Витаминов Карен Александрович: другие произведения.

Агентство "Другая сторона"

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Хочу порадовать вас историей из жизни детективного агенства "Другая сторона". Скажете, Конан Дойль всё придумал до нас? Не буду спорить. Вот только расследует оно все больше преступления разнообразной нечисти, да и заказчики у него соответствующие. Скажете, до меня все придумала Фрай? И опять не буду спорить. Замечу лишь, что место действия - слегка альтернативный Нижний Новогород. И опять ничего нового? Кто знает. Частного детектива Михаила Пожарского и команду его безбашенных подчиненных ваши сомнения не волнуют. Эти ребята просто делают свою работу, потому что она им нравится. PS. Выложил только первую часть, остальное в работе.


   Хочу порадовать вас историей из жизни детективного агенства "Другая сторона". Скажете, Конан Дойль всё придумал до нас? Не буду спорить. Вот только расследует оно все больше преступления разнообразной нечисти, да и заказчики у него соответствующие. Скажете, до меня все придумала Фрай? И опять не буду спорить. Замечу лишь, что место действия - слегка альтернативный Нижний Новогород. И опять ничего нового? Кто знает. Частного детектива Михаила Пожарского и команду его безбашенных подчиненных ваши сомнения не волнуют. Эти ребята просто делают свою работу, потому что она им нравится.
   ЗЫ если кто не понял - многочисленные просмотренные аниме дали мне только пищу для вдохновения, сама история - оригинальная.
  
   Агентство "Другая сторона".
  
   Пролог.
  
   Всю жизнь мы играем какие-то роли. Сына или дочери, школьника, студента, мужа и отца, жены и матери, начальника и подчиненного. И наступает однажды момент, когда нам начинает казаться, что текущая роль - это и есть мы. Вот только судьба любит шутить, и если нам повезет, то необходимость играть хотя бы некоторые из этих ролей исчезает. Тогда понимаешь, что ты на самом деле - тот человек, что сидит у тебя в голове за глазами, а не тот, кого привыкли видеть окружающие. И начинаешь действовать сам - как умеешь.
  
   Я никогда не мечтал стать частным детективом. Спокойно трудился в полиции, тянул лямку, был на хорошем счету. И вот - новая государственная политика, новое руководство, новые веяния. Характер у меня всегда был трудный, потому в начальники мне было не попасть, а вот как специалиста меня ценили. Но все проходит - и вместо Петровича, с которым вместе мы через многое прошли, в наш отдел пришел другой руководитель.
   Уже спустя неделю стало ясно - не сошлись характерами. Спустя еще месяц мы оба поняли - и не сойдемся. Хорошо, что у обоих хватило здравого смысла не идти на конфликт. Потому посидели и договорились: мне - почетную отставку, а ему - спокойную службу. Благо, то ранение, по которому меня официально списали, по факту уже и не беспокоило. Помогли добрые люди. Ну, или не совеем люди - это с какой стороны посмотреть. Как по мне - разницы никакой.
   Месяц я сидел дома, пил пиво и смотрел телевизор, а потом начал скучать. Новое дело все никак не находилось, а отдыхать я толком не умел никогда. Но когда я со своей тоской уже и семье надоедать стал, мне и предложили нынешнюю работу.
  
   И кто ведь предложил? Ухажер дочери, которого я на дух не переносил. Из-за него ведь и влип в ту переделку, что едва не закончилась для меня печально. Хотя, надо отдать парню должное, он и позаботился, чтобы меня починили как надо. Но все равно - где ж это видано, чтобы отцу взрослой дочери нравился ее ухажер? Тем более, что он и не человек вовсе оказался. Но о том - это я позже расскажу.
  
   Тимофей передал мне пожелание от "старших товарищей", как он выразился. Они хотели, чтобы я возглавил детективное агентство. Сам-то я парню не особо верил - но вот возможности тех самых "товарищей" успел повидать, пока меня лечили. Не знаю, чем я им приглянулся - но предложение было серьезным.
   Долго раздумывать я не стал, от безделья уже хотелось кидаться на стены. А службы, пусть и трудной, я никогда не боялся. Если в меня верят, что я справлюсь - то не вижу смысла сомневаться. Хотя, конечно, легко не будет. Но, если уж прямо говорить - то попробовать уж очень интересно. Да и терять особо нечего. Жены у меня нет, а вот государственная пенсия - есть. Дочь вот считает, что уже взрослая - так что если и случится что со мной - не пропадет. А если что - я этого Тимофея сам с того света достану! И не посмотрю, что нечисть!
  
   Ну, ладно обо мне. Пора и о деле. Рабочий день вот-вот начнется!
  
   В приемной уже сидит секретарша Светлана. Красивая, неглупая, и здорово разбирается в технике. Одна беда - она привидение. Может, если надо, телекинезом своим мелкие предметы перемещать, и даже плотной становиться ненадолго, чтобы что-нибудь большое сдвинуть, или там коснуться кого. Так, чертовка, наладилась меня при встрече в щеку целовать. Хотя и было-то тех встреч три раза, сегодня, стало быть, четвертая. Самой первой ее ко мне приставили.
   Думали, что испугаюсь - но, видно, плохо думали. Кто банду Красного Глаза брал да в их пыточный подвал спускался - того полупрозрачной барышней не испугать. Даже и поцелуем ее - вполне теплым и материальным - тоже. Ну, и красивая она - посмотреть приятно.
  
   По пути в общий зал мне попался на глаза второй наш ценный член коллектива - стажер Василий. Не знаю, где его там руководство выкопало. Вроде обычный паренек, но есть в нем какая-то неправильность. И, такое впечатление, небольшой акцента - мелодика произношения ухо режет. А так - черноволосый шустрый пацан, на редкость общительный. Если что-то надо узнать или достать - вмиг договорится. Как он старого Махмуда на скидку в ресторане уговорил - одна радость смотреть была. Так что у нас теперь и с обедами вопрос решен как надо.
   Одна беда, кто таков - не признается. Вроде как вежливость у этой нечисти - не отвечать можно. Говорит "человек божий, обшит кожей", и еще пакость какую-то вполголоса добавляет. Ну, ладно, и впрямь делал бы работу - а там хоть трава не расти.
  
   Хлопнула дверь лаборатории, из которой, что-то насвистывай, вышел наш криминалист. Вот уж в Ярославе я точно уверен - этот мужик что надо. Десять лет в соседних кабинетах работали. И выгнали его с работы почти одновременно со мной. Правда, про его чутье всегда слухи разные ходили. Как-то у него удавалось узнавать всякое разное, что другие в упор не видели. А вот теперь рассказал - да, есть у него такой талант. В полиции, понятно, про такое говорить нельзя - но уж теперь-то не то что можно, но и нужно. Я был очень рад, что мне его в команду представили. Сразу взял, без всяких испытаний. Надо же мне с кем-то пиво по вечерам пить.
  
   В приоткрытую дверь большого зала было видно, что там уже расположились и, вяло переругиваясь, заваривали чай два наших штатных детектива. Не очень я хотел их обоих брать, но сам князь Мещерский настаивал. Обещал, что в случае чего - могу лично к нему обращаться, и что уж за этих двоих он ручается. Точнее, что ребята, конечно, неопытные и разгильдяи - но под руководством понимающего человека обязательно толк выйдет. И смотрел еще на них так, что было понятно - или справятся, или князь им устроит Бородино и Куликово поле. Каждому, да и по три раза.
   Хотя, если так подумать - молодые, конечно, но вроде толковые. Ветер в голове - но это дело поправимое. Сам и поправлю - уж на дочке-то натренировался вдоволь. Не совсем удачно, правда, получилось - но ведь опыт-то есть! И молодежь наша полицейская ко мне за советами часто приходила. Справимся, в общем.
  
   Иванна Лирова - родители у нее родом откуда-то с Балкан. Не разбираюсь я там в их национальностях. Да они и сами, кажется, не очень в том разбираются. Она - настоящая волшебница, как на картинке. Говорит, что не очень сильная, но, похоже, лукавит. Глаза уж очень смешливые. Для наших девушек она чуть крупновата, но удачно подобранный бежевый костюм выгодно подчеркивает все достоинства фигуры. И еще прическа у нее необычная - ежик серебристых волос.
  
   Второй детектив - Константин Тихомиров - самый что ни есть представитель нечистой силы. Как размотал свой шарф да показал голову, парящую на высоте десяти сантиметров от плеч - даже я впечатлился. Выглядит ровесником Иванны, и учились они вместе в каком-то их магическом колледже. Ладит с нашей волшебницей плохо - была у них в прошлом любовная история. И закончилась она, как обычно и бывает, не лучшим образом. Хотя тут дело такое - похоже, вдвоем они совсем по-другому себя ведут, чем на людях. Но мне тут проще - начнет личное рабочему мешаться - с кем-то из голубков распрощаемся. Или сразу с обоими - тут их покровитель мне карт-бланш дал. И обещал сразу замену прислать, да какую надо. Голубки о том знают, потому, думаю, в настоящем деле не подведут.
   Еще мне обещали специалиста по розыску, но тот, похоже, где-то задержался. Надеюсь, конечно, что такой же как я старый служака, как пенсию дооформит - так сразу и придет.
   Но как бы то ни было - я обещал князю Мещерскому начать работу в девять утра в понедельник - и мы начинаем.
  
   Пока есть немного времени, я дошел до своего кабинета - налить себе кофе, чуть собраться с мыслями и успокоиться.
  
   Вообще, конечно, странно получилось. Официально магии и прочих чудес у нас в стране вроде бы и нет. Как мне рассказали - есть специальный статут секретности, чтоб простой люд вроде меня не завидовал. Но если уж что-то существует - то оно есть, и ничего с тем не поделать. Никто как-то особо и не сомневался, что вот оно все рядом. И что старик-сапожник чуть ли не вторую сотню лет тут на углу работает, и что Агафья из зеленого дома заговоры от бесплодия знает, и что в прошлом году на горе говорящую лису видели. Рядом оно всегда было - просто не совсем уж на глазах. Но одно дело - подозревать и верить, а другое - знать точно.
  
   Вот такое агентство мне и досталось, специализирующееся на необычном. Так вот статут секретности помогаем блюсти. Чтобы люди "с улицы" могли обратиться, если что сильно необычное заметят. Так и мы будем знать, что творится, и начальству доложим. Если большая беда - так они спецкоманду пришлют. Если невеликая - своими силами разберемся, успокоим, да и расскажем, что ничего не было. Точнее, не более того, во что все верят. А еще лучше - что феномен научный. Ну, тут Ярослав большой мастак объяснения придумывать. Да и я не хуже умею - какие только отчеты за время работы сочинять не приходилось.
  
   Другую, куда как более важную разновидность клиентов мне как раз руководство и обещало. Надо же и "своим" куда-то обратиться. А то ведь как - если, к примеру, ведьма у оборотня кошелек украдет - что пострадавшему делать? В теперь уже нашем кругу за такие мелочи убивать не принято. Но доказать-то старейшинам надо! Ну и вообще, приличная нечисть в полицию обращаться как-то не будет. А сразу к старшим тут вроде бы и неприлично.
   Так что мы - в самый раз. Еще не полиция, но уже какой-то авторитет имеем.
  
   Стрелки часов показали девять утра, и я, отставив опустевшую кружку, пошел в приемную. Мне хотелось собрать всех в общем зале и сказать несколько слов, но вызывать туда секретаршу по интеркому показалось невежливым.
   Стоило мне только подойти к Светлане, как в дверь с разбегу влетела взъерошенная рыжая девчушка, споткнулась на пороге и растянулась у моих ног.
   Я протянул руку и помог ей подняться. Девчушка встряхнулась, потом испуганно посмотрела на меня.
   - Ой, а вы Михаил Евгеньевич? Простите меня! - она вдруг начала кланяться.
   - Что у вас случилось? - я как мог попытался сохранить спокойствие. Пока получалось.
   - Я Мегуми Хагуя. Ваша служебно-разыскная собака. Точнее, служебно-разыскной волк. Позаботьтесь обо мне, пожалуйста!
   - Приведи себя в порядок, Хагуя и через десять минут жду тебя в своем кабинете, - ответил я девушке, развернулся и пошел к себе.
   Акцента в речи девушки, судя по имени - имевшей японские корни, практически не было. Но сюрприз от князя удался - видимо, пока он в Харбине жил, очень уж странными связями обзавелся
   Ну что тут поделаешь, позаботимся. Еще детский сад на мою седую голову!
   Первый рабочий день сыскного агентства "Другая сторона" начался.
   Часть 1. Нюх.
  
   Пока ждал Хагую - почему-то смотрел в окно. Опадающие желтые листья навевали на философские размышления. Пожалуй, не буду я ругать девочку. Подчиненных стоит строить, когда знаешь, на что способны. А пока - просто будем знакомиться.
  
   В дверь кабинета робко постучали.
   - Входите, - громко ответил я, неохотно отрываясь от окна.
   В дверном проеме показалась испуганная мордашка Хагуи. Чуть помедлив, она зашла внутрь и закрыла дверь за собой.
   - Итак, давай сначала, - я улыбнулся девочке. - Я - Михаил Пожарский, директор сыскного агентства.
   - А я - Мегуми Хагуя, - ответила та, стоя в позе "руки по швам" перед моим столом, - Волк-оборотень.
   Нет, так дело не пойдет.
   - Присаживайся, - кивнул я на кресло, - И расскажи немного о себе. Что умеешь, где живешь, как получила приглашение в нашу команду.
   Хагуя, наконец, присела и облокотилась на спинку кресла. Так она была гораздо больше похожа на человека, а не стойкого оловянного солдатика. Правда, она все равно не человек - и забывать это совершенно не стоило.
   - Говорят, у меня хороший нюх, - начала мой новый сотрудник, - и я с детства люблю искать всякое, и вещи, и людей. В прятки вот лучше всех играла, хотя, конечно, в человеческом облике не нос, а просто издевательство какое-то. Мама смеялась, хвалила, а вот папа расстраивался. Он говорил, что только вилять хвостиком научиться и лаять по команде - и готовая собака получится. А потом мама уехала на стажировку в Китай - и там осталась, уж не знаю, почему.
   Девочка ненадолго замолчала. Я обратил внимание, что стоило ей чуть расслабиться - как речь полилась ручейком. Слушал бы и слушал, да вот только грустноватые вещи рассказывает. Подумалось было, что на она дочку мою чем-то похожа. Но я же другой - я же хвалил свою. Талант вот магический развить разрешил. Хотя попробовал бы запретить-то - сбежала бы ведь. Точно говорю, так бы и поступила - моя кровь!
   - Работу мне у наших найти не получилось, - продолжила Хагуя. - Если что искать или стеречь - так то псов-оборотней хватает. В человеческую полицию, сами знаете, нам хода нет. Хотя будь я из какого-нибудь клана - то, наверно, было бы проще. Но увы, ни мама, ни папа в сильную семью не прибились, да и не очень-то и хотели. В общем, после школы и двух нашего колледжа - мне только подай-принеси оставалось работать. Или в лес, к диким родичам - там хоть косо смотреть никто не будет.
   Девочка приуныла. Загрустил и я. Получается, будь ты хоть трижды демон - проблемы-то у тебя все те же. Нет связей - нет и нормальной работы. Ну а тех, кто от такого берега теряет - экзорцисты быстро успокаивают. Вот тебе и сказка, вот тебе и магический мир.
   - Хорошо хоть папа в отделе господина Одоевского работает. А тот у самого господина Мещерского второй заместитель. Когда из Владивостока сюда, в Нижний, перебирались - папу с собой взял. И когда папа услышал, что ищут кого-то с хорошим нюхом, кто уже сам старым родам не служит, неважно, людским или иным, и не постеснялся на поклон пойти. Говорит, что господин Одоевский даже обрадовался, премию выписал. Папа, правда, злой был - но, говорит: "попробуй. Другого шанса-то не будет". Он-то у меня сам по другой части, финансовой, ему эти сыскные игрушки смешными кажутся. А я вот, даже в первый день - и то опоздала. Волновалась, не могла уснуть - и будильник не услышала, - выговорившись, Хагуя замолчала и вопросительно уставилась на меня.
  
   О, покровитель Велес, дай мне силы справиться с этим детским садом. Правда вот, горит она делом - а без этого никак. Будь ты хоть трижды профи, если не интересно - то новое начинание не сдвинуть. Выучим, подскажем, поможем - главное, чтобы сам, дурак старый, лицом в грязь не ударил.
   - Ладно, Хагуя. Опоздание тебе простим - нервы ведь, все понимаю. Пойдем, представлю тебя коллегам, - я поднялся с кресла и вышел в общий зал.
   Волчица послушно семенила следом. Да какая она волчица, волчонок еще. Но есть ли зубы - дело покажет.
   Мы прошли в общий зал, где я и представил Хагую коллегам. Новенькую поприветствовали и сразу предложили присоединиться к игре в преферанс. Волчица пыталась отказаться, но Ярослав почесал начавшую лысеть макушку, веско сказал "научим", и дело пошло. Постояв секунд тридцать у двери, я понял - сплочение команды идет полным ходом, чего я и добивался. Теперь оставалось проведать Светлану - секретарше одной поначалу могло быть неуютно. А от идеи произнести приветственное слово я уже успел отказаться. Первое же дело объединит нас всех гораздо сильнее.
   В приемной мы пару минут обменивались с привидением дежурными фразами о погоде вообще и нынешней осени в частности. Так, стоя в приемной с кофейными чашками в руках, мы с ней и встретили первого клиента.
   Молодой взъерошенный парень наметанным глазом определил во мне старшего. Подошел, поклонился и буркнул:
   - Мне посоветовали обратиться к вам. Вы ведь Михаил Пожарский, не так ли?
   - Разумеется, - ответил я. - Пройдемте в переговорную. Вам чаю или кофе?
   - Просто воды, - сухо ответил клиент.
   Мне показалось, что он как-то нервничает, но я на его месте тоже б переживал.
  
   Переговорную по моей просьбе сделали как можно дальше от входа. За полтора десятка метров, пройденных вместе по коридору, не так уж мало можно узнать о человеке. Во-первых - он не из обычных людей, а либо маг, либо нечисть. Удачный всё же детектор мы с дочкой придумали. Она еще радовалась, что такое изделие ей за курсовую работу зачтут, хотя психологии в нем куда больше, чем магии. Одна из ламп в коридоре - артефакт, чуть-чуть подсасывающий ману из окружающего пространства. Для одаренных - вроде как противное комариное зудение. Я, правда, и сам что-то такое чувствовал, когда вешал. Наверно, обычные люди все же не совсем уж лишены магических органов чувств. Но мне-то пришлось руками все трогать, а вот маги и нечисть уже с десяти шагов оглядываются.
   Так и мой клиент - активно завертел головой и недобро уставился на лампочку. Но ничего не сказал - умный. Мало ли зачем в агентстве такие штуки - на князя Мещерского кто попало не работает.
   Смотрим дальше - одет хорошо, выглядит серьезно, но на мага не похож. Маги - они ж все чему-то да учились, манеры характерные. А этот простоват немного - больше на работягу с завода похож. Ну, может, скорее на старшего смены - уверенность в нем такая есть. Да и не прислали бы ко мне на разговор мальчика на побегушках. Не уважать меня - не уважать и моего работодателя, дело опасное. Я же был почти уверен, что это проверка. Понято, дело-то у клиента настоящее будет, иначе тоже неуважение, но уже ко мне. Но не просто так он пришел, мое же начальство и прислало.
   Значит, рядом со мной нечисть. Ага, носом отчего-то заводил. Я и сам тут легкий запах чувствую - вчера все с хлоркой отмывали. Но это я - а у меня, как курить бросил, нюх отличный. А этот аж скривился - не нравится ему. Чутье-то много у кого хорошее - но у тех же водных или воздушных духов носом водить надобности нет. А этот, значит, из "хвостатых видов" - похоже, в звероформе у него чутье получше будет.
   И уже когда мы дошли, наконец, до приемной, я был почти уверен, что не ошибся.
   - Итак, что же хочет уважаемый оборотень от скромного частного детектива? - спросил я, предложив визитеру занять место у чайного столика.
   - Вы меня узнали? - оторопело вытаращился он.
   - Вы так и не представились, - напомнил я. - А что до вашего вида - так разве это секрет?
   - Виноват! - поклонился посетитель, - Я Адальби Хачиров, из племени воинов-псов, старший помощник главы рода Хачировых. Передаю вам просьбу нашей семьи о розыске потерянной реликвии.
   - И как давно ваша реликвия была утрачена? - максимально дружелюбно осведомился я.
   Очень не хотелось с самого начала влезать в многовековые разборки кланов людей и нечисти. Я ведь толком еще не успел освоиться в новом для себя мире. А реликвия эта - еще и не пойми, кому принадлежать может на самом деле.
   - Точную дату мы не знаем. Но неделю назад она еще была в хранилище, а позавчера наш кладовщик ее не обнаружил, - пёс, надо отдать ему должное, излагал происходящее информативно. Даже и не ожидал от него.
   Вот это другое дело, это уже по нашей части. Вчера было, сегодня нет - кража, возможно - со взломом. Такое расследовать мы умеем - это не пропавший тысячу лет назад из сакральной рощи под Псковом амулет солнца. Который, оказывается, пятьсот лет известен как реликвия культа водяных Ладоги. У нас в стране еще и не такое случается.
   - Понятно, - кивнул я, - описание у вас с собой есть?
   - Не подготовился, - опечалился пёс, видимо, ожидая выговора, - но вообще это металлическая статуэтка собаки, не очень большая.
   - А хотя бы примерно описать можете? - погрустнел я. По таким формулировкам слона можно не найти.
   - У нас в поместье изображение есть, - пёс, наконец, нашел выход и очень этому обрадовался. - Давайте я вас свожу. Вам же все равно нужно, это, как его, изучать место происшествия.
   Да, большинство нечисти - это точно не маги, но этот хотя бы старается, умные слова заучивает. Правда, его положение обязывает - помощник главы семьи все-таки. А ехать точно надо - вот только не прямо сейчас.
   Нужно подготовиться, - ответил я, - взять материалы, сформировать розыскную команду. Оставьте адрес и ждите через час.
   Пёс опять поклонился, и я проводил его к выходу. Об оплате разговаривать все равно надо было не с ним, а договоров тут не заключают. В мире, где голову могут откусить, отрезать или спалить огненным шаром, большинство верит друг другу на слово. Невыгодно это - обманывать.
   После ухода пса я так и остался в приемной. Вопрос, кого же взять с собой, был весьма актуален. Во-первых, понятно, Хагуя, ее нюх может стать большим подспорьем. Во-вторых - Иванна. Хорошенькой девушке на вопросы любой мужчина отвечать будет в охотку. Даже если он по видовой принадлежности - сторожевой пёс. Костя еще нужен - буду его на детектива натаскивать. Есть у парня способности к сыскному делу. Ну и если есть среди собачек девушки - тоже полезен будет. И Василия прихватить надо - хоть пойму, что за стажера такого ко мне приставили.
   А дальше - проблема. Ярослав нужен, криминалистика - отличное подспорье к волчьему нюху и дедуктивному методу. Но и в офисе на время нашего отсутствия нужен старший. Кто знает, может ведь и проверка нагрянуть, и еще один клиент появиться. А тут - команда в разгоне, секретарша кофе пьет, работа же, что характерно, не движется.
   - Шеф, вы чего такой грустный, - сзади как всегда бесшумно материализовалась наше привидение, - прямо сразу - и проблемы?
   Это участие в голосе было бы слишком фамильярным. Но было видно, что Светлана действительно хочет помочь делу.
   - Задумался, - признался я, - кого из наших взять изучать место преступления.
   - Да берите всех, - легко махнула рукой секретарша. - Нам всем надо учиться. А что-нибудь изучать без Ярослава - никуда не годится. За контору не переживайте - если кто придет, то и разговорю, и показания сниму, и вас предупрежу, если что-то срочное.
   - Вот даже так? - поднял я бровь. - Отлично, Света. Так и поступим!
   Может быть, она много на себя берет. Но с самого начала гасить инициативу подчиненных - последнее дело. Если и набьет шишек сейчас - умнее будет. Поэтому хвалить - и пользоваться удачным предложением.
  
   В общем зале я сразу обрадовал обернувшихся подопечных.
   - Итак, первое дело объявляется открытым. Кража реликвии из хранилища рода псов-оборотней Хачировых, - я вкратце описал суть случившегося, - Через час все вместе едем изучать место преступления. А пока - готовимся! За оставшееся время каждый должен доложить мне план действий. Время пошло!
   У себя в кабинете я успел только присесть и посмотреть прогноз погоды, как ко мне в дверь поскреблась Хагуя.
   - Шеф, со мной наверно все просто - след искать буду, - волчица лучилась радостью.
   Похоже, была довольна, что первой разгадала свою загадку. Но не все так легко. В первую очередь - будем учить задействовать мозг.
   - А еще? - прищурился я.
   - Ой, ну я даже не знаю, - Хагуя тут же растерялась, радостный свет в ее глазах потух. - Простите, шеф, я наверно не оправдываю ваше доверие.
   Тяжелый случай, конечно. Самооценку бедной девушке кто-то старательно помог опустить дальше некуда. Но не померещилось же мне - преферанс-то она вполне прилично схватывала. Будем помогать, что нам еще остается.
   - Смотри, след собаки наверно и сами прошли, - начал я. - Значит, тут мы в лучшем случае можем повторить их путь, который закончится ничем. Но ведь унюхать можно не только вора.
   - Но и его отсутствие, - волчица порадовала меня парадоксальной логикой. - Если чужих запахов нет - так может, и кражи не было?
   - Ты молодец, - не замедлил я похвалить наметившееся движение мысли. - Точнее, если чужих запахов нет - значит, взял кто-то из своих. Можно будет точно понять, кто из хозяев заходил в хранилище. И составить список подозреваемых.
   - Да, шеф! Так и сделаем! - волчица развернулась и пулей покинула кабинет.
   На миг мне показалось, что между ног у нее мелькнул пушистый хвост. Я протер глаза и обнаружил перед собой неслышно просочившегося в приоткрытую дверь Василия.
   - А можно я к собакам не поеду? - задал стажер совершенно неожиданный вопрос, - Не лажу я с ними.
   - Ну и зачем ты мне тогда нужен, милок? - такие заявления надо пресекать в самом начале.
   - Могу по окрестностям пройтись, снаружи все изучить, - ни на миг не растерялся парень. - Я, говорят, наблюдательный и неприметный.
   - Спецом по наружке, значит, хочешь быть, - хмыкнул я, - годится.
   Василий невозмутимо кивнул.
   - А что ты с этими собаками не поделил? - тему все равно не стоило оставлять незаконченной.
   - Да я не с этими, я вообще. Не нравится мне эта порода, нервничать начинаю и путаться, - с чувством ответил парень.
   Что ж, бывает. Не побоялся признаться - уже плюс. Но есть еще что-то.
   - А волчицу нашу как, нормально терпишь? - ехидно поинтересовался я.
   - Да вроде бы без проблем, - пожал плечами Василий. - Да и какая она волчица - кутёнок еще несмышленый, так и тянет за ушами почесать, да, боюсь, тяпнет.
   Странновато было слышать такие интонации от парня лет шестнадцати на вид. Спокойное лицо, уверенная речь - выглядел он младше Хагуи, но держался совсем по-другому. Похоже, непростая у него была жизнь.
   - А под огнем случалось быть? - неожиданно пришла мне на ум необычная ассоциация.
   - Я от дедушки ушел, я от бабушки ушел, - непонятно ответил стажёр. - У нас еще совсем недавно ни один разговор серьезный без стрельбы не обходился.
   После чего он также бесшумно растворился, аккуратно прикрыв за собой дверь. Тяжело у них, похоже, было. А парень тертый - положиться на такого можно. Вот только для этого надо знать, что он на твоей стороне. И такой уверенности у меня совершенно не было.
   Следом за стажером в дверном проеме появилась коротко стриженая голова Лировой.
   - Разрешите, шеф? - для проформы поинтересовалась волшебница, но вошла, не дожидаясь ответа.
   - Полагаю, я нужна в первую очередь чтобы опросы проводить. Псы-оборотни смешные, их разговорить не так-то просто. Но, думаю, со мной они чуть охотнее поделятся информацией, особенно молодые мужчины их вида, - Иванна улыбнулась и как-то по-особому дернула головой.
   Осеннее солнце заиграло на ее коротких серебристых волосах. Волшебница красивая, знает об этом и умеет пользоваться. Но я помню, что еще очень красивыми часто бывают змеи. А уж как красиво оружие с точки зрения понимающего человека. Словом, мне захотелось вернуть девушку в реальность.
   - Неплохо, специалист Лирова, - я покачал головой, - но это еще не все.
   - Интересно, - чуть задумалась волшебница. - Полагаете, что-то по моей основной специальности? Остаточную магию искать?
   - В этом, думаю, смысла особого нет, - меня просветили, что остаточный след слабых заклинаний дольше дня редко держится, о чем сама Лирова тоже должна была отлично знать. - Вряд ли вор мог стал бы сильными чарами пользоваться. Разве что необычное что-нибудь в этой области заметишь. А я хотел спросить - список вопросов у тебя уже готов?
   На этот раз Лирова явно чуть смутилась. Самую малость - но мне хватило. Самоуверенность сбита - можно нормально работать дальше.
   - Основных свидетелей я, понятно, сам опрошу. Не в укор тебе - у меня просто опыт есть. А тебе общаться с остальными обитателями собачьего особняка - теми, что мужского пола. Цель - составить картину событий. Какой там распорядок дня, кто мог войти в хранилище, должен был - по служебной надобности, кому вообще эта штука понадобиться могла - понимаешь?
   Волшебница кивнула, судя по всему - уже начала соображать.
   - Отлично. Время у тебя есть - готовься. Потом мне покажешь - подскажу, если что-то не так. И скажи Косте, чтоб заканчивал меня стесняться!
   Бесшеий действительно чуть робел при разговоре с глазу на глаз. При этом он вроде бы сам по себе проблем с общением не испытывал - хотя, конечно, ему до великолепной Лировой и пронырливого Василия было далековато.
   Вот и сейчас разговор он начал не сразу, а пару секунд сначала подбирал слова.
   - А ведь я там как бы ни лишний, - мыслил Костя необычно, но с логикой у него было все хорошо. - Ничего из моих умений не выделяется. Даже опрос симпатичных барышень у вас, шеф, получится лучше. Любят они таких - колоритных и уверенных в себе.
   Польстил, конечно, зараза - но приятно. Знал бы вот только, как я на самом деле волнуюсь. К счастью, немалый опыт позволяет мне держать лицо, даже когда уши от страха норовят втянуться внутрь головы.
   - Ну а все же? - подбодрил я подопечного. - Сам-то там чем заниматься будешь, если приказов от меня не поступит?
   - Смотреть буду. Слушать. Думать. Сопоставлять факты. Пытаться понять, как все могло произойти, кто где был, какие приемы использовал грабитель. За Лировой следить, чтобы волчата ее не слишком уж обхаживали - но это непросто. Но ведь наверняка все это и вы будете делать, - Костя был на верном пути. - Понял! Вы меня будете учить. Как и нас всех, в общем-то.
   - Отлично, ты поймал мысль! - тут и похвалить не грех. - Если твоя сильная сторона - анализ, то ее развивать и будем. Все учимся - никто лишним не будет.
   Окрыленный куротабэ ушел, а сменил его хитрый Ярослав.
   - Со мной, Миша, думаю все ясно всем, включая меня самого. Ну, разве что будет наконец официальный повод сравнить, отличается ли анализ у моих приборов от моего собственного, - лукаво блеснул очками старый друг.
   - И неужто у тебя сомнения есть? - усмехнулся я.
   - Один способ дополняет другой, - посерьезнел Ярослав. - А офис на секретаршу оставишь?
   - Света справится, - тут уверенность моя была не абсолютной, но вот в правильности своего решения я не сомневался. - Она вообще девушка серьезная и ответственная.
   - Соглашусь, - кивнул криминалист. - Ей такое доверить можно.
   На том моя часть подготовки и завершилась. Так что еще через полчаса наша команда загружалась в предоставленную нам нанимателем машину.
   Я сначала долго смеялся, когда узнал, что детективному агентству выделили микроавтобус, слишком уж шаблонное это транспортное средство. А сейчас вот призадумался и оценил - и влезали туда мы все, и, если что, Хагуе в звероформе не тесно будет.
   Еще меня удивил складной мопед, аккуратно пристроенный у задней двери.
   - А это уже мой товарищ, - Василий с любовью погладил агрегат. - Мне на нем, если что, гораздо удобнее. Да и внимания привлекаю меньше.
   И ведь прав, зараза. Подросток верхом на мопеде - что может быть в наших краях привычнее. Бабушка на жёлтом мотороллере, разве что.
  
   За квартал до места мы высадили Василия. Тот помахал нам рукой и скрылся за ближайшим поворотом. Посмотрим, насколько эффективной и ценной будет его работа, но так по мне - парень пока действует правильно.
   У въезда в резиденцию Хачировых нас встречала небольшая делегация, возглавлял которую уже знакомый нам Адальби. Про себя я отметил, что они живут небедно: земельный участок с несколькими постройками, пусть даже и на самой окраине города - это по нашим меркам серьезно. Хотя есть они служат кому-то из старших родов - ничего удивительного в том нет.
   Моих подопечных попросили немного подождать в приемной, а меня ждала встреча с главой.
   Старший Хачиров сидел за письменным столом, проглядывая документы и поднял голову только когда я подошел. Правда, мое возмущение погасила одна деталь - прислоненная к стене трость. Она смотрелась не элементом стиля, а именно медицинским приспособлением - металл, пластик и четыре опорные точки. Похоже, главе псов действительно трудно было ходить.
   - Прошу простить, мне не так просто подниматься, а дел очень много, - подтвердил он мои размышления. - Давайте сразу к делу.
   - Готов вас выслушать, - кивнул я.
   - Итак, у нас пропала фамильная реликвия. - Он протянул мне увеличенную фотографию статуэтки сидящего бассета. - Три дня назад была, а вчера утром уже исчезла. След наши ребята взять не смогли - там какая-то противособачья смесь была применена, от нее они чихали очень долго. Вы беретесь за наше дело?
   - Разумеется, господин Хачиров, - надо отметить, старший пёс изложил суть вопроса максимально внятно. - Единственно, обсудим вопрос оплаты.
   Оборотень написал на бумаге цифру и показал мне. Причина такой секретности была мне не очень понятна - но, возможно, это было его личное суеверие. Доводилось видеть и более экзотические его формы.
   - Да, нас все устраивает, - для "своих" князь обозначил нам "вилку" приемлемых цен нашей работы, и, видимо, донес эту информацию до окружающих.
   - Отлично, - Хачиров тяжело приподнялся, опираясь о стол, и пожал мне руку. - Тогда что вам нужно прямо сейчас?
   - Возможность для моих сотрудников кратко опросить всех обитателей вашего поместья. В том числе и тех, кого сейчас нет, но был за прошедшую неделю. Информация о визитерах. И, конечно, возможность посетить место происшествия.
   - Понятно. Обратитесь к Адальби, он окажет вам всю необходимую помощь.
   На этом наше общение с главой рода завершилось, и я вернулся в приемную, где меня ждала моя команда.
  
   Спустя еще полчаса, получив краткий инструктаж от меня и разрешение от хозяев, Иванна отправилась составлять схему поместья. Я боялся, что глава рода сочтет информацию о похищении секретной - как же, такое унижение - но он по счастью оказался вполне спокойным. Главное - найти, а уж как именно - решать профессионалам. То есть нам.
  
   И, наконец, мы с Ярославом и Мегуми пошли изучать место преступления. То есть здешнее хранилище. Костя тенью держался в нескольких метрах от нас. Он получил отдельное задание - держаться чуть в стороне, наблюдать за нашими действиями и за реакцией окружающих.
  
   На месте Адальби кратко описал ситуацию.
   - Вот здесь статуэтка стояла, - он указал на невысокий постамент в углу ярко освещенной комнаты.
   Я внимательно оглядел помещение. Не то чтобы так уж все выглядело серьезным. Сначала довольно длинный полутемный коридор, потом металлическая дверь с двумя замками, и мы оказались в довольно большом проходном помещении с находящимися у потолка низкими зарешечёнными окнами. Вот следующая дверь уже внушала уважение - не иначе, псы ее уволокли из какого-нибудь перестраиваемого банковского хранилища.
   - Там дальше оружейная, - Адальби отреагировал на мой взгляд. - Здесь у нас вещи ценные, но не слишком опасные. Вот оружие и боевые артефакты у нас за отдельным замком, туда только глава семьи может войти, его первый помощник и наш мастер-оружейник.
   - Мастер-оружейник? - до этого мне не рассказывали ничего подобного. - Значит, в эту комнату он спокойно мог войти?
   - Ну, да, - пёс задумчиво почесал нос. - Как бы он иначе прошел?
   - Отчего же тогда вы не включили его в представленный мне список имеющих доступ в хранилище? - Я грозно нахмурился.
   Не то, чтобы у меня были сомнения, что об этом просто забыли, но я не мог не воспользоваться лишним поводом сбить с заказчика спесь
   Адальби виновато опустил глаза и молча развел руками. А я продолжил осматриваться.
   - Какая у вас тут сигнализация? - ответом мне сперва стал совершенно непонимающий взгляд.
   - Следящий магический контур идет по периметру поместья, с прошлого века проложен, еще-то зачем? - Адальби искренне не понял моего вопроса.
   Кажется, ничем, кроме удачи, текущее благополучие семьи не объяснялось. Даже я знал, что по-настоящему мощную магическую сигнализацию надо регулярно обновлять. Все остальное же не слишком надежно, и опытный волшебник вполне способен придумать способ обойти. Поэтому технические системы обнаружение отлично дополняли магические, о чем знали все, хоть немного посвященные в суть проблемы.
   - Шеф, разрешите? - демонстративно обратил на себя внимание Ярослав, и, дождавшись моего кивка, продолжил. - Каким образом ведется учет посещения хранилища? Ведется ли видеонаблюдение? Как можно определить, кто взял тот или иной артефакт? Производится ли регулярная сверка предметов учета по описи?
   Тут он погорячился, конечно. Какая сверка, если на всю комнату десяток предметов, причем все они на виду? Да и видеонаблюдение едва ли будет работать - несколько артефактов в одном помещении любой электронике за пару часов мозги сварят. Другое дело, что для псов такая серьезность - отличный довод в нашу пользу. Адальби уже не просто стыдно - он совсем белый стоит. Этак если мы статуэтку не найдем, то даже простой доклад главе о непринятии самых простых мер по защите, явно относящихся к ведению первого помощника, уже с нас всю ответственность снимет. Украсть у вас может кто угодно и что угодно, конфету у ребенка увести и то сложнее. Ребенок наблюдательный и к тому же кричать умеет дюже громко.
   Искать пропажу мы будем, и наверно даже найдем. Но теперь Адальби будет еще сильнее заинтересован нам помогать.
   - Все понял, - подвел я черту. - Меры безопасности определены, теперь нам нужно работать. Я вынужден просить вас подождать снаружи. Наши методы - секрет нашей организации.
   Мне пришлось чуть-чуть посверлить пса взглядом и он, кивнув, вышел из комнаты. Тут все понятно - причин не доверять нам у него нет. Люди князя Мещерского у этой семьи явно брать ничего не станут. А оружейка остается закрытой.
   На самом деле причина была проще - мы и сами отвернулись, давая Мегуми возможность перекинуться в свой звериный облик.
   У оборотней с одеждой сложно. Тут нужен опыт и способность к концентрации. Глава Хачировых наверняка может в собаку превратиться, не снимая любимого халата и домашних тапочек. А когда обратно перейдет - то одежда даже поглаженной будет. Полудикие же лесные обитатели всегда догола раздеваются - слабый разум таких оборотней мысль об одежде просто не удержит. Мегуми - умная, но молодая и беспокойная, так что удивлюсь, если ее концентрации хватит больше, чем на нижнее белье. И то если оно уже немного ношеное - знакомые вещи проще удержать в памяти.
   - А ведь ничего по-настоящему ценного тут и нет, - прокомментировал Костя, отвлекая мое внимание от шороха одежды раздевающейся волчицы.
   Похоже, парень и сам подумал, что многозначительное молчание способно смутить девушку еще сильнее. Что ему уже сейчас идет в зачет.
   - Почему ты так уверен? - удивился Ярослав. - Ты же не маг.
   - Да тут не обязательно магом быть, все и так понятно. Несколько старинных накопителей маны, пара книг из тех, что в обычной библиотеке лучше все-таки не держать, поводок и намордник - похоже что-то специфично для псов заколдованное. Все остальное вообще интереса не представляет. Ну, трость вот выделяется немного.
   - Ну и вообще, - согласился Ярослав, - с Адальби все понятно, но главы собачьего семейства едва ли глупы. Если в помещение не так уж сложно попасть, то ничего совсем важного тут не будет. Достаточно ценное, чтобы хранить за замком, чтобы не валялось где ни попадя, но не более того.
   - Все, я уже, - раздался за спиной голос Мегуми. - Я старалась побыстрее.
   Я развернулся и увидел перед собой японского красного волка. Никогда бы в жизни не подумал, что могу увидеть смущенную волчицу - но именно такое выражение и было на ее морде.
   - Да, вот так вот я и выгляжу, - негромко сказала она.
   Я обратил внимание, что в зверином обличье ее голос звучит немного по-другому. Чуть ниже и как-то взрослее - он как будто принадлежал зрелой и уверенной в своих чарах женщине. Изменились даже интонации. Понятно, что голосовые связки волка к человеческой речи неспособны - и значит, за формирование звуков отвечает все та же магия, что и формирует облик.
   - Ты красивая, правда, - неожиданно вырвалось у меня.
   - Вы же никогда раньше наш вид не видели? - догадалась Мегуми.
   - Сейчас - впервые, - подтвердил я. - Но давай все-таки к делу.
   - Я могу приступать? - волчица вопросительно посмотрела на меня.
   Я молча переадресовал взгляд Ярославу.
   - Пока вы тут болтали, я успел взять образцы, - он как всегда понимал меня без слов. - Позатоптали тут, конечно, всё, но, если что осталось неправильного - найдем. Можешь работать, девочка.
   Мегуми осторожно приблизилась к постаменту, где раньше стояла статуэтка, и заметно поморщилась. Я отметил, что недовольное выражение на волчьей морде смотрится так же мило, как и смущение.
   - Здесь рассыпали табак, - недобро буркнула волчица и потерла нос лапой.
   - А у окна и дверей? - тут же подал голос Костя, - Как-то же наш вор попал в это помещение.
   - Ну, в окно человек точно не пролезет, - Ярослав с недоверием посмотрел на подоконник.
   - То - человек, - бесшеий позволил себе небольшую усмешку, быстро скрывшуюся под недовольным взглядом криминалиста.
   А ведь и впрямь, тут Ярослава подвела инерция мышления. Вот только наблюдательность моему молодому подопечному еще надо развивать.
   - Эти окна не открывали последние полвека, - я демонстративно провел пальцем краю рамы, - тут даже краска присохла. Так что даже птицы и змеи-оборотни у нас вне подозрений. Вор вошел в комнату через дверь. Даже скучно - слишком уж банально.
   Ярослав поднял бровь, видимо, реагируя на мое излишнее красноречие. Старый друг знает, что я много говорю не по делу только когда волнуюсь.
   - Если, конечно, наш преступник просто не умеет проходить сквозь стену, - закончил я своё выступление.
   - Кстати, а как пахнут призраки? - поинтересовался Ярослав у Хагуи.
   - Коллеги, вы вообще о чем? - удивилась волчица. - Даже если кто-то и прошел сквозь стену - как бы он через нее же вынес материальный предмет?
   Да, промашка вышла. А Мегуми и впрямь в своем зверином облике гораздо увереннее держится. Отметим это - чем больше о подопечных знаю, тем лучше.
   Тем временем волчица прошлась вдоль входной двери, яростно чихнула и подошла к двери в оружейку.
   - Здесь табака нет. А вот два разных следа псов-оборотней примерно двухдневной давности - очень даже в наличии, - Хагуя почесала лапой нос, - и ни один из них не принадлежит нашему другу Адальби. Еще один -  более свежий, похоже, вчерашний - тоже собачий, но чем-то он мне не нравится.
   - Старший Ханаров. Кому как не ему проверить, что из оружия ничего не пропало, - подал голос Ярослав.
   - Это гипотеза? - мне было интересно, на чем основывается столь быстрый ответ криминалиста.
   - Чутье, - Ярослав улыбнулся. - Но мой анализ покажет это непременно.
   - Пусть так, - не стал я возражать. - Уже что-то. Коридор проверять, полагаю, бессмысленно? Даже если мы спровадим Адальби еще чуть подальше.
   - Ага, - кивнула Мегуми. - Я даже в человеческом облике почуяла, что там вчера тщательно мыли пол. Более старые следы уж точно заметить не получится.
   - Да и вообще чужие следы собаки бы точно заметили, - подвел я итог. - А не мог кто-то телепортироваться в комнату, взять статуэтку, и исчезнуть тем же путём?
   - Снести эту халупу было бы проще, - неожиданно рассмеялся Костя. - В нашей стране магов и нечисти, способных прыгнуть по незнакомым координатам да так, чтобы нарушение метрики пространства не заметили бы экзорцисты, по пальцам двух рук пересчитать можно. Это высший класс. Да и даже здешний престарелый магический барьер на такое безобразие хоть как-нибудь бы да среагировал.
   - Спасибо, коллега, - я уважительно кивнул. - Какие будут дальше предложения?
   - Боюсь, шеф, больше ничего толком сказать не могу, - чуть неуверенно отозвался Костя.
   - Я закончил, - сказал нам Ярослав. - Но хочу еще пройтись по дому и вдоль ограды. Может быть, придут в голову какие мысли.
   Волчица отрицательно помотала головой.
   - Может быть, я бы смогла что-то узнать, принюхавшись к обитателям дома. Но мне в звериной форме перед псами лучше не показываться - не оценят.
   - Ладно. Тогда возвращайся в человеческий облик. Изучим усадьбу поподробнее, - подвел я черту, и мы с Костей и Ярославом снова отвернулись, чтобы не смущать Мегуми.
   Хотя неожиданно для себя я понял, что довольно трудно отвести взгляд от ее отражения на полированном боку металлического сосуда.
   - Это лучшее применение для такого древнего накопителя, - шепнул мне на ухо Ярослав.
   - О, ты разбираешься в таких вещах? - мое удивление оказалось даже сильнее смущения.
   - Не очень. Зато разбираюсь в девушках, - он дружески стукнул меня локтем по ребрам.
   Я только хмыкнул, пообещав себе при случае припомнить такое обращение.
   - Я закончила, - подала голос Мегуми.
   Цвет ее лица мало отличался от цвета шевелюры. Похоже, она слегка переоценила свою способность сохранять хладнокровие. Но ничего, пусть и стесняется, но работает. Да и ведь перед превращением ни единым вздохом не пожаловалась. Хорошая девочка, будь я лет на двадцать помоложе - так и вовсе влюбился бы.
   Хотя нет, двадцать лет назад я тем еще засранцем был. И уж тогда точно ничего хорошего бы не было. Да и предпочитал я тогда других девушек. Что уж теперь вспоминать-то.
   За дверью нас ждал Адальби. Судя по его виду - даже не подслушивал, что совсем уж удивительно.
   - Есть какие-то зацепки? - поинтересовался он. - Удалось что-то узнать?
   - Мы получили ценную информацию, - сделал я непроницаемое лицо, - она очень поможет в нашем расследовании. И, Адальби, ведь эта ваша статуэтка - артефакт? Каково его основное назначение?
   - Вы правы - это действительно артефакт, причем очень специфичный, - помощник главы немного замялся. - Он влияет на нюх.
   - И у вас нет ни малейшего представления, кому такая штука могла понадобиться?
   Адальби в ответ только покачал головой.
   - Теперь, - продолжил я, - если можно, я хотел бы кратко опросить всех обитателей поместья. Но сначала дождемся моей помощницы.
   С комфортом устроившись в небольшой гостиной, я начал прикидывать план дальнейших действий.
   - Шеф, у меня всё готово, - мои размышления прервал тяжелый вздох Иванны.
   Волшебница свою часть задачи выполнила отлично - у меня в руках были две копии схемы поместья, и достаточно подробный чертеж главного здания, где большое внимание уделялось каморке дежурного и окрестностям коридора, откуда начинался проход в хранилище.
   - Вот список обитателей поместья, с пометкой, кто есть сейчас в доступности, а еще полом, возрастом и краткими комментариями, - хитро улыбнулась Иванна. - Шеф, скажите, что я молодец?
   - Еще какой, - похвалил я девушку. - Кого пришлось пытать?
   - Да просто дежурному скучно было, - волшебница демонстративно выпрямилась, демонстрируя достоинства своей фигуры.
   Ну да, красивая, я знаю. Чем и предполагаю пользоваться. В профессиональном смысле, естественно.
   Мы с Иванной немного поспорили, обсуждая, кого будет опрашивать она, а кого я, и сверив список вопросов. В принципе, сложностей особо не было - просто хотелось разделить список примерно поровну. Единственным неудачным моментом было отсутствие оружейного мастера. Поговорить с третьим лицом в здешней иерархии я бы не отказался - как успела выяснить волшебница, в отличие от откровенно наивного Адальби, тот отличался внимательностью, аккуратностью и немалым жизненным опытом.
   Я договорился о том, что нам выделят две соседние комнаты для разговора. К моему удивлению, даже просьба обеспечить изоляцию уже опрошенных от тех, с кем мы еще не разговаривали, была воспринята без возмущения. Как-то это похоже на работу полиции. И в чем-то даже лучше. Едва ли у нормальных частных детективов могут быть такие комфортные условия. С другой стороны - псы лояльны своей власти, да и их общее положение в иерархии магического мира невысокое. Будем пользоваться, пока можно.
   В помощь Иванне я определил Ярослава, как самого опытного. В основном с задачей просто сидеть в углу и внимательно сверлить взглядом тех, с кем она будет разговаривать. Но если что заметит - пусть тоже спрашивает. Злой и суровый полицейский в пару к доброй волшебнице. Правда, у меня были серьезные подозрения на тему, кто из них больше злой. Впрочем, нужно учиться отрабатывать любые связки и любые роли. В нашей работе актерские способности много решают. У волшебницы их хватало - но мне в том числе была нужна их независимая оценка.
   Мы с Костей распределили свои роли тем же образом - он говорит, а я слежу и корректирую. Иногда изображаю большого и злого начальника, если будет нужно. Мегуми, отчего-то нервно оглядывающаяся по сторонам, оставалась с нами. В человеческой форме ее чутье не так сильно, но она могла обратить внимание на какие-нибудь мелкие детали.
   Мы наконец распределили обязанности, разошлись по комнатам и спустя пару минут в дверь постучала первая из женщин-псов, племянница главы.
  
   - Кажется, на этом всё, - Костя устало вытер лоб и закрыл свою папку. Два часа непрерывных разговоров здорово вымотали непривычного к такому парня.
   - Как же это утомляет, - только что вошедшая Иванна выглядела не лучше. - Надеюсь, вам не очень много пришлось работать за Костю?
   - Не больше, чем Ярославу за тебя, - огрызнулся тот. - Я вовсе не так туп, как ты привыкла считать. А вот внимательность никогда не была твоей сильной стороной.
   - Главное - системный подход, - не осталась в долгу волшебница.
   Похоже, ребята здорово понервничали. И раз уж привыкли снимать стресс за счет дружеских подколок - не буду им мешать. Главное, чтобы не слишком увлекались.
   - Но ты права, с непривычки выматывает страшно, - решил закончить спор Костя.
   - Может быть, стоило стукнуть ментальным подавлением и сами бы все рассказали?
   - Кто-то слегка потерял берега, - пожурил я Иванну. - Тебе бы всё равно их спрашивать пришлось, только они были бы в два раза тупее. Да и извиняться бы потом пришлось долго.
   - Куда уж тупее-то, - фыркнула волшебница. - С ума с ними сойдешь.
   И действительно, абсолютное большинство псов были очень простыми. Социальные навыки у них были вполне пристойными, но вот способность к абстрактному мышлению, воображение и просто логика явно не относились к их сильным сторонам.
   - Они же в этом не виноваты, - внезапно подала голос Мегуми, до того тихо сидевшая в кресле в углу. - Каждый из хвостатых видов и в человеческой форме ограничен своей звериной сутью.
   - Странно это слышать от стеснительного волка, - вполголоса пробормотала Иванна.
   Мегуми покраснела, но ничего не ответила. А меня такое отношение расстроило.
   - Хагуя отличный подчиненный и имеет все задатки хорошего детектива, - отчеканил я, глядя в глаза волшебнице. - Не забывай о сильных сторонах своих товарищей. В нашем деле командная работа важнее всего.
   Надеюсь, она поймет правильно. Не хотелось бы, но, если придется - от источника конфликта в коллективе я избавлюсь незамедлительно.
   - Прости, Мегуми. И вы простите, шеф. Времени еще только три, а я уже устала как будто второй день без сна, - нашла правильные слова Иванна.
   Правда, перед Костей она извиняться не стала - но там у них явно свои правила общения.
   Пожалуй, не буду к ней слишком строг - нервы у всех нас не железные, а работа, как ни крути, сложная.
   - Да ничего страшного, - кивнула волчица. - Я буду работать над собой.
  
   В дверь, постучавшись, вошел Адальби.
   - Михаил Евгеньевич, какие у вас будут дальнейшие планы? - он посторонился, пропуская молоденького парнишку, принесшего поднос с чаем на всю нашу компанию.
   Я благодарно кивнул и взял кружку.
   - Мне нужно еще изучить периметр поместья. Я понимаю, что ваши охранные артефакты - семейный секрет, но мне нужно составить хотя бы общее представление о том, как вор мог пересечь защитный рубеж и пройти дальше незамеченным.
   - Глава приказал оказывать вам все возможное содействие, - Адальби чуть заметно поморщился, но спорить не стал. - Готов сопроводить вас и ответить на все возможные вопросы.
   - Если, конечно, они не будут требовать разглашения секретов - но об этом я предупрежу, - на всякий случай добавил он.
   - Отлично, - я одним глотком допил оставшийся чай и поднялся с кресла. - Тогда мы готовы идти.
  
   Никаких внятных зацепок наша прогулка не дала. Разве что немного уточнили составленный Иванной план поместья. Ярослав взял еще несколько образцов в показавшихся нам перспективными для проникновения местах. Стена, через которую вполне можно перелезть, несколько темных углов, подходящих для укрытия, и почтенного возраста магический барьер, который не остановил бы по-настоящему профессионального вора. Единственно, по словам Иванны, опорные точки барьера были расположены довольно грамотно, обеспечивая двойное перекрытия в удобных для проникновения местах.
   Придется искать, кому могла понадобиться статуэтка. Впрочем, на что-то подобное я настраивался с самого начала.
  
   - Мы закончили, - констатировал я очевидный факт. - Теперь нужно изучать образцы и сводить воедино результаты опроса.
   - Что-то можете сказать уже сейчас? - уточнил Адальби.
   - Нужно работать с данными, пока рано, - пришлось мне немного расстроить заказчика. - На данный момент мы даже не можем подтвердить факт проникновения извне. И так-то в хранилище из вашей семьи могло зайти человек десять. Плюс дежурный по уборке, за которым присматривают вполглаза. Но если уж кто ключом разжился, или копией ключа - так и вообще проблем не будет.
   - Не будут свои красть! - неожиданно зло рявкнул Адальби. - И так ведь все общее! Если кому надо - достаточно у главы разрешения спросить.
   - А если не себе? Карточный долг отдавая, например?
   - Не стоит вам нас обвинять. Мы все - одна семья, - к нам подошел незнакомый седеющий оборотень в сопровождении еще нескольких псов.
   Его интонации мне очень не понравились - он явно был недоволен нами.
   - Если вы закончили - немедленно покиньте территорию! Вы посмели привести к нам волчицу, что само по себе оскорбление, да еще и обвиняете нас самих в краже? - продолжил давить седой.
   - Волчицу? - посерьезнел Адальби. - Плохо. Они наши старые враги, и уж точно не должны переступать порог нашего дома.
   Его взгляд метался между Иванной и Мегуми, но наконец остановился на последней.
   - Наш оружейный мастер несколько горячится, - Адальби явно попытался сгладить возможный конфликт, но чувствовалось, что он в целом согласен с сородичем, - Однако, если вы закончили - то вам действительно лучше удалиться как можно быстрее. Если вам будет еще что-то нужно будет здесь изучить - сообщите о вашем визите заранее. И в следующий раз волков с собой не берите.
   - Запах уж очень характерный, я его не выношу! Лучше и не появляйтесь здесь вовсе! Сами во всем разберемся, - продолжал давить на нас оружейный мастер.
   - Ты ставишь под сомнение приказ главы рода? - может, Адальби и простой парень, но уж точно не из пугливых.
   - Ни в коем случае, - немного сник его старший сородич.
   - Вот и славно. А теперь, господа, - обратился к нам Адальби, - я вас провожу к выходу. С нетерпением буду ждать ваших выводов и готов помочь всей необходимой информацией.
  
   Уже в машине я позвонил Василию.
   - О, шеф, это вы? Есть результаты? - почему-то стажёр первым начал задавать вопросы.
   - В рабочем порядке, ничего конкретного. А у тебя? - переспросил я не в меру шустрого подчиненного.
   - Пока общаюсь с местным населением, да наблюдательный пункт себе присмотрел. Хотел бы продолжить наблюдение.
   - Годится, - согласился я. - Если что-то будет - выходи на связь немедленно.
  
   К моему удивлению, Костя уступил руль нашего микроавтобуса Иванне.
   - Шеф, если можно, я хотел бы присоединиться к Василию.
   Чуть подумав, я с ним согласился. Пока что мы можем себе такое позволить.
   - А ты не слишком заметный? - тут же волшебница влезла в беседу.
   - Да ничего подобного, - бесшеий показал нам свою куртку с капюшоном, которую он не брал в поместье. Двухсторонняя куртка, с одной стороны неприметно-серая, с другой - ярко-желтая и впрямь была неплохим средством маскировки.
   - Годится, работаем! - подтвердил я Костину инициативу.
   Еще через квартал мы высадили его и поехали к себе в офис.
  
   Чутье меня не подвело - дело собачьей статуэтки оказалось на сегодня не единственным. В приемной Светлана пила чай с незнакомой девушкой, одетой в стильный светлый костюм.
   - Вот и Михаил Евгеньевич вернулся, - демонстративно обрадовалась секретарша. - Вы уж простите, что пришлось подождать.
   - Ой, да ничего страшного, я так благодарна вам за чай и за разговор, - защебетала посетительница, - мне теперь гораздо лучше.
   - Итак, чем я могу вам помочь? - спросил я, сделав остальным знак проходить в зал.
   Ярослав и Мегуми спокойно миновали приемную, а вот Иванна задержалась, пытаясь справиться с непослушной застежкой плаща.
   - Меня зовут Юлия Корос, и я хочу узнать, верен ли мне мой парень.
   Ценой величайшего усилия воли я сдержался от проявления эмоций. Что поделать - такие заказчики тоже часть работы детективного агентства. Причем довольно важная его часть.
   - У вас есть причины его подозревать? - волшебница правильно поняла взятую мной паузу, и вмешалась в разговор.
   Кажется, мне повезло, что она осталась.
   - Ну я даже не знаю, - тяжело вздохнула Юлия, - он со мной такой хороший, но я слышала, что он большой бабник.
   - Мужчины - они такие, - сочувственно покивали Светлана с Иванной, демонстративно не глядя в мою сторону.
   - Разве что вот наш начальник - человек серьезный и ответственный, - чуть подсластила пилюлю секретарша.
   Что-то рано они начали меня подкалывать. Ну да пока не во вред делу - пусть развлекаются.
   - Ой, я так рада, что вы меня понимаете! Вот только у меня и денег-то немного, а слежка - это, наверно, дорого, - погрустнела посетительница.
   - Мне кажется, мы можем найти менее затратный способ его проверить, - такое признание волшебницу не смутило. - Будем ловить на живца, если вы понимаете, о чем я.
   - Вполне, - кивнула Юлия. - А можно прямо сегодня? Он как раз скоро должен с работы выйти, и потом еще наверно вечером в ресторане ужинать будет.
   - Можно попробовать, - подтвердила волшебница.
   - Годится! - согласилась заказчица, когда Светлана озвучила цену за вечер работы для пришедших "с улицы" клиентов, - вот его фото.
   - А симпатичный! - чуть ли не хором прокомментировали наши барышни изображение молодого парня в красной куртке.
   Не знаю, что они в таких находят. На мой взгляд - слишком уж смазливый. Но так-то я больше в женской красоте разбираюсь. Да и то в последние годы - исключительно теоретически.
  
   Светлана и Иванна еще немного обсудили с Юлией подробности биографии и свойства характера несчастного парня.
   - Шеф, раз мне сегодня придется работать ночью - то могу я завтра прийти к полудню? - внезапно поинтересовалась волшебница.
   - Ночью?! - сверкнула глазами заказчица. - Да что вы себе позволяете!
   В приемной ощутимо потянуло холодом - хрупкая девушка в белом костюме в этот момент выглядела действительно угрожающе. Страшно представить, что будет с ее парнем, если мы подтвердим, что он действительно такой ловелас, как о нем говорят.
   - Мне еще надо будет ребятам ужин отвезти, и сменить, если понадобится, - в голосе Иванны не было даже намёка на издевательство, хотя я очень сомневаюсь, что она не нарочно выставила ситуацию именно так. - А пока я пойду готовиться.
   - Ой, простите, я поспешила, я даже и не думала, - смутилась и даже немного покраснела заказчица.
   Нельзя так с ними себя вести. Но формально к Лировой не придраться. Ничего, со временем я найду способ немного сбить с нее спесь. Похоже, утренний разговор уже успел немного забыться.
   - А еще Иванне нужно будет для вас отчет писать, - оставил я за собой последнее слово. - Госпожа Корос, мы принимаем в работу ваш заказ, свяжитесь с нами завтра в три часа, оплата по факту подготовки отчета.
   - Принято, шеф, дело номер два дробь тринадцать ноль девять открыто, - подхватила привидение мой настрой, бодро защелкав мышкой и клавиатурой.
   - И вот вы так просто беретесь, без всякого договора и аванса? - недоверчиво поинтересовалась заказчица.
   - У меня должны быть причины сомневаться в ваших словах? - посмотрел я на девушку, и та снова смутилась.
   - Ни малейших, Михаил, - тихим голосом ответила она. - И я очень рада, что вы все-таки взялись за мою проблему. До свидания! Света, очень приятно было с тобой познакомиться!
   - И мне тоже, Юля! - помахала ей рукой секретарша.
  
   - А как она нас нашла, - поинтересовался я у привидения, когда за заказчицей закрылась дверь.
   - Вы знаете, говорит, что случайно проходила мимо, увидела нашу вывеску и вот что-то щелкнуло в голове, - задумчиво ответила Светлана.
   - То есть она не маг, не нечисть и даже всякие потусторонние явления ее не волнуют? - недоверчиво уточнил я.
   - Честно говоря, не знаю - хороший амулет может скрыть способность носителя к оперированию маной или ёки, а без активных действий я сама что-то сказать не могу, - почесала привидение в затылке карандашом, причем тот без сопротивления прошел через ее призрачную плоть. - А про магию мы с ней и не разговаривали.
   - И долго вы тут ждали?
   - Да мы часа полтора болтали, - рассмеялась Светлана. - Шеф, не переживайте, я же говорила, что справлюсь.
   - И я рад, что не стал в этом сомневаться, - покивав своим мыслям я пошел в общий зал.
   Надо всё-таки было хотя бы начать разбираться в результатах опросов семьи Хачировых, да и Ярослав через час-другой должен был подготовить первичные результаты своих проверок.
  
   Помимо горы рабочих материалов и результатов наблюдений, которые мы по старинке вели на бумаге, в общем зале обнаружилась пицца. Светлана, зная, что обед мы успешно пропустили, позаботилась о коллегах. На будущее надо бы как-то избегать такого подхода. Даже в полиции мы старались есть вовремя, хотя уж там дел часто было совсем невпроворот. Похоже, мне как начальнику еще расти и расти. Мысленно пожелав привидению хорошего настроения, я начал листать документы.
  
   По-хорошему, надо было поручить задачу Иванне или Косте, но не хотелось терять время. Ни один, ни вторая сегодня в офисе уже не появятся, а до завтра из памяти может что-то выпасть. Иванна уже готовилась применять свои женские чары на незадачливом ловеласе, а Костя помогал Василию следить за псами. Мне подумалось, что эта слежка совершенно напрасна, и стоило бы отозвать обоих. Но, во-первых, мне было интересно узнать очередную грань способностей стажера. А во-вторых, учить оперативной работе лучше разбирая конкретную операцию, а не при помощи абстрактных указаний. Так что и хуже не будет, и ребята немного соизмерят свой неофитский пыл с реальной нагрузкой.
  
   С тяжелым вздохом я в очередной раз перетасовал документы, потом отложил из стопки примерно треть.
   - Мегуми! - позвал я как раз справившуюся со своей пиццей девушку. - Ты мне нужна!
   Чуть не выронил документы: столько радости было в глазах волчицы, когда она обернулась ко мне. Похоже, мои слова зацепили что-то такое в ее душе, на сей раз в лучшую сторону. Но с этим знанием надо быть вдвойне аккуратным. А пока что у меня есть для нее задача.
   - Нужно обработать эти материалы, - я потряс пачкой листов. - Судя по всему, статуэтка пропала именно позавчера. Нанеси, пожалуйста, на карту поместья, кто из опрошенных где был, кто кого мог видеть в окрестностях хранилища, кто мог проходить мимо, хотя в это время бы не должен был, и всякое такое. Справишься?
   - Я не уверена, но я буду стараться, - Мегуми опустила глаза, - это ведь, наверно, сложно, а я никогда ничем таким не занималась, боюсь вас подвести.
   Да что ж такое-то! Но вот что интересно, сама девочка раздражения у меня не вызывает. А вот с теми, кто сделал ее такой, мне все больше хочется предметно пообщаться. И по возможности прикопать на ближайшем пустыре. Впрочем, главное сейчас не это.
   - Думаю, тебе все по силам, - приободрил я ее. - Давай первые два листа мы с тобой вместе разберем, а потом уж ты сама.
   Мегуми заметно повеселела, и вы принялись за работу.
  
   К концу дня наша схема поместья пестрела пометками, но сами результаты были неутешительными. Вход в коридор, ведущий к хранилищу, неплохо просматривался, никого лишнего там не появлялось, да и ключи вроде бы были под присмотром дежурного.
   Появившийся, наконец, из своей лаборатории Ярослав тоже не добавил ясности, хотя и заинтересовал.
   - Во-первых, - начал криминалист, - дверь в хранилище совершенно точно не вскрывали. Или оригинал ключей, или очень хорошая копия. Даже лучшие отмычки оставляют следы, а замок там все же очень хороший.
   - А магия? - я пожалел, что рядом нет волшебницы. - Не обязательно ж отмычками греметь.
   - Даже она оставляет следы, - улыбнулся Ярослав. - От не слишком сложного заклинания замок зачарован, а более мощное кто-нибудь обязательно учуял бы.
   - Интересно, подумал я вслух, - у кого мог быть еще комплект ключей?
   - Глава, оружейный мастер и Адальби, - Мегуми подняла голову, оторвавшись от своих записей. - У них есть доступ в оружейную, поэтому и личный ключ тоже положен каждому из них.
   - А ты наблюдательная, - хвалить ее стоило как можно чаще. - Но свои ключи они явно хорошо стерегут. Разве что повод подозревать каждого из троих стал еще сильнее.
   Я произнес последние слова скорее в шутку, но ободренная похвалой волчица решила развить мысль.
   - Главе брать статуэтку незачем, да и не пойдет он на склад сам без особой необходимости. Скорее уж, пошлет кого-то из доверенных лиц, того же Адальби. Но тот позавчера весь день на виду был. А вот оружейный мастер мне совсем не нравится. Простите, что прервала вас, - окончание речи Мегуми произнесла уже шепотом, снова уткнувшись взглядом в стол.
   - В целом твои выводы совпадают с моими, - подтвердил я догадки волчицы. - Но, знаешь, если тебе кто-то не нравится - это вовсе не значит, что он преступник. Слишком часто бывало наоборот.
   - Да, я поняла, - мне подумалось, что она снова огорчится, но ее тон был совершенно спокойным.
   - Я ж ведь вторую часть своих изысканий так и не рассказал, - напомнил о себе Ярослав. - В хранилище-таки был посторонний.
   - В смысле - не пёс? - я резко развернулся на кресле.
   - Именно. Но был он там дня три или четыре назад, - криминалист развел руками, - точнее не скажу.
   - А это? - пристально посмотрел я на него, и старый друг понял меня без уточнений.
   - Что кто-то был - это приборы говорят. А что раньше, чем статуэтку похитили - тут больше предположений, техника здесь не особо помогает. Ну и глава там отметился, как я и думал.
   - Однако результат, - я не скрываясь почесал в затылке. - Похоже, нам с тобой завтра предстоит еще один визит в собачье поместье.
   - Нам бы втроем съездить, - Ярослав показал глазами на притихшую волчицу.
   - Маловато наших подозрений, - я поморщился, - а вот если что накопаем, то я не постесняюсь у своего руководства санкцию запросить на Хагую. И на полноценный обыск, чего уж там будет стесняться.
   - Мы ж не полиция, - напомнил Ярослав. - Миша, не горячись.
   - Ты прав, обыск могут и не разрешить. Но вот санкционировать обнюх князю Мещерскому труда не составит, - улыбнулся я.
   - На том и порешили, - Ярослав выразительно посмотрел на настенные часы. - А еще, знаешь, пицца обед не заменит.
   - И тут ты прав - засиделись мы, - подтвердил я. - Хватит уже на сегодня. Иванна нам и завтра отчитается.
   - Если в историю какую-нибудь не влипнет, - неожиданно хихикнула просочившаяся сквозь дверь Светлана. - Идите, я тут приберусь пока, мне-то домой идти не надо.
   - Так ты здесь и живешь? - уточнила Мегуми. - Получается, ты все время на работе?
   - Только в рабочее время, - хмыкнула привидение. - В остальное время я здесь хозяйка. Дом с привидениями - это не шутки, это серьезно. До завтра!
   Светлана снова хихикнула, демонстративно поцеловала меня в щеку и растворилась в воздухе, пока я пытался подобрать хоть какие-нибудь слова.
   Ярослав похлопал меня по плечу, а вот Мегуми молча проводила быстро исчезающие следы присутствия привидения долгим задумчивым взглядом.
   Наконец, первый рабочий день закончился. По крайней мере - у меня.
  
   Завершение первого рабочего дня мы со старым другом решили отметить парой кружек пива в загодя присмотренном баре.
   Первую пили молча - всё-таки день выдался весьма насыщенный, хотелось немного сбросить напряжение.
   - Ну, что думаешь? - поинтересовался я, когда кружка показала дно.
   - А чего тут думать? - Ярослав одним глотком добил содержимое своей. - Процесс пошёл. А если б я не верил, что у нас хотя бы получится начать - то растил бы свои арбузы на грядке.
   - То есть, еще рано делать выводы? - в ожидании второй кружки я машинально потянулся к карману.
   - Все не можешь забыть, что уже давно не куришь? - понимающе усмехнулся Ярослав. - Но в целом, да, сначала надо будет успешно закрыть три-четыре дела. Тогда будет понятно, кто чего стоит, и что надо будет менять.
   - А так-то как впечатления от новой работы? Пусть только первый день, но ведь что-то видно уже сейчас, - продолжал допытываться я.
   - Да нормальный из тебя руководитель, - старый друг легко распознал причину моей тревоги. - Нам не зря подобрали команду из молодёжи - у тебя есть время войти в роль, а мелкие ошибки никто и не заметит. А когда они приглядятся и начнут пробовать тебя на зуб, то ты уже и сам более тесно сроднишься со своим креслом.
   Бармен подтолкнул в нашу сторону свеженаполненные кружки, и это дало мне время немного собраться с мыслями.
   - Лирова, похоже, пробудет понемногу, - поделился я своими сомнениями. - Хотя так вроде бы она вполне лояльна.
   - Да ну брось. Иванна просто пытается показать, что она самая яркая, самая умная и самая незаменимая. Вокруг ведь столько конкурентов на эту роль, а самооценка у нее проблемная. В начальники она не рвется, а вот внимание любит.
   - Насчет "не рвется" ты не совсем прав, - не согласился я, - но я как руководитель ее в целом, похоже, устраиваю. Что до самооценки - это ты правильно заметил. Если кто-то слишком похож на танк по стилю поведения - оно обычно не от хорошей жизни.
   - Надо будет - сама расскажет, - философски подметил Ярослав. - А вот за волчицей надо приглядывать. Толк будет, но для этого тебе придется постараться.
   - Нам с тобой, - отрезал я. - Но я рад, что тут мы с тобой согласны. Когда она забывает, что надо стесняться и бояться, то демонстрирует острый ум, хорошую внимательность, и, что важнее всего, большую любовь к нашему делу.
   - У тебя другая проблема, - вдруг усмехнулся Ярослав, сделав пару глотков. - Как бы она в тебя не влюбилась.
   От неожиданности я закашлялся и чуть не пролил пиво на свой пиджак.
   - Да она ж мне в дочери годится! Они с моей Алисой практически ровесницы! - негодующе воскликнул я. Предположение коллеги меня почему-то здорово задело.
   - И что? - он как-то уж очень хитро улыбнулся, глядя на меня поверх своей кружки, - Ты что, забыл элементарную психологию? Высокий, эффектно седоволосый мужчина, уверенный в себе, заботится, учит, помогает найти уверенность в себе. Девушке с ним интересно, она чувствует, как в его присутствии у нее получается больше верить в себя, а уж когда он ее хвалит, то от звуков голоса в животе начинают порхать бабочки.
   На этот раз я молчал несколько минут, отправляя в рот один ломтик кальмара за другим.
   - Грузный, старый, нервный зануда. Напрягает дурацкой работой, вынуждает действовать в команде с экзотической красавицей, не доверяет сложные задачи, - пробурчал я, когда кальмар, наконец, закончился.
   - В общем, ты меня понял, - со смехом заключил Ярослав. - Так что и впрямь, будь осторожнее.
   - Уж постараюсь, - согласился я. - с Василием ее что ли свести. Может, заодно и выясним, кто он такой.
   - Да, непонятный парнишка, - подтвердил Ярослав. - Но в деле он себя покажет. Вот хотя бы даже по тому, как с наблюдением справится, уже многое ясно станет.
   - Потому я и разрешил, - я с сожалением посмотрел на опустевшую кружку. - Ну ладно, пойдем что ли по домам наконец?
   - Да, пора бы. А то ведь и там придется много чего рассказывать, да и ужин наверняка уже дожидается. Твоя дочка ведь даже любопытнее моей жены, так что готовься много-много говорить. Вы с ней как?
   - Пока затишье, - хмыкнул я. - Друг этот ее с головой в учебу ушел, давно у нас не появлялся. Так что она подостыла вроде.
   - И славно, - Ярослав, кряхтя, поднялся с табурета. - До завтра!
   Моему другу еще предстояло добираться до дома на общественном транспорте, а вот я жил совсем не далеко. Маленькое преимущество большого начальника, что ни говори. Заботится обо мне работодатель. А я вижу, и ценю.
  
   Дома меня и впрямь ждали умопомрачительные запахи. Судя по тому, что сегодня Алиса расстаралась с готовкой, она и впрямь сгорала от любопытства.
   - О, пап, ты наконец-то дома, - дочь даже выбралась из своей комнаты и встретила меня в прихожей. - Похоже, новая работа как в лучшие времена - занимает все время?
   - Ну, не то чтобы все, - смутившись, буркнул я.
   Дочь принюхалась и сморщила нос.
   - Понятно, значит с дядей Славой пиво пили, - хмыкнула она. - Ну точно ничего не изменилось. Ужинать будешь?
   Вообще Алиса готовить не очень любит. Но обо мне заботится, этого у нее не отнять. Говорит, что лучше уж потратить лишние сорок минут, зато родитель будет добрый. А изжога - она доброты точно никому не добавляет. Даже и не представляю, как дальше жить буду, когда она наконец созреет до самостоятельного быта. И ведь не так уж много времени ждать осталось. Куда оно, это самое время, девается - уму непостижимо. Еще меня тревожит мысль, что жить она решит не с подругами, а с этим своим Тимофеем - но это видение я пока старательно гоню прочь.
   - Конечно, спрашиваешь тоже, - ароматы, доносящиеся с кухни, просто-таки манили к себе. - Сегодня довелось только кусочек пиццы перехватить.
   - Не бережешь ты себя, - нахмурилась дочь. - Сколько я тебе говорила, что надо правильно питаться, так ничего не меняется! И ладно бы сам, так и команду свою приучишь!
   Руки в бок, брови вразлет, поворот головы, волна золотых волос - как же она похожа на свою мать, когда изображает суровость. Но не злится - и это я точно знаю. А еще - она и впрямь права.
   - Да, тут промашка вышла, - признал я. - И так часть команды еще в засаде сидит, наблюдение ведет. Но тут я тебе обещаю, что как все процессы наладим да сработаемся, то уж питаться будем как надо.
   - Десять лет уж что-то такое обещаешь, - вздохнула Алиса. - Приятного аппетита!
   - Приступим, - согласился я, взяв в руки вилку.
    
    - Ну, как оно? - дочь дождалась, пока я доем, хотя было видно, что ее терзает любопытство.
   - Очень вкусно, - поддразнил я ее, - Ты готовишь все лучше и лучше!
   И это тоже было правдой. Я, конечно, и один не пропаду - но таких высот едва ли достигну.
   - Папа, я же не об этом! - возмутилась Алиса. - А о работе твоей новой! Как, чувствуешь себя начальником? Сумел себя перед подчиненными поставить?
   Ей только дай меня повоспитывать. Такое ощущение, будто она не верит, что ее отец сам на что-то годится. Но меня это только радует - когда мы в ссоре, что в последнее время не редкость, она все больше отмалчивается и почти не выходит из комнаты.
   - Ребята хорошие, ну я ж тебе о них рассказывал, - я потер переносицу, в очередной раз подумав, что пора бы обзавестись очками, - А что молодые - так это не страшно, работы не боятся. Но своевольные и инициативные, этого не отнять. Но на то у меня Ярослав есть - поможет за ними приглядеть.
   Если получается - лучше быть честным. Не зазорно - признаться дочери, что в роли начальника я пока себя очень неуверенно чувствую.
   - Значит, скорее наставником себя чувствуешь, - протянула дочь. - И это тоже неплохо. Я рада, что у тебя все наладилось - пока ты дома сидел, с тобой тяжеловато было.
   Алиса тоже старается быть со мной честной. Правда она уж очень прямая, в былые времена ее сочли бы невоспитанной. Но сейчас как-то все по-другому. Хотя и бывают у меня мысли, что я что-то упустил.
   - А еще у тебя новая сотрудница должна была только сегодня прийти. Тимофей говорил, что красивая, - дочь лукаво посмотрела на меня. - Как она, понравилась тебе?
   - Да что ж такое! - рыкнул я. - Я не завожу романов на службе, кому как не тебе это знать!
   - Все-все, - Алиса хихикнула, выставив перед собой ладошки, - я же о ее деловых качествах спрашиваю.
   - Так я и поверил! Но, знаешь, может потом с тобой и посоветуюсь, - я задумчиво побарабанил пальцами по столешнице. - Она тебя старше, кажется, всего на пару лет, так что ты сможешь мне подсказать.
   - То есть все-таки понравилась! Ничего себе! - Алиса прижала ладони к щекам. - Но чтоб моя ровесница - это ты себя не переоцениваешь?
   - Хватит уже меня подкалывать, - беззлобно отозвался я. - Тут в другом дело - не верит она в свои силы. Хотя и неглупая, и, действительно, симпатичная.
   - Понятно, - посерьезнела дочь. - Ты и впрямь обращайся, если смогу что подсказать - буду только рада.
  
   - Слушай, я как-то упустил один важный момент своей новой жизни, - признался я. - Откуда вообще берутся маги? Это потомки смешанных браков людей и нечисти?
   - Давай, наверно, со второго вопроса начну, - Алиса немного покраснела, но голос ее звучал твердо. - От связи человека и иного чаще всего рождаются дети с улучшенным геномом. Твоя новая сотрудница назвала бы это "кеккей генкай". Он может быть слабым, почти не проявляться, и рассеяться без остатка за два-три поколения. Может быть сильным, и, если его тренировать, будет только развиваться. Еще, я слышала, бывает спящий улучшенный геном, который внезапно проявится в дальнем потомке, обычно при каких-то еще условиях.
   - То есть это - не такая уж редкость, - ухватил я интересную мысль.
   - По сравнению с магией, - подтвердила дочь. - Еще, если иной - женщина, то могут родиться новые демоны, того же рода, что и их мать. У некоторых видов, например пауков-оборотней, это вообще единственно возможный вариант. А мужчин этого вида просто не бывает, их отцы всегда люди.
   Я задумчиво помотал головой, пытаясь поудобнее разложить в ней новую информацию. И при этом еще отделаться от самых разных неприличных картинок.
   - Догадываюсь, о чем ты спросишь, - продолжила Алиса, - есть еще истории об иных, рожденных от матери-человека. Там, как нам рассказывали, если твой папа - нечисть, то нечистью же можно стать. Принять в себе эту свою часть. Но это всегда результат какого-то выбора, решений, поступков или эмоций. Просто предрасположенность к изменению в этом случае заметно выше.
   - Здесь вроде бы понял, - я отчаялся отогнать картинки, - но что по первому вопросу?
   - Способность к магии передается по наследству, но мы не знаем, откуда берутся новые рода магов, - дочь выглядела собранной, как будто отвечала преподавателю на экзамене. - Иногда просто в обычной семье рождается одаренный ребенок. Кстати, в первом-втором поколении способности обычно слабые - магия почему-то любит загустеть в крови. Еще на пользу личной силе идут смешанные браки, главное не очень уж увлекаться близкородственным скрещиванием.
   Я хмыкнул, заметив, что Алиса снова покраснела.
   - Тут, кстати, интересный вопрос, - она чуть замялась, - папа, а все ли ты знаешь о маме и ее родне? Для мага первых поколений у меня, по словам куратора, сил в разы больше среднего.
   - Значит, ты такой уникум, - медленно ответил я, попытавшись потрепать дочь по голове. Вопреки обыкновению, она не увернулась, а завороженно ждала продолжения. Но пришлось ее разочаровать. - Мне точно неизвестно, кто ее дедушка и бабушка, но и она сама, и ее родители никаких способностей никогда не проявляли. Уж о фамильных-то легендах она могла бы и проговориться.
   Алиса вздохнула. Мысли о матери до сих пор ее печалили, хотя с тех пор прошло уже почти десять лет.
   - Давай тогда закончу свою речь, - наконец, дочь собралась с мыслями. - Нечисть, как ты знаешь, магией в ее классическом понимании не владеет вовсе. У них есть одна-две видовых способности, а у самых сильных еще проявляется сродство с какой-нибудь стихией. Есть, правда, и тут исключение.
   - Лисы-оборотни, - кивнул я.
   - Именно. Но про них очень мало что известно. Так что наши наставники предпочитают говорить, что лисы не владеют магией, но творят чудеса. Сам понимаешь, это племя вообще не стремится идти на сотрудничество.
   Мне вспомнилось несколько известных историй о них. Каждое такое явление лисы-оборотня сопровождалось небольшой войной. Хотя кто знает, может быть это только изгои их племени. Но в любом случае, лис очень мало - и это к лучшему.
   - В общем, мама тебе с нечистью совершенно точно не изменяла, - вдруг хихикнула Алиса.
   - Ни в чем таком я ее никогда не подозревал. Ты моя дочь, и это известно совершенно точно, - я серьезно поглядел ей в глаза. - А откуда знаю - так на то у меня свои секреты есть.
   Алиса было открыла рот, что-то сказать, но потом вдруг остановилась.
   - А ужин замечательный вышел, огромное тебе спасибо за заботу, - закончил я зашедший куда-то не туда разговор. - Пойду еще немного книжку почитаю, может мысль какая придет.
   - Опять все о работе думать будешь, - хмыкнула дочь, поднимаясь со стула. - Я тогда тоже еще пойду поучусь.
  
   Смотреть в книгу оказалось бесполезным занятием - текста я не замечал. Мысли все крутились вокруг работы. Понятно, первый день на новом месте всегда заставляет переживать. Тем более - такой день. Улик мы, конечно, толком не собрали. Свежих идей, которые, случалось, появлялись через несколько часов после основных умствований, так и не было. Так что я вернулся к размышлениям о том о своих ребятах и девчонках
   Подумалось, что команда все-таки подобралась хорошая, и я очень рад с ними работать. Задумался о каждом из них - и перед внутренним взглядом словно бы встали мои нынешние подопечные. Иванна потягивалась перед зеркалом, пытаясь пригладить свой ежик серебристых волос. Костя сидел в подсобке, его шарф размотался, а голова, зависнув в полуметре от тела парила у подоконника. Василий развалился на широкой ветке дерева, неустанно глядя вдаль. Еще была Светлана, силуэт которой проявился на стене незнакомой мне комнаты.
   - Интересно, что еще покажут, - усмехнулся я потоку своих мыслей. - Спящего старину Ярослава?
   Но мой друг представлялся сидящим перед телевизором с банкой пива. Ничего необычного, хотя пора бы ему уже спать в это время. Разгулялась у меня фантазия, конечно.
   А вот образ Мегуми был каким-то беспокойным. Волчица обложилась справочниками, поглядывала в монитор ноутбука и периодически тянула руку к телефону. Было ощущение, что она хочет что-то сказать.
   Из полусна меня выдернул телефонный звонок.
   - Михаил Евгеньевич, это Мегуми, - в голосе Мегуми были слышно беспокойство, - я тут такого нашла! Простите, что звоню так поздно, но не могу не поделиться.
   - Да ничего страшного. Ты права, в нашем деле ничего откладывать не стоит, - на автомате ответил я, пытаясь стряхнуть сон. - Так что такое?
   - Отец дал мне полистать семейные хроники. И я нашла там упоминание об этой статуэтке! Такие артефакты, как выяснилось, хоть и редкие - но не уникальные. Они дают возможность хвостатым видам использовать нюх звероформы в человеческом облике. Для этого между оборотнем и артефактом должна быть установлена кровная связь.
   - Ого, - закашлялся я, - в нашем деле могут всплыть кровавые жертвы?
   - Не в этом дело, господин Пожарский, - зачастила волчица. - Там нужна буквально капля крови. Ее действия хватает на сутки. А вот собачий мастер над оружием безошибочно меня определил, хотя раньше мы с ним не были знакомы. Он должен был почувствовать!
   - Подожди, - попытался я успокоить подчиненную. - А он не мог узнать по-другому?
   - Мы с отцом в Нижнем Новгороде совсем недавно, - в голосе Мегуми слышалась непривычная уверенность. - Здесь пока вообще никто не знает, кто мы такие. Даже на его работе только служба безопасности в курсе, ну и высшее начальство.
   А вот это уже интереснее. Или у моего руководства большие проблемы с контролем за информацией, или Мегуми и впрямь нашла безошибочную улику. Оба варианта мне не нравились. Еще, конечно, оставалась вероятность простого совпадения. Но почему-то именно в последнее мне не верилось. Годы работы развивают свое, совершенно немагическое чутье. Правда, не могу точно сказать, какой орган за него отвечает.
   - Огромное спасибо, Мегуми! - ответил я. - Если повезет, то наше расследование на этом завтра и закончится. А теперь давай спать - нам с утра предстоит много работы.
   - Спокойной ночи, шеф, - чуть растерянно отозвалась волчица. - Еще вам одну вещь хотела сказать, чуть не забыла. Собаки всегда выполняют приказы хозяев. Своей инициативы у них не бывает.
   В трубке раздались гудки. Похоже, Мегуми ожидала от меня какой-то более бурной реакции. Но мы все же не полиция, так что порыв звонить самому князю Мещерскому я задавил почти сразу. Утечку информации в службе безопасности искать долго, за ночь она никуда не денется. А если и впрямь наш вор - оружейный мастер псов, то и он за ночь не сбежит. Ну а сбежит - так дело все равно будет раскрыто. Если же он служит кому-то еще кроме собачьего главы - это уже будут не мои проблемы. Ну или тема для отдельного расследования, если повезет.
   Я наконец зевнул. Меня, похоже, начало отпускать нервное напряжение. Значит, действительно пора спать.
   Но странные новости обычно ходят парами: я не успел расстелить свою кровать, как раздался новый звонок.
   - Василий на связи, - отрывисто произнес стажер. - Наблюдаю активность у ворот родового поместья псов. Створки открыты, у заведенной машины стоят глава и оружейный мастер.
   - Продолжай, - подбодрил я замявшегося было парня.
   - В руках у мастера ящик, опознаю его как стандартный контейнер четырнадцатого управления для артефактов малого уровня опасности. Глава хлопает мастера по плечу, тот забрасывает контейнер в салон и садится за руль. Шеф, это они не нашу статуэтку эвакуируют?
   - А вот не исключаю, - протянул я. - Преследовать сможешь?
   - Я постараюсь, - голос Василия был уже запыхавшимся.
   Раздался треск мотора мопеда.
   Меня охватил внезапный азарт. Как был, в домашних штанах и футболке, накинув сверху только пиджак, я выскочил во двор к машине. Едва успел вырулить за ограду, как дорогу мне превратила черная тень. В свете фар тень оказалась очень знакомой рыжей собакой. Точнее, не собакой вовсе.
   - Меня Костя успел предупредить, - устроившаяся на заднем сидении Мегуми тяжело дышала, только-только приняв человеческий облик. - Я прямо в окно прыгнула, надеясь успеть. Мой дом буквально в квартале от вашего.
   - Что ж, вместе веселее, - хмыкнул я, переключая передачу.
   Пока нам везло. То ли у Василия двигатель мопеда был свинчен с космического шаттла, то ли пёс был неважным водителем, но пока наш стажер исправно висел на хвосте петлявшей по городу машины. У нас был неплохой шанс настигнуть беглеца и узнать, что же такое интересное он увозит среди ночи.
  
   Когда оборотень наконец выбрался из города на южную трассу, мы с волчицей как раз поравнялись с мопедом помахавшего нам рукой Василия. Спустя еще десяток километров, беглец свернул на узкую извилистую дорогу, а затем и вовсе забрался куда-то в глушь. Чтобы не попасться ему на глаза, нам пришлось приотстать. В итоге мы застали уже брошенную в кустах машину. Примятой травы ночью не было видно, да и следопыт из меня неважный - похоже, что псу удалось оторваться.
   За моей спиной раздалось тихое рычание - Мегуми уже была в своей звериной форме.
   - За ним, Хагуя! - поторопил я уже взявшую след волчицу.
   Азарт первой за несколько лет настоящей погони туманил голову. И ведь давно же зарекся совершать опрометчивые поступки. Но здесь, в темном лесу, преследуя сбежавшего преступника, мне было совсем не до логичных рассуждений. Я снова почувствовал себя как в молодости - и это было прекрасно.
   Несколько минут блужданий по кустам, и мы вышли на узкую тропинку. Та вела к небольшой роще, которая чем-то мне не понравилась. Как будто мне там сильно не рады. Но вот сбросить темп погони и хоть чуть-чуть призадуматься все равно оказалось довольно сложно.
   - Постой, здесь надо бы присмотреться, - я попытался остановить Мегуми, но та, похоже, меня уже не слышала. Если я еще как-то смог справиться с азартом охоты, то ей такое оказалось не по силам. Спустя еще минуту я с недоумением увидел, как она прыгнула куда-то вбок с тропы. И исчезла, оставив после себя только неяркую фиолетовую вспышку.
   Здравый смысл понемногу вернулся ко мне, но вот бросить подопечную в неизвестной аномалии я никак не мог. К тому же прыгнула она уверенно - похоже, знала, что это за явление. Рывок - и я уже качусь вниз по склону оврага, которого здесь явно раньше не было. Там же, на дне оврага, нашлась и настороженная волчица, в теплый бок которой я и уткнулся носом.
   Стоило мне встать и отряхнуться, как Мегуми, недовольно рыкнув, снова пошла по следу. Но не успели мы с ней пройти и дюжины шагов по новой тропе, как впереди словно выросли несколько расплывающихся фигур.
   - Руки в гору, и выходите на свет, - услышал я не порадовавшие меня слова.
   За спиной щелкнул затвор - и это отбило у меня всякое желание сопротивляться.
   - Мастер предупредил, что за ним может быть погоня, - обменивались впечатлениями незнакомцы.
   - Значит, это они и есть, - оказавшийся рядом со мной лохматый здоровяк с лающим голосом был явно из племени псов-оборотней, разом подтвердив все подозрения. - Нечего тут думать!
   Отреагировать на удар я не успел, только дернулся в сторону - и свет в моих глазах померк.
  
   Очнулся я от резкого запаха. Болело все тело. Ныли потянутые в беге по ночному лесу мышцы. И более всего раздражали руки, привязанные к какому-то архаичному стулу.
   - Пришел в себя, - констатировал голос за спиной. - Будешь говорить?
   - Спрашивайте, - более всего меня беспокоила судьба волчицы, но у мысли в голове путались от удара. - Я готов сотрудничать.
   - Сейчас и узнаем, насколько ты готов, - в комнату вошли еще двое.
   Один из вошедших, тот, что отличался внушительными размерами, включил настольную лампу так, чтобы ее свет бил мне в лицо. Удивило, что в глаза мне никто так и не посмотрел, все почему-то встали сбоку и за спиной. Промелькнуло впечатление, что допросы они видели только в кино. Дилетанты, как есть - только мне от этого совсем не легче.
   - На кого ты работаешь? - вопрос здоровяка сопровождался перебившим дыхание ударом по ребрам.
   Это вы, ребята, совсем зря. Как же я отвечать-то буду, если вы мне дышать не даете.
   - На князя Мещерского, - откашлявшись, ответил я.
   Ответа не последовало. Было бы очень обидно узнать перед смертью, что я угодил в руки врагов своего нанимателя. Но пока есть хоть какая-то возможность решить дело миром - стоит попытаться. За себя я беспокоиться почти отвык, но здорово переживал за Мегуми. Ну и погибнуть, по своей глупости недооценив риск первого же дела, было бы невероятно обидно. Как пацан же ведь попался, словно и не было за плечами двадцати лет службы.
   Тем временам пауза затянулась. Словно мой ответ оказался для псов чем-то совсем неожиданным.
   - Ну хорошо, - протянул другой допрашивающий, - а что ты здесь вынюхивал? Зачем гнался за нашим оружейным мастером?
   - Я искал статуэтку собаки, усиливающий нюх артефакт. По просьбе главы вашего же рода. У меня было подозрение, что ее украл именно этот ваш мастер, - поделился я с псами своей версией событий.
   Судя по тишине, эти слова опять озадачили псов.
   - Ты все врешь! - внезапно взвизгнул здоровяк, от души ударив меня в солнечное сплетение.
   - Да тише ты, - прервал его второй, очевидно, старший в команде. - Не видишь что ли, странное что-то творится.
   - Если не прав, так готов это признать и извиниться, - просипел я. - Бить-то зачем? Неужели не договоримся?
   - Вот интересно, волчица твои слова подтвердит, если мы и ее поспрашиваем. Так, по-нашему, по-мужски? - глумливый хохоток бугая выводил из себя, но его лапищи, прижавшие меня к стулу, не давали никакого пространства для маневра.
   - Вы можете задавать ей вопросы, - я попытался взять себя в руки и ответить максимально спокойно, - но у меня она не для размышлений служит, а для взятия следа. На большее она все равно не годится.
   - И то верно, - хмыкнул третий, ранее молчавший пёс. - Толку от их племени немного.
   - Значит, точно можно с ней позабавиться, - вернулся к неприятной теме здоровяк. - Привязать только надо будет получше.
   - Озабоченный болван! - припечатал старший из троицы. - И не брезгливый, к тому же. Охота тебе о такую мараться?
   - Так в человеческом-то облике она очень даже симпатичная, - попытался оправдаться здоровяк. - А мы тут уже третий месяц безвылазно сидим.
   -И чего там симпатичного, кожа да кости. Но если она действительно служит Мещерскому, то остаток жизни за такие фокусы мы просидим в яме. Причем совсем недолго, если ты понимаешь, о чем я. - к счастью, для псов имя моего патрона оказалось не пустым звуком. - Мастер больше ничего не говорил?
   - Нет, он пока спит. Просил хотя бы пару часов не беспокоить, мигрень у него.
   Кстати, это очень интересное явление. Человеческая форма многих видов оборотней вполне может быть подвержена человеческим же болезням. Но обычно это решается переходом во вторую форму. Если же такой способ не помогает - это верный признак, что задействована магия.
   - Вот пройдет у мастера голова, пусть он ей и думает, - здраво рассудил старший из моих тюремщиков. - У нас и так проблемы, не хватало влипнуть еще сильнее. Оттащите его в камеру к волчице, пусть пока там отдохнет.
   - А если брыкаться начнет? - поинтересовался здоровяк.
   - Ну мне вас учить что ли? Один раз по голове попал, и второй не промахнешься, - ответил старший и внезапно посмотрел мне в глаза. - Это не я такой, это служба у меня такая.
   На странную попытку оправдаться я ответить не успел: меня отключил новый удар по голове.
  
   Очередное пробуждение оказалось еще менее приятным. Голова кружилась и зрение расплывалось - похоже, я все-таки получил небольшое сотрясение мозга. Руки все так же были связаны за спиной - но, к счастью, кровообращение нарушено не было. Попытка подняться отозвалась приступом головной боли.
   - Лежите спокойно, - услышал я голос тихий Мегуми. - Вам, похоже, здорово досталось.
   И только теперь я сообразил, что моя голова покоится на ее коленях, а узкая девичья ладошка робко гладит мой затылок.
   - Где мы? - прохрипел я. - Что происходит?
   Не самые умные вопросы, но других в мою помятую голову как-то не приходило.
   - Мы в каком-то подвале. Меня почти сразу сюда посадили, как только нас поймали, а вот вас не было довольно долго, - каким-то безжизненным голосом ответила волчица. - Потом здоровый мужик зашвырнул вас в камеру, наговорил мне всякого и ушел. В сознание вы не приходили, хорошо хоть дышали, я уж и не знала, что делать. И веревки у вас на руках не развязывались - это какой-то артефакт, так легко с ним не справиться.
   Истерики в ее голосе не было. Зато было холодное спокойствие разумного, давно шагнувшего за грань эмоционального шока. Когда мы выберемся, то все это чревато сильнейшим откатом после полученного стресса. Если выберемся, конечно.
   Вот так вот лежать с закрытыми глазами и чувствовать касание прохладных ладоней на затылке оказалось вдруг невероятно приятным. Хотелось, чтобы этот момент длился и длился. Чтобы убедить себя не расслабляться, потребовалось серьезное усилие воли.
   - Помоги мне сесть, - попросил я.
   Руки девушки, оказавшиеся неожиданно сильными, привели меня в условно вертикальное положение. Зрение наконец приобрело должную резкость, и я смог осмотреться.
   Мы с Хагуей были заперты в довольно большой пыльной комнате без окон. Свет давала висящая под потолком тусклая лампа в зарешеченном плафоне, издававшая негромкое, но противное гудение. По углам валялся какой-то хлам, но ничего, что могло бы сойти за оружие, на глаза мне не попадалось.
   Я перевел взгляд на волчицу. Она закуталась в какие-то тряпки и сидела на сломанном диване, безжизненно глядя перед собой. На скуле, насколько удавалось разглядеть, была ссадина от удара. Мне вспомнилось, что одежду она оставила в машине, и, значит, помимо найденных в этом же подвале тряпок на ней было только нижнее белье.
   - С тобой ничего такого не делали? - возникшая в моем воображении мысль заставила меня испытывать подзабытое чувство - чистую, незамутненную ненависть.
   - Один раз показали, что будет, если я попытаюсь вырваться, - все так же спокойно и чуть заторможенно ответила Мегуми. - Но больше ничего. Просто привели в этот подвал и даже ни о чем не спрашивали.
   Я облегченно выдохнул. Пока мы оба живы и ничего непоправимого не произошло. Плохо, что остается только ждать - но терять присутствие духа явно рановато.
   - Я беспокоился за тебя, - попытался я как-то занять возникшую паузу.
   В глазах волчицы что-то мелькнуло, какая-то тень эмоций, а потом ее словно прорвало.
   - Вас били, допрашивали, и все из-за моей глупости и самонадеянности! И вы еще переживали обо мне? Я совершенно недостойна такого! Я виновата во всем! Они все были правы - из-за меня одни проблемы, я ни на что не гожусь! - Мегуми тихо всхлипнула и снова замерла.
   Тут бы обнять наконец-то оттаявшую девушку, но руки у меня по-прежнему были связаны. Вздохнув, я снова лег головой ей на колени, только перевернувшись на спину, чтобы видеть ее лицо.
   - Здесь я за всё отвечаю, понимаешь? Я старший, я руководитель, я мужчина, в конце концов. Мы с тобой влипли, но это наша общая ошибка. И когда мы выберемся - это будет наша с тобой общая победа. Да и не били меня толком. Зато теперь я с тобой, и мы можем хотя бы друг за друга не тревожиться.
   Из волчицы будто вынули какой-то стержень. Она вдруг разрыдалась - но это были правильные слезы. Бояться, переживать, злиться - это нормально. А вот уходить в себя, винить себя во всем, что удачно наложилось на какие-то давние психологические травмы - чревато потерей рассудка. Теперь я хотя бы знал, что со мной просто перепуганная юная девушка, а не готовый сойти с нарезки смертоносный демон.
   - Мне было так страшно, - лихорадочно шептала Мегуми, - что вас уже убили, а меня изнасилуют и тоже убьют. Этот здоровый - он так на меня смотрел. Я даже думала, чтобы убить себя раньше, чем они успеют что-то сделать. Но все-таки верила, что с вами все в порядке.
   И снова по мне разлилась ярость. Сдерживать возникшие чувства было не так легко, но пугать девушку еще сильнее мне не хотелось. Неожиданно вспыхнувшие эмоции чуть охладила вспышка боли - магические путы почему-то напомнили о себе.
   - Надеюсь, я убедил их повременить с резкими движениями, - попытался я успокоить волчицу. - Их старший показался мне довольно разумным. К тому же нас будут искать. Василий должен был обеспокоиться сразу, как пропала связь, а он - парень сообразительный.
   Мегуми молчала, а потом снова стала гладить мои голову и лицо. На этот раз в ее движениях была не только нежность, но и что-то еще.
   - Знаете, - вдруг сверкнула она глазами, - я ведь пообещала себе, что если вы живы и мы снова увидимся, то я вас обязательно поцелую. А потом сделаю такое, после чего и умирать не так обидно будет.
   Что-то во мне отозвалось на ее слова. Что бы я ни говорил успокоительного, но ощущение опасности и возможной смерти здорово меняет взгляд на мир. И что было совершенно невозможным еще пару часов назад, здесь и сейчас показалось мне очень притягательным. И будь что будет - по крайней мере, это лучше, чем тихо ждать смерти. Особенно когда девушка смотрит на тебя, старого дурака, такими глазами.
   "А как ты будешь смотреть ей в глаза, если все закончится хорошо?", - поинтересовался внутренний голос. - "У нее истерика, у тебя шок и контузия, но ведь потом надо будет как-то жить дальше и вместе работать"
   Слушать этот голос не хотелось, пусть он и был прав. Хотелось жить. Прямо сейчас - и очень остро.
   Мегуми, что-то почувствовав, склонилась надо мной - и тут же вскрикнула, когда дверь камеры резко открылась.
   На пороге стоял здоровяк, и с ним еще двое оборотней. Старшего почему-то не было.
   - Оттащите этого в соседнюю камеру, - распорядился бугай. - Времени мало, а мы с девочкой так поближе и не познакомились.
   - Что, красавица, - обратился он уже к Мегуми, - заждалась настоящих мужчин?
   Ярость, охватившая меня с первых его слов, сперва обожгла меня словно огнем, а потом внезапно переплавилась в холодный гнев. И артефакт, сковавший мои запястья, этого гнева не выдержал и стек вниз. Я чуть размял плечи, готовясь действовать дальше.
   Когда первый из псов подошел поближе, я встретил его ударом по печени. Второй, не ожидавший от меня такой прыти, получил удар головой в солнечное сплетение, но и я на ногах не удержался.
   Бугай, несмотря на размеры, соображал довольно быстро - и теперь уже мне пришлось уворачиваться от его пинка. Нового удара почему-то не последовало - поднявшись, я увидел, как он пытается стряхнуть с ноги вцепившуюся в него клыками волчицу. Мегуми успела принять свой второй облик с рекордной скоростью, и теперь пыталась вмешаться в схватку.
   Полученной передышки хватило обоим побитым мной псам, чтобы прийти в себя. И если первого удалось снова сложить, попав теперь уже по почкам, то второй снова уронил меня на пол подсечкой. А здоровяк сумел отцепить от себя волчицу и отшвырнуть ее в угол комнаты.
   Но сдаваться было нельзя, и я, преодолевая головокружение, поднялся на одно колено. Пока я жив - они Мегуми не тронут.
  
   - Да что вы возитесь! Мастер же сказал кончать их побыстрее, - в камеру зашел старший оборотень.
   Подчиненные при его виде остановили побоище.
   - Да вот, думали успеем, - развел руками здоровяк.
   - Опять всё надо делать самому, - вздохнул лидер псов и потянул из наплечной кобуры короткий револьвер.
  
   Прицелиться он не успел - прикрытая было дверь с грохотом слетела с петель и впечатала несостоявшегося убийцу в противоположную стену.
   - Шеф, Мегуми, вы в порядке? - в дверном проёме стояли две фигуры, вид которых принес невероятное облегчение.
   Иванна, аккуратно поигрывая маленькой шаровой молнию, быстрым шагом зашла в комнату. Спину ей прикрывал Костя с внушительным мачете в руках.
   - Эй вы, руки за спину, лицом к стене! - крикнула волшебница.
   Все-таки мои ребята еще очень молоды. И в серьезном бою им бывать не пришлось. Иначе бы действовали они по-другому.
   Бугай спокойно заложил руки за спину, но мне со своего места было видно, что за поясом у него заткнут внушительный пистолет, едва ли не "Пустынный орел".
   Мегуми, проследив мой взгляд, не рассуждая прыгнула на здоровяка. Короткой заминки мне хватило, чтобы дотянуться до револьвера старшего оборотня, упавшего на пол почти рядом со мной.
   Два выстрела - и здоровяк вместе с ближайшим ко мне псом падают на пол. Третьим заниматься не пришлось - шаровая молния Иванны сделала все за меня.
   Неаппетитное зрелище - но в этот момент запах паленой плоти показался мне милее аромата цветущей вишни.
   Я подал руку Мегуми, снова принявшей человеческий облик. Она тихо ойкнула, видимо, подвернув ногу, и оперлась на меня.
   - Костя, помоги ей, - попросил я замершего с началом стрельбы бесшеего.
   И с наслаждением выпустил пулю в затылок зашевелившегося было здоровяка.
   - Добро пожаловать на корейскую кухню, - прокомментировал я. - И, да, спасибо, ребята! Вы очень вовремя!
  
   Лучшим ответом для меня было понимающее выражение на лице Иванны и одобрение во взгляде Мегуми. Хотя ошарашенными выглядели все трое, включая Костю.
   - Нельзя оставлять за спиной живого врага, - пояснил я.
   Руки дрожали. Убивать мне не доводилось уже десять лет. Но поддаваться эмоциям было просто некогда. Было видно, что моей команде все происходящее далось тяжело, и надо было удержать их в тонусе до тех пор, пока мы не окажемся в безопасности.
   С сожалением отметив, что выбитая дверь зашибла старшего оборотня насмерть, я начал планировать дальнейшие действия.
   - Что сейчас происходит? Наверху есть кто-то живой?
   Волшебница и бесшеий синхронно кивнули.
   - Там был один пёс. Мы у него выяснили, где вас держат, поняли, что надо поспешить, связали и отправились вас спасать, - ответила Иванна.
   - Я видел всего пятерых. Четверо здесь, один наверху - надеюсь, что постоянных обитателей больше нет. Оружейного мастера не видели? - я здорово предполагал, что тот уже сбежал.
   - Не попадался, - помотала головой волшебница. - Но мы спешили.
   - Да я вас не виню, ребята. Вы нам с Мегуми только что жизнь спасли, - я постарался чуть приободрить Иванну.
   Похоже, убитый пёс был для нее первой разумной жертвой. Цвет лица волшебницы был заметно зеленоватым, но держалась она молодцом.
   - Костя, помоги Хагуе, - я начал раздавать инструкции. - Спешить нам, похоже, уже особо некуда, так что спокойно выбираемся, осматриваем, и покидаем этот дурацкий заколдованный лес. Кстати, никто не знает, откуда он взялся?
   - Да обычная пространственная аномалия, только довольно большая, - ответила Иванна. - В стране таких тысячи, но большинство известных - не больше кладовки. Вот как работает система "свой-чужой", мы так и не выяснили - я ее на чистой силе продавила. То ли артефакт контрольный у псов уже выдохся, то ли сделан был криво. В общем, сейчас выход открыт.
   - Отлично, - я наконец поднялся по лестнице, ведущей из подвала и с наслаждением расправил плечи. - Василий нас ждет где-то снаружи?
   Отчего-то я был полностью уверен, что неугомонный стажер тоже участвует в спасательной операции. Не тот он человек, чтобы такое пропустить. Хотя и на рожон тоже скорей всего не полез - сидит где-нибудь в уголке и страхует, чтобы ничего непредвиденного не случилось.
   - Да, выход из рощи контролирует, - Иванна неопределенно махнула рукой куда-то вдаль. - Сказал, что будет дожидаться, пока мы не выберемся.
  
   Связанного пса на месте не оказалось. То ли у него артефакт был, то ли мои бойцы толком связывать не умели, но факт оставался фактом: пленник сбежал. Судя по опечаленному виду бесшеего - узлы вязал именно он.
   - Ладно, - не стал я как-то критиковать парня, - опыт - дело наживное. Сейчас быстро исследуем дом на предмет чего-нибудь интересного, и уходим отсюда. Мегуми, ты посидишь пока в кресле?
   Волчица вяло кивнула, показывая, что с ней все в порядке. Надолго оставлять ее одну явно не стоило, но и терять время было явно нельзя.
   Первым делом я нашел комнату, где меня допрашивали и взял со стола папку со знакомым символом. Не знаю, в спешке ее там забыли, или оставили специально, но ее содержимое точно может оказаться не лишним.
   Обыск остальных помещений толком ничего не дал. Почти обычный жилой дом, в котором постоянно живут несколько разумных мужского пола. Небольшой тренажерный зал, библиотека, в основном забитая журналами с голыми девками, игровая приставка в гостиной. Единственной ценностью, которую мы забрали с собой, оказался почтенного возраста ноутбук. И то я здорово подозревал, что на нем кроме нескольких игр и пары терабайт порнографии не найдется ничего интересного. Псы здесь просто жили, по каким-то своим причинам прячась от остального мира.
   - Нужно будет выяснить, не разыскивали ли здешних обитателей, - вспомнил я, когда мы наконец вышли из дома.
   Мегуми прихрамывала и опиралась на руку Кости, но в остальном я был очень доволен. Из первой серьезной передряги все выбрались живыми и получили ценный опыт. И теперь главное было правильно использовать полученную информацию.
   - Самое интересное, что я по-прежнему не понимаю, зачем псам было все это нужно, - на ходу я попытался выстроить хоть какую-то гипотезу. - Зачем воровать статуэтку у самих себя. Зачем ее прятать ночью. И, наконец, зачем пытаться избавиться от свидетелей. Сам по себе конфликт, пока в ход не пошло оружие, вполне можно было уладить миром. Глупость же какая-то.
   - Собаки не делают глупостей сознательно, - вдруг сухо сказала волчица. - Собаки выполняют приказы хозяев.
   - А кто у них хозяева, ты знаешь? - я посмотрел на неожиданно серьезную и злую Мегуми.
   Та помотала головой. Похоже, волки не ладили со всеми псами, какие только встречались им на пути.
   - Зато знаю я, - неожиданно подал голос Костя. - Мы с нашим привидением успели навести справки, пока я Василия на дежурстве подменял. Эта семья псов, если отбросить все промежуточные звенья, подчиняется графу Одоевскому.
   От неожиданности я споткнулся на совершенно ровной тропе. Упасть мне помешала вовремя подставленная рука Иванны.
   - Светлана говорила тебе, что это значит? - поинтересовался я.
   - Она сказала, что это вам решать. И предупредила, что вам это не понравится, - хмуро ответил он.
   - Еще как. Этот Одоевский - один из заместителей нашего покровителя, князя Мещерского. И непосредственный куратор нашего агентства. Если проще - наш прямой руководитель.
   Теперь споткнулась уже Иванна. К счастью, ее удержать от падения я сумел.
  
   Остаток пути от дома до выхода из рощи мы проделали в мрачном молчании. Внятных мыслей в голове не было вовсе. Именно на Одоевского замыкались все мои контакты. И хотя вероятность, что все происходящее - дурацкая ошибка, была не так уж мала, но рисковать не хотелось совершенно. Более всего хотелось просто упасть и уснуть в каком-нибудь теплом месте, и чтобы мудрый руководитель решил за меня все проблемы. Но вот беда - этим мудрым руководителем сейчас должен быть я сам.
   Мое внимание привлекла невысокая фигура, из всех сил размахивающая каким-то флажком.
   - Я тут кого-то поймал, - услышал я голос Василия, - только он теперь молчаливый, и, похоже, заговорит еще нескоро.
   Приглядевшись, я увидел у ног стажера бессознательное тело невзрачного мужчины средних лет. Подсознательно отметив, что связан пленный крайне умело, я поинтересовался:
   - Ну а шанцевый инструмент-то тебе зачем? - то, что я принял за флажок, оказалось именно небольшой лопатой.
   - Крайне необходимая в хозяйстве вещь, - бодро отозвался Василий. - Малая пехотная лопата. В деле пленения потерявших берега собак - абсолютно бесценный предмет.
   - Это ты его просто в лоб припечатал? - восхитилась Иванна. - Я и не думала, что ты такой мастер, чтобы так подручными средствами управляться.
   - Да ну какое там мастерство, - хмыкнул стажер. - Он ломился по тропе, не видя ничего вокруг. И, кстати, по лбу бить не очень эффективно - по затылку гораздо лучше.
   - Ладно, знаток, - прервал я беседу. - Хватай свой трофей, и тащим его отсюда. Может, потом разговорить сумеем, сейчас явно некогда.
   - Так он же тяжелый! - всплеснул руками Василий.
   Иванна нахмурилась и что-то пробормотала, после чего тело пленника приподнялось в воздух примерно на полметра. Стажер, одобрительно усмехнувшись, схватил свою добычу за ремень и пошел за нами в сторону выхода.
  
   У машин, как я и ожидал, нервно курил Ярослав.
   - Так и знал, что ты дома не усидишь! - мне отчего-то захотелось то ли обнять друга, то ли выругаться.
   - На себя посмотри, - беззлобно парировал тот. - Влез на старости лет в приключения, сорвался куда-то среди ночи. Давно ли зарекся так поступать?
   Отвечать было нечего, так что я предпочел многозначительно замолчать. Всегда считал себя рассудительным и не склонным к риску, но отчего-то все равно получалось влипать во всякие неприятности. Последняя из которых едва не стоила мне жизни. Хотя сегодняшняя история, пожалуй, была еще опаснее - обычно я хотя бы немного представлял, на что иду.
   - О, так вы с трофееем, - порадовался Ярослав. - Пихайте его ко мне в багажник!
   За что ценю нашего криминалиста - так это за невозмутимость. Подумаешь, связанный пленник. Если свои взяли - значит, так было нужно. А разбираться потом будем, когда время найдем.
   - Лучше б ему под присмотром ехать, - рассудительно отозвался Василий. - Кто знает, вдруг у него голова прочнее ожидаемого?
   - Шеф, вы сможете сесть за руль? - поинтересовался Костя. - Вид у вас не очень здоровый.
   Я прислушался к своему организму. Попыток немедленно выключиться тот вроде бы не предпринимал, но вот машину вести мне и впрямь не стоило.
   - Лучше ты поведешь, - вздохнул я, - а мы с Васей его трофей проконтролируем на заднем сиденье.
   Волчицу уже к тому времени посадили в переднее кресло моего джипа, и она, что-то тихо бурча сквозь зубы, надевала скинутую в начале преследования одежду.
   - Может я с вами вместо Василия? - вмешалась Иванна. - Свою машину я потом заберу.
   Признаваться в своей слабости мало кто любит, но бледно-зеленый цвет лица волшебницы и ее дрожащие руки говорили сами за себя. Первая могила на личном кладбище - это не тот опыт, которому стоит радоваться
   - Принято, - моментально скорректировал я план. - Тогда стажёр поедет с Ярославом. По машинам!
   - А куда мы едем-то? Не в аэропорт ли случайно? - вдруг нервно рассмеялся Костя. Похоже, и у нечистой силы нервы тоже сдают.
   - Пока в офис, - отрезал я. - Думать будем. И предупредите кто-нибудь Светлану, чтобы нас ждала.
   - Да она и так бодрствует, - хмыкнул Ярослав. - Думаешь, почему мы вас так быстро нашли? Наш призрак подключилась к полицейским камерам, и довольно быстро выяснила, где твоя машина была, а где - точно не было. Дальше уже не так сложно было. Но предупредить, конечно, надо, тут ты прав.
   Похоже, надо бы узнать, какие еще скрытые таланты есть у моих подчиненных. Но это все - потом, а сейчас забиться в теплое нутро машины и немного выдохнуть - в ближайшие полчаса можно никуда не бежать и даже ни о чем не думать.
   Пришел в себя я от ехидной реплики Иванны:
   - Прошу прощения, шеф, что отвлекаю от сновидений, но мы уже приехали!
   Оправдываться, что я вовсе не спал, было уже поздновато. Похоже, приключения дались мне гораздо тяжелее, чем я предполагал. К счастью, сама волшебница немного пришла в себя, и уже левитировала нашего пленного к дверям особняка, где располагался наш офис.
   - Он пытался очнуться, но я на него сонное заклятие наложила, - Иванна поймала мой взгляд и улыбнулась. - Не переживайте, у вас отличная команда!
   Вот и славно. В самом деле хорошо, когда можно позволить себе утратить контроль над ситуацией, и при этом ничего страшного не случается. Хотя, конечно, расслабился я рановато.
   В общем зале нас уже дожидались Светлана, много кофе и даже осетинские пироги.
   Когда все расселись кружком у столика с едой, я рассказал всем о сложившейся ситуации. Дождавшись, пока коллеги осознают масштабы бедствия, я продолжил свою речь.
   - Итак, - я отхлебнул кофе, - нам надо решить, что делать дальше. Вариантов, как водится, масса: от "ничего", до "немедленно бежать куда подальше". Какие у кого соображения? Василий, начнем с тебя.
   Стажер чуть помялся, но не успел начать говорить. Наше собрание прервал телефонный звонок.
   - Граф Одоевский, - почему-то шепотом сказал я, и, вздохнув, нажал на кнопку громкой связи.
  
   - Пожарский! Вы что себя позволяете? - раздался в трубке начальственный рык. - Потрудитесь объясниться!
   - По какому конкретно вопросу? - холодно уточнил я. - Что именно не устраивает вас в нашей работе?
   - И вы еще спрашиваете? - я никак не мог понять, изображает руководитель злость, или он действительно в ярости. - Вам было поручено найти статуэтку для моих псов! А вы преследуете одного из них и берете штурмом загородную резиденцию семьи как в каком-то дурацком боевике!
   "Поручено", значит. Пища для размышлений крайне богатая. Князь Мещерский мне немного другие вещи говорил о моем месте в его организации. То есть, конечно, можно было бы предполагать, что реальность будет отличаться от блестящих задумок высшего руководства. Но такая реальность не предполагает изнасилований и убийств, а максимум - сверхурочную работу и лишение премии. Поэтому мои ответы Одоевскому и не должны понравиться. Может быть, расскажет что-нибудь лишнего.
   - Разрешите уточнить, - мой голос был по-прежнему спокойным, - откуда у вас такая информация?
   - На вас жалуются глава рода и его оружейный мастер! - рявкнул Одоевский. - Они требуют вашей крови, и я еще не знаю, стоит ли мне просить князя Мещерского о снисхождении для вас и вашей команды.
   А вот и нужная информация. Высшее руководство еще не в курсе происходящего. Жалко, не успеваю толком обдумать линию поведения.
   - Господин Одоевский, мы действительно вели наблюдение, - осторожно начал я, - но ничего такого не было. Разве кто-то пострадал? Может быть, псы спутали нас с кем-то еще, например, настоящими похитителями артефакта?
   Судя по паузе, начальство призадумалось. Если оно не в курсе всей картины, то попытка так сильно на нас надавить может показаться избыточной. Можно сколько угодно пугать подчиненных, но вот словами "требуют крови" в среде магов и нечисти разбрасываться как-то не принято. Насколько я знаю, такую угрозу здесь принимают всерьез, с полным правом на ответные действия.
   А вот если покойные боевики были частью личного и, главное, легального ударного отряда самого Одоевского или даже всей организации Мещерского, то я даже не очень понимаю, почему наш офис еще не штурмуют.
   - Мне сказали, что пострадавшие есть, - чуть помедлив, ответил куратор. - Жду вас всех в резиденции псов к девяти утра, будем разбираться в ситуации.
   - Конечно, господин Одоевский! Будет исполнено! Уверен, мы с вами сумеем прояснить это досадное недоразумение, - бодро ответил я и положил трубку.
  
   Недомолвок не оставалось. Убьют и фамилии не спросят. Хотя бы потому что все их и так знают. А у привидения таковой и просто нет. Судя по выражению лиц, вся команда думала также.
   - Боюсь, вариант "бежать" становится более актуальным, - выразил общее мнение Василий. - Если сразу рвануть в речной порт, то можем успеть. Контрабандисты нам помогут, если найдем, чем расплатиться.
   - Не спеши, - крутившаяся мысль наконец-то обрела форму, - вы же все слышали, что князь еще не в курсе. Если доложим о конфликте сейчас, то можем успеть.
   - Вы предлагаете звонить самому князю Мещерского в пол-шестого утра? - настороженно поинтересовалась Мегуми.
   Похоже, мысль о звонке высшему руководству, да еще и в такое время, вызвала у волчицы почти мистический ужас. И, похоже, не только у нее. Вот что значит привычка к строгой иерархии - разумные боятся гнева начальства сильнее, чем возможной смерти от рук или лап разгневанных псов. Но эту их точку зрения я точно не разделял. Вот только была еще одна сложность.
   - У меня нет прямого выхода на него, - озвучил я свое затруднение. - Есть у кого идеи?
   К счастью, некоторые мои подопечные разбирались в таких вещах лучше своего непутёвого начальника.
   - У организации есть дежурный с широкими полномочиями, который уж точно не спит, - ответила мне Иванна. - И так получилось, что этот номер я знаю.
   - Я не могу быть уверен, что этот звонок нам поможет, - честно признал я. - Если я ошибаюсь, то наши проблемы только усугубятся. Или появятся новые.
   - Одно я знаю точно, - твердо сказала мне волшебница, - если бы Мещерскогму было нужно от нас избавиться - мы бы просто исчезли, и не было бы никакого агенства. Если бы от нас сначала потребовалось раскрыть дело, а потом уже умереть - то дело бы мы раскрыли. Но вот просто так, не дав довести операцию до конца, нас убивать не стали бы. Князь логичен и практичен.
   И тут я с Иванной был согласен. Конечно, будить начальство среди ночи иной раз страшнее, чем ждать неизвестных убийц. От тех хотя бы знаешь, чего ждать. Впрочем, пускаться в бега, похоже, уже поздно. Чуть помедлив, я потянулся к телефонной трубке.
   - Дежурный слушает, - ответил мне недобрый голос. - Представьтесь и оставьте сообщение.
   - Говорит Михаил Пожарский, детективное агентство, - я старался говорить помедленнее, чтобы хоть немного держать в узде нервы. - Мне нужна срочная связь с князем Мещерским.
   - На каком основании? - без всяких эмоций поинтересовался голос в трубке.
   И именно это спокойствие невидимого собеседника придало мне уверенности. Похоже, здесь не тешили самолюбие, а просто работали. Отлаженная система, где внимание уделяется только фактам, а не иерархии и самолюбованию, не могла не вызвать уважение.
   - Меня держали под замком и пытались убить. Имею подозрение, что это осуществлялось по приказу графа Одоевского, - уже спокойным голосом сказал я.
   - Принято. Подождите несколько секунд, - получил я ответ, на который втайне и не надеялся.
   - Пожарский? Мещерский на связи, - в трубке раздался спокойный и какой-то неестественно бодрый голос. Ну не может так говорить человек, мгновение назад оторвавшийся от подушки. - Вам и вашим людям угрожает опасность прямо сейчас?
   - Вероятно, нет, ваше сиятельство. Мы в офисе агентства, подчиненные следят за периметром.
   - Хорошо. Тогда говорите кратко - кто и где на вас напал.
   - Меня и специалиста Хагую задержали в принадлежащем псам-оборотням Хачировым скрытом пространстве к югу от города. Мы там оказались, преследуя мастера над оружием их семьи, - речь получалась немного сбивчивой, но ничего поделать с собой я не мог. - Нас поймали, избили, бросили в погреб, а потом собирались застрелить, апеллируя к приказу этого мастера. К счастью, сотрудники оперативно справились и сумели вытащить нас оттуда. После чего позвонил господин Одоевский и потребовал встретиться с ним утром в поместье Хачировых для обсуждения ситуации.
   - Жертвы, разрушения? - господин князь был все так же спокоен.
   - Четверо псов, обитателей скрытого леса. Один взят в плен в бессознательном состоянии.
   - А зачем вы преследовали этого оружейного мастера? - наконец-то в голосе моего собеседника послышались хоть какие-то эмоции.
   - По результатам наблюдения было подозрение, что он вывозит из поместья артефакт, который его же глава вчера поручил нам разыскать. Статуэтку собаки, влияющую на способность чуять запахи, - попытался я пояснить ситуацию.
   - Одоевский, псы, артефакт, - князь словно покатал на языке и попробовал на вкус эти три слова. - Можете не беспокоиться. Я позабочусь о вашей неприкосновенности. Но на всякий случай передайте своим подчиненным не покидать ваш офис до утра. Во избежание новых эксцессов исполнителей. Окончательно об отсутствии опасности вам сообщат.
   - Так и сделаю, - облегченно выдохнул я. - Спасибо, ваше сиятельство.
   - Это я вас благодарю за своевременный доклад, - мне вдруг показалось, что мой собеседник улыбается. - И вы знаете, Михаил, вы очень везучий человек.
   После чего самый могущественный из лично мне знакомых людей не прощаясь повесил трубку.
   - Ну что, кажется, живем, - поспешил я порадовать свою команду, - князь обещал позаботиться о нашей безопасности. Но до утра нас просили остаться здесь.
   - Надеюсь, это не означает визита элитного убийцы в ближайшие четверть часа, - мрачно пошутил Ярослав. - В любом случае, пора искать раскладушки. Они здесь точно должны быть, я видел.
   - Ты еще спать собрался? - искренне удивился я железным нервам друга.
   - У тебя есть другие предложения? - усмехнулся он. - Например, до утра пить кофе, нервничать и рассказывать друг другу страшные истории? Если уж человек, о котором известно, что он всегда держит слово, пообещал, что мы в безопасности - не вижу смысла ему не верить.
   Подумав, я согласился. К тому же Светлана пообещала всех разбудить, если вокруг начнет происходить что-то странное. Как привидение этого дома, она при необходимости могла буквально ощущать его окрестности в радиусе нескольких метров. Правда, это требовало от нее полной отрешенности - разговаривать с нами и вообще поддерживать видимый облик она не могла.
   Признаться, не верил, что хоть кто-то сможет уснуть. К моему удивлению, уже скоро из угла, где расположился Ярослав, раздалось характерное сопение. Понаблюдав за ребятами, которых на глазах отпускало нервное напряжение, я пошел к себе в кабинет.
  
   Раскладушка не пригодилась - сон не шел совершенно. Так что, печально взглянув на подушку, я сел за компьютер. Похоже, мое время расслабляться еще не пришло - нужно было довести партию если не до конца, то хотя бы до какой-то логической паузы. И, пожалуй, стоило бы подумать об установке на свой компьютер пары-тройки незатейливых стрелялок. Гонять Чужих по Марсу иногда оказывается до крайности умиротворяющим занятием.
   В незапертую дверь тенью проскользнула тонкая девичья фигура.
   - Михаил Евгеньевич, простите меня, я совсем не могу уснуть, - словно противореча своим же словам, Мегуми душераздирающей зевнула, - Ой, простите, я не хотела.
   - Неужели я действую на тебя так успокаивающе? - я неуклюже попытался пошутить.
   К моему удивлению, волчица кивнула.
   - С вами надежно. Там, в подвале, мне было невероятно страшно одной. А с вами, даже пусть вы были связаны, сразу все изменилось. Было по-прежнему страшно, но безысходность пропала. Вот и сейчас мне стало тревожно, захотелось поделиться с вами, только пришла, и вот мне гораздо лучше.
   - Слушай, а тебе вообще часто бывает тревожно? - возможно, сейчас не лучшее время для таких бесед, но, с другой стороны, можно было попытаться что-то наладить.
   - Все-то вы видите, - как-то беспомощно улыбнулась Мегуми и вдруг снова зевнула.
   - Да ты ложись, если так удобнее, мне все равно не до сна, - честно признался я. - Может, так проще будет разговаривать.
   Волчица без колебаний вытянулась на моей раскладушке. Из-за письменного стола мне не было видно выражения ее лица.
   - Знаю вас всех меньше суток, а уже моя жизнь стала совсем другой, - задумчиво проговорила Мегуми. - Я ведь и не знала, что так тоже можно. В колледже совсем другое казалось важным. Я ведь что сказать-то хотела после всего, что случилось.
   Девушка замолчала, видимо, собираясь с мыслями. Когда пауза затянулась, я встал из-за стола и увидел, что она уже спит. На ее лбу складкой собралась тонкая морщинка, а на губах играла легкая улыбка. Улыбнулся и я, а потом, не рискнув потревожить сон волчицы стуком клавиатуры, тихо вышел из кабинета.
   В конце концов, с комфортом провести время в одиночестве можно и в переговорной. Во всяком случае, кресло во главе стола там было не менее шикарным, чем стоявшее у меня в кабинете.
   Когда в незапертую дверь аккуратно проскользнула аппетитная девичья фигура, я уже не знал, смеяться мне, плакать или готовиться к чему-то страшному.
   - Шеф, - выразительно посмотрела на меня Иванна. - Вы ведь меня не прогоните, правда?
   Выглядела волшебница неважно. Круги под глазами, обломанный и чуть ли не погрызенный маникюр, и даже ежик серебристых волос казался каким-то растрепанным.
   - Ни в коем случае, - я снял ноги со стола. - Тошно, да?
   Иванна села на край стола совсем рядом со мной и нервно потеребила рукав своего платья.
   - Мне ведь еще не приходилось убивать разумных, - начала волшебница. - И я всегда представляла это как-то по-другому. Враги разбегаются, превращаются в пыль от моих рук, а я спасаю друзей и вершу справедливость. Сегодня вроде бы я сделала все правильно, но что-то совсем не так.
   - Слишком тяжело, и слишком легко одновременно, - подсказал я. - Лишить кого-то жизни можно движением руки, и ничего в душе не шелохнется. А потом за эту легкость душит совесть.
   Иванна кивнула и словно бы подобралась.
   - И еще - запах, - неожиданно добавила она. - Запах палёной плоти. Некоторые из видов нечисти, погибнув должны превращаться в черный дым, но к оборотням это не относится. Боюсь, нескоро еще смогу есть что-то жареное, одна мысль об этом пугает.
   - Поверь на слово мудрому начальнику, - грустно улыбнулся я, - это скоро пройдет. А потом останется только ощущение, что ты сделала все правильно. Простая арифметика войны: количество погибших, количество спасенных, а вот враг в общий зачет не идет. Правда, знаю, что прямо сейчас тебе от этого не легче.
   - Догадываюсь что вы скажете дальше, - как-то странно посмотрела на меня волшебница. - Есть немало способов дожить до этого "потом". Старые добрые способы снять стресс - выпить, подраться, найти себе мужчину на ночь.
   Я кивнул. Мысль, что нет никакой возможности защитить наших женщин от всего этого, была не слишком приятной.
   - А разве я его себе не нашла? - глаза Иванна горели слишком знакомым огнем. - В отличие от девочки-волчицы я прекрасно знаю, чего хочу. И мужчина тоже знает, не так ли?
   Не скрою, это очень льстило. Настоящая ведьма, прекрасная и опасная, прямо и открыто предлагала мне себя. Или, что вернее, сочла меня достойным для себя - но это не так уж важно. Как не важны и почти двадцать лет разницы в возрасте. И, действительно, в отличие от Мегуми Иванна прекрасно понимала эту сторону отношений между мужчиной и женщиной. Вот что стоило балбесу Косте не засыпать, а проявить хоть немного внимания.
   Медленно кивнув, я дождался, пока она расстегнет пуговицы блузки и подойдет вплотную, положив руки мне на плечи.
   - Ты и впрямь готова заниматься этим под пристальным взглядом Светланы? - я посмотрел волшебнице в глаза. - В состоянии полтергейста она прекрасно ощущает все, что происходит в доме.
   Иванна выругалась, потом буквально обрушилась в соседнее кресло и сжалась в комок.
   - Да что ж такое-то! - всхлипнула она. - Почему всё опять наперекосяк?
   - Знаешь, - попробовал я успокоить разом ставшую несчастной девушку, - хороший секс все-таки не единственный способ.
   Поймав недоуменный взгляд, я открыл тумбочку и достал оттуда бутылку коньяка и пару стаканов.
   - Это тоже может помочь. Проверено личным опытом. Главное - не медлить!
   Волшебница улыбнулась, а потом единым махом проглотила предложенные ей полтораста грамм "Арарата". Отсалютовав ей, я так же одним глотком расправился с содержимым своего стакана.
   Из Иванны моментально словно бы выдернули какой-то стержень. Видимо, усталость, бессонная ночь и голодный желудок сыграли свою роль. Она растеклась по креслу и начала, путаясь, рассказывать о том, как их группу в колледже учили огненным заклинаниями. Волшебница жестикулировала, повышала голос, разыгрывая сценки от лица разных участников, а потом вдруг умиротворенно замерла.
   - Будете? - она протянула мне пачку сигарет.
   Отказываться я не стал, хотя завязал с этим довольно давно.
   Еще несколько минут мы молча курили и смотрели в окно. Алкоголь на меня почти не подействовал, в голове по-прежнему была кристальная ясность, но ощущение сжавшейся пружины внезапно исчезло.
   - Спасибо, Миша. - Волшебница испарила окурок в зеленоватой вспышке и каким-то заклинанием очистила воздух от дыма. - Теперь я точно уверена, что нашла правильную работу и правильного шефа. А теперь, если не возражаешь, я пойду спать. Похоже, у меня получится.
   Она аккуратно прикрыла рот рукой, пряча зевок, поцеловала меня в щеку и вышла из переговорной. А я лег прямо на стол для совещаний, подложил под голову папку с документами, и, к своему удивлению, заснул.
  
   Утро я начал со звонка дочери, постаравшись подгадать момент, когда Алиса уже проснется, но еще не успеет разозлиться. Конечно, свой выговор, в основном заключавшийся в том, что новая работа слишком быстро стала похожей на старую, я получил - но беспокойство дочери совсем не раздражало. Наоборот, я чувствовал себя здорово виноватым, что снова заставляю ее беспокоиться. Мне и в былые временя нередко приходилось пропадать на целую ночь, и не всегда это хорошо заканчивалось. И наша с ней договоренность - что я звоню, когда есть возможность, но не раньше определенного времени - была уже очень давней. И тут важно было просто не забыть сказать несколько простых слов, без которых семья становится собранием странных чужих людей. Пока что у меня это чаще всего получалось.
  
   Умывшись, я не отказал себя в удовольствии разбудить Мегуми. Хотел было ласково потрепать ее по плечу, но в последний момент сдержался, ограничившись попыткой изобразить крик петуха. Судя по тому, как волчица сначала сжалась в комок, рефлекторно от чего-то закрываясь, и только потом открыла глаза - трогать ее руками и впрямь не стоило.
   - Ох, Михаил Евгеньевич, - тихо проговорила она, - я ж ваше место заняла.
   - Я справился, - ответил я, не забыв улыбнуться. - Как спалось-то?
   - Ничего не снилось, - серьезно сказала Мегуми. - Хорошая ночь.
   И вихрем вымелась их комнаты в сторону приёмной. В ушах мне послышалось призрачное хихиканье - похоже, Светлана продолжала бдить в своей развоплощенной форме.
  
   Ровно в девять напомнило о себе начальство - звонок из офиса князя Мещерского предупредил нас о визите курьера. Еще буквально через пару минут в нашу дверь постучался мужчина средних лет в дорогом темно-синем костюме. Понятно, что курьером в обычном смысле он быть не мог - но мои сомнения развеял, предъявив пару визиток.
   - Осадное положение снято, - кратко уведомил нас визитёр. - Пока дальнейших указаний не будет, работаете в обычном режиме.
   - Какой у нас теперь канал связи? - поинтересовался я.
   На что получил список из трёх номеров телефона, последний из которых был помечен "на крайний случай".
   - И вот еще, передайте вашему криминалисту образцы, - курьер передал мне запечатанную коробку. - Если будут совпадения, вечером сообщите.
   - Сделаем, - коротко ответил я. - Еще какие-нибудь указания?
   - Работайте, - вдруг улыбнулся представитель высшего начальства. - Князь просил передать свою благодарность. Вероятно, он может захотеть с вами увидеться. И отдайте уже наконец вашего пленного.
   На этом наш гость завершил беседу, и по-военному четко развернувшись, покинул наш офис, левитируя за собой тело по-прежнему усыпленного пса.
  
   Я передал Ярослава полученные от представителя князя образцы для исследований, шепнув на ухо пару слов. А когда тот, ворча что-то себе под нос, отправился в лабораторию, я обратился к остальным.
   - Кажется, бесконечный вчерашний день мы пережили. Я бы рад объявить, что сегодня можно отдохнуть, но не уверен в чувстве юмора нашего руководства. Кто знает, может уже через полчаса под нашей дверью будет стоять еще десяток заказчиков. Потому дежурим по полдня. Утром - Ханаров, Тимофеев и Хагуя, остальные - вечером. Есть возражения?
   - А можно я с Хагуей поменяюсь? - тут же поинтересовался Василий.
   - Почему именно со мной? Я не хочу домой! - недоуменно спросила волчица.
   - Ты выглядишь как человек, которому противопоказано оставаться на работе, - безапелляционно отрезал стажёр. - Шеф, что скажете?
   - Скажу, что Василий прав. Мегуми, жду тебя после полудня. А пока мой тебе совет - займись чем-то таким, что давно хотелось, но всё никак повода не было, - поддержал я выводы Василия.
   Если я что-то понимаю в психологии, то пока настроение у волчицы нормальное. Эмоциональный откат может накрыть ее ближе к вечеру, и тут бы мне самому лучше за ней приглядеть. А пока что оставлять ее наедине с собой достаточно безопасно.
   - Ну ладно, - чуть растерянно отозвалась Мегуми, - пойду тогда пока в кино.
   - А я - в общий зал, досыпать, - демонстративно зевнул Василий.
   И это я думал, что у Ярослава нервы стальные. Какой-то откровенно солдатский у нашего стажёра принцип - спать всегда, когда есть для этого хоть малейшая возможность
   - Эй, если кто-то думает, что может спокойно спать и это зачтется ему за дежурство, - я выдержал паузу, - то будет совершенно прав. Но будить будут жестоко.
   - Главное - эффективность, - усмехнулся Василий. - А то я очень боюсь случайно обед пропустить.
   Тут уж я не нашелся что сказать.
  
   - Шеф, мне бы машину забрать, - напомнила о себе Иванна. - Сможете прямо сейчас со мной съездить?
   - Да, конечно, - рассеянно ответил я.
   - Отлично, - волшебница вроде бы улыбнулась, но ничего доброго в ее глазах не было, - тогда я через пять минут буду готова, надо хоть чуть-чуть себя в порядок привести.
   В приемной меня вдруг остановил внимательный взгляд Светланы. Привидение подошла ко мне и внезапно провела по щеке прохладной ладошкой.
   - А вы проказник, шеф, - улыбнулась она.
   - Это бесшеий наш балбес, - буркнул я в ответ.
   - И это тоже. Но вы молодец, правда. Не переживайте, я присмотрю за ребятами, - она демонстративно прошла сквозь стену, напрочь игнорируя дверь.
   Вот интересно, неужели это и впрямь лучшие молодые кадры, как обещал мне кнзяь Мещерский. Второй день, а я уже совершенно не понимаю, что вокруг меня происходит. Мне бы чуть попозже запутаться, пока я рабочий процесс налажу. Хотя никогда ведь не поздно сбежать - и эта мысль, признаться, немного успокаивала.
  
   Всю дорогу Иванна клевала носом. Уже когда мы добрались до места и вышли из машины, я поинтересовался:
   - Ты как, нормально доберешься?
   - Да должна вроде, - и впрямь, на свежем воздухе волшебница смотрелась чуть бодрее.
   Я протянул ей заранее запасенный термос с кофе. Та благодарно кивнула, махом отпила несколько больших глотков, закашлялась и гневно уставилась на меня.
   - Это что?
   - Самый черный, крепкий, адский несладкий кофе, - усмехнулся я. - Заметно повышает шансы доехать домой после тяжелой ночи.
   - Злой ты, Миша, - Иванна засмеялась и легко ударила меня по плечу. - Но заботливый.
   Мы пили этот мерзкий кофе и молчали. Говорить не хотелось, зато было просто хорошо стоять и смотреть. Роща только начала желтеть, а воздух даже на небольшом отдалении от города казался гораздо свежее обычного. Быть живым, как ни крути - очень даже здорово.
   - Знаешь, - прервала молчание волшебница, - ты совершенно зря считаешь себя стариком, чей удел - учить молодых.
   - Это ты вообще к чему? - от неожиданности я поперхнулся кофе.
   - Прекрасно помню твой взгляд этой ночью. Уже видела такие, - волшебница зябко поежилась. - От людей, которые успели себя списать. Тебе же это совсем ни к чему. Ты не задумывался, что здоровее многих сверстников?
   Не знаю, на чем основывалось это наблюдение, но Иванна была права. Тот же Ярослав периодически жаловался то на боли в коленях, то на прогрессирующую дальнозоркость, да и вес он набрал приличный, а я изменений в своем теле почти не замечал. Разве что с годами стало гораздо тяжелее не спать ночами. Но седина, морщины на лбу и семнадцатилетняя дочь точно не давали забыть, сколько мне лет.
   - У меня есть гипотеза, - продолжила волшебница, увидев в моих глазах немой вопрос, - но пока рано о чем-то говорить. Да я и не об этом.
   - Так о чем же? - поднял я бровь.
   - Проблема у тебя здесь, - Иванна постучала пальцем мне по лбу. - Ты мне ночью помог, сейчас вот в себя приводишь - так что разреши уж и мне тебя немного в порядок привести.
   Не то чтобы у меня не был повода спускать такую фамильярность человеку, спасшему мне, да и не только мне жизнь. Ну и просто красивой женщине, пусть даже и ходившей у меня в подчиненных. Но отчего-то вдруг стало невероятно обидно.
   - Слушай, а почему мы пленного пса не допрашивали? - волшебница что-то почувствовала и поспешила сменить тему.
   - А зачем? Разве он нам что-то нужное мог бы сказать про похищенную статуэтку? - хмыкнул я.
   - И впрямь, - чуть помедлив, согласилась Иванна. - Зато мы могли бы узнать что-то совершенно ненужное.
   Умная она все-таки. Возможно, стоило допросить пленника самому. Но еще ночью я решил, что ничего ценного для нашего формального задания - он точно не скажет. А вот что-то лишнее - наверняка. Боевики, оружие, секретный схрон - все это проходит уже не по ведомству детективного агентства. В мире, где есть магия, демоны и оборотни действуют все те же законы логики. И если есть возможность держаться подальше от террористов, и, главное, удержать подальше от этого своих ребят - я буду делать именно так. В конце концов, каждый должен делать свою работу. Да и без допроса узнал я не так уж и мало. Вполне достаточно, чтобы сделать выводы.
   - Так что и исследовать схрон Хачировых мы с тобой не пойдем. Даже если бы я верил, что там найдется комната с мягким диваном, где нас пару часов не потревожат, - я все-таки не удержался вернуть волшебнице ее шутку и смерил ее взглядом, который, будь я помоложе, мог бы считаться раздевающим.
   - Всему своё время, - неопределенно ответила волшебница, уже садясь за руль своей машины. - И, знаешь, я поговорила со Светой - она бы не стала подглядывать.
   Подождав пару минут, я хмыкнул и тоже поехал домой - попробовать прихватить хотя бы пару часов сна.
  
   Пол-второго, когда я наконец добрался до офиса, зевающий Ярослав передал мне результаты своих исследований. Образец, помеченный сотрудниками князя, как "номер 1, человек", совпадал с найденным нами следом посещения кладовой Хачировых недельной давности. Образец "номер два, пёс" совпал с собранными хитрым криминалистом частицами с мантии и обуви главы собачьего рода. Третий же образец, лишенный каких-то сопроводительных подписей, не совпал ни с чем. Я поблагодарил друга, при нем доложил по выданному мне телефону о результатах, дождался благодарности и, наконец, отправил Ярослава домой.
   Костя сбежал еще раньше, наградив меня неласковым взглядом, а вот Василий уходить отказался. Мотивация у него была простой "спать можно везде, но тут еще наверно и покормят". Не став спорить со стажёром, я прошел к себе в кабинет, где благополучно скачал с флешки дистрибутивы нескольких игр.
   Еще, конечно, стоило бы продолжить писать учебный план для своих подопечных. Первые наброски я сделал еще когда узнал о своей новой работе. И теперь, немного представляя, кто из них чего стоит, уже мог подогнать программу под каждого из них. Это патрульному полицейскому достаточно уметь быстро бегать, водить машину и не путать соседских бабушек. А детективам, пусть даже и таким как мы, нужно учиться всю жизнь. Да и другу не помешает узнать кое-что новое не только про криминалистику.
   Но для начала озадачил каждого несколькими экземплярами из своей коллекции головоломок. Оно понятно, что сегодня всем думается плохо, но и это тоже полезный урок. Далеко не всегда у нас будет шанс расследовать какое-то дело на пике физической и интеллектуальной формы. А быть готовыми надо всегда. Меня посверлили немного сумрачными взглядами, но возражать не стали.
  
   - Кстати, шеф, после этой бурной ночи я чуть не забыла отдать вам отчет о своей вчерашней миссии, - Иванна вытащила из сумки и протянула мне лист печатного текста. - Если вкратце, то подозрения нашей клиентки подтвердились.
   Вот и славно. Пока пью чай - будет время почитать.
   После первых же строчек пришлось отставить чашку в сторону - слишком велик был риск подавиться.
  
"Отчет об изучении поведенческих реакций объекта "Клерк":
   Часть 1
Объект приблизился к запланированной точке рандеву. Для привлечения внимания применен шаблон "Помощь":
   Девушка пытается поменять спущенное колесо.
   Шаблон сработал успешно.
   Применен шаблон "Еда".
   Девушка пожаловалась на голод и усталость. Получила приглашение вместе пойти в ресторан.
   Операция продолжена.
   Часть 2
   Объект посоветовал коктейль "Ширли темпл". Получил обоснованный отказ "за рулем". Реакция нейтральная
   Ведутся разговоры о погоде, котировках акций, особенностях транспортной структуры города.
   Объект три раза пригласил на танец. Получил согласие. Реакция умеренно положительная
   Примечание: объект танцует странно.
   Ведутся разговоры об особенностях музыкальных особенностей разных стран.
   Объект предложил завершить вечер прослушиванием коллекции лютневой музыки у него дома.
   Получил обоснованный отказ "Необходимость закончить отчет для начальства"
   Реакция умеренно отрицательная.
   Объект предложил созвониться и обсудить возможность встречи в другой день. Получил согласие. Реакция умеренно положительная
   Резюме: для окончательных выводов требуется дальнейшее исследование.
   Специалист Иванна Лирова"
   В два глотка прикончив остывший чай, я так и не смог подобрать нужных слов и вызвал волшебницу к себе.
   - Специалист Лирова! Это вообще что? - я демонстративно потряс бумагой. - Ты правда предлагаешь мне отдать это заказчику в качестве результата работы? Откуда ты вообще взяла эти "объект", "шаблон" и прочее?
   - Шеф, поверьте моему опыту - сработает как надо, - ответила волшебница. - Все как в детективных книжках. И, главное, я не навязываю заказчице вывод, решение она примет сама.
   - Я согласна с Иванной, - раздался голос Светлана. - Наша заказчица такой стиль оценит.
Привидение как ни в чем не бывало выплыла из стены у меня за спиной, пока я читал. Хорошо хоть, что мне хватило самоконтроля не вздрогнуть.
   - Ладно, - буркнул я, положив бумагу на край стола, - посмотрим, чего стоит твоя инициатива. Хотя вывод там совершенно очевиден. А какие у тебя личные впечатления об этом парне?
   - Опытный соблазнитель, - медленно и с каким-то смаком протянула волшебница. - Видно, что ловелас, но такой галантный и внимательный, что не договорись я проведать наших ребят, то, наверно, послушала бы эту его музыку.
   Раздался громкий треск - я нечаянно сломал карандаш, который все это время рассеянно крутил в руках.
   - Но, может быть, заказчица решит, что нужна дополнительная проверка, - словно ничего не заметив, мурлыкнула волшебница. - А нормальный отчет я вам по внутренней почте выслала, можете не беспокоиться.
  
   - Михаил Евгеньевич, к вам Юлия Корос, - раздался по интеркому голос Нацуми. - Проводить ее в зал совещаний?
   Шустрое привидение уже успела вернуться на свое рабочее место и встретить вошедшую заказчицу.
   - Конечно, мы со специалистом Лировой будем ждать в переговорной, - рассеянно отозвался я, взяв злосчастный отчет с собой.
   - Здравствуйте, - негромко произнесла заказчица, увидев нас с Иванной. - Удалось вам сделать какие-то выводы о моем друге?
   - Мы не делали конкретных выводов, - нейтральным голосом ответила волшебница. - Ознакомьтесь, пожалуйста, с результатами нашей операции. Возможно, сумеете что-то понять.
   - Хорошо, - рассеянно произнесла Юлия, протянув к листу бумаги чуть дрогнувшие пальцы, - Давайте посмотрим, что у вас вышло.
   - Не переживай! - ободрила девушку оставшаяся с нами привидение. - Ведь лучше знать, чем предполагать.
   - Ты права, - ответила заказчица и погрузилась в чтение.
   Ненадолго воцарившаяся тишина была прервана гневным возгласом.
   - Лютневая музыка, значит! Гад такой! - от рыка Юлии Иванна и Светлана вздрогнули, и даже я чуть было не подскочил со стула.
   Помог удержать лицо только богатый опыт. Но такого громового голоса от тихой изящной девушки я совсем не ожидал.
   - Да, он в своем репертуаре, - уже спокойным голосом продолжила заказчица. - Всем помогает, он даже соседке, бабе Тоне, помог как-то шкаф перенести. Коктейль этот свой любимый безалкогольный всем советует - очень уж его любит. И не упускает ни малейшего случая попрактиковаться в танцах, пунктик у него такой. Учиться начал недавно, а в этой его школе именно так советуют. Но музыка - это ж как оно мог! Мы с ним в первый вечер много часов подряд слушали лютню, а потом он меня домой проводил. Говорил, что впервые встретил девушку, которая разделяет его увлечение. И вот тут прямо сразу, с первого свидания - и предложил слушать вместе. А я-то думала, что это будет только для нас двоих!
   Мы со Светланой и Иванной недоуменно переглянулись, а потом привидению пришлось утешать внезапно расплакавшуюся заказчицу.
   - Спасибо вам, госпожа Лирова. И вам, господин Пожарский. И особенно тебе, Света, - наконец, Юлия немного пришла в себя. - Оплату я вам вечером переведу. Очень приятно было с вами всеми познакомиться, жаль, что так вышло. Но если вдруг что-то понадобится - я сразу к вам приду!
   Мы проводили заказчицу до приемной, а когда за ней захлопнулась дверь, я внимательно посмотрел на своих барышень.
   - Никому не слова, - со значением произнес я - Дело успешно закрыто, благодарность специалисту Лирова.
   И пошел в свой кабинет - отпаиваться холодной минералкой. Позор на мою седую голову был слишком велик, чтобы переживать его всухомятку.
  
   Уже перед окончанием рабочего дня в мою дверь поскреблась Мегуми и предъявила несколько разгаданных головоломок.
   - Отлично! - порадовался я за девушку. - Ты как, в норме?
   - Не переживайте, Михаил Евгеньевич. Псы получили по заслугам, а я цела и невредима. Обещаю в следующий раз быть осмотрительней.
   - Да уж, этот урок мы с тобой надолго запомним, - я покачал головой. - Есть какие-нибудь пожелания?
   - Пока только одно, - неожиданно хитро посмотрела на меня волчица. - Сходите со мной завтра в ресторан.
   Выйдя вчера на работу, я был готов ко многому. Что меня не будут слушать, что команда окажется безнадежной, в конце концов - что меня будут постоянно пробовать на прочность. Но совершенно точно не к такому. Правда, всё равно надо разбираться, что у Мегуми в голове, и для этого важно ее не оттолкнуть. А уж дистанцию я как-нибудь удержу, пусть даже такой практики у меня не было добрых два десятка лет.
   - В школе девушки носят мальчикам пирожки, а повзрослев - зовут в ресторан? - я постарался улыбнуться как можно более искренне, и, похоже, у меня получилось. - Я готов составить тебе компанию.
   - Спасибо! Я знала, что вы не откажете - даже столик уже забронировала. Завтра, в восемь вечера! - на лице Мегуми было столько радости, что даже у меня в груди поднялась какая-то теплая волна.
   Волчица выскользнула в открытую дверь, а я строго посмотрел на потолок.
   - Светлана, ты ведь все слышишь? - задал я вопрос окружающему пространству.
   Ответа не последовало. Возможно, привидение и впрямь не всегда контролирует все происходящее в особняке. Или в этот раз она решила не признаваться. Такой вариант исключать тоже не стоило.
  
   Дома меня ждал ужин с неизменным указанием "разогрей обязательно!" и записка от Алисы: "Буду поздно. Гуляю". Одной богине Макошь известно, чего мне стоило не допрашивать дочь обо всех подробностях. Впрочем, сегодня ее отсутствие могло быть маленькой местью за мое ночное приключение. Все-таки она переживает, пусть даже такой мой режим жизни был привычен для нас много лет.
   Промелькнула мысль, что гуляет она наверняка не с подружками, а с этим своим Тимофеем. И еще хорошо если в буквальном смысле, а не у него дома. Но вроде бы парень клятвенно мне обещал, что будет держать себя в руках. Хотя верить обещаниям подростка, пусть даже он и нечисть - особенно если он нечисть! - совершенно не стоило. И вообще нужно бы рассказывать отцу о своих планах - хотя бы чтоб я знал, откуда ее спасать, если что. И отчитываться не забывать - в семнадцать лет девушка может просто не понимать многое их происходящего вокруг. А вот я подмечу и разъясню - опыта-то хватает.
   Но в итоге, отдав должное ужину и еще немного позлившись, я добрался до своей спальни и благополучно отключился. Снов, что характерно, не было.
  
   Утром у нас появился новый заказчик. Я счел это хорошим знаком, и встретил его вместе со Светланой в приёмной.
   Нервный долговязый парень в странных очках немного помялся, а потом задал достаточно неожиданный вопрос:
   - Скажите, а вы компьютерные преступления тоже расследуете? У нас файлы пропадают, и я боюсь, что их могут украсть.
   Я задумчиво посмотрел на секретаршу, и та столь же задумчиво кивнула.
   - Знаете, наш профиль все же в другом, но если вас не пугает наша цена, то мы можем попробовать заняться вашей проблемой, - обтекаемо ответил я. - Но почему бы вам всё же сначала не обратиться к компьютерному мастеру, вдруг проблема не в чьем-то недобром умысле?
   - Я п-подумал, - парень чуть заикался, - что лучше все-таки обратиться к своим.
   На миг он поднял над головой яркий гребень, но быстро свернул его, пояснив:
   - Не люблю частичную трансформацию.
   - Баса-баса, - вдруг выдала Светлана смутно знакомое сочетание звуков.
   - Ты понимаешь! - парень радостно улыбнулся и указал на нее пальцем. - Ну что, беретесь?
   Басан в целом безобиден, хотя может дышать пламенем - пронеслось у меня в голове описание этого вида нечисти. Постараемся все-таки избежать перспективы сгореть на работе в буквальном смысле.
   - Хорошо, - вздохнул я, - рассказывайте, что там у вас приключилось.
  
   После обеда, которым наконец удалось насладиться в полной мере, за мной неожиданно прислали машину.
   - Князь Мещерский хочет, чтобы вы обследовали один интересный объект, - меланхолично передал мне приказ водитель.
   - Лично я? Или мне полноценно задействовать команду? - в таких случаях уточнение бывает крайне важным.
   - Вы можете взять с собой госпожу Хагуя, - сверившись с листком, подтвердил водитель.
   Мегуми, которую, похоже, чуть ли не впервые в жизни назвали госпожой, восторженно подпрыгнула, и сомнений, стоит ли ее брать с собой, у меня не осталось.
   Нас завезли куда-то в пригород, и, когда машина, миновав автоматически закрывшиеся за нами ворота, остановилась у входа в одну из вилл, водитель махнул рукой:
   - Вам в здание. Там вас должны встретить.
   Едва я захлопнул дверь, и протянул руки Мегуми, как под колесами машины прогремел взрыв.
   Я успел схватить волчицу, и, прикрывая собой, закатился вместе с ней за невысокий парапет.
  
   - Не попали! - услышал я знакомый раздраженный голос. - Идиоты!
   - Как ты их учил, так они и стреляют, - ответил первому другой голос, также вполне мне знакомый.
   - К черту эти ваши придумки! Сам найду и разорву! - спустя несколько секунд наше небольшое укрытие обнаружил здоровенный серый пёс.
   Вслед за ним подошел другой, черный. Он явно прихрамывал на правую заднюю лапу, но выглядел не менее опасным. Компанию им составляли трое парней с пистолетами в руках.
   Услышав тихое рычание за спиной, я оглянулся. Мегуми уже успела принять свое звериной обличье. С каждым разом у нее получалось это все быстрее. И она была совершенно точно готова к хорошей драке.
   - Щенок демонстрирует клыки? - даже в собачьей форме нервный голос оружейного мастера псов не изменился. - Только вот способна ты только голос подавать, да и то без команды.
   Кажется, он не ожидал ничего плохого для себя, и думал еще немного поглумиться над нами. Но у Мегуми было свое мнение - рыжая тень выскользнула у меня из-за спины и после хорошего броска вцепилась в горло остолбеневшего пса.
   Не теряя времени, я бросился на второго, сшиб его с на землю ударом корпуса и, перекувырнувшись, от души добавил ногой по ребрам. Плавающие ребра у собак слабые, настоящему животному бы этого хватило. Оборотень оказался покрепче - он только взвизгнул и попытался подняться на ноги. Мне пришлось ударить его головой в нос и снова перевести схватку в партер. Опасно, конечно - но так стрелки, может быть, не рискнут нас достать. Что мы будем делать потом - я представлял себе плохо. В данный конкретный момент было достаточно не дать себя загрызть.
   Как я и ожидал, выстрелы не заставили себя ждать. Но это были не пистолеты, а что-то автоматическое. Несколько пуль прошило тело навалившегося на меня пса, и я, отпихнув его тело, наконец-то смог подняться на ноги.
   Рядом со мной с выражением триумфа на хищной морде сидел красный волк, с клыков которого капало что-то красное. А серый пёс был явно и безусловно мертв - с вырванным горлом долго не живут, и пули тут уже только довершили начатое.
   Тела стрелков уже обыскивали несколько парней, один из которых, обернувшись, помахал мне рукой.
   - Адальби? - вот уж кого я не ожидал тут увидеть.
   По крайней мере, не в роли спасителя.
   - Все в порядке, Михаил Евгеньевич, - успокоил меня он. - Считайте это очисткой города от бродячих собак.
   - Не понял, - я покрутил головой, пытаясь чуть остановить вращение мира вокруг себя. Недавнее легкое сотрясение мозга дало о себе знать, к счастью, уже после окончания схватки.
   Меня поддержала Мегуми, уже вернувшая себе человеческий облик. Краем сознания я отметил, что превращение она осуществила, сохранив на себе всю одежду. Экстремальные условия позволяют развивать свои способности резким рывком. Если, конечно, удается их пережить.
   - Бывший глава и бывший оружейный мастер сначала поставили свои интересы выше интересов хозяина, - высокопарно ответил Адальби. - А потом не смогли отличить настоящего хозяина от слуги. Но мы выследили изменников, правда, едва не опоздали. Боюсь, князь может нас наказать.
   Картинка щелчком сложилась в голове.
   - Кажется, мне надо поздравить нового главу семьи Хачировых? - усмехнулся я. - И буду просить хозяина не быть слишком строгим с вами. В конце концов, пострадали только виновные.
   Кажется, мне удалось найти правильные слова. Адальби просиял и, жестом велев своим бойцам оставаться на месте, открыл передо мной дверь здания.
   Надев на себя маску холодного безразличия (и успев отряхнуться) я подал руку Мегуми, и мы втроем вошли в дом.
   Сразу за дверью обнаружился комитет по встрече - десяток хорошо экипированных автоматчиков и девочка лет десяти с огромным красным бантом в прическе. Очень интересно, где же они такие красивые были буквально пять минут назад.
   - Извини, бежали, как могли, - словно прочла мои мысли девочка. - Уж очень быстро все получилось. Тишина, а потом вдруг сразу схватка.
   - Так вот как работает скрывающий артефакт, - почесал в затылке Адальби.
   - Ты ведь дядя Миша? - посмотрела на меня девочка, и, дождавшись моего кивка, продолжила. - А я Катерина. Папа просил передать, что ждет тебя и твоих спутников. Поднимись по лестнице, поверни направо и пройди до конца, там в кабинете тебя будут ждать.
   Я рассеянно поблагодарил девочку и пошел к лестнице. Кажется, мы удостоились немалой чести лично повидать знаменитую "смертоносную" Катерину, руководителя сильнейшего в Осаке боевого отряда и приемную дочь князя Мещерского.
   Последовав инструкциям девочки, мы прошли небольшую пустую приемную и попали в аскетично обставленный кабинет. Он также оказался пуст.
   Мое внимание привлекла стоящая на столе статуэтка.
   - Да, это именно то, о чем вы думаете, - раздался голос у меня из-за спины. В дверь вошел уже немолодой человек в темно-сером костюме, сопровождаемый парой явных охранников. - Рад видеть вас всех живыми. Досадный инцидент у входа в дом меня очень, очень расстроил.
   - Здравствуйте, ваше сиятельство, - поприветствовал я своего нынешнего покровителя.
   - Давайте сперва разберемся с формальной стороной нашей встречи. Господин Хачиров, это та самая статуэтка?
   Адальби молча кивнул. Было заметно, что в бою он чувствовал бы себя гораздо более уверенно, чем сейчас.
   - Госпожа Хагуя, - волчица озадаченно моргнула, - вы можете как-то подтвердить, что перед нами воздействующий на нюх артефакт?
   Мегуми подошла к столу, внимательно ощупала и обнюхала статуэтку, потом повернулась к нам.
   - Это точно оно. И запах там, как в хранилище семьи Хачировых, - чуть неуверенно произнесла она, явно теряясь под пристальным взглядом князя.
   - Отлично, - в голосе начальства сквозило удовлетворение, - тогда я могу свидетельствовать, что пропавший артефакт обнаружен в рабочем кабинете моего бывшего заместителя, Одоевского. Господин Хачиров, вы должны осуществить оплату услуг детективного агентства.
   Адальби снова молча поклонился.
   - А теперь, - продолжил князь, - я прошу вас, как нового главу семьи, предоставить артефакт, известный как "нос оборотня" во временное пользование Михаила Пожарского.
   - У меня нет возражений, господин, - Адальби вынес из слов начальства главное для себя, а что за это пришлось отдать ценную вещь - не показалось ему высокой платой.
   - Тогда я вас больше не задерживаю. Через неделю предоставите моему новому заместителю, Евгению Федосееву, отчет о нынешнем состоянии клана.
   Адальби поклонился, и, сопровождаемый пристальным взглядом одного из охранников, вышел из кабинета.
   - Михаил, заберите статуэтку и постарайтесь ее сами не потерять, - вдруг усмехнулся князь. - Признаюсь вам, что в произошедшем есть немалая доля моей вины. Несколько недель назад я приказал Одоевскому найти для вас такой артефакт. А он банально не справился. Единственный, доступный ему, оказался собственностью клана Хачировых, входившего в его сферу ответственности.
   Мещерский недобро скривился, немного помолчал и продолжил.
   - И болван, решив, что уважение инугами, то есть собак-оборотней, - чуть замявшись, поправился князь, ему важнее, велел им статуэтку пока спрятать. Он предполагал, что убьет двух зайцев - и псам покажет свою заботу, и вам достанется невыполнимое задание. Одоевский не верил в перспективность вашей работы, и очень хотел доказать мне, что возглавлять агентство должен его протеже. У меня были подозрения, но тем интереснее показалось дать вам возможность проявить себя.
   - А откуда в этой истории взялись псы-боевики? - я все же рискнул задать начальству неприятный вопрос.
   - Эксцесс исполнителя, - вздохнул Мещерский. - За который я, собственно, Одоевского и сослал на Камчатку. Глава псов взял на себя заботу о нескольких дальних родственниках, бежавших от разборок белорусской нечисти. Хорошо вооруженных и откровенно бестолковых парнях. И мой бывший заместитель умудрился об этом не знать. Что характерно, вместе с моим пять минут как бывшим начальником службы безопасности - но на его счет у меня есть другие, куда менее приятные подозрения.
   - Надо полагать, он вас и насчет планов и местонахождения напавших на нас псов дезинформировал? - предположил я.
   - Именно. - Мещерский поморщился, а мне показалось, что в помещении стало заметно жарче.
   Алиса как-то рассказывала, что князь Дмитрий Мещерский, один из сильнейших магов России, носит титул "познавшего пламя". Злые языки, правда, утверждали, будто на самом деле причина появления титула в том, что для его получения пришлось соблазнить могущественную огненную элементаль, духа стихии. В любом случае, его отношения с этой стихией были уже даже не магией, а родством. Что иногда было очень заметным, примерно как сейчас.
   - Простите, отвлекся, - князь заметил, что с нами что-то не так, и в кабинете вновь стало прохладно. - Михаил, вы ведь понимаете, зачем я вам все это рассказываю?
   - Полагаю, да, - в самом деле, я успел сделать пару выводов и мне было интересно, насколько точными они оказались.
   - Госпожа Хагуя, - Мещерский внезапно перевел взгляд на вздрогнувшую волчицу, - вам понравилась ваша работа?
   - Конечно-конечно, - испуганно закивала Мегуми. - Я не ожидала, что обо мне будут заботиться, и могла только надеяться, что стану полезной.
   - Это хорошо, - маг вдруг нахмурился. - Ненавижу, когда девочек обижают.
   Он снова повернулся ко мне.
   - Я сделал выводы. Теперь вы будете подчиняться лично мне, без промежуточных звеньев. Хозяйственные вопросы можно решить через секретаря, а при необходимости силовой поддержки - запрашивайте боевую группу. Катерина в последнее время скучает, - князь неожиданно улыбнулся.
   - Я понимаю цену вашего доверия, - сказал я именно то, что от меня ждали. - И приложу все усилия, чтобы его оправдать.
   - Рад слушать, - кивнул мне руководитель. - И не забудьте статуэтку!
   На негнущихся ногах мы с Мегуми покинули бывший кабинет Одоевского. Внизу нас снова встретила Катерина. Бант в ее волосах, как мне показалось, жил своей жизнью, иногда пульсируя и пуская искры.
   Девочка поймала мой взгляд и озабоченно провела рукой по волосам, отчего бант стал вести себя, как и полагается предмету одежды.
   - Я рада, что вы с папой договорились. И мы теперь иногда будем вместе играть. То есть работать, я хотела сказать, - поправилась она.
   Меня эта оговорка насторожила, но я промолчал, подчиняясь внезапно острому взгляду Мегуми.
   - Конечно, милая - улыбнулась волчица. - Заходи к нам в гости. Если мы все не будем очень-очень заняты, то с удовольствием с тобой поиграем.
   - Ой, здорово! - Катерина хлопнула в ладоши. - Вот только у папы разрешения надо будет спросить. А там все такие милые, как ты, сестренка?
   - Ну я даже не знаю, - игриво протянула Мегуми. - Там есть тётя Света, она хорошая, правда - привидение. И тётя Иванна, волшебница. Она, думаю, с удовольствием с тобой поиграет.
   Отчего-то мне вдруг послышались в голосе волчицы мстительные нотки, но уточнять я не стал. В конце концов, маленькие дружеские розыгрыши только укрепляют отношения в коллективе. Ну, мне так кажется.
   Девочка сосредоточилась, прислушиваясь к голосу в наушнике.
   - Там машина за вами. Новая, невзорванная, - зачем-то добавила она. - Так что вам пора.
   Дверь бывшего дома Одоевского захлопнулась. Первое для нашего агентства дело было закрыто.
   - Шеф, вы помните о наших планах на вечер? - волчица вырвалась чуть вперед, а потом развернулась и посмотрела мне в глаза.
   - Конечно, Мегуми, - вздохнул я. - Как же я могу о таком забыть.
   Обрадованная волчица побежала к машине, а я неторопливо шел за ней следом, на ходу пытаясь придумать, как же мне правильно поступить. К счастью, время еще было.
  
   Полумрак, играет медленная и печальная музыка, напротив меня сидит девушка в вечернем платье и чуть смущенно улыбается, а в глазах у нее играют смешинки. Да, по мне видно, что в таком месте я чувствую себя неуютно. Причем видно даже Мегуми, опыт которой в таких вещах явно невелик.
   Дежурный комплимент - мне действительно понравились ее сережки - ситуацию нисколько не исправил. Зато дело улучшил бокал красного вина. Не то чтобы я в нем разбирался, но выбор на вкус сомелье оказался достойным. По крайней мере, я перестал постоянно одергивать на себе пиджак, да и Мегуми, чуть расслабившись, облокотилась на спинку стула.
   Мы молчали - но тишина не была неловкой. Просто слишком много произошло за сегодняшний день, и сама возможность спокойно посидеть, посмаковать вино и насладиться ужином в хорошей компании была очень ценной.
   Я покрутил бокал в руке и посмотрел сквозь него на волчицу. Мегуми сегодня открылась с неожиданной стороны. Возможно, неожиданной и для неё самой. Сначала расчетливая ярость в бою, потом спокойствие в разговоре с заоблачно высоким начальством, и, наконец, с легкостью найденный общий язык с взрывоопасной приемной дочерью князя Мещерского.
   Едва ли неполные три дня, проведенный в нашей компании, могут так сильно и резко закалить характер хронически неуверенной в себе и откровенно запуганной девушки. Хотя, конечно, угроза жизни, схватка плечом к плечу с верными соратниками и успешно решенное дело многое меняют. Но, полагаю, дело не в этом. Просто все, что сегодня случилось, не относится к вещам, которых Мегуми привыкла бояться или стесняться. И, значит, волчица так и остается для меня загадкой.
   - Потанцуем? - вопрос застал меня врасплох.
   Видя мою заминку, девушка тихо хихикнула.
   - Не надо так переживать, я тоже не умею, - она опустила глаза, а потом протянула мне руку. - Но уж очень хорошая музыка.
   Это она так зря про "тоже". Практики у меня не было много лет, но некоторые вещи забыть просто нельзя. Когда-то ведь я ухаживал за ее ровесницами. И что девушкам нравятся ребята, которые хорошо танцуют, я тогда хорошо знал.
   Последний приступ смелости объяснялся просто - вино подействовало на Мегуми гораздо сильнее, чем казалось. Видимо, сказывалось всякое отсутствие опыта. Но сверкающие глаза и немного смазанная пластика движений говорили сами за себя. Чаще всего именно немного выпив, мы отпускаем привычные тормоза и становимся более похожи на себя настоящих. Выпускаем наружу того, кто живет у нас в голове за глазами, того, кем мы себя ощущаем вне навязанных снаружи правил, привычек и способов поведения.
   Мы кружили в танце едва ли не полчаса, а потом, притомившись, снова вернулись за столик. На этот раз я сел не напротив девушки, а рядом с ней. Чистая, незамутненная радость в ее глазах сменилась явно читаемым вопросом. Слишком хорошо знакомым, а вот отвечать на него мне не хотелось совершенно.
   Словно почувствовав мои колебания, Мегуми хотела что-то сказать, но не смогла произнести ни слова. А потом вдруг безнадежно разрыдалась, уткнувшись головой мне в плечо. Я растерянно гладил волчицу по волосам и совершенно не понимал, что же мне делать дальше.
   Не знаю, сколько мы так сидели. Но в какой-то момент девушка прекратила плакать и посмотрела на меня откровенно больными глазами.
   - Мне надо привести себя в порядок, - шепнула она и удалилась в сторону дамской комнаты.
   Меня хватило только на одну мысль, показавшуюся удачной.
   - Алиса, что мне делать? - похоже, мой несчастный голос в телефонной трубке здорово удивил дочь. - У меня тут девушка в ресторане сначала добрых полчаса плакала на плече, а теперь вот пошла умываться.
   - Из твоих, да? - моментально ухватила мысль Алиса. И, похоже, она знала о моих подопечных заметно больше, чем я успел рассказать. - Папа, ты безнадежен. Но ничего, вези ее к нам, попробую помочь.
   Я поблагодарил дочь и, рассчитавшись, остался ждать Мегуми.
   Лицо волчицы было совершенно спокойным, а глаза сухими.
   - Спасибо за вечер, Михаил Евгеньевич, - холодно сказала она. - И простите, если я позволила себе что-то лишнее.
   Мегуми попыталась пройти к выходу, но обернулась, когда я начал говорить.
   - Постой, - мой голос внезапно осип, и, похоже, именно это привлекло ее внимание. - Я хочу познакомить тебя со своей дочкой. Поедешь со мной прямо сейчас?
   - Конечно, поеду! - от всей напускной холодности не осталось и следа.
   Все-таки она еще очень молодая. Но именно эта прямота и искренность так здорово в ней привлекают. Хотя и пугают - но в этот раз смелости мне хватило.
    
   Всю дорогу, к счастью, недолгую, мы молчали. А стоило выйти из машины и зайти в дом, как на нас налетел жизнерадостный вихрь по имени Алиса.
   - Ты ведь у папы работаешь, да? - затараторила дочь. - Пойдем ко мне, я тебе такого расскажу!
   И потащила растерянно оглядывающуюся Мегуми за руку к себе в комнату. Умеет она играть, ничего не скажешь.
   - А ты иди спать и не показывайся нам на глаза, - шепнула мне Алиса.
   И продолжила громко, уже в адрес волчицы:
   - Папа к нам позже присоединится, у него голова кружится, - и повелительным жестом отправила меня прочь.
   Я пожал плечами и поплёлся на "свою" половину дома.
    
   Утром, благо был выходной, я выбрался на кухню ближе к десяти утра. Алиса уже была там, колдуя над микроволновкой.
   - Ну как? - почему-то шепотом поинтересовался я.
   - Папа, ты балбес, - широко улыбнулась дочь. - Впрочем, тебе это наверно уже говорили. Но все будет хорошо, честное слово!
   - А подробности? - такой ответ здорово расшевелил мой любопытство.
   - А подробностей - не будет! - Алиса улыбнулась еще шире, чем-то напоминая теперь Чеширского кота. - Так что придется тебе поверить мне на слово.
   Конечно, я поверил. А что же мне еще оставалось. И как показало время - совершенно правильно сделал.
  
   Интерлюдия 1
  
   Для конца октября день выдался неожиданно теплый. Поэтому, когда я предложила вернуться в офис не напрямик, а через парк, то Миша не стал возражать. В самом деле, после переговоров с очередным заказчиком, проявившим редкую даже для нечисти неадекватность, было очень здорово полчаса погулять на свежем воздухе. Да и возможностью подольше побыть в обществе моего ненаглядного начальника тоже не стоило пренебрегать. Он рассказывал мне интересный случай из своей богатой практики, но вдруг, оглядевшись, остановился.
   - Хочешь мороженого, Мегуми? - внезапно предложил он.
   - Конечно! - мороженое я всегда люблю, а в такой день оно особенно в радость.
   - Тогда побежали! - вдруг подмигнул мне Миша и помчался к лотку торговца.
   Такой он смешной все-таки - и когда пытается быть серьезным, обучая нас своему ремеслу, и когда вдруг так начинает дурачиться. Алиса много хорошего рассказала о своем отце. Она хорошая, очень на него похожа, пусть и не хочет почему-то в этом признаваться. Я глупая тогда была, а вот теперь и о себе много поняла.
   Только надо догонять же! А то совсем уже оторвался, быстрее меня, настоящего японского волка бегает!
  
   Но до лотка с мороженым Миша не добежал. Остановился рядом с плачущей девочкой и озабоченно прислушался. Послушаю и я.
   - Я не пооомню, - рыдала кроха. - Она наверно обиделась и ушла от меня!
   - Ну и где теперь мы будем искать твою куклу? - всплеснула руками пухленькая женщина, как видно, мама.
   Миша вдруг присел на корточки рядом с девочкой.
   - Привет, что у тебя такого случилось, может я смогу помочь? - спросил он.
   Девочка озадаченно уставилась на серьезно заговорившего с ней высокого седого мужчину и от неожиданности даже перестала плакать.
   - Мы с Молли, моей куклой, играли в чайный домик. А потом она наверно обиделась, и больше не хочет со мной играть.
   - А вы здесь, в парке играли? - уточнил шеф.
   - Да, только мы доиграли, а ушла она уже потом - похоже, девочка снова собралась плакать. - Не надо было мне заставлять ее допить весь чай.
   - Знаешь, я могу помочь твоей беде. Позову собачку, и она попросит Молли вернуться. Собачка хорошая, Молли ее обязательно послушается!
   - Правда? - обрадовалась девочка. - Тогда помогите, пожалуйста!
   Миша подмигнул мне и принялся успокаивать уже маму крохи, которую случившийся диалог вогнал в легкий ступор. Он такой, умеет и шокировать, умеет и успокоить. Хотя, конечно, до дочки ему далеко. Мужчины, что с них взять.
   А я, спрятавшись за ближайшим кустом, благо никто в мою сторону не смотрел, перекинулась в звериное обличье. Схватка двухнедельной давности пошла мне на пользу - теперь не надо одежду снимать, она вся со мной остается. Такое наглядное подтверждение моей силы в очередной раз улучшило настроение.
   Теперь надо подойти к девочке, понюхать, и пойти искать. Благо мой нюх, и без того волшебный, теперь усилен специальным артефактом. Тот еще лучше оказался, чем я думала: не только в человеческом облике позволяет хорошо все чуять, но и в зверином я теперь гораздо больше могу. Главное кровью не забывать делиться, но это уже не так пугает, как в самый первый раз.
   Не так уж много мама с девочкой прошли. Вот лужайка, где они чай пили, долго они тут сидели, вот они останавливались у пруда, а вот лавочка, где девочка отчего-то задержалась. Ага, и кукла тут же! Светловолосая такая, Алису напоминает.
   Надо бы к ней в гости как-нибудь зайти. Очень помогла она мне. Главное, сама ведь толком не расспрашивала, знает правила, только о жизни своей говорила, как они с отцом все эти годы жили. Я ведь чем-то в этом плане на нее похожа. Только у них по-другому все. Миша ведь папу мне напоминает, и желания вызывает чем-то похожие, частью стыдные, частью страшные. Папу я люблю, тут спора нет, но ведь оказывается все по-другому бывает.
   И самого Мишу я лучше поняла. Дочь-то у него есть, умница и красавица, и если я на нее похожа буду, то и будет он во мне девочку-несмышленыша видеть. А ему спутница и соратница нужна. Настоящая волчица. И вот, Алису послушав, могу себе признаться, что настало время перестать быть дочерью, и стать собой. Демоном, оборотнем, нечистой силой, женщиной. Пройти до конца тот путь, что начала, выпрыгнув из окна своей спальни вечером в первый же день работы. Не успей я тогда - и всё по-другому бы было. А Алиса обещала мне помочь, папино-то одиночество ее саму волнует.
   Ага, девочка заметила собачку, которая аккуратно, за краешек платья, несет ее ненаглядную куклу.
   Мама, правда, нервничает немного - видимо, японский красный волк на картинках ей попадался.
   - А вот и Молли вернулась, - успокаивает всех Миша. - Я же говорил, собачка - замечательная. Самая лучшая на свете!
   Как же здорово, когда таким вот маленьким делом можно сделать чуть лучше весь мир вокруг себя. Девочка с восторгом прижимает к себе куклу, а Миша так улыбается, как будто я луну с неба принесла.
   И еще он назвал меня самой лучшей. Буду стараться соответствовать!
   Часть 2. Головная боль
  
   Когда у тебя третий день из-за перемены погоды ломит виски, то же пустое и слегка остекленевшее выражение в глазах коллеги, что и у себя в зеркале, совершенно не удивляет. И самый логичный ответ на бормотание "чтоб она провалилась куда-нибудь, эта голова" - протянуть страдальцу начатую пачку болеутоляющего.
   Спустя несколько секунд я замер, осознав, кому именно протянул таблетки.
   - Спасибо, шеф, - протянул Костя, и, к моему удивлению, заглотил сразу несколько штук.
   - Возможно, фантомные боли, - пояснил он. - Вроде бы не должно быть у моего нынешнего организма человеческих болячек, но вот накрывает иногда, особенно осенью. Таблетки поидее тоже бы действовать не должны - но почему-то помогают. Привычка, наверно.
   Бесшеий немного ожил и пошел в сторону приемной, видимо, решив немного проветриться.
   Хотя мог бы и домой пойти - до конца рабочего дня оставалось буквально полчаса. Сам я пока что старался соблюдать назначенный график, хотя вот того же Ярослава сам выпроводил домой. Но ему еще неблизко, а я все пешком хожу.
   Мегуми и Иванна ушли еще днем по делам - разыскивать украденный кошелек посетительницы магического салона. Странная женщина почему-то в полицию обращаться не стала, бросив гадалке "ну вы же маг, вы и разберетесь". А та, пусть и действительно владела несколькими деревенскими гадательными приемами, мастерство поиска все же не освоила. Зато, как многие "официальные" маги города, знала, куда в таких случаях обратиться. Я бы волчицу и одну отпустил, но Иванна попросила отправить и ее. Видимо, волшебница наша хочет посмотреть, чем другие живут, кому нормальной работы не досталось. Не могу ее винить - заработки там получше нашего, а вот силой дара эти гадалки ей и в подметки не годятся.
   Что поделать - людей со слабенькой искрой магического таланта не так уж и мало. А вот тех, кто на самом деле на что-то способен - единицы. И способности свои в зарплату конвертировать даже у них не всегда получается. Впрочем, зато не так обидно мешать свой дар с яичницей.
   Василий тоже отсутствовал - но по другому делу. Так что в конторе оставались только мы с привидением. Светлана отвлеклась от монитора и смерила меня сочувственным взглядом.
   - Шеф, вам бы тоже к дому. Если уж у нечисти голова болеть начинает - то что уж о вас-то говорить.
   Чуть подумав, я с ней согласился. Из-за вечного зимнего времени уже начинало темнеть, так что шел в сторону своего жилья я уже в сумерках. Когда на вечно тихой окраинной улице раздался рык мотоциклетного двигателя, отдавшийся в ушах глухими ударами, я вполголоса пожелал неизвестному гонщику немедленной мучительной смерти и поднял голову, стараясь разглядеть, не знакомого ли кого принесло.
   В полумраке разглядеть ничего не удалось - но я готов был поклясться, что головы у изящной фигуры в алой дорожной куртке не было. Пока я протирал глаза - мотоциклист скрылся за поворотом.
   "Ничего себе, пожелал," - сумбурно подумалось мне. - "Или это уже с работой нынешней мерещиться стало всякое".
   Впрочем, знакомые гонщики тоже были - от нашего дома как раз отъезжал дочкин ухажер со своей компанией.
   - Эй, Тимофей, - я решил подразнить паршивца, - а безголовый тут катается не из вашей компании?
   Я готов был поклясться, что парень вздрогнул, как и еще несколько ребят и девчонок неизвестной видовой принадлежности из той же команды. С ними никогда не разберешь - то ли нечисть, то ли юные колдуны и ведьмы, то ли просто эпатажная молодежь.
   - Нет, дядя Миша, таких у нас точно нет. Вы где его видели?
   - Да вот буквально минут пять назад мимо проехал. Точно не ваш? - внезапно повеселел я.
   - Точно-точно, - Тимофей переглянулся со своими. - Поедем-ка мы лучше, по домам нам пора.
   И укатили в сторону заката, как мне показалось, несколько осторожнее обычного. Я только вздохнул - после таких вот визитов дочь обычно принималась чудить.
  

 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Л.Летняя "Проклятый ректор" (Любовное фэнтези) | | Т.Михаль "Когда я стала ведьмой" (Юмористическое фэнтези) | | Я.Зыров "Темный принц и блондинка-репортерша" (Попаданцы в другие миры) | | А.Медведева "Это всё - я!" (Юмористическое фэнтези) | | Е.Флат "Замуж на три дня" (Любовное фэнтези) | | Е.Лабрус "Держи меня, Земля!" (Современная проза) | | В.Крымова "Порочная невеста" (Любовное фэнтези) | | Д.Вознесенская "Игры Стихий. Перекресток миров." (Любовное фэнтези) | | М.Махов "Бескрайний Мир" (ЛитРПГ) | | М.Старр "Попаданка и король" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"