтобы ты останавливался, если неправильно закрепленные вещи начнут мозолить тебе бока.
   Перевесив и закрепив все, как следует, я заявил подобревшим голосом:
   - Вот теперь мы можем идти, - сказал я и мысленно добавил, - господин недоверчивость. - И первым пошел вперед.
   Мы перешли речушку по хлипкому мосту я зашагали на север, через редкий еловый лес.

*

   Миновав молодой ельник, небольшое озерцо и три холма, мы дошли до небольшого леса, состоящего из граба и ясеня. Дальше дороги я не знал, и решил довериться простиравшейся по лесу тропинке.
   И она не подвела.
   Дом, что я увидел у зарослей ежевики, был самым чудным и самым странным из всех, виденных мною ранее. Его каркас был сделан из длинных палок или шестов, укрепленных в развилках более старых и крепких деревьев. Причем укрепленных на разной от земле высоте. Стенами дома служили шкуры, натянутые между продольными ветками-балками. Наверху шкуры были сшиты толстыми нитками, а снизу просто присыпаны землей. Вместо двери - откинутая шкура, вместо окон - открытые щели.
   В общем, не то дом, не то шатер, не то демоны знает что.
   - Дикость какая-то, - отозвался Трой, увидев это безумие.
   Здесь я с ним был согласен.
   - И тут проживает тот самый отшельник? - озадаченно вопросил он меня.
   - Думаю, здесь, - с наигранной бодростью отозвался я.
   - Ну и жилище у него, - снова разочарованно протянул Трой.
   - Точно, - поддакнул я. - Такое впечатление, что этот дом-шатер строили трое: однорукий, одноногий и одноглазый. И все трое не дружили с головой, да и здорово мешали друг другу в постройке оного.
   - Ты уверен, что он сможет нам помочь? - с сомнением протянул мужчина. - Если у человека такой дом, то боюсь, с рассудком у него точно не все в порядке.
   - Если у отшельника есть дом, то выглядеть он должен именно так, - твердо заявил я, и первым направился к странному жилищу.
   Правильно - чего уходить, раз пришли?
   - Ей, есть тут кто? - спросил я и, не дожидаясь ответа, вошел в открытый проем. Мне никто не ответил, и я, воспользовавшись моментом, принялся с интересом изучать обстановку.
   Хотя особо изучать было нечего. Вместительный дом отшельника был перегорожен натянутыми шкурами, и мне осталось лишь наблюдать небольшой предбанник. В нем было сравнительно чисто, хотя запах витал очень странный. Ну, не то чтобы совсем странный, а непривычный. Не привычный для обычного дома.
   Я уже было подумывал о том, чтобы прошагать дальше, вглубь этого странного сооружения, которое-то и домом можно было назвать с большой натяжкой, как услышал за перегородкой звуки шаркающих шагов. Перегораживающая проход шкура отлетела в сторону, и я впервые увидел Отшельника.
   То, что я увидел... Если описать его просто как человека, то это был высокий худой старик, с глубокими морщинами, как у старой свиньи, и с длинной седой бородой, почему-то намотанной вокруг шеи. Дальше было хуже. Старик был одет в грязные не выделанные шкуры, скрепленные абы как, просто чтобы держались. На ногах у него были то ли тапочки, то ли сандалии. Запах от старика был еще тот, и аромат не мытого тела был только частью всеобщего зловония. А что шокировало меня, так это связки высушенных животных, болтавшихся на хлипком пояске. Болтавшихся и воняющих, словно... словно связки дохлых животных. Мельком я разглядел нескольких лягушек, парочку змей, обскобленных птенцов чири и несколько голов болотных крыс.
   - Какой ужас! - мелькнуло у меня. - Теперь я понимаю нашего лекаря Темни, который любит поучать, что "чистота - половина здоровья". Очевидно, хозяин этого дома с Темни не знаком. Вот по ком баня-то плачет!
   - Чего это вам это? - хрипло спросил хозяин дома. Судя по его тону, мы понравились ему ничуть не больше, чем он нам.
   Я мучительно соображал - с чего бы начать?
   - Приветствую тебя. Мы зашли к тебе по совету Чо! - начал я.
   - Чо? - не поняв, переспросил меня старик.
   - Медведя Чо, - поправился я. - Это трактирщик в нашей деревне. То есть не в моей, а в Переметной.
   - И чо? - сердито бросил седобородый отшельник.
   - Он сказал, что ты можешь нам помочь.
   Я замолк в надежде.
   Но не тут-то было.
   - Не знаю я никакого медведя, - окрысился хозяин дома. - Дык, а если бы знал, то, что с того этого-то? - прохрипел-прокаркал он. - И вас я так же не желаю знать. - Он гневно взметнул вверх худые кулаки. - Пошли вон из моего дома. Вон!
   Я отшатнулся, боясь прикоснуться нечистому телу.
   - Странный дедуля. Может, мы действительно пойдем? - прошептал стоящий сзади Трой. - Ты же видишь, он нынче не в себе.
   Но старикан его услышал.
   - Да! - возопил он, бешено замахав руками. - Я не в себе! Доподлинно не в себе! И горжусь этим! А теперь вон. Все вон! Оба вон!!!
   Ошарашенный, я не сдвинулся с места. Что было не так? Медведь сказал мне - перед делом зайти к Отшельнику. Значит, Отшельник должен мне помочь. Но он не собирается этого делать. Почему? Может, я что-то упустил? Или что-то сделал не так?
   - Ах, да. - Невзирая на шумные протесты со стороны хозяина дома, я полез в свою сумку и аккуратно вынул небольшой упругий сверток. Старикашка тут же насторожился и втянул носом воздух. Глаза его лихорадочно заблестели.
   - Чего это у вас там это? - осторожно, словно ребенок, боящийся спугнуть чудо, поинтересовался он. Перемена была разительной - только что старикан орал, как полоумный. А теперь же он тих и скромен, как младенец.
   Тут я понял, что попал в цель.
   - Не знаю, - честно признался я. - Этот сверток мне дала жена Медведя Чо, Алиссия. А ее муж сказал мне, чтобы я отнес его некоему Отшельнику, потому что только он сможет помочь мне в одном деле. Может, я просто зашел не туда?
   И седобородый окончательно сдался.
   - Этот Отшельник - я, - тут же заявил он с нескрываемой гордостью.
   - Значит, ты знаешь Медведя Чо? - спросил его я.
   - Ну дык а как же, знаю, - мигом заверил меня старикан.
   Я несколько растерялся.
   - Тогда почему ты в этом не признавался?
   Старик рассмеялся совсем по-иному - тепло и душевно.
   - Дык многие мне говорят-то, что пришли от Чо. Ага, многие. И просят моей помощи, моего совету. Но чего это я должен помогать им, раз они пришли ко мне с пустыми руками? Мир снаружи жесток, но справедлив - ты мне, я тебе. Так вот все делается. Потому-то я и не встречаю людей, приходящих ко мне с пустыми руками. Даже если они и вещают, что ко мне их послал Чо.
   - Почему?
   - А потому, как легкомысленны они. Глупы, стало быть, раз в житии ничего не разумеют. А с глупцами я делов не имею. Вот так это-то.
   Я умолк, переваривая услышанное.
   - Ты не даешь своих советов даром, и это понятно, - снова заговорил Трой, старавшийся держаться поближе к выходу. Не привык он к таким ароматам, ой, не привык. - Но не может быть, чтобы людям нечем было расплатиться с тобою за твои советы. Народ тут, в баронстве, не бедный.
   Дедок рассмеялся.
   - Ты о блестящих кругляшках?- Он осклабился. - Приглядись-ка, юноша - на что они мне тут-то? Другие хотят расплатиться со мной едой или шкурами. Так этого добра и у меня полно. Табаком или зельями? - Он фыркнул. - Это мне-то десять лет как не надобно. Правда, порой я могу потребовать от гостя исполнить для меня кое-какое дельце. Но это бывает редко...
   - А нам ты поможешь? - захотел спросить его я. Но не успел - спросил Трой.
   - Помогу, - закивал отшельник. - Только после того как... - И он просительно посмотрел на сверток. В его глазах отразилось нечто такое, чему я определенно не мог дать названия. Жажда? Желание? Тоска?
   Я не стал проверять его терпение и отдал посылку. Старик жадно принял дар и вновь потянул носом.
   - Норведский сыр! Свежий норведский сыр! - воскликнул он и в исступлении пустился в пляс, высоко подкидывая иссушенные временем ноги. Мы с Троем недоуменно переглянулись. - О боги, как давно я не ел такого сыра!
   - Так ешь, - предложил я.
   Старик захихикал.
   - Нет, не могу. Хочу, но... не могу, - прокряхтел он. - Нет, не здесь. Только не здесь. Вы, энто, обождите меня тута. Я, это, того... Обождите меня тут, дома, гости дорогие, - завопил он и выскочил из дома с радостным криком.
   Мы с Троем проводили отшельника печальными взглядами.
   - Странно. Очень странно ведет себя отшельник, - подумалось мне. - Может. он и вправду уже совсем... того?
   Затем мой наниматель повернулся ко мне и спросил:
   - Ты не считаешь, что твой отшельник немного... того?
   - Ну...
   - Вначале этот странный дом. Затем неестественное пристрастие к мертвечине. Разве у нормальных людей бывает такое?
   - Но я...
   - А потом то, как он нас встретил. Разве ты не видишь в этом ничего странного? А эта пляска при виде сыра? Нет, определенно с ним что-то не так.
   - Ну так он же отшельник. С ними такое бывает. В диком лесу живут-то, - пытался защитить деда я. - Но кое в чем он рассуждает вполне разумно.
   - Разве что, - фыркнул Трой. - Только это меня и останавливает, чтобы не развернуться и уйти отсюда,- проворчал он, отдергивая шкуру-дверь в другое отделение. Эта часть дома вполне могла служить гостиной. Там стояло несколько кривобоких самодельных табуретов и пень, приспособленный под низкий столик. - Странно, что ты вообще пришел просить помощи у него. Ты действительно уверен в том, что делаешь?
   - Нет, - признался я. - Но один знающий человек заверил, что нам нужно это сделать.
   - Нет, он точно шальной, - нетерпеливо переминаясь с ноги на ногу, повторил Трой. Затем он, наконец, сел. Табурет отчаянно заскрипел, но выдержал его не малый вес.
   - И не удивительно. Ведь его так и называют - Сумасшедший Отшельник, - подтвердил я, усаживаясь на второй кривоногий табурет. - Хотя, что тут удивительного - легко тронуться умом, если жить в лесу одному, без нормального дома, еды и женщин.
   - Угу. Когда вокруг столько хищников, а у него из оружия только седая борода и вонь.
   - Да, верно. И прескверный характер, - поддакнул я.
   Мы рассмеялись. Только смех у нас вышел отнюдь не веселым.
   Ждать пришлось недолго. Наконец, хозяин дома вернулся, но уже без свертка - от недавнего подарка не осталось и следа.
   - Вы, это, не смотрите, что я ... того, - залепетал старик, усаживаясь на третьем колченогом табурете. - Просто сыр для меня это... это как дар небес.
   Это было понятно. И в этот раз его слова прозвучали разумно.
   - Редко ешь? - догадался я.
   - Да. И дело не только в том, что его нелегко готовить. Такой сыр он... он пахнет. Сильно пахнет. А я не могу. Аромат, видите ли, - многозначительно добавил старик.
   Мы подозрительно переглянулись.
   - Что аромат? Хороший аромат, - не удержался Трой. - Я сам люблю норведский сыр, и не гнушаюсь поставить его на праздничный стол перед гостями.
   - Запах отменный-то, - согласился отшельник. - Но чужой. Для леса чужой. А зверь любопытный. Придет сюда, на запах. А я один. Старый. Беспомощный, - вдруг прохныкал хозяин дома, то ли впадая в маразм, то ли обуреваемый какими-то своими эмоциями и переживаниями.
   - Ты говоришь, что твой способ борьбы со зверями - не дать себя выдать запахом? - попробовал догадаться я, заверяя себя в том, что старик еще вполне нормален.
   - Не только не выдать. Нужно объединиться. Стать не приметным, - доверительно захрипел старик, делая большие глаза, словно выдавая вселенскую тайну. - Как пыль. Так трава. Как грибы.
   - А как на счет других зверей? Тех, кто охотится не по запаху? - уточнил Трой.
   - Отпугнуть. Отучить. Отвадить! - быстро затараторил отшельник, продолжая пляски глазами.
   - Как?
   - Своим ароматом, - заявил он, неожиданно успокоившись. - Аромат, знаете ли - великая сила.
   - Ты своим запахом скорее отвадишь от себя людей, чем зверей, - подумал я. Но вслух не сказал.
   И старик продолжил.
   - Потому-то я и ел сыр не в доме, а за домом. Над ручьем. Что б аромат предательский подальше. Понимаете? - доверительно сообщил отшельник, опустив покорный взгляд и распушивая бороду. - Остатки тряпья сразу же швырнул в воду. Руки смыл песком, а потом три раза прополоскал рот. Я хитрый!- В тоне старика звучала неприкрытая гордость.
   - Все дело в аромате, в запахе. Один аромат привлекает, а другой отваживает. Хорошо отваживает, надежно. А знаете, какие ароматы самые злые? - внезапно вопросил он. В его глазах снова заплясали знакомые демоны.
   - Нет, - быстро ответил Трой. Я был согласен.
   - Мы не желаем, - добавил я.
   Но, похоже, к старому отшельнику снова вернулось его помешательство.
   - Знаете, как пахнут крысиные кишки после трех дней на солнцепеке? - таинственно зашептал он, делая странные пасы руками.
   Мы одновременно мотнули головами.
   - Если их намазать на одежду, то любой хряк обойдет вас сторонкой. А знаете, что напрочь отваживает волков?
   Мы не знали. Да и не хотели знать, если это средство было сродни первому.
   - Это двухдневная урина и тухлые яйца. Вот уж вонь так вонь!
   Я представил. И меня передернуло. Судя по красному лицу Троя, он так же был скор на вымысел.
   - Но самая страшная вонь будет, если смешать прогорклый лук, болотную тину и отрыжку выдры. Вот что вонь как вонь. Нет, не вонь - зловоние! Смрад! Нет, не так - выворачивающее наизнанку, пробивающие до рези в глазах, досуха иссушающее душу вонище! Лепота!
   От этих эпитетов меня чуть не вырвало. И Трой, похоже, чувствовал себя не лучше.
  
   Тяжелый взгляд моего нанимателя сверлил мне затылок, обещая все пытки демонов, а я все не мог понять, что же меня смущает. Чо сказал, что этот Отшельник даст нам совет. И значит, он может его дать -Чо меня еще ни разу не подводил. Я все сделал правильно - Отшельника нашел и подарок передал. Лесной старик признал и Чо, и меня, как его гонца. Только вот ведет он себя донельзя непонятно. Если судить по его речи, то мыслит он вполне себе ничего. Иногда даже и вовсе разумно. А вот его приступы безумия.... Будто бы обычные, как для блажного старика. Но слишком уж частые, и слишком уж устрашающие. Или у лесного отшельника своеобразный вид помешательства, или это вовсе не безумие, а...
   Мелькнувшая мысль была быстрой, как полет стрелы, и тонкой, как лезвие ножа. Но я поймал ее, тщательно взвесил и быстро обдумал.
   - Не может быть!
   Но вывод нуждался в проверке.
   Я сглотнул подступивший к горлу ком и решительно повернулся к старику.
   - Верю, верю, - примирительно заявил я, жестко положив руку ему на колено. Отшельник содрогнулся и непонимающе уставился на меня. - А вот теперь ты послушай меня, - сказал я спокойно, но как можно резче. - Если ты сейчас же не прекратишь нести ерунду, то я расскажу всему люду, что Отшельник чудным образом избавился от своей хвори. И готов принимать к себе всех желающих прийти к нему за советом. И причем за просто так. Понимаешь?
   Дедок помалкивал несколько мгновений. Затем его взгляд прояснился. Внезапно он подмигнул мене и заговорил вполне сносным, обычным голосом:
   - А я что? Я ничего. Я ж всегда готов помочь верным людям.
   - Ах ты ж старый пенек, - воскликнул я в душе. - А ведь я оказался прав! Сморчок подколодный, вшивая борода, хрыч ты хренов. Ишь че удумал - в прятки со мной играть. Подарок получил - и в кусты?! С больного спрос не велик, так? Голова уже безволоса, а все туда же - жульничать удумал. Эх ты, Отшельник...
   Трой непонимающе уставился на меня. Но я объясняться не собирался.
   - Чо сказал, что ты можешь помочь нам с походом в Покинутую долину, - строго и требовательно напомнил я. - Так ты можешь?
   - Могу, могу, - ответил он, и так усердно закивал головешкой, что я подумал, как бы она не выскочила из своего бородатого лона.
   - Хорошо. - Я с облегчением вздохнул. - Чем ты можешь нам помочь? Ты в самой долине был?
   Отшельник снова отчаянно закивал.
   - Был, был. Только не везде. Куда уж ходить моим ногам. Но кое-где я таки побывал.
   - Далеко ходил? - перебил я его, боясь, чтобы он снова не впал в свое мнимое расстройство.
   Дедок задумался.
   - Да как сказать-то? Но за болото я заходил.
   Если сказать, что я удивился, значит, не сказать ничего. Да туда обычный человек едва ли дойдет - куда уж там этому дряхлому мухомору. Может, врет? Да нет, не похоже.
   - За болото? - переспросил я.
   - Агась. За болото. - Он перехватил мой взгляд - А вам куда надыть?
   Я перевел взгляд на Троя. Действительно, куда нам?
   - Наша цель от южного входа на север в полу дне пути лежит, - ограничился тот общим направлением. - Ты там бывал?
   Старик расплылся в тонкогубой улыбке.
   - Так я там был. Дорога туда не проста. Если напрямки на север пойтить, то по левую руку, стало быть, земля будет, а по правую - болото.
   - Так-так. - Я жадно ловил каждое слово. Где еще я услышу такие подробности? О самой долине, я, увы, не знал ничего. Кроме как о тварей, ее населяющих.
   - Если землей пойдете, то вначале сосновый бор будет. Потом пустошь. Затем кустарник. Потом два холма, а за ними лес. Идти по нему надобно. Как пройдете, то ваш путь налево лежит. По нему идите, аж до самого Дырявого холма.
   - Что за холм такой? - быстро переспроси Трой. Видимо, и он тщательно прислушивался к словам старого отшельника.
   - А пещера там. Не маленькая. Но и не большая. В ней и отдохнуть можно. Даже костерок небольшой развести можно.
   - Хорошо. Продолжай, - разрешил мужчина.
   - Только вы по той дороге не ходите, - словно ни с того ни с сего заявил вдруг старик.
   Мы с Троем вздрогнули.
   - Это почему же? - выдохнули мы в два голоса. Вот те раз! Слушали, слушали, а теперь забудьте?
   - В эту пору года в тех местах скорпиоиды лютуют, - заявил он серьезным тоном.
   - Кто? - в унисон поинтересовались мы.
   - Ну, это я всех этих хвостатых так называю - скорпиоиды. Они ж на скорпионов похожи, только большие. А у вас этих тварей как именуют?
   - У нас многоноги, - пояснил я.
   - А я слыхал, что их жуть-скорпионами кличут, - добавил Трой.
   - Многоноги, жуть-скорпионы, - передразнил нас старик. - Не в том суть. А суть в том, что лютуют они в это время-то. Особенно бурые. Молодняк у них нынче вылупился, детки есть просят. - Он замолк, словно задумался над чем-то. - И у тех двух холмов не безопасно. Прошлой осенью я там выводок огромных пауков видал. Им что запах, что не запах - все одно. Сети, они и для людей сети. - Он снова впал в молчание. - Через лес тот соваться - себе на погибель. Разве что по болоту пройти.
   - Да ты что? - возмутился я. - Слыхивал я про то болото. Там огромные змеи водятся, да такие, что теленка за раз сожрут. Да и жабы там ядовитые. Раз плюнут - мало не покажется.
   В ответ тут же раздалось довольное хихиканье.
   - Так-то оно так, - согласился старик. - Да только на дворе почти конец весны. Самое лето. Тепла погодка-то. Болото у края весьма обмельчало, и змеи от мели подальше ушли. Туда, где глубжее.
   - Да-ну? - не доверчиво переспросил я.
   - Верно-верно, - снова затараторил седобородый. - А у синюшных жаб сезон прошел. Яд их тепериче не так страшен. Если мало будет он на коже, конечно же. Как попало - смахнул тряпицей, и все. А вот красноспинные жабы так верно, сейчас опасны. Но их мало на том краю болота. И справится с ними легко, ежели знаешь как.
   - И как же? - спросили мы.
   - Бросить им ломоть мяса Они его "ам", в пасть. А пока пасть закрыта, вы их палкой по темечку - и готово. Вот и вся недолга.
   - Хорошо, пройдем мы болото. Дальше-то что будет? - заторопил старика Трой.
   - Дальше? Дальше, за болотом, холм тот, с пещерою. А что потом - мне не ведомо. Дальше уж вы сами все разузнайте. Сами, своими ножками, - пожал плечами странный старик. - Я ж говорю - далеко не захожу. Только за то болото. И все.
   Мы опечалились от такой новости.
   - Значит, чтобы попасть дальше на север, нужно идти через земли скорпиоидов? - уныло подытожил Трой.
   - А-то как же, - проговорил старик. - Далее - токмо так.
   - Жаль, - отозвался я. - Встреч с этими тварями мне бы хотелось избежать.
   - Так это можно, - снова подсуетился дедок.
   - Избежать? А как? - Я вновь воспрял духом.
   Отшельник улыбнулся.
   - А вот я вам и подскажу.
   Что и говорить - мы с Троем вмиг превратились в слух. Ибо от этих советов зависели наши жизни.
  
  

Оценка: 7.44*4  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) С.Суббота "Наследница Драконов"(Любовное фэнтези) С.Волкова "Игрушка Верховного Мага"(Любовное фэнтези) Стипа "А потом прилетели эльфы..."(Антиутопия) В.Василенко "Стальные псы 5: Янтарный единорог"(ЛитРПГ) Д.Черепанов "Собиратель Том 3"(ЛитРПГ) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) А.Емельянов "Мир Карика 8. Братство обмана"(ЛитРПГ) А.Ардова "Брак по-драконьи. Новый Год в академии магии"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"