Ватагин А.: другие произведения.

Тёмный. Часть 2.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:


Оценка: 7.28*66  Ваша оценка:

  Глава 1
  
  Существует множество историй, начинающийся с пробуждения после попойки. Моя как раз из таких. Не буду утомлять вас обычными для подобных историй причитаниями насчёт собственного самочувствия в момент пробуждения, скажу лишь, что это было неприятно. Впрочем, я уже привык.
   - О, моя голова! - Я разлепил веки и кое-как приподнялся на локтях. На полу рядом с кроватью валялся, опустошённый перед сном, кувшинчик. - О-о! Голова моя!
   Я снова рухнул на подушку и потёр ладонями глаза. Теперь мне полагалось как можно скорее прочитать заклинание, дабы ликвидировать последствия вчерашнего одиночного загула. Бормотать заклинание пришлось минуты две, ведь пол литра эльфийского пойла - не шутка.
   На завтрак я спустился не особенно посвежевшим, но вполне дееспособным. Оказавшись в гостиной, я с удивлением отметил присутствие в ней Первого. Обычно Отаро просыпался на рассвете и в это время уже во всю работал.
   - С добрым утром, - хрипло поприветствовал я, усевшись рядом за стол.
   - Ты опять, - со вздохом констатировал он, хмуро разглядывая мою помятую физиономию. - И так уже каждый день!
   - Ничего не могу с этим поделать, - пожал плечами я.
   - Неужели так плохо?
   Я лишь невесело усмехнулся.
   А вот начиналось всё вполне хорошо. После разгрома ватарьего логова прошло около полугода. С тех пор я почти безвылазно сидел в Селении. И мне это нравилось - здесь как на курорте, где всё включено. Вкусная пища и отсутствие срочных дел благоприятно сказались на моём общем состоянии. Не то, чтобы я жаловался на здоровье, просто приятно отдохнуть от волнений и суеты. И всё было бы прекрасно, если бы не последствия моего контакта с Алтарём. Причём я говорю не о последнем контакте. От того раза, правда, у меня только совершенно гладкие ладони остались - на вновь наросшей коже не было никаких линий, но это всё ерунда. Дело в том, что участились кошмары, появившиеся после обряда над осколком. Вот так вот, постепенно они стали сниться мне еженощно.
   Что я только не перепробовал, чтобы вернуть себе здоровый сон! И заклинания придумывал и специально себя утомлял, даже в отчаянии проглотил какую-то настойку, предложенную целительницей (о чём в последствии сильно пожалел). И только пьяное забытье позволило мне хоть как-то отдыхать - надравшись, я вообще никаких снов не видел. И всё же это были лишь полумеры, и с обрушившимся на меня недугом нужно было что-то делать.
   - Нужно что-то с этим делать! - Воскликнул Отаро, вскочив из-за стола. - Если и дальше так пойдёт, ты себя изведёшь!
   - Знай я, что делать, ты уж не сомневайся - сделал бы! - Проворчал я.
   - Если ты сам не знаешь, как это вылечить, нужно обратиться к специалисту!
   Я даже чуть отстранился от вставшего рядом Первого.
   - Нет! Я больше к ней не пойду! Меня после прошлого раза три дня подряд выворачивало!
   - Я говорю не о Мриам, а о настоящем специалисте в таких делах!
   Я недоверчиво взглянул на эльфа.
   - О каком таком специалисте? Почему я раньше о нём не слышал?
   - Да я сам только недавно узнал! Я с твоей проблемой к Паккарду обратился, ну он мне и присоветовал...
   - К Паккарду? - Удивился я. - Да у него самого в мозгах не пойми чего!
   - Именно поэтому мне показалось, что он сможет помочь.
   - И что он присоветовал?
   - Сказал, что тебе необходимо обратиться к гуру Сяо.
   - К кому?
   - К гуру Сяо, - по слогам повторил Отаро. - Это старый отшельник, который разбирается в подобных делах.
   - И где этот гуру-мозгоправ обретается? - С возросшим интересом спросил я.
   - По словам Паккарда, в какой-нибудь глуши на Восточном Континенте. - Пожал плечами эльф.
   - Запоминающийся адресок, - тут же сник я. - А что, никого поближе нет?
   - Не думаю, - признался Первый, - я бы знал. Ну, так как, будешь этого гуру искать?
   - Его можно полжизни искать.
   - Но ведь ты странник! Да и засиделся ты уже на одном месте, я же вижу! Пора тебе немного постранствовать, развеяться!
   - Это ты меня, таким образом, пытаешься, наконец, из Селения вытолкать? - Не без обиды, огрызнулся я.
   - Эзи! - Строго сказал Отаро и посмотрел мне в глаза. - Не говори глупостей, ты всегда здесь желанный гость! Но... мне больно смотреть, что с тобой твориться! Ты просто обязан разобраться с этими снами! Да и...
   - Что?
   - Ты слишком деятельная натура, чтобы прозябать в нашей глуши, вот что!
   - Ерунда... - отмахнулся я.
   - Нет, не ерунда! Ты и сам это прекрасно знаешь! Рано или поздно, ты всё равно ушёл бы, так сделай это сейчас, пока есть подходящий повод!
   Как ни крути, а эльф со всех сторон прав. Как всегда. Безделье - это, конечно, хорошо, но и оно надоедает. У меня нет в Селении никакой работы, я живу на всём готовом и иногда развлекаю эльфийских малышей своими сказками - и это всё, чем я в последнее время занимаюсь. Мне даже со своим Даром развернуться негде! Разве это жизнь для полноценного чёрного колдуна? Да мой папаша в гробу перевернулся бы, увидь он, в какой идиллии я прозябаю! То есть, если бы у него был гроб. Почему-то, хоронить поверженных чёрных колдунов у благородных сэров и их белых приспешников не в чести. Хотя, в случае с отцом, это значения не имеет - его останки погребены под развалинами его рухнувшей Башни Мрака. Он специально заколдовал её на разрушение после собственной гибели, чтобы врагу нечего было смародёрить. Ну и я, до кучи, наследства лишился. А там была такая библиотека...! Так, отвлёкся малость. Короче, если бы он это увидел, то заворочался бы под своей башней.
   - Ты прав. Завтра отбываю. - Решил я.
   - Что, так скоро? - Опешил эльф.
   - А чего тянуть то? Раньше начну, раньше закончу.
   - Но... завтра рейнджеры в Сорей не плывут!
   - А они то здесь, каким боком?
   - Ну как... - Замялся Первый, удивлённый тем, что я не понимаю какие-то очевидные для него вещи. - Тебе же в Сорей надо! А там ты себе судно до Восточного Континента найдёшь.
   - Ха, - улыбнулся я, - мореходство - не мой метод.
  
   На следующий день отбыть не удалось. Отаро уговорил меня задержаться на пару деньков, чтобы собрать всё необходимое в дорогу. Правда я попытался заверить его, что всё необходимое при мне, но он ответил, что хоть я и странник, но путешественник из меня хреновый. Мне пришлось согласиться с этим утверждением, как только я увидел, что именно эльфы мне насобирали.
   Гельма пошила куртку из волнубусовой кожи, не забыв сделать внутренние карманы и петельку, чтобы я мог носить магическую монтировку подмышкой. Палвин сковал мне отличный охотничий нож. Хотя, на мой взгляд, он являлся настоящим тесаком с хищно изогнутым лезвием и был ненамного короче моего старого меча, находящегося теперь во владении у кузнеца.
   Айвел насобирала мешочек полезных травок, а Вентис подарил совершенно бесполезный, но прикольный амулетик из чёрного дерева, вырезанный в виде черепка. Я тут же повесил его на шею - для антуража - и тепло поблагодарил эльфа.
   Кайрил собрала мне на первое время свёрток с сухим пайком.
   Последним подарок вручал Отаро.
   - Лишним не будет, - сказал он, протягивая круглую фляжку. - Эльфийский самогон, тройная перегонка, один глоток и можешь спать, не опасаясь кошмаров. Главное - не пей, если не ночуешь в безопасном месте.
   - Спасибо, - улыбнувшись, сказал я, убирая флягу в свою сумку. - Действительно, лишней не будет.
   Потом мы отправились на Ту Самую полянку. Провожало меня довольно много эльфов, но до самой полянки дошли только четверо: Отаро с Кайрил, да Айвел с Вентисом. Там я начал создавать свой второй в жизни сверх-пространственный портал. Руку я в этом деле пока не набил, потому возился несколько минут. Когда было готово, повисла напряжённая тишина. То, что можно сказать, было сказано на вчерашней прощальной вечерухе. Сейчас же эльфы смущённо топтались на месте, грустно смотря на меня своими большими глазами.
   - Да ладно вам, успеете ещё наглядеться. Я же не навсегда ухожу! - Нарушил молчание я.
   - Действительно. - Поддержал меня Первый. - Ты обязательно вернёшься!
   Он приблизился и взял меня за руку.
   - Удачи тебе, странник Эзи, - произнёс он, крепко сжав мою ладонь, затем неожиданно усмехнулся. - Если бы ты уплывал с рейнджерами, мне было бы спокойней. На корабле хоть точно знаешь, куда прибудешь. - Он недоверчиво покосился на портал за моей спиной. - А так даже попутного ветра не пожелаешь.
   - Можешь пожелать попутных мельчайших частиц пространственной материи, - ответил я, подходя к порталу. Остановившись у самой его поверхности, я обернулся и помахал провожавшим рукой. - Бывайте ребята! Простите, если что не так! Не поминайте лихом! Пишите письма мелким почерком! Ну... вы меня поняли!
   И я решительно перешагнул межпространственную границу.
  
   Да, всё же торопиться не следовало. Даже не проверил куда выхожу! На этот раз до нужного континента я не долетел. Не хватило каких-то нескольких тысяч метров. Вывалившись из портала, я ухнул в воду. Надо заметить, что такая резкая смена среды обитания вполне может сбить с толку. Именно поэтому, я успел изрядно наглотаться солёной воды, после чего всплыл на поверхность и отплевался.
   Море (или океан, в зависимости от того, с какой стороны континента я появился) было неспокойно. Небо покрывали свинцовые тучи, но дождя не было. Я болтался на волнах и никак не мог сориентироваться. Пришлось прибегнуть к одному из моих самых ненавистных способов передвижения и прошептать заклинание левитации. Взмыв примерно на метр над волнами, я тут же сжался из-за пронизывающего холодного ветра. Казалось, он дует ото всюду. Тем не менее, я начал совершать медленный разворот. Вскоре мне удалось разглядеть берег. Он оказался ближе, чем я ожидал, и это меня несколько взбодрило. Я медленно, но уверено полетел к суше.
   Преодолев треть пути, я заметил невдалеке покачивающееся на волнах судёнышко с мачтой со спущенным парусом. До него было ближе, чем до берега, поэтому я решил сменить курс. Уж очень мне надоело летать. К тому же, на этом ветру было так холодно, что я беспрерывно стучал зубами.
   Через несколько минут я остановился рядом с небольшой рыбацкой лодкой. На ней суетились два человека, один помоложе, второй постарше. Оба были одеты одинаково - в коричневые халаты до колен и без рукавов, подпоясанные широкими матерчатыми лентами такого же цвета. Обуви и штанов не было. У того, кто помоложе, длинные волосы были собраны на затылке в хвостик и подвязаны куском верёвки, у другого вообще волос не было. И оба местных жителя отличались, непривычной для меня, узкоглазостью.
   Я с любопытством их разглядывал, а они, в свою очередь, совершенно меня не замечали, занятые со своей сетью.
   - Эй, муж-ж-жики! - Позвал я. - Д-д-до б-б-берега н-не п-п-под-дбросите?
   Наконец, рыбаки изволили обратить на меня внимание и... застыли с разинутыми ртами. Я вполне мог их понять. Не каждых день встречаешь парня в странной одежде, прижавшего колени к груди, обхватив их руками, висящего при этом в воздухе и дрожащего всем телом.
   - Что это, отец? - Срывающимся голосом спросил тот, который с хвостиком.
   - Водный демон... - выдохнул лысый и прыгнул за борт.
   - Спасайся! - Прокричал он, уже успев отплыть на несколько метров.
   - А он-н-но т-т-тебе н-надо? - Спросил я, вовсе не желая разбираться с лодкой в одиночку, но ответом мне был всплеск. Торчащий хвостик быстро удалялся вслед за лысиной.
   Я покачал головой - местные оказались отменными пловцами. Я плавно опустился на палубу, первым делом вытолкал за борт наполовину опущенную сеть и тесаком обрубил удерживающие её верёвки. Теперь следовало заняться парусом. Варварская конструкция оказалась достаточно проста в использовании и, через несколько минут, косой грязно-серый парус уносил меня прочь от суши. Пришлось читать заклинание, изменяющее направление ветра, после чего лодка, совершив плавный поворот, двинулась в нужном мне направлении. Плыл я не особенно быстро - сопротивление дующего с берега ветра было слишком сильным, а если бы я ещё и свой ветер усилил, мачту вполне могло оторвать, возможно даже с "мясом". Слишком уж хлипкой казалась рыбацкая лодчонка, чтобы на ней со стихией соревноваться. Однако теперешнее моё продвижение было куда более быстрым, чем полёт.
   Воспользовавшись появившимся свободным временем, я решил немного согреться. Создав обычный боевой огненный шар, я повесил его перед собой, вытянул над ним руки и направил разогретый им воздух в свою сторону. Постепенно меня обволокло тепло. Вокруг моей фигуры образовался кокон из тёплого воздуха. Процедура согревания потребовала изрядной доли силы, но оно того стоило! Не хватало мне ещё простудиться! Простуда, конечно, заболевание не смертельно опасное, но заклинаний для лечения подобных болезней не существует. Зельем лечить - это пожалуйста, с десяток разных наделать можно, хоть глотай, хоть в различные места капай, а вот чтобы наколдовать - ни в какую! К тому же, эта зараза здорово снижает боеспособность. Попробуй, подерись, когда башка болит, под носом хлюпает и общее ощущение такое, будто тебе лицо оттянули и узлом завязали. При такой жизни как у меня и эта болезнь вполне может окончиться летальным исходом. Поэтому, сил для профилактики заболевания я не жалел. И без того не в лучшей форме.
   Вскоре стало возможным полюбоваться на береговую полосу, и первым, что я углядел, были деревянный причалы и множество пришвартованных к ним лодок вроде моей. Дальше шёл холм, застроенный небольшими хижинами. Холм был не пологим, а ступенчатым. На трёх широких "ступенях" и разместились жилища. На вершине холма расположилось самое большое здание, опоясанное высокой стеной. Так как ворот я не увидел, то сделал вывод, что ко мне обращена отнюдь не фасадная сторона этого строения.
   Подплыв ближе, я вполне чётко разглядел небольшую толпу, собравшуюся на площади перед причалами. Что можно сказать о явно поджидавших меня людях? Ничего особенного. Серость, типичные крестьяне, не лишенные, правда, местного национального колорита. Это наспех собранное ополчение было одето в разномастные халаты неприметных тонов, некоторые нацепили на ноги деревянные сандалии. Вооружение они имели такое же необычное. Вообще, всякий приличный крестьянин, случись чего, сразу берётся за своё любимое орудие трудопроизводства, если, конечно, смелости хватит. Стоящие передо мной люди исключением не были. Некоторые воинственно потрясали мотыгами, некоторые серпами, похожими на уменьшенные косы. Несколько человек вооружились какими-то штуками, напоминающими цеп. Только две короткие палки, соединённые друг с другом то ли шнуром то ли чем-то ещё, были одинакового размера и выглядели увесистыми.
   Когда лодка поравнялась с причалом, я убрал ветер. Парус резко обвис, и скорость уменьшилась, но судёнышко по инерции продолжало движение. Не дожидаясь пока оно остановится, я перепрыгнул на мостки причала и зашагал к встречающей меня делегации. Сойдя с деревянного настила на землю, я остановился, скрестил руки на груди и оглядел толпу строгим взглядом выражающим: и что это вы тут собрались? Толпа дружно отодвинулась от меня на пол шага. Вообще, разглядев людей поближе, я понял, что настроены они были не более воинственно, чем мои знакомцы с лодки. Но хоть меня и побаивались, но настороженности не теряли - сжимали своё "оружие" вполне уверенно.
   Молчание затягивалось, никто не решался со мной заговорить. Я тоже не горел желанием общаться со сбродом, но и топтаться на берегу мне наскучило. Я нахмурил брови и спросил:
   - Ну и?
   Ответа не последовало, но толпа отодвинулась на вторые пол шага. Мне стало интересно, что будет, если я пойду им на встречу? Может просто разбегутся? Или, всё же, в драку полезут? Мне, в принципе, было всё равно - пара заклинаний и путь свободен. Конечно, смертельные заклинания на местных трудягах я использовать не стал бы, но успокоил бы их надолго.
   Тем временем, по толпе прошло шевеление. Народ озирался куда то вправо. Я посмотрел в этом направлении и увидел, бегучих со стороны хижин, людей. Их было трое, и приблизились они довольно быстро. Двоих я узнал - те самые пугливые рыбаки. Третий, скорее всего, считался здесь за старшого. Во всяком случае, выглядел он соответствующе - высокий старикан с зачёсанными назад волосами и аккуратно подстриженной бородой. Одет он был в лёгкие пластинчатые доспехи из... непонятно чего (наверное, какая-то кожа), скреплённые по бокам и на плечах жёлтыми ленточками. Оружие он тоже имел вполне профессиональное, но мной раньше не виденное. Это было что-то типа копья, с устрашающего вида клинком вместо наконечника. Под самым клинком развевались ярко-жёлтые ленты.
   - Это не может быть водный демон, - заявил старик, разглядывая меня с не меньшим интересом, чем я его.
   Лысый мужичок подобрался вплотную и что-то яростно зашептал ему на ухо.
   - Да ну брось! - Отмахнулся от него этот старый вояка. - Что ж я, водного демона от человека не отличу! Кожа у него не синяя, перепонок меж пальцами нет, да и рогов что-то не замечаю! Какой же демон без рогов?
   Лысый опять собрался что-то нашептать, но был резко оборван.
   - Хватит! И так мне всё ухо своими слюнями забрызгал, идите к остальным, сам здесь разберусь.
   Погрустнев, лысый потрусил в сторону толпы, хвостастый, безвольно опустив плечи, последовал за ним. Старик же бодрым шагом двинулся ко мне и остановился, не дойдя пары метров.
   - Здравствуй, юноша, не поведаешь ли, кто такой будешь?
   - Сам то кто? - Недовольно спросил я.
   - Я староста этой деревни Шень, - представился старик, не обратив внимания на мою напускную грубость. - Так кто же ты? И что тебя к нам привело?
   - Я обычный, ничем не примечательный странник, - туманно ответил я.
   - Не примечательный, говоришь? - Хитро прищурился Шень. - А над морем летал?
   - Летал. - Кивнул я.
   - И выглядишь ты как чужеземец, а чужеземные корабли досюда с роду не доходили. Уж не своим ли ходом ты к нам... прилетел.
   - Типа того.
   - Ну вот! А говоришь не примечательный! Так что ты у нас делаешь?
   - Вот конкретно от вашей деревушки мне ничего не надо, если у вас, конечно, не проживает человек, которого я ищу. Правда, это маловероятно.
   - А кого ты ищешь?
   - Да есть тут один. Статус - гуру, отзывается на имя Сяо. Может, слышал о таком.
   - Нет, - озадаченно помотал головой Шень, - гуру у нас точно не живут, а про этого Сяо я и слыхом не слыхивал.
   Я, в общем, и не надеялся, что мне с ходу повезёт. Хотя, если бы он знал про Сяо, я бы посчитал это крайне тревожной закономерностью. В прошлое моё прибытие на чужой континент, на меня налетела израненная эльфийка, что дало мне возможность сдружиться с местными эльфами. И, узнай бы я сейчас, в каком направлении топать, не смог бы избавиться от ощущения, что всё идёт слишком хорошо. А как говориться: если всё идёт хорошо, значит, ты что-то пропустил. Самые неприятные неприятности имеют свойство случаться неожиданно и с неожиданной же стороны.
   - Понятно, - протянул я. - А у вас тут трактир имеется?
   - Трактир? - Переспросил Шень.
   - Место, где можно заказать пожрать и, желательно, снять комнату на ночь, - уточнил я.
   - Так тебе нужна гостиница или чайный домик! - Догадался староста.
   - Вот, вот.
   - К сожалению, наша деревня слишком мала и расположена далеко от основных трактов, поэтому и гостиница нам без надобности. - Грустно объяснил старик. - Но, если хочешь, можешь погостить пока у меня. Ужином и ночлегом я тебя обеспечу.
   Было самое время, чтобы озаботиться и тем и другим, потому как солнце уже начало заходить. Непривычно, конечно, ведь для меня утро было совсем недавно, но эти часовые пояса...! Короче, предложение старосты я принял, после чего тот, для начала разогнав толпу, повёл меня к себе.
   Жил он не в том большом строении с оградой, как я поначалу подумал. Оказалось, что эта гасиенда принадлежит местному мелкому феодалу, хозяину деревни. Сам же Шень обитался в одной из хибар. Перед домом старосты нас встретила пухлая пожилая женщина. Она просеменила к Шеню и, уперев глаза в землю, коротко поинтересовалась:
   - К нам гость, муж мой?
   - Да, подай нам поесть и чаю не забудь.
   Женщина ответила коротким кивком, отодвинула от стены панель и прошла в дом. Мы вошли следом, предварительно разувшись на пороге. Шень просто скинул свои сандалии, а вот мне пришлось повозиться с сапогами.
   Обстановочка внутри была та ещё. Длинный стол у дальней стены - видимо для готовки - небольшая печь и полки с посудой, низкий широкий столик посреди комнаты, сундук у единственного окна и две сложенные циновки в углу. И всё. Однако, неприхотлив народ в быту. У меня в Хилзготе крестьяне позажиточней были.
   Облокотив своё оружие о стену, староста сел на колени перед столом и сделал приглашающий жест. Сидеть на коленях на жёстком деревянном полу желания не было, поэтому я устроился по-простецки на собственной сумке, благо там ничего острого и хрупкого не держал.
   - Так как, говоришь, тебя зовут? - Тут же приступил к дальнейшим расспросам старикан.
   - Можешь звать меня просто странник, - недовольно ответил я.
   - Но это... не имя!
   - Зачем тебе знать моё имя, если я завтра свалю отсюда? Кстати, не подскажешь, как добраться до ближайшего города?
   - До города отсюда далеко. Сначала надо идти по дороге, что ведёт от поместья господина Фу-Хоня, пока не выйдешь на тракт, а там уже по прямой до столицы провинции.
   Я хотел, было, поподробнее расспросить об этой столице, но тут поднесли ужин. Передо мной на подносе стояло блюдо с запечённой рыбиной и миска с рисом. Ну и ещё две деревянные палочки в качестве столового прибора. Я глянул на Шеня, тот управлялся с этими палочками с завидной ловкостью.
   Я попробовал поковырять ими рыбину, потом подцепить немного риса, но чуть не сломал пальцы и принялся действовать руками. Покорно стоящая подле стола жена старосты чуть заметно поморщилась, но на местный этикет мне было наплевать - после водных процедур и всего остального, жрать хотелось немилосердно.
   Под конец нам подали две неглубокие чашки с зелёным чаем.
   - Пусть твой поиск завершится успехом, странник! - Изрёк Шень, приподняв двумя руками чашку, и сделал маленький глоток.
   Чай я не очень люблю, но тут, почувствовав его аромат, не удержался и попробовал. Как оказалось, зря. Не успел я высказать одобрение по поводу напитка, как перед глазами поплыло. Сразу переполошившись, я вскочил на ноги, которые меня уже не слушались. Я попытался развернуться к выходу, но спотыкнулся ватными ногами о собственную сумку, после чего, потешно размахивая в воздухе руками, повалился на пол и отключился.
  
  Глава 2
  
  Расплата за ошибки приходит всегда. Она неминуема. Вот теперь и мне досталось. Живя у эльфов, совсем отвык от элементарной осторожности, даже не проверил то, чем меня угощали! И намерения хозяев отследить не попытался! Вот за свою беспечность и расплачиваюсь.
  Всё-таки беззаботная жизнь здорово расслабляет. Где теперь моя хвалёная подозрительность? Ну, ничего, раз ещё жив, наверстать не проблема. В пользу того, что я жив, говорила болезненная ломота во всём теле и ужасное жжение в горле. Однако, знатно меня травонули. Поначалу я даже пошевелиться не мог. Но вот собрался с силами и открыл глаза. Огляделся. Как бы странно тюремная камера не выглядела, узнаётся она легко - холод, решётки и стены из грубо отёсанного камня. Правда вместо обычных ржавых металлических прутьев в глаза сразу бросилась решетка, смонтированная из - как ни странно - дерева. На мощных рамах крест-накрест переплетались не менее мощные на вид, широкие планки, образуя квадратики со стороной сантиметров в десять. Каменный пол в моей клетке был скудно присыпан соломой.
  Вообще, как следует оглядевшись, я понял, что нахожусь в обычном большом подвале с оборудованными в нём камерами, которых было всего три. Я сидел в центральной. Справа кто-то ворочался и сопел, левая пустовала. Остальное пространство было занято винными бочками и какими-то ящиками. Освещалось всё это тусклым светом немногочисленных факелов, развешанных по стенам. Короче, довольно унылое местечко, задерживаться в котором мне совсем не хотелось. Достав из-за пазухи монтировку, я решил использовать её по прямому назначению. Надо заметить, что изъять у меня особо ценные предметы просто невозможно, заклинание я на них наложил что надо - чужой глаз не заметит, чужая лапа не сгребёт. Таким образом, при мне, кроме монтировки, осталась фляжка и кошель с валютой. А вот сумку, тесак с ножнами и сапоги кто-то нагло притырил.
  Мысленно сказав себе, что своё завсегда сумею найти и возвернуть, я приблизился к решётке и почесал изогнутым концом фомки за ухом. Дерево было старым, но отнюдь не трухлявым. Время, казалось, его только закалило. Хмыкнув, я прошёл сквозь решётку и, шлёпая босыми ногами по полу, направился в сторону ближайшей бочки, поигрывая монтировкой.
  Подобрался к цели вплотную, поддел крышку инструментом, резко нажал. Крышка поддалась легко и, откинув её, я, сложив руки лодочкой, зачерпнул заветную влагу. Винцо оказалось слабеньким и немного кисловатым, но это не важно - бедное горло требовало срочного вливания жидкости. Если бы выбор зависел от меня, я бы ублажил его пивком, но, как говориться, за неимением... Не чай, и на том спасибо.
  Вволю напившись, я утёр рот рукавом и громко выдохнул.
  - Эй, друг, как ты выбрался? - Донесся из занятой камеры удивлённый возглас. - Слушай, дай попить! Мне кроме дурацкого чая и риса сюда ничего не носят!
  Я сочувственно покачал головой.
  - Да, от чая ничего хорошего не жди, - подойдя к решётке и тщетно пытаясь разглядеть своего собеседника, протянул я. - За что лямку тянешь, любезный? Спёр чего, али сдушегубствовал?
  - Если бы, - вздохнули за решёткой, - за любовь сижу.
  - Что, насильник?
  - Да какой я тебе насильник?! - Взвился субъект. - Я жертва обстоятельств! Ну, подумаешь, на меня девка здешнего хозяина запала! Я же ничего такого не хотел! Да и не успел, если быть точным! Как через стену перебрался - сразу сцапали, будто ждали!
  - И теперь сидишь, значит? - Хмыкнул я.
  - Сидеть мне недолго осталось, - обречённо донеслось из камеры. - Обещались на днях меня того...
  - Через что?
  - Что через что?
  - Ну того, через что? Вешать будут или башку рубить?
  - Резать.
  - Вены?
  - Хуже - хозяйство.
  - Так тебя кастрировать собрались?!
  - Ага. Говорят, блудником меньше будет. - Мрачно усмехнулся заключенный и тут же сорвался на крик:
  - А я не блудник! Я просто мимо проходил, а тут эта своими прелестями трясёт да глазки строит! Вот я и повёлся!
  - То есть, ты не местный, - заключил я.
  - Я путешествую с Великой Миссией! - Высокопарно произнёс узник.
  - Представь себе, я тоже, - пробормотал я, после чего запустил руку через решётку, ухватил своего собеседника предположительно за рукав и перетащил прямо сквозь деревянные планки.
  Паренёк лет шестнадцати еле удержался на ногах от моего рывка. Его довольно смазливое лицо, с хитрющими узкими зенками и следами недавних побоев, выглядело донельзя ошарашенным. Длинные чёрные волосы были собраны на затылке в растрепавшийся пучок. Одет же он был в тёмно-синий короткий халат с рукавами, перехваченный широким жёлтым поясом, серые мешковатые штаны до колен и популярные здесь деревянные сандалии.
  - Ч-что ты сейчас сделал? - Нервно заозиравшись по сторонам, спросил он.
  - Ну, ты ведь сам попить просил, а никакой подходящей ёмкости, чтобы её в твою клетку протиснуть я здесь не наблюдаю.
  - Да, точно, - с интересом разглядывая меня, кивнул он.
  Затем, видимо налюбовавшись моей персоной, он кинулся к бочонку и опустил в него голову. В этой позе он простоял не менее двух минут, и я начал опасаться, не утоп ли он там на радостях, но при моём приближении он вынырнул и громко втянул в себя воздух. Постоял, отдышался, после чего снова повернулся ко мне.
  - Ты чародей! - Обвиняюще тыкнув в меня пальцем, произнёс он.
  - Что так заметно? - Притворно ужаснулся я.
  - Как ты сюда попал? Ведь всем замеченным в чародействе запрещено попирать своими ногами земли Повелителя Драконов!
  - Это почему запрещено? - Возмутился я.
  - Понятия не имею, - пожал плечами малолетний узник. - Несколько лет назад вышел указ, гласящий, что все чародеи, обнаруженные в Краю Драконов, должны быть схвачены и переданы местным мандаринам.
  - Кому-кому? - Переспросил я, полагая, что не расслышал.
  - Мандаринам. Это высшие чиновники Повелителя Драконов! И что они с ними делают никому не известно.
  Значит, меня схватили, чтобы передать каким-то там мандаринам. Что-то нынешнее путешествие у меня с самого начала не заладилось. Сначала недолёт этот, потом оказывается, что здесь магов не жалуют, причём, как я понял, всех без исключения, вне зависимости от цветовой принадлежности. Эх, дикая страна - дикие нравы!
  - А сам то ты, жертва любви, кто будешь?
  Прежде чем ответить, паренёк поднял подбородок и расправил плечи. Внушительнее выглядеть он не стал, но представился, видимо, по всем правилам местного этикета:
  - Я монах из храма Грозовых Туч Ёсай Цинбо приветствую тебя э-э... чужеземец!
  - Эзи. Странник Эзи.
  - Необычное у тебя имя. Я на твоём месте не стал бы себя так называть
  - Оно с древнего диалекта переводится как перезрелый плод. - Уловив мой непонимающий взгляд, объяснил Ёсай.
  - Действительно? - Недоверчиво хмыкнул я.
  На старо луазском, моё сокращённое имя обозначало горе. А полное (Эзенгрин то бишь) - горе врагам моим. У папаши было чудное чувство юмора! Слава предкам, старо луазский вот уже пару тысяч лет, как мёртвый язык.
  - Что теперь будем делать? - Спросил монах.
  На монаха, как раз, он был похож меньше всего - его роже критически не хватало смирения и одухотворённости.
  - А что теперь? - Пожал плечами я. - Я пойду по своим делам, а ты к себе в клетку возвращайся. У тебя, вон, скоро серьёзная операция намечается.
  - То есть как? - Опешил Ёсай.
  - А в чём дело? - Невинно поинтересовался я. - Ты пить просил? Я тебя напоил? Чего тебе ещё надо?
  - Но мой... - Монашек залился румянцем, прикрыв ладонями пах. - Ты не можешь меня здесь оставить!
  - Ты думаешь?
  - Разумеется! Без меня, у тебя никаких шансов отсюда выбраться!
  - Я выбрался из клетки. Остальное - тоже не проблема.
  Ёсай ненадолго задумался, а затем на его физиономии появилась плутоватая ухмылка.
  - Тебе ведь что-то у нас нужно, не так ли? Думаешь, сможешь спокойно путешествовать по этой земле, не зная местных законов, обычаев и правил?
  - Никогда подобной ерундой не интересовался, - усмехнулся я.
  Конечно же, я слукавил. Управляя страной такими вещами просто невозможно не интересоваться, но тогда я был как бы по ту сторону всех законов и правил. Сейчас же, проводник из местных мне действительно мог пригодиться.
  - Да и какая от тебя может быть польза? Ты же, небось, и страны то не знаешь.
  - Это я не знаю?! - Возмутился Ёсай.
  - Ну... ты ведь монах. Разве вам не положено сидеть в своём монастыре, молиться и думать о всяком возвышенном?
  - Я странствующий монах! Мне положено бродить всюду в поисках Истины! Это моя Великая Миссия!
  - Неужели? - Я недоверчиво покосился на потрёпанного паренька. - И что это за Истина?
  - Понятия не имею, - пожал плечами тот, - учитель сказал, что когда я её найду, то обязательно узнаю. Да и зачем мне понадобилось бы её искать, если бы она была всем известна?
  - Логично. - Согласился я. - Значит, ты хочешь помочь мне в моём поиске?
  - Конечно! - Засиял как свежеотчеканенный золотой, Ёсай. - А что ты ищешь? Тоже Истину?
  - Нет, это было бы слишком невероятное совпадение. Мне нужно повидать одного местного гуру.
  -Я знаю многих гуру! - С энтузиазмом подхватил монашек. - Сам с некоторыми знаком, который тебе нужен?
  Похоже, чтобы избежать позорной экзекуции, парень был готов на всё. Ну... если не на всё, то на многое. Что и говорить, причина более чем объективная. Не люблю людей набивающихся в спутники, по каким то своим малопонятным целям. Нет к таким доверия, потому нет и спокойствия - приходится постоянно следить, кабы не отчебучили чего за спиной. А это очень отвлекает от основной задачи!
  - Его зовут Сяо.
  - Сяо? - Удивлённо переспросил Ёсай и надолго задумался. - Нет, это невозможно, - наконец заявил он, - я кое-что слышал о Сяо, но он фигурировал только в старых легендах! Это не настоящий человек, а всего лишь миф!
  - За любым мифом всегда стоит нечто реальное, - наставительно произнёс я. - А в легендах не сказано, где он живёт?
  - Не-е, - отрицательно мотнул головой Ёсай, - там говориться, что гуру Сяо - отшельник, способный помочь любому нуждающемуся обрести душевное спокойствие.
  Перед моими глазами встала ехидная физиономия нагло скалящегося Паккарда. Было бы разумно предположить, что глава Гильдии Рейнджеров просто не особенно удачно меня разыграл, но это соображение я отмёл сразу, и было тому целых две причины. Первая - шутником Паккард никогда не был и разыгрывать меня, ему вроде как и не за чем. Вторая - он не мог не понимать, во что выльется такая подстава.
  - Если предположить, что этот гуру существует, откуда начинать его поиски?
  - С мест, куда практически никто не ходит, - пытаясь казаться полезным, ответил монах.
  - И много у вас таких мест?
  - Да полно, - признался он, - страна то у нас горная, а люди больше на равнинах меж ними селятся. В горах только некоторые монастыри стоят, да малочисленные горные деревушки.
  - А сузить круг поиска никак нельзя?
  - Если только спросить у кого... - неуверенно пробормотал он.
  Я заинтересованно взглянул на монаха, отчего тот немного приободрился.
  - Только спрашивать надо у Мудрейших. Если кто-то знает, то только они.
  - Что за Мудрейшие?
  - Такой титул пожалован им самим Повелителем Драконов. Самые известные - это настоятель монастыря Низвергающейся Воды и гуру Лю. Но они не станут с тобой разговаривать, ты ведь чужеземец, да ещё и чародей.
  - Станут или нет, позже видно будет, ты лучше скажи, знаешь хоть где этих искать?
  - А что их искать, они никуда и не прячутся. Один в своём монастыре, у второго школа недалеко от Цунбея. Это столица Края Драконов.
  - Значит, утверждаешь, что поможешь мне добраться до Сяо?
  - Если он есть, мы его отыщем, - уверенно заявил Ёсай, косясь на свою камеру.
  - А как же твоя Истина?
  - Так одно другому не мешает! Может, мы и её по пути найдём!
  Похвальное рвение. Окажись я перед подобной проблемой, подписался бы и не на такое мутное дело. Только очень уж у него рожа пронырливая, неплохо было бы подстраховаться.
  - Ладно, уговорил. - Согласился я. - Пойдёшь со мной...
  - Ты не пожалеешь! - Радостно воскликнул он.
  - Конечно, - кивнул я и стремительно полоснул его по тыльной стороне ладони заточенным концом монтировки.
  - Ай! Ты чего!
  Я прошептал заклинание и монашеская кровь, оставшаяся на инструменте, засветилась, после чего исчезла.
  - Да я, собственно, ничего. Просто думаю, что лишние гарантии не помешают, так сказать для предотвращения возможных неприятностей. Пойми меня правильно, я сейчас тебе не угрожаю, просто ставлю в известность: если у тебя возникнет нестерпимое желание сдать меня этим вашим мандаринам или что-то в этом роде, там у тебя всё само отсохнет, - улыбнувшись, я выразительно скосил глаза вниз.
  Ёсай отшатнулся, инстинктивно прикрыв драгоценный орган руками.
  - Если ты будешь вот так направо-налево чародействовать, тебя мандарины и без лишних подсказок выследят!
  - Главное - прикрытые тылы. - Назидательно сказал я.
  В это время, послышался топот нескольких человек за дверью подвала и кто-то начал торопливо возиться с засовами. Монах опасливо покосился на дверь, потом перевёл испуганный, но полный надежды взгляд на меня.
  - К тебе или ко мне, как считаешь?
  - Вечером наказания не проводят, наверное, тебя проведать пришли.
  - Как раз вовремя! - Улыбнулся я. - Надеюсь, они знают, куда моё барахлишко подевалось.
  
  Слепой Ку пребывал в замешательстве, ему еще никогда не приходилось испытывать нечто подобное. Ощущение было такое, словно мозг пронзили раскалённой иглой. Полежав несколько минут и немного придя в себя, он встал с топчана и вышел из кельи. Ку жил в Горной Обители с детства и, несмотря на слепоту, легко передвигался по её запутанным коридорам.
  - Светлейший Танг! - Позвал он, выйдя в чудесный садик во внутреннем дворе.
  - В чём дело Ку? - Недовольно спросил старший мандарин провинции Цен-Ло.
  - Я почувствовал... почувствовал!
  Танг встрепенулся.
  - Что ты почувствовал Ку? - Пытаясь скрыть заинтересованность, спросил он.
  - Сильнейший выброс магии, Светлейший! В первый раз такое чувствую! Где-то недалеко, в нашей провинции, творилось очень сильное колдовство!
  - Сильное говоришь? Ты не мог ошибиться?
  - Я?! - Оскорблено воскликнул Слепой Ку.
  - Ох, да извини, - поспешил исправиться Танг. Всё-таки Ку был лучшим из всех, кто мог ощущать магическую силу. - Этот выброс был контролируемым или спонтанным?
  - Он имел определённую направленность, Светлейший.
  - Так что же это получается, у нас под боком, откуда ни возьмись, появился кто-то, способный управлять высшими магическими процессами? Но почему ты только сейчас его определил? Колдун такой силы одним своим присутствием должен был себя выдать!
  Ку лишь пожал плечами. Он знал точно: когда имеешь дело с магией, ни в чём нельзя быть уверенным полностью.
  - Ладно, придётся вызывать команду, пусть на месте разбираются. Сможешь указать точное место?
  - Смогу. Вот только не думаю, что обычная команда здесь справится. Кто бы там ни был, его магия очень агрессивна!
  - Как магия Хаоса? - Помрачнел Танг.
  - Именно, Светлейший.
  - Чтож, - после минутного раздумья произнёс мандарин, - спасибо тебе Ку за столь важные сведения, можешь идти отдыхать. А насчёт этого колдуна... думаю я знаю, кого за ним отправить.
  Стоило Светлейшему Тангу остаться в одиночестве, как на него нахлынули сомнения. Он не хотел задействовать Его, но выбора, похоже, не было.
  Молодой человек с неестественно бледной кожей и длинными чёрными волосами сидел в позе лотоса посреди своей кельи. Он уже почти отрешился от окружающего мира, когда раздался стук в дверь.
  - Войдите.
  - Добрый вечер, Красная Смерть, - поздоровался Танг.
  - Здравствуй, Светлейший.
  - Похоже, для тебя появилась работа.
  Красная Смерть посмотрел на мандарина своими пустыми, ничего не выражающими глазами, отчего тот нервно переступил с ноги на ногу.
  - Кого мне надо убить?
  - Ну почему сразу убить?
  - Каждое моё задание сводится к этому.
  - Ты сам его к этому сводишь!
  - Это самый простой способ решения проблем.
  - Для кого как, - передёрнул плечами Танг. - Короче слушай. Не знаю откуда, но появился на наших землях колдун, причём могущественный. Обладателей Дара мы, как правило, стараемся брать живьём, но конкретно этот колдун может оказаться слишком опасен. Знаю, ты наверняка уже записал его в будущие жертвы, но всё же попытайся его захватить. Его сила может быть нам полезна.
  - Я посмотрю, что можно сделать.
  - Вот-вот, посмотри, - поддержал Танг.
  - Надеюсь, он окажется действительно силён. Давно у меня не было стоящего противника.
  
  Примерно час спустя я сидел на большом дереве с раскидистыми ветвями и наблюдал за людьми, бегающими вокруг пылающей гасиенды. Низкий толстячок в жёлтом халате (он же местный феодал), истерично вереща, пытался организовать мужичьё для тушения пожара. Мужичье, правда, и само давно организовалось, а он лишь добавлял суматохи. Но это и неважно, они бы и с обычным пожаром не справились, а тут уж я постарался - колданул так, что мало никому не показалось.
  Спрыгнув с ветки, я довольно потёр руки и злодейски похихикал.
  - И что ты там устроил? - Уперев руки в бока, напустился на меня Ёсай.
  - Ну не мог же я так просто уйти! Они меня отравили, чуть не обокрали, да ещё собирались каким-то мандаринам на поругание сдать! Наплевали в мою чистую, невинную душу - тут ведь любой заведётся! Короче, сами виноваты, нечего хватать кого попало. Нарвались на меня, вот теперь пусть расхлёбывают!
  - А если кто-то пострадает? Ты подумал, что там полно ни в чём не повинной прислуги?
  - Представь себе, подумал. Даже меры соответствующие принял. Перед тем как огонь появился, волна вонючего дыма прошла, так что народ быстро на свежий воздух выскочил, зато от материальных ценностей там теперь мало что останется. - Объяснил я и, сощурившись, взглянул на монаха. - А чего это ты так переживаешь, уже забыл, что они тебе оттяпать собирались?
  - Не забыл! - Рявкнул он. - Только методы у тебя, знаешь ли...
  - Знаю. - Серьёзно кивнул я. - Методы суровые, но действенные. Для воспитательных целей самое то. И вообще, они не обсуждаются.
  Не слушая дальнейших возражений, я торопливо зашагал к дороге, так как ветер переменился, и дым начало сносить в нашу сторону. Шагать, кстати, было не особенно удобно - длинный грязно-белый халат постоянно цёплялся за жёсткую траву, да и в деревянных сандалиях я ходить ещё не привык. Да-да, пришлось таки нарядиться для маскировки, очень уж монашек на этом настаивал. Из вещей пришлось распрощаться только с сапогами, остальное было прикрыто просторным халатом, прекрасно спрятавшим и куртку и сумку с тесаком. Даже удобные эльфийские бриджи, благодаря своей короткости, не особенно бросались в глаза.
  То на что мы вышли, дорогой можно было назвать с большой натяжкой - две полузаросшие колеи и всё. Деревенька действительно стояла на отшибе.
  - И как тебя в этакую глушь занесло? - Поинтересовался я у Ёсая.
  - Мимо проходил, - буркнул тот.
   Я резко остановился, и монах, топавший следом, врезался мне в спину. На ногах он удержался только благодаря своему посоху, так же конфискованному ранее местными служителями произвола.
  - Я так понимаю, чтобы пройти тут мимо, нужно приличный крюк загнуть.
  - Никогда не знаешь, где тебе может открыться Истина! - Высокопарно начал мой новоявленный попутчик, но тут же стих под моим фирменным прищуром. - Заблудился я, - неуверенно проблеял он, но и такой ответ меня не устроил.
  - Мы ведь теперь одна команда, так? - Вкрадчиво спросил я, голосом, не терпящим возражений. Ёсай торопливо закивал головой. - Поэтому между нами не должно быть недомолвок. Так что, говоришь, тебя сюда занесло?
  - Ну... даже странствующим монахам необходимо хотя бы минимальное денежное обеспечение, - как бы оправдываясь, начал он, - а народ здесь, мягко говоря, неизбалован учениями. Представляешь, они до сих пор приносят духам дары и боятся демонов! Ну, вот я и решил сюда наведаться, дабы просветить...
  - Короче.
  - Несколько проповедей прочитать собирался. Среди народа, наша монашеская братия в большом почёте. И храм мой не из последних! Вот я и подумал: отчего со здешними рыбаками современной мудростью не поделиться?
  - Не за бесплатно, разумеется? - Уточнил я.
  - Как я уже говорил, в средствах мы ограничены, - вздохнул монах.
  - Ну и? Много успел наварить, перед тем как тебя загребли?
  - Да куда там? - Махнул рукой он. - Выступил разик перед причалами, заработал пару медяков, и в тот же вечер на ту девку наткнулся.
  - И часто ты подобным образом промышляешь?
  - Только если в такую глухую местность забреду, а в поселениях покрупнее, всё уже давно переделено, со своим учением не сунешься. Я как-то попробовал, еле ноги унёс!
  - Да у вас тут целая монастырская мафия! - Восхитился я. - Небось, храмы друг с другом в непростых отношениях. Грызутся за умы обывателей?
  - Не то чтобы грызутся, никто никому своё учение не навязывает. Однако, у кого больше приход, у того больше влияние.
  - Ага, а чем больше влияния, тем больше материальных благ!
  - Дело не в благах, - покачал головой Ёсай, - деньги лишь средство, способствующее развитию учения. Смысл существования храмов в бесконечном познании и совершенствовании своих учений!
  - Так это же какие-то философские школы получаются! Я то думал, что вы там молитесь всяческим божествам.
  - Божества у некоторых тоже есть. - Подтвердил монах. - И каждое такое божество символизирует какую-то идею. Регулярно молятся в основном послушники, да и то в свободное от работы время, а монахи, - тут он гордо выпятил грудь, - развивают учение с помощью раздумий, медитаций или добычи тех самых средств. Впрочем, везде по разному.
  - А ты, значит, Истину ищешь.
  - Поиск Истины - один из основополагающих принципов нашего учения!
  Монашек набрал в грудь побольше воздуха, видимо собираясь и меня к этому самому учению приобщить, но я подобными философскими (или всё же теологическими?) заморочками никогда не интересовали. Мне всегда вполне хватало умной мысли насчёт дерьма, которое случается в мире.
  - Время к ночи, - не дав Ёсаю продолжить, заметил я. Действительно, начинало смеркаться. Без сознания я провалялся почти день. - Не хотелось бы посреди поля устраиваться.
  - Будто у нас есть выбор, - обиженно пробурчал он, похоже, уязвлённый моим пренебрежительным отношением к его учению.
  - Ты в этой вашей столице бывал? Есть там приличные гостиницы?
  - Есть, конечно. Так то в столице!
  - Тогда предлагаю срезать путь! - Я упёр в лоб монаху указательный палец. - Закрой глаза и представь тихое местечко в окрестностях города.
  - Что ты...
  - Поколдую малость.
  - Не надо! И так уже сегодня наколдовал!
  - Не боись, это совершенно безвредное, но очень полезное заклинание. Так что, если не хочешь ночевать прямо здесь, делай, что сказано.
  Ёсай, для виду, ещё немного поартачился, но вскоре сдался и показал мне неплохое место для перехода. Удовлетворительно кивнув, я начал создавать портал. Удивительно, но на это ушло куда больше сил, чем обычно, да и портал получился какой-то хлипковатый. Немного померцав, он растворился в воздухе. Я предпринял ещё несколько попыток, которые прилично меня измотали, но результата не принесли.
  Теперь следовало задуматься. С порталами у меня проблем никогда не было, и быть не могло, значит, дело не во мне, а в окружающей среде. Я прикрыл глаза, сосредоточился и начал прощупывать пространство Даром, однако ничего необычного не заметил. И всё же, каким-то образом, получалось так, что порталы здесь не работали. Наверное, поэтому я и не вышел на самом континенте, а вывалился в воду. Теперь беспокоило меня только одно: природное ли это явление, или же искусственно созданное ограничение. Хорошо, если бы первое, однако с моим теперешним везением, рассчитывать на это не стоило. Значит, отталкиваясь от худшего, можно утверждать, что на Край Драконов наложены чары. Сколько сил потребуется, чтобы оплести всю страну, я не представлял. Когда я был королём, сделал нечто подобное для своего замка - неприятно было бы как-то поутру обнаружить в своей спальне портал с вылезающей оттуда геройской командой. Благодаря этим чарам, никто кроме меня не мог воспользоваться магическими переходами на территории замка. Без сомнения, чары полезные, вот только очень уж затратные, да и обновлять их приходилось, чуть ли не ежегодно.
  Видимо мои невесёлые мысли отразились на лице, потому как Ёсай, злорадно усмехнувшись, заключил:
  - Полагаю, нам всё же придётся ночевать тут.
  
  Глава 3
  
  Двое шли по пропыленной, широкой дороге. Один из них неприкрыто наслаждался свободой, радуясь ясному дню и свежему ветерку, дувшему в лицо, чем невольно раздражал второго.
  У Эзенгрина давно не возникало проблем со здоровьем. Да и какие проблемы, если живёшь в роскошном замке или уютном эльфийском домике, не особенно при этом напрягаясь. Однако стоило провести ночь на холодной и твёрдой земле, а потом полдня выбираться на относительно ровную дорогу, как последствия комфортной и небогатой на физические нагрузки жизни дали о себе знать. Болели мышцы и ныли суставы, но бывший король не спешил помочь себе магическим способом. Рядом с энергичным, бодрым и вполне довольным жизнью монахом, Эзенгрин чувствовал себя рохлей и неженкой, что его весьма задевало. Всё-таки сотни лет королевского быта, не только закалили характер, но и ощутимо ослабили организм. Эзенгрину-королю уже не приходилось влачить полулегальное существование, стараясь не привлекать внимания белых магов и так называемых героев, и не приходилось вступать с ними же в жестокие схватки, если внимание было привлечено. А вот до воцарения, он отличался завидной физической подготовкой и мог выкидывать финты не хуже любого акробата, причём без помощи Дара. Как бы эти навыки пригодились теперь, но слишком много воды утекло со времён последней тренировки. 'Вот и подтверждение тому, что нельзя полагаться на Дар абсолютно во всём', - ворчливо думал Эзенгрин, невольно завидуя выносливости Ёсая.
  Колдун всегда отличался своей изворотливостью, но по отношению к собственным промахам бал крайне упрям. Вот и теперь он, стиснув зубы и стараясь не обращать на жизнерадостного монаха внимания, упрямо топал по торговому тракту и был благодарен хотя бы тому, что подарок Отаро обладал неплохим эффектом при минимальной утренней отдаче, а то стало бы совсем худо. При этом Эзенгрин тщательно и вполне успешно скрывал от нового спутника свою слабость. Не пристало грозному чёрному колдуну жаловаться на усталость в ногах или боль в спине. Колдунам вообще не пристало жаловаться, за исключением случаев, когда общаешься с пленённым врагом. При этом жалобы должны иметь ярко выраженный иронический окрас и подаваться как изощрённые издевательства (если думаешь, что у тебя проблемы, то ты настоящих проблем в жизни не видел... вот у меня да: придворные - сволочи, верности не дождёшься, соседи наглеют, коррупция цветёт и пахнет, да куда там, воняет уже вовсю... крысы в подземелье, опять же, не кормлены, хотя, вот с этой проблемой ты можешь мне помочь...).
  Ёсай, тем временем, вообще ни о чём не думал, даже о своём любимом 'возвышенном'. Будучи странствующим монахом, он привык к длительным пешим переходам.
  - Скоро там эта деревня? - Пытаясь скрыть нетерпение, спросил Эзи.
  - Ещё два холма осталось, - бросил через плечо монах.
  Колдун мысленно застонал. Мало того, что значительную часть страны занимают горы, так ведь равнины тут и не равнины вовсе - сплошь в холмах, пологих и довольно длинных. Хотя, по словам Ёсая, большая часть обжитых территорий имеет всё-таки более однородный рельеф.
  - Ты уверен?
  - А то! Я эти места хорошо знаю! - Похвастался монах, после чего его лицо чуть заметно омрачилось. - Все деревушки облазил, а Истины так и не нашёл.
  - А пожрать ты там нашёл?
  - Этого сколько угодно. Пусть живут здесь не богато, но вполне сытно. Да и народ тут сочувствующий и беззлобный, угостят.
  - Надеюсь, они тут не настолько сочувствующие, как те рыбаки. Знаешь, застенок вместо кровати и баланда на угощение - не самое удачное проявление гостеприимства.
  - Всё будет в порядке, здесь в основном свободные деревни, без хозяев. То есть почти без хозяев - налоги властям провинции они всё равно платят. Ты главное не влезай со своим чародейством. И говорить предоставь мне. - Ёсай на секунду задумался. - И тебе надо немного сощуриться, глаза у тебя слишком уж необычные.
  Эзенгин тут же наградил его выразительным прищуром, отчего монашек сбился с шага.
  - Нет, лучше не стоит, - протараторил он, - так ещё хуже.
  - Ты главное не увлекайся своими учениями, - предупредил Эзи, - сначала харч достань, а потом всё остальное.
  Так уж получилось, что во время бегства из горящей гасиенды, о продуктовом запасе никто не подумал. Нет, Эзенгрин конечно помнил, что в сумке остался паёк от Кайрил, даже отметил его наличие, когда проверял найденные вещи, но...
  - Вот ведь сволочи, что не сожрали, то понадкусывали! Мало я им спалил, надо было и по причалам пройтись! - Разорялся колдун, когда пришло время завтрака.
   В действительности, полностью не было съедено ничего, местным эльфийские пирожки не приглянулись, но перепробовали они всё, что можно. Как полагал Эзенгрин, здесь постарались оголодавшие слуги или стражники, успевшие порыться в сумке до того, как о ней вспомнило начальство, и аккуратно сложившие всё обратно. Смена белья и коллекция полезных трав никого не заинтересовали.
  Эзенгрин же, мощным ударом ноги отправил свёрток с осквернённой пищей в продолжительный полёт, завершившийся в густых ветвях далёкого дерева, и не сожалел об этом, даже когда желудок жалобно заурчал от голода.
  
  До деревни, обещанной Ёсаем, оставалось совсем не много, но мы её ещё не видели. Шли мы по торговому тракту, хотя никаких торговцев я пока не заметил. Ни одной вшивой повозки. А вот придорожная шпана имела место быть. Они выскочили из кустов, росших по обе стороны дороги, и преградили нам путь. Я насчитал шестерых. Тут же по бокам появились ещё двое с луками, отрезая возможность побега. Впрочем, кто тут собирается бежать? Ага, Ёсай, как раз не прочь смыться. Судя по его реакции, ребята нам попались довольно серьёзные. Поняв, что скрыться не получится, мой спутник расставил пошире ноги, чуть согнутые в коленях, перехватил посох двумя руками и нахмурился. Такую позу можно было бы назвать угрожающей, будь он выше, шире в плечах и с мордой-кирпичом, но не обладая ничем из перечисленного, выглядел он довольно забавно, что и отметили местные разбойники дружным ржанием.
  - Что, сопляк, подраться захотел? - Выкрикнул верзила со шрамом на лысой черепушке и недостатком передних зубов. - Это хорошо! Жаль только нормальной драки не получиться! Мы вас сейчас в пыль вобьём!
  - У меня есть оружие и я умею им пользоваться! - Нахально выкрикнул Ёсай. - Подходи, если оставшихся зубов не жалко!
  Я удивлённо приподнял бровь. Монах явно провоцировал нападение, что само по себе глупо (в драке лучше всего нападать неожиданно, резко и первым), а с его комплекцией глупо вдвойне. Если, конечно он не является каким-нибудь мастером боевых искусств. Я слышал их на Восточном Континенте как грязи, но не подумал бы, что со мной путешествует один из них, хотя... я ведь с ним и двух дней не знаком. В любом случае, я решил не вмешиваться и посмотреть, что будет. Судя по самонадеянному виду монашка, он знает что делает.
  - Смелое заявление для такого сморчка! - Прорычал лысый, он же, скорее всего и главный, бандит. - Думаешь, сможешь справиться с нами этим прутиком?
  Лысый достал из-за спины косообразный серп, соединённый длинной цепью с металлическим шариком размером с кулак. На Ёсая эта штука впечатления не произвела.
  - Когда я говорил об оружии, я не посох имел ввиду! - Ухмыльнулся монах и развернулся ко мне. - Давай Эзи, сделай их!
  От подобной наглости, я оторопело застыл с открытым ртом. Реакция разбойников была более бурной - над дорогой раздался новый взрыв хохота. Ржали они долго, что называется, напоказ. Я как раз успел собраться и кинуть на монашка ну очень многообещающий взгляд. В ответ он лишь пожал плечами, продолжая лыбиться.
  - Эзи?! - Отсмеявшись, прогремел главарь. - Круглоглазого сморчка зовут Эзи?!
  Похоже, камень в мой огород. Нет, оскорбления меня особо не задевают. После общения с некоторыми слишком уж фанатично настроенными белыми магами, меня действительно трудно разозлить подобными примитивными оскорблениями.
  - И что же ты за оружие такое? - Недобро улыбнувшись, спросил главарь.
  - Массового поражения. - Предельно серьёзно ответил я.
  Видимо что-то разбойникам не понравилось в моём голосе, так как всё их веселье как ветром сдуло. Чуть ссутулившись, на полусогнутых ногах, они стали брать нас в кольцо. Я же подошёл вплотную к монаху и встал, гордо выпрямившись и сложив руки за спину.
  - Прежде чем вы начнёте предаваться бессмысленному насилию, я хотел бы прояснить одно обстоятельство. - Громко сказал я. - Понимаете ли, я только выгляжу как обычный паренёк, но на самом деле я очень брутальная и беспощадная личность.
  - Нет, ты не выглядишь обычным, - заметил главарь,- но не думаешь же ты, что мы побросаем оружие и побежим поджав хвосты?!
  - Было бы излишне самонадеянно так думать. - Согласился я. - Подобные вам не отступают из-за слов, иначе вас бы и этот монах разогнал. Возможно, неумение отличить пустой трёп от дельного совета ваш главный недостаток.
  - Что ты там несёшь, щенок?! - Нетерпеливо прорычал другой разбойник, рангом пониже, зато жутко лохматый.
  - Вот это я и имею ввиду, - покачал головой я, - утешает одно, когда вы все поляжете, я могу с чистой совестью сказать, что предупреждал.
  Стоило мне договорить, как на меня бросились сразу трое, в том числе и лохматый. Дальше всё происходило очень быстро. Для начала я подсечкой сбил с ног Ёсая и придавил его грудь ногой, чтобы не встал в самый неподходящий момент. А неподходящий момент настал тогда, когда я выпустил пару 'Лобзиков', один на уровне пояса, второй на уровне шеи. 'Лобзик' являлся боевым заклинанием, применяющимся, когда враги подобрались с разных сторон, и представлял собой окружность из быстро вращающегося сжатого воздуха, расширяющуюся от фигуры мага до диаметра в десять метров. Все разбойники находились в зоне поражения моих 'Лобзиков' и через мгновение распались на части - режет заклинание аккуратно и качественно.
  - А я ведь предупреждал, - хмыкнул я, презрительно оглядывая кучу расчленённых останков.
  Ёсай вывернулся из под моей ноги, поднялся и огляделся. Это он зря. Сдавленно всхлипнув, он понёсся к кустам, откуда появились разбойники, огибая лужи крови. Возможно, стоило поберечь хрупкую монашескую психику и решить дело менее... кроваво. Или хотя бы без расчленёнки. Но тогда мне и задумываться было некогда, я просто использовал наиболее эффективное заклинание.
  Когда побледневший монашек вылез из кустов, я уже успел прибраться. Теперь вместо тел на дороге остались лишь выжженные чёрные пятна.
  - Я же просил без магии! - Истерично закричал Ёсай. На лицо нервный срыв.
  - Сам виноват! - Отрезал я. - Нечего было спектакль устраивать! Кто кричал: сделай их?
  - Но я, же не думал...
  - Вот именно! В следующий раз подумай, глядишь - понравится.
  Монашек так жалостно на меня посмотрел, что я не сдержался и протянул ему флягу с эльфийским.
  - Не больше глотка, - предупредил я.
  Ёсай жадно приник к горлышку и сделал глоток. Один, но очень большой. Лицо стремительно сменило цвет с бледного на раскрасневшийся, а глаза округлились почти до стандартных - в моём понимании - размеров. Он торопливо вернул мне фляжку.
  - Из случившегося мы можем вынести три урока, - размеренным тоном произнёс я, пока он приходил в себя. - Первый - не импровизируй, не предупредив меня.
  Монах виновато склонил голову.
  - Вообще, это было довольно неплохо, но застало меня врасплох. Ладно, второй - всё же моя 'круглоглазость' э-э... бросается в глаза. К счастью это легко поправимо.
  Я продемонстрировал круглую соломенную шляпу, снятую с отсечённой головы, и магическим образом очищенную от крови и прочей грязи.
  - Ну как? - Спросил я, нацепив головной убор.
  - Глаза всё равно видно, - ответил, немного отошедший, Ёсай, - опусти к носу.
  - Тогда обзор ухудшится, - поморщился я и задумался. - А если так?
  Мысленно произнеся коротенькое заклинание, я провёл ладонью перед глазами. Верхнюю часть лица закрыла практически непроницаемая тень, которая под шляпой должна казаться естественной.
  - Что это? - Удивился монах.
  - Простая иллюзия, - пожал плечами я. - Теперь не видно?
  Он помотал головой.
  - Замечательно! Теперь третий урок - моё имя у вас всё же не звучит.
  - Я тебе так сразу и сказал, - напомнил Ёсай.
  - Ну да, а теперь я это познал на конкретном примере. С этого момента называй меня Зен.
  Зачем придумывать что-то новое, если можно пересократить старое?
  - Надеюсь, Зен никак не переводиться? - На всякий случай уточнил я.
  - Нет. Но оно очень похоже на распространённое имя Цзен. Может тебе лучше назваться Цзеном?
  - Мне и Зена хватит.
  
  Пожар стих только к утру. Потушить его своими силами оказалось невозможно, даже не смотря на то, что все женщины селения в срочном порядке были отправлены к местной святыне - каменному столбу с высеченными иероглифами - молиться Водному Духу.
  Шень смотрел на пепелище, в которое превратилась громадное поместье хозяина Фу-Хоня. Сам Фу-Хонь бегал вокруг размахивая руками и вопрошая, чем же он прогневил Духов. Его жена и три дочери испуганно жались к каменной стене, единственной уцелевшей части поместья.
  Никто и не заметил, как появился он. Высокий бледный юноша в длинном красном халате. Иероглиф, вышитый напротив сердца, и меч за спиной говорили о его высоком положении. Заметив пришельца, хозяин тут же подскочил к нему.
  - Сами Духи послали вас, мой господин, - затараторил он, - вы только посмотрите на это, посмотрите! Не осталось ничего, огонь уничтожил всё! Прогорел даже фундамент и подземные хранилища, а ведь они из камня! Я разорён! Как же мне теперь...
  Жалобные причитание резко стихли, после того как незнакомец неожиданно двинул Фу-Хоня кулаком в живот. Всхлипывая, он скрючился на земле.
  Красная Смерть огляделся и направился к Шеню.
  - Ты. Говори, что здесь произошло?
  - Пожар, господин, - смиренно ответил Шень, стараясь не смотреть в пустые холодные глаза незнакомца.
  - Очень странный пожар. Как он начался?
  - Никто не знает, господин. Как рассказывают, сначала появился зловонный дым, а потом уже и пламя. Откуда оно пошло неизвестно.
  Красная Смерь внимательно вгляделся в перемазанное сажей лицо старосты.
  - Где колдун? - Коротко спросил он.
  - Колдун, господин?
  - Нет сомнений, что причиной пожара стало злое колдовство. Так где колдун?
  - Да, - кивнул Шень, - Вчера под вечер со стороны моря появился странный молодой человек с широкими глазами.
  - Как он появился? - Заинтересовался Красная Смерть.
  - Рыбаки говорили, что он летел над волнами, а потом украл их лодку и доплыл до берега.
  - И что же вы сделали?
  - Опоили его сонной травой и передали господину Фу-Хоню. Он должен был послать сообщение о поимке странного человека.
  Красная Смерть хмуро кивнул.
  - Кто-нибудь видел его после начала пожара?
  - Нет, господин. Он был заперт в подвале, возможно, сгорел вместе с домом.
  - Сгорел в собственном пламени? - Насмешливо спросил Красная смерть. - Сомневаюсь. Вы осматривали его вещи?
  - При нём был только огромный нож и сумка с барахлом.
  - Как я понимаю, ничего из этого не осталось?
  - Ничего, господин.
  - Кто-нибудь с ним говорил?
  - Только я, господин.
  - И что?
  - Мне это показалось странным - он не сказал своего имени, просил называть странником.
  - Слишком уж часто звучит слово 'странный', - как бы про себя заметил Красная Смерть. - Что-нибудь ещё?
  - Да. Он искал одного человека. Его имя, - Шень нахмурил лоб, пытаясь вспомнить, - гуру... Сяо. Да точно, он искал какого-то гуру Сяо.
  - Сяо? - Удивлённо переспросил Красная Смерть. - Ты ничего не напутал?
  - Нет, господин, я абсолютно уверен.
  Расспросив старика относительно внешнего вида чужеземного колдуна, Красная Смерть покинул территорию сгоревшего поместья. Задание становилось более интересным, что крайне возбуждало молодого воина. Ему и раньше приходилось выслеживать не самых слабых колдунов, но вот с обладателем магии Хаоса он ещё не пересекался. Его переполняло предвкушение грядущей битвы, но он не был бы лучшим воином Края Драконов, если бы не умел сдерживать эмоции. И всё же, было кое-что, что смущало Красную Смерть. Зачем колдун ищет гуру Сяо? Неужели он действительно надеется найти этого полузабытого мифического отшельника?
  Отойдя подальше от деревни, он достал простенький деревянный свисток и дунул. Некоторое время ничего не происходило, но вскоре послышался шум гигантских крыльев, и перед ним приземлилось необычное существо. Оно напоминало огромную кошку с лисьим хвостом и орлиными крыльями. К его спине было прикреплено седло.
  - Здравствуй, дружище, - улыбнулся Красная Смерть и почесал своего хиданна за ухом. Хиданн по кличке Кузо был единственным дорогим для воина существом. - Лети домой, мне придётся попутешествовать пешком.
  Хиданн недовольно фыркнул.
  - Не обижайся, я должен постараться найти его след. Если что, я сразу тебя вызову.
  Кузо потёрся мордой о плечо хозяина, взмахнул крыльями и взлетел. Красная Смерть провожал своего питомца взглядом до тех пор, пока он не превратился в едва заметную на небе точку.
  Следы пребывания колдуна долго искать не пришлось - сразу за лугом, где кончалась жёсткая трава, он обнаружил истоптанный пятачок земли. Колдун явно провёл здесь ночь. Или всё же не колдун? Красную Смерть немного смутил тот факт, что, судя по следам, ночевал здесь не один человек, а скорее двое-трое. Мог ли ещё кто-нибудь идти тем же путём или колдун нашёл себе попутчиков? В любом случае нужно двигаться в сторону ближайшей дороги, кто бы здесь не ночевал, направились они как раз туда.
  
  - И это называется поле? - Изумлённо воскликнул я.
  По обе стороны от узенькой дорожки вдаль уходили неглубокие водоемы, из которых ровными рядами торчали какие-то растения.
  - Ну да, рисовое поле, - пожал плечами Ёсай, не совсем понимая причину моего удивления.
  - Рис растёт в лужах?
  - Как видишь. А у вас не так?
  - У нас? - Я задумался.
  Честно говоря, своих рисовых полей в Хилзготе не было, его привозили купцы, да и то небольшими партиями. Этот продукт особым спросом не пользовался.
  - Не знаю, - признался я. - Просто непривычно видеть такое вот поле.
  - Ты ещё рисовых террас не видел, - усмехнулся монах, - вот уж действительно впечатляющее зрелище!
  - Неужели? - Вяло отозвался я. - Скажи лучше, где эта деревня?
  - На другом конце этой дороги, идём!
  Ёсай прибавил шагу. Я без энтузиазма плёлся следом. И как только люди всю жизнь обходятся без порталов?! Им приходится сбивать в дороге ноги или отбивать зад о седло. О седло, наверное, ещё хуже, лошади - мерзкие создания. Конечно, умение ездить верхом для короля обязательно, но я им практически не пользовался, предпочитая порталы, либо кареты. По этой причине даже ежегодные Королевские Охоты проходили без моего прямого участия. Я лишь сидел в своём шатре и оценивал трофеи придворных.
  - Ну вот, мы и на месте! - Провозгласил монашек, когда мы вышли к скоплению ветхих хижин.
  Я огляделся. Честно говоря, эта деревня ничем от привычных мне не отличалась. За исключением архитектурных особенностей разумеется. А так вроде, как и везде: бегает чумазая ребятня, деловито прохаживаются мужчины и реже женщины. Ну и старики кое-где кучками сидят, перемывают косточки молодому поколению, куда уж без них.
  - И где тут можно провиантом разжиться? - Поинтересовался я.
  - Да хоть где! - Откликнулся монах. - Эй, любезный! - Окликнул он проходящего мимо весьма упитанного мужика.
  - Я тебя видел, - пробасил тот, без особого интереса разглядывая нас, - Ты вроде как монах какой-то?
  - Не какой-то, а Ёсай Цинбо, странствующий монах из храма Грозовых Туч! - Гордо представился Ёсай. - Я у вас несколько недель назад проходил.
  - Несколько недель, говоришь? - Нахмурившись, переспросил мужик.
  - Ну да! В общем-то, я хотел бы спросить...
  - Обожди, я щас плотника позову, у него спросишь, - перебил мужик и быстрым шагом удалился.
  - Слышь, а почему сразу плотника? - Не понял я.
  - Не знаю. Может он тут самый уважаемый... или самый щедрый...
  - Или самый крайний. - Заключил я и решил подождать плотника.
  Плотник явился не один, а в компании с вырывающейся из его хватки девицей. Увидев девицу, монашек стал ёще бледнее, чем после случая на дороге.
  - Он?! - Прорычал плотник.
  - Нет! Беги Ёсай, беги! - Выкрикнула девица и Ёсай побежал.
  Отпустив девицу, плотник с криком 'Стой, гад! Я тебе покажу, как девок портить!!!' припустил за ним. Оказавшись без поддержки, девица упала на колени и разрыдалась. На меня никто не обращал внимания.
  - Ну, дела! - Вздохнул я и подключился к погоне.
  Ёсай выбежал из деревни с противоположной стороны и понёсся через луг к начинающемуся лесу. С помощью магии, я довольно быстро нагнал вопящего на ходу плотника и хлопнул его по спине, отчего тот моментально заснул и распластался на траве. Как только выкрики нецензурного характера прекратились, монах обернулся, и, не заметив непосредственной опасности, сбавил темп. Я поравнялся с ним у самой кромки леса.
  - Ну ты, блин, даёшь! - Остановившись, напустился я на монашка. - У тебя что, в каждой деревне по бабе?! Видать, правильно тебя 'обезвредить' собирались!
  - Ничего не правильно! - Возмутился он. - Они сами ко мне лезут!
  - Рассказывай, - скептически хмыкнул я, успокаиваясь. - Мне-то по большому счёту плевать, что у тебя и с кем было, только вот мы теперь и без обеда остались. И почему ты сразу не предупредил, что у тебя в этой деревне такие 'родственные связи'?
  - А ты хоть знаешь, сколько в округе деревень, и как они похожи? А что до еды... может, сам сходишь?
  - Ага, так мне и дадут! Потом догонят и ещё дадут! Пол деревни видело, как мы по улицам круги нарезали, а когда хватятся плотника, глядишь, лес прочёсывать начнут.
  - Тогда нужно уходить! - Переполошился Ёсай. - Пойдём лесом, здесь и на обед чего-нибудь поймать можно! - Предложил он, и тут же, не дожидаясь моего согласия, двинулся дальше.
  - Да-а, - протянул я, - в такой компании скучать не придётся.
  
  
  Глава 4
  
  По роду своей бывшей деятельности, Эзенгрин привык контролировать всё происходящее вокруг него или имеющее к нему самому хоть какое-то отношение. Никогда он не пускал проблемы на самотёк и пытался находить самые эффективные пути их решения. Не удивительно, что многим эти самые пути не слишком нравились, но недовольные всегда найдутся. Однако король Эзенгрин всегда старался уменьшить их число... тем или иным способом. Он умел находить железные аргументы в пользу своих решений. Временами он даже соглашался на компромиссы, видя, что решение одной проблемы может породить другую. По этой причине он считал себя вполне приличным королём. Королём, справляющимся со своими королевскими обязанностями. И пусть недоброжелатели раздували его славу Кровавого Тирана! Он ясно представлял себе разницу между добрым королём и хорошим королём. Да, он не устраивал пышных празднеств по поводу и без повода; не бросал в толпу монеты, гордо возвышаясь на коне; не объявлял амнистии и не выдавал незаслуженные награды ни чиновникам, ни вассалам. Он просто работал. Эзенгрин не родился королём, потому и считал это скорее работой, нежели призванием, ибо настоящим его призванием была магия. Ну а королевство... это его юношеская мечта. После того, как на Башню Мрака было совершено вероломное нападение команды героев, он поклялся себе, что ещё покажет этим белым! И ведь показал! И сделал это только благодаря тому, что быстро уяснил, что королевством надо не властвовать, ему надо служить. Что из этого вышло известно - три века относительного спокойствия и процветания, а так же полный разгром в конце.
  Винил ли себя Эзенгрин за то, что случилось? Нет. Его вина было только в том, что он являлся тем, кем являлся. Хотя, нетерпимость к его скромной персоне взросла и оформилась до крайней степени быстрее, чем он ожидал. Возможно, ему стоило быть более внимательным к политическим настроениям на Срединном Континенте, но сейчас то уже поздно что-либо менять. По хорошему счёту, тёмному королю стоило бы просто исчезнуть, оставив вместо себя натасканного преемника. Он и собирался так поступить, но просто не успел. Да и приличной кандидатуры на роль преемника всё не находилось.
  
  Такие вот мысли проносились у меня в голове, пока я брёл за Ёсаем через лес. Мрачные, честно говоря, мыслишки. То ли с голодухи это у меня, то ли с усталости, подавлять которую стало несколько труднее. С самого утра на ногах! И этот долбаный монах отчебучил тут! Лишил заслуженного обеда и отдыха!
  - А сколько ты уже в своём странствии? - Поинтересовался я, прислонившись к толстому стволу незнакомого дерева с целью перевести дух.
  Ёсай тоже остановился.
  - Ну... года полтора наверно, а что?
  - Да вот думаю, сколько у тебя за это время детишек народилось, - ехидно ответил я.
  - Полагаю, не очень много, если вообще есть, - спокойно пожал плечами монах. - Я же осторожно...
  - Ну и нравы тут у вас, - проворчал я, - или ты один такой оригинал?
  - Скорее второе, - хитро сощурившись, хихикнул Ёсай, - видишь, как тебе со мной повезло!
  - Да, у меня всегда так. Сначала повезёт, а потом ходишь целый день с пустым брюхом. Предупреждаю, в следующий раз сам выкручивайся.
  - Следующего раза не будет, - уверенно сказал монах.
  - Очень в этом сомневаюсь.
  - Ты просто переоцениваешь мои возможности.
  - Ну-ну. Ты лучше скажи, водится здесь какая-нибудь съедобная живность?
  - Живность водится везде, а насчёт съедобности... ведь для некоторых и собаки с крысами вполне съедобны.
  - Ага, и змеи с жуками, - поддакнул я.
  К счастью, ни змей, ни жуков есть не пришлось, просканировав округу на наличие живых существ, я обнаружил некое млекопитающие всего в нескольких десятках метров от нас.
  - Всё, привал, - скомандовал я. - Займись костром, а я схожу поохочусь.
  Не успел монах набрать сухих веток, как появился я с добычей. По иронии судьбы это оказался заяц. Совершенно обычный заяц - при моём появлении, вместо того чтобы попытаться вгрызться мне в шею, он, как и подобает правильному зайцу, тут же дал дёру. Впрочем, далеко убежать он всё равно не сумел.
  - Ты ведь умеешь это готовить? - Уточнил я, помня о своём предыдущем кулинарном опыте.
  - Я и не такое умею готовить, - с гордостью произнёс Ёсай, взяв дичь. - Жалко мы тогда мой котелок и мешочек со специями не нашли.
  - Некогда было по всему дому в поисках котелка рыскать, - проворчал я.
  - Твои то вещи мы все до единой собрали! - Обиженно воскликнул монах.
  - Так то мои.
  - Ты знаешь, что ты просто невыносимый тип? - Вопросил он, потрясая заячьей тушкой.
  - Я то знаю, а вот для тебя это как будто божественное откровение. - Усмехнулся я. - Можешь считать, что мы в расчёте - тогда в деревне я себя примерно так же чувствовал. И вообще, кончай ныть и займись зайцем, а костёр я и сам разведу.
  Ёсай мастерски освежевал добычу позаимствованным у меня тесаком, порезал, насадил на прутики и пристроил над разведённым мной огнём. Запах от поджаривающегося мяса был, меж тем, очень даже ничего, поэтому желудок, в преддверии трапезы, заурчал с новой силой. Возможно, в котелке да со специями оно и получилось бы вкуснее, но сейчас мне было всё равно, главное, что не как в прошлый раз.
  В общем, умяли мы зайчишку, и осталась от него только кучка обглоданных косточек и окровавленная шкурка. Как раз со шкуркой то хозяйственный монах и не знал что делать. С одной стороны и тащить незачем, а с другой - и оставить жалко.
  - Дай-ка сюда, - потребовал я.
  - Зачем ещё? - Вмиг набычился Есай. - Хочешь разрешить мою дилемму, бросив её в костёр?
  - Буду я добром разбрасываться! Тапочки себе пошью, а то в этих сандалиях пальцы зябнут, - лениво огрызнулся я и, поднявшись, сам взял шкурку.
  Эх, люблю делать големов! Это ведь как искусство! Ну... в некотором смысле. Короче, в такой форме я реализую свой творческий потенциал. Опустившись рядом с заячьими костями, я накинул на них шкурку и распростёр над всем этим руки.
  - Не-ет! Ты опять будешь колдовать! - Простонал за моим плечом монашек.
  Я ему не ответил - уже раздумывал, как бы сконструировать очередного монстрика. Опустил руки, осмотрелся. Решил добавить к кучке валяющуюся рядом каменюку - для веса - и несколько веток из тех, что не успели покидать в огонь.
  Как только я приступил к произнесению формулы, 'детали' окутало зеленоватое свечение. Весь процесс не занял и трёх минут - голем то маленький. Когда свечение угасло, сзади раздался громкий вскрик. Чтож, вполне могу понять монашка - передо мной сидел зайцеподобный зверь с окровавленной шкурой, обтягивающей скелет, и с горящими алыми огоньками в пустых глазницах. Зрелище почище, чем тот бешеный заяц - голем вышел что надо! Причём именно голем, а не какой-нибудь заяц-зомби. Я ведь его не оживлял, просто связал отдельные предметы магией и заставил двигаться.
  Я обернулся и посмотрел на смертельно бледного Ёсая.
  - Знаешь, я подумал, что тапочки - нецелесообразная трата ресурсов. А так у нас теперь сторож есть!
  - Сторож? - Воскликнул Ёсай. - Ты имеешь ввиду эту жуть?! Да она сама нас сожрёт!
  - Это голем, - начал разъяснять я, - он не живой, потому в пище не нуждается и без команды даже двинуться не сможет.
  - Да нас с ЭТИМ не то, что в город, даже в деревню не пустят!
  - Так он для этого и не рассчитан, - пожал плечами я. - Посторожит нас, пока мы в лесу бродим, потом я его ликвидирую.
   В этого конкретного голема я вложил чисто охранительные функции: проверка местности, оповещение при опасности, нападение на агрессора. Всё просто и стандартно, если не считать нескольких улучшений, которые мне хотелось испытать. Да и практика не помешает - давно уже я ничего не творил.
  - Голем класса сторож, модель... Ушастик. - Задумчиво пробормотал я.
  - Ушастик? - Хмыкнул Ёсай, успевший немного успокоится, и теперь разглядывающий бывшего зайца уже без ужаса, но с опаской. - А лучше ничего придумать не смог?
  - Нет, - просто ответил я. В самом деле, с придумыванием имён и названий у меня было не очень.
  - Может, Тварь Из Ада?
  - Слишком длинно и пафосно.
  - Зато отражает суть!
  
  - Значит, с незнакомцем был какой-то монах? - Уточнил Красная Смерть.
  - Да, господин. - Кивнул староста. - Монах Ёсай из Храма Грозовых Туч, так он нам представился.
  - И они вместе скрылись в лесу?
  - Так, господин.
  - И вы не решились преследовать их? - Красная Смерть говорил спокойно и тихо, но от этого становилось только страшнее.
  - Но г-господин... - переборов нервную дрожь, ответил староста, - посмотрите, что стало с нашим плотником! Он спит, и мы никак не можем его разбудить!
  Красная Смерть уже успел полюбоваться храпящим плотником, и сейчас лишь презрительно скривился.
  - Проснётся ваш плотник, - сказал он. - А вот вы...! Впрочем, вы ведь всего лишь крестьяне.
  - Да, господин.
  - Тогда соберите мне припасов на пару дней, и я сразу же пойду дальше.
  - Да, господин, - не смея перечить молодому воину, вновь проблеял староста.
  Выйдя на дорогу несколько часов назад, Красная Смерть довольно быстро обнаружил две пары следов, отпечатавшихся в пыли. Он ни на секунду не усомнился, что эти следы принадлежат ИМ, а когда через некоторое время увидел на земле непонятные выжженные пятна и высохшие брызги крови, все сомнения окончательно рассеялись. В тот момент Красная Смерть даже позволил себе сдержанно улыбнуться. Чтобы восстановить примерную картину произошедшего на этом отрезке пути не понадобилось много времени. На колдуна и его спутника напали грабители, и он их уничтожил. Единственным, что интересовало Красную Смерть, был способ, которым колдун убил около десятка человек. Следы, оставшиеся на поле боя, ясности не вносили. Выжженные пятна явно свидетельствовали о применении огненной магии, возможно схожей с той, что и в поместье. Но тогда откуда на земле такие тёмно-бурые пятна, да ещё в таком виде, будто здесь поработал кто-то умелый с очень острым мечём? В происхождении пятен Красная Смерть не сомневался, так как и сам нередко оставлял такие 'узоры'.
  'Возможно, колдун ещё и неплохой мечник?' - Подумал он. - 'Или же это работа второго?'
  Многое разъяснилось, когда юноша добрался до деревни, что находилась впереди. Тут он узнал, что спутником колдуна является какой-то малолетний монах, и что ни у кого из них очень острого меча замечено не было.
  'Значит, магия' - вздохнул про себя Красная Смерть.
  Он ни в коей мере не мнил себя экспертом по магическим сражениям. Все колдуны, с какими он бился до этого, были местными и могли помутить разум, наслать наваждение, натравить зверей и прочую живность, но никто из них не применял прямые магические атаки. У Красной Смерти имелось несколько мощных защитных амулетов, которые в прошлом не раз ему помогали, но справятся ли они с магией Хаоса, он не знал. Это незнание приятно щекотало нервы и ещё сильнее подогревало интерес к предстоящей схватке.
  Когда староста поднёс ему свёрток с едой и наполненный слабеньким вином бурдюк, Красная Смерть, не сказав ни слова, отправился прочь из деревни.
  Миновав поле и оказавшись в подлеске, он огляделся. Теперь нужно было определиться с направлением и отыскать следы. У колдуна была фора примерно в пол дня, но по этому поводу Красная Смерть не беспокоился. Он не думал, что колдун догадывается о погоне и станет спешить, поэтому, вполне возможно, ему удастся добраться до цели уже этой ночью. Перед тем как двигаться в глубь леса, Красная смерть посвистел в свисток, призывая своего хиданна, рассудив, что чем бы всё ни кончилось, помощь Кузо не помешает. Только после этого, в предвкушении предстоящей битвы, воин ускорил шаг.
  
  Я решил устроиться на ночлег на месте привала. Ёсай это решение поддержал, так как до заката оставалось не так уж много времени, а тут уже оборудованная стоянка. Всё же день ходьбы и для него оказался утомительным, хоть особо уставшим он не выглядел.
  Перед тем как устроится на сооружённой из листьев лежанке с сумкой вместо подушки, я достал флягу и сделал приличный глоток. Эльфийское Особое обожгло рот и горло, после чего горячим комком обосновалось в желудке. Да-а, такого мне пивать ещё не приходилось! Впрочем, вкусовые качества в этом напитке далеко не главное. Положив голову на сумку, я закрыл глаза и сложил руки на груди. Трещал костёр, а рядом сопел и шуршал в своих листьях Ёсай. Ушастика рядом не было, он бесшумно патрулировал местность вокруг стоянки.
  'Удачно с ним получилось, теперь нам не придётся по полночи сидеть в карауле.' - Это была последняя моя мысль, перед тем как я погрузился в уютную свободную от кошмаров тьму.
  Когда я услышал нечеловеческий пронзительный визг, подумал, было, что самое верное средство от дурных сновидений начало терять свою эффективность. Вслед за нечеловеческим, я услышал и вполне человеческий визг, источником которого являлся, по-видимому, монах. Я в миг оказался на ногах и огляделся. Так как костёр уже прогорел, видно было не много. Хвала предкам, темнота для меня не проблема! Я произнёс заклинание ночного зрения и повернулся к Ёсаю, который подобрался поближе ко мне.
  - Чего разорался? - Зевнув, поинтересовался я.
  - Оно как завизжит! Потом ка-ак бросится на меня! - Он махнул в сторону своей импровизированной кровати.
  Подойдя поближе, я увидел то, что меня сильно обеспокоило. Посреди кучи листьев валялся Ушастик, причём не весь, а только его передняя часть.
  - Что там? - Спросил монашек.
  - Неприятности, - буркнул я. - Укройся где-нибудь.
  - Да что там...
  - Молчать! - Шепотом рявкнул я. - Выполнять!
  Без дальнейших препирательств, Ёсай отполз к ближайшему дереву. Что бы здесь не таилось, я не стал пренебрегать осторожностью и быстренько свёл на 'нет' притупляющий рефлексы эффект эльфийского пойла, повысил скорость восприятия и усилил мускулатуру - короче, приготовился к неприятностям. Как уже показал опыт пребывания на этом диком континенте - неприятности случаются, может раньше, может позже, но с завидной регулярностью.
  
  Расчёт Красной Смерти оказался верен - лагерь колдуна обнаружился поздней ночью. Аккуратно вытащив меч из ножен, воин бесшумно двинулся вперёд. Красная Смерь не собирался попусту рисковать, и если была хоть малейшая возможность прирезать колдуна во сне, он не мог ею пренебречь. В конце концов, если чужак настолько беспечен, что любой может убить его, когда тот спит - он никчёмный соперник.
  Подобраться незамеченным юному воину не удалось, на него напала какая-то тварь с горящими глазами. Не иначе демон, вызванный силами Хаоса! Тварь пронзительно завизжала и бросилась на нарушителя, целясь тому в шею (эту модель поведения Эзенгрин позаимствовал у бешеного зайца). Красная Смерть оказался быстрее и разрубил демона ещё на подлёте. Раздался человеческий крик, и в лагере началась возня. Юноша отступил в подальше в лес.
  Видеть в темноте он не умел, зато умел 'чувствовать' в темноте. Он ясно ощущал двух людей и даже сквозь заросли мог спокойно отслеживать их движения. После недолгого мельтешения, один из них вошёл в чащу и сразу после этого, амулеты, надетые на молодого воина, яростно завибрировали. Огненный шар взорвался в том месте, где секунду назад находился Красная Смерть. Он едва успел отскочить. За первым шаром были выпущены ещё два, от которых он увернулся уже без особых проблем. Взрывы и разлетевшиеся искры подожгли сухие кусты, и теперь юноша смог разглядеть противника непосредственно глазами. Противник его не впечатлил - невысокий, хлипкий на вид и неожиданно молодой. Как раз такой, каким его описывали. Но Красная Смерть не стал бы одним из лучших воинов Края Драконов, если бы судил о противнике по одному только виду. Лишь на миг, взглянув в необычно широкие, святящиеся жёлтым огнём, глаза колдуна, он понял насколько опасный соперник попался ему на этот раз. Юноша улыбнулся, но не скупо и сдержанно, как он делал это всегда, а широко, обнажив ряд ровных белых зубов. Схватка предстояла быть интересной!
  Красная Смерть поднял меч и принял боевую стойку. Колдун больше не швырялся огнём, он просто стоял, с мрачным любопытством разглядывая воина. Красная смерть осторожно двинулся полукругом, сокращая между ними расстояние. Колдуна его действия, похоже, не особенно волновали, он продолжал просто наблюдать, не предпринимая никаких действий. Происходящее начинало всё больше нравиться воину.
  'Человек должен быть по настоящему храбрым, чтобы так спокойно смотреть в лицо смерти. - Подумал он. - Или полностью уверенным в своём превосходстве'.
  Сократив расстояние наполовину, Красная Смерть стремительно атаковал, целя острием меча в сердце. Колдун невообразимым образом увернулся и, казалось, сам был этому очень удивлен. Юноша, не давая ему опомнится, разразился целой серией жалящих выпадов. Колдун же, довольно быстро справившись с замешательством, выхватил большой нож странного вида и с его помощью парировал удары. Скорость его движений ненамного уступала скорости воина, но и этого оказалось достаточно. Им обоим уже было ясно, что долго колдуну не продержаться. Первая кровь осталась за Красной Смертью - он полоснул противника по предплечью и уколол в ногу. Казалось, колдун даже не заметил ранений, продолжая отбивать выпады противника. О контратаке он даже не думал. Во всяком случае, так казалось Красной Смерти, однако, выбрав подходящий момент, чужеземец набрал в грудь воздуха и коротко дунул, отчего воина сбило с ног и отнесло на несколько метров. Красная Смерть, в миг сориентировавшись, вскочил на ноги и, не снижая темпа, вновь бросился на чародея. Его преимущество было в скорости, и он не собирался отдавать колдуну инициативу. Тот тоже уяснил своё слабое место и, не желая втягиваться в очередной бой до первого промаха, который, скорее всего, окончится не в его пользу, избрал для себя иную тактику боя и, выставив вперёд свободную руку, выпустил из пальцев веер молний. В конце концов, колдун он, или кто? Если бы он решил использовать огненный шар или другое заклинание строгой направленности, у воина были бы все шансы уклониться и добраться таки до цели, но молнии били по широкой дуге, и не встретиться с ними не представлялось возможным. Когда, на полной скорости, Красная Смерть попал в самый центр электрического ада, всё его тело окутала невыносимая боль, а сознание, не выдержав подобной нагрузки, вскоре отключилось.
  
  Этот парень в красном стоял, широко расставив ноги и запрокинув голову, а по его телу плясали мои молнии. Я держал заклинание до тех пор, пока не начали зудеть кончики пальцев, и только потом опустил руку. Знаю же, если передержать, кисть на пару часов отымется.
  Тело, исходящее дымом, осело на колени и... не упало! Уперев меч в землю, парень оперся об него и, разлепив веки, уставился на меня помутневшими глазами. Через несколько секунд его взгляд прояснился, он дёрнулся, как от пощечины, попытался подняться, что у него не шибко получилось - он опять бухнулся на колени, но тут же повторил попытку. Да, в упорстве ему не откажешь, минуты через три он уже стоял на подгибающихся ногах, а я, вместо того чтобы прикончить этого недобитка, тупо на него пялился. Ведь, согласитесь, не каждый сможет выжить, если по нему в полную мощь долбануть молнией! Во всяком случае, на моей памяти этот случай - первый.
  - Ты ещё что за чудо? - Спросил я.
  При звуках моего голоса, парень вздрогнул и поднял меч, направив острие в мою сторону. Качнулся и, наконец, повалился на спину, но меча не выронил и сознания не потерял. Повернув голову в мою сторону, он сощурил на меня свои жутковатые тёмные глазищи и беззвучно зашевелил губами.
  - Чего ты там бормочешь? - Спросил я, не спеша подходить ближе. Вместо этого я усилил слух.
  - Нет! Не побеждён! Я ещё не побеждён, ибо дух мой не сломлен! - Едва разобрал я.
  - Приятно иметь дело с людьми, которые даже в такой непростой - можно сказать безнадёжной - ситуации не теряют оптимизма. - Хмыкнул я. - Во всяком случае, приятней, чем с теми, кто поносит тебя на все лады и посылает во всякие интересные места, или же с теми, кто, захлёбываясь собственными слезами, молит о пощаде. Да, вот эти то хуже всех, можешь мне поверить, я знаю, о чём говорю - их проступки завсегда самые скверные.
  Я убрал тесак и выпростал правую руку, готовясь закончить дело простым и эффективным способом - через испепеление огненным шаром. Да, этот неизвестный тип в красном был хорош. Никогда ещё мне не встречался такой быстрый боец. Ему почти удалось застать меня врасплох, и если бы не Дар, лежать мне тут с распоротым брюхом! И ещё эта невероятная выносливость! Определённо очень интересный субъект! Я, возможно, даже не стал бы его убивать - во всяком случае, сразу - и попытался бы наладить контакт... если бы не его глаза. Несколько раз мне доводилось встречать людей с таким взглядом, людей, которые когда-то заглянули в Бездну. Нет, если такой на что-то настроен, с ним невозможно договориться, он будет идти к выбранной цели, невзирая на препятствия. И если уж в данный момент целью являюсь конкретно я, то лучше бы мне поскорее перестать ею быть!
  Созданный огненный шар уже готов был сорваться с ладони, когда послышался треск ломаемых веток и между мной и типом в красном, яростно шипя, упало какое-то мохнатое чучело с мощными крыльями. Резкий порыв ветра ударил мне в грудь, заставив пошатнутся. Шар отлетел куда-то в сторону и поджог молодое деревце. Не теряя времени даром, крылатая кошкообразная бестия подхватила зубами за шиворот типа в красном, в два взмаха оторвалась от земли и ускользнула через брешь в кронах деревьев. Я же ошалевшими глазами наблюдал за происходящим, не пытаясь что-либо предпринять.
  - О, предки, да что же это за страна такая? - Взвыл я. - Что за шизик в красном? Что за летучий кошак? Почему не работают порталы? И где шарится этот, едрить его в корень, гуру Сяо?!
  - Раньше было как-то не с руки говорить, - раздался сзади насмешливый голос Ёсая, - но теперь, пожалуй, скажу: добро пожаловать в Край Драконов!
  
  Глава 5
  
  Город, в который завёл меня монашек, бурлил, словно разворошенный улей: повсюду суетились люди в пёстрых халатах, носились крепыши с корзинами, бочками и прочими грузами, а на улицах были развешаны разноцветные бумажные фонари и прочие украшения.
  - Что, праздник какой-то? - Полюбопытствовал я.
  Ёсай ненадолго задумался, ведя какие-то свои подсчёты, после чего расплылся в улыбке.
  - Сегодня же четвёртая луна с начала года! - Восторженно воскликнул он.
  - Ну и?
  - Это Праздник Богатого Года, самый важный из праздников...! - Ёсай внезапно смолк и огляделся. - Кроме, конечно, Дня Рождения Повелителя Драконов. Сейчас все готовятся к ночным гуляниям, а завтра с раннего утра и до полудня будут молиться духам, чтобы те ниспослали им благополучие.
  - Ненавижу праздники. - Буркнул я.
  Когда я был королём, приходилось вести отдельную статью расходов на организацию и проведение государственных праздников, которых в году было аж девять. И народных ещё десятка полтора. Моего дня рождения никто не праздновал, потому как я эту дату не разглашал, зато праздновался день моей коронации. Я бы и от этого отказался но... людям нужны праздники. Запрети я народные гуляния, моя и без того сомнительная репутация упала бы ниже плинтуса. Ведь страна - это, прежде всего, её население, а какому монарху нужны воинственно настроенные народные массы?
  За время моего правления меня частенько пытались свергнуть или устроить государственный переворот, но никогда не было ни восстаний, ни революций. Обычным людям и при мне очень неплохо жилось. Я давал им и хлеб и развлечения. Например, в те же дни коронации проводились публичные казни мятежников или преступников, скопившихся в моих темницах за год, после чего толпы расходились по кабакам, пить и есть за счёт короля. Иногда и я выползал в это время из дворца - замаскировавшись, разумеется - с целью послушать о себе новые сплетни и пополнить запас анекдотов (про меня опять же).
  Религиозные праздники не финансировались, но дни их проведения так же считались выходными - лучше не вставать между людьми и их верой.
  Мои размышления относительно пользы праздников были прерваны монашком, который нашёл место, где можно перекусить. Оно называлось чайным домиком. Этот аналог привычного мне трактира имел два этажа: первый занимал общий зал, а на втором было множество кабинок, разделённых тонкими стенками, внутри которых стояли низкие столы. В одну из таких кабинок мы и ввалились, выбрав ближнюю к выходу, благо возможность выбора имелась - днём кабинки пустовали.
  - Что вы пожелаете? - Услужливо поинтересовался молодой человек в форменной красной безрукавке, появившийся, как только мы устроились на мягких подушках, и протянувший нам потрёпанный папирусный лист, исписанный иероглифами.
  Рис и морепродукты - два основных ингредиента для блюд на Восточном Континенте. И это несмотря на то, что у них в лесах водятся такие вкусные зайцы! Правда хищники там тоже водятся - за пять дней, которые мы провели бредя по лесу к ближайшему населённому пункту, на нас сначала нарвалась стая волков, а потом и здоровенная пума. Волками пришлось заниматься собственноручно, а вот пуму задрал Зубастик - сторожевой голем улучшенной модели, сделанный из волчьих останков. Чтобы поберечь и без того расшатанные нервы моего спутника, я не стал слишком уж сильно экспериментировать с внешностью нового голема, потому со стороны казалось, что за нами следует обычный волк. Жаль, что перед входом в городок пришлось его ликвидировать. Определённо нужно где-нибудь отловить собаку - их вообще мало кто замечает.
  Я покосился на Ёсая, который только что заказал нечто со звучным названием 'Морская чаша'.
  - Есть у вас что-нибудь с мясом? - Спросил я, даже не заглянув в меню.
  - Могу предложить 'Шарики дракона', господин.
  Я вновь покосился на Ёсая, но тот лишь пожал плечами.
  - Ладно, пусть будут шарики. - Кивнул я.
  - И кувшин лучшего вина! - Потребовал монах. - Повезло же нам, как вовремя из леса вышли! - Радостно произнёс он, когда мы остались одни.
  Я его восторга не разделял, но то, что он хоть немного успокоился после того ночного нападения - тоже неплохо. Идти рядом с постоянно вздрагивающим при каждом шорохе монахом было не слишком приятно. Утром после инцидента он закатил мне форменную истерику на тему меня и моего демонова колдовства, сказал, что парень в красном был из какой-то специальной мандаринской канцелярии, охотящейся за обладателями Дара, да ещё и отмеченный за мастерство самим Повелителем Драконов. Когда я поинтересовался, чем именно он отмечен, монашек выпучил глаза и объяснил, что цветом крови. Оказывается, такие красные одежды имеют право носить лишь лучшие воины Повелителя, и им присваиваются имена, содержащие слово 'красный'. Этот факт меня несколько обеспокоил - похоже, я привлёк к своей скромной персоне внимание властей довольно высокого ранга. Поэтому, по пути через лес Ёсай не только жутко нервничал, но и постоянно ворчал на тему 'а я ведь предупреждал'.
  Теперь же он сидел напротив меня, попивая кислое винцо, и делился своими впечатлениями о предыдущих Праздниках Богатого Года, которые ему довелось посетить. Так я узнал, что вечером ожидается парад, затем ритуальная часть, где люди кидают в огромные костры жертвоприношения (кукол, связанных из пучков травы), а так же фейерверк. В принципе неплохо... Короче, после некоторого отдыха я пребывал в весьма благодушном настроении, потому и без особого сопротивления поддался на уговоры Ёсая посетить праздничные мероприятия, с серьёзным намерением отдохнуть подольше. Последний праздник, на котором я присутствовал, проводился в селении эльфов, но их программа разнообразием не отличается - поесть, спеть пару песен, потанцевать, нализаться до поросячьего визга, малость отойти и по новой. Нет, я конечно не в претензии, но и свежие впечатления не помешают!
  
  Пэй, стараясь не оглядываться, стремительно бежала по узким улочкам Шиньяна. Угрожающих криков или проклятий сзади слышно не было, но девушка знала, что её нагоняют - преследователи были далеко не любителями и не желали оповещать жертву о своём приближении криками. Пэй, вопреки всему, жертвой себя не считала и не думала, что телохранители босса Гао станут для неё большой проблемой. Нет, она отнюдь не недооценивала своих преследователей - серьёзные люди вроде Гао кого попало не нанимают - просто она хорошо знала город, знала свои способности и не сомневалась, что сможет оторваться и затаиться. Если же дело дойдёт до схватки, то и тут ей есть чем удивить противников. Именно удивить... и смыться, пока они не пришли в себя. Пэй была воинственной девушкой, неплохо дралась врукопашную и с убийственной точностью метала ножи и прочие острые предметы, подходящие для метания, но всерьёз противостоять людям, вооружённым мечами, она решилась бы только в самом крайнем случае, да и то, чтобы продать свою жизнь подороже. Девушка хорошо знала Гао и никаких иллюзий насчёт собственной судьбы, если она попадёт к нему в руки живой, не испытывала.
  Один узенький переулок сменялся другим, но Пэй точно знала, где находится. С разбегу вскарабкавшись на стену одного из домов, она схватилась за карниз второго этажа, подтянулась и вскарабкалась на крышу. Распластавшись на черепице так, чтобы её не было заметно с улицы, она затаилась и прислушалась. Прошло несколько минут, прежде чем девушка услышала негромкие шуршащие шаги двух пар ног - бандиты Гао, как и она сама, были обуты в мягкие плетёные сандалии. Пэй с трудом удержалась от того, чтобы выглянуть и посмотреть на своих преследователей. Вместо этого она ещё сильнее вжалась в крышу. Бешеный стук сердца колоколом отдавался в висках, девушка прикрыла глаза и начала размерено и неторопливо дышать. Проходя мимо её 'убежища' бандиты чуть замедлили шаг, но останавливаться не стали.
  Пэй буквально кожей ощущала, что опасность удаляется. Пролежав без движения ещё несколько минут, она спрыгнула с крыши, размяла шею и направилась в сторону, противоположную той, куда ушли бандиты. Теперь надо было лишь дождаться ночи - массовые гуляния создают переполох не меньший, чем пожары, и выбраться из города незамеченной не составит труда. Другой вопрос: где пересидеть это время? Домой возвращаться не стоило, да и по улице мотаться небезопасно - если её заприметит какой-нибудь уличный воришка или попрошайка, Гао быстро об этом узнает, после чего не долго придётся ждать и толпу головорезов.
  Глубоко вздохнув, Пэй повернула на соседнюю улочку. Безопасно отсидеться можно было у дядюшки Тяна, но впутывать старика в свои разборки с Гао ей не хотелось. И всё же других вариантов у Пэй не было.
   До чайного домика, владельцем которого был дядюшка Тян, она добралась без приключений и, обойдя здание, вошла с чёрного хода. Миновав душную кухню, где хозяйничал мрачный бородач Кукиё, она проникла в общий зал. Казалось, повар даже не заметил её присутствия, поглощённый своим делом.
  Пэй облокотилась плечом об одну из декоративных резных колонн и принялась ждать пока Тян закончит отчитывать молоденького служащего и обратит на неё внимание. Дядюшка был низеньким старичком с лысым черепом и жиденькой бородкой. И без того узкие глаза обитателя Восточного Континента на его морщинистом лице казались и вовсе щёлочками. Однако действительно выдающейся частью его образа являлся нос - мясистый с сизоватым оттенком, смотрящийся на нём как лысина на эльфе.
  - О, Пэй, девочка моя! - Радушно воскликнул Тян, отпустив подчинённого. - Как я рад тебя видеть! Давненько ты не заходила.
  - Здравствуй, дядюшка, - улыбнулась Пэй старику, заключившему её в объятия. Тян был одним из немногих людей в городе, кого она могла бы считать своим другом.
  - Ты всё хорошеешь! - Заметил Тян, положив свои руки ей пониже спины.
  Пэй тотчас вырвалась и, ухватив старика за бороду, процедила:
  - А ты всё такой же старый извращенец!
  - На том и стоим, - усмехнулся Тян, - ты это, отпустила бы уже, а то последние волоски выдерешь.
  Девушка отцепилась от бороды, и на этом ритуал приветствия можно было считать завершённым. Такие сценки они разыгрывали каждый раз, причём не для невольных зрителей, а скорее для самих себя.
   - Дядюшка Тян, я собираюсь сегодня бежать из города, - понизив голос, сообщила Пэй, когда они отошли в угол.
  - Да ты что! А как же Гао? Он тебя так просто не отпустит!
  - Я знаю, потому и хочу ускользнуть во время праздничной суматохи.
  - В таком случае может получиться, - чуть подумав, кивнул Тян. - Вот только Гао всё равно не отступится!
  - Не сомневаюсь, но за пределами города у него меньше влияния и возможностей, уж я-то смогу скрыться.
  - Да, - вновь кивнул старик, - ты сможешь. А ко мне, значит, попрощаться зашла?
  - Ну... и это тоже. А ещё я хотела бы у тебя до вечера пересидеть, Гао уже послал за мной своих людей.
  - Но как он узнал?! - Переполошился Тян.
  Пэй вытащила что-то из-за пояса и продемонстрировала дядюшке.
  - Это же... - только и смог выговорить он, уставившись на нефритовую брошь в виде цветка лотоса.
  - Это моей матери, я не могла уйти без неё!
  - Ты обокра... - Выкрикнул Тян, но вовремя опомнился и продолжил уже тише, - ты обокрала Гао!
  - Я не могла оставить брошь ему! Она принадлежала моей матери! - Упрямо повторила Пэй.
  - Но это же просто вещь! Неразумно было рисковать из-за какой-то побрякушки!
  - Это не простая побрякушка! Мама говорила, что я должна хранить её, потому что в ней есть волшебство!
  - О, духи! - Чуть ли не взвыл Тян. - Тебе что, Гао мало? А вдруг из-за этой штуки на тебя мандарины выйдут?!
  - Здесь запечатанное волшебство, мандарины его не чувствуют, а то давно бы нашли. - Успокоила Пэй.
  - Ну, хоть так, - вздохнул Тян, соглашаясь, - и всё же ты слишком рисковала! Гао будет в бешенстве!
  - Это его обычное состояние. - Пожала плечами девушка. - А побег и был так рассчитан, наличие броши мало что изменяет.
  - Остаётся надеяться, что ты всё правильно рассчитала.
  - Конечно! Ну а ты как, пустишь переждать?
  - Куда же я денусь, - развёл руками дядюшка Тян. - Надеюсь, ты хорошо следы запутала, прежде чем идти ко мне?
  - Разумеется, я же мастер. - Не без самодовольства в голосе ответила Пэй.
  - У Гао тоже, знаешь ли, не любители работают, - выразил сомнение старик.
  Как бы в подтверждение его слов, створки входной двери распахнулись и в общий зал вошли двое. Один высокий и тощий, второй низкий, но широкий. Оба в лохмотьях, но при мечах. Высокий быстро огляделся и зацепился взглядом за девчонку с длинной косой, стоящую в углу рядом с каким-то щуплым старичком.
  - А вот и наша воровка Пэй, - сказал он, приблизившись. Низкий лишь мрачно зыркнул из под сросшихся бровей. - Ничего примитивнее, чем спрятаться на крыше, придумать не могла? Считаешь, что сможешь от нас так просто избавиться?
  - Господа, рад приветствовать вас в чайном домике дядюшки Тяна! - Доброжелательно произнёс Тян, заступая бандитам дорогу. - Что пожелаете?
  - Прочь, старый, мы здесь за девкой! - Рыкнул низкий.
  - Боюсь, с этим могут возникнуть проблемы, - со сталью в голосе предупредил Тян.
  - Неужели? - Усмехнулся высокий. Низкий поддержал его ухающим смехом. - Любую проблему можно обойти.
  Оба они схватились за рукояти мечей и начали медленно их вытаскивать, как бы давая настырному старикашке время на переоценку ситуации. Старикашка, в свою очередь, остался невозмутим.
  - Я их задержу, а ты уходи через кухню, - чуть обернувшись, прошептал он.
  - Тян, как же я...
  - Не спорь девочка, просто доверься своему старому извращенцу. - Подмигнул девушке Тян и бросился на высокого.
  
  Когда снизу послышался грохот, Ёсай чуть не подавился своей лапшой, из которой торчали подозрительного вида щупальца. Отставив чашу, он поднялся и откинул занавесь, которой кабинка огораживалась от общего коридора.
  - Что там за шум?
  - По характерным звукам бьющейся посуды и ломающейся мебели, можно предположить, что вульгарные кабацкие драки не редкость даже в этих ваших чайных домиках. - Спокойно прокомментировал я, сжевав очередной 'шарик дракона'.
  Монашек подхватил свой посох, приставленный к стене.
  - Хочешь поучаствовать? - Спросил я, глотнув вина. - Дело, конечно, твоё, но я бы не советовал - у тебя только старые синяки с рожи сходить начали, а ты уже за новыми рвешься.
  - Да я просто... - смутился монашек, - а вдруг они сюда поднимутся?
  - Не думаю. Обычно такие свалки где начинаются, там и заканчиваются, так что... - я осёкся на полуслове, услышав лязг метала о метал. - А вот это уже тревожный сигнал. Садись-ка обратно, да шторку прикрой - глядишь, пронесёт.
  Ёсай как раз собирался последовать моему, без сомнения мудрому, совету, когда на лестнице послышался топот, и в коридорчик вылетела деваха с развевающейся косой и со всего размаха налетела на, не успевшего отскочить, монашка. Прямо за ней показался какой-то волосатый коротышка с разбитой мордой и обнажённым мечём.
  
  Старый Тян кружил вокруг высокого, щедро осыпая его ударами. Несколько вившихся неподалёку официантов набросились на второго, размахивая деревянными подносами, но тот быстро расшвырял их в стороны. Высокому, наконец, удалось выхватить меч, и он теперь теснил Тяна, парировавшего удары неизвестно откуда взявшимся длинным кинжалом. Низкий тоже двинулся на противника, собираясь зайти со спины, но Пэй, и не думавшая оставлять друга на произвол судьбы, яростно накинулась на него, послав перед собой два ножа. Бандит, оказавшийся неожиданно быстрым, сумел отбить их на подлёте мечём, но увернуться от удара Пэй уже не успел. Набрав приличную скорость, девушка в прыжке достала его ногой. Весила она не очень много, но и этого хватило, чтобы сбить низкого с ног.
  - Что ты делаешь? - Проорал Тян. - Убирайся отсюда, живо!
  Он неплохо справлялся, поэтому девушке показалось, что сейчас самое время последовать совету, однако между ней и кухней возникло препятствие в виде быстро пришедшего в себя низкого бандита, который, свирепо рыча, надвигался на неё, размахивая мечём. Не долго думая, Пэй побежала к лестнице на второй этаж. Взлетев наверх, она понеслась по коридору, в конце которого находилось окно, но натолкнулась на одного из посетителей, видимо вылезшего из своей кабинки, когда началась заварушка. Свалившись, они прокатились несколько шагов вдоль коридора. Пэй оказалась придавлена посетителем, который, кажется, находился в отключке, потому как попыток подняться не предпринимал.
  Девушка повернула голову в сторону лестницы - успевший подняться бандит приближался, щерясь не полным комплектом зубов и поигрывая мечом. Он знал, что Пэй уже не успеет сбежать, впрочем, она это тоже знала, но всё же попыталась дотянуться до одного из оставшихся метательных ножей. Метать, правда, ничего не потребовалось - за спиной низкого появился человек, половину лица которого скрывала соломенная шляпа. Видимо он сидел в той открытой кабинке, мимо которой она пролетела.
  Бандит поздно почувствовал неладное и даже не успел обернуться, лишь вздрогнул и, не издав ни звука, повалился перед Пэй.
  - Что-то подобное уже было, - со странной интонацией в голосе сказал человек. - Ёсай, ты там живой?
  - Вроде как, - простонал посетитель, сбитый Пэй. Он приподнялся на руках и откатился в сторону.
  - Обо что это ты так приложился? - Поинтересовался человек в шляпе у того, которого назвал Ёсаем, имея в виду здоровенную шишку у него на лбу.
  - Об посох, об стенку или об пол, вариантов не так уж много, да мне и без разницы, - прокряхтел тот, поднимаясь.
  - Ты тоже ушиблась? - Неожиданно человек в шляпе переключил внимание на Пэй.
  - Н-нет...
  - Тогда чего развалилась? - Он протянул ей руку и помог подняться.
  - О нет! Ты опять кого-то прикончил! - Воскликнул Ёсай, только сейчас заметив, бездыханное тело низкого. - Только не говори мне, что сделал это при помощи колд...
  - Не паникуй, я осторожно.
  - Мы ведь это уже обсуждали! Не имеет значения, насколько ты осторожничаешь! Они всё равно придут, потому что всегда приходят за... - Ёсай осёкся и метнул взгляд на Пэй, разглядывающую покойника, - за такими как ты.
  - Я немного отличаюсь от остальных.
  - И чем же?
  - Хотя бы тем, что не попался с первого раза.
  - Во второй может так не повезти.
  - Дело в умении, а не в везении! - Провозгласил человек в шляпе. - К тому же, я начал вникать в правила их игры, а потому... - Теперь уже он покосился на девушку. Пэй даже показалось, что его глаза сверкнули под шляпой. - Детка, ты вроде куда-то спешила? Не стоит тебе здесь задерживаться.
  Пэй оторопело кивнула, ощутив внезапное желание оказаться как можно дальше отсюда. Резко развернувшись, она сорвалась с места, пробежала по коридору и выпрыгнула в окно, даже не потрудившись его открыть. Звон бьющегося стекла разнёсся по этажу и, скорее всего, не по одному.
  - Опять твои штучки! - Зарычал Ёсай.
  -Я просто 'напомнил' ей, что у неё есть какие-то более важные дела. - Пожал плечами Эзенгрин. - Кто же знал, что она спешила именно туда?
  - От твоего колдовства только проблемы! - Заявил монах.
  - Иногда и мне так кажется, но на практике пользы всё же больше.
  На лестнице вновь послышались шаги.
  - Так, забираемся в кабинку. Если будут спрашивать, говорить буду я, а ты попытайся выглядеть растерянным и побольше страха во взгляде.
  - Да куда уж больше!
  
  Старый Тян считался неплохим бойцом, но всё же он был слишком... стар. На то, чтобы сдержать человека Гао, его сил пока хватало, но они постепенно утекали. Становилось всё сложнее парировать выпады противника и очень некстати разболелось левое колено, получившее серьёзную травму лет двадцать назад и периодически напоминающее о себе. Бандит теснил дядюшку к лестнице, на которой скрылась Пэй и его подельник. Тян не мог долго сопротивляться, но всё же пытался выиграть ещё немного времени. Отступая, он споткнулся об один из обломков мебели, валяющихся по всему залу, и повалился под ноги бандиту, а его кинжал отлетел в сторону.
  'Помереть в бою - разве не об этом ты мечтал? Возможно, но это было пятьдесят лет назад! Тогда я был голозадым наёмником, типа этого ублюдка, зато теперь преуспевающий владелец чайного домика! Таким как я положено умирать, упившись собственным вином!' - Пронеслось в голове у Тяна, пока он наблюдал за тем, как бандит бесконечно долго заносит меч для решающего удара. Меч поднялся, но опускаться не спешил, потому как прозвучал характерный для разрубания костей и плоти хруст-хлюп. Огромный разделочный нож опустился на ключицу бандита и дошёл до середины груди.
  Тян едва успел вывернуться из под падающего на него тела. Теперь над ним бородатой горой возвышался повар Кукиё и неодобрительно рассматривал царивший вокруг беспорядок: валяющиеся на полу обломки столов и стульев, побитые и стенающие работники, и конечно (что самое ужасное) разбросанная повсюду еда. Посетителей уже не было - успели разбежаться.
  - Бардак. - Проворчал повар, помогая хозяину подняться.
  - Да неужели? - Саркастически поинтересовался Тян. - А вот если бы ты пришёл чуть раньше, всё сложилось бы иначе!
  - А если бы вы наняли выпускников школ боевых искусств для охраны, всё уж точно сложилось бы иначе!
  - Да от них шуму больше! Этим сосункам лишь бы кулаками помахать! А вот ты...
  - А что я? Вы же сами меня праздничными заказами завалили! У меня там рыба...
  Окончание фразы потонуло в звуке бьющегося стекла.
  - Что там ещё? - Хмуро поинтересовался бородач.
  - Пэй! - Обеспокоено воскликнул старик, и, прихрамывая, двинулся к лестнице. Кукиё последовал за ним.
  На втором этаже девушки уже не было, зато обнаружился ещё один труп, лежащий на спине и вынесенное окно в конце коридора. Перепрыгнув через мертвеца, Тян подлетел к окну. Внизу валялись осколки стекла и куски рамы, но Пэй видно не было.
  - Что тут произошло? - Раздался сзади бас повара.
  Тян собирался, было, ответить, что сам понятия не имеет и теряется в догадках, но выяснилось, что вопрос предназначался не ему.
  - Откуда нам знать? - Надтреснутым голосом прозвучал ответ.
  'Я и забыл, что тут клиенты', - Вздохнул Тян и подошёл поближе. Бледный юноша в монашеской одежде слегка подрагивал и сжимал в руках посох. Второй, в шляпе, стискивал дрожащей рукой кувшинчик с вином.
  - Мы сначала услышали, что внизу идёт драка, - продолжил 'шляпа', - потом кто-то сюда поднялся, и началась какая-то возня.
  - Потом ещё что-то разбилось, - пролепетал монах.
  - Мы не знаем, что тут было, честно! Мы отсюда не высовывались, и старались не привлекать к себе внимания!
   - То есть, пока девочку пытались убить, вы тут спокойно отсиживались? - Скривился Тян.
  - Да какую девочку-то? Тот парень, - 'шляпа' указал на покойника, - на девочку не тянет! А если здесь была, как вы утверждаете, какая-то девочка, то не хотелось бы мне с ней встречаться!
  - Что за чушь? Ты думаешь, что она...? Кукиё, проверь этого.
  Повар внимательно осмотрел тело.
  - Видимых повреждений нет. Может яд, а может инфаркт или что-то такое.
  - Пэй сроду ядами не пользовалась, - не слишком уверенно пробормотал Тян.
  - Уж не знаю, что с ним случилось, но есть такая народная мудрость: убитые люди в доме - к проблемам со стражей.
  - Действительно, - поддержал повара 'шляпа', вскочив на ноги, - это очень мудрая мудрость. Поэтому мы, наверное, оставим вас наедине с вашими проблемами, и так уже засиделись. Сколько с нас за обед?
  - Не стоит беспокоиться. Всё за счёт заведения, как компенсация за сорванный обед.
  - Премного благодарны! - Сказал 'шляпа', подходя к лестнице.
  - Да, спасибо! - Добавил уходящий с ним монах.
  - Может, не стоило их так сразу отпускать? - Хмуро спросил помрачневший Кукиё, когда странная парочка удалилась. - Не понравились они мне.
  - Мне тоже, только у нас и без того забот хватает. - Ответил Тян. - Со стражей как-нибудь разберёмся, меня больше беспокоит то, что эти люди работали на босса Гао.
   Кукиё отвернулся и издал какой-то неопределённый звук. Если бы дядюшка Тян знал своего подчинённого чуть хуже, то непременно решил бы, что тот пытается удавиться собственной бородой.
  
  Глава 6
  
  Проснулся я довольно поздно, причём пребывал в хорошем настроении и впервые за долгое время чувствовал себя полностью отдохнувшим. Да, вот такие праздники мне нравятся, умеют местные веселиться - тут тебе и выпивка, и закусь и карнавал. У эльфов, правда, праздники идут дольше, чем одну ночь, зато здесь масштабнее! Веселье не испортила даже дурацкая ритуальная часть со сжиганием кукол, символизирующих злых духов. Я тоже прикупил одну и бросил в огромный костёр на главной площади, предварительно нацепив на неё красную тряпочку наподобие плаща и натыкав в голову веточек так, чтобы это напоминало корону. Вот такая маленькая и безобидная месть Императору с Срединного Континента. Эх, мне бы хоть капельку его крови, хоть волосок, хоть обломок ногтя и безобидная месть даже на таком расстоянии переросла бы в удачное покушение. Вот как раз из-за невозможности сотворить нечто подобное, мне и взгрустнулось, но грандиозный фейерверк и знакомство с двумя весьма привлекательными девушками, которых подцепил мой любвеобильный монашек, быстро исправили положение. Сначала мы прогулялись по разукрашенному, веселящемуся городу, а затем завалились в ближайшую гостиницу. Разумеется, не потому, что устали.
  На правах старшего в команде, спутницу на ночь я выбирал первым. Поначалу хотел взять обеих, но всё же решил поделиться. Так сказать, для поддержания боевого настроя моего соратника - обиженный и постоянно ворчащий он мне не нужен.
  Остаток ночи я провёл с приглянувшейся мне девушкой. Под утро она зачем-то попыталась меня растолкать, но я лишь отмахнулся и вновь заснул. Удивительно, но кошмаров сегодня не было, и это при том, что к эльфийскому пойлу я не притрагивался. Очень странно. Я, конечно, выпил на празднике, но местное вино крепостью не отличается, с ним полной отключки сознания не добьешься, даже если целый бочонок опустошишь. Но, в таком случае, где же кошмары? Может дело в девушке, а точнее, в том, чем мы с ней занимались? Вроде как альтернативный метод! Если это так, жаль, я про него раньше не знал. Хотя... у эльфов с этим делом могли возникнуть проблемы - нет, девушки у них очень даже привлекательные, просто выглядят уж слишком юными. И еще неизвестно про физиологическую совместимость. В любом случае, не факт, что этот способ ещё раз поможет, но принять к сведению стоит.
  Когда Ёсай ввалился ко мне в комнату, я валялся, блаженно улыбаясь, думая о всякой ерунде и наблюдая за пылинками, весело мельтешащими в солнечных лучах.
  - Всё еще не встал, - неодобрительно констатировал он
  - С добрым утром! - Потягиваясь, поприветствовал я монаха, не обращая внимания на его недовольный вид. У него что, со своей не срослось?
  - С каким ещё утром?! Ты же его проспал! Вместе с молитвой!
  Я сел на кровати, размял за затёкшую шею и только потом, изобразив удивление, взглянул на Ёсая.
  - Ты ведь не думал, что я буду заниматься подобной ерундой после такой насыщенной ночи? Ведь нет?
  - Тийсе же это не помешало!
  - Э-э... кому?
  - О, духи... - вздохнул монах, - я про девушку, с которой ты спал.
  - Так вот как её зовут! - Я хлопнул себя по лбу. - Хотя это уже не актуально.
  - Зен! - С непривычной строгостью в голосе рявкнул Ёсай. - Ты её очень обидел!
  - Когда? - Действительно, когда я успел?
  - Когда она пыталась разбудить тебя на молитву! Ты сказал ей: 'Слышь ты, как там тебя, вали отседа!'
  - Так и сказал?
  - Да!
  - Нехорошо получилось, - согласился я, - но я действительно не люблю, когда меня будят спозаранку!
  - Ладно, с этим ясно, но как ты мог забыть её имя?! - Пылая праведным гневом, воскликнул монах. - Ты очень сильно её оскорбил!
  - Я не специально. - Пожал плечами я. - Если тебя это так сильно волнует, могу послать ей цветы в качестве извинения.
  - Ты бесчувственный колдун! - Презрительно бросил Ёсай.
  - И это факт, - не стал спорить я.
  - Поэтому ты и не пришёл на молитву! Ты ни во что не веришь!
  Монах ошибся дважды. Я не пришёл, потому что лень, да и вообще я никогда ничем подобным не занимался. И есть кое-что, во что я верю.
  - Ты не прав. Я верю в себя и свой Дар. А молиться самому себе - отдаёт безумием, не находишь?
  - Но ты же сжёг вчера куколку, то есть избавился от злых духов, а добрым о благополучии не помолился. Таких как ты называют Бездуховными!
  - Ёсай, я никогда не был силён в религиозных заморочках, поэтому вряд ли смогу быть достойным оппонентом в споре, который ты пытаешься мне навязать. Скажу лишь, что в сжигание я вложил несколько иной смысл, чем остальные.
  Ёсай долго стоял посреди моей комнаты, буравя меня тяжёлым взглядом. Я же вернулся к созерцанию пылинок.
  - Наверное, глупо с моей стороны мерить тебя нашими мерками, - наконец сказал он.
  - Типа того. Знаешь, я приятно удивлён тем, что ты довольно быстро это сообразил. - Одобрительно кивнул я.
  - Может ты, наконец, хоть что-нибудь оденешь, а я пока распоряжусь насчёт завтрака... или уже обеда. - Предложил монах, захваченный врасплох неожиданной похвалой.
  
  В тот же день мы покинули сей гостеприимный город, название которого я так же не запомнил, и двинулись по широкой дороге, ведущей к Центральному Тракту. Тракт вёл прямо к столице Края Драконов, где проживал гуру Лю, а через два дневных перехода от Тракта отделялась дорога, ведущая к деревне, рядом с которой располагался монастырь Низвергающейся Воды. Туда-то мы и решили двинуться первым делом. Снова бродить лесами не хотелось ни мне, ни Ёсаю, поэтому мы без лишних споров решили двигаться по наиболее комфортному пути. Ёсай же, прознав о моих финансовых возможностях, предложил купить коней, на что я ответил резким отказом. Вместо этого я приобрёл небольшую повозку, запряженную парочкой мулов, и стал похож на обычного крестьянина, едущего по своим крестьянским делам, и за каким то демоном согласившегося подвезти бродячего монаха.
  Честно говоря, было у меня опасение, что это самое слабое место в моей крестьянской маскировке - кто же в здравом уме возьмёт в попутчики монаха?! Пользы от них никакой, зато заболтать своими учениями могут до полного отчуждения от реальности, проверено на себе (после утреннего разговора, Ёсай почему-то решил просветить меня насчёт особенностей местной религии и её значения в обществе). С другой стороны, пешими и бредущими налегке неизвестно куда, мы выглядели бы более подозрительно. К тому же, в повозке поместилось множество полезных вещей, от провизии и посуды до спальников. Эх, люблю путешествовать с комфортом! Напоминает старые времена, когда я, до того как стать королём, путешествовал по Срединному Континенту в деревянном фургончике - такие обычно используют циркачи - который тянули два бычка - Рябой и Бублик. На редкость умные животные были, а ещё сильные и выносливые, хоть и неторопливые. Я аж загрустил, предаваясь воспоминаниям, а монах, не обращая на меня внимания, продолжал вещать.
  - Лично я совершенно не согласен с учениями ортодоксально настроенных монастырей. Они считают, что люди должны полностью полагаться на волю духов, а в храме Грозовых Туч, как и во многих других, придерживаются позиции, что люди должны жить своим умом, но не забывать о божествах и духах, в которых они верят, и выказывать им всяческое почтение.
  - По-моему, людям всё равно, что там считают во всяких храмах. Они живут, и будут жить так, как жили их предки.
  - Не скажи. Я же тебе говорил о влиянии храмов на людей, особенно если те проживают недалеко от них. К тому же наши учения несут не столько веру, сколько просвещение. За исключением ортодоксов, конечно. Наша цивилизация постепенно развивается, не особенно быстро, надо признать, но неуклонно. Знал бы ты, какие нравы были в деревнях хотя бы лет сто назад! Например, существовал такой обычай, что мужчины перед свадьбой...
  Ёсай не успел договорить, потому как прикусил язык и дико взвыл, когда я резко натянул поводья.
  - Ты фто, фовфем фпятил? - Невнятно пробормотал он.
  Небрежно отмахнувшись, я спустился на дорогу и прошёл вперёд. Там, прямо на пути нашей повозки лежала вымазанная в грязи и пыли девушка, что не помешало мне моментально её опознать.
  - Ты только глянь, второй раз встречаемся, и опять она валяется! - Восхитился я.
  - Что? - Уже внятно спросил монах, встав рядом. - Эй! Это та самая девушка, которую ты выкинул в окно!
  - Никого я не выкидывал! - Запротестовал я. - Просто её реакция на слабенькое внушение оказалась более... бурной, чем я предполагал.
  - Только откуда она здесь? Опять твои штучки?
  - Что за грязные инсинуации? Я понятия не имею, с чего это она тут развалилась.
  - И что будем делать?
  - А мы должны что-то делать?
  - Ты ведь не хочешь её здесь бросить?!
  - Ну не с собой же нам её брать, а? Да я и не собираюсь её бросать прямо так, - после этих слов, монашек, готовый выступить в защиту девчонки, несколько успокоился. - Оттащим её к обочине.
  - Чего?!
  - Ну, чтобы не наехал никто.
  - Нельзя оставлять раненную беззащитную девушку на дороге!
  - Можно, что мы и сделаем. Мне эта пыльная деваха не нужна, уж больно она подозрительная. - Тоном, не терпящим возражений, произнёс я. - И вообще, она вроде не ранена, а просто без сознания. Если тебе так будет спокойнее, давай спрячем её за теми кустами. Оклемается - пойдёт, куда шла.
  Сказать, что Ёсай был не согласен с моим решением, значит, ничего не сказать, ибо был он категорически против, но держал своё мнение и - могу поспорить - множество нехороших слов в мой адрес при себе, так как прекрасно знал, что спорить со мной теперь бесполезно.
  Мы осторожно подняли девушку и дотащили её до кустов, растущих вдоль дороги. Когда забирались обратно в повозку, Ёсай был непривычно молчалив - видно дулся. Зато тихо теперь, хоть какая-то польза от этой странной ситуации!
  Я тронул поводья, и мы двинулись дальше.
  - Эй, а ну подождите! - Раздался сзади звонкий и очень рассерженный голосок.
  Помимо множества недостатков, у лошадей есть одно очень важное достоинство - их можно быстро послать в галоп. К сожалению, с мулами такое не проходит.
  
  Гао был в ярости. Мало того, что его лучшая воровка сбежала, так она перед этим осмелилась обокрасть своего босса! Да ещё и двое весьма полезных людей, посланных за ней, до сих пор не вернулись. Гао было известно только то, что все трое участвовали в потасовке в чайном домике старика Тяна, после чего их никто не видел. По хорошему счёту, стоило наведаться к этому старому мерзавцу и как следует его расспросить, но наблюдатели донесли, что возле его заведения были замечены подозрительные личности в количестве двух штук. По краткому описанию, Гао опознал их как Мастер Сломанного Меча и Мастера Вырви Глаза. Они оба являлись наёмниками с ужасающей репутацией и непомерно высокими расценками за услуги.
  'Откуда у Тяна столько денег, чтобы нанять этих двоих?' - Размышлял Гао. Он очень долго держал Шиньян под своим контролем, считался его ночным хозяином, но даже при всём этом был не настолько самоуверен, чтобы бросить вызов одним из опаснейших наёмников Края Драконов, хуже которых могли быть только воины Повелителя, отмеченные красным.
  - Разрешите, Хозяин. - Донёсся голос ближайшего помощника от входа в покои.
  - Заходи, - приглашающее махнул рукой Гао, и поднялся со своего ложа. - Нашли Пэй?
  - Нет, Хозяин, но мы узнали кое-что интересное.
  - Надеюсь, это касается того, где она может находиться. - Грозно нахмурившись, сказал Гао.
  - Боюсь, полученная нами информация к делу не относится, - невозмутимо ответил помощник и, приблизившись, протянул боссу что-то завёрнутое в тряпочку.
  Гао вытряхнул её содержимое на ладонь и непонимающе уставился на маленький прозрачный драгоценный камень.
  - И что? У меня и так их полно, причём крупных.
  - Этот наши люди изъяли у ростовщика Люна, когда приходили забирать долг. - Начал объяснять помощник. - Он сказал, что обменял камень на монеты у двоих оборванцев, один из которых походил на монаха.
  - Откуда у оборванцев мог взяться такой камень? - Недоверчиво хмыкнул Гао.
  - Нам неизвестно, но мы проверили эту историю и выяснили, что похожие оборванцы купили повозку и выехали через южные ворота.
  - Дорога к Тракту, - кивнул Гао. - И что, есть вероятность, что с них можно ещё что-нибудь вытрясти?
  - Возможно, - уклончиво ответил помощник.
  Гао слыл человеком, не упускающим даже малейшие возможности пополнить состояние.
  - Надеюсь, ты послал кого-нибудь за ними? - Обманчиво спокойным тоном поинтересовался он.
  - Одну из бригад, как только выяснил направление. Они обгонят повозку лесными тропами и устроят засаду. - Поспешил доложить помощник.
  - Молодец, Кунг! За что я тебя ценю, так это за догадливость и расторопность! - Улыбнулся Гао, после чего врезал помощнику по лицу. Его массивный перстень рассёк кожу на щеке. - Только не вздумай отвлекаться от основной задачи! Мне нужна девчонка и то, что она у меня украла! - Проорал он и отвернулся.
  - Над этим работают наши лучшие люди. - Заверил Кунг, не обращая внимания на текущую по лицу кровь.
  - Пусть работают быстрее! - Не оборачиваясь, потребовал Гао. - Сгинь!
  'Всё этот Тян! Он наверняка что-то знает! Но Мастера... Нельзя к нему соваться пока они там!'
  
  Старые друзья Тяна объявились в городе как нельзя кстати, что позволило избежать множества проблем. Благодаря их репутации, скромный хозяин чайного домика мог не опасаться гнева босса Гао.
  - Тогда мы пойдём к этому Гао и всех перебьём! - Предложил Мастер Вырви Глаз, во время дружеского чаепития.
  - Не надо никого убивать! - Замахал руками Тян. - Если Гао умрёт, станет только хуже!
  - Это ещё почему? - Удивился наёмник.
  - Да потому, что его смерть спровоцирует войну за передел власти, что может иметь печальные последствия для обычных горожан. - Объяснил коллеге Мастер Сломанный Меч.
  - Вот именно! - Поддержал Тян. - Гао давно прибрал все ниточки. Если его не станет, здесь такая неразбериха начнётся, что многие под раздачу попадут.
  - Зато уменьшится число этих тварей! - Не успокаивался Мастер Вырви Глаз. Он неплохо погулял на праздник Богатого Года, но только после утренней молитвы обнаружил, что кто-то во время праздничной суматохи ухитрился подрезать его кошель.
  - А остальные, оставшись без руководства, станут творить, что захотят, - остудил пыл напарника Сломанный Меч. - Мы просто придём к Гао и вежливо попросим не причинять вреда нашему другу.
  - Пусть только попробует, гад! - Мрачно усмехнулся Вырви Глаз и аккуратно придерживая двумя руками чашечку с чаем, сделал небольшой глоток.
  - Эх, что бы я без вас делал, - вздохнул Тян. - Вы очень вовремя появились.
  - Это всё Вырви, - Усмехнулся Сломанный Меч. - Давно уже рвался посмотреть на твой чайный домик.
  - И как тебе, Тян?
  - Что как?
  - Как размеренная и спокойная жизнь в достатке и уюте?
  - Такая жизнь - тоже жизнь. Самое то для человека, доживающего свой век.
  - Ну тебя, Тян. Ты ещё нас переживёшь.
  - Учитывая ваш образ жизни - вполне возможно. Редко наёмники доживают до старости, но если вам удастся, вы на многие вещи станете смотреть иначе.
  - Ну уж вряд ли, - недоверчиво покачал головой Вырви Глаз.
  - А я с Тяном согласен. Вспомни хотя бы Мастера Железного Лба. Он с детства наёмничал, а потом вдруг взял и пошёл в монахи.
  - Ну ты сравнил! Лоб всегда был со странностями.
  - Ты так говоришь, будто у нас странностей нет.
  - У каждого свои странности! - Тоном монаха-проповедника изрёк Вырви Глаз. Какое-то время после этих слов все трое старались сохранить серьёзность, но надолго их не хватило - хохот разнёсся по всему чайному домику.
  - Бардак! - Уже в который раз за последнее время проворчал Кукиё, на миг отвлекшись от работы.
  
  - Стойте! - Пэй выбралась из кустов и быстро нагнала повозку. - Да остановитесь вы!
  Человек в соломенной шляпе, не обращая на неё внимания, продолжал трясти поводья, тщетно пытаясь поторопить своих мулов.
  Девушке ничего не оставалось, кроме как запрыгнуть в повозку на ходу.
  - Я поеду с вами. - Заявила Пэй.
  - Эй, с какой стати?! - Возмутился человек в шляпе, развернувшись к ней вполоборота. - А ну вылазь!
  - Не дождёшься! - Упрямо выкрикнула Пэй ему в лицо.
  - Вылазь, тебе говорят! - Так же упрямо потребовал человек. - Мы попутчиков не берём.
  - А я и не набиваюсь в попутчики! Возьми меня к себе в ученики!
  - Что? - Опешил 'шляпа'.
  - Научи меня колдовству. - Пояснила Пэй. - Ты ведь умеешь колдовать! Я же видела!
  - Слушай, девочка, - чтобы не перекрикивать топот копыт и скрип колёс, человек остановил повозку, - насчёт того, что ты видела - тебе показалось.
  В тени под шляпой Пэй вновь разглядела две на миг вспыхнувшие жёлтые точки, и на какое то время действительно поверила, что показалось. Правда, на очень короткое время, секунд на десять.
  - Нет, - помотав головой, сказала она. - Ты заколдовал того убийцу, и он умер! А потом ты что-то сделал со мной, и я побежала! - Девушка поморщилась, вспоминая этот не слишком приятный момент. - Я пробежала через две улицы, не разбирая дороги и сшибая всё, что находилось у меня на пути! Знаешь, очень неприятно на полной скорости врезаться в человека, несущего огромный горшок с маслом! Ты только посмотри на мои волосы!
  Волосы девушки действительно были в ужасном состоянии - слипшиеся сосульки, покрытые грязью, уныло свисали за спину. На человека в шляпе, правда, это впечатления не произвело.
  - Тебе показалось. - Снова сверкнув глазами, повторил он.
  - Ты и сейчас пытаешься меня заколдовать! - Обвиняющее тыкнув в него пальцем, произнесла Пэй.
  - Зен, завязывай! - Тут же напомнил о себе, молчавший до сих пор, монах. - Не надо никого заколдовывать!
  - Я понятия не имею, что ты там себе навоображала, - человек, названный Зеном, вновь обратился к ней, - но тебе лучше спокойненько слезть с моей повозки и уйти. Могу даже кусок мыла подарить, но это всё, что ты от меня получишь.
  - Ну уж нет! - Вновь отказалась девушка. - Ты колдун! Или ты будешь меня учить, или я тебя сдам! Мандарины тебе о-очень обрадуются.
  - Если ты так уверена, что я колдун, то шантажировать меня - не самое умное решение. Не боишься, что я тебя, как того парня, успокою?
  - Не боюсь! - Твёрдо ответила Пэй, стараясь разглядеть хоть что-то сквозь тьму, скрывающую глаза собеседника. - Я знаю, что у меня есть способности к колдовству и мне очень нужно научиться ими пользоваться. И знаю, что вряд ли мне ещё доведётся встретить человека, способного меня обучить. Хочешь убить меня - давай! Я не боюсь ни тебя, ни смерти!
  - Ну и зря. - Коротко ответил Зен, молниеносно выпростав руку и коснувшись пальцами лба девушки. Пэй даже не успела ничего понять - на неё сразу же навалилась тьма.
  
  - Ты что с ней сделал, ублюдок?! - Оглушительно заорал Ёсай и занёс для удара свой посох. Так как ехали мы сидя рядом, как следует замахнуться у него не получилось и я цепко ухватился за его палку, крутанул, вырывая из рук, и бросил назад к неподвижно лежащей девчонке.
  - Она просто спит. - Спокойно разъяснил я. - Теперь уже по-настоящему.
  - И что? Положим её обратно в кусты? - Ядовито поинтересовался монах.
  - Может быть позже, - лениво отмахнулся я, тронув поводья. Мулы вновь неторопливо зашагали вперёд, а я задумчиво уставился на дорогу.
  - Ты ведь не собираешься её учить? - Обеспокоено спросил Ёсай, после нескольких минут молчания.
  - Никак я тебя не пойму, дружище, - вздохнул я, - в кусты её класть не надо, учить тоже не надо. Так что нам с ней делать? Схарчить на привале, а из того что останется сделать нового сторожевого голема? Или ты на неё глаз положил и хочешь использовать для развратных целей? Бедная девочка, первый вариант намного гуманнее.
  - Перестань ёрничать, Зен. Мы можем просто довезти её...
  - Куда? Ты сам слышал, что она сказала. Ей не попутчики нужны.
  - Тогда что ты предлагаешь?
  - Пока ничего. Надо подумать. И пока я буду думать, Ёсай, ради предков, посиди молча.
  Я бы вообще не ломал себе голову, а действительно сгрузил бы её обратно в кусты, если бы она не умудрилась таки меня заинтересовать своей нестандартной реакцией на моё внушение. Сперва вон как побежала, а потом будто даже не заметила! Девчонка, в самом деле, не простая.
  Склонность к Дару у нее, несомненно, имеется, правда к какому именно, мне с ходу определить не удалось. Насколько я помню, восточные земли богаты на магов-природников. Во всяком случае, были когда-то. Только этих и к магам-то отнести можно с большой натяжкой, по своей природе они ближе к эльфам или друидам, так как не используют заклинания, а магически взаимодействуют с окружающим миром на интуитивном уровне и с помощью ритуалов. Некоторые достигают определённых высот и могут разговаривать с животными, управлять воздушными потоками и так далее. Если девчонка из таких, то не понятно, чему я могу её обучить, ведь она даже простейшие общие заклинания не сможет воспроизвести.
  Кроме этого, существует ещё одно немаловажное обстоятельство, склоняющее моё мнение не в её пользу. Есть такая старая поговорка (подтверждение которой мне не раз довелось испытать в период правления), гласящая что, мол, новые люди - новые проблемы. А у меня, между прочим, и старых немало. Кто знает, чего ждать от девчонки в критической ситуации. Как она себя поведёт? Не окажется ли слишком докучливым спутником? И - самое главное - не помешает ли достижению первоначальной цели.
  В общем, всё упирается в отсутствие информации о нашей незнакомке. Эх, будь она мальчишкой, да лет на шесть-семь помладше, да с ярко выраженной предрасположенностью к чёрной магии, взял бы сразу, не задумываясь. Ибо у любого мага должен быть последователь - так заведено. Будучи королем, я не раз об этом размышлял, даже периодически шерстил население, выискивая ребёнка с нужным Даром, но никого так и не нашёл. Возможно, это и к лучшему. Нелегко совмещать обязанности короля с работой няньки. Да, няньки, я ничуть не преувеличиваю. Даже взрослый человек, только начавший познавать свой Дар и ощущать новые возможности, подчас ведёт себя глупее несмышлёного карапуза, а ребёнок ещё хуже - настоящее стихийное бедствие. Белых это тоже касается - ихним послушникам, до совершеннолетия воспитывающимся школах магии, одевают специальные браслеты, сдерживающие Дар во внеурочное время и служащие инструментом наказания. Всё же Белые - очень кровожадный народ. Неудивительно, что они звереют - от такого-то воспитания. Вот мой старик подобных методов никогда не признавал. Он даже голос повышал редко, хотя умел метко и очень неприятно бить словом. До того, как на меня обрушилась эта напасть от Алтаря, самыми кошмарными моими снами были те, где я сижу перед отцом на жёстком стуле с высокой спинкой, ёжусь под его взглядом и выслушиваю критику в свой адрес. Зато его редкие одобрительные высказывания в мой адрес, делали меня по-настоящему счастливым.
  Вот так мы и ехали по направлению к тракту. Я грустно улыбался, предаваясь ностальгии, Ёсай периодически на меня косился, но, хвала предкам, сидел молча, а девчонка, непонятно зачем решившая доверить судьбу незнакомцам, посапывала сзади.
  
Оценка: 7.28*66  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Л.и "Хозяйка мертвой воды. Флакон 1: От ран душевных и телесных" (Приключенческое фэнтези) | | О.Обская "Невеста на неделю, или Моя навеки" (Попаданцы в другие миры) | | Я.Ольга "Владычицу звали?" (Юмористическое фэнтези) | | Л.Каминская "Не принц, но сойдёшь " (Любовное фэнтези) | | Т.Серганова "Хищник цвета ночи" (Городское фэнтези) | | А.Россиус "Ковен Секвойи" (Приключенческое фэнтези) | | А.Ардова "Мужчина не моей мечты" (Любовное фэнтези) | | В.Радостная "Еще немного волшебства, пожалуйста!" (Юмористическое фэнтези) | | Д.Коуст "Маркиза де Ляполь" (Любовное фэнтези) | | А.Владимирова "Телохранитель. Танец в живописной технике" (Любовная фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"