Варзина Татьяна: другие произведения.

Необычный артефакт

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 8.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Небольшой рассказ о попаданке. Название рабочее, да и сам рассказ не вычитан. Писалось для отвлечения и отдыха, не судите строго.


   Пролог.
   Машина ехала по ночной автостраде, за окном размытыми пятнами мелькали фонари. Дорога была пустой и сидящая за рулем девушка все сильнее давила на педаль газа. Глаза ее застилали слезы обиды, которые она время от времени раздраженно смахивала рукой, размазывая по лицу дорогую косметику. Подумать только, она месяц трудилась над этим проектом для того, чтобы его реализацию поручили Лилечке! И если бы честно, за умение работать - она бы еще стерпела. Но только за то, что эта дура крашеная переспала с начальником отдела...
   Алиса снова подавила тяжкий вздох, грозящий перерасти в рыдание. Ведь знала, что к этому все и идет, когда шеф ненавязчиво намекнул, что в большой проект должны быть большие вложения, как бы ненароком поглаживая ее по плечу. Но нет же, гордость заела! Как она, воспитанная в семье педагогов советской закалки, могла бы заигрывать, а уж тем более завести подобные отношения с пожилым лысеющим начальником, от потных ладошек которого всегда пробирала дрожь. А вот Лилечка, работающая с ней в одном отделе, такими сантиментами не страдала, поэтому проект и перешел к ней. Ох, не зря говорила лучшая подруга Светка, что с такими жизненными принципами много не заработаешь. Но Алиса привыкла всего добиваться сама, да и изменять жениху из-за сомнительных материальных благ было просто противно.
   Мысль о любимом человеке несколько успокоила девушку, отгоняя желание позорно разреветься и закатить истерику. Нашарив одной рукой в бардачке беспроводную гарнитуру от телефона, Алиса нашла в телефоне знакомый номер и, глубоко вздохнув, нажала на кнопку вызова. Слушая длинные гудки и вглядываясь в плохо освещенную дорогу впереди, девушка задумчиво теребила густой каштановый локон, выпавший из растрепавшейся прически. Наконец в трубке послышался веселый мужской голос:
   - Привет, детка!
   - Андрюш, - жалобно протянула девушка, чувствуя, что при звуках родного голоса слезы вновь начали подступать к глазам.
   - Детка, тебя плохо слышно! - весело прокричал Андрей в трубку. Его голос был неестественно бодрым и каким-то невнятным. На заднем плане слышалась музыка и чей-то веселый смех.
   - Андрей, ты что, пьян? - изумленно вопросила Алиса.
   - Да выпил немного с друзьями, - его голос заглушил веселый женский крик и взрыв хохота, - у Мишани день рожденья, собрались мужским коллективом.
   - Мужским коллективом? - ошарашено повторила его слова девушка, услышавшая, как в этот момент томный женский голосок торопил "Андрейку" присоединиться к веселью.
   - Ну, заказали несколько девочек имениннику, - проскользнуло в голосе мужчины раздражение, - ты же не собираешься мне сейчас закатывать сцену ревности из-за обычных...
   - Андрей! - изумленно перебила его девушка, - что ты такое говоришь? Ты же знаешь, насколько важный у меня сегодня день! И спокойно мне заявляешь, что ты сейчас... - ее голос предательски дрогнул и сорвался.
   - Ой, Алиска! Ну что ты вечно делаешь из мухи слона? - воскликнул мужчина, - что такого-то?
   - Что такого?! - возмущенно перебила его девушка, - в тот момент, когда ты мне так нужен, ты сидишь в компании каких-то шлюх, напившись как свинья и спрашиваешь, что такого?!
   - Да пошла ты! - зло закричал Андрей, - я вокруг тебя, профессорская дочка, два года на цыпочках бегаю! Театры, концерты, подружки твои томиком Лермонтова по голове пришибленные ... Надоело! Я нормальный мужик, мне нужен отдых. Всё, хватит! Приеду домой, поговорим.
   На заднем плане послышались одобрительные мужские выкрики. Значит, поняла девушка, все это время друзья Андрея внимательно следили за их разговором. Перед глазами потемнело от злости.
   - Смею напомнить, - ядовито прошипела девушка, - что при всей своей нормальности ты уже полгода не можешь найти себе работу! И живешь ты в МОЕМ доме и на МОИ деньги! Так что отдыхай, мужик! Вещи заберешь у вахтера, я немедленно поменяю замки!
   - Алиса, - все еще несколько раздраженно, но уже гораздо тише забормотал мужчина, поняв, что перегнул палку, - детка, не заводись, давай...
   Алиса не стала слушать дальше. Швырнув наушник на соседнее сидение, она зло ударила по рулю сжатым кулачком и на мгновение прикрыла глаза. И в ту же секунду тишину разорвал громкий автомобильный гудок, а глаза ослепили фары несущегося прямо на нее автомобиля. Испуганно вскрикнув, девушка что есть силы выкрутила руль. Машина выехала на обочину и на полном ходу врезалась в большое дерево, визгливо скрипнули тормоза...
   Алиса лежала на покореженном капоте среди осколков лобового стекла. Последняя мысль, промелькнувшая у нее в голове, была о том, что умирать, оказывается, очень больно.
  
   О том, что на этой неделе ему не везет, Джед понял еще пару дней назад, когда приступил к выполнению очередного заказа. Что стало причиной такого невезения - плохое расположение звезд или собственная глупость, по которой он согласился выкрасть из дома герцога Аримского статуэтку прекрасной богини Феральти, Джед не знал. Да и знать не хотел. Гораздо интереснее ему было найти способ выбраться из камеры в подвале герцогского замка, дабы избежать назначенной на завтрашнее утро казни через повешение.
   Вор успел в сотый раз послать все мыслимые и немыслимые кары на голову заказчика, что прельстил его баснословной оплатой заказа и неверной информацией о том, что герцога нет в городе. Но как отказаться, когда тебе за выполнение столь простенького на первый взгляд дела, предлагают целых двести золотых! Да на эти деньги он мог бы безбедно прожить целый год! Или исполнить наконец свою давнюю мечту - свалить из этого суматошного города, шумного герцогства и открыть свое дело где-нибудь подальше отсюда.
   И как все хорошо начиналось! В замок он попал, без труда преодолев и железную ограду, и магическую охранку - благо опыт в таких делах был. Проблемы появились, когда Джед уже вскрывал тайник в спальне хозяина замка. Большие такие проблемы - с острыми зубами, мощными лапами и полтора ярда в холке. Все знали, что любимый пес герцога безжалостен и свиреп. А еще все, в том числе и Джед конечно, отлично знали, что пес никогда не покидает хозяина. Вспыхнувший факел и направленный в сторону незадачливого вора арбалет подтвердил догадку. А насмешливый голос герцога добавил мурашек на коже:
   - Не люблю, когда меня посещают так поздно и без приглашения. Но раз уж вы зашли, сударь, позвольте сопроводить вас в покои, приготовленные специально для подобных гостей.
   Подоспевшие охранники, при помощи увесистых пинков, помогли ему добраться до выделенных "апартаментов". И вот уже три дня он сидел на подгнившей соломе в камере, понимая, что его мечты осыпались прахом. С кандалами он далеко не уедет, а с петлей на шее и подавно.
   Невеселые мысли узника прервал противный скрип несмазанных петель и дверь в камеру открылась. На пороге стоял герцог Аримский собственной персоной и насмешливо улыбался.
   - Добрый вечер, сударь Джед, - герцог прошел внутрь, задумчиво осматривая обстановку, а точнее ее отсутствие, - или лучше называть вас Куница?
   - О, сам герцог знает мое имя? Польщен, - протянул Джед, хмуро глядя на своего тюремщика исподлобья.
   - Не скромничайте, друг мой! - воскликнул герцог - ваша слава летит впереди вас! Непревзойденный вор, появившийся из ниоткуда, и в одночасье достигший небывалой славы. Молодой и наглый. Сколько вам сейчас, двадцать пять?
   - Двадцать семь, - буркнул вор.
   - От чего же вы столь грустны? Мне казалось, я вполне справляюсь с ролью радушного хозяина и сумел завязать легкую, непринужденную беседу...
   - О, скажу вам по секрету, герцог, - иронично изогнул бровь Джед, - я чувствую себя несколько... скованно. Может быть нам стоит сменить обстановку и продолжить беседу в более уютном месте? Скажем, за воротами вашего замка!
   - Хитрец, - укоризненно погрозил ему пальцем хозяин замка, словно в шутку отчитывал за шалость ребенка.
   Ненадолго в камере воцарилась тишина, прерываемая лишь тяжелым дыханием узника и поскрипыванием соломы под сапогами его тюремщика. Наконец, герцог решил продолжить разговор:
   - Шутки в сторону, вор, - герцог подобрался и посерьезнел, пристально глядя на Джеда, - мы оба знаем, что тебе грозит за твою глупую вылазку в мой замок. Но мне нравиться твоя смелость и твое нахальство. Поэтому я решил дать тебе шанс. Само собой мне кое-что от тебя нужно взамен.
   - Боюсь, у нас ничего не выйдет, ваша светлость. Я предпочитаю женщин, - усмехнулся Джед.
   - А тебя не слишком заносит, вор? В твоем положении лучше быть серьезнее. Ведь я могу передумать, а второго шанса выжить у тебя не появится.
   - Я сама серьезность и внимание, - опустил голову Куница, скрывая злой блеск в глазах.
   - Так-то лучше. Помимо слухов о твоем мастерстве, я слышал, что ты один из тех, кто держит данное слово. Поверь, я ценю подобное. Поэтому предлагаю тебе сделку. Я освобожу тебя и составлю официальный указ о твоем помиловании за предыдущие прегрешения. Но за это ты должен будешь выполнить мой заказ.
   - Украсть что-то для ВАС? - Джед изумленно смотрел высокую фигуру герцога, - что же может быть такого, ваша светлость, что вы не можете получить сами?
   - Ты прав, нелепо звучит, - рассмеялся герцог, - но такая вещь есть. И как только наш договор будет заключен, я расскажу тебе об этом все, что тебе нужно знать. Ну так что же, вор, ты согласен?
   - А у меня есть выбор? - тихо пробормотал Джед и отчаянно громко и уверенно ответил на вопросительный взгляд герцога Аримского, - согласен!
  
   Глава 1.
   Спустя шесть месяцев.
   Стоять на узком карнизе, держась за ненадежные выступы стены у окна, было не слишком-то и удобно. Особенно, если учесть, что окно это находилось на третьем этаже особняка и до земли было не менее двадцати ярдов. Угораздило же этого мага запрятать артефакт так высоко! К тому же, в комнате постоянно кто-то был, так что Джед, пробравшийся за забор особняка с наступлением темноты, вынужден был уже два часа торчать в неудобной позе, изредка аккуратно переминаясь с ноги на ногу.
   Сам владелец замка, магистр Ладер, покинул свое жилище несколько часов назад и должен был вернуться не раньше следующего утра. Но поручиться, что хозяин не захочет приехать раньше или просто вернется за какой-нибудь забытой вещью, Джед не мог. Поэтому ожидание было не только неудобным, но еще и достаточно тревожным.
   Как же он не любит выполнять заказ, опираясь только на непроверенные данные и смутные уверения заказчиков. Но герцог Альберт Аримский был неумолим, когда вызвал его к себе чуть больше недели назад. И спорить с герцогом было трудно, ведь Джед все еще был должен ему. Все те полгода, что Куница провел под пристальным наблюдением в замке герцога, он нередко выполнял различные поручения для хозяина замка, поэтому успел выучить, сколь нетерпеливым бывает Его Светлость. Утешало только то, что платил герцог щедро, а за этот заказ обещал приличную надбавку за сложность и долгожданное освобождение от долга.
   Когда Альберт в очередной раз вызвал Джеда в свой кабинет, вор на мгновение даже опешил, увидев хозяина замка. Весь облик герцога говорил о волнении, что для вечно спокойного и слегка ироничного Альберта было совсем не свойственно. Он в нетерпении притоптывал ногой, теребил фамильную печатку и все время норовил взмахнуть руками во время разговора.
   - Я нашел, Джед! - без предисловий начал герцог, как только Куница закрыл за собой дверь, - полгода поисков и наконец, я узнал, кто успел перехватить артефакт прямо перед моим носом!
   - Поздравляю, Ал, - улыбнулся в ответ вор. За эти полгода мужчины, бывшие почти ровесниками, успели стать если не друзьями, то близкими приятелями уж точно, что позволяло Джеду некоторые вольности, - значит, пришло время для моего последнего задания?
   - Да, друг мой, теперь ты моя главная надежда. - Герцог посерьезнел, задавая вопрос, который звучал в этом кабинете уже не один раз, - может, все-таки останешься? Ты стал для меня надежным другом за это время. Работая на меня, ты смог бы многого добиться.
   - Ты же знаешь, что вопрос как раз в том, что я хочу оставить свою работу. И если твоя награда за последнее задание будет действительно столь велика, как ты и обещал, я наконец смогу осуществить свою мечту. Открою небольшую лавку там, где никто меня не знает, и стану жить спокойно. Может быть, даже найду себе тихую, симпатичную женушку.
   - Все равно мне не верится, что ты так просто сможешь отказаться от приключений, - хитро усмехнулся герцог, - но давай отложим этот разговор до твоего возвращения. Выкрасть артефакт, который мне нужен, совсем не просто.
   Джед развел руками, как бы говоря, что другого и не ожидал. Когда полгода назад герцог и вор заключили свою сделку, Куница думал, что ему придется немедленно отправляться в путь, но все оказалось не так просто. Альберт поведал ему, что о самом артефакте узнал из древних свитков, которые хранились в его семейном архиве. Когда впервые, еще совсем юным, он прочел пророчество, то был по-настоящему увлечен им с первых строчек. Свиток был составлен величайшим провидцем, который покинул мир задолго до рождения Альберта и попал в их семью совершенно случайно. Пророчество же гласило:
   Когда покинув мир родной,
   Уставший дух, ища дорогу,
   Не сможет обрести покой,
   Встав у небесного порога.
   И звезды, выстроившись в ряд,
   Укажут путь к иному месту.
   Судьбу другую посулят,
   Надежду посулят воскреснуть.
   Прольется с неба алый дождь,
   Тот дух на землю отпуская,
   И подарив на память мощь,
   Что боль любую заживляет.
   И тот, кто будет им владеть,
   Не будет знать, что значит старость,
   Не будет знать, что значит смерть,
   Болезни, горе и усталость.
   Он силу обретет и власть,
   Покуда дух в его владенье.
   Но помнит пусть - легко упасть,
   Все потеряв в одно мгновенье!
   Весьма размытые обещания о власти и бессмертии не произвели на Джеда впечатления, в отличие от герцога, посвятившего не один год на поиски других упоминаний о пророчестве и указанных в нем событий, предвещающих появление могущественного "духа". О форме этой силы, что должна явиться из другого мира, было много споров среди мистиков и звездочетов, нанятых герцогом. Одни полагали, что это артефактом будет драгоценный камень, с заключенной в него силой, другие твердили о животных и деревьях, один маг даже утверждал, что это будет человек. Но другие упоминания о пророчестве никаких подсказок на этот счет не давали, хотя и подтверждали, что свиток не был шуткой старого провидца, любившего, как рассказывали легенды, посмеяться над алчущими власти. И вот, чуть больше полугода назад, всего за день до получения Джедом злополучного заказа на похищение статуэтки у герцога, придворный астролог обнаружил нечто весьма странное. Звезды главного круга, названные в честь семи богов их мира, фактически выстроились в прямую линию, что было просто невозможно и невероятно... но, тем не менее, даже после многочисленных перерасчетов и проверок, вполне реально.
   Герцог, немедленно поднявшийся в башню звездочета, был просто вне себя от восторга! А спустя всего час, началось и вовсе невообразимое. На юге Империи, всего в нескольких днях пути от герцогства Аримского, маги зафиксировали невероятную астральную активность и пролился настоящий звездный дождь! Свидетели утверждали, что падая, звезды сгорали алым огнем и до земли уже не долетали. Герцог ликовал. Он немедленно отправился с отрядом своих людей в указанное место. Но ничего, кроме слабого магического следа уже не нашел. Селяне из близлежащей деревушки рассказали, что как только с неба посыпались звезды, по главной дороге промчался отряд из десяти всадников, удаляясь в сторону небольшой рощи, над которой пролетела самая крупная звезда.
   Альберт был в ярости. Кто-то опередил его! Опустошенный и злой, он вернулся в свой замок и застал там вора. Джеда. Первым порывом было немедленно убить преступника, чтобы хоть как-то выместить свое разочарование. Но подумав, герцог решил не спешить. Неизвестно, кто завладел артефактом. Быть может, вор, о котором ходит столько слухов, сможет помочь? И герцог не прогадал. Спустя долгое время, потраченное на поиски, он смог выяснить, что отряд, виденный в день появления артефакта, принадлежал магу из соседнего королевства. И вот что удивительно - ничего из себя не представляющий, средней руки колдун вдруг обрел небывалую силу. Он увеличил свои владения и с такой легкостью избегал расправы обиженных им врагов, что сомнений у Альберта уже не осталось.
   Проблема была только в том, что заявиться к магу и потребовать артефакт, он, конечно же, не мог. И король, приблизивший ко двору этого самого мага, магистра Ладера, вряд ли был бы рад гибели своего фаворита. Вот тут в игру и вступал Джед. Мастер-вор, способный украсть что угодно, как гласили слухи. Альберт выделил другу амулет, который хранил память о природе магии, что обнаружил герцог на месте явления артефакта. И вот, Джед стоял перед окном комнаты, куда указал амулет, пульсируя алым светом, что говорило о том, что великий артефакт совсем рядом, стоит лишь руку протянуть.
   Но обитатель комнаты не покидал ее пределов, что весьма усложняло его задачу. Судя по голосам, доносившимся из приоткрытого окна, в комнате жила молодая девушка. И все время ее не покидал кто-нибудь из прислуги. Девушка раздраженно вздыхала, но возражений Джед так и не услышал. Наконец, когда вор уже начал терять терпение, а все его тело стало молить хотя бы о небольшом отдыхе, девушка попросила слуг принести ванну. Несмотря на настойчивость служанок, она решительно отказалась от их помощи и как только осталась одна, заперла дверь, судя по звуку, на обычную щеколду.
   Вот он шанс, понял вор. Как только хозяйка комнаты займется омовением, он сможет если не забрать, то хотя бы узнать, где именно находится артефакт и как он выглядит. Хотя то, что он находится именно здесь, показалось вору странным. Почему маг оставляет столь ценную вещь в комнате молодой девицы? Судя по тому, что официально магистр Ладер не женат и о его родственниках никто не слышал, девушка, скорее всего, является его любовницей. Неужели маг настолько доверяет ей? Чтож, это всего лишь значит, что следует быть еще более осторожным.
   Послышался слабый плеск воды, и вор осторожно подтянулся, просыпая заранее подготовленный магический порошок на подоконник. С тихим шипением порошок вспыхнул, разрушая очередную магическую охранку, уже третью, что пришлось убирать Джеду. Подтянувшись на руках и стараясь производить как можно меньше лишних движений, Джед запрыгнул в окно, поморщившись от боли в затекших мышцах. Движения, отработанные годами, позволили ему бесшумно двигаться по комнате, не потревожив сидящую за красочной ширмой в огромной бадье девушку. За высоким бортиком была видна только макушка, с завязанными в пышный узел каштановыми волосами, да стройная ножка, которую девушка аккуратно терла небольшой тряпицей.
   Куница вытащил из-за пазухи тяжелую цепочку с амулетом в виде слезы, чтобы точнее определить нахождение артефакта в комнате. Алый свет озарил полутемное пространство, вор двинулся вперед, следуя подсказкам капли и тут же замер. Потому что девушка запела. Прекрасный, грустный голос заполнил комнату, лишая возможности двигаться, заставляя внимательно слушать, не прерываясь ни на минуту. Девушка пела на незнакомом языке, но в каждом слове, в каждом звуке слышалась такая тоска, что хотелось плакать. Джед тряхнул головой, отгоняя от себя наваждение. Он и не знал, что чужая боль может так сильно ранить. Соберись, Куница! Ты мастер-вор, циничный преступник, тебе ли растроганно всхлипывать над песней чужеземки?
   И вот тут его как громом поразило. Чужеземка! Язык, на котором пела девушка, не был похож ни на одно известное ему наречие этого мира. И амулет явно указывал на ширму...
   Все еще надеясь обнаружить скрытую от его глаз полку, тумбу или нишу в стене, Джед заметался на открытом пространстве, стараясь не шуметь. А потом вдруг понял, что девушка уже не поет. И всплеска воды тоже не слышно. Что-то просвистело над ухом, в стену около него вонзился небольшой кинжал, и спокойный женский голос за спиной попросил:
   - Не дергайся. Подними руки, чтобы я видела и медленно повернись.
   Проклиная свою беспечность, уже не в первый раз создающую ему проблемы, вор повиновался. Обернувшись, он увидел совершенно голую девицу, держащую в руках такой же кинжал, что минуту назад вонзился в стену. У девушки были изящная фигура, тонкие черты лица и уже знакомые вьющиеся каштановые волосы. Полные губы презрительно изогнулись:
   - Прекрати меня разглядывать, иначе я воткну этот кинжал в твою нахальную физиономию, - почему-то он совершенно не поверил этой угрозе, но взгляд отвел. - И не вздумай дергаться, с такого расстояния я не промажу. Кто ты такой и что тебе нужно?
   - Не бойтесь меня, прошу вас, - тихо проговорил Джед, стараясь говорить спокойно, - я не опасен для вас.
   Он уже убедился в том, что нашел то, что искал. Демон его подери, один маг из десятка оказался прав! Силу несет в себе человек! И как ему умудриться выкрасть девчонку из охраняемого дома, когда вот-вот вернется хозяин? Почему именно она? Не камень, не дерево или какой-нибудь мелкий зверек?!
   - Не опасен, говоришь? - между тем недоверчиво хмыкнула девушка, - тогда какого черта ты пробрался в мою комнату, когда здесь никого нет и когда Ладера нет в доме? Постой! А может, тебя наняли, чтобы убить меня? - ее глаза вдруг загорелись странной решимостью, - если тебя снабдили нужным оружием и ты действительно можешь это сделать... Я не против. Только сделай это быстро, ладно? Когда я умирала в первый раз, было долго и больно... не хотелось бы повторять эти ощущения.
   И она спокойно отложила кинжал на кровать, не обращая внимания на изумленный взгляд Джеда. Взяв со стула аккуратно разложенный там халат, она запахнулась в него и, завязывая пояс, вопросительно подняла брови:
   - Ну, чего ты ждешь?
   - Я не... - с трудом выдавил из себя Джед, откашлялся и продолжил, - я вовсе не собирался убивать вас, леди.
   - Нет? - со странной смесью разочарования и облегчения спросила девушка, - тогда зачем ты сюда заявился? Или ты не знаешь, кому принадлежит этот дом? Или самонадеянно решил, что сможешь украсть что-то у мага, и тебе за это ничего не будет?
   - Это не я так решил, а мой наниматель, - раздраженно пробормотал Джед.
   - Так не надо было соглашаться, - хмыкнула девушка, - хотя теперь конечно поздно. Знаешь, у тебя красивая аура. Похожа на ажурную сталь. Странно, как у вора может быть такая? Знаешь... Ладер не скоро должен явиться. Забудь о своем нанимателе и уходи, а я никому не скажу о тебе.
   - Если бы я мог, - тихо ответил Джед, с все большим изумлением глядя на девушку, - но это не просто заказ. Это долг, который я обязан заплатить.
   - Вор, у которого есть совесть? Уникальный экземпляр. Чтож, ты можешь попробовать, я не буду тебе мешать. Пожалуй, я буду рада, если ты украдешь у него что-нибудь нужное, - девушка отошла к стене и, больше не обращая никакого внимания на Джеда, начала доставать из стены свой кинжал.
   - Почему? - только и сумел выдавить из себя растерянный вор.
   - Что почему? - равнодушно уточнила девушка, отходя к кровати и небрежно кидая кинжалы под подушку.
   Почему у Джеда было много, даже очень. Он никак не мог решить, с какого вопроса начать, а из окна вдруг послышались громкие голоса и приближающийся цокот лошадиных подков.
   - Вот черт! - всплеснула руками девушка, - доворовался, почемучка? Ладер вернулся, чтоб его! Теперь еще решит, что я сама тебя пригласила. Он же псих, устроит мне очередной урок послушания.
   - Подожди, о чем ты? В чем тут может быть твоя вина? - нахмурился Джед.
   - Ты это знаешь, и я это знаю, но попробуй это объяснить ему! - отчаянно заломила руки девушка, - вот что! Тебе нужно спрятаться! - она схватила его за руку и потащила в сторону небольшой двери в углу. - Это гардеробная. Закопайся там в тряпки и дыши через раз, все понял?
   Джед хотел было поспорить, но на лестнице послышались тяжелые шаги, и девушка буквально втолкнула его внутрь и захлопнула дверь. Вздохнув, вор решил последовать совету странной девицы-артефакта, отойдя подальше и прикрывшись разноцветным ворохом платьев. Между тем, в дверь кто-то громко постучал и низкий мужской голос приказал:
   - Алиса, открывай немедленно!
   Девушка глубоко вздохнула и, поплотнее закутавшись в халат, отодвинула щеколду. Маг ворвался в комнату словно вихрь. Высокий, темноволосый мужчина лет сорока, с выбеленными сединой висками, навис над девушкой словно скала.
   - Принимала ванную, девочка? - он оглядел разлитую на полу воду и сделал пару шагов к окну. - Ты слышала, что в особняк кто-то проник?
   - Конечно, лохань с водой доставляет мне все самые свежие новости, - попыталась язвить девушка, но слегка дрожащий голос выдавал ее напряжение.
   - Ты права. Откуда тебе было знать, - задумчиво протянул маг, - ну ничего, долго этот идиот прятаться не сможет. У тебя открыто окно, не боишься замерзнуть?
   Словно в задумчивости Ладер захлопнул створку и провел в воздухе рукой, мимоходом обновляя охранное заклинание. Обернувшись, он снова заскользил по комнате взглядом, но неожиданно замер и удивленно выгнул брови, уставившись на кровать:
   - Это еще что такое? - одним широким шагом преодолев расстояние до кровати, маг откинул подушку и недоуменно уставился на лежащие там кинжалы, - зачем, Алиса? Снова глупые мысли о побеге? Или о смерти?
   Его голос стал ледяным, и девушка невольно поежилась от проскользнувшей в нем угрозы. Но, тем не менее, постаралась взять себя в руки и тихо ответила:
   - Мне просто было скучно, и я училась их бросать.
   - Это занятие для тебя не годится, - покачал головой Ладер, пристраивая кинжалы себе за пояс.
   - Позволь мне самой решать хотя бы это, - упрямо выговорила девушка.
   - Самостоятельность тебе тоже совсем ни к чему, - хмыкнул маг и, подойдя к девушке, положил руку ей на плечо, поглаживая пальцем голую кожу у края халата. Девушка почувствовала, как внутри поднимается знакомая волна страха. Словно не замечая ее одеревеневшей фигуры и стеклянного взгляда, маг наклонился и припал губами к бешено бьющейся жилке у ключиц, прокладывая влажную дорожку поцелуев выше, - проклятые придворные занимали меня всю неделю, мне тебя не хватало. Да и ты начала забивать голову всякими глупостями. Но ничего, я помогу тебе избавиться от скуки.
   Потянув за пояс, Ладер одним движением скинул халат на пол и прижал девушку к себе, впиваясь в губы страстным поцелуем. Алиса не сопротивлялась, лишь тихо вздохнула и прикрыла глаза. Руки мага блуждали по ее телу, мягко поглаживая нежную кожу, дразня и уговаривая. Наконец, спустя несколько минут, мужчина разочарованно отступил в сторону, так и не дождавшись отклика на свои ласки:
   - Прошло уже полгода, а ты все так же пытаешься бороться. Глупо, Алиса, очень глупо. Мы оба прекрасно понимаем, что, в конце концов, ты сдашься, зачем оттягивать этот момент? Ты ведь знаешь, что стоит тебе лишь немного уступить и наслаждение станет достойной наградой, - голос мага звучал тихо и вкрадчиво, но девушка хранила упрямое молчание.
   С усталым вздохом, Ладер поднял с пола халат и, аккуратно закутав в него девушку, завязал пояс.
   - Я приду к тебе через пару часов, только разберусь с делами. Подумай о моих словах, Алиса, - он поцеловал ее в лоб и направился к выходу, - я скажу слугам, чтобы унесли воду.
   Глава 2.
   Как только маг вышел, девушка на негнущихся ногах подошла к кровати и, забравшись на нее с ногами, села, обхватив руками колени. Она не замечала, как вокруг суетились слуги, унося лохань и вытирая пролившуюся воду. Устремив равнодушный взгляд в пространство, Алиса пришла в себя, только когда одна из горничных спросила, какое платье достать из гардероба.
   - Не нужно платья! - подскочила она, торопливо подходя к двери. - Ты свободна, можешь идти.
   - Но, госпожа... - вяло попыталась возразить горничная, впрочем, давно привыкшая ко всем причудам хозяйки.
   - Иди, Холи, я хочу побыть одна, - нетерпеливо повторила девушка.
   Как только служанка вышла, Алиса немедленно закрылась и подошла к двери в гардероб.
   - Можешь выходить, - позвала она, заглядывая внутрь.
   Джед с трудом выпутался из платьев, вызвав у девушки нервный смешок, и прошел в комнату. Остановившись у кровати, он хмуро смотрел в темноту за окном.
   - Ладер обновил заклинание, не знаю, как тебе теперь уйти, - тихо произнесла девушка, снова присев на кровать, - может быть пару дней я смогу прятать тебя, а там, будем надеяться, он снова уедет и ты сможешь...
   - У меня есть способ обойти охранное заклинание, - качнул головой вор, перебив девушку. Он отвернулся от окна и серьезно посмотрел на нее, - почему ты здесь? Прости, я слышал ваш разговор. И я не понимаю.
   - Чего ты не понимаешь?! - зло прошипела девушка, переведя на него взгляд.
   - Не злись. Я действительно хочу понять, что держит тебя здесь, - он осторожно присел рядом с ней на кровать, - Кстати, меня зовут Джед.
   - Алиса, - устало кивнула головой девушка. - Хотя ты ведь слышал. Не что, а кто, Джед. Я не могу покинуть этот дом. Я же говорила, никто не может забрать вещь Ладера и остаться безнаказанным.
   - Но ведь ты не вещь, - нахмурился Джед, - неужели ты даже не пробовала?
   - Пробовала. И не раз. Но знаешь, кнут порой отбивает всякую охоту пытаться снова, - и, увидев, как вор нахмурился, горько усмехнулась, - а если ты все еще считаешь, что я не вещь...
   Девушка встала с кровати и, повернувшись к Джеду спиной, спустила халат чуть ниже лопаток. Сначала мужчина даже не понял, что за странный узор у нее на спине. Но присмотревшись, изумленно распахнул глаза. На нежной коже под левой лопаткой было выжжено клеймо в виде вычурно разрисованной руны.
   - Это плата за мой последний побег. Мне удалось прятаться три дня, прежде чем Ладер сумел найти меня. Больше он не давал мне шанса сбежать.
   - Он что, сошел с ума? - потрясенно выдохнул Джед.
   - Наверное, он прав. Мне лучше оставить мысли о свободе, - девушка грустно улыбалась, - тогда, возможно, я быстро наскучу ему, и он оставит меня в покое. Я даже убить себя не могу, будь проклята эта сила.
   - О чем ты? - непонимающе нахмурился Джед.
   - Неважно. Уже поздно, Ладер скоро придет, тебе нужно поспешить и убраться отсюда. Знаешь, я надеялась, ждала какого-нибудь знака... Он не приходил ко мне почти неделю и я подумала... - речь девушки была сбивчивой и несвязной, она нервно комкала в руках пояс халата, - может это он и есть? Знак, что больше не стоит бороться и лучше принять все как есть, - ее голос стал настолько тихим, что Джеду приходилось изо всех сил напрягать слух, чтобы различать слова.
   - Уверена, что хочешь сдаться? - он наклонился к ней ближе, чтобы перехватить ее взгляд, и понял, почему ее голос стал таким тихим. Голубые глаза были полны слез. Похоже, девушка с трудом сдерживала себя, чтобы не заплакать, - Алиса, - осторожно позвал он.
   В ответ девушка только молча покачала головой, не в силах ответить.
   - А может, ты просто неверно истолковываешь знаки? - он накрыл ее ладонь своей и легонько сжал, - может быть, сегодняшний день станет особенным? И у тебя, наконец, получится сбежать отсюда. Ведь теперь ты будешь не одна.
   Девушка подняла на него удивленный взгляд и с трудом проговорила:
   - Ты хочешь помочь мне?
   - А почему бы и нет? - беззаботно улыбнулся Джед, - почему бы мне не помочь красивой девушке, попавшей в беду?
   - Не надо, Джед, - разочарованно вздохнула Алиса, - он найдет нас. И если я нужна ему живой, то, что он может сделать с тобой, я боюсь даже представить.
   - Ты не даешь мне даже почувствовать себя рыцарем, - обиженно протянул Куница, - почему ты думаешь, что мы непременно попадемся? Главным для нас будет добраться до границы с одним герцогством, которым владеет мой хороший друг, приближенный к самому императору. И тогда Ладеру останется лишь кусать кулаки от злости.
   - Откуда у простого вора такие друзья? - удивленно изогнула бровь девушка.
   - А с чего ты взяла, что я обычный вор? Должно быть, я недостаточно четко назвал свое имя, - мужчина встал с кровати и отвесил девушке глубокий, церемонный поклон, - разреши мне исправить эту досадную ошибку и заново представиться тебе. Джед Куница, величайший мастер-вор за всю историю Империи Мор, единственный и неповторимый, к твоим услугам.
   - Величайший? - фыркнула девушка, - ты сейчас прямо как Карлсон.
   - Кто-кто? - нахмурился парень.
   - Да так, персонаж одной сказки из места, где я родилась. Обычно представляясь, Карлсон называл себя умным, красивым мужчиной, в полном расцвете сил. И появлялся тоже через окно.
   - Хм, а мне нравится, - задумчиво протянул Джед, вызвав у Алисы очередную улыбку.
   - Но как же твой долг, Джед? Ты ведь не просто так забрался в этот дом.
   Куница мысленно ругнулся, сетуя на придуманную второпях ложь.
   - Не переживай, я выкручивался и не из таких ситуаций, - подмигнул девушке Джед, лихорадочно соображая, как выкрутиться и из этой.
   Алиса хотела спросить что-то еще, но на лестнице послышались тяжелые шаги и она сразу же замолчала, смертельно побледнев. Джед растерянно посмотрел на нее, понимая, что сейчас не сможет ничего сделать.
   - Прячься, - одними губами прошептала девушка, поспешно поднимаясь и оправляя и так полностью запахнутый халат.
   Как только Джед закрыл за собой дверь в гардеробную, послышался стук в дверь. На этот раз совсем легкий. Опустив голову, девушка открыла дверь, впуская пришедшего раньше времени мага. Он довольно улыбался, входя и окидывая девушку собственническим взглядом. Сняв короткий, кожаный жилет, Ладер небрежно кинул его на стоящее у окна кресло, оставшись в рубашке.
   - Я пришел раньше, извини. Не смог сдержаться, так хотелось увидеть тебя. - Он расстегнул рубашку и заметив, как напряглась девушка, насмешливо уточнил, - мне просто жарко, прекрати дрожать, Алиса. Сегодня мы не будем спешить. Я соскучился по твоему голосу, споешь мне для начала?
   Девушка кивнула, мысленно радуясь хотя бы небольшой отсрочке. Почему-то сейчас, после слов Джеда, для нее казалось невообразимым снова разделить с магом постель. К тому же, зная, что вор находится за тонкой дверью гардеробной и все слышит, она с трудом сдерживала краску стыда.
   Жестом фокусника Ладер достал из воздуха гитару и вручил ее девушке:
   - Порадуй меня, девочка, вложи всю душу в песню, - он присел на край кровати, а девушка села на небольшой табурет у окна, задумчиво перебирая струны, решая, что спеть.
   И вот первые, робкие аккорды нарушили тишину. Джед замер, вновь услышав прекрасный голос девушки. На этот раз слова песни были ему понятны, и все так же, с каждым словом проникали глубоко в душу, заставляя переживать все эмоции вместе с поющей девушкой, откликаясь сладкой, ноющей болью где-то глубоко внутри. Алиса пела о далеких, незнакомых странах, о пьянящем ветре свободы, ласковом солнце под открытым небом, с каждым аккордом погружая слушателей в этот новый, созданный ею мир.
   Джед тихо присел и, облокотившись о стену, прикрыл глаза, очарованный песней Алисы. Вслед за первой песней последовала новая, о девушке, возлюбленный которой погиб на поле брани, и оплакивающей свою судьбу. Затем веселая песня о хитром воре и Джед еле сдержался, чтобы не хмыкнуть, когда девушка звонким голосом пела о его очередной проделке.
   Внезапно, музыка оборвалась, жалобно тренькнула гитара.
   - С чего бы такой репертуар, Алиса? - прозвучал насмешливый голос мага, - но мне кажется, на сегодня довольно песен.
   - Но, я же не закончила... - тихо возразила девушка.
   - В следующий раз, - хрипло ответил мужчина, послышались шаги и сдавленный возглас Алисы.
   Джед вскочил на ноги и сжал кулаки, понимая, что еще немного и сдержаться он не сможет. Он должен хоть как-то ей помочь, а там будь, что будет! Уже протянув руку к дверной ручке, вор услышал стук в дверь.
   - Господин! - тихо позвал юношеский голос.
   - Ну что там еще? - недовольно проворчал Ладер.
   - Срочное послание от Его Величества, господин, - испуганно пояснил голос за дверью и маг раздраженно вскочил с кровати.
   Он бросил разочарованный взгляд на лежащую на кровати девушку, которая поспешно куталась в распахнутый на груди халат и подошел к двери. Открыв дверь и забрав небольшой конверт с подноса у робко поклонившегося ему лакея, маг вскрыл алую печать и, небрежно разорвав плотную бумагу, достал письмо. Пробежавшись глазами по тексту, Ладер выругался и приказал юноше:
   - Пусть подготовят лошадей и несколько человек сопровождения, - дождавшись, пока тот убежит выполнять его указания, маг повернулся к девушке, - похоже, нам снова придется расстаться на какое-то время, Алиса. Наш дорогой король, пустоголовый ублюдок, снова призывает меня ко двору. Уж не знаю, что там случилось, но постараюсь закончить с его делами побыстрее.
   - Не стоит спешить, когда дело касается государственных дел, - поспешно пробормотала Алиса, чувствуя такое облегчение, что захотелось кричать от радости.
   - Ах, ты ранишь мое сердце своим равнодушием, моя дорогая, - усмехнулся маг, склоняясь к девушке, - мы продолжим, когда я вернусь, - он мимолетно поцеловал ее в губы и стремительно выскочил за дверь.
   Как только на лестнице стих звук шагов , дверь гардеробной с шумом распахнулась, выпуская наружу Джеда. Алиса вскочила ему на встречу и остановилась напротив. Они на мгновение замерли, глядя друг другу в глаза и словно ведя безмолвный разговор. Потом девушка решительно кивнула и направилась в сторону гардеробной:
   - Мне нужно одеться и собрать немного вещей, это не займет много времени.
   - Выждем полчаса, чтобы Ладер убрался подальше. До утра придется пробираться по лесу, потом выйдем на дорогу и сможем прикупить провизии. Выдержишь?
   - Чтобы убраться подальше отсюда, я выдержу и больше, - хмыкнула девушка, закапываясь в стопку аккуратно сложенных вещей.
   Выбраться за ворота дома, используя порошок Джеда, оказалось до смешного легко. В отсутствие хозяина слуги и охрана вели себя расслабленно, спеша отдохнуть от грозного мага. Поэтому уже через час двое путников темными силуэтами проскользнули в темное нутро ночного леса, скрывшись за массивными стволами деревьев.
   Глава 3.
   Узкая лесная тропка петляла, грозя вот-вот оборваться и оставить путников одних в темном лесу. Алиса поежилась и крепче ухватилась за руку идущего впереди Джеда. Вор, казалось, не испытывает никакого дискомфорта, бредя по темной дороге, окруженной низко склоненными ветками деревьев и освещенной лишь слабым блеском луны, изредка проглядывающей сквозь густые кроны.
   Сказать по правде, Алиса не устала, хотя подстроиться под быстрый темп Джеда было не просто, но сделать привал она не отказалась бы все равно. Девушке было страшно! Ей, городской жительнице в прошлом, и не видевшей кроме стен особняка Ладера ничего в этом мире, было, мягко говоря, не по себе. Всюду чудились страшные звуки, темные силуэты деревьев напоминали чудовищ из всевозможных фильмов ужасов, виденных ею прежде, в голове бешеными белками прыгали заголовки из новостей о страшных маньяках, хотя девушка прекрасно понимала, что их нужно бояться в последнюю очередь. От всех этих мыслей Алиса начала даже подумывать, а не зря ли она доверилась вору? Все-таки он преступник, которого она видит первый раз в жизни, а уже доверчиво держит его руку, находясь в полночном лесу. Наконец, ее состояние заметил и Джед:
   - Ты дрожишь? - несколько удивленно спросил он, - замерзла?
   Ночь была довольно теплой, поэтому недоумение вора было понятно.
   - Мне просто не по себе, - со вздохом призналась Алиса.
   - Не думаю, чтобы Ладер так рано заметил твое отсутствие, - успокаивающе произнес Джед.
   - Да я, если честно, не этого боюсь, - снова вздохнула девушка, - просто я не привыкла к таким вот ночным прогулкам.
   - А к чему ты привыкла? - серьезно спросил Куница, - я слышал, что у Ладера ты полгода, чем ты занималась до этого? Может, расскажешь? За разговором ты сможешь отвлечься, а мне и впрямь интересно, как ты попала к нему.
   - Я даже не знаю, что могу тебе рассказать - пробормотала девушка.
   - Если не хочешь или это какая-то тайна, не нужно, - пожал плечами Джед.
   - Нет никакой тайны. Просто... Не уверена, что ты мне поверишь.
   - Вот уж это самая нелепая причина. Зачем тебе врать? - фыркнул мужчина.
   - Действительно, - вяло улыбнулась Алиса. Потом немного помолчала, решая с чего начать, и робко произнесла, - понимаешь, я не из этого мира. И попала сюда, потому что там, у себя дома... я умерла.
   Они шли по лесу, а Алиса говорила, говорила и говорила. Рассказывала, как жила в своем мире, чем занималась, о родителях, с которыми давно разругалась, о немногочисленных друзьях, о работе... Джед не перебивал, лишь иногда крепче сжимал ее руку, в те моменты, когда девушка с трудом сдерживала слезы. И это странным образом успокаивало и придавало ей сил. Потом она рассказала, как после аварии, умирая и корчась от боли, почувствовала, что кто-то держит ее руку и боль отступает, а она поднимается все выше и выше в небеса. Что было дальше, девушка вспомнить не могла, как ни пыталась потом. Очнувшись, вместо ожидаемого рая, Алиса увидела Ладера и его людей. Маг отвез ее в свой дом и объяснил, что она не умерла, а попала в другой мир. Рассказал, что теперь у нее есть особая сила и даже научил, не поверившую ему поначалу девушку, как ею пользоваться. А потом заявил, что у силы всегда есть хозяин, так что отныне Алиса принадлежит ему, Ладеру. И начались долгие месяцы ее попыток бороться с ним, попыток убежать. Но маг неизменно оказывался сильнее.
   Рассказывая об этом, Алиса и впрямь отвлеклась, уже не оглядываясь в страхе по сторонам и не вздрагивая от каждого подозрительного шороха. И даже не заметила, как в лесу начало светлеть. Только когда Джед остановился и заявил, что теперь они могут немного отдохнуть, девушка обратила внимание, что над кронами деревьев лениво поднимется солнце, разбуженное восторженным щебетом птиц.
   - Какой он, твой мир? - обустраивая некое подобие лежака из веток и походного одеяла в тени деревьев, спросил Джед.
   - Он... разный, - пожала плечами девушка, присаживаясь рядом и облокачиваясь спиной о ствол дерева, - суматошный, многолюдный и вечно куда-то спешащий. Я только сейчас поняла, что раньше куда-то все время спешила, куда-то опаздывала, - девушка зевнула, почувствовав, что бессонная ночь ее порядком измотала, - но там никто не пытался запереть меня и сделать своей вещью. В этом есть своя прелесть, знаешь ли, - пробормотала она сквозь сон, уже не в силах бороться с навалившейся усталостью.
   - Не все такие, как Ладер, - пожал плечами Джед, - ты еще найдешь свое место в нашем мире. И будешь счастливой, не может быть по-другому, - и, глядя на спящую уже девушку, напряженно добавил, - вот только что теперь делать мне?
   Проснулась Алиса уже далеко за полдень. Хотя она прекрасно помнила, что засыпала сидя у дерева, сейчас она лежала на импровизированной постели, сделанной Джедом, накрытая его же одеялом. Вечернее солнце золотило верхушки деревьев, а по поляне разносился умопомрачительный запах жарящегося на костре мяса. Сладко потянувшись, девушка потерла глаза и заметила у небольшого костерка фигуру Куницы, который весело что-то насвистывал, поворачивая над костром тушку какого-то мелкого зверька.
   - Привет, - поздоровалась девушка, поднимаясь и растирая затекшую шею.
   - Проснулась? - весело кивнул ей мужчина, - сейчас поужинаем и пойдем дальше, так что, надеюсь, ты достаточно отдохнула.
   - Думаю да, - кивнула девушка, присаживаясь рядом с ним и собирая в косу растрепанные ото сна волосы.
   - По пути нужно будет наведаться в деревеньку рядом с трактом, запастись продуктами в местном трактире и узнать новости. Ты немного побудешь одна, на случай если твою пропажу уже обнаружили, - заметив, как напряглась после его слов девушка, он поспешно добавил, - хотя это, конечно, маловероятно.
   - Думаешь, у нас получится? - спросила Алиса, серьезно глядя на Джеда.
   - Думаю, ты не должна в этом сомневаться, - щелкнул ее по носу вор и рассмеялся, когда девушка забавно сморщилась.
   Алиса улыбнулась в ответ и, хитро подмигнув, подскочила и направилась к небольшой сумке, которую взяла с собой из дома Ладера:
   - И когда пойдешь покупать нам провизию, можешь не экономить, - она протянула Джеду небольшой замшевый мешочек.
   Вор заглянул в него и с изумлением обнаружил россыпь драгоценных камней.
   - Да здесь целое состояние! - воскликнул он, переводя взгляд на девушку, - откуда, Алиса? Только не говори, что украла их у...
   - У Ладера, да, - довольно хмыкнула девушка, - я же не раз пыталась убежать, сделала кое-какие выводы и готовилась. Возможности взять деньги у меня не было. И если честно, я видела местные деньги всего-то пару раз и то мельком. И можешь не волноваться, он не заметит пропажи.
   - Не заметит пропажу такой суммы? - недоверчиво протянул Джед, - он что, настолько богат?
   - И даже больше, - кивнула девушка, - он получает от придворных огромные взятки, да и поначалу неплохо заработал на моих способностях. Но деньги для него не цель, а средство, ведь насколько я поняла, он мог бы жить побогаче иных королей. Кстати, я в вашем мире я впервые видела короля и была ужасно разочарованна. Маленький, плешивый мужичок с абсолютно бессмысленными глазами!
   - Это довольно небольшое королевство, повезло, что кто-то подобный не правит нашей Империей.
   - Империей Мор? - задумчиво произнесла Алиса, - значит, ты оттуда? Ладер много рассказывал об Империи, строил разные планы, как расширить свое влияние и власть в вашей столице.
   - Обломится, - хмыкнул Джед, - таких магов у нас хватает, Ладеру не справиться с конкуренцией столичных магов.
   - Может быть, - кивнула Алиса, - но пока я рядом с ним, его сила день ото дня растет. Это своего рода вампиризм, у вас существуют вампиры? Ладер впитывал мою энергию, ждал, пока я восстановлюсь, и проделывал это снова. Мне еще повезло, что веря в свое бессмертие, он не спешил и не делал этого слишком часто. Довольно мерзкое ощущение, хочу тебе сказать.
   - Вампиры пьют кровь, разве нет? - задумчиво потер подбородок Джед.
   - А маги энергию... - вздохнула Алиса, - Ладер всегда говорил, что мне повезло, что я встретила именно его. Что другие маги держали бы меня в клетке и выпивали досуха, оставляя только крупицы жизни. Кажется, я стала ненавидеть магов, хотя в детстве ждала волшебника в голубом вертолете.
   - Кого? - недоуменно нахмурился вор.
   - Кого-то доброго, сильного и нереального, - рассмеялась девушка, - давай не будем больше об этом, хорошо?
   - Хорошо, - кивнул Джед и, немного помолчав, добавил, - тебе не нужно больше бояться магов. Или вообще кого бы то ни было. Герцог сможет защитить тебя, я уверен.
   - Только зачем ему это? - недоверчиво посмотрела на вора девушка, и тут же с отвращением в голосе предположила, - или он тоже маг?
   - Вот уж в ком, а в Альберте магии ни грана, - натянуто рассмеялся Джед, - позволь мне обо всем позаботиться, хорошо?
   - Ладно, - беззаботно пожала плечам девушка, доверчиво улыбаясь вору, даже не подозревая, какое чувство вины вызывает в нем своим видом.
  
   Ожидание для Алисы оказалось не менее напряженным, чем ночная прогулка. Когда Джед оставил ее на небольшой опушке леса, вблизи деревушки Сосновка, куда собирался зайти за провизией, Алиса восприняла это спокойно. Но уже спустя четверть часа она нервно наворачивала по полянке круги, оборвав с ближайших кустов все листья, которые она нервно рвала на маленькие кусочки. В голову упорно лезли мысли, что с Джедом могло что-то случиться или он просто мог испугаться и бросить ее. Зло отмахиваясь от предательских мыслей, девушка постоянно оглядывалась, ожидая что вот-вот из густых кустов выскочат местные разбойники или, только бы не сглазить, Ладер со своими людьми. Когда, спустя час, девушка уже готова была взвыть от отчаяния, на тропинке впереди показался знакомый силуэт с растрепанными светлыми волосами.
   - Джед! - радостно вскрикнула девушка и, поддавшись внезапному порыву, бросилась к нему, крепко прижавшись и спрятав лицо у него на груди. Черная рубашка вора пахла костром и полынью, меховая оторочка на воротнике плаща щекотала лицо, а девушка стояла, боясь даже на миг отодвинуться, и с трудом сдерживала слезы облегчения.
   - Ну что ты, - неловко пробормотал Джед. Сначала он изумленно замер, боясь даже пошевелиться, но через пару секунд осторожно поднял руку и погладил мягкие волосы девушки, бережно прижимая ее к себе, - все в порядке. Неужели ты думала, что я тебя брошу?
   Алиса виновато кивнула, не поднимая лица, и тихо прошептала:
   - Еще больше я боялась, что с тобой что-нибудь случится. Что он нашел нас, - девушка судорожно вздохнула.
   - Глупенькая, - Джед осторожно отодвинул ее от себя и обхватил лицо теплыми ладонями, заставляя посмотреть ему в глаза, - все будет хорошо. Я не позволю Ладеру до тебя добраться, обещаю. Ты мне веришь?
   Алиса молча кивнула в ответ, заворожено глядя на мужчину. Странно, почему раньше она не замечала, что у Джеда такие красивые, зеленые глаза? С минуту они стояли, глядя друг другу в глаза и не произнося ни слова, пока взгляд Джеда не скользнул к ее губам. Почему-то стало тяжело дышать, во рту пересохло и девушка глубоко вздохнула. Джед тут же вздрогнул и отстранился, делая шаг назад и тряхнув головой, словно избавляясь от наваждения, а Алиса с удивлением поняла, что ноющее чувство в груди - чувство разочарования.
   - Нам нужно идти, - пробормотал он, - не стоит слишком задерживаться. Я смог купить лошадь в Сосновке.
   - Лошадь? - вытаращила глаза девушка, - Джед, я не умею ездить верхом!
   - Здесь нет ничего страшного, - облегченно улыбнулся он, переводя тему, - к тому же, лошадь все равно одна, так что управлять буду я, а твоей задачей станет держаться покрепче.
   Он рассмеялся, в ответ на недоверчивый взгляд девушки и, махнув рукой, повел ее в сторону дороги. Неподалеку от тракта действительно была привязана крепкая вороная лошадка, самозабвенно щиплющая свежую траву вокруг своей стоянки. Судя по изрядно полысевшему холмику рядом, лошадь была или крайне прожорливая, или серьезно оголодавшая.
   Алиса с опаской подошла и, осторожно протянув руку, погладила мягкую, изящно изогнутую шею. Лошадь фыркнула, недовольная тем, что ее отрывают от трапезы, но тут же ткнулась девушке в ладонь мордой, намекая, что была бы не против небольшого угощения в качестве компенсации. Джед дал Алисе заранее приготовленное яблоко и она осторожно протянула его лошади. Та деликатно взяла лакомство с открытой ладони, скользнув по ней бархатными губами, и довольно захрумкала.
   - Какая красивая, - прошептала девушка, поворачиваясь к Джеду, и весело рассмеялась, когда кобылка начала обнюхивать ее руки в поисках еще одного яблока, - правда, Джед?
   - Да, очень, - серьезно подтвердил вор, глядя при этом почему-то на девушку, а не на лошадь.
   - А как ее зовут? - поспешила спросить отчего-то смутившаяся Алиса.
   - Не знаю, трактирщик называл прожорливой тварью, - мужчина рассмеялся, - вообще, мне показалось, что он был только рад сбыть ее с рук, - при этих словах кобылка громко всхрапнула, недовольно мотая головой.
   - По-моему, она с тобой не согласна! - снова засмеялась Алиса, осторожно поглаживая лошадиную морду, лошадь в ответ успокаивалась и благосклонно смотрела на девушку влажными карими глазами с длинными, изогнутыми ресницами. Лоснящаяся шкура отливала синевой, грива струилась меленькими колечками, словно специально завитая - Как тебе имя Мальвина? По-моему, очень подходяще.
   - Хм, впервые слышу это имя, - пожал плечами Джед, - но звучит неплохо. А кто эта Мальвина?
   - По дороге расскажу, - засмеялась девушка.
   Джед в ответ кивнул и, легко подняв девушку за талию и усадив на лошадь, запрыгнул в седло позади нее. Они не спеша ехали по тракту и Алиса рассказывала ему сказку о деревянном мальчике и девочке с синими волосами...
   Глава 4.
   Путешествовать с Джедом оказалось легко и интересно. Поначалу, Алиса чувствовала легкий дискомфорт и смущение от того, что приходилось ехать, постоянно прижимаясь к Джеду. Но понемногу, девушка освоилась и перестала неестественно выпрямлять спину, стараясь отдвинуться на приличное расстояние. Вор оказался идеальным собеседником, рассказывая веселые байки из воровской жизни, непринужденно смеясь, и с интересом слушал истории о прошлом Алисы.
   Незаметно пролетело два дня и путники в очередной раз остановились на отдых, когда вокруг уже сгущались сумерки. Джед задумчиво почесал затылок и сообщил, что надо бы поискать место для ночлега, дабы потом не спотыкаться в темноте. Отойдя подальше от дороги, вор попросил девушку собрать дров для костра, пока он будет распрягать лошадь. Углубляться далеко в лес Алиса боялась, но в этом не было особой нужды, под ногами было достаточно сухих веток.
   Когда Алиса в первый раз без труда развела костер, Джед был сильно удивлен. Это умение мало подходила благородной даме, а таковой вор девушку и считал, несмотря на ее рассказы об устройстве родного мира. Алиса смеясь, рассказала, что была пионером и часто ходила в походы, после чего любопытный вор сразу же принялся расспрашивать девушку про неизвестных ему пионеров и как-то незаметно выпытал все подробности ее детства.
   Сидя перед костром и задумчиво глядя на мигающие сквозь ветки деревьев звезды, Алиса грела руки об кружку с горячим отваром.
   - Ты уже знаешь обо мне столько, сколько знал мало кто из моих друзей, Джед, - перевела она взгляд на вора, который держал над костром тонкую ветку с нанизанными на нее кусочками хлеба, - а о себе не очень-то распространяешься. Почему ты стал вором?
   - Моя жизнь...Да не о чем рассказывать, все довольно скучно и обыденно - отмахнулся мужчина в ответ.
   - А мне интересно, - настаивала девушка, - или ты просто не хочешь рассказывать?
   - Ну, это не слишком приятно, но если хочешь знать...
   - Очень хочу, - кивнула девушка, подвигаясь ближе.
   - Даже не знаю, с чего начать, - растерянно взлохматил мужчина волосы.
   - Сначала, - подмигнула девушка.
   - Хорошо, - усмехнулся вор в ответ. - Мое детство было вполне обычным, лет до десяти я рос в богатой, хоть и не знатной купеческой семье, - Джед немного помолчал, словно вспоминая. - А потом заболела моя мама. Они с отцом по настоящему любили друг друга, поэтому, когда мама оказалась при смерти, а местные лекари только разводили руками, отец будто с ума сошел. В поисках лекарства он кидался из крайности в крайность, то ища чудодейственные источники или могучих знахарей, то уезжая в другие страны за помощью лекарей, которые могли бы помочь. А уж сколько денег на нас поимели всякие мошенники... Но мама все равно умерла. А отец с горя запил, перестал заниматься делами, так что очень скоро сметливые партнеры разворовали все, до чего могли дотянуться. Поэтому, когда в очередной раз напившись до белой горячки, отец выпрыгнул из окна, я остался один на улице без средств к существованию.
   Алиса сочувственно смотрела на Джеда, уже жалея, что начала этот разговор. Она осторожно положила руку ему на согнутый локоть, но мужчина, казалось, не заметил этого и продолжал:
   - Поначалу, меня определили в приют, на то время, пока не найдут кого-то из родственников, конечно. Но то ли искали плохо, то ли ни кому из родни не хотелось брать на себя такую обузу... Скорее всего и то, и другое. Жизнь в приюте не сахар, я продержался там год, а затем сбежал. Жил на улице, с другими оборванцами, воровал понемногу, чтобы не сдохнуть от голода. Было тяжело, но все же лучше, чем в приюте. Никто не бил за лишнее слово, не заставлял работать до полного изнеможения. Не знаю, что было бы со мной дальше. Скорее всего, долго я бы не протянул, но мне неожиданно повезло. Я попался, когда в очередной раз попытался обчистить карманы у одного прохожего. Он, конечно, сильно разозлился и хорошенько меня попинал, а когда я в ответ умудрился его ударить, озверел окончательно. Думаю, он бы меня убил, но на мое счастье, мимо проходил какой-то южанин. Он спас меня и даже забрал с собой, чтобы подлечить. Оказалось, что это известный мошенник, которого разыскивает не одно государство, мастер Оростон. Он забрал меня к себе домой, собираясь обучать, но так как постоянно был в разъездах, со мной возились его брат и супруга. О, Делия, моя первая любовь! Гениальная воровка, научившая меня всему. А Ронал, его брат, обучил держать в руках меч. Они стали моей семьей...
   - И где они сейчас?
   - В своем родном городе, на юге империи. Пару лет назад я начал работать самостоятельно, пока не забрел в Аримское герцогство... Быть может, в скором времени я смогу оставить свое ремесло, главное добраться до города и передать мой заказ.
   - Тот самый должок? Что же такого ты украл у Ладера, что не хочешь показывать мне или даже упоминать? Черт, мне безумно интересно!
   - Не начинай, Алиса, - нахмурился Джед, - я же сказал, что не могу. Да и какая разница?
   - Да я не настаиваю, просто... - девушка махнула рукой, - извини. Ты и так слишком много сделал для меня, а я тебя достаю всякими глупостями.
   Уже поздно ночью, когда девушка спала, Джед тихонько встал и подошел к угасающему костру, тяжело вздыхая. Что он скажет Алисе, когда она узнает правду? Сможет ли она понять? Мужчина был твердо убежден, что остаться под защитой герцога для девушки будет лучшим решением. Робкую надежду, что Алиса может что-то к нему что-то испытывать, он задушил на корню. Кто он такой, чтобы мечтать об этом? Альберт не станет относиться к ней подобно Ладеру, в этом он был уверен. Он молод, знатен, хорош собой, имеет должную власть, чтобы защитить Алису... Что может предложить ей взамен этого простой вор, пусть и накопивший небольшие сбережения. Да и наплевать на данное герцогу слово он не может. Но поймет ли это Алиса? Сможет ли его простить?
   С тяжелым вздохом Джед продолжал твердить про себя одну и ту же фразу, словно заклинание - так будет лучше! Он в этом уверен... Ведь правда? Так будет лучше...
   На следующий день они продолжили свой путь. Алиса с удивлением смотрела на хмурого, слегка сонного вора, но вопросы задавать не решалась. Она могла бы подумать, что мужчина не спал ночью, чтобы дежурить, но Джед всегда говорил, что этого не требуется, потому что у него очень чуткий сон. Так и не сказав за утро друг другу и десятка слов путники остановились неподалеку от очередного поселенья, куда Джед отправился, чтобы закупить свежих продуктов. Полуденное солнце припекало, Алиса сидела в тени деревьев и лениво потягивала воду, приготовившись ближайший час потратить на скучное ожидание вора.
   Но в этот раз Джед вернулся на удивление рано. Поспешно закинув на лошадь сумку с провизией, мужчина помог девушке залезть на лошадь. Хотя выглядел Джед совершенно спокойно, девушка сразу почувствовала его нервозность.
   - Что случилось? - испуганно спросила она.
   - Дальше едем лесной тропой, на тракт теперь выходить опасно, - напряженно ответил тот, - в поселке недавно был гонец с описанием опасной преступницы, за поимку которой назначена высокая награда. Преступница должна быть доставлена живой, ее возможные спутники - по обстоятельству.
   - Он ищет меня, - тихо произнесла девушка, чувствуя, как предательски дрожит голос.
   - Ну, мы этого и ожидали, - пожал плечами вор и добавил, желая успокоить девушку, - через два дня мы будем у границы герцогства, там Ладер не сможет тебя достать. Не о чем беспокоиться, просто будем осторожнее эти дни.
   В ответ девушка только вздохнула.
   Через несколько часов путники решили сделать небольшую остановку, чтобы дать отдых усталой лошади и немного перекусить. Пробираться лесной дорогой было сложнее, но выбирать им не приходилось. Отойдя от места стоянки, Джед обнаружил небольшое лесное озеро всего не далее, чем в ста шагах. Обрадованный находкой, он поспешил к Алисе, не заметив небольшой холмик под ногами. И только проходя рядом, увидел, что это не просто холмик, а чья-то нора. Вор настороженно замер, потому что изнутри послышался тихий шорох потревоженного звуками обитателя. Молясь про себя, чтобы это оказался обычный барсук, Джед сделал медленный шаг назад, пристально вглядываясь в шевелящиеся листья. И только когда на свет показалась маленькая черная мордочка с желтыми глазами-плошками, мужчина зло выругался и что есть силы рванул в сторону дожидающейся его девушки.
   Надо же было умудриться нарваться на нору трикс! Эти ночные твари размером были с небольшую собаку, имели забавную мордашку с умильными взглядом больших глаз, пушистые круглые уши и внушительный набор острых, как бритва зубов, длинных когтей и привычку сбиваться в стаи для охоты.
   Джед бежал, надеясь только, что нарвался на нору одинокого хищника, с которым сможет легко справиться, если тот вообще осмелиться преследовать его. Но надежды не оправдались. Когда он уже подбегал к месту их стоянки, за спиной слышался противный вой как минимум двух особей, а значит, могли быть и другие. Черное тело одного из зверьков вытянулось в длинном прыжке и Джед почувствовал сильный толчок в спину. Упав на землю, мужчина быстро откатился в сторону, вытаскивая длинный кинжал из-за голенища сапога. Трикс было двое. И это была несомненная удача. При достаточной ловкости умении владеть оружием, справиться с ними будет не так трудно. Из оскаленной пасти одного из животных капнула вязкая ниточка зеленоватой слюну. Главное, не дать себя укусить, триксы в основном опасны своей ядовитой слюной, с остальным справиться легче.
   Звери кружили вокруг мужчины, опасаясь нападать первыми. Джед тоже не спешил, поудобнее перехватывая рукоять кинжала. Наконец, один из трикс не выдержал, и с коротким рыком прыгнул на мужчину, целясь в горло, но тут же был встречен коротким ударом, острие кинжала легко прошило тонкую шкуру зверя. Брезгливо отбросив дергающуюся тушку животного, Джед обернулся ко второй твари, уже увереннее глядя в ее сторону. Тварь прижала морду к земле, утробно рыча, но нападать не спешила.
   - Джед, что случилось? - послышался испуганный голос Алисы и звук торопливых шагов со стороны их стоянки.
   Тварь тут же перевела взгляд в сторону шума, а Джед понял, что не успеет. Девушка показалась из-за деревьев, изумленно глядя на трикса, уже готового прыгнуть на нее.
   - Алиса, стой! - крикнул Джед, делая стремительный рывок в сторону девушки, которая и так застыла в ужасе глядя на летящую в ее сторону оскаленную пасть.
   Отчаяние придало сил. Уже в прыжке ухватил зверя за шкуру и попытался откинуть в сторону. Трикс изогнулся невообразимым образом и вывернувшись в руках мужчины, бросился на него, с воем вцепившись в защищенное только тонкой рубашкой плечо. Уже через секунду, с торчащим из горла клинком, зверь последний раз тоненько взвизгнул и застыл. Джед вытащил кинжал и повернулся к испуганной девушке.
   - Успел, - с улыбкой выдохнул вор и почувствовал, как с бешеной скоростью завертелся мир вокруг него.
   Падая на землю, мужчина услышал испуганный вскрик Алисы и с трудом держа глаза открытыми, прошептал склонившейся над ним девушке:
   - С тобой все в порядке?
   - О чем ты? - ахнула она в ответ, - это ведь ты ранен! Что это были за твари и насколько сильно он тебя зацепил?
   - Триксы, - хрипло выдохнул мужчина и, заметив, как девушка пытается разрезать его кинжалом рубашку, в месте, где выступила кровь, вяло возразил, - не нужно, Алиса. Это не слишком приятное зрелище, а помочь ты все равно не сможешь. Триксы ядовиты, я не протяну долго, сильный яд, - слова Джеда становились отрывистыми, на лбу выступила испарина. - Ты не должна терять время, тебе лучше...
   - Позволь мне судить, что для меня лучше. И не спорь, пожалуйста. Мне проще, когда не отвлекают разговорами.
   - Что ты собираешься делать?
   - Тсс, - прижала палец к его губам девушка и одним движением разорвала ткань рубашки.
   Осторожно промокнув неглубокую рану, она положила на нее неожиданно горячие руки, прижимая ладонями. Прикрыв глаза, девушка молча сидела рядом с изумленно притихшим мужчиной, а ее ладони становились все горячее, нестерпимо обжигая кожу. Когда боль от ее прикосновения стала совсем непереносимой, словно его жгли раскаленным железом, Джед коротко вскрикнул и потерял сознание.
   Глава 5.
   Луна освещала пологий берег речного озера, поросший камышом. Виднелся темный силуэт привязанной неподалеку лошади, едва освященный небольшим костром, разожженным рядом с лежанкой, на которой и очнулся Джед. Растерянно поморгав, он вспомнил последние события и с удивлением понял, что отлично себя чувствует. В теле посилилась приятная легкость, словно он хорошенько выспался в мягкой постели. Радужные ощущения слегка портила сильная жажда, но когда вор уже решил встать и исправить эту досадную неприятность, послышался слабый всплеск воды. Осторожно повернув голову, ища источник шума, Джед замер, широко раскрыв глаза. Неподалеку от берега, по пояс в воде стояла Алиса. Девушка была абсолютно голой, и луна мягко посеребрила ее фигуру и рассыпавшиеся по спине волнистые волосы. Она осторожно терла тело маленькой тряпочкой, затем, замерев на миг, сделала решительный шаг вперед и с головой ушла под воду. Вынырнув и забавно отфыркиваясь от воды, Алиса тщательно промыла волосы и отправилась к берегу. Она выходила из воды не торопясь, словно специально давая вору возможность тщательно рассмотреть ее во всей красе. На миг Джеду даже показалось, что это не знакомая ему девушка, а речная дева, сказки о которых он слышал в детстве, почтила его своим присутствием.
   Не замечая, что за ней пристально наблюдают, девушка спокойно прошла к костру, надевая длинную рубашку. Джед с сожалением понял, что вставать ему придется и не стоит больше оттягивать этот момент. Прикрыв глаза, он завозился на своем лежаке, делая вид, что только проснулся. Тут же послышались торопливые шаги, Алиса склонилась над ним, щупая лоб.
   - Очнулся? - слабая улыбка осветила ее лицо, - как себя чувствуешь?
   - Прекрасно, - хрипло ответил Джед и тут же закашлялся. Девушка понятливо кивнула и протянула ему кружку с водой.
   Выпив все чуть ли не одним глотком, вор понял, что теперь все и впрямь прекрасно.
   - Рана была пустяковая, а вот с ядом мне редко приходилось работать, - помогая ему вставать, пояснила девушка. Мышцы слегка затекли, но по телу разливалась необычайная бодрость, - кажется, я слегка перестаралась с силой. Поэтому чувствовать ты себя должен даже более чем прекрасно, - рассмеялась девушка, возвращаясь обратно к костру и расчесывая волосы.
   - Как ты это сделала? - слегка напряженно спросил Джед.
   - Это и есть сила, что даровал мне ваш мир, - пожала плечами девушка, - я могу использовать ее для лечения. По крайней мере, больше ничего еще не получалось.
   - И как Ладер обучил тебя ей? - непонимающе нахмурился мужчина, - на него что, так часто нападали?
   - И да, и нет... - помрачнела Алиса, - в последнее время убить мага пытались по несколько раз в неделю. Только мало у кого получалось его даже слегка задеть. А для моего обучения этот ублюдок калечил рабов, которых имеет в избытке.
   - Ты серьезно? - ошалело уставился на нее Джед.
   - Серьезней некуда. Давай не будем больше об этом. Не хочешь искупаться? Водичка теплая, - кивнула Алиса в сторону озера, - обещаю, подглядывать не буду, - хихикнула она.
   Джед растерянно посмотрел на темную воду и кивнул, обдумывая какие-то свои мысли. Девушка отошла в сторону расстеленного одеяла и присела, демонстративно повернувшись к нему спиной. Джед осторожно снял разрезанную рубашку, оглядывая прокушенное плечо. Бурые потеки запекшейся крови не давали как следует разглядеть рану, но боли он не чувствовал. Оглянувшись на девушку, вор быстро скинул вещи и зашел в воду. Вместо мочалки он использовал пучок листьев, поэтому кожа постепенно приобрела зеленоватый оттенок, от которого не удалось до конца избавиться, как он не старался. С изумлением Джед осмотрел оттертое от крови плечо, но ничего, кроме двух розоватых шрамов не заметил, да и те можно было разглядеть с большим трудом. Занятый созерцанием своего плеча, Джед не обращал внимания на берег, поэтому крик Алисы застал его врасплох.
   Нервно дернувшись, он рванул к берегу и обнаружил девушку, прижатую к дереву и с испугом смотрящую на что-то в темных зарослях леса. Буквально подлетев к ней, вор схватил Алису за подрагивающие плечи, с тревогой спросив:
   - Что? - и обернулся в направлении, куда указывал ее дрожащий палец.
   Из кустов чахлой лиственницы выглядывала крупная, большеглазая голова змеи. Она покачивалась на крупном, зеленоватом тельце, угрожающе шипя, всем своим видом показывая, что вот-вот бросится на противника.
   - Это просто деревянка, - облегченно вздохнул Джед и, подняв с земли длинную палку, бросил ее в сторону змеи. Та сразу же испуганно прыснула за куст, напоследок прошипев что-то явно ругательное, - это древесная змея, она не опасна. Обычно они не показываются людям, может гнездо рядом? - задумчиво произнес вор и тут же отвернулся, вспомнив, что совершенно раздет.
   - Я все равно не люблю змей, - облегченно прикрыла глаза девушка.
   - Кто ж их любит? - философски пожал плечами Джед, отходя за одеждой.
   Алиса направилась следом за ним, деликатно отводя глаза, и устроилась на одеяле, зябко кутаясь в плащ. Надев штаны, и с сожалением разглядывая разорванную рубашку, вор обреченно вздохнул, признавая, что теперь она годиться только на тряпки. Джед достал из седельной сумки запасную , но надевать не стал, решив, что ночь и так достаточно теплая.
   - Прости, я не приготовила ужин, - раздался от костра чуть дрожащий голос Алисы, - ты не так долго спал и я решила сначала искупаться.
   - Ничего, я не голоден. Но если хочешь, могу попробовать поймать какую-нибудь дичь, - предложил мужчина, поправляя ветки в костре.
   - Нет, только не уходи! - испуганно воскликнула девушка и тут же смущенно отвела взгляд.
   С удивлением повернувшись к ней, Джед понял, что Алиса дрожит, хотя усиленно пытается скрыть свой страх, сцепив руки перед собой и стараясь не встречаться с вором взглядом.
   - Алиса, что случилось? - осторожно присаживаясь рядом, спросил он.
   - Все в порядке, сейчас пройдет, - отмахнулась девушка, поняв, что ее состояние замечено, - просто эти триксы с их ядом, который мне почти не приходилось лечить, а потом змея... Знаешь, я с детства боюсь змей, даже ужей всяких мелких, а теперь мне постоянно кажется, что сейчас обязательно случится что-то страшное! - всхлипнула она.
   Джед понимающе улыбнулся и обнял ее за плечи, взяв подрагивающие руки в свои:
   - Ты просто устала, - успокаивающе проговорил он, - утром все страхи покажутся тебе нелепыми.
   - Я просто трусиха, да? - печально спросила Алиса, поднимая взгляд на Джеда. Она подвинулась к нему ближе, и от неосторожного движения плащ соскользнул с плеча, открывая тонкую рубашку, которая скорее подчеркивала, чем скрывала фигуру девушки.
   - Неправда, - уверенно произнес Джед, понимая, что все здравые мысли как-то очень быстро вылетают из головы, вытесняемые желанием сильнее прижать ее к себе, - ты очень смелая, - уже тише произнес он, поражаясь, что голос звучит, будто со стороны.
   В ответ девушка неуверенно улыбнулась, глядя на свое отражение в глазах Джеда. А мужчина подумал, что сойдет с ума, если сейчас не поцелует ее. Все еще надеясь, что девушка возмутиться и оттолкнет его, Джед осторожно прижался к ее губам. Но Алиса ответила на поцелуй, тихо вздохнув. Больше сдерживаться Джед не стал, да наверное и не смог бы. Его поцелуи становились все настойчивее, руки соскользнули с плеч, осторожно снимая с Алисы плащ, а она жадно отвечала на его ласки, прижимаясь всем телом.
   Нетерпеливо избавляя друг друга от одежды, они упали на жесткое одеяло, переплетая руки. Тихо плескала освещенная луной вода в озере, далекие звезды игриво перемигивались. Джед ласково шептал что-то, покрывая поцелуями тело Алисы, и она кусала губы, сдерживая рвущийся из груди крик наслаждения. В мире не осталась ничего кроме его теплых рук, блуждающих по ее телу, его нежных губ и нетерпеливых поцелуев.
   Близился рассвет, когда девушка уснула, доверчиво прижавшись к его плечу. Джед осторожно придвинул ее ближе к себе и провел ладонью по щеке девушки. Он не сможет оставить ее, вдруг ясно понял он. Передать Алису герцогу и просто уйти, станет для него теперь равносильно самоубийству. Плевать, зачем ее сила нужна Альберту - Джеду нужна она сама и если потребуется, он будет угрожать герцогу или умолять его стоя на коленях. Он сможет обеспечить ей защиту. Он сможет дать ей все, что она захочет, если она простит его... Да помогут ему Светлые Боги...
   Глава 6.
   Шаловливый солнечный луч, пробравшись сквозь густую листву, осторожно запрыгал по щеке, заставляя поморщиться и открыть глаза. Алиса сонно потянулась. Она лежала одна, бережно закутанная в одеяло. Поискав глазами и не обнаружив Джеда в пределах видимости, девушка неохотно встала, кутаясь в одеяло и приглаживая растрепанные волосы. Судя по тому, что солнце было уже высоко, она довольно долго проспала. Значит, пора в путь, решила Алиса, отправляясь одеваться.
   Не успела девушка подумать, что Джеда долго нет, как он тут же появился из густых зарослей, окружавших берег, держа в одной руке арбалет, а в другой две тушки убитых им зайцев. Заметив, что девушка встала, вор слегка смущенно улыбнулся и указал на свою добычу:
   - Решил разнообразить наш завтрак.
   - Бедные зверюшки пали жертвой твоих капризов, - поддразнила девушка вора.
   - Увы, этот мир жесток, - хмыкнул Джед, сгружая свою добычу рядом с кучей набранного хвороста, - а моя изощренная натура требует новых жертв! - зловещим голосом произнес он, направляясь в сторону девушки.
   Алиса счастливо рассмеялась, бросаясь в сторону, но мужчина нагнал ее в два прыжка и заключил в объятия. Глядя в ее озорно горящие глаза, Джед и сам не мог сдержать улыбки. Он осторожно поцеловал девушку в кончик носа и рассмеялся, когда она сморщилась, подхватил на руки и закружил.
   Следующий день пути пролетел для молодых людей незаметно. Они смеялись, шутили или просто целовались, почти не размыкая рук. Алиса была счастлива, впервые с тех пор, как попала в этот мир. Забылись все страхи, утихли тревоги и нервное желание постоянно оглядываться. Укладываясь рядом с Джедом на ночлег и засыпая в кольце его сильных рук, девушка напряженно замерла, словно боясь поверить, что это не сон, что она не очнется вновь в комнате, рядом с улыбающимся магом.
   Но наступило утро и все осталось как прежде. Нежный поцелуй, от которого сладко заныло сердце, ласковые, смеющиеся зеленые глаза и путь к свободе. Я люблю его, одновременно с ужасом и восторгом думала она, почти не замечая, как с каждым минутой Джед все больше и больше мрачнеет, откладывая тяжелый разговор.
   Менее дня пути и они окажутся во владении герцога Аримского. И Алиса все узнает... Прижимая к себе задремавшую девушку, Джед все замедлял лошадь, в тысячный раз проговаривая про себя слова оправдания, строя мысленный диалог с Алисой. Но девушка в его голове была непреклонна, с негодованием отворачивалась, какие бы причины он не приводил, и удалялась с незнамо как очутившимся в его голове герцогом...
   Мрачные рассуждения вора прервал неясный шум. Вдалеке различались голоса людей и лай собак. Джед пришпорил лошадь и осторожно потряс Алису за плечо.
   - Алиса, тебе придется немного проехать одной, - пояснил он сонно моргающей девушке.
   - Что случилось? - мгновенно встрепенулась она, широко открывая глаза.
   - Пока ничего, но судя по звукам, в нашу сторону движется большой отряд. Я проверю и вернусь к тебе, просто направляй лошадь по этой тропе.
   - Джед, но может нам просто...
   - Нужно проверить и побыстрее, - качнул он головой. - Вдруг это люди герцога? Мы все-таки близко к границе, - попытался он успокоить девушку, сам себе не веря.
   - Мне страшно, Джед, - тихо призналась девушка, - пожалуйста, будь осторожнее.
   - Со мной ничего не случится, обещаю, - улыбнулся вор, на мгновение крепче прижав Алису к себе и коротко поцеловав, спрыгнул с лошади, - держи путь по тропе.
   Алиса с сомнением посмотрела на послушно бредущую Мальвину и тяжело вздохнула, пытаясь унять нервную дрожь. Прошло около четверти часа, за которые она успела напугать себя ужасными мыслями чуть не до икоты, а Джеда все не было. Она начала мысленно считать, но постоянно сбивалась и, в конце концов не выдержав, начала решительно тянуть за узду, пытаясь развернуть лошадь на узкой тропинке.
   - Я же просил подождать, - недовольно пробурчал Джед, появляясь на дороге, словно из воздуха.
   Алиса облегченно вздохнула, передавая мужчине поводья.
   - Теперь придется двигаться быстрее. Держись крепче, - попросил Джед.
   - Это Ладер? - испуганно выдохнула девушка.
   - Его отряд довольно далеко, мы успеем достигнуть границы. Быть может, по дороге удастся передать ему послание через стражу.
   - Он догонит нас... - обреченно прошептала девушка.
   Джед слегка встряхнул ее за плечи и твердо произнес:
   - Мы успеем. Главное, держись и ничего не бойся. Я не позволю ему снова забрать тебя.
   Алиса неуверенно кивнула, крепко вцепившись в луку седла, а Джед ударил лошадь пятками в бока, заставляя ускорить темп.
   Следующие несколько часов смутно запомнились девушке бесконечным мельтешением веток и дикой тряской. Усталость сковывала все тело, оцепеневшее от длительного сидения в одной позе, от сильной тряски мутило, а в голове набатом билась одна и та же мысль: не успеть! Чуть не загнанная лошадь тяжело дышала, часто вздымались лоснящиеся от пота бока. Джед напряженно молчал, изредка оглядываясь назад.
   Когда впереди показалась небольшая деревенька, и лошадь и путники едва не падали от усталости. Пролетев первые несколько дворов, Джед пришпорил лошадь у большого, ярко-синего дома. Торопливо спешился и помог спуститься Алисе.
   - Подожди здесь, - коротко приказал он, направляясь к гостеприимно распахнутым воротам.
   Девушка не успела даже возразить, как осталась одна. Растерянно озираясь, она ловила на себе любопытные взгляды местных жителей, высыпавших на улицу. Дрожащими пальцами Алиса достала флягу с водой, стараясь не поперхнуться под внимательными взглядами крестьян, ловящих каждое ее движение.
   Джед вернулся быстро, ведя под уздцы новую лошадь. Рядом с ним вышагивал худенький парнишка, держа поводья пегого жеребчика . С любопытством посмотрев на Алису, парень что-то тихо сказал Джеду и, запрыгнув на своего коня, умчался в сторону дороги. Сгрузив их сумки, пояснил:
   - Мальвину придется оставить. Я взял взамен коня у старосты, так больше шансов уйти.
   - А их вообще много? - напряженно спросила девушка, - шансов сбежать от мага?
   - Достаточно, чтобы не впадать в панику, - серьезно ответил Джед, - я попросил передать кое-кому весточку, сын старосты доберется до заставы короткой дорогой, нам на встречу пошлют помощь.
   - Почему мы не поехали с ним? - нахмурилась девушка.
   - Потому что будем его задерживать, - пожал плечами вор, - нам за ним не угнаться. Это не прямой тракт, по которому можно пустить лошадь в галоп, не опасаясь, что она может споткнуться о корень дерева или угодить копытом в нору лесного зверька. А Дейв знает каждую лазейку и сможет добраться до места быстрее, если не будет оглядываться на неопытных спутников. И нам тоже нужно спешить. Неизвестно, когда нам придут на помощь... да и придут ли вообще, - тихо пробормотал Джед, но девушка услышала.
   Глава 7
   Герцог Аримский довольно поцокал языком, глядя на высокую, узкую статуэтку из темного стекла. Как гласила легенда, которую он вычитал в одном из старинных свитков, хранившихся в тайной библиотеке столицы, эта статуэтка темной богини Демы, дарует ее владельцу особое зрение. Видение темных сущностей и темных мыслей, грозящих причинить вред ее владельцу. Весьма полезная вещица, особенно для обладающего властью герцога, имеющего множество завистников. Хотя, признаться честно, дело было не только в этом... Или даже совсем не в этом, а в том, что Альберт Аримский был страстным коллекционером всевозможных магических ценностей, редкостей и артефактов. Подчас герцог и сам не понимал, откуда взялась эта любовь к прочтению старинных свитков, постоянному поиску и путешествиям, попыткам отыскать предметы, которые несомненно важны, но... Чаще всего абсолютно для него бесполезны и бывают забыты уже через неделю после того, как добыты и бережно поставлены на специальную полку в хранилище.
   Снова осмотрев статуэтку восхищенным и влюбленным взглядом, герцог аккуратно закрыл крышку большого сундука, обитого изнутри мягкой тканью. Пора ехать домой, очередное приключение закончено, тайна разгадана и можно позволить себе немного отдохнуть. В городе на границе своих владений Альберт оказался случайно, просто решил дать отдых уставшим воинам. Но сейчас, сидя в доме городского главы, после плотного обеда и формальной проверки стражей, ему уже не терпелось отправиться в свой замок, чтобы поместить статуэтку на заранее приготовленное ей место. Да и от Джеда давненько ничего не слышно.
   Альберт мечтательно закатил глаза. Интересно, каким же будет амулет вечной жизни? Драгоценный камень? Или изящная безделушка? Это загадка давно занимала мысли герцога.
   - Ваша светлость, - прервал размышления Альберта голос местного командира заставы, - мы получили срочное донесение. Думаю, вам интересно было бы взглянуть.
   - Ну-ка, что тут у нас, - герцог развернул сложенный втрое лист бумаги и пробежал взглядом по нескольким торопливо написанным предложениям взглядом, - вот значит как! - удивленно воскликнул он и отбросил записку на стол, - собирайте отряд, друг мой! Мы немедленно выдвигаемся!
   Альберт стремительно выбежал из комнаты, на ходу отдавая приказы. На столе сиротливо остался лежать помятый лист бумаги с незамысловатым текстом: "Задание выполнено. Артефакт - девушка. Движемся по главному тракту, нужна помощь. Куница."
   Погоня настигла их спустя несколько, когда девушка уже решила, что все обойдется. Как назло, очередную деревушку они проехали, просить помощи было не у кого. Довольно большой отряд двигался за ними след в след, быстро сокращая расстояние. Алиса с трудом сглотнула застрявший в горле комок. Не успеть.
   Вот уже слышны азартные крики преследователей, их разделяет не больше десятка ярдов. Джед, с побледневшим лицом и крепко стиснутыми зубами, остервенело подгоняет уставшую лошадь. Но и так уже ясно, что уйти не получиться. Из-за фигуры вора преследователи не были видны Алисе, но громкие голоса заставляли зажмуриться от страха. Один из воинов, вырвался вперед и поравнявшись с беглецами, постарался перехватить уздечку. Одним резким ударом Джед оттолкнул воина, но лошадь шарахнулась в сторону, чуть не сбросив седоков.
   - Осторожнее, кретин! - послышался голос, от которого Алису начала бить крупная дрожь, - девушка не должна пострадать!
   Голос Ладера раздался так близко, что девушке показалось, он стоит у нее за спиной. Маг снова что-то закричал, на этот раз на каком-то непонятном наречии, и после его слов перед путниками задрожало тонкое марево иллюзорного пожара. Лошадь в испуге дрогнула, жалобно заржала, отказываясь скакать навстречу ревущему пламени, Джед зло выругался, с трудом удержавшись в седле и удерживая девушку. Лошадь остановилась и магический огонь погас.
   - Демово отродье! - снова выругался Джед, разворачивая лошадь в сторону погони.
   Алиса испуганно вжалась в Джеда, глядя на многочисленный отряд, во главе которого гарцевал на лошади довольно ухмыляющийся Ладер.
   - Алиса, девочка моя, неужели ты действительно думала, что тебе удастся сбежать? - протянул он, - неужели предыдущие попытки ничему тебя не научили? Хотя, должен признаться, в этот раз ты заставила меня поволноваться.
   Девушка молчала, с испугом глядя на мага. Джед сжал ее руку, в отчаянии пробегая взглядом по стоящим за Ладером воинам, которых было не менее дюжины. Отбиться не получится. Что же теперь делать, Светлые Боги!
   - А это значит, тот смельчак, что помог тебе? И чем же она прельстила тебя, парень? Своей силой или драгоценностями, украденными у меня? А может, ты купился на смазливую мордашку? Да, девица хороша. За ночь с такой прелестницей мужчина может многое отдать, уж я-то знаю, - гадко усмехнулся маг.
   Джед зло сжал кулаки. Желание врезать по ухмыляющейся физиономии мага становилось почти нестерпимым.
   - Ублюдок, - хрипло выговорил он, но договорить ему не дала Алиса.
   - Не нужно, Джед, - прошептала она, напряженно вглядываясь в лицо мага.
   - Ладно, Алиса, пора заканчивать этот балаган, нам пора ехать домой. Ты сильно разозлила меня на этот раз, не усугубляй свое наказание и иди сюда. Парня связать. Его казнь устроим прилюдно, в назидание подобным ему идиотам.
   Алиса осторожно разжала руки Джеда, крепко держащие ее за талию.
   - Нет, Алиса, ты же не хочешь...
   - Сопротивляться нет смысла, - обернулась она к нему, - будет только хуже, - и добавила совсем тихо, глядя в изумленные глаза мужчины, - как только я спрыгну с лошади, разворачивайся и постарайся не попасться снова. Если впереди ждут твои друзья, у тебя будут все шансы спастись.
   - Постой, Алиса... - попытался возразить Джед, но девушка крепко сжала его руку.
   - Ладеру нужна я, он не будет слишком усердствовать в твоей поимке. У него почти не осталось магической энергии, ты сможешь убежать.
   - Я не брошу тебя! - упрямо процедил Джед.
   - И глупо погибнешь! - не менее зло ответила девушка.
   - Алиса, мое терпение не безгранично! - напомнил о себе маг, но его перебил один из воинов, указывая в сторону пути, по которому двигались беглецы.
   Вдалеке показался отряд, вдвое больший, чем у мага, который стремительно двигался в их сторону. Джед, обернувшись, облегченно вздохнул, снова крепко прижимая к себе девушку:
   - Успели, - радостно шепнул он.
   - Надо торопиться, господин, - снова обратился к магу воин, - судя по всему, это приграничный отряд местного герцога, они могут заинтересоваться тем, что здесь происходит.
   - Ну что за... - маг грязно выругался и поторопил Алису, - быстрее девочка. Тебе все равно придется ехать со мной, но если у нас появятся проблемы еще и с этими людьми... - Ладер не договорил, но угрожающий тон не оставил никаких сомнений в его действиях в подобной ситуации.
   - Перебьешься, - неожиданно для себя прошипела девушка, вцепившись в руку Джеда для храбрости. Подумала и добавила еще несколько слов, подслушанных у прислуги.
   - Что? - мага буквально перекосило от злости, - я думал, что выбил из тебя всю дерзость, маленькая дрянь! Но видимо, придется снова заняться твоим воспитанием. Взять их!
   Джед пришпорил лошадь, заставляя отступить дальше от двинувшихся в их сторону воинов. Алиса зажмурилась, ожидая что ее вот-вот схватят чужие руки, что отряд, спешащий на помощь не успеет...
   - Именем герцога Аримского! - прогремело так близко, что на мгновение сердце Алисы замерло, а затем снова пустилось бешено выстукивать.
   Джед ехидно ухмыляясь, смотрел на побелевшего от злости мага. С некоторым удивлением он заметил, что во главе отряда выступает сам герцог, как всегда с насмешливой улыбкой на лице.
   - Добрый день, господа, - прозвучал его спокойный, чуть ироничный голос, - что делает ваш отряд на территории герцогства? О, да тут знакомые все лица! Джед, ты, наконец, вернулся?
   Вор молча поклонился, насколько это позволяло его положение и сидящая впереди девушка.
   - Кто ты такой? - процедил Ладер, не скрывая презрения в голосе.
   - Простите, я не представился! - с наигранным смущением воскликнул Альберт, - герцог Альберт Аримский, к вашим услугам! А с кем я имею честь говорить, господа? И что вы делаете в моем герцогстве, обступив моего человека со всех сторон? Уж не разбойники ли вы?
   - Герцог? - произнес Ладер так, словно выплюнул этот титул, - я магистр третьей ступени Ладер Оровис. А ваш человек, герцог, похитил девушку, находящуюся под моей опекой! Надеюсь, вы понимаете, что это преступление...
   - Какой кошмар! - перебил мага Альберт, подъезжая ближе к лошади Джеда, - как такое возможно? Джед один из самых честных людей, которых я только знаю! Наверняка здесь произошла какая-то ошибка!
   - Видимо, вы знаете либо слишком мало честных людей, либо слишком хорошего мнения о вашем человеке, герцог! Никакой ошибки быть не может! Эта девушка...
   - Ах, действительно, как невежливо с моей стороны! - вновь перебил мага герцог, словно не замечая, как побагровело у того лицо от злости, - разрешите узнать ваше имя, милая леди!
   - Алиса, - растерянно представилась девушка, смущенная от встречи с герцогом.
   - Чудесное и необычное имя, как и его владелица впрочем, - герцог поцеловал девушке руку, не спуская с нее пытливого взгляда, - позвольте уточнить, леди Алиса, неужели уважаемый магистр прав и мой дорогой друг Джед опустился до столь страшного преступления?
   - Алиса, - Ладер смотрел на девушку в упор, отчего та испуганно вздрогнула, - не бойся, девочка, скажи герцогу правду.
   - Я... - голос девушки сорвался, при взгляде на мага кончики пальцев предательски подрагивали, - это не правда. Я отправилась с Джедом по своей воле, он не похищал меня.
   - Я так и думал! - воскликнул герцог, - видите, магистр! Я не ошибаюсь в людях, леди позволила себя сопровождать без какого-либо принуждения со стороны моего человека.
   - Это не имеет значения! - сузил глаза маг, - Алиса находится на моем попечении, она моя... - на миг он запнулся, - моя родственница, я несу ответственность за ее судьбу! Даже если сейчас она говорит подобное, нам нужно вернуться домой. Уверен, Алиса, ты прекрасно понимаешь это, - с нажимом сказал он девушке.
   - Быть может, у вас есть какие-либо документы, подтверждающие ваше родство или вашу власть? - презрительно вздернул бровь герцог и продолжил, после того, как маг зло сморщился, - в таком случае, я думаю, решение этого вопроса мы предоставим леди. Ведь мы не вправе неволить ее...
   - Алиса... - снова начал маг, в бешенстве раздувая ноздри.
   - Я не собираюсь оставаться с этим человеком, - на этот раз девушка говорила спокойно, - магистр Ладер не является моим родственником и его тюремная опека мне не нужна.
   - Вы слышали это, Ладер? - усмехнулся Альберт, - леди, позвольте пригласить вас в мой замок, вы, верно, устали с дороги.
   - Да как вы смеете?! - закричал взбешенный маг, - эта девушка принадлежит мне! Какого демона вы встреваете в мои дела, герцог?
   - Не забывайте, что находитесь на территории моего герцогства, магистр! - холодно оборвал мага Альберт, - и сейчас вам лучше поспешить и уехать отсюда, пока я не приказал своим людям гнать весь ваш отряд пинками до самой границы. А теперь позвольте откланяться, мне надо спешить, моя гостья устала.
   - Ты пожалеешь об этом, герцог, - прошипел Ладер, - Алиса моя. А ты девочка, запомни, когда я доберусь до тебя, ты ответишь за эту дерзость...
   - Я не советовал бы вам угрожать мне, - вскинул голову герцог, - последуйте моему совету, магистр и убирайтесь прочь отсюда. За ваши слова мне бы следовало отдать приказ вздернуть вас на ближайшем дереве, но я даю вам последний шанс.
   И не обращая больше внимания на злобное шипение мага, дал команду своему отряду ехать дальше. Какое-то время они ехали молча, пока Джед, напряженно молчавший все это время, не заметил, что Алиса едет, прикрыв лицо ладонями, а ее плечи подрагивают.
   - Алиса... - растерянно провел он по ее спине и, услышав сдавленный всхлип, испугался, - ну же, милая, успокойся! Не надо, ведь все обошлось, все позади.
   А девушка вдруг убрала ладони от лица и выпрямив спину, счастливо рассмеялась. Смех, который она все это время старательно сдерживала, серебряным колокольчиком зазвенел над ее изумленными спутниками.
   - Свободна! - хохотала она, не замечая, как по щекам катятся слезы, - наконец-то свободна!
   Воины непонимающе переглядывались между собой, граф смотрел на девушку с восхищенной улыбкой. И только Джед, поймавший этот взгляд, грустно опустил глаза. Он расскажет ей все, когда они приедут в замок герцога. Не сейчас, когда она так счастлива. Несколько часов ничего не изменят...
   Во двор замка они въезжали уже затемно. За всю дорогу не было сказано и десятка слов. Джед угрюмо молчал, герцог бросал на девушку восхищенные взгляды, а Алиса, смущенная своим внезапным порывом все больше прятала счастливые глаза. Спешившись, Джед помог девушке спуститься с коня, но руку ее из своей не выпустил. Он решительно сдвинул брови, намереваясь начать неприятный разговор, но герцог успел первым.
   - Леди Алиса, я хотел бы поговорить с вами, - серьезно произнес он, без обычной насмешки в голосе.
   - Хорошо, конечно, герцог... - смущенно кивнула девушка, от волнения сильнее сжимая руку Джеда.
   - Альберт... - начал вор, но герцог в обычной для себя манере его перебил.
   - Я совсем забыл поблагодарить тебя, друг мой! - воскликнул герцог, - ты прекрасно справился со своим заданием! Теперь, когда ты доставил леди Алису и она в безопасности, можно вздохнуть с облегчением! Но кто бы мог подумать, что могущественный амулет, за которым я тебя отправил, окажется столь прекрасной девушкой? - рассмеялся Альберт, не замечая, как каменеет лицо друга, - теперь ты с чистой совестью можешь забрать свою награду и уехать...хотя сам знаешь, мне этого не хотелось бы!
   - Джед, - тихо позвала Алиса молчаливо замершего мужчину, высвобождая свою руку из его судорожно сжавшихся пальцев, - о чем ведет речь герцог?
   - Ах, леди Алиса, эти мужские разговоры должно быть утомляют вас? - всплеснул руками Альберт, - позвольте я покажу вам ваши покои! Вы наверное захотите принять ванную перед ужином?
   - Наверное захочу... - пробормотала девушка. Она подняла полные слез глаза на вора и, сделав над собой усилие, ровным голосом спросила, - скажи, Джед, награда за твой "долг чести" достаточно велика? Ты ведь об этом говорил, как я понимаю?
   - Алиса, я хотел сказать... - начал Джед, отчаянно хватая девушку за руку, но она снова высвободилась, на этот раз резко дернув рукой.
   - Замолчи, - она покачала головой.
   - Алиса... - тоскливо протянул Куница.
   - За-мол-чи! - зло повторила девушка, сжав кулаки.
   Алиса обернулась к герцогу, который растерянно слушал их разговор.
   - Ваша Светлость, я ужасно устала, - обратилась она к нему, - вы обещали показать мне комнату...
   - О, зовите меня Альберт, леди, - протянул ей руку герцог.
   - Польщена, - язвительно хмыкнула девушка, - вам тоже не стоит церемониться. Ведь теперь вы будете моим хозяином, Альберт? - презрительно протянула она.
   - О чем вы, Алиса? - оскорблено нахмурился герцог в ответ, - не стоит сравнивать меня с тем негодяем, что, как я понял, держал вас у себя против вашей же воли. Но согласитесь, вам нужна защита. Так что я думаю, нам есть, что обсудить.
   - Условия вашего покровительства? - холодно ответила девушка, - а если я откажусь?
   - Не думаете же вы, что я намерен удерживать вас силой? - укоризненно покачал головой Альберт, - но я не советовал бы вам спешить с выводами. Давайте поговорим за ужином, в более подобающей обстановке. Джед, поговорим позже, - махнул он другу рукой.
   Алиса направилась к двери, опираясь о галантно подставленный локоть герцога. Она ни разу не обернулась в сторону Джеда за все время разговора, и ему оставалось только молча смотреть ей вслед. Парадная дверь закрылась, скрывая от него девушку. Он зло саданул кулаком по стене конюшни, до крови ободрав костяшки пальцев. Идиот! Он упустил последний шанс поговорить с ней, а теперь все будет так, как он и планировал в самом начале. Алиса останется под защитой герцога, а он потеряет возможность даже просто видеть ее... Но ведь он с самого начала знал, что так для нее будет лучше! Почему же сейчас сердце так замирает, грозя вот-вот остановиться?
   Большое зеркало в старинной раме отразило невысокую девушку в изящном длинном платье из струящегося шелка. Бардовая ткань удачно подчеркивала светлую кожу и густые, вьющиеся каштановые волосы, сколотые на затылке тонкой булавкой. Карие глаза лихорадочно блестели, слегка опухшие от пролитых слез. Напрасно Алиса уговаривала себя сдерживать слезы. Как только угодливые слуги герцога занесли в ее комнату большую медную ванну и оставили одну, слезы хлынули бурным потоком. В очередной раз она угодила в клетку. И самым обидным стало то, что пришла она сюда добровольно, доверчиво заглядывая в глаза предателя. Как Джед, наверное, потешается сейчас над ней! Она поверила ему, рассказала все и послушно позволила привести к герцогу... Та ночь в лесу стала неплохим дополнением к награде, которую получит ее честный вор, усмехнулась Алиса про себя.
   - Госпожа, Его Светлость ждет в столовой, - в легком полупоклоне на пороге комнаты застыла очередная служанка, - мне поручено проводить вас.
   - Да, хорошо, - рассеянно кивнула девушка, следуя за горничной.
   Интересно, как поведет себя герцог? Будет угрожать или попытается купить ее силу, обещая спокойную жизнь под защитой замковых стен? До сих пор Альберт не проявлял ни малейшей агрессии, но теперь Алиса не верила даже себе самой...
   В большой, ярко освященной столовой был накрыт длинный стол. Увидев девушку, герцог немедленно встал и лично проводил ее к стулу рядом со своим.
   - Вы прекрасно выглядите, Алиса! - заливался соловьем герцог, - ваша красота согревает мое сердце.
   Усадив ее, он начал заполнять ее тарелку, комментируя особенности блюд и без устали нахваливая своего повара. Герцог говорил без остановки, Алисе оставалось лишь кивать ему в ответ. Сейчас, глядя на изящные кушанья, она понимала, что ей кусок в горло не лезет, но чтобы не обидеть радушного хозяина, понемногу пробовала лежащие у нее на тарелке яства.
   - После ужина я планировал обговорить с Джедом его награду. Думаю, после этого он покинет мое герцогство. Жаль, он был мне хорошим другом... Не желаете попрощаться с ним, Алиса?
   Девушка молча покачала головой, судорожно вздохнув. При упоминании Джеда слезы сами подступали к ее глазам...
   Поняв, что девушка не настроена вести светскую беседу, герцог ненадолго замолчал. Некоторое время в комнате царила тишина, изредка нарушаемая звоном столовых приборов. Когда первый голод был утолен, герцог жестом отослал из столовой слуг.
   Он налил для себя и девушки вина и, посмотрев сквозь искрящийся в свете свечей бокал, тяжело вздохнул:
   - Я понимаю, что вы относитесь ко мне с опаской, Алиса, - серьезно, без намека на прежний светский тон заговорил герцог, - но уверяю вас, ваши опасения напрасны. Я действительно хотел бы предложить вам свою защиту. Действительно был бы не против получить взамен толику вашей силы. Но поверьте, если это будет идти вразрез с вашими желаниями, я не осмелюсь настаивать.
   - Мне трудно верить вам, - кивнула девушка, - хорошо, что вы это понимаете, Альберт. Но вы так же правы, что сейчас я не смогу оставаться без защиты человека, более могущественного, чем Ладер. Мне тяжело это признавать, но ваше общество сейчас для меня предпочтительнее свободы, к которой я так стремилась, хоть и не слишком приятно.
   - Досадно слышать это, но я рад хотя бы тому, что вы общаетесь со мной прямо, не скрывая своих чувств. Немногие осмеливаются на подобное. Вы удивительная, гостья из другого мира, - сделав глоток вина, Альберт продолжил, - тем не менее, я надеюсь, вы выслушаете и тщательно обдумаете мое предложение.
   Герцог отставил бокал и встал, заложив руки за спину. Некоторое время он молчал, потом, словно забыв о присутствии девушки, сделал несколько неторопливых шагов вдоль стола. Алиса напряженно следила за его движениями, не зная, чего ожидать от этого странного человека.
   - Думаю, это покажется вам странным и неожиданным, Алиса, - наконец, заговорил он, - но я хотел бы предложить вам стать моей женой, - и предупреждая возражения изумленно взирающей на него девушки, быстро продолжил, - я прекрасно понимаю, насколько вас шокирует мое предложение. И так же, я беру в расчет ваши чувства, поэтому предлагаю вам фиктивный брак... Для начала мы могли бы стать друзьями, Алиса, а со временем, быть может, вам удастся полюбить или хотя бы относиться с симпатией ко мне. И снова опережая ваши вопросы, хочу объяснить, что это не просто моя прихоть. Официальный статус позволит нам с вами избежать многих недоразумений и косых взглядов общества, а кроме того, даст вам ту самую свободу, о которой вы так мечтаете.
   - Я не понимаю, - ошарашено пробормотала Алиса, - к чему такие сложности? И зачем вам, Альберт, герцогу, жениться на столь непримечательной особе, как я? Не имеющей ни должного происхождения в вашем мире, ни монетки в кошельке...
   - Вы недооцениваете себя, Алиса, - рассмеялся герцог, - такая девушка, как вы, составит прекрасную партию любому дворянину. Мой род достаточно знатный, состояние более чем приличное, так что все эти мелочи волнуют меня в последнюю очередь. Но вынужден признать, ваша красота не оставила меня равнодушным. А так супруга для мужчины моего возраста становится просто необходимым приложением, почему бы нам не совместить приятное с полезным? Вы, как герцогиня, будете иметь достаточную власть, дабы избежать притязаний того захолустного мага, а я обрету статус степенного, женатого мужчины и прекрасную молодую жену...
   - Нет, герцог! - решительно покачала головой девушка, - мне не нравится ваша идея. Ведь насколько я понимаю, статус герцогини так же налагает на меня огромную ответственность, к которой я, будьте уверены, совершенно не готова. И... не думаю, что смогу полюбить когда-нибудь, Альберт, - совсем тихо добавила она.
   - Моя дорогая, вы вновь спешите! Прошу, не отказывайтесь просто так, - герцог умоляюще сложил руки, мило улыбаясь девушке, - сейчас вы слишком устали, чтобы принимать столь важное решение. Я предлагаю вам погостить в моем замке и обдумать мое предложение. Уверяю, вам это ничего не будет стоить.
   - Альберт, вы... - устало начала Алиса, но герцог перебил ее.
   - Поговорим об этом завтра! Давайте не будем торопиться. Начнем наше знакомство заново и будем узнавать друг друга постепенно. Для начала предлагаю отбросить излишний официоз и перейти на "ты", не возражаете?
   - Нисколько, - вздохнула Алиса, понимая, что переспорить герцога ей не под силу.
   Оказавшись в выделенных ей покоях, Алиса, отказавшись от помощи служанок, переоделась в предоставленные ей любезным хозяином вещи и задумчиво прошлась по комнате. Герцог поставил ее в тупик своим предложением. Она совершенно не знала, что делать дальше. И решив последовать древней мудрости, отправилась спать, понадеявшись на утро, которое обычно вечера мудренее.
   Сон долго не шел к ней, а когда все же усталость навалилась тяжким грузом, девушке начали сниться кошмары.
   Ее снова преследовал Ладер, на сей раз легко догоняя и занося над девушкой тяжелую плеть, а в стороне стоял герцог Альберт и с насмешливой улыбкой повторял, что он де предупреждал гостью из другого мира, но раз уж она не послушалась...
   Но страшнее всего было то, что появившийся во сне Джед равнодушно пожимая плечами, сам толкал девушку в руки мага, вертя золотую монету меж пальцами. Он отворачивался и уходил прочь, словно не слыша отчаянного крика Алисы:
   - Джед!
   - Тише, тише любовь моя, я здесь, я рядом, - вдруг прошептал он нежным голосом, и Алиса поняла, что проснулась.
   В комнате все еще царила ночная тьма, а сама девушка покоилась в объятьях Куницы, который бережно укачивал ее и тихо шептал:
   - Не плачь, любимая, - он тревожно вглядывался в ее мокрое от слез лицо, - прошу тебя. Я идиот, я подлец и мерзавец, прости меня, Алиса, я так виноват перед тобой. Прошу, не плачь больше.
   Поняв, что это не сон, девушка вырвалась из его кольца его рук, тяжело дыша:
   - Какого черта ты здесь делаешь? - его голос дрожал от злости.
   - Прости, я хотел просто поговорить, но ты металась на кровати и плакала, я... - растерянно пробормотал мужчина.
   - Поговорить? - сузила глаза девушка, - а с чего ты взял, что я буду с тобой разговаривать, долбанный Иуда! За сколько серебряников ты сдал меня своему герцогу? Так вдохновенно врал про долг, но все ведь было гораздо проще, правда?!
   - Алиса, пожалуйста, выслушай меня! Я не врал, я действительно был обязан герцогу жизнью! Я не мог поступить иначе! - он ударил по кровати сжатой в кулак рукой, - мне не нужны эти деньги, мне нужна ты!
   - О, надеешься продать меня снова? Или решил сам воспользоваться соей силой?
   - Что за глупости ты говоришь! Я люблю тебя, Алиса! - выкрикнул Джед, вскакивая с кровати.
   Несколько мгновений девушка молчала, опустив глаза. Но когда подняла взгляд, по щекам вновь катились слезы:
   - Тогда почему ты лгал мне? - тихо спросила она, - почему не рассказал все с самого начала? И сейчас, ты ведь взял деньги герцога, правда? Не понимаю, почему ты все еще здесь...
   - Я не мог сказать тебе правду сразу, ты же понимаешь, Алиса. Разве ты решилась бы отправиться со мной, зная все это? А потом... Я боялся. Что оттолкнешь, не поверишь... Впрочем, все мои опасения подтвердились, не правда ли? Я наказан за собственную глупость, - горько усмехнулся он, - но поверь, если бы Ладер не преследовал нас, я смог бы все рассказать раньше и предоставить тебе выбор. Я люблю тебя, Алиса. Прошу, дай мне заслужить твое прощение. Я знаю, что ты тоже не равнодушна ко мне, иначе не было бы этих слез. Пожалуйста, дай нам шанс...
   - Нет, - упрямо повторила девушка, - нет никакого шанса. Мне плевать на тебя, не знаю уж, что ты там себе вообразил! Ты ничего - слышишь? - абсолютно ничего для меня не значишь!
   - А теперь ты пытаешься лгать мне, Алиса, - тихо ответил Джед, медленно двигаясь в сторону девушки.
   - В моих словах нет ни капли лжи! Я... - снова начала Алиса, почти срываясь на крик, но Джед одним плавным движением приблизился к ней вплотную и, сжав руками плечи девушки, впился поцелуем в ее губы.
   Она на секунду застыла, удивленно раскрыв глаза, но тут же начала вырываться, пытаясь отстраниться от вора. Но он крепко сжимал ее плечи, а поцелуй становился нежным, легким и дразнящим. И вскоре девушка с изумлением поняла, что уже сама отвечает на его поцелуй, который становился все более страстным и требовательным. Джед разжал руки, отстраняясь и заглядывая ей в глаза, нежно проведя ладонями по мокрым от слез щекам:
   - Вот видишь, Алиса, - тихо прошептал он, - разве ты совсем равнодушна ко мне?
   - Ненавижу тебя, - прошептала девушка, прижимаясь к Джеду и пряча лицо у него на груди, - ты обманывал меня.
   - Этого больше никогда не повториться, - с готовностью прошептал он, гладя ее по волосам.
   - Ты хотел отдать меня герцогу, - все еще дрожащим голосом продолжила она.
   - Я никому тебя не отдам, - крепче сжал ее в объятьях мужчина.
   - Ты собирался уехать и оставить меня здесь...
   - Я даже не думал об этом. Просто искал подходящий момент, чтобы поговорить.
   - И не нашел ничего лучше, чем пробраться ко мне в комнату посреди ночи, - улыбнулась девушка.
   - Ну... Я же вор. Между прочим, величайший за всю историю Империи Мор мастер-вор, - шутливо напомнил он девушке, чувствуя как на лице расплывается глупейшая улыбка.
   - Вот значит как, - прервал их идиллию насмешливый голос.
   Молодые люди испуганно отпрянули друг от друга. В дверях стоял герцог, грустно улыбаясь:
   - Поэтому ты не сможешь полюбить меня, Алиса? - Альберт наклонил голову, внимательно глядя на покрасневшую девушку, - выходит, я действительно зря надеялся, что со временем ты примешь мое предложение.
   - О каком предложении он говорит? - нахмурился Джед, не сводя с герцога напряженного взгляда.
   - Сегодня, Джед, я попросил леди Алису оказать мне честь и стать герцогиней Аримской. Не хмурься так, мой вспыльчивый друг, Алиса мне отказала. Я с трудом уговорил ее еще немного подумать. И ведь с самого начала не мог понять, почему она столь категорично сказала, что не сможет любить меня, почему мой дорогой друг отказался от положенной ему награды за удачно завершенное дело, всеми способами увиливая от разговора...
   - Альберт, прости, - грустно произнес Джед, - я должен был сказать тебе с самого начала... Но ты же понимаешь, что я не позволю тебе удерживать Алису...
   - Ну что за глупости такие! - возмущенно воскликнул герцог, - не делайте из меня самовлюбленного тирана! Да, леди Алиса действительно понравилась мне, но не настолько, чтобы страдать от неразделенной любви в случае отказа, пытаясь всеми правдами и неправдами удержать ее рядом с собой! Само собой меня прельщала вечная жизнь, лишенная болезней, но привязывать к себе из-за этого человека. Поверь, Алиса, мои слова означали именно то, что я сказал и никакой скрытой корысти искать не надо...
   - Так ты отпустишь нас? - спросил Джед, приобнимая девушку за плечи.
   - А вас никто и не держит, - хохотнул герцог, качая головой, - можете уезжать хоть сейчас, хотя я бы посоветовал вам сначала хорошенько выспаться и не спеша собраться в дорогу. Что же, оставляю вас, голубки, - махнул он рукой, направляясь к двери, - хотя мне будет несколько неприятно, если вы сбежите не попрощавшись.
   Дверь за герцогом тихо закрылась, оставляя влюбленных наедине. Джед облегченно рассмеялся, прижимая к себе девушку.
   - Он правда отпустит нас вот так просто? - недоверчиво прошептала девушка.
   - В этом весь Альберт, - усмехнулся вор в ответ, - иногда его действительно трудно понять, но он хороший человек и замечательный друг. Да к тому же, всегда дает дельные советы. Думаю, выезжать раньше утра и впрямь нет смысла.
   - Не думаю, что смогу сейчас спокойно уснуть, - ошарашено покачала головой девушка.
   - А разве я говорил что-то про сон? - прошептал Джед, склоняясь над девушкой и нежно проводя рукой по ее шее, - до рассвета еще полно времени.
   - Тогда нам действительно не следует выдвигаться в путь раньше утра, - тихо прошептала Алиса, крепче прижимаясь к любимому.
   Глава 8.
   Они покинули гостеприимный замок не раньше полудня. Герцог попрощался с друзьями мимоходом, полностью погруженный в чтение очередного манускрипта, делая пометки на лежащей перед ним на столе картой. Он лишь посетовал, что не может проводить друзей, так как случайно наткнулся на описание одного крайне интересного амулета, хранящегося на Великих Островах, где обитают оборотни.
   Так что замок Джед и Алиса покинули фактически ни кем не замеченными. Джед вел под уздцы двух резвых каурых лошадок, предложив Алисе поехать верхом, когда они успели удалиться от замка и прилежащего к нему города довольно далеко. Ожидая, что они снова поедут вместе, девушка совершенно растерялась, когда Куница заявил, что пора бы ей учиться ездить верхом.
   - Но я даже не пробовала никогда, - ахнула девушка.
   - Вот сейчас и попробуешь, - рассмеялся Джед, с легкостью поднимая ее за талию и усаживая на одну из лошадей.
   - Джед, я упаду! - категорично заявила девушка, вцепившись в луку седла.
   - Тогда я тебя поймаю, - рассмеялся мужчина в ответ, щуря свои зеленые глаза от слепящего солнца, сразу сделавшись похожим на довольного кота.
   Дурачась и смеясь, путники провели весь день, не спеша ни с выбором дальнейшего пути, ни с поисками места для ночлега. Вечером, добравшись до опушки леса, влюбленные развели костер и долго лежали, разговаривая и глядя на звезды. Алиса уснула первой, даже во сне стараясь прижаться к Джеду ближе. Он нежно погладил ее волосы, вглядываясь в умиротворенное лицо своей любимой, и не заметил, как уснул.
   Пробуждение было не столь радостным. Вор проснулся от страшной головной боли, сверлившей виски насквозь. С трудом открыв глаза, он попытался встать и с изумлением обнаружил, что руки и ноги его крепко связаны. Осторожно оглядевшись, стараясь не слишком шевелить головой, в которой от малейшего движения рождались новые приступы боли, он пораженно замер, увидев неподалеку от себя Алису, над которой склонилась мужская фигура. На скуле девушки расплывался синяк, из уголка разбитой губы тянулась тонкая ниточка крови.
   Мужчина обернулся в его сторону и Джед узнал в нем Ладера.
   - Уже очнулся? - усмехнулся маг, - как стремительно я теряю силы. Месяц назад ты уснул бы вечным сном, а сейчас пришел в себя всего через пару часов. Ну да ничего, - на губах мага заиграла безумная улыбка, - теперь моя девочка снова со мной, я быстро наберу силу.
   - Что ты сделал с ней, ублюдок? - прохрипел Джед, со страхом глядя на бесчувственное тело девушки.
   - Ничего особенного, - все так же улыбаясь, закивал маг головой, - глупышка вздумала сопротивляться, пришлось припадать ей урок. Скоро она придет в себя. Не можем же мы лишить ее удовольствия собственными глазами увидеть, как ты будешь умирать?
   - Сука! Развяжи меня и дерись, как мужчина! - прорычал Джед, - или без своего шакальего воинства ты уже не такой смелый?
   - Неплохая идея! - засмеялся Ладер, - не забывай, что даже без этих трусов, что разбежались при виде герцога, я все еще маг. Я с легкостью справлюсь с тобой.
   - Без силы Алисы ты не маг, а собачье... - начал было Джед, но Ладер наотмашь ударил его по лицу, не давая договорить.
   - Тише, тише, ты прав, мальчишка. Но это легко исправить. Тем более, что моя девочка уже приходит в себя, смотри!
   Алиса действительно открыла глаза, непонимающе озираясь. Но вот взгляд ее натолкнулся на ухмыляющегося мага, связанного Джеда и в глазах отобразился ужас.
   - Правильно, девочка, правильно, - снова засмеялся Ладер, - сейчас тебе есть, чего бояться. Я же предупреждал, что накажу тебя?
   Алиса попыталась отползти от безумного мага, но тот схватил девушку за руку, второй хватая ее за волосы и заставляя смотреть ему в глаза.
   - Теперь я не буду столь бережен, как раньше, - прошипел он.
   Маг замер, закатывая глаза, зрачки полностью ушли под веки, видны были только судорожно дергающиеся белки.
   - Нет, не надо, только не снова, - в ужасе забормотала Алиса и Джед увидел, как стремительно бледнеет ее лицо.
   Куница бессильно дергался в своих путах, не в силах помочь, но уже спустя пару минут маг отшвырнул девушку в сторону и она бессильно застыла, тяжело дыша. Все, на что сейчас была способна Алиса, это держать глаза открытыми, хотя безумно хотелось закрыть их и провалиться в спасительное небытие.
   Ладер же стремительно выпрямился, раскинув в стороны руки и глубоко вдыхая воздух трепещущими ноздрями. Он открыл глаза, на губах застыла счастливая улыбка:
   - Как мне не хватало этого чувства, - медленно проговорил он, - твоя сила словно наркотик, Алиса, попробовав один раз, остановиться уже невозможно. А теперь разберемся с тобой, - перевел он взгляд на Джеда, прищелкивая пальцами. Веревки, связывающие вора, тут же рассыпались пылью, - пожалуй, это будет отличная проба вернувшихся сил.
   Джед неуклюже встал, потирая затекшие запястья. Он неуверенно стоял на ногах, в голове все еще звенело, но вор пристально ловил каждое движение мага.
   - Знаешь, поиграть с тобой было бы здорово, но тащить с собой слишком утомительно. Пожалуй, я прикончу тебя сразу, - Ладер вновь прищелкнул пальцами и Джед почувствовал, что не может шевельнуться.
   Маг не спеша приблизился к нему, доставая из-за пояса свернутый в кольцо кнут. Взяв вора за подбородок, он недоуменно пробормотал:
   - И что ты нашла в нем, Алиса? Понравилась смазливая мордашка? Хм, не думаю... Но, впрочем, какая теперь разница? - маг одним движением развернул кнут и отойдя на пару шагов, широко размахнулся.
   - Нет, - прошептала Алиса, - пожалуйста, не надо!
   Ладер не слушал ее. Кнут с свистящим звуком разрезал воздух, обвиваясь вокруг плеч Джеда. Вор стиснул зубы, но не издал ни звука, продолжая сверлить мучителя взглядом. Маг снова размахнулся...
   Прошло несколько минут, хотя Алисе они показались вечностью. Ладер методично наносил удары, Джед рухнул на колени, но все так же молча стискивал зубы.
   - Упрямый мальчишка, - разозлился Ладер, отбрасывая в сторону кнут. Он развернулся и ударил Джеда ногой в живот, - может быть, я перестарался с контролем и ты не можешь даже закричать? - задумчиво протянул маг, проводя раскрытой ладонью над телом вора, а затем снова нанося ему удар.
   На этот раз маг попал в лицо и Джед тихо застонал, чувствуя, как в носу что-то мерзко хлюпает и тело охватывает дикая боль. Но Ладер не остановился, методично избивая лежащее перед ним тело. Сил сопротивляться у Джеда уже не осталось, он как мог прикрывал разбитое лицо руками, с трудом сдерживая крик.
   - Да когда ж ты сдохнешь? - с досадой произнес Ладер, но вдруг замер, удивленно оборачиваясь, - у тебя еще остались силы, девочка?
   С трудом открыв глаза, Джед понял, что Алиса стоит напротив мага, белая, словно мел, она покачивалась, но упорно двигалась в его сторону.
   - Ну, и что ты собираешься делать, девочка? Ему ты уже не поможешь, даже если я позволю. Твоих сил сейчас не хватит, чтобы залечить даже слабую царапину. Или может, хочешь попросить меня за него? - маг усмехнулся.
   Девушка подошла к нему почти вплотную и Ладер взял ее за подбородок, издевательски протянув:
   - Можешь попробовать встать на колени и умолять, - хохотнул он.
   Джед поднял на Алису глаза, ее фигура расплывалась. Он хотел крикнуть, чтобы она отошла от этого ублюдка, чтобы не смела унижаться, попробовала убежать... но с разбитых губ сорвалось только слабое шипение.
   Алиса подняла на мага спокойный, почти равнодушный взгляд и сделала маленький шаг ему навстречу.
   - Я собираюсь убить тебя, - прошептала она. Зрачки мага изумленно расширились, он поднял руку, вцепившись девушке в горло, но было поздно. Острое лезвие кинжала легко прокололо кожу и устремилось вперед, - даже если умру вместе с тобой, оно того стоит.
   Из последних сил она надавила на деревянную рукоять, чувствуя, как поддается плоть. Маг с изумленным вздохом перевел взгляд на торчащую из его тела рукоять кинжала. Он хотел что-то сказать, но губы не слушались. Через секунду мертвое тело упало на землю, увлекая девушку за собой.
   Она с отвращением оттолкнула от себя труп и, приподнявшись на руках, с трудом подползла к Джеду. В глазах у вора темнело и голос девушки раздавался словно издалека:
   - Потерпи, я сейчас. Я помогу... - кажется, она всхлипнула, но тут грудь обожгло знакомым огнем, - не смей умирать и оставлять меня здесь одну, слышишь? Я люблю тебя...
   Когда Джед очнулся, на лес опускались густые сумерки. Он осторожно приоткрыл глаза, приподнял голову, но боли так и не почувствовал. Только что-то теплое и тяжелое на груди. Подняв глаза, он заметил густые каштановые локоны, разметавшиеся на нем.
   - Алиса! - вор поднялся, уже понимая, что означают его внезапно исчезнувшие раны.
   Схватив девушку за плечи, он с тревогой вгляделся в бледное лицо, посиневшие губы и закрытые глаза. Обхватив ладонями лицо девушки, Джед прислушался и облегченно вздохнул, почувствовав слабое дыхание.
   - Держись, Алиса, - он осторожно поднялся, взяв девушку на руки и в отчаянии закусывая губу, кинулся к все еще привязанным лошадям.
   По дороге, чуть не споткнулся о лежащее на спине тело мертвого мага, из груди которого торчал его собственный кинжал. На лице Ладера застыло выражение ужаса и изумления...
   Алиса тихонько застонала, приоткрыв глаза. Увидев склонившегося над ней Джеда, она попыталась улыбнуться и прошептала:
   - Я успела...
   - Тише, Алиса, - тут же забормотал он, - сейчас я отвезу тебя в деревню, что мы проезжали. Мы найдем врача, знахаря или какую-нибудь местную травницу и все будет хорошо... С тобой все будет хорошо! - в отчаянии повторил он.
   - Ну, конечно, глупый, - прошептала девушка, ее улыбка стала шире, - не нужно врача... Я просто потратила слишком много сил. Все пройдет, как только я отдохну. Я еще ни разу не использовала сразу столько... - дыхание девушки перехватило и она не закончила фразу.
   - О, Светлые Боги! - чуть ли не взвыл Джед, пытаясь залезть на коня, не отпуская девушку из рук.
   Глядя на его растерянное лицо, Алиса тихонько вздохнула и прикрыла глаза. Теперь действительно все будет хорошо, подумала она засыпая.
   Эпилог.
   Несколько месяцев спустя.
   Опавшие листья шуршали под ногами, окрасив сад в багряные краски. Хрупкая девушка с длинными каштановыми волосами сидела на резной деревянной скамейке во дворе небольшого уютного домика, зябко кутаясь в шаль. Позади послышались шаги и девушка почувствовала, как на плечо опустилась тяжелая мужская рука. Улыбнувшись, она повернула голову, подставляя губы для поцелуя, который ей не замедлил подарить высокий светловолосый мужчина, вышедший из дома.
   - Не замерзла? - спросил он девушку, обнимая ее за плечи.
   - Немного, - пожала она плечами, - но здесь так красиво. Давай посидим еще чуть-чуть.
   - Алиса, ты можешь простудиться, - проворчал Джед, но послушно присел рядом.
   - Тогда ты будешь меня лечить и кормить с ложечки, - засмеялась девушка, поудобнее устраиваясь в уютных объятьях мужа.
   Они поженились почти сразу после того, как Алиса пришла в себя после долгого месяца болезни. В небольшом храме, посвященном прекрасной богине Феральти, ранним утром состоялась их свадьба, на которой были только они вдвоем, да проводившая обряд жрица.
   Девушка была права. Для выздоровления ей нужен был только длительный отдых, но Джед все равно поднял на уши всех местных жителей небольшой деревушки, в которой они остановились. Понемногу, слабость проходила, на бледном лице вновь появлялся румянец и Алиса только устало отмахивалась от чрезмерной заботы Джеда.
   Когда же она смогла твердо стоять на ногах, выяснилось, что целительная сила почти исчезла и теперь девушка могла заживлять только мелкие порезы, хотя и это Джед пытался ей запретить, опасаясь ухудшение ее здоровья.
   В маленьком городке на окраине Империи Мор они купили небольшой домик, а Джед, твердо решивший покончить с прежним ремеслом, открыл небольшой магазин.
   Глядя в прозрачное осеннее небо, Алиса вдруг подумала, что совершенно не скучает по своей прежней жизни. Век просвещения и технического прогресса, блага цивилизации... Девушка повернула голову и с улыбкой посмотрела на взъерошенные ветром светлые волосы мужа, светящиеся лукавством зеленые глаза. Джед вопросительно приподнял брови, заметив ее пристальное внимание.
   - Знаешь, я вдруг подумала, - усмехнулась Алиса, - что иногда не страшно и умереть, чтобы начать жить по-настоящему...
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   Пожалуйста, подождите
  

Оценка: 8.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Хабарова "Юнит"(Научная фантастика) А.Тополян "Механист"(Боевик) А.Робский "Блогер неудачник: Адаптация "(Боевое фэнтези) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) С.Панченко "Ветер. За горизонт"(Постапокалипсис) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) М.Боталова "Императорская академия 2. Путь хаоса"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Альянс Неудачников-2. На службе Фараона"(ЛитРПГ) Л.Огненная "Академия Шепота"(Любовное фэнтези) В.Бец "Забирая жизни"(Постапокалипсис)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"