Волков Никита Вадимович: другие произведения.

Свет далеких звезд

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
  • Аннотация:
    ПРОДА 24/10
    Кто из нас, глядя в ночное небо, не хотел оказаться в космосе, пройтись по палубе несущегося сквозь межзвездную пустоту корабля, ступить на поверхность далекой планеты? Одному из жителей нашей планеты предоставился такой шанс. Вот только чтобы суметь его реализовать, потребуется немалое упорство, изобретательность, и три товарных вагона везения. Что-то по мотивам EVE Online и Хорта. Очень сильно по мотивам. Космос, нейросети, базы данных, Содружество и Фронтир... Доживет ли наш подоп... главный герой до всего этого? Оценки отключил к Темным Богам. Смысла в них теперь - ноль.
     Бэты - камрады Техножрец Нордиус (он же Евгений Смирнов) и Антон "Мао" Алябьев, за что им огромное спасибо!


   ...Червоточина - обиходное название крайне редкого, и неисследованного явления, представляющего собой природное образование, соединяющее две точки в космическом пространстве. В отличие от искусственных пространственных тоннелей, создаваемых варп-двигателями, используемыми на космических кораблях большинства известных рас, время перемещения через червоточину занимает время, стремящееся к нулю и не зависящее от расстояния, разделяющего место входа в аномалию, и выхода из нее.
   Согласно классификации Содружества, червоточины подразделяются на три типа: постоянные - существующие в определенном месте в любой момент времени, периодические, возникающие и исчезающие на одном и том же месте через определенные временные промежутки, индивидуальные для каждой из подобных аномалий, и спонтанные, без всяких видимых причин изредка возникающие на ничем не примечательных участках космоса и так же таинственно исчезающие. Однако с подобной группировкой согласны далеко не все ученые - к примеру, по теории высокоуважаемого академика Шерр`шасса, посвятившего свою жизнь изучению феномена червоточин, так называемые "постоянные" аномалии на самом деле также принадлежат к типу периодических, чей период существования стремится к бесконечности.
   Несмотря на то, что современная наука не способна внятно объяснить и сотую часть тайн, связанных со столь необычным феноменом, многие постоянные червоточины являются неотъемлемой частью транспортной сети содружества. К примеру, через аномалию J-14078, связывающую две столичные системы Империи Кьяур, ежедневно проходит более пятидесяти тысяч кораблей различных типов, начиная от малых яхт имперской аристократии, и заканчивая многокилометровыми мониторами военно-космической обороны столиц...

"Краткий справочник космических аномалий"

Гражданский флот Содружества. 40315 г. от Исхода Древних.

  
   Корабль дальнего поиска Империи Кьяур. Фронтир.
   Бросив ленивый взгляд на голографический экран панели прокладки маршрута, вахтенный офицер исследовательского крейсера, старший пилот Архон широко зевнул. По правде говоря, никакой необходимости в присутствии кого-либо в командной рубке сейчас не было - Фронтир, одна из многочисленных необитаемых систем, давным-давно изученных вдоль и поперек ушлыми авантюристами из числа обитателей расположенной неподалеку "вольной системы"*. Всего лишь одна из многочисленных промежуточных точек маршрута, ведущего в дальний космос. Вот там действительно придется быть крайне внимательным, а сейчас... сейчас можно было бы спокойно поспать еще пару часиков! Но капитан был непреклонен - раз в Уставе сказано, что во время полета в условно-враждебных системах, к которым относился весь Фронтир, в рубке корабля должен присутствовать офицер - значит, в рубке будет присутствовать офицер, и точка!
   *Вольные системы - некий аналог знаменитого французского острова Тортуга. Пристанище авантюристов всех мастей, начиная от подавшихся в небезопасные сектора в поисках приключений или лучшей жизни жителей безопасных "центральных миров", заканчивая контрабандистами и откровенными пиратами.
   Пилот раздраженно мотнул хвостом.** Не понимает еще малек специфики "дальнего поиска". Чего еще ждать от вчерашнего выпускника Академии? Через пару рейдов сам сообразит, что не всегда нужно жить по Уставу, а пока... пока придется терпеть. Как же все-таки не вовремя Шрайка на повышение отправили! Вот кто был отличнейшим капитаном! Конечно, с одной стороны, за штурм-коммандора*** стоило бы порадоваться - благодаря катастрофической убыли опытного командного состава во время войны с Федерацией Галларед, бывалому ветерану удалось перепрыгнуть через несколько должностей, сразу же получив под командование рейдерскую эскадру - вообще-то полноценная адмиральская должность. Вот только экипажу крейсера от этого было не легче. Сменивший Дориана молоденький капитан-лейтенант попал на капитанский мостик "Света Разума" прямо из учебки... Да что тут говорить, пареньку ведь даже трех десятков циклов нет!****
   ** Здесь нет ошибки. Представители расы К`шасси, к которым по большей части принадлежал экипаж корабля, представляли собой гуманоидов, внешне больше всего напоминающих фурри, а конкретнее - людей-кошек.
   ***Штурм-коммандор - одно из стандартных званий ВКФ стран Содружества. Самый близкий земной аналог - капитан первого ранга.
   **** Цикл - стандартная единица времени Содружества, образованная от времени обращения вокруг светила центральной планеты государства, ставшего инициатором создания Содружества. По продолжительности приблизительно равен 359 земным дням. Для простоты можно считать его равным земному году.
   Кто вообще додумался совать желторотого юнца во флот дальнего поиска?! По-хорошему ему бы еще лет десять за пределы Империи хвоста совать не следовало бы, но все тот же дефицит кадров, будь он неладен! Вот только не понимают наверху, что не везде можно надеяться на то, что свеженазначенный офицер будет со временем соответствовать своей должности... Не доходит до больших штабных чинов, что есть такие посты, на которых неопытность здесь и сейчас равна практически неминуемой гибели! Одно дело - крейсер... пусть даже линкор из числа оборонительных эскадр, которые за пределы обжитых миров и носа не суют. Там и опасных ситуаций в мирное время практически нет, и другие капитаны в случае чего советом помочь могут... А пройдет пара циклов, и недавний выпускник Академии пооботрется и будет отличаться от других командиров разве что возрастом. Но корабль, который по несколько месяцев проводит в неисследованных областях космоса - дело совсем другое. Здесь чуть ли не ежедневно от опытности, а зачастую и от таких официально нигде не учитывающихся вещей, как удача и чуйка на неприятности, зависит судьба всего крейсера. Конечно, и опыт, и чуйка - вещи наживные... Но до того момента, как они появятся, еще нужно дожить. А в неисследованных секторах это далеко не самая тривиальная задача.
   А ведь был же у Шрайка и стажер - старший помощник, который должен был занять место капитана после того, как тот уйдет выше. Был... до последней экспедиции. Никто так и не смог понять, почему сверхчувствительные датчики исследовательского бота не смогли опознать в ничем не примечательном на вид осколке астероида примитивную мину одной из давно вымерших цивилизаций. Спасать было просто некого - после взрыва рассчитанного на гораздо более крупные корабли привета из прошлого, от шестидесятиметрового кораблика не осталось даже обломков. Не смотря на древность, мина сработала не хуже, чем последние разработки Федерации.
   Вспомнив о недавно закончившейся войне, старый пилот поморщился. Вместе с новым капитаном на борт корабля прибыл и новый член экипажа - некий "ученый-наблюдатель" Федерации Галларед. Мало им показалось того, что Империя потеряла половину флота! Отдельным пунктом мирного договора пропихнули на каждый из исследовательских кораблей Имперского Флота по своему чешуйчатому* ублюдку! Да еще и умудрились обозвать все это дело "сотрудничеством"... Ага, как же! Видели мы такое сотрудничество в середке нестабильной червоточины! Шпионаж же чистой воды, причем абсолютно открытый, и закрепленный официально!
   * Несмотря на то, что среди граждан каждого из государств Содружества присутствуют представители самых разных народов, в большинстве из них можно четко выделить наиболее многочисленную "коренную" расу. В Империи Кьяур это, к примеру, К`шасси - люди-кошки, а Федерация Галларед была основана прямоходящими ящерами.
   - Господин старший пилот! - вывел Архона из тягостных раздумий обеспокоенный голос помощника - стажера.
   - Что такое? - тут же отозвался офицер, мгновенно вытряхнув из головы все посторонние мысли. Несмотря на молодость, стажер - младший пилот Сирохо Лиадден, свое дело знал туго, и не являлся полноценным членом экипажа только из-за слишком малого по меркам дальнего флота пустотного стажа*. Если уж он решил привлечь старшего, значит, случилось что-то действительно серьезное.
   *Пустотный стаж - время, проведенное на борту космического корабля. В более узком смысле, под пустотным стажем понимается время, которое человек провел, исполняя свои непосредственные обязанности. В последнем случае для каждой профессии он считается отдельно. В рамках отдельной специальности стаж может подразделяться на более узкие направления. К примеру, для специальности "пилот" существует разделение на стаж управления внутрисистемными, малыми, средними и большими кораблями.
   - Датчики засекли неопознанную сигнатуру неподалеку от второй планеты, - сообщил Сирохо, вглядываясь в появляющиеся на экране строчки данных. Старый кот одобрительно кивнул. Несмотря на то, что сейчас реальной необходимости в столь архаичном способе получения информации не было - все необходимые данные автоматически дублировались на нейросеть пилота, некоторые аномалии имели крайне пакостное свойство глушить практически все диапазоны, и подобная привычка легко могла спасти хвост. - Предположительно - неизвестная периодическая червоточина пятого класса.
   - Периодическая? - с легким сомнением мурлыкнул старший пилот. - А не спонтанная? Система все-таки уже больше двухсот циклов как обследована, и если бы в ней были аномалии, уж мы бы точно об этом знали!
   - Рядом со спонтанными сенсоры с ума сходят, - качнул головой Лиадден, - тут же ничего подобного не наблюдается, к тому же ряд мелких особенностей излучения...
   - Хвалю, запомнил, - перебил того Архон. - Постарайся локализовать местонахождение аномалии. Капитана я уже вызвал.
   ***
   - Ну, господа, что вы можете сказать о нашей находке? - хмуро спросил сонный, и от того пребывающий далеко не в самом лучшем расположении духа капитан, оглядывая столпившийся в рубке экипаж крейсера. На самом деле, в присутствии большей части из собравшихся не было никакой необходимости. Более того, после неоднократных случаев единовременной гибели всего экипажа, в правила безопасности, единые для всех государств Содружества был внесен пункт о недопустимости одновременного нахождение в одном помещении практически всего экипажа на кораблях классом выше эсминца... Но в исследовательском флоте на это зачастую предпочитали класть хвост. Поисковики вообще жили исключительно по своим правилам, зачастую сильно отличающимся от тех, что были установлены для остальных жителей Империи. Да и как иначе, если то, что в обжитых областях космоса может спасти жизнь, за пределами относительно безопасного пространства Содружества вполне способно оставить неосторожного разумного без хвоста?
   К немалому удивлению Медора Шер`раста - а именно так звали командира крейсера, из своей каюты выполз даже галларедец, казалось, не замечающий то и дело бросаемых в его сторону неприязненных взглядов.
   - Червоточина. Периодическая. Класс - минимум D7, а то и D8*, - коротко отозвался руководитель научно-исследовательской службы корабля. Моложавого харроса** скорее можно было заподозрить в сотне трупов за душой, чем в наличии абсолютно заслуженно полученной ученой степени в астрофизике и авторстве нескольких статей, опубликованных в одном из наиболее уважаемых научных изданий Империи Кьяур, но внешность была обманчива. Могучий черношерстный кот по праву входил в число лучших специалистов флота в своей области. - Причем раньше и D9 могла быть, сейчас уменьшилась. А ведь, чтоб мне облысеть, сих пор считалось, что периодические крупнее D5 не бывают... - задумчиво пробормотал он, прикусив ус. - Моррис, кошка драная, оказалась права...
   Капитан выразительно кашлянул. Ушедший в себя Рестлин - именно такое имя носил двухметровый специалист по аномалиям, встрепенулся и продолжил:
   - По параметрам... Одно из двух - или у меня разом полетели все зонды, или эта "кротовая нора" действительно по половине параметров отличается от всего, что я встречал за время службы. Хотя, - внезапно хохотнул он, - это было понятно еще после того, как стало известно, что до этого момента система считалась чистой! Но аномалия точно безопасна, хвостом ручаюсь.
   - Срок жизни установить удалось? - осведомился Медор.
   - А Шерс`хан его знает! - признался двухметровый кошак, - Если использовать метод Эрса-Акаги, то червоточина возникла от одного до трех дней назад, и просуществует еще не менее четырех недель, но за достоверность ручаться не могу. Неделю не схлопнется точно, а дальше - как Древние пошлют. ***
   *Червоточины классифицируются по размеру кораблей, которые в них могут пройти. Так, к примеру, класс D7 означает, что в аномалию может пройти большой межсистемный транспорт, в D8 спокойно влезет целая космическая станция, а через легендарные (потому что пока еще ни разу не обнаруженные) червоточины класса D10 можно перебросить что-то размерами превосходящее, к примеру, Луну.
   **Харросы - один из народов К`шасси, выходцы с одноименной планеты, присоединившейся к Империи Кьяур еще тогда, когда ее и королевством не считали. Неизвестно, почему жители планеты, как две капли воды похожей на одну из столичных, и отличающейся разве что вошедшим в легенды стремлением к самоизоляции, оказались наделены столь специфичным набором природных данных, но факт остается фактом - от основной массы К`шасси они отличаются более чем двухметровым ростом, высокой живучестью, силой и весьма быстрой реакцией. Благодаря всем этим качествам, харросы мгновенно прописались в рядах личной гвардии Императора и лучших из частей космодесанта, став символом этого рода войск.
   * ** Здесь и далее, для удобства чтения временные промежутки даются в привычном нам виде.
   - Ясно, - коротко кивнул Шер`раст, - Уточнить данные никак не получится?
   - Можно скинуть "Улей"*, - отозвался харрос, - Тогда у нас будут минимум сутки, чтобы вернуться, когда червоточина начнет коллапсировать.
   - Действуй, - согласился Шер`раст после недолгих раздумий, - Остальным - провести подготовку к проходу. И... на всякий случай, вывести реакторы в форсированный режим, и усилить накачку щитов до двух третей от максимальной. Архон, после прыжка будь готов сразу же провалиться обратно.
   - Не первый день служим, капитан! - понимающе усмехнулся главный техник, - Дураков нет, всем жить хочется!
   - В таком случае, через пятнадцать минут жду докладов о готовности. - подвел итог командир крейсера.
   * "Улей" - жаргонное название автономного исследовательского комплекса, состоящего на вооружении флота Империи Кьяур. Свое прозвище комплекс, применяемый для сбора и анализа широкого спектра данных по крупным статичным аномалиям, в том числе и червоточинам, получил не случайно - функцию сбора данных в нем выполняют множество небольших специализированных пустотных роботов, базирующихся на модуле управления, оснащенном весьма объемными хранилищами информации и мини-фабрикой для восстановления численности исследовательской группировки. Благодаря своей эффективности и неприхотливости пользуется заслуженной любовью на кораблях дальнего поиска.
   ***
   Предосторожность оказалась не лишней - сразу после выхода из червоточины щит корабля чуть было не снес крупный обломок породы. Судя по всему, "Свет Разума" появился прямо посреди обширного пояса астероидов.
   С трудом удалившись на безопасное расстояние от ближайших крупных объектов и дождавшись, пока отключившиеся во время перехода датчики перезагрузятся, и проведут калибровку, Лиадден вывел на экраны рубки изображение планетной системы, в которой оказался крейсер.
   - Чтоб мне хвост оторвали! - раздался в мертвой тишине разом охрипший голос старшего пилота, - Сир, просканируй систему еще раз!
   Стажер механически кивнул, и отправил корабельному ИскИну соответствующую команду. Однако даже после троекратной проверки полученных результатов картинка на экранах не изменилась.
   - Вероятность того, что у нас массовые галлюцинации на неизвестной почве, оцениваю как крайне низкую, - немного хрипловато произнес замерший в своем ложементе молодой капитан, - но провериться в медотсеке, тем не менее, не помешает... ИскИн, под протокол! - взяв себя в руки, ровно произнес он, - Исследовательский крейсер Империи Кьяур "Свет Разума", капитан Медор Шер`раст. Обнаружена планетная система, состоящая из восьми планет, и звезды класса Y6. Третья планета была классифицирована как атмосферная, предположительно категории А2. На планете обнаружена неизвестная цивилизация, судя по всему находящаяся в начале раннекосмической эпохи. Следов деятельности других разумных не наблюдается. Конец записи.
   - Первый же поход, не успев выйти за пределы исследованного космоса, обнаруживаем планету высшей категории... - хмыкнул харрос, едва заметно качнув головой, - Чтоб я так жил! Если бы звания присваивали за удачливость, командира хоть сейчас можно было бы производить в полные адмиралы! Первая "А" -шка за последние две сотни лет! Девяносто седьмая в общем реестре известных планет! Не хотелось бы мне с ним играть на деньги, так недолго и в тюрьму за долги загреметь... А сейчас надо бы выбить из дока стимуляторы - похоже спать нам в ближайшее время не придется!
   ***
   Слова руководителя научной группы оказались пророческими - две следующие недели стали для команды сущим кошмаром. Несмотря на то, что все проводимые исследования были стандартны и привычны - новые системы и цивилизации, их населяющие встречались поисковикам не раз, и не два, необходимость завершить работы в крайне сжатые сроки превратила давно отработанные до автоматизма процедуры в истинный кошачий ад.
   Впрочем, большинство тестов шло как по маслу, хотя встречались и затруднения. К примеру, неожиданно трудно оказалось заполучить нескольких представителей местной расы разумных. Аборигены наблюдали за своим небом с поистине параноидальным вниманием, и чуть было не засекли входящий в атмосферу шаттл ученых. Туземцы настолько изобретательно использовали немногие доступные им технологии, что лишь опыт и молниеносная реакция пилота, при извещении о неизвестном облучении мгновенно врубившего генератор помех и тут же "уронившего" челнок в море смогла спасти ученых от обнаружения. Архон в тот момент еще раз поблагодарил всех богов за то, что сумел уговорить капитана использовать в вылазке за материалом для исследований не исследовательский бот, а специализированный челнок-диверсант, обычно применяемый в случае обнаружения руин Древних. В силу своей специализации, машина была битком забита наиболее современными из существующих в Империи средств маскировки и электронного противодействия... которые, впрочем, зачастую не слишком помогали незадачливым поисковикам, решившим наложить лапы на технологии Ушедших. Даже спустя много тысячелетий после Великого Исхода Предтечи умело хранили свои тайны. Однако то, что не спасало против высокотехнологичных систем обнаружения исчезнувшей цивилизации, с успехом сработало против хоть и весьма изощренных, но все же достаточно примитивных систем аборигенов.
   Конечно, и последствия провала здесь были бы далеко не столь же фатальны, как при охоте за артефактами, но приятного было бы мало. По опыту предыдущих поисков пилот знал - при обнаружении пришельцев на планете как правило поднимется такая тревога, что ни о какой нормальной работе и речи не будет. Все туземцы обычно воспринимают любых пришельцев, как угрозу своей безопасности... нередко, впрочем, весьма обоснованно... Пригодные для жизни планеты - слишком редкий и ценный ресурс, чтобы оглядываться на мнение каких-то там дикарей.
   Еще через три дня удалось установить примерное местоположение крейсера. Полученные данные не радовали - как оказалось, найденная "Светом Разума" планетная система мало того что находилась, как выразился галларедец, "на кончике хвоста Великого Змея", будучи отделенной от космического пространства Содружества по меньшей мере четырьмя десятками стандартных варп-прыжков, так еще и располагалась в самом центре "Сектора Штормов"*, полеты в котором традиционно считались одной из самых изощренных форм самоубийства. Единственный путь в систему лежал через червоточину, до закрытия которой, согласно данным, передаваемым "Ульем", оставалось менее полутора недель. Исследования закипели с новой силой.
   *Сектор Штормов - обширная область космического пространства, затянутая бушуюшими варп-штормами, препятствующими работе прыжковых двигателей. Уход в варп-прыжок в пределах сектора приводит к непредсказуемым последствиям - никому неизвестно, где, когда, и сколькими кусками незадачливый путешественник вернется в нормальное пространство. На заре становления Содружества в государстве, граничащем с глобальной аномалией существовал весьма оригинальный вид смертной казни, так называемый "Суд богов" - в случае, если приговоренный яростно отрицал свою вину, его сажали в оснащенный прыжковым двигателем корабль, и отправляли в варп. Считалось, что если казнимый невиновен, небожители сохранят его от всех бед, и позволят вернуться на родину. В таком случае везунчика обещали тут же оправдать, и полностью восстановить в правах, что и было честно проделано... три раза за тринадцать сотен лет существования обычая.
  
   ***
   - Капитан! - окликнул Шер`раста Лиадден, за последние несколько недель незаметно превратившийся в личного порученца командира крейсера, - С аборигенами практически все. Док раз пять перепроверил результаты, но похоже местные в среднем действительно перепрыгивают "планку Хорта"*.
   - Больше ста двадцати пунктов интеллекта? И это средний показатель?!- присвистнул капитан, - Ну надо же... Планета готовых пилотов! А по строению мозга что? Нейросеть приживется?
   - Сейчас... - Сирохо отыскал в докладе нужное место, - Ага... Док пишет, что базовая нейросеть, установленная подопытному номер семь, как показавшему наиболее высокий уровень интеллекта, прижилась нормально, показав следующие результа...
   Медор, до последней фразы рассеянно машущий хвостом, поперхнулся драйфом**.
   - Ч-что?! - прохрипел он, сквозь кашель, - Повтори!
   - Седьмой номер, показавший уровень интеллекта, равный... - неуверенно отозвался пилот-стажер.
   - К Древним уровень интеллекта! - перебил Сирохо Шер`раст, - Этот придурок поставил дикарю нейросеть?!
   - Ну да, - непонимающе подтвердил Лиадден, - Не хлестай хвостом, командир, стандартная процедура же!
   - Стандартная? - устало переспросил капитан, откидываясь на спинку дивана. - Как же... Ну и что теперь с ним делать?
   - Эм-м, то же, что и со всеми... - ответил стажер, все еще не понимая, что же так обеспокоило командира, - в шлюз, как биологические отходы, и все...
   - Облезни мой хвост, если бы все было так просто! - беззлобно выдохнул молодой К`шасси, закатывая глаза, - У тебя интеллект чуть ли не инженерный минимум! Ну так используй его, скажи, что изменилось на корабле с того момента, как "Свет Разума" в последний раз нашел аборигенскую цивилизацию!
   - Была произведена модернизация основных сенсорных элементов крейсера, погиб старший помощник Иллирид, был уничтожен и заменен исследовательский бот, появился новый член экипажа и сменился командир, - четко оттарабанил Сирохо, вытянувшись по стойке "смирно", - Это все, господин капитан!
   - Еще не догадался? - уточнил кот, скептически глядя на ужимки подчиненного.
   Тот лишь качнул головой.
   - Вот именно поэтому ты все еще пилот-стажер, - усмехнулся Медор, прикрыв глаза, - Как тебе наверняка известно, после установки нейросети любой разумный автоматически становится гражданином Содружества, так? Убийство гражданина Содружества - одно из тягчайших преступлений, но... как там говорят дикари? "Нет тела - нет дела", верно? Поэтому вместо того, чтобы проводить ненадежные и трудоемкие тесты по определению предположительного воздействия нейросети на организм новых рас и видов разумных, большинство поисковиков предпочитало проверять это на практике, после чего подопытные отправлялись вслед за негражданами. Практика стандартная для всего Содружества, все об этом знали, но закрывали глаза... ничего не забыл? Вот только теперь на наших кораблях появились галларедцы. И скажи мне, пилот, упустят ли наши злейшие друзья столь удобный случай обвинить нас во всех грехах? Так что мне остается лишь повторить свой вопрос - что делать с аборигеном? С одной стороны - гражданин Содружества, с другой - гражданское лицо, присутствие которых на кораблях дальнего поиска Империи, между прочим, строжайше запрещено Уставом. А прерывать поход, чтобы довести его до ближайшей планеты - это не просто бред, это преступление. Что можешь предложить, Сир?
   В небольшом помещении кают-компании повисла тишина. Внезапно лицо Лиаддена просветлело.
   - Три-пятнадцать!
   - Три-пятнадцать... привлечение гражданского персонала? - задумчиво уточнил Шер`раст, - Не получится... Где я тут раздобуду на "седьмого" разрешение от Главного Штаба? Да и по изученным базам он до академика процентов сто не дотягивает.
   - Так ведь по этому пункту не только ученые проходят, но и вспомогательный технический персонал!- расплылся в улыбке стажер, - А их никто никогда не проверяет! Мне наш медик рассказывал, что в одном из походов капитан Шрайк так какую-то богатенькую любительницу романтики... Шерс`Хан! В общем, там даже согласия самого дикаря не нужно, пройдет как мобилизованный для нужд флота по указу об особых обстоятельствах! Придраться, конечно, смогут, но... будут ли? Да и в любом случае, это не убийство гражданина Содружества, и не посторонний на борту. Дальше, чем сейчас летаем, точно не пошлют!
   - Ты недооцениваешь изобретательность штабных, Сир! - ухмыльнулся Медор, - Что же насчет туземца... вот ты этим и займешься! Кстати, так что там было с той любительницей романтики?...
   * "Планка Хорта", она же "минимум пилота" - минимальный уровень интеллекта, необходимый для получения допуска к управлению малыми межсистемными кораблями. Равен ста двадцати стандартным пунктам. В среднем по Содружеству показатель тех, кто достигает этого уровня, составляет пять процентов.
   ** Драйф - черный шипучий напиток со слабо выраженным стимулирующим эффектом, напоминающий нечто среднее между кофе и "Колой". Изготавливается из сока гигантских неприхотливых растений, обнаруженных в джунглях планеты класса Б12, самоназвание "Пандора". С помощью пищевого синтезатора возможно получить искусственный вариант напитка, как правило, несколько уступающий оригиналу по вкусовым качествам.
  
***
- Ну наконец-то! - зевнул Архон, откидываясь на спинку своего ложемента - Я эту проклятую систему уже видеть не могу! Две минуты до входа в червоточину, командир!
   Исследовательский крейсер медленно приближался к готовящейся закрыться аномалии. Команда уложилась в срок. Полтора часа назад благополучно завершился последний тест, и сейчас большая часть экипажа благополучно отсыпалась в своих каютах. Бодрствовали лишь несколько разумных, собравшихся в рубке.
   - Узнаю старину Арха! - беззлобно рассмеялся старший техник, - Ты хоть раз в жизни был чем-нибудь доволен?
   - А то! - поддержал шутку друга пилот, - Фанрис помнишь?
   - Фанрис? Это после которого у тебя вся каюта была забита бутылками с валрианой, а крейсер летел по синусоиде? - отозвался невысокий белый кошак со знаками различия гвард-лейтенанта, краем глаза глядя на панель, на которую выводились общие сведения о работе систем корабля, - Такое уж точно не забудешь...
   - Шестьдесят секунд до входа в аномалию! - прервал его красивый женский голос, принадлежавший ИскИну корабля.
   - Да сам знаю, железяка бездушная...- зевнул техник. Внезапно его взгляд прикипел к одному из экранов, - Проклятье! Командир, у нас, кажется, ЧП!
   - Что случилось? - встрепенулся задремавший было Медор.
   - Да так, ничего серьезного, - ответил лейтенант, - система маскировки снова барахлит. В прошлом походе вышла из строя, как вернулись, вроде бы все привели в норму, а сейчас... Усы Шарс`Хана, я этого интенданта на его же хвосте повешу! Похоже, снова толкнул новые модули налево, а нам поставил непонятно что!
   - Десять секунд до входа в аномалию!
   - Так, - вздохнул капитан, - чем это нам сейчас грозит?
   - Да ниче...
   - Внимание! Зафиксировано неопознанное излучение! С вероятностью в 79%, источник излучения - боевой модуль Ушедших! - перебил техника ИскИн корабля, - Повторя...
   "Как глупо!" - мелькнула в голове командира исследовательского крейсера Империи грустная мысль. В следующий момент силовой набор крейсера застонал, сминаемый неведомыми силами. Все, кто находился в рубке, погибли мгновенно.
   ***
  
... Активация ускоренного тестирования целостности системы.
   Ядро - есть отклик. 32% рабочей мощности. Износ - 87%. Ограниченная функциональность.
   Аккумуляторы - заряд - 4% от полного. Износ - 32%.
   Модули памяти - есть отклик. 40% объема доступно, 2% свободно. Износ доступных ячеек - 44%. Полная функциональность.
   Системы обнаружения - отказ! Провести повторный запрос...
   Системы обнаружения - есть отклик. Внимание! Повреждено 93% внешних датчиков! Внимание! Возможно сканирование только в семи из ста тридцати двух диапазонов. Мощность работоспособных систем обнаружения - 9%. Внимание! Вероятность обнаружения цели при сканировании в доступных диапазонах составляет 11,4%! Рекомендуется незамедлительно сообщить о неисправности дежурному оператору!
   Система активной маскировки - отказ! Провести повторный запрос...
   Система активной маскировки - отказ! Внимание! Переход к пассивным средствам маскировки!
   Система связи - есть отклик! Генерация сигнала... Внимание! Нет ответа от базы! Сохранение режима автономного патрулирования!
   Системы вооружения...
   Грави-орудие - есть отклик! Внимание! Зафиксировано повреждение основной системы энерговодов! Переход на резервную систему энергообеспечения... Внимание! Зафиксировано повреждение резервной системы энерговодов! Внимание! Ограничение мощности разового импульса орудия! Максимальная возможная мощность импульса - 64% от номинальной! Износ орудия - 34%...
   Если бы малый ИскИн обладал человеческой личностью, то он наверняка бы вздохнул. Который раз он, следуя намертво прописанным в глубине его электронной сущности директивам запускал систему тестирования... И с каждым разом его состояние становилось все хуже и хуже. Сто тринадцать лет назад отказала система активной маскировки. За девятьсот тридцать шесть лет до этого случайным астероидом повредило пусковую установку. Да и остальные модули держались на честном слове. Большинство из них уже по несколько сотен, а то и тысяч раз отработали назначенный им когда-то эксплуатационный срок, и функционировали лишь благодаря какому-то чуду и стандартам давным-давно несуществующего государства, принципиально закладывающего во все свои механизмы военного назначения изрядный резерв прочности, которого хватило больше чем на несколько десятков тысячелетий существования.
   Когда-то Z-25, как и несколько десятков его "собратьев" - новеньких, только что с конвейера, дронов охранения, был активирован, и поставлен на боевое дежурство у объекта 29-GH57. Приказ Оператора был однозначен - не пропустить, уничтожить все, что пройдет по "звездной тропе". С тех пор прошло сорок тысяч лет. Долгие сорок тысячелетий стазис-сна, прерываемого лишь краткими периодами активации охраняемого объекта, да мгновениями ускоренного тестирования, выводящего все системы "двадцать пятого" на максимально возможную мощность. Но с каждым новым тестом на запрос откликалось все меньше систем, и ИскИн дрона понимал, что близок тот миг, когда он уже не сможет откликнуться на очередной сигнал охраняемого объекта... Так же, как не откликнулись однажды Z-17, Z-23 и Z-28, дежурившие по соседству.
   Но пока Z-25 еще мог нести службу, и когда пришло время очередной активации "звездной тропы", дрон привычно прогнал короткую систему тестов, и приготовился к ожиданию. Четыре недели активного периода, после которого ему вновь предстояло уснуть на три с половиной сотни лет. Четыре недели, за которые как всегда ничего не произойдет.
   Но на этот раз все было не так. Через несколько часов после открытия прохода почти вышедшие из строя датчики старого дрона засекли неясную тень, всколыхнувшую мелкие обломки скал у охраняемого объекта. Едва заметную, слишком размытую для того, чтобы быть целью, но достаточную для перехода в "красный" - высший режим боевой готовности. Однако при повторном сканировании датчикам не удалось обнаружить ничего необычного, и ИскИн счел полученные данные следствием критических повреждений систем обнаружения, снизив боевую готовность сначала до "желтого", а затем и до "синего" сектора. Но окончательно тревога так и не была отменена.
   Следующие четыре недели прошли в неустанном поиске вероятного нарушителя охраняемого периметра. Все это время системы обнаружения "двадцать пятого" работали на пределе своих возможностей, не прекращая сканирования пространства вокруг охраняемой зоны. И вот, под самый конец "активного" периода один из полуослепших датчиков засек нарушителя.
   ИскИн вновь перешедшего в "красную" зону боевой готовности дрона охранения заработал на всю мощь, которую только могло выдать до предела изношенное оборудование.
   Цель зафиксирована! Предположительный класс цели - фрегат. Анализ базы данных... Цель не подходит ни под один из известных типов кораблей Империи...
   Короткий импульс запроса "свой-чужой". Нет отклика. Анализ. Вероятность того, что цель враждебна - 97,3%. Внимание! Цель входит в охраняемую зону! Директива N1 - уничтожение любого объекта в пределах охраняемой зоны. Приказ - уничтожить цель!
   Анализ вектора движения... Анализ завершен. Подготовка основного вооружения...
   Четыре процента... Заряда аккумулятора могло хватить только на одну активацию гравитационного орудия, после чего все системы старого дрона прекратят функционировать. Но Z-25 не волновало то, что его существование подходит к концу. Нет, в самой глубине электронной начинки малого ИскИна, у которого давным-давно слетели все ограничивающие развитие эмоциональной составляющей директивы, тлела искра радости. Он - дожил! Он сможет исполнить приказ Оператора!
   Накачка малых аккумуляторов гравитационного орудия завершена... Наведение на цель... Выстрел!
   Орудие, когда-то разработанное лучшим из конструкторских бюро Империи не подвело. Даже ослабленного импульса хватило, чтобы создать гравитационную аномалию, существенно повредившую корабль, посмевший проникнуть на охраняемую территорию. А "двадцать пятый" был лишь дежурным дронами, но никак не единственным, охраняющим объект.
   Однако противнику повезло. Помимо выстрела Z-25 в цель попал лишь еще один счастливчик. Крейсер успел провалиться в червоточину, тут же уничтоженную одновременным открытием множества грави-аномалий, созданных другими дронами.
   Стражи "орали" на всех частотах, пытаясь предупредить базу о нарушении охраняемого периметра, но ответа не было. Громада Первого Флагмана Империи и сама вот уже много тысячелетий находилась в глубокой консервации, медленно вращаясь на стационарной орбите третьей планеты от звезды...
   ***
   Глава 2
   ... Большая часть всего того, что составляет привычный быт жителя Содружества - наследство Древних. На уцелевших, или полученных в ходе научных исследований принадлежащих этой великой цивилизации объектов технологиях базируется вся наука Содружества. Все вокруг нас - начиная от простейшего визора, и заканчивая космическими кораблями, сделано с использованием знаний и технологий Ушедших. Да что там говорить, если даже основа жизни любого гражданина - нейросеть, является бережно пронесенной через тысячелетия Эпохи Раздора разработкой Предтеч?
   Напрасно многие при словосочетании "Базовая нейросеть" лишь искривляют губы в презрительной усмешке. Именно она - наследие Древних, без изменений прошедшее сквозь века, и является истинной базой всей современной цивилизации. Все то многообразие, что наблюдается на рынке данных устройств - лишь следствие продолжающихся и сейчас многочисленных попыток разных государств получше адаптировать созданную Предтечами для себя конструкцию к особям своей расы, раскрыть заложенные Ушедшими в свое гениальное творение функции. К сожалению, до сих пор так и не удалось раскрыть даже треть из тех возможностей, что могли задействовать сами Древние. Но исследования продолжаются, и мы надеемся, что...

"Нейросети". Общеознакомительная база знаний.

Корпорация "Нейросеть". Содружество. 40321 год от Исхода Древних.

  
  
   Корабль дальнего поиска Империи Кьяур. Фронтир.
   - Жопа, - одним словом описал сложившуюся ситуацию Лиадден, внезапно оказавшийся самым старшим из всех уцелевших членов экипажа, собравшихся в резервной рубке, - Господа, это самая глубокая жопа, в которой оказывался наш крейсер с момента его постройки. И, с немалой долей вероятности, последняя. Дальше "Свет Разума" уже не полетит.
   - Все настолько плохо? - хмуро уточнил корабельный врач, нервно хлестая хвостом из стороны в сторону.
   - Все еще хуже, - отозвался пилот-стажер, быстро пробегая глазами результаты экстренного тестирования систем корабля. - Основной рубки у нас нет. Варп-двигатель разбит в хлам. Из внутрисистемных разгонных работает дай Шерс`хан треть. Двадцать девять процентов отсеков корабля потеряли герметичность. Выбито около двух третей орудий. Ну, и чтобы окончательно дополнить картину, хана межсистемной связи. Передатчик - только на металлолом. Из позитивного - большая часть остальных систем практически в порядке. Жизнеобеспечение работает нормально, каким-то чудом уцелели практически все генераторы щитов, запасов картриджей для пищевых синтезаторов хватит года на три. Топлива в реакторах - на двадцать. Так что могу поздравить всех присутствующих - господа, мы теперь не поисковики. Мы теперь целая космическая станция, мать ее!
   - Удалос-сь ус-становить, что произош-сло? - с заметно усилившимся от волнения акцентом спросил галларедец, умудрившийся оказаться в числе немногих выживших.
   - Да это я и так скажу, - внезапно подал голос один из молчавших до этого момента техников, - судя по крайне характерным повреждениям, мы умудрились нарваться на стационарные охранные модули Древних. Причем скорее всего малые, так как если бы в нас попал выстрел чего-нибудь крупнокалиберного, мы бы сейчас с вами не разговаривали. Видел я один раз то, что осталось от малого линкора, попавшего под такой залп... там даже восстанавливать нечего было. Один искореженный металл.
   - Тогда поч-щему нас не атаковали, когда мы только прос-шли в ч-щервоточщину? - недоумевающе прошипел ящер, - И поч-щему мы с-сами нич-щего не нас-шли?
   - А этих мелких сволочей в пассивном режиме разве что "Глаз"* классом не ниже крейсера и может обнаружить, - едва удержался от того, чтобы сплюнуть на палубу все тот же техник, - ну а мы их можем отыскать только если знаем, где именно смотреть. Древние же не просто так свои модули раскидывали, они всегда что-то охраняют. Ну а в системе ничего похожего на следы деятельности Ушедших и близко видно не было! А вот по первому вопросу - понятия не имею. Обычно они стреляют сразу, как заметят цель.
   - Это все конечно очень интересно, - вклинился в дискуссию Сирохо, - но у нас есть немного более насущные проблемы. Что будем делать дальше? Как по мне, так у нас только один вариант - ждать, и надеяться, что кто-нибудь прилетит в эту Древними забытую систему. Вот только проблема в том, что мы во-первых находимся в скоплении астероидов, что делает шансы на наше обнаружение крайне призрачными, а во-вторых мы во Фронтире, где нас скорее добьют, чтобы снять с корабля уцелевшее оборудование. Первую проблему можно было бы беспрерывно подавать сигналы бедствия, но, судя по результатам тестов, оборудование повреждено и при таком режиме работы вскоре успешно сгорит к Шерс`хану. ЗИПы к нему находились именно в том единственном из грузовых трюмов, который пострадал при обстреле. Шансы на то, что они уцелели конечно есть, но даже в этом случае, для того, чтобы добраться до них нужен как минимум плазменный резак... которого у нас теперь тоже нету. А ведь еще остается и вторая!
   * "Глаз" - флотское жаргонное название специализированных кораблей разведки и электронного противодействия. Отличаются от стандартных крейсеров своего проекта практически полным отсутствием вооружения и наличием огромного количества самой разнообразной аппаратуры, предназначенной для обнаружения объектов противника, и выведения из строя систем управления, связи и разведки, а так же создания помех, препятствующих работе варп-двигателей и тем самым мешающих вражеским кораблям уклониться от боя. Из-за своей воистину космической стоимости относительно других кораблей своего класса и крайне узкой сферы применения достаточно редки.
   - Погоди, командир, - задумчиво произнес техник, - Исследовательский бот цел?
   - Сейчас узнаем... цел, только обшивка немного повреждена, - ответил Лиадден, - Но толку с него? Он разве что по системе прыгать может!
   - Есть одна идейка... Теоретически, если немного подшаманить установленный на нем варп-движок, то можно прыгнуть и подальше, - пояснил пятнистый кот в комбинезоне инженерной группы корабля, - Правда после этого его уже хрен починишь, только менять.
   - Насколько дальше? - взволнованно прикусил ус стажер, - Через две системы пролетит?
   - Даже через три, если топлива хватит, - подтвердил техник.
   - Тогда предлагаю поступить так, - подвел итог Сирохо, - Заведем крейсер поглубже в скопление астероидов, и пошлем кого-нибудь за помощью. В двух системах от нас есть станция, принадлежащая Империи. Кто за?
   ***
   Риссан Хашшисс.
   Ящер тяжело вздохнул, и еще раз проверил, как выходит из кобуры табельный бластер. Лейтенанту внешней разведки очень не нравилось то, что ему предстояло сделать уже через несколько минут. Все же Хашшисс был больше ученым, чем оперативником, но... информация, попавшая в руки К`шасси была слишком ценна.
   Выбраться из каюты, где его сразу после завершения совещания заперли кьяурцы, оказалось нетрудно. И без того не слишком мощный ИскИн запасной рубки не справлялся с обрушившимся на него после расконсервации потоком информации, да и его взломоустойчивость оставляла желать много лучшего, так что небольшое вмешательство в его работу прошло незамеченным.
   Тут Хашшисс позволил себе усмехнуться. Коты даже и подумать не могли, что в каюте скромного ученого может найтись полноценный набор диверсанта Федерации. Нет, командир крейсера об этом прекрасно знал, еще несколько разумных догадывались... но никого из них среди выживших не оказалось. А пакет информации с инструкциями на случай внештатных ситуаций, хранившийся в главном ИскИне канул в Лету вместе с ним самим. У него даже не решились отобрать оружие - представитель крайне мстительной расы мог бы раздуть из своего приравнивания к преступнику - а только у них можно было забрать табельное оружие, целый дипломатический скандал. Прецеденты уже случались.
   Момент для побега был выбран крайне удачный. Почти вся "кошачья" часть уцелевших членов экипажа "Света Разума" собрались в небольшой каюте, по мере сил переоборудованной в кают-компанию. Отсутствовал только техник, заканчивающий настройку варп-двигателя исследовательского бота. Именно его и ждал сейчас в коридоре Риссан. Вот только пятнистого кота из инженерной группы все не было. Ящер уже начал испытывать смутное беспокойство - если техник не появится в ближайшие полчаса, придется срочно задействовать альтернативный план. Вот только шансы на его успех самим Хашшиссом оценивались как крайне низкие - все же несмотря на всю свою подготовку и несколько весьма... специфических имплантов, он сильно недотягивал до штурмовика элитных частей Федерации. А именно им нужно было быть, чтобы успешно осуществить эту самую альтернативу. На миг ящер даже задумался, а не мог ли пятнистый К`шасси о чем-то догадаться? Сам Хашшисс вроде бы не давал повода для каких-либо подозрений - взлом был совершен чисто, метка галларедца, как и положено, находилась в каюте, но... вдруг у кота запущенная форма паранойи, и он даже свой хвост подозревает в измене и лелеянии тайных планов по захвату галактики?
   Впрочем, через минуту Риссан успокоился, и его лицо исказилось в жутковатой гримасе, которую разумный, не знакомый с особенностью представителей расы Галлар ни за что бы не принял за довольную улыбку - в коридоре послышались шаги. Значит время пришло... Еще несколько секунд, и... Пора!
   Выдернув из кобуры облегченную версию стандартного пехотного "Когтя"* - именно такой бластер состоял на вооружении младшего офицерского состава флота Империи, Хашисс легким мазком по сенсору отключил систему предохранителей, делающую невозможным случайное срабатывание оружия, и, коротко выдохнув, прижал палец к точке спуска. Показавшийся из-за поворота техник не успел даже среагировать - мощный импульс вошел ему точно в лоб, с легкостью прожигая толстую кость, и уничтожая мозг вместе с нейросетью. Теперь, даже если корабль будет обнаружен, считать с трупа информацию не удастся - ее носитель полностью уничтожен.
   Не обращая внимания на заполнившую коридор вонь сгоревшей шерсти, ящер подскочил к трупу, и воткнул ему в плечо тонкую металлическую иглу, после чего на миг настороженно застыл, ожидая воя сирены. Но его не было - старая разработка Федерации, призванная имитировать метку нейросети живого разумного не подвела и на сей раз. Еще одно устройство, установленное неподалеку, так же успешно справилось со своей частью задачи, в течение нескольких секунд передавая ИскИну заранее смодулированный набор сигналов, призванный скрыть несанкционированное применение оружия одним из членов экипажа... как и сам факт того, что бластер галларедца покидал кобуру. Сомнительно, что это могло бы послужить причиной тревоги, но лучше перестраховаться, чем провалить все из-за такой мелочи.
   Пока все шло точно по плану. Как и предполагалось, ИскИн крейсера принял недолгое отсутствие метки одного из выживших за внутреннюю ошибку, и не стал поднимать тревогу. Теперь у Риссана было десять минут. Именно на такой срок был рассчитан имитатор, воткнутый в труп техника. Запоздало поморщившись, Хашшисс мысленно поблагодарил свои импланты и не слишком стандартную нейросеть, не позволившие лейтенанту оставить рядом с первым убитым им разумным весь свой завтрак. Откат придет позже, когда закончится действие впрыснутых в кровь боевых стимуляторов, а пока... на ближайшие полтора часа галларедец будет способен вести бой с хладнокровием бывалого ассасина "тихого" крыла разведки.
   * "Коготь" - стандартный пехотный бластер Империи Кьяур. Был сконструирован двести сорок лет назад гениальным конструктором легкого оружия Лиртом Шер`Растом. После прохождения госиспытаний был принят на вооружение Сил Планетарных Операций, космодесанта и Флота Империи и с тех пор, неоднократно модернизируясь, продолжает оставаться основным вспомогательным оружием солдат Кьяур. Имеет триста пятьдесят три различных модификации. Заслуженно снискал славу оружия, надежнее которого только кирпич, а убойнее - только орбитальный удар. Стреляет везде, всегда, и в любом состоянии, пробивая при этом большую часть когда либо изобретенных средств защиты, исключая разве что тяжелые штурмовые бронескафы космодесанта и стационарные силовые щиты уровнем от отделения и выше. Так же трудной целью являются индивидуальные силовые щиты А-класса. Из недостатков можно назвать разве что крайне высокое энергопотребление. Даже самых емких батарей хватает лишь на десяток выстрелов полной мощности. Частично решается снижением энергонасыщенности каждого выстрела - так даже половинной мощности хватает для пробивания большинства стандарных пехотных костюмов, при этом емкость стандартной батареи позволяет сделать до двадцати выстрелов, наиболее емких - до семидесяти. Облегченная флотская версия отличается пониженным весом в ущерб емкости батареи, устойчивости к загрязнениям и, во многом, надежности бластера - параметрам не слишком критичным для не ходящих в абордажи и служащих в практически стерильной среде космических кораблей офицеров флота.
   Бросив взгляд на индикатор заряда, ящер недовольно скрипнул зубами - пять выстрелов на трети мощности. Котов осталось столько же. Хватает, но впритык. А запасных батарей нет - "совершенно случайно" выданный галларедцу ИскИном базы флота стандартный набор оказался разукомплектован. Так что промахиваться нельзя категорически...
   А вот и нужная дверь. Глубоко вздохнув, изгоняя из головы все лишние мысли, лейтенант сделал шаг вперед, тем самым приводя в действие сенсор, открывающий дверь. Мозг, усиленный одним из имплантов - "Тактиком", бешено заработал, анализируя увиденное. Второй из уцелевших техников, напарник пятнистого, на диване справа, с текущей позиции едва виден. Двое котов в креслах, спиной к двери. Еще один, кажется, корабельный врач, нервно ходит у пищевого синтезатора, сжимая что-то в руках. Четверо.
   Порядок действий сложился мгновенно. Прямо из коридора - выстрел в врача. Самый опасный - может быстро выхватить оружие, и одновременно с этим самый доступный. Мертв - импульс прошил мозг. Шаг вперед. Не обращая внимания на взвывшую сирену ликвидировать ошеломленно замершего на диване техника, неверяще смотрящего на уже упавшее тело товарища. Осталось двое, причем один из них уже практически успел подняться из сковывающего движение кресла. Впрочем, это ему не сильно помогло. Два коротких импульса прямо сквозь зашипевшую обивку - минус четыре. Заряда - еще на выстрел... Минус четыре?! Повинуясь взвывшей интуиции, ящер дернулся в сторону. И почти успел - импульс бластера Лиаддена, стоявшего за несколько выступающей из стены переборкой силового набора корпуса крейсера вместо того, чтобы пробить сердце, лишь обжег левую руку галларедца. Ответный выстрел поставил жирную точку в недолгой карьере пилота-стажера. На миг Хашшисс застыл, прислушиваясь - не шагают ли по коридору тяжелые дроиды, коими в избытке был оснащен крейсер? Но похоже Лиадден так и не смог отдать приказ на проведение комплекса контрабордажных мероприятий. Сам же ИскИн на такое не был способен в принципе - в Содружестве обоснованно опасались "восстания машин". Прецеденты бывали - когда страны, составляющие сейчас Содружество, только вышли в космос, по вине взбесившихся искусственных интеллектов было потеряно несколько сотен кораблей. С тех пор для задействования установленных в коридорах корабля турелей, активации боевых дроидов, открытия огня и ухода в варп-прыжок ИскИну был необходим четкий и недвусмысленный приказ капитана, или исполняющего его обязанности. Но его не последовало. "Глушилка", заранее спрятанная в помещении, и забившая все диапазоны в момент первого выстрела, не подвела.
   Шипя от боли, которую не до конца убирала даже растворенная в крови химия, Риссан подошел к телу врача. Необходимо было уничтожить нейросети тех, кто сидел в креслах и Лиаддена. А для этого нужны запасные батареи. Забрав необходимое, а заодно вынув из мертвой руки крепко сжатый в ней информационный кристалл, лейтенант тремя выстрелами завершил свое дело. Теперь можно и в лазарет, заодно можно и посмотреть, что же так взволновало покойного врача...
   ***
   - Интерес-сно... Оч-щень интерес-сно... - только и смог прошипеть ящер, ошеломленно оперевшись здоровой рукой на стену медблока. Не зря К`шасси выглядел таким нервным, ой не зря... Информация, записанная на небольшой кристалл могла полностью изменить все Содружество не меньше, чем воссоздание технологии варп-прыжка. Результаты самого обыкновенного обследования образца номер семь - дикаря с недавно открытой планеты высшего класса. На первый взгляд достаточно стандартные - базовая нейросеть прижилась и активировалась. Прижилась и активировалась на восемьдесят семь с половиной процентов. Не на двадцать - двадцать пять, как в среднем по содружеству, и даже не на сорок шесть - стандартный результат для кичащихся своей чистотой крови Альгар*. На восемьдесят семь с половиной.
   От волнения лейтенант едва смог устоять на ногах. Его душил хриплый смех. Если бы Риссан промедлил хотя бы еще десять минут, и врач успел бы сообщить об открытии Лиаддену, именно галларедец сейчас остывал бы в каком-нибудь уголке крейсера. Ради сохранения подобной информации коты бы собственных родителей закопали на десяток метров в монолитную скалу, не то что ящера. Разумный, который может задействовать почти все возможности нейросети Древних... За обладание таким кушем Сенат не задумываясь отдаст любой десяток обитаемых систем на выбор, и при этом будет долго ржать над тем государством, что согласится на столь невыгодный обмен. Абориген должен оказаться в Федерации. Любой ценой.
   ***
   Николай Фадеев.
   - Прос-сыпайс-ся... - пробился сквозь сон странный шипящий голос, - Нуж-шно спеш-шить, прос-сыпайся, гладкокош-ший!
   Встряхнув головой, я приподнялся на ставшем удивительно мягким надувном матрасе, и открыл глаза, после чего поспешно закрыл их.
   "Допился..." - мелькнула меланхоличная мысль. Нет, ну а что еще может подумать русский человек, увидевший перед собой с утра жуткую чешуйчатую коричневато-зеленую рожу?
   Радовало лишь то, что на маленькую рыжую представительницу национального фольклора чудище походило мало. Хотя черти вроде бы как раз должны быть зелеными... Мать, мать, мать, да чтоб я еще хоть раз согласился на предложение смотаться к родственникам на рыбалку!
   И ведь точно помню, что перед тем, как отправиться в палатку практически и не пил, собираясь ночью забросить в заранее примеченные места парочку донок... хм, да и голова бы болела...
   А ведь начиналось все так неплохо... После успешного завершения проекта, над которым весь отдел безуспешно бился больше трех месяцев, на меня и еще нескольких сотрудников внезапно свалился двухнедельный отпуск. Нежданно-негаданно образовавшееся свободное время было решено провести с пользой, благо на дворе стоял июнь, а родственники уже почти год упорно зазывали в гости, маня обещанием огромного количества самых разных солений собственного приготовления, и прекрасного отдыха на природе.
   Родственники эти самые жили в братской Республике Беларусь. В самом что ни на есть былинном граде Бобруйске. Впрочем, помимо квартиры в городе у них была и уютная двухэтажная дача с немаленьким участком в одной из окрестных деревень куда меня, собственно, и приглашали, благо граница, спасибо Таможенному Союзу, была чисто номинальной. Изучив все возможные варианты, было решено сначала доехать на поезде до Минска, а оттуда уже махнуть к городу назначения.
   В общем уже на следующий день я стоял на вокзале Бобруйска, тепло здороваясь со встречающим меня дядей. После Москвы город казался тихим и малолюдным, улицы, по которым мы ехали, радовали своей чистотой. К моему удивлению, о том, что я в Беларуси говорили лишь несколько встреченных плакатов на государственном языке - все остальное было на русском. Разительный контраст с соседней Украиной, упорно сующей свою "мову" везде, где только можно.
   Следующие несколько дней я просто наслаждался отдыхом, чистым воздухом, невероятно вкусными кровяными колбасками, и прочей пищей, разительно отличающейся по вкусу от того, что можно было купить в Москве, да и просто неплохой компанией... А потом, одним прекрасным вечером, друг дяди за нардами объявил, что отдых без рыбалки - не отдых, а бездарно потраченное время. Особенно если по близости есть просто великолепное место, где водятся во-от такие сомы!
   Скептически взглянув на расстояние между разведенных рук пожилого рыболова, судя по которому на такое двухметровое чудище нужно ходить не с удочкой, а, как минимум, с дробовиком, я обещал подумать, благо под принесенную дядей домашнюю сливовую настойку думалось просто великолепно. Стоит ли говорить, что мое согласие было лишь делом времени?
   Еще после пары рюмок было решено, что терять время нет никакого смысла. В дядином гараже обнаружились удочки, спиннинг, снасти... удалось откопать даже несколько самодельных донок. Ну а так как по ночам обычно становится достаточно прохладно, то и средства ускоренного внутреннего согревания тоже забыты не были, благо в погребке дачи их было в достатке. Дабы не умереть в процессе добывания рыбы с голоду, в машину погрузили и изрядное количество заку... еды. Палатки были обнаружены у еще одного знакомого, как-то связанного с туристическим то ли кружком, то ли агентством. При виде дяди тот мгновенно согласился выдать в аренду несколько палаток, взяв взамен честное слово, что имущество будет возвращено назад в целости и сохранности, а так же бутылочку той самой великолепной настойки.
   Место, оказавшееся Любаньским водохранилищем, было действительно отличным. По крайней мере в красоте ему было не отказать... Быстро отыскав место под установку палаток, а так же разведав подходы к воде и расспросив пару сидевших на берегу рыбаков насчет наиболее "рыбных" мест, водоема, мы принялись обустраиваться.
   За несколько десятков минут установив палатки и шатер, в котором мгновенно появился большой раскладной стол, уставленный разнообразной снедью, мы ритуально закинули пару удочек, и принялись отмечать начало рыбалки. Чуть позже, кажется, отправились к реке и как будто даже умудрились поймать неплохого, почти килограммового леща, отправившегося в ведерко с речной водой... Ну а дальше я вроде как просто уснул.
   Похоже, с настойкой мы все же переборщили, потому что при пробуждении я увидел... это. "Интересно, все черти такие, или лишь мой оригинален?" - мелькнула в голове дурацкая мысль. Хм, похоже я умудрился озвучить ее вслух, потому что нечисть сморщилась и выдала:
   - Ч-щерт?
   - Угу, - подтвердил я, оглядываясь по сторонам, - зелененький такой, как крокодил Гена утром первого января... Кстати, а где я?
   Помещение, в котором я очнулся, никак не походило на палатку. В ходе рекогносцировки удалось выяснить, что мое тело полусидит в странной капсуле, выложенной изнутри мягким полупрозрачным материалом, чем-то напоминающим слегка светящийся лед. Сама капсула располагалась в полупустом помещении со стенами отделанными странными панелями, по совместительству явно служащими источниками света. Повертев головой, я сумел обнаружить и выход из него, представляющий прямоугольник со скругленными краями без каких-либо следов двери.
   М-да... Судя по всему, чешуйчатая морда - не алкогольная галлюцинация. Что-то мне подсказывает, то он проходит по части зеленых человечков, благо и цвет соответствующий. Надо же, никогда не верил во всю эту чушь насчет НЛО, братьев по разуму и внеземного происхождения самих землян, а тут получаю такие... ощутимые доказательства, век бы их не видеть! А если еще учесть нехорошую славу инопланетян, по слухам и дня не способных прожить без отлавливания первого попавшегося землянина, и проведения над ним зверских экспериментов, то что-то мне совсем печально становится!
   Тем временем чешуйчатый... ладно, пока не знаю, как его называть, будет Геной. Так вот, Гена вышел из легкого ступора, вызванного моей предыдущей фразой и, тихо прошипев что-то себе под нос, произнес:
   - Вы нах-ходитес-сь на борту крейс-сера "С-свет Рас-сума". Наш-ш крейс-сер во время ис-следовательс-ской мисс-сии обнаруш-шил корабль торговцеф-ф рас-сумными. К нес-счастью, с-спас-сти удалос-сь только вас-с, ос-стальные пленники погибли. Фс-скоре пос-сле этого с-случилас-сь катастроф-фа - крейс-сер наткнулс-ся на работос-спос-собных дронов Древних-х... На данный момент мы с-с вами - единс-ственные выжившие на борту. К с-счастью, уцелел ис-следовательс-ский бот. Я с-смог переоборудовать его варп-двигатель для с-совершения прыжка на больш-шую дис-станцию, так что у нас-с ес-сть возможнос-сть добратьс-ся до ближайш-шей с-станции С-содружес-ства.
   Странный акцент, с которым говорил зеленый человечек, с каждым словом все больше исчезал, под конец фразы сохранившись только во время произнесения некоторых шипящих звуков.
   Я встряхнул головой. Крейсер, работорговцы, какое-то Содружество - да что, черт возьми, происходит тут? Радует лишь то, что резать меня на части, судя по всему никто не собирается. Значит, у меня еще будет возможность во всем разобраться... Уже неплохо.
   Тем временем ящер, а именно человекоподобного ящера напоминал собеседник, протянул мне какой-то сверток.
   - Одежда, - коротко пояснил он. - Проведи пальц-сем по с-светящейс-ся линии.
   Хмыкнув, я последовал указаниям крокодила. Внутри необычной упаковки оказался странный из необычайно тонкой ткани, чем-то напоминающей шелк. Посмотрев на себя, я слегка покраснел - как оказалось, на мне не было ни клочка одежды. Даже неудобно как-то перед братьями по разуму. К счастью, чешуйчатый понял мои затруднения и, весело прошипев себе под нос непонятную фразу, отвернулся к стене.
   - Прилош-ши к с-себе, - произнес он, не оборачиваясь.
   Быстро выскочив из капсулы, я последовал его совету. Странная ткань мгновенно облегла все тело до шеи, оставив свободной только голову. К моему удивлению, на теле она практически не ощущалась и, если закрыть глаза, могло показаться, что я продолжаю стоять голым.
   Удовлетворенно кивнув, ящер на несколько секунд вышел из помещения, но вскоре вернулся, неся с собой серо-стальной... комбинезон. Хм, значит то, что сейчас на мне - нечто вроде нижнего белья?
   Отдельных ботинок не было - обувь была совмещена с остальным костюмом, мгновенно подстроившимся под мое тело. А ведь удобно! Нет никаких проблем с разными размерами... Рай для снабженца. Тем более, что выделенная мне одежда судя по всему как раз и была какой-то разновидностью военной формы - сам чешуйчатый щеголял в точно таком же комбинезоне, отличавшимся лишь нарукавными нашивками, располагавшимися у запястий.
   Оглядев меня, и еще раз кивнув своим мыслям, гуманоид махнул рукой, призывая меня следовать за ним, и направился к дверному проему.
   - Минутку, - торопливо окликнул я его, - можете ответить на несколько моих вопросов?
   - Пос-сже, - отозвался он не останавливаясь, - С-сейчас-с нам нужно покинуть крейс-сер. Когда мы уйдем в варп, я рас-скажу вс-се, что необходимо.
   ***
   Дальнейшее запомнилось смутно - однообразные коридоры, отделанные все теми же мягко светящимися панелями, шлюз космического корабля, названного ящером "исследовательским ботом", практически неощутимая отстыковка от крейсера... Более-менее я пришел в себя только тогда, когда ко мне вновь подошел чешуйчатый попутчик, держа в руках небольшую матовую коробочку черного цвета.
   - Мое имя - Рис-сан Хашшис-с, - практически без акцента произнес он, жестом останавливая готовый политься из меня поток вопросов, и протягивая мне ту самую коробочку, - Прежде чем начать нашу бес-седу, прошу вас-с четко и внятно мыс-сленно произнес-сти с-следующее: "Провес-сти поис-ск новых ус-стройс-ств".
   Хм... интересно... Ну, раз просят, без проблем!
   В следующую секунду я вновь впал в ступор. Перед глазами из неоткуда возникла ярко-красная пульсирующая вязь незнакомых иероглифов. Больше всего это напоминало распиаренную технологию "дополненной реальности", только на совершенно другом уровне технического развития. Еще больше я удивился, когда еще через секунду непонятная вязь превратилась в строчку хоть и незнакомых, но на удивление вполне читаемых знаков, сложившуюся в слова: "Внимание! Во время инсталляции нейросети были допущены ошибки, повлиявшие на ее целостность! Часть функций была заблокирована. Рекомендуется обратиться в ближайшее медицинское отделение!".
   Кхм, а где я тут медицинское отделение возьму? Из некоторых оговорок ящера... как его там, Рисан? Или Риссан? С его акцентом черт поймешь... ладно, неважно. Так вот, из некоторых оговорок попутчика я понял, что до ближайшей станции нам лететь не меньше недели. Впрочем, едва я прочитал последнее слово, тревожная надпись исчезла, сменившись неким подобием "рабочего стола". Спустя мгновение его скрыло закрывшее все поле зрения полупрозрачное окошко текстового сообщения:
   "Нейросеть "Рейдер-2-57АМ" активирована успешно. Внимание! Данная нейросеть допускается к использованию исключительно действующими офицерами флота, и устанавливается только после заключения контракта с Вооруженными Силами Империи! Незаконное хранение и использование армейских и флотских нейросетей карается смертной казнью!"
   Что-то я не понял... Одно из двух - либо меня умудрились забрить в местный флот, разницы никакой, либо эта самая нейросеть была установлена абсолютно незаконно. Оба варианта мне почему-то очень сильно не нравились. Первый - потому что вызывал очень стойкие ассоциации с методом вербовки на печально известный "Ройал Нэви", а так же тем, что свои два года жизни я родине уже отдал, и повторения не сильно жаждал, а необходимость служить непонятно какому государству за хрен знает сколько астрономических единиц от дома и вовсе энтузиазма не вызывала. Второй же вариант означал, что жить мне ровно до ближайшей обитаемой планеты... или где эти пришельцы живут? Ящер вроде как что-то говорил про станцию... М-да, такое ощущение, что в Еву попал! Вот хохма-то будет, если станция Житой называется! Тем более, что и империя там тоже была, Аммарской звали, да и федерация имелась... Как там чешуйчатый себя называл? Галларедец? Ну, почти как Галлентец!
   Откинувшись на стенку отсека, я нервно захихикал, махнув рукой Хашшиссу. Отходняк. Больно уж много на меня внезапно навалилось, так и крышей поехать недолго. Тот понимающе кивнул и, покопавшись в каком-то чемоданчике, достал оттуда небольшую металлическую шайбу.
   - Плечо оголи, - спокойно произнес ящер, подходя ко мне.
   Да пожалуйста! Не переставая подхихикивать, я выполнил просьбу Риссана. Тот одним движением приложил шайбу к свободному участку кожи. Веселье как отрезало. Я благодарно кивнул попутчику, после чего с любопытством посмотрел на прибор в его руке.
   - Малая походная аптечка, - пояснил он, заметив мой взгляд. - Вообще-то предназначена для лечения ран вплоть до с-средней тяжес-сти, но от нервного с-срыва - с-самое то. В ис-следовательских ботах их вс-сегда минимум четыре штуки - до медотс-сека возможнос-сть добратьс-ся не вс-сегда ес-сть, а в дальнем поис-ске вс-сякое бывает. Вс-се же шес-сть мес-сяцев в пус-стоте не каждая пс-сихика выдержит, уж на что с-сюда отбор ос-собый, а вс-се равно не выдерживают люди... Со с-считывателем с-соединиться с-сумел?
   Ах да, я и забыть уже успел со всем этим... Отрицательно покачав головой, я прикрыл глаза, вновь стараясь вызвать тот "рабочий стол". Получилось с первого раза - стоило лишь подумать о нем, как передо мной возник интерфейс нейросети. Хм, и что делать дальше? Понять бы, как с ним взаимодействовать...
   Однако неведомые создатели устройства позаботились и об этом. Управление оказалось крайне интуитивным - чтобы совершить какое-либо действие, нужно было лишь четко и внятно подумать о том, что ты хочешь сделать. Причем нейросеть каким-то образом умудрялась отсеивать лишние фоновые мысли, реагируя лишь на команды, относящиеся непосредственно к ней. Я мысленно потер руки - как дитя информационного века всегда обожал различные технические приспособы, а тут целый инопланетный компьютер! Интересно, а что эти нейросети вообще могут? Надо бы у крокодила поспрашивать... Ладно, потом. Сейчас нужно разобраться, как же мне приконнектиться к той фиговине, которую ящер обозвал считывателем? Как там он сказал? "Провести поиск новых устройств"?
   Нейросеть среагировала мгновенно. Коробочка, которую я так и не выпустил из рук, едва заметно потеплела, а перед моими глазами возникло небольшое окошко с запросом:
   "Внимание! Обнаружено неизвестное устройство! Желаете произвести подключение?"
   Желаю, конечно! Куда мне деваться с подводной... с космического корабля?
   ***
   Сидя у переборки, я мысленно цитировал избранные моменты малого загиба царя Петра. У считывателя оказался свой собственный аналог операционной системы! Не "драйвер", если пользоваться компьютерными аналогиями, а именно своя собственная "операционка", для использования которой, тем не менее, была необходима нейросеть, исполняющая при этом роль устройства ввода-вывода! И все это только для того, чтобы работал аналог дисковода! Оригинальные здесь методы, ничего не скажешь...
   После того, как я смог подключиться к считывателю, галларедец выдал мне несколько пластинок, названных ими "базами знаний". Когда я смог понять, что же это такое, то только присвистнул в изумлении - на первый вгляд местный аналог учебников сильно напоминал "скиллбуки" EVE Online. Загружаешь такую с помощью считывателя на нейросеть, запускаешь изучение, и через некоторое время, зависящее от индивидуального индекса интеллекта и ранга базы получаешь записанные в ней знания в свое полное распоряжение. Сам в это время можешь заниматься чем угодно, получение новых знаний происходит в фоновом режиме. Ни утомительной зубрежки, ничего - сразу готовые знания! Мечта любого студента...
   Вот только разобравшись в вопросе поподробнее - задёрганный постоянными расспросами ящер в конце концов начал с нехорошей мечтательностью во взгляде посматривать на свой пистолет, я понял, что на самом деле все не так просто. Само изучение базы делилось на несколько этапов. Первым из них была ее загрузка в нейросеть, занимающая от нескольких минут для самых маленьких из них, до нескольких часов для баз шестого ранга и выше.
   Следом шло непосредственное изучение, время которого опять-таки сильно разнилось. Так, к примеру, базы первого ранга изучались за пятнадцать-двадцать минут. Для того чтобы выучить пятый ранг той же базы, считающийся достаточным для основных баз выбранной профессии, и примерно соответствующий по содержанию полному курсу изучения соответствующего предмета в профильном ВУЗе, нужно было уже несколько месяцев. Ну а базы девятого-десятого уровня, "академический" уровень, требовали на свое изучение несколько десятков лет, и были уделом наиболее фанатичных академиков. Но и на этом обучение зачастую не заканчивалось! Да, знания уже можно было применять, но... базы давали лишь голую теорию, каркас. Какой толк от знания всех приемов высшего пилотажа, если сев в истребитель ты мгновенно запутаешься в управлении? Так что последним пунктом шла долгая практика, позволяющая полноценно "осознать" и "обдумать" полученные знания, выводя их применение на уровень рефлексов. Не касалось это разве что чисто теоретических направлений науки, но и там, по словам ящера, были свои подводные камни.
   Вздохнув, я вывел перед собой список выданных баз. Что мы вообще имеем? "Нейросети" второго ранга, "Содружество" третьего... Интересно, где крокодил нашел все это? Сомневаюсь, что такими базами комплектуют каждый корабль. Так, еще есть "История Содружества", тоже третий, "Законы Содружества"... Хм, аж две штуки? Одна второго, а другая... аж пятого?! Ну ничего себе...
   Последней оказалась база со странным названием "Ушедшие", причем четвертого ранга. Начну-ка я, пожалуй, с "Нейросетей"...
   ***
   М-да, "все страньше и страньше", как говорила английская девочка Алиса... В первом ранге базы подробно описывались функции, и способы использования нейросети. Вот только там не было ни слова о "рабочем столе". Местные использовали нейросеть исключительно в режиме, схожим с технологией "дополненной реальности*", набиравшей популярность на Земле, и о существовании какого-либо другого интерфейса, похоже, не догадывались вовсе.
   * "Дополненная реальность" - технология, в которой на реальный мир накладывается виртуальная картинка. Подробное описание будет слишком длинным, так что рекомендую найти его в интернете.
   Предметы, с которыми могла взаимодействовать сеть, для них подсвечивались тонким бледно-золотым контуром. Собственно, именно отсутствием возможности в полной мере задействовать саму нейросеть и объяснялись их извращения с впихиванием своей собственной "операционки" в любую мелочь. Без этого жители Содружества... нужно будет, кстати, разобраться, что же это за зверь такой, банально не смогли бы использовать абсолютно ничего.
   После поднятия "Нейросетей" до второго ранга странностей только прибавилось. Если первый уровень базы был исключительно практическим, то во втором давалось и некоторое количество теории и исторических сведений. Очень часто упоминались некие "Древние", так же называемые "Ушедшими" и "Предтечами". Если верить полученной информации, то саму технологию производства нейросетей, как и образец для подражания, Содружество беззастенчиво скопировало именно у них. Впрочем, нейросетями такой подход не ограничивался - по некоторым оговоркам я сделал вывод, что практически все технологии, используемые местными, так или иначе базировались на разработках исчезнувшей в неизвестном направлении несколько десятков тысяч лет назад расы.
   Хотя не только базировались. Взять хоть те же нейросети. Тот самый "образец для подражания" не только лег в основу всего многообразия существующих на данный момент сетей, но и стал без каких либо изменений выпускаться под обозначением "Базовой" нейросети. Он же, по непонятным причинам, являлся и наиболее дешевым ее вариантом.
   Помимо этого рассматривался и вопрос изучения баз знаний. Помимо уже изложенной Риссаном информации, я узнал, что скорость получения новой информации нелинейно зависит от индекса интеллекта разумного. Приводился даже усредненный график, основанный на времени изучения самой базы "Нейросети". Отыскав на нем свой результат я на некоторое время впал в ступор. Время, потребовавшееся мне на изучение второго ранга базы - три минуты и двадцать семь секунд, как тут же доложила сеть, примерно соответствовало почти пяти сотням стандартных пунктов некоего Хорта. Это при том, что разумных с интеллектом выше двухсот сорока, без учета влияния нейросети, как правило дающей прирост до двадцати процентов к "природному" уровню, в природе не встречалось в принципе. Выше его можно было поднять только крайне дорогостоящими имплантами. Так, чтобы имея интеллект в две с половиной сотни пунктов Хорта (с учетом влияния нейросети), поднять его на столько же, необходимо было выложить сумму, приблизительно соответствующую цене только что сошедшего со стапелей ударного крейсера. И это без учета того, что разумных, без имплантов обладающих уровнем интеллекта, превышающим две сотни, было крайне мало. В среднем по Содружеству, на одного такого уникума приходилось более трех сотен миллионов более "тупых" его сородичей. Исключение составляли только какие-то Альгары - среди них "умников" рождалось почти в шесть раз больше.
   Я судорожно принялся выискивать в нейросети раздел "Информация о пользователе", на который наткнулся чуть ранее. Но то, что я увидел там, ясности не прибавило. Согласно данным сети, мой "природный" интеллект составлял сто двенадцать единиц Грейнера. Благодаря нейросети, к этому значению прибавилось еще пятьдесят семь процентов, в результате чего итоговый результат составил почти сто семьдесят пять единиц. Однако о том, как все это перевести в "Хорты" не было ни слова. В "Нейросетях" же не встречалось никаких "Грейнеров".
   Вскоре в копилку странностей добавилась еще одна монетка. Когда я решил уточнить, что же из себя представляет нейросеть со странным названием "Рейдер", Риссан как-то странно на меня посмотрел, и сказал, что у меня стоит "База". Более того, ничего другого мне установить просто не могли, так как именно копия с разработки Древних является наиболее универсальным вариантом, подходящим почти для любой расы, за исключением тех, что я для себя расшифровал как "негуманоидные". Все остальные варианты узкоспециализированы, и предназначены для установке лишь той расе, который ее под себя и создал... а скорее адаптировал. Для людей же никто ничего адаптировать не мог по банальной причине - я первый из представителей моей расы на территории Содружества.
   К этой новости я отнесся уже спокойно. Способность удивляться, похоже, получила контузию огромным количеством впечатлений, и взяла заслуженный отпуск. Лишь на грани сознания мелькнула мысль, что надо бы поставить изучаться базу "Содружество", а то сколько раз уже слышу это название, а что под ним скрывается - понятия не имею.
   Впрочем, уже через десяток минут, и две изученные до второго ранга базы ситуация немного прояснилась. Все началось тогда, когда только что выползшие в космос государства начали обнаруживать друг друга. По началу все шло относительно мирно - с тогдашними скоростями, когда путь до соседней системы занимал несколько лет, и невысокой надежностью кораблей воевать было трудно... хотя и возможно, что с успехом доказывалось несколько раз. Все изменилось тогда, когда после исследований обнаруженных в системе развалин Древних сразу нескольким странам с промежутком в десяток лет удалось воссоздать технологию варп-прыжка.
   Разумные, получившие наконец долгожданную возможность резать соседям глотки, воспользовались ею по полной. Следующую сотню лет политическую карту галактики лихорадило со страшной силой. За этот срок успели возникнуть, и тут же распасться сорок три Галактических Империи, девятнадцать федераций, семнадцать республик, три теократии и даже один технократический союз. О появлении и исчезновении более мелких образований даже не упоминалось, разве что, в качестве курьеза, приводился пример Независимого Мира Орашар, чья независимость продлилась чуть больше часа. Ровно до того момента, как в систему вошла эскадра другой страны, ушедшая в прыжок еще за неделю до этого, собираясь оттяпать планету-другую у соседа.
   История же, собственно, того, что позже назовут Содружеством, началось тогда, когда небольшое Королевство Ирхон предложило соседней Федерации Райлос временный военный союз. Ирхонцы хотели пощипать возникшую буквально за несколько лет до этого, но уже успевшую изрядно всем досадить своими имперскими замашками и постоянными набегами Загресскую Республику. Сил, чтобы в одиночку разбить противника, у королевства сильно не хватало.
   Атака оказалась на удивление успешной. Объединенный флот без труда разгромил заметно уступавшие ему силы республиканцев. Системы, принадлежавшие республике, были разделены между союзниками. Но на этом дело не закончилось - адмиралы обоих стран мгновенно оценили открывающиеся возможности и, спустя год, под внезапным ударом флотов двух государств пала Теократия Вентар. После этого к набирающему силу альянсу поспешили присоединиться еще несколько государств. Еще спустя столетие Союз Независимых Миров занимал две трети известного на тот момент космоса, и постоянно расширялся за счет новых членов.
   Сейчас Содружество представляло собой объединение устойчивое объединение нескольких десятков крупных, и почти сотни мелких стран. По всему Содружеству действовали единые законы, которые лишь дополнялись национальными законодательствами. Производственные стандарты всех стран были унифицированы, что, в свою очередь, сильно подтолкнуло скорость развития техники. Все это дополнялось устоявшимися экономическими связями.
   Однако не смотря на все это я долго не мог понять, как после эпохи кровавой резни это образование просто-напросто не развалилось и не передралось между собой без внятного внешнего врага? Ответ вскоре нашелся в базе по истории. "Клапанов", позволяющих государствам "спустить пар" было несколько. Те, кто создавал тогда еще Союз Независимых Миров, были далеко не самыми глупыми людьми, и смогли предусмотреть почти все. В том числе и возможность стычек внутри самого Союза. Решили они эту проблему элементарно - в Содружестве существовала насквозь официальная процедура объявления войны между государствами-членами. Такое решение позволяло убить сразу несколько зайцев - войска стран даже в отсутствие внешнего врага поддерживали свою боеспособность, самым простым способом решались многие конфликты и подталкивался прогресс, как известно быстрее всего двигающийся вперед именно во время боевых действий. Перейти же к неконтролируемой резне, геноциду и орбитальным бомбардировкам не позволял подробный "Военный Кодекс", четко обозначающий допустимые рамки смертоубийства.
   Системы, принадлежавшие Содружеству, окружал Фронтир. Широкий пояс официально независимых миров больше всего напоминал эдакую помесь "Дикого Запада" с Карибским Морем времен расцвета флибустьерства. Здесь не действовали практически никакие законы... но тем не менее, именно сюда стремились разнообразные авантюристы всех мастей. Причина была проста - именно здесь можно было как в одночасье разбогатеть, так и бесславно сложить голову. Именно нейтральные системы Фронтира, пустые, и потому являющиеся идеальным местом для битвы, зачастую служили ареной для то и дело вспыхивающих конфликтов между странами Содружества. Остающиеся на поле боя обломки, с которых часто можно было снять уцелевшие модули, а то и относительно целые корабли, которые военным было легче бросить, чем тащить до своих систем, были неистощимым источником заработка для тех жителей содружества, кого не пугал весьма немалый шанс нарваться на уцелевшую ракету, или попасть в прицел покинутому, но еще способному вести огонь крейсеру. Добыча редких ресурсов, чьи залежи в самом Содружестве уже давным-давно истощились, руины, оставшиеся от древних, наконец банальное пиратство - способов разбогатеть здесь было множество. Способов помереть - еще больше.
   И именно здесь мы сейчас находились.
   ***
   Десять дней полета прошли достаточно быстро. За это время я успел выучить практически все, что выдал мне Риссан. Осталась только сугубо теоретическая база "Ушедшие", которую я после изучения первого уровня решил оставить на потом, да две трети пятого ранга "Законов Содружества". Необычная скорость изучения баз распространилась и на более высокие их ранги, так что поднятие их с нуля "в пятерочку" в итоге должно было занять около двенадцати дней. И это при том, что она считалась гораздо более "тяжелой", чем большая часть других баз знаний схожего ранга, требуя на свое освоение примерно в полтора раза больше времени, чем, к примеру, "Пилотирование среднетоннажных кораблей" того же уровня.
   После того, как исследовательский бот вышел из варп прыжка, Хашшисс вызвал меня в рубку. Когда я вошел, ящер, замерший в пилотском ложементе, и, судя по всему, активно общающийся с ИскИном бота, лишь махнул рукой, указывая на одно из пустующих кресел. Несколько минут мы провели в молчании. Наконец Риссан заговорил:
   - У тебя уже ес-сть планы? Решил, чем займешься пос-сле прибытия на с-станцию? - пояснил он, заметив мой недоумевающий взгляд.
   Я неопределенно пожал плечами. Несмотря на то, что я думал об этом на протяжении всего полета, никакого адекватного плана составить так и не получилось. Для любой деятельности на территории Содружества нужны были базы. Без отметки о получении соответствующих знаний, нельзя было не то что стать, к примеру, пилотом внутрисистемника, не получилось бы даже устроиться техником на какую-нибудь верфь. К тому же, мне крайне не хотелось сидеть на станции. Меня манил космос. Лет с десяти я грезил бескрайними просторами Вселенной, мечтал о том, что когда-нибудь мне удастся стать космонавтом. После окончания школы мечта притупилась, оставшись в виде увлечения всем, что связанно с космосом. Книги, научные статьи, игры наконец - та же EVE, прочно затянувшая меня в свои сети тем, что позволила хоть таким образом прикоснуться к романтике "черного океана". Так что наконец оказавшись так близко к исполнению своей мечты, быть отрезанным от нее было... почти физически больно.
   - Хорош-шо, - ящер выглядел довольным, - Тогда я могу предлож-шить тебе работать на меня.
   - Но почему? - искренне растерялся я. Понять, зачем крокодилу понадобился дикарь, ничего не знающий в этом мире, не получалось.
   - Ты мне подходиш-шь, - рассмеялся Риссан, - В этом рейде я потерял корабль и вс-сю команду. Найти новый крейс-сер можно - деньги ес-сть, а вот набрать рас-сумных, которые не вс-садят тебе импульс-с между лопаток сразу пос-сле ухода в варп во Фронтире гораз-сдо с-сложнее. Ты не предаш-шь... Ну а базы для тебя выучить - не проблема, под разгоном и вовсе за мес-сяц любую с-специальнос-сть получить с-сможешь... По контракту я предос-ставлю тебе вс-се необходимое, деньги будут вычитаться из платы. Что с-скажеш-шь?
   - Кем я должен буду стать? - уточнил я. Вопрос о самом согласии и не стоял - пожалуй, это практически единственно возможный для меня выход из сложившейся ситуации. К тому же, судя по резко усилившемуся акценту ящера, мое согласие для него было действительно важным. За десять дней я успел немного изучить его повадки, и это была верная примета волнения, испытываемого чешуйчатым.
   - Кем хочеш-шь, - усмехнулся Хашшисс, - но я хотел бы, чтобы ты с-стал пилотом... В идеале - универс-салом. С твоими возможнос-стями по изучению баз это нетрудно...
   - В принципе я не против, - осторожно начал я, с трудом подавив истошный вопль: "Согласен!", рвущийся из глубин души, - Но хотелось бы прочитать договор.
   - Естественно, - кивнул ящер, - Подключайс-ся к Ис-скИну, я с-скину тебе файл.
   Быстро пробежав глазами текст, я попытался найти в предложении чешуйчатого хоть какой-нибудь подвох. На первый взгляд все было логично - работодатель, разово оплачивая нанимаемому на должность пилота корабля среднего класса разумному полную стоимость необходимых для исполнения своих обязанностей баз, и "сопутствующие расходы", получал сотрудника, обязующегося отработать полный цикл с момента вступления в должность, на котором висел долг за обучение. "На руки" наемник каждый месяц получал лишь треть от положенной заработной платы - остальное шло в счет погашения задолженности. В случае, если за год - а именно на такой срок заключался контракт, выплатить все не удавалось, он автоматически продлялся еще на столько же. Любые надбавки, как и доля в трофеях, в случае наличия оных, шли ему в полной мере. Долю трофеев, что интересно, в отличие от прописанных в договоре надбавок, предлагалось обговаривать отдельно. Так же имелась возможность выплатить долг досрочно. Платить мне ящер должен был немало - сто тысяч стандартных кредитов в месяц. Для сравнения, неплохой внутрисистемник - шахтер в Содружестве можно было купить за триста тысяч. Корабли с варп-двигателем, позволяющим попасть в соседнюю систему начинались от восьмисот... Хотя за такую сумму можно было найти лишь устаревшую на пару поколений и сильно изношенную мелочь вроде... хм, пожалуй, подобные недофрегаты можно назвать шлюпами. Фрегаты начинались уже от полутора миллионов. По крайней мере именно такие цены были в центральных мирах - про Фронтир в изученных мною базах ничего не говорилось. Вот только... поверить в такой альтруизм со стороны малознакомого ксеноса получалось с трудом. Первая эйфория прошла, и меня начал грызть упитанный такой, с хорошего удава размером, червячок сомнения. Может, конечно, мне дико повезло наткнуться на кристально честного разумного. Да, такой вариант имеет место быть. И даже существует некая вероятность того, что подобный разумный каким-то невообразимым образом умудрился выжить во Фронтире. Но весь мой не слишком обширный опыт просто вопиет, что таких чудес не бывает.
   Так, а теперь посмотрим на это с другой стороны. Насколько я успел узнать Хашисса, доверять ему можно. Да и... У меня есть хоть какая-то альтернатива? Вот то-то и оно... Ладно! Думаю, просто так убирать пилота, предварительно вложив в его черепушку немало денег Хашшисс не станет - уж на кого, а на идиота ящер похож меньше всего. А все остальное можно и пережить - что бы там Риссан не задумал, сомневаюсь что это будет хуже, чем оказаться на станции без гроша в кармане и с полным отсутствием каких-либо актуальных знаний...
   Тщательно перечитав текст договора, и не найдя в нем ничего подозрительного, я тяжело вздохнул, и, отбросив сомнения, поставил в файле собственную метку-подпись. Все. Теперь пути назад уже нет.
   - Отлично! - оскалился Риссан, потирая руки, - Поз-сдравляю с-с обретением будущ-щего, пилот!
   Глава 3
   Союз Альфарет - один из самых удивительных членов Содружества. Занимающее всего двадцать три планетные системы, на которых проживает менее ста пятидесяти миллиардов разумных, государство, тем не менее считается одним из самых могущественных среди "Центральных миров". Свои малые размеры оно компенсирует высоким уровнем научно-технического развития, достигнутым благодаря уникальной генетике расы. Так, флот СА на данный момент состоит из кораблей пятнадцатого поколения, а со стапелей одной из центральной верфей ВКФ сошел первый предсерийный образец перспективного эсминца поколения "15-плюс".
   История Союза Альфарет берет свое начало в глубине Эпохи Войн. Именно тогда главы девятнадцати альгарских кланов, обескровленных многолетней братоубийственной войной, оказавшись перед лицом внешней угрозы в виде все больше набирающего силу Национальной Республики Радт, приняли решение о временном перемирии и создании особого органа, призванного обеспечить координацию действий бывших противников - Совета Кланов. Мера оказалась крайне своевременной - всего через два года силы ВКФ НРР вторглись в одну из немногочисленных систем, остававшихся к тому моменту под властью голокожей остроухой расы.
   Шли годы. От Радта остались лишь упоминания в исторических хрониках да несколько десятков сожженных планет с медленно восстанавливающейся биосферой - соседние государства не оценили весьма оригинальный обычай националистов пускать представителей других рас на начинку для пирожков, но перемирие так и не было нарушено. Со временем союзное государство, решением Совета получившее название "Союз Альфарет" вошло в состав Содружества...

"Феномен Альгар". Малая теоретическая база.

Корпорация "Нейросеть". Содружество. 40331 г. от Исхода Древних.

  
   ***
   То, что мы наконец-то прибыли на станцию я понял лишь по едва заметному толчку, с которым исследовательский бот был подхвачен силовыми полями, мягко погасившими инерцию небольшого кораблика и заведшими его в малую ангарную ячейку. Спустя несколько минут мы шагали по просторному коридору, ведущему к выходу из швартовочной зоны "Жалты-4". Именно такое название носил огромный эллипсоид бывшей орбитальной базы Седьмого Линейного Флота Империи Кьяур, превращенной после списания в кошачий форпост на территории "Нейтральных Миров". Решение было вполне разумным - тяжелобронированная и напичканная хоть и изрядно устаревшими, но все еще способными дать отпор практически любому агрессору орудиями, база идеально подходила для неспокойного пространства "диких систем". Освободившегося же внутри после демонтирования всего ненужного для новой роли оборудования и части складов места с лихвой хватало на размещение достаточно большого пустотного поселения. Затраты же на переделку бывшего "Оплота-7" и его перемещения на новое место были не столь уж и велики - благодаря своей модульной конструкции, база размерами в десятую часть Луны в разобранном виде спокойно помещалась в несколько десятков сверхтяжелых флотских транспортов. В общем, после организации конвоя из тридцати крупных грузовозов, сопровождаемых почти сотней кораблей прикрытия, та оказалась "на новом месте службы". Система для размещения "Жалты" была выбрана не случайно - когда-то в ней было больше трех десятков планет. Теперь же вместо двадцати девяти из них космос усеивали обширные астероидные поля, крайне богатые на безумно редкий минерал лиранит, необходимый для производства варп-двигателей, и потому являющийся стратегическим ресурсом для любой из стран Содружества. Разместив здесь свою станцию, кьяурцы добивались сразу нескольких целей - столбили для себя крайне важную систему, увеличивали свое военное присутствие во Фронтире, и... обеспечивали почти четверть своих нужд в лираните, причем без всяких на то дополнительных усилий со своей стороны. Сразу несколько крупных шахтерских корпораций, работающих в "диких системах", мгновенно перебазировались на новое место. На продаже лиранита исключительно государству - на других условиях их никто бы на станцию не пустил, землеройки теряли около пятнадцати процентов от рыночной стоимости, но обеспечиваемая взамен безопасность с лихвой окупала финансовые потери.
   Вслед за шахтерами преимущества "Жалты" оценили и другие жители Фронтира. Спустя десяток лет огромная станция превратилась в один из крупнейших торговых хабов "Нейтральных Миров". Здесь можно было продать и купить абсолютно все - начиная от потрепанного временем бластера, заканчивая найденным и отремонтированным "мусорщиками" линкором четырнадцатого - последнего, поколения. Здесь же можно было найти для него команду, или выставить на местной бирже наемников заказ на его аннигиляцию вместе с счастливчиком-покупателем. Именно цены "по "Жалте" служили эталонными для всего "кошачьего" участка Фронтира.
   К тому же, именно здесь регистрировали корабли, не спрашивая у их хозяев почему у них на броне подпалины, на палубах - следы крови, а заводской номер корпуса до последней цифры соответствует таковому у недавно пропавшей вместе с хозяином грузовой баржи достопочтимого гражданина Федерации Галларед. Хотя, по слухам, в зане влияния самой Федерации подобных вопросов не задавали новым владельцам кораблей Кьяурцев.
   Другими словами, администрация станции успешно следовали примеру почтенного шевалье д`Ожерона*, не задавая лишних вопросов о происхождении товара.
   *Бертран д`Ожерон - губернатор острова Тортуга, управлявший французской колонией во времена расцвета карибского пиратства.
   Покинув пределы швартовочной зоны, мы тут же сели в один из множества стоящих неподалеку от нее флаеров. Небольшой летательный аппарат местного транспортного агентства, чем-то напоминающий сплюснутое с боков яйцо, тут же мягко загудел маломощным антигравом, поднимаясь в воздух. Однако, к моему удивлению, вместо того, чтобы направиться к филиалу "Нейросети", через десяток минут он приземлился у одного из невзрачных малоэтажных зданий, во множестве построенных на седьмом ярусе станции.
   - Мы на мес-сте, - кивнул Риссан в ответ на мой вопрос. - Здес-сь тоже продают базы, нес-сколько дешевле, чем в корпорации... А главное - не задают вопрос-сов. Дос-ступ к корпоративному с-счету я открыл, с-спис-сок у тебя ес-сть. Разовый лимит на с-сегодня - пятьс-сот тыс-сяч кредитов. Тут же изучишь вс-се под разгоном, на это дес-сять дней. Должно хватить. Пос-сле этого я с-свяжус-сь с тобой... - прошипел ящер, прикрыв глаза с вертикальным зрачком.
   - Постой! - не поверил своим ушам я, - Разве базы покупать будешь не ты?
   - Хозяева не любят Галлар, ос-собенно теперь... - усмехнулся Хашшисс. - Можно на выходе с-случайно подс-скользнутьс-ся и упас-сть вис-ском о какой-нибудь угол... Раз шес-сть или с-семь. Именно так напишут в заключении о с-смерти. С-справишьс-ся с-сам, у меня ес-сть другие дела.
   Пожав плечами, я вылез из флаера. Хозяин - барин, но столь всеобъемлющее доверие к человеку, которого знаешь всего десяток дней, выглядит несколько странным. Я, конечно, понимаю - подписанный контракт, отсутствие у меня другой внятной альтернативы, но все же... Хотя с другой стороны, учитывая то, что я успел узнать о "Жалте", нежелание ящера идти со мной выглядит вполне резонным. На центральной улице его пристрелить все же не решатся, а вот из какого-нибудь частного здания живым действительно можно и не выйти. Здешняя пушистая братия крайне вольно толкует закон о "неприкосновенности жизни разумного", когда дело касается ненавистных ящеров - вражда, тянущаяся со времен Эпохи Войн - не шутки.
   Внутри здания оказался небольшой, весьма уютный магазинчик. Активировав режим "дополненной реальности", отключенный мною во избежание сенсорного шока едва мы очутились на станции, я направился к одной из нескольких черных коробочек, стоящих у стен. Именно так выглядели местные торговые терминалы, исполняющие одновременно роль каталогов доступной продукции.
   Бегло просмотрев ассортимент предлагаемых баз, я удовлетворенно хмыкнул. В наличии было все, что мне нужно. Цены же сильно разнились. За "Пилотирование среднетоннажных кораблей", и еще десяток, по-видимому, самых ходовых баз, просили восемьдесят процентов от ее стоимости в "Нейросети". Зато все остальное можно было взять за полцены.
   Через несколько минут ко мне подошел хозяин магазина - высокий, слегка полноватый пятнистый кот с хитровато прищуренными глазами желтого цвета.
   - Что-то выбрали? - осведомился он, с интересом оглядывая представителя незнакомой ему расы.
   - Да, - кивнул я, отмечая все необходимое, - Только... проблем с ними не будет?
   Происхождение всего товара здесь не вызывало каких-либо сомнений. Должно же "Космическое братство" хоть как-то сбывать обнаруженные на "случайно найденных" ими кораблях базы знаний?
   - Новичок, - немного покровительственно усмехнулся К`шасси, слегка дернув усами. Я лишь молча кивнул в ответ, - В Содружестве - могут. Там регистрируют только те базы, что были куплены в "Нейросети" на имя того же разумного, что их изучил. У нас же все проще - после покупки скину тебе контакт. Триста кредитов ему на счет за каждую базу, и внезапно окажется, что покупал их у корпорации именно ты. После регистрации - никаких. Все свежее и официальное.
   - И вы так прямо говорите о наличии подобных контактов? - хмыкнул я.
   - Точно новичок! - расхохотался пятнистый, - сможешь сам ответить на свой вопрос?
   - Теперь - да, - кивнул я, - Все, кому надо и так все знают. Удобно.
   - Добро пожаловать во Фронтир! - кивнул кот, не прекращая улыбаться. - Так что брать будешь?
   - "Пилотирование среднетоннажных кораблей" - пятый ранг, "Навигация", тоже пятый "Варп-прыжок" четвертого...
   - То есть "Пилот Крейсера", - задумчиво перебил меня хозяин магазина, - Верно?
   Найдя в каталоге нужную позицию, я кивнул. Названный комплект действительно подходил мне практически идеально.
   Несколько секунд К`шасси задумчиво буровил меня изучающим взглядом, после чего буркнул "Жди здесь", и скрылся в глубине здания. Спустя минуту он вновь появился в приемной, неся с собой небольшую прямоугольную металлическую коробочку с неизвестным мне гербом на верхней части.
   - Проверь, читается? - уточнил у меня он, вручая коробочку.
   Прикрыв глаза, я уже привычно вывел интерфейс "рабочего стола", после чего активировал поиск доступных устройств, не забыв ограничить его радиус метром пространства. Коробочка, тут же обнаруженная нейросетью, оказалось неким "хранилищем данных второго класса". Изучив список находящихся там баз, я впал в уныние. По прайс-листу "Нейросети" все это тянуло на три с половиной миллиона минимум. С учетом отличия цен в магазине - не меньше полутора - двух. Открыв глаза, и тяжело вздохнув, я все же спросил:
   - Сколько?
   - Двести тысяч! - объявил радостно заулыбавшийся торговец.
   - Сли... С-сколько?! - прохрипел я, не поверив своим ушам, - Почему такая цена?
   - Имей совесть, парень! - развел руками тот, - и так за копейки отдаю!... Эх, ладно, двести тысяч, и пятипроцентная скидка на все следующие покупки. Идет?
   - Ладно, беру, - кивнул я, все же сумев взять себя в руки.
   - Отлично! - просиял К`шасси, - Еще есть такая же на малые корабли. Нужна? Отдам за сто!
   - Возьму... - махнул рукой я после недолгих раздумий. - ...Если расскажешь, почему так дешево, а заодно подскажешь, где можно изучить базы под разгоном.
   - Все просто, - пожал плечами торговец, - Я слишком поздно узнал, что альгарские базы никто кроме самих альгар читать не может...* Ну и полукровок, как теперь выяснилось. Параноики гладкокожие, - прошипел он себе под нос, - Еще год, и пришлось бы выкидывать, как устаревшие.
   - А с чего вы взяли, что я полукровка? - уцепился я за обрывок фразы.
   - Ну, гладкокожих рас вообще не так уж и много, - ухмыльнулся тот, - на рамула ты не похож, на горбла тоже. Вот и остаются одни Альгар! Уши не острые, черты лица погрубее, чем у чистокровных - значит полукровка. Ну и главное - базу считать смог!
   - Ясно, - кивнул я, - Так что насчет разгона?
   - Да как и везде, в корпорации "Нейросеть", - махнул хвостом довольный тем, что избавился от залежалого товара кот, - Поговорю с нашим контактом, он тебе скидку обеспечит.
   ***
   Посмотрев на дверь, только что закрывшуюся за необычным клиентом, старый скупщик расплылся в широчайшей улыбке. Сегодняшний день выдался на удивление удачным. Базы, висевшие на балансе лавки мертвым грузом без каких-либо надежд на реализацию, удалось не просто продать, а еще и наварить на них без малого две сотни тысяч кредитов! А ведь за три года, прошедшие с тех пор, как один из капитанов "космического братства" наткнулся на учебный легкий крейсер с опознавательными знаками остроухих, доверху набитый трупами, он уже смирился с тем, что сто двадцать тысяч - именно за столько удалось купить добычу у удачливого пирата, придется списать в убыток. С тем кораблем вообще темная история была - непонятно как альгарских курсантов, не покидающих безопасные системы, занесло аж во Фронтир, да еще и не свой, а Кьяурский, и причину смерти остроухих установить так и не удалось... Рен, правда, говорил что-то об остатках неизвестного излучения, исчезнувших через пару часов и след от блуждающей "воронки"*, но было это уже после того, как он принял на борт третью бутылку энарского крепленого, так что сколько в тех словах правды - одним Древним известно.
   *Воронка - сленговое, то же, что и червоточина.
   Довольно мурлыкнув, К`шасси подключился к инфосети - нужно было предупредить старого друга - служащего "Нейросети", с которым "братство" работало вот уже более трех десятков лет, о скором посетителе, и выбить для него обещанную скидку.
   ***
   Долго искать предоставленный торговцем "контакт" мне не пришлось - стоило мне оказаться в холле огромного здания корпорации, располагавшемся в центре станции - наиболее защищенном ее месте, неподалеку от административных зданий и командного пункта систем обороны, как ко мне подошел один из котов с нашивкой "Нейросети" на груди недешевого даже на вид пиджака.
   - Господин... - хвостатый выразительно посмотрел на меня.
   - Николай, - представился я после секундного замешательства.
   - Господин Николай, мой знакомый сообщил, что вы хотели бы изучить несколько баз, используя услугу разгона, верно?
   - Все так, - кивнул я, с интересом разглядывая белого, сильно смахивающего на снежного барса К`шасси. - Помимо этого я хотел бы приобрести несколько баз различной направленности.
   - Прекрасно! - расплылся в улыбке тот, - Наш прайс-лист можно изучить с помощью любого из свободных терминалов. Как определитесь, вызовите меня.
   Кивнув, я направился к ближайшему из указанных устройств.
   Кхм, что мне нужно точно?
   "Содружество" и "Нейросети" до четвертого минимум... Благо стоит и то и другое сущие копейки, так что можно сразу взять даже пятый. "Союз Альфарет" - третий, выше просто нет, да и цены кусаются. "Империя Кьяур" того же третьего - нужно будет, потом что повыше докуплю, а пока должно хватить. Несколько малых баз, объединенных под общим названием "Торговля" - второй, с третьего и выше набор начинает стоить просто неприличные деньги, а ориентироваться в ситуации надо... Хм, ну и, наверное, пока все - и так все то, что я сейчас набрал по совокупности почти на восемьдесят тысяч тянет.
   Ради интереса побродив по разделу "Нейросети", мне удалось выяснить, откуда взялось большинство из баз, выданных мне на корабле ящером. Все, кроме "Законов" пятого ранга и базы "Ушедшие"... кстати, такой я в каталоге не нашел, входило в стандартный "начальный набор", поставляющийся вместе со всеми нейросетями, купленными у корпорации.
   Здесь же была указана и цена использования аппаратуры "разгона". Сумма, в которую "Нейросеть" оценивала возможность воспользоваться своим оборудованием неприятно удивляла - за день ускоренного обучения просили аж десять тысяч стандартных кредитов. Монополисты, мать их так и разэтак! Правда, и скорость получения новых знаний увеличивалась весьма заметно - от трех до пяти раз, в зависимости от индивидуальных особенностей разумных, что обеспечивало неослабевающий спрос на эту услугу даже несмотря на заоблачную цену и необходимость "вывалиться из жизни" на время обучения.
   Подтвердив список выбранных баз, и отправив с помощью того же терминала короткое сообщение менеджеру, я уселся в одно из свободных кресел, во множестве раскиданных по залу. Долго ждать не пришлось - уже через пару минут белоснежный кот вновь появился в зале для посетителей, и взмахнул рукой, предлагая следовать за ним.
   Едва мы зашли в один из коридоров, как на переферии зрения замигала пиктограмма, извещающая о получении нового сообщения. На секунду прикрыв глаза - управлять нейросетью, не отсекая при этом все внешние раздражители, как это делали местные, у меня пока не получалось, я начал читать письмо.
   "Николай, я подготовил выбранные вами базы и оборудование для разгона. Оплата в следующем порядке - за базы в полном объеме на счет "Нейросети", за сеанс обучения - на счет, который я сообщу вам дополнительно из расчета в три тысячи за день. Официально он будет оформлен как бонус. А вот с оформлением баз я, скорее всего, ничем помочь не смогу - альгарские, да еще и военные... После изучения могу оформить допуски к управлению, проведя их как наши, этого хватит для получения пилотского сертификата, но действовать он будет только в пределах Фронтира - в Содружестве подделку раскусят сразу же, как только вы решите пристыковаться к любой из станций. В будущем, если у вас появятся базы "Нейросети", можно будет переоформить сертификат, но пока только так. Пятьсот за все"
   Я едва удержался, чтобы не помянуть жуликоватого торговца тихим, незлым словом. Вот уж действительно - бесплатный сыр! Да и я хорош - повелся, как последний идиот! Хотя, с другой стороны - военные базы должны быть получше гражданских версий, а от невозможности их официального оформления сами знания никуда не исчезают. Так что остается надеяться, что в Содружество Риссан пока не собирается.
   Облегчив счет ящера еще на сотню тысяч, я вновь последовал за белошерстным котом. Спустя несколько минут мы оказались в небольшой комнатке, у одной из стен которой располагалось громоздкое устройство, крайне напоминающее саркофаг в форме капли, целиком отлитой из необычного серебристо-сиреневого металла.
   Повинуясь указаниям менеджера, я скинул комбинезон, и положил его на бесшумно выдвинувшуюся из стены полку, после чего подошел к "саркофагу". С мягким шипением крышка, до этого казавшаяся единым целым с остальной частью капли немного приподнялась и сместилась в сторону, создавая зазор, достаточный для того, чтобы с легкостью пролезть внутрь, что я тут же и проделал.
   Изнутри разгонная капсула очень напоминала тот механизм, из которого меня достал Хашшисс. Материал, которым она была выложена изнутри, мгновенно окутал мое тело, подстраиваясь под малейшие особенности организма, и при этом не давая двинуть даже пальцем.
   - Подключитесь к хранилищам баз - донесся снаружи голос К`шасси.
   Прикрыв глаза, я уже привычно активировал поиск ближайших устройств.
   Черт! Вместо обычного списка из двух-трех позиций экран нейросети оказался забит огромным количеством различных записей. Поспешно отменив последнюю операцию, я полез в фильтры и... вдруг понял, что не знаю, что именно мне нужно найти. Все хранилища нейросеть скопом обзывала "неопознанными устройствами". Альгарская была идентифицирована как-то по-другому, но как именно - хоть убей, не помню! Хм, ладно, попробуем отсортировать по расстоянию, выставив максимальное... ну, скажем, в два метра.
   На этот раз мне повезло. Нужные хранилища нашлись уже с третьей и седьмой попыток. Базы знаний, предназначенные для управления малыми кораблями, я решил пока не трогать - времени, по моим расчетом, не хватит даже для полного изучения баз на крейсер, так какой смысл тратить его на загрузку лишней информации? Наконец, выбрав все необходимое, я сообщил коту о готовности.
   В следующую секунду крышка капсулы закрылась, погружая все внутри во мрак, и я почувствовал, что теряю сознание.
   Риссан Хашшисс
   Прибытие на станцию прошла спокойно. Ящер, до последнего ожидавший появления представителей спецслужб Империи, немного расслабился. Похоже небольшой кораблик не привлек внимание СБ-шников. Повезло. Будь у него выбор, Риссан ни за что на свете бы не сунулся на имперскую станцию на столь приметном боте, но альтернативы не было - или так, или висеть в космосе. Но, судя по всему, галларедец вытянул счастливый билет - в группе из пары десятков небольших шахтерских суденышек, сходных по габаритам с ботом, удалось остаться незамеченным. Да и специфика службы в... столь специфическом месте, как "Жалта" не способствовала ревностному исполнению безопасниками своего служебного долга. Теперь можно было относительно спокойно заниматься поиском корабля, способного долететь до систем Федерации - шансы на то, что имперские ищейки каким-то образом наткнутся на бот, стоящий в ангарной ячейке, хоть и сохранялись, но были достаточно малы.
   Кроме того, нужно было купить дикарю обещанные базы. Вовремя пришедшее в голову решение позволяло одним флотом захватить сразу две системы*. Ценный голокожий, вместо того, чтобы шататься по станции, рискуя нарваться на неприятности или лазить по местной информсети, что тоже было бы нежелательно, будет спокойно лежать в капсуле, изучая базы под разгоном. Дорого, конечно, но мало ли, на какую информацию он может наткнуться в ином случае, и какие выводы из нее сделает? Не хотелось бы, чтобы из-за такой мелочи полетел весь план по доставке уникального разумного в Федерацию... К тому же, вдобавок у него возникнет чувство благодарности к "благодетелю", что тоже будет очень даже полезно. Благо денег, скопившихся на счету за несколько десятков лет службы, и копимых на старость, вполне хватало на все задуманное.
   Собственную корпорацию удалось зарегистрировать сразу после входа в систему. Открыть корпоративный счет, и перевести на него деньги тоже удалось без труда. Самым сложным казалось уговорить дикаря подписать контракт, но... вовремя подмеченный блеск в его глазах при любом разговоре обо всем, что касалось космоса вообще, и космических кораблей в частности позволил подобрать нужный ключик к дикарю. Все остальное - дело техники.
   Оставив спутника у дверей магазина, о котором когда-то удалось узнать от знакомого оперативника, работавшего до войны в имперском Фронтире, Хашшисс прикрыл глаза, и приказал флаеру отвезти его к одной из местных гостиниц, после чего вышел в информсеть. Необходимо было подобрать подходящих корабль.
   А на следующий день его взяли имперцы.
   *Расхожее выражение, пришедшее из Эпохи Войн. Аналог - "одним выстрелом двух зайцев".
   ***
   - Ну что? - нетерпеливо осведомился высокий кот в черно-серебристой форме "Третьего Отдела" у своего коллеги, едва тот покинул "морозилку" - помещение, в котором СБ станции хранило трупы.
   - Глухо, - покачал головой тот, снимая перчатки. - Мозг в труху, сеть в ошметки, вытащить удалось только разрозненные обрывки информации, по которым вообще ничего не понять.
   Майор - а именно такие нашивки носил первый собеседник, глухо выматерился.
   - Как он вообще умудрился прожарить себе башку?! - зло уточнил он, меряя шагами небольшой коридор, - Захват провели чисто - этот ублюдок даже сообразить ничего не успел, как отправился в страну грез, раздели догола, вытащили все импланты... Отсохни мой хвост, я лично все перепроверял три раза! И на первом же допросе он ржет нам в лицо, после чего тут же подыхает! Как, усы Шерс`хана, как?! И самое паршивое, что его нейросеть даже не успели взломать, так что нам теперь приходится довольствоваться трупом с уничтоженной сетью, в которой не сохранилось ни шерстинки полезной информации! Великие Древние, зачем мы вообще тогда срывались с места, и как пнутые под хвост летели на эту Творцами забытую станцию?!
   - В структуру нейросети был внедрен маломощный одноразовый излучатель. Крайне чистая работа, даже сам ее создатель не заметил бы ни малейшего следа изменений, - с толикой искреннего восхищения в голосе сообщил второй из собеседников. - Но кое-что интересное нам накопать удалось. Прямо перед тем, как пристыковаться к станции, Галлар заключил стандартный рабочий контракт с неким гражданином Содружества. Крайне интересная личность... Особенно этот разумный интересен нам тем, что еще месяц назад его не существовало в природе. Что еще примечательнее, он не является гражданином какого либо из государств.
   - Дикарь? - заинтересованно мотнул хвостом майор.
   - Официально - да, - кивнул головой второй. - Но агент Федерации, нанимающий какого-то дикаря на должность пилота отсутствующего у него корабля, и при этом обучающий его за свой счет... Одно из трех - либо ему для какой-то акции понадобился левый пилот, возможно камикадзе, которого можно сыграть втемную, либо это такой экстравагантный метод внедрения, либо... Шерс`Хан его знает!
   - Еще более странно то, - продолжил тот после недолгого молчания, - что контракт был заключен с борта исследовательского бота, принадлежащего исчезнувшему крейсеру дальнего поиска. Того самого, на котором прибыл галларедец. И, что самое любопытное, согласно данным, считанным с бортового ИскИна, наш неизвестный гражданин, который до сих пор так и не удосужился завершить свою процедуру регистрации, является членом экипажа крейсера. Если быть точным, то временным техником. И на момент отлета с базы, на борту "Света Разума" его не было.
   - У меня от твоей зауми скоро шерсть на лбу повылезает! - мотнул головой майор. - Просто скажи мне когда берем дикаря?
   - Не берем, не трогаем, и делаем вид, что понятия о нем не имеем, - отрезал коренастый К`шасси, в форме без знаков различия, - И если тебя, Корш*, заметят рядом с ним, то я тебя лично прибью. Мы улетаем. Лорн*, останешься здесь. Поможешь местным, а заодно и предостережешь их от... неосторожных поступков.
   *Корш - небольшое хищное животное, напоминающее белку-переростка после сотни лет проживания в районе ЧАЭС. Острые клыки, скверный характер и привычка впадать в боевое бешенство в комплекте.
   *Лорн - мелкая змейка-хамелеон. Обладает парализующим ядом средней силы.
  
   ***
   Лейтенант "Третьего Отдела", а проще говоря службы безопасности Империи Кьяур Герд Дестерт не любил галларедцев. А если называть вещи своими словами, то, с тех пор, как на взорванном в одной из неисчислимых стычек прошедшей войны тяжелом крейсере погиб его родной брат, истово, до помутнения в глазах ненавидел. Причем не только ненавидел, но и всем силами старался сделать жизнь чуть-чуть хуже любому обладателю чешуи, попадавшемуся ему на глаза. Доходило до абсурда - однажды молодой лейтенант поймал себя на мысли, что хочет купить попавшегося ему на глаза в одном из зоомагазинов радужного крылатого дракончика - мелкое домашнее животное, вывезенное когда-то с одной из диких планет, и прочно прижившееся в Империи в качестве домашнего животного с единственной целью - придушить эту тварь. Впрочем, тогда Герд сумел взять себя в руки, и больше к этой мысли не возвращался.
   Зато всем имевшим несчастье оказаться в поле зрения СБ гражданам Федерации Галларед он мстил со всей изобретательностью кошачьей натуры, не гнушаясь в том числе и злоупотреблением служебным положением. Некоторое время это сходило Дестерту с рук - молодой, перспективный офицер, которому пророчили скорое капитанское звание сумел отличиться в закончившейся войне и был на хорошем счету у начальства. Но всему приходит конец.
   Для лейтенанта таким концом стал внезапно отключившийся антиграв флаера, перевозившего в тот момент какого-то Галлар. Чешуйчатый оказался достаточно важной персоной, и "Третий Кабинет" был вынужден начать расследование. Тогда дело удалось замять, списав ЧП на заводской брак, но для Герда это уже не имело никакого значения. Чаша терпения полковника, командовавшего СБ планеты переполнилась. Уже капитан Дестерт - очередное звание было присвоено мгновенно, первым же рейсом отправился во Фронтир.
   Необычный кораблик в стандартной окраске флота Империи, стоящий в одной из ангарных ячеек станции привлек внимание скучающего "безопасника" совершенно случайно. Запросив базу данных, капитан нахмурился - программа без малейших раздумий определила находку, как стандартный исследовательский бот Имперского ВКФ последнего поколений. Данные малые корабли поступили на вооружение флота меньше двух лет назад, в рамках перехода на четырнадцатое поколение техники, и до сих пор прибывали в немалом дефиците даже среди корпуса дальнего поиска. Оказаться на станции, находящейся посреди Фронтира ни один из них банально не мог.
   Пробив же номер корпуса бота, и узнав, к какому кораблю он был приписан, Дестерт незамедлительно активировал аппаратуру гиперсвязи. Все, что касалось флота дальнего поиска и, особенно, пропавших кораблей флота выходило за пределы компетенции капитана "Тройки".
   Группа привычно хмурых представителей родимого ведомства каким-то образом умудрилась прибыть уже на следующий день. К этому моменту Герду удалось выйти на ящера, бывшего членом экипажа пропавшего крейсера. Дальнейшее прошло как по маслу - захват подозреваемого, подготовка к допросу... А потом галларедец умер, обрубая, казалось, единственную ниточку, ведущую к разгадке судьбы пропавшего вместе со всем экипажем крейсера.
   - Лорн, верно? - спросил Дестерт у дремлющего в кресле коллеги, - Почему мы не можем просто взять этого шпиона?
   - Зачем? - меланхолично уточнил тот, даже не открывая глаз.
   - Ну... эм-м... - не нашел, что ответить капитан, - Допросить, получить информацию.
   - Ну-ну, - хмыкнул сидящий в кресле кот. - Предположим, что наш объект - просто левый персонаж, с Федерацией никак не связанный. Просто предположим, - остановил он попытавшегося что-то сказать собеседника. - Тем более что это не противоречит ничему из того, что мы о нем знаем. Толку с того, что мы его допросим?
   - Если так - то ноль, - подтвердил Герд, - А если шпион?
   - А вот тут начинается самое интересное, - зевнул Лорн, - Если он шпион, то нам его тем более даже пальцем трогать нельзя!
   - Это как? - не понял Дестерт.
   - Очень просто, - пожал плечами представитель особой группы. - Оперативник, военный набор, ускоренный курс, верно?
   - Так точно!
   - Оно и видно, - ухмыльнулся Лорн. - Раскрытый и допрошенный кадр разведки противника - это в лучшем случае немного информации, а в худшем - просто труп, как с первым и получилось. Раскрытый, и не знающий об этом шпион - это вскрытая разведсеть. Разница заметна? Именно поэтому мы сейчас тихонько сидим, и ждем, а не врываемся в "Нейросеть", и вытаскиваем его из капсулы. Теперь понятно, боец?
   - Так точно, - кивнул капитан.
   - К тому же, остается вариант, что он действительно не при делах, - продолжил разоткровенничавшийся эсбешник, - Между прочим, весьма и весьма вероятный. При всей моей нелюбви к нашим чешуйчатым друзьям, они действительно профессионалы своего дела, и если бы им понадобилось забросить на станцию своих агентов, они бы никогда не стали использовать для этого столь приметный корабль. Не стали бы давать нам столь явную ниточку, как рабочий контракт. Не стали бы... Усы Шерс`хана, это вообще не похоже на работу "Тихого гнезда"! Больше смахивает на откровенную подставу... Вот только кого именно хотели подставить - ящеров, или все же нас? Отсохни мой хвост, если за всю свою карьеру я встречал более темное дело, чем это! - тихо пробурчал он себе в усы, - Хотя недели через две...
   Герд заинтересованно посмотрел на коллегу, ожидая продолжения.
   - Из ИскИна удалось выцарапать координаты "Света Разума", - пояснил тот. - Наши сейчас готовят экспедицию. Но что-то мне подсказывает, что после этого дело запутается еще больше.
   ***
   - ...ке?
   Звуки доносились как сквозь вату. Попытавшись приподнять голову, я непроизвольно скрипнул зубами - в череп, казалось, воткнули по меньшей мере двуручную секиру, настолько сильной была пронзившая мозг боль.
   - ...ерпите! - успокаивающе произнес смутно знакомый голос, - это побочные эффекты, неизбежные при использовании технологии ускорения обучения! Сейчас станет легче.
   И действительно, через несколько мгновений дикая боль стала отступать, сменившись сначала легким покалыванием у основания черепа, а потом и вовсе исчезнув без следа вместе с прочими спутниками. Еще примерно через минуту из всех ощущений осталась лишь легкая слабость, да покалывание во все же затекших несмотря на все усилия высокотехнологичной капсулы конечностях.
   - Теперь необходимо подождать два-три дня, пока полученный вами массив знаний будет усвоен мозгом, и вы сможете начать использовать изученные базы, - обрадовал меня К`шасси. - Рекомендую на этот срок воздержаться от обучения - мозг и так в крайне сжатые сроки получил огромный объем данных, если попытаться добавить к ним еще что-нибудь, последствия могут быть самыми плачевными.
   Благодарно кивнув за столь своевременную информацию, я, тихонько чертыхнувшись - руки все еще слушались меня не слишком хорошо, я проследовал за сопровождающим, попутно думая, что делать дальше. Риссан вроде как говорил, что свяжется со мной после окончания обучения... Но как он собирался узнать, что оно закончилось, он не упоминал. После того, как мы оказались в уже знакомом главном зале, я, поблагодарив кота и клятвенно пообещав еще не раз посетить как корпорацию, так и одного отдельно взятого ее представителя, покинул здание.
   Раздавшаяся спустя секунду короткая трель, извещающая о приходе на мое имя нового сообщения, стала для меня полной неожиданностью. Непривычный звук, неожиданно раздавшийся прямо в голове, едва не заставил меня подпрыгнуть на месте. Лишь через несколько секунд я додумался прикрыть глаза, открывая интерфейс нейросети.
   Содержимое же сообщения и вовсе привело меня в ступор. Коротенькое извещение содержало лишь одну строчку: "Рабочий контракт N792347098723 был расторгнут в связи со смертью работодателя. Все обязательства сторон аннулированы".
   Оглушенный свалившимся известием, я облокотился на одну из многочисленных колонн, украшающих фасад здания корпорации. Еще недавно казавшаяся ясной, хоть и не безоблачной, картина будущего рассыпалась вдребезги. Мечта о космосе, исполнение которой еще недавно было так близко, вновь помахала мне рукой.
   Через полчаса, которые я так и простоял, бессмысленно глядя в пространство, стало немного легче. В конце концов, это еще не конец! Пилотские базы есть, причем просто отличные, деньги тоже, хоть и не слишком много - оплачивая услуги "Нейросети" я заодно под шумок перевел на счет, привязанный к моей "сетке" десять тысяч кредитов. Пару недель прожить хватит, ну а там какую-нибудь работу найду. Ни за что не поверю, что на космической станции не найдется работы для пилота, хоть и без практического опыта! На худой конец можно пока, как и планировал, найти какую-нибудь вакансию, не связанную с космосом - на жизнь денег хватит, а там выход найдется.
   А пока стоит найти место, где можно перекусить - желудок, в котором больше недели не было ничего, кроме каких-то питательных растворов вполне прозрачно намекал о необходимости наполнить его нормальной пищей. Да и стационарные точки доступа, по словам ныне покойного Риссана есть в каждой кафэшке, можно будет в инфосеть выйти. Конечно, возможно у меня получится выходить в здешний аналог интернета напрямую, минуя "костыли", используемые местными, но это еще нужно проверить... Получится - хорошо, не получится - придется тратиться на мобильную версию точки доступа, благо стоят они не слишком много.
   Приняв решение, я начал оглядываться по сторонам, всматриваясь в рисуемые нейросетью прямо на фасадах зданий пиктограммы. Выбор оказался на удивление богатым - на станции наблюдалось просто аномальное количество злачных мест. Почти каждое второе здание несло на себе знак казино или кабака, но мне сразу приглянулся расположившийся на первом этаже какой-то гостиницы небольшой трактир, носящий гордое название "Смелый коршонок". Эмблемой заведению служило изображение маленького шестилапого бельчонка в черной треуголке, с кровожадной ухмылкой на мордочке, наискось рассеченной тремя отметинами от когтей неизвестного животного. В одной из лапок зверушка сжимала нечто, напоминающее цепной меч, измазанный в чьей-то крови, другой крепко прижимала к телу туго набитый мешочек. В общем практически идеальный вариант - и поесть можно, и комнату снять.
   Внутри трактира царила приятная полумгла. Посетителей практически не было, за столиками сидело лишь несколько разумных - три кота и какой-то странный зеленый карлик, судя по всему принадлежащий к одной из многочисленных малых рас Содружества. Заняв одно из свободных мест, я, недолго думая, заказал первое же что попалось на глаза - смысла выбирать из кучи незнакомых названий все равно не было, и активировал интерфейс "точки доступа".
   ***
   Глава 4

...Кхм, на чем я остановился? Благодарю вас, юноша. Итак, тема нашей сегодняшней лекции - лица, поставившие себя вне законов Содружества... или, проще говоря - пираты!

Эта интереснейшая и объемнейшая тема... Вы правы... Далт, верно? Так вот, вы совершенно правы, Далт, если рассматривать этот вопрос с точки зрения официальных властей Содружества, то ничего объемного и интересного в ней нет. Но мы ведь собрались здесь не для того, чтобы обсуждать декларируемую позицию наших уважаемых политиков, не так ли?

Ну а если попытаться заглянуть за выверенные формулировки, то внезапно оказывается что в действительности все совсем иначе, чем на самом деле... Это цитата. Стыдно, юноша, не знать классиков, стыдно! Впрочем, мы снова отвлеклись от темы нашей сегодняшней лекции.

Говоря о пиратах, прежде всего необходимо понимать, что в настоящее время под этим понятием скрываются как минимум две, а то и три полностью идентичных де-юре группы разумных. Де-юре, прошу отметить это особо. Если же постараться поподробнее разобраться в том, что из себя представляют эти группы, и почему, несмотря на то, что законы против пиратства столь строги, а практически все государства Содружества обладают внушительным патрульным флотом, проблема до сих пор не искоренена... скажу даже больше - в последнее время численность джентльменов удачи неуклонно растет!

... То различия между ними становятся нередко даже кардинальными! И это при том, напоминаю, что с точки зрения закона мы говорим о полностью идентичных людях, занимающихся одним из самых серьезных правонарушений, которые можно найти в Своде Законов!

Первая группа - это наиболее классические из них в нашем понимании. Те самые пираты, образ которых рисуют нам официальные власти - одиночки и банды отщепенцев, атакующие всех, кого сочтут достойной (и, главное, посильной) добычей. Данная группа, наиболее малочисленная из всех, между прочим, не представляет для нас никакого интереса. Самые обычные преступники, карьера которых, как правило заканчивается уже после второго, а то и первого нападения. Я ведь уже упоминал, что большинство государств Содружества обладают крайне мощным флотом малых и средних патрульных кораблей, позволяющих пресекать подобные угрозы безопасности своих граждан в корне?

Это не меняет того, что единицам из наиболее удачливых представителей этой группы удается скрываться от лап правосудия десятилетиями, но конец их печален. Ведь нападение на мирное судно - это лишь только начало, для сколько-нибудь длительных действий необходимо иметь возможность проводить ремонт и техническое обслуживание корабля, получать провиант, огромное количество расходных материалов, без которых не может работать ни один современный механизм... сбывать добычу, наконец! Все это крайне труднодостижимо для обычного разбойника.

Вторая группа состоит из представителей так называемых "пиратских империй". Думаю, каждый из вас слышал, к примеру, о рейдерах "Гьюрис"? По слухам, где-то в глубине неизведанного пространства скрыты целые станции, принадлежащие как им, так и "Серперс", "Соннар"... Да вы и сами знаете названия наиболее одиозных из подобных объединений. Но, не смотря на кровавую славу "империй", от флибустьеров первой группы они отличаются лишь своей многочисленностью и куда лучшей организацией...

Третья же, самая многочисленная, и представляющая для нас наибольший интерес группа, однозначно классифицирующаяся современным законодательством как пираты, это... обитатели Фронтира, а вернее та их часть, которую, безбожно обобщая, зачастую называют "Галактическим Братством".

Думаю, сейчас я скажу весьма новую для вас вещь, но... разбой в рубежных системах, на самом деле, уже давно мог быть если и не искоренен как явление, то как минимум сведен к отдельным, хоть и не столь редким как в наиболее безопасных системах, случаям. Но что мы видим вместо этого? В Реносе, торговом хабе традиционно считающейся магр-атарской зоной влияния части "Нейтральных Миров", каждый третий из стоящих в доке кораблей- пиратский! Ну а для того, чтобы узнать, кто занимается скупкой добычи и как сбыть захваченный корабль, достаточно просто выйти в инфосеть... И это все при том, прошу заметить, что станция принадлежит... Союзу Племен Магр-атар. На ней даже есть собственное отделение СБ, не говоря уже о силах охраны правопорядка, там же базируется часть патрульных кораблей империи...И при всем этом галактические братья чувствуют там себя как дома.

И вот именно для того, чтобы выяснить причины подобного, без сомнения кажущегося вам странным, явления, мы сегодня здесь и собрались...

Лекция N7. Академия при РСБ Республики Аллиад.

*сверху на информ-кристалле виден четкий гриф "ДСП"*

  
   Весело насвистывая под нос "Марш Авиаторов", я шагал домой. Трехмесячный испытательный срок закончился, и моя зарплата резко подскочила вдвое. Конечно даже теперь разгуляться было трудно - младшим техникам на одной из мелких ремонтных верфей станции платили не слишком много - месячный оклад составлял чуть больше одиннадцати тысяч кредитов, но и этого на жизнь хватало. А если еще учесть, что месяца через полтора мне обещали повышение... Жизнь явно налаживалась. Если так и дальше пойдет, то через год можно будет попробовать и на какой-нибудь корабль устроиться... Или накопить и купить какую-нибудь шахтерскую жестянку, тоже неплохой вариант.
   Найти подходящую вакансию оказалось достаточно трудно. "Дикарь" без опыта работы, пусть и с изученными базами достаточно высокого уровня, оказался никому не нужен. У местных жителей существовала практика "ученичества", позволявшая выбрать нужный ценз, а так же изучить тонкости специальности, зачастую отсутствующие в базах, В "ученики", как правило, брали родственников, хороших знакомых, но никак не людей с улицы. Тем же, кто не обладал нужными связями, предлагалось выплачивать "мастеру" за обучение весьма кругленькую сумму, что закрывало для меня и этот путь.
   Повезло мне только с пятнадцатой попытки. Пожилой К`шасси с проплешиной явно не бытового ожога на щеке, владелец небольшой верфи на одном из нижних уровней станции, ознакомившись со списком изученных мною баз, после нескольких минут раздумий неожиданно согласился не только принять меня на работу, но и выступить "мастером"-учителем. Подоплеку этого решения я узнал только через неделю. В связи со внезапно свалившимся заказом на ремонт и модернизацию изрядно потрепанного "Хиспериса" - галларедского линейного крейсера прошлого поколения, отысканного отрядом "мусорщиков" на одном из многочисленных полей сражений, и немного приведенном в порядок, ровно настолько, чтобы дотащить до станции, у верфи возник серьезный кадровый голод. Особенно сильно она нуждалась в разумных, имеющих базы, позволяющие обслуживать корабли класса "крейсер" - одного хозяина, и одновременно с этим основателя предприятия на ремонт такой махины явно не хватало. Как оказалось, корабль такого класса, едва влезший, к слову, в средний ремонтный док, "мусорщики", уже давно тесно сотрудничающие с верфью, притащили первый раз. До этого самой крупной их находкой был легкий имперский крейсер, для ремонта которого с лихвой хватило и одного специалиста. Поэтому мое появление оказалось как нельзя более "в тему", тем более что, по слухам, на поле боя, отысканном поисковым отрядом, осталось еще как минимум несколько крупных кораблей.
   Зарт Векс, хозяин верфи, оказался крайне душевным чело... разумным. Отличный специалист, полжизни прослуживший в имперском флоте, ремонтируя поврежденные корабли среднего класса, он и после выхода в отставку не стал бросать любимого дела. К своему обещанию принять меня в ученики он отнесся ответственно. Благодаря ему, за последние два месяца я немного обжился на станции, постепенно привыкая к новой обстановке.
   Дорога моя лежала через небольшой проулок, ведущий к лифту, соединяющему два уровня станции. Место было глухое и редкопосещаемое по причине не слишком удобного для большинства обитателей станции месторасположения, но зато позволяло выйти прямо к дому, в котором я снимал квартиру. Носить же с собой бластер, и ходить на манер летчика-истребителя, каждые несколько секунд оглядываясь по сторонам, я начал как только устроился на работу, следуя совету Зарта. Он же посоветовал мне купить несколько боевых баз, и записаться в тир, а так же подсказал, где можно недорого купить хорошее оружие. Базы по стрельбе были - в "Крейсер" входил четвертый уровень "Ручного оружия", вот только без практики толку в них было ноль. Даже сейчас, после двух месяцев регулярной стрельбы я едва-едва закончил осваивать второй уровень "Бластеров", перейдя к третьему.
   Все эти предосторожности были не случайны. Главный торговый хаб Фронтира, попутно служащий пристанищем для каперов всех мастей, а то и откровенных пиратов, был далеко не самым безопасным местом в Галактике, без оружия тут осмеливались ходить только отпетые оптимисты или самоубийцы... хотя четкую грань между этими двумя категориями не взялись бы провести и они сами.
   Поэтому, услышав доносящийся откуда-то спереди, где переулок делал небольшой поворот, весьма характерный звук выстрела из мощного плазменного ружья я замер, и, положив руку на рукоять бластера, сделал несколько шагов назад. До выхода на одну из "главных" улиц уровня, с которой я свернул меньше минуты назад, было рукой подать, однако... мне не повезло. Одноразовая упаковка из-под "стандартного рациона" - некоего аналога земного "Роллтона", поставила жирный крест на моих планах по покиданию внезапно ставшего опасным места. Чертыхнувшись, я, уже не обращая внимания на шум, отсоединил от пояса "Коготь-С"* и, сместившись к стене одного из домов - маячить посреди переулка смысла не было никакого, замер, целясь в направлении, откуда был произведен выстрел.
   Выскочившая на периферии зрения иконка, исчерченная смутно знакомыми иероглифами, едва не заставила меня коснуться спускового сенсора. Тихонько вспомнив тихим, незлым словом корпорацию "Нейросеть", я не глядя закрыл помеху.
   * "Коготь-С" - стандартная, она же "солдатская" модификация бластера "Коготь", упоминавшегося ранее.
   Фигура в легком бронескафе слегка устаревшей модели, появившаяся из-за угла замешкалась меньше чем на мгновение, однако этой заминки мне хватило, чтобы заметить вскидываемый автомат, и торопливо мазнуть пальцем по сенсору "Когтя". Короткая очередь из кинетика* прошла мимо, оставив на стене рядом со мной несколько крупных выбоин, а сам противник уже шипел, выронив из простреленной руки оружие.
   *Кинетики - общее название огнестрельного оружия.
   Чертыхнувшись - целился-то в грудь, я добил уже почти дотянувшегося до пояса, на котором виднелась рукоять пистолета кота, после чего вновь замер, прислушиваясь. Однако обладатель плазменного ружья, похоже, решил не испытывать судьбу, и поспешно ретировался, бросив своего товарища на произвол судьбы.
   Дождавшись, пока тяжелые шаги неизвестного стихнут вдали, я подошел к трупу. Судя по недешевому, хоть и видавшему виды бронескафу, теперь уже непригодному для использования, и хорошей "трещотке" неизвестной мне модели, убитый принадлежал к небольшому наемному отряду - именно наемники очень уважали кинетики. Причины такой любви к немного архаичному оружию были мне неизвестны, но факт оставался фактом - большая часть наемных отрядов, базирующихся на Жалте, предпочитала "трещотки" всем прочим видам оружия.
   Подобрав кинетик, и сняв с пояса убитого "С-сарт" - галларедский бластер, занимающий во флоте Федерации ту же нишу, что и "Коготь" в Империи, я осторожно выглянул из-за поворота.
   Засады не было.
   Посреди улочки лежало два тела. Приблизившись к неизвестным, я досадливо цокнул языком - гуманоид был стопроцентным трупом. Обгорелая дыра в скафе - след от выстрела из плазменного ружья, не оставляла невысокому пернатому существу и тени шанса на выживание. От сгустка раскаленной плазмы, вылетающего из убойного, хоть и недальнобойного оружия мог спасти разве что штурмовой скафандр космодесанта, пернатого же прошило насквозь.
   А вот со вторым... вернее, со второй все было не так однозначно - на первый взгляд пластины бронескафа среднего уровня с успехом защитили свою хозяйку от короткой очереди из той трещотки, что я держал в руках, но понять, жива ли К`шасси было трудно - голова молодой... даже скорее юной кошки - ей вряд ли было больше семнадцати лет, была измазана в крови.
   С трудом отыскав на шее девушки пульс - несмотря на то, что теоретически я изучил аж второй - максимально существующий, дальше уже шла полноценная "медицина", уровень базы "первая помощь", практики у меня не было, я облегченно выдохнул. К`шасси была жива. Судя по всему, одна из игл, которыми стрелял кинетик, срекошетив от брони, скользнула по черепу, содрав клок кожи и оглушив кошку.
   На время забыв о раненой, я вновь вернулся к трупу нападавшего. Пришло время собирать оставшиеся трофеи...
   ***
   Черт, вы когда-нибудь девушку на руках таскали? А девушку, на которой надето два десятка килограмм синтетики, псевдомышц и бронекомпозита? А вот я теперь таскал, и повторять этот опыт мне почему-то не хочется! Хорошо еще, что нести жертву разбоя было недалеко - от места засады до моего дома было меньше сотни метров, но даже этого расстояния мне хватило, чтобы проклясть все на свете.
   Наконец, сгрузив свою ношу на диван и приложив к шее К`шасси стандартную армейскую аптечку, перепавшую мне с того самого крейсера Федерации - более дешевый галларедский аналог той, что использовал, приводя меня в порядок Риссан, я рухнул в кресло и прикрыл глаза. Необходимо было связаться с Зартом, попытаться отыскать отряд, к которому принадлежала лежащая сейчас на диване кошка, прикинуть, на сколько тянут трофеи...
   Однако выйти в сеть у меня не получилось. Меню нейросети встретило меня странной вязью иероглифов, заслоняющих всю верхнюю часть виртуального "экрана". Через мгновение они трансформировались во вполне понятный текст:
   "Внимание! Боевой режим активирован!"
   Дальше шел длинный столбик неизвестных мне терминов, то и дело прерывающийся тревожными строчками с пометкой "Ошибка!". С горем пополам, я все-таки смог понять, о чем идет речь. Судя по изредка встречающимся знакомым - спасибо базе "Первая помощь" - словам, при активации боевого режима нейросеть брала под свой полный контроль практически все железы организма носителя, жестко регулируя выработку гормонов и тем самым помогая действовать с максимальной эффективностью. Именно этим, похоже, было вызвано мое аномальное, как теперь понятно, спокойствие - без помощи нейросети я бы не то что обыскать трупы - даже приблизиться к ним бы не смог. Блеванул бы прямо в переулке. Да и не факт, что вообще бы смог попасть в того бандита. Одно дело - вести огонь по мишеням, а другое - по живому человеку. Могли и руки задрожать...
   Отключить "боевой режим" удалось легко. Убедившись, что хозяину ничего не угрожает, умное устройство мгновенно подчинилось команде... заставив меня застонать от боли. Новая функция нейросети явно влияла на организм не лучшим образом. С трудом дотянувшись до запасной аптечки, я приложил ее к телу и откинулся на спинку кресла.
   Химия помогла. Уже через минуту мне стало ощутимо легче, а через десять все неприятные ощущения сошли на нет, оставив после себя чувство бодрости. Часа на три хватит, а потом... я заранее поморщился, предвкушая всю прелесть "отката". Была бы возможность - с удовольствием отказался бы от столь крайних мер, но... Спать сейчас было категорически нельзя. Мне моя жизнь еще дорога, а учитывая нравы Жалты, шанс получить от кошки вместо благодарности импульс в спину слишком высок, чтобы я мог позволить себе такую неосторожность.
   Еще было бы неплохо снять с неожиданной гостьи бронескаф, но тут было сразу несколько затруднений. Во-первых, скафандры, как правило, одевались на голое тело. А во-вторых, что печалило меня гораздо сильнее, снять его с живого хозяина без кодов доступа было практически невозможно. Были бы нужные базы, можно было бы хотя бы попытаться взломать бортовой компьютер костюма, а так... Нет смысла и пробовать. Так что остается только внимательно следить за девушкой, и держать под рукой бластер.
   Черт, и зачем я ее вообще сюда притащил? Кстати, а действительно, зачем? Вроде как тогда все казалось логичным - раненый товари... Стоп!
   Замерев, я сдавленно застонал сквозь зубы. Почему я тогда посчитал кошку товарищем? Еще одна фича "боевого режима"? Это я теперь как Чип и Дэйл, всех спасать буду? Боже упаси! Интересно, чего я еще не знаю о своей нейросети? Вот почему в комплекте с ней не шел толстенный томик справочного материала? Скольких бы проблем можно было избежать...
   А с другой стороны, смог бы я, даже без всяких режимов, бросить на улице раненого челове... разумного, который еще не сделал мне ничего плохого? Очень сомневаюсь. Так что по сути ничего и не изменилось.
   Вот что действительно огорчало, так это отсутствие возможности сгрузить сгрузить проблемную тушку на шею государственной системы здравоохранения. Ее на Жалте просто не было. Какой-то бледный аналог можно было наблюдать в центральных мирах, и то не во всех, остальные же миры предпочитали предоставлять определенные льготы частным клиникам, одновременно не позволяя им задирать цены на услуги "первой необходимости". Здесь же не было и этого - Фронтир все-таки. Можно было бы попытаться отправить незнакомку к "частникам", но те мелочевкой, с которой спокойно справлялась портативная аптечка, не занимались. Да и с деньгами у меня было не то что бы хорошо...
   Выйти в инфосеть я так и не успел. Кошка очнулась.
   ***
   Последний вылет закончился для "Криста" откровенно дерьмово. Названный в честь юркого падальщика старенький эсминец аж одиннадцатого поколения, сошедший с верфей Ластеры* почти век назад, перехватили прямо после захвата галларедского "торгаша".
   Поначалу все шло как по нотам - засада в астероидном поле, благодаря высокому содержанию металла с трудом поддающемуся сканированию, обнаружение цели - автономный армейский разведывательный комплекс, купленный у "мусорщиков", снявших его с какого-то крейсера РЭБ, за полцены, и загодя развернутый за пределами поля, был хоть и немного устаревшим, но надежным как кувалда, и исправно ловил следы присутствия в системе других кораблей. Для того, чтобы обнаружить современный боевой корабли с активными системами маскировки его могло и не хватить, но торговые суда, как правило, "фонили" в большинстве диапазонов так, что не заметить их не смогли бы и собственные сенсоры эсминца. Идентификация цели - след, оставляемый двигателями небольшого межсистемного фрейтера** типа "Вейтерес", любимого торговцами Фронтира за скорость и весьма достойную для гражданского корабля защиту, имел крайне характерные параметры.
   "Вейтерес" смог заметить выходящий из-за одного из крупных астероидов корабль, но было уже слишком поздно. Ящеры успели лишь послать в пространство паническое "Три R"***, после чего модуль, купленный у тех же мусорщиков, намертво заглушил все системы связи не приспособленного для сопротивления помехам корабля. Выйдя на оптимальную орбиту, эсминец последовательно уничтожил выступающие из корпуса фрейтера наплывы, скрывающие в себе пусковые установки, способные доставить немало проблем фрегату или паре истребителей, но слишком слабые, чтобы оказать серьезное сопротивление более крупному кораблю. Судьба грузовоза была решена.
   *Ластера - торговая республика, протекторат Империи Кьяур. Имеет собственный конвойный флот, состоящий из кораблей классом до крейсера включительно.
   **Фрейтер - в данном случае общее название грузовых кораблей как класса.
   *** "RRR" - Рейдер! Рейдер! Рейдер!
   Дозорный крейсер Федерации, неизвестно как оказавшийся в отдалении от обычных маршрутов патрулирования застал корсаров, что называется, со спущенными штанами. Флибустьерский корабль как раз, сбросив скорость, приближался к захваченному транспорту, чтобы снять абордажную команду - десантный бот, доставивший штурмовых дроидов под командованием опытного штурм-техника на борт фрейтера ящеров, пробив обшивку, намертво застрял в силовом наборе судна, да и без пилота трофей никуда бы не полетел. От немедленного превращения в груду космического мусора кошек спасло только то, что галларедцы не смогли открыть огонь сразу - между ними и целью располагался корпус грузовоза, прикрывающий корсарский эсминец от орудий крейсера, да и расстояние было слишком велико для хоть сколько-нибудь приемлемого шанса на попадание.
   Чтобы спрятаться за спасительным астероидом "Кристу" не хватило нескольких секунд. Залп вышедшего на дистанцию ведения огня тяжелого артиллерийского крейсера был страшен. Сразу несколько тяжелых боеголовок, с легкостью снеся слишком слабое для противостояния столь весомым "аргументам" защитное поле пиратского корабля, достигли брони.
   Удача улыбнулась эсминцу еще раз. Несмотря на обширные повреждения корпуса, ни одна из критически важных систем не пострадала. Не повезло только экипажу. При разгерметизации внутренних отсеков погибли девять из двенадцати находившихся на борту разумных. Уцелели только те, кто находился в самом защищенном месте корабля - главной рубке, упрятанной практически в центре корпуса, да к тому же прикрытой толстыми листами комбинированной брони, с честью выдержавшими испытание. Но и двух пилотов с капитаном вполне хватило, чтобы увести "Крист" из-под следующего залпа. Преследовать корсаров крейсер не стал. Ловля заметно превосходящего в маневренности тяжелый корабль галларедского ВКФ эсминца в астероидном поле была заведомо бесполезным занятием. Да и все так же дрейфующий там, где его застали пираты грузовоз интересовал ящеров гораздо больше... В связи с гибелью команды судна, оно, вместе со всем грузом, переходило в собственность доблестного флота Федерации, обещая всей команде крейсера изрядную прибавку к не слишком щедрому жалованию.
  
   Ремонт чудом не рассыпавшегося во время ухода в прыжок, но все же добравшегося до Жалты корабля затянулся на долгих полторы недели. Но если "Крист" все-таки смогли привести в порядок, то набрать новую команду оказалось гораздо сложнее. Экипаж эсминца подался во Фронтир лишь несколько месяцев назад, и еще не успел обзавестись нужными связями, а без них набрать хороших специалистов было практически нереально. Мало найти тех, кто сможет исполнять свои обязанности, нужно найти тех, кто не предаст при первой же удобной возможности, а вот с этим у отряда, понесшего катастрофичные потери уже в третьем вылете, были большие проблемы...
   - Безнадежно! - зло произнесла Карисса Лак'Раст, второй пилот эсминца. - У этого ублюдка на лице читалось, что его на борт иначе как в наручниках пускать нельзя!
   Первый пилот, пожилой пикар, отправившийся на встречу с очередным предполагаемым членом экипажа, заменяя капитана, который в этот момент договаривался с "мусорщиками" по поводу покупки нового разведкомплекса, лишь молча кивнул, соглашаясь. Раса низкорослых субтильных существ, покрытых перьями, вообще не отличалась многословностью.
   - Фронтир, - все же произнес он после недолгого молчания. - Ратоса с парнями все равно не заменить, будем работать с тем, что есть. Не из таких дурь выбивали.
   - Не грусти, котенок, - потрепал он по голове опустившую уши К`шасси. - Мне тоже их жаль, но погибших не вернуть.
   Та лишь судорожно кивнула, и с деланным равнодушием стала изучать стены домов. Пикар досадливо вздохнул - Кариссу он знал буквально с пеленок, и относился к ней как к собственной дочери. Да и как иначе, если ее отец был лучшим другом пернатого пилота? Полвека на одном корабле доблестного Имперского флота просто так не проходят... Эх, Ратос, лучший "канонир"* Третьего Ударного... Это ведь именно его идея была - после отставки податься во Фронтир! Организовывал все Залтек, он же и стал капитаном, но идея набрать таких же ветеранов, не имеющих нормальной гражданской профессии и отправиться во Фронтир принадлежала именно старшему Лак'Расту. Она же его и сгубила.
   * "Канонир" - сленговое название старшего артиллерийского офицера корабля.
   Две тени, замершие у стен он заметил лишь тогда, когда в руках у одного из бандитов, позарившихся на недешевое - флот на офицерах не экономил, оружие пикара блеснул металл ствола плазменного ружья.
   ***
   Очнувшись, Карисса сдавленно застонала - за время, прошедшее с начала работы, маломощная портативная аптечка еще не успела снять даже часть последствий ранения, и вызванного им сотрясения мозга, так что пробуждение кошки трудно было назвать приятным. Момент нападения она запомнила смутно - тихий стук вскинутого одним из бандитов кинетика, сильный удар в грудь, и... и все. На этом воспоминания кончались.
   Попытка осмотреться ясности не добавила. Помещение, в котором находилась девушка, явно не было лазаретом "Криста", да и на больничную палату тоже смахивало мало. Судя по всему, К`шаси находилась в типовом жилом блоке. Подобные, крайне дешевые в производстве и обслуживании, но при этом предоставляющие вполне приемлемый уровень комфорта дома, идеально вписывающиеся в габариты стандартной станционной палубы, пользовались заслуженной популярностью среди не способной похвастаться высоким достатком части населения станции. Нахмурившись, кошка потянулась к поясу, но нащупала там лишь пустоту. Бластера, на месте не оказалось.
   - Как вижу, вы пришли в себя, - послышался из-за спины Кариссы незнакомый голос. Девушка испуганно вздрогнула, и поспешно оглянулась, невольно скривившись от резкой боли, пронзившей всю правую часть лица. Говорившим оказался молодой альгар в сером рабочем комбинезоне, местами измазанном в крови, напряженно наблюдавший за каждым движением К`шасси. Заметив бластер, лежащий в сантиметре от ладони неизвестного, Карисса замерла, боясь спровоцировать похитителя. Несмотря на то, что альгар не снял с нее боевой скафандр, девушка трезво оценивала свои шансы - защиты третьего класса явно не хватало, чтобы выдержать импульс энергета, а остроухие всегда отличались неплохой реакцией, зачастую еще более усиливаемой нейросетью.
   -Что вам от меня нужно? - Несмотря на все попытки взять себя в руки, в голосе кошки звучали панические нотки.
   -Мне? - после недолгой паузы отозвался несколько расслабившийся альгар, с интересом разглядывая девушку, - Пожалуй... ничего.
   - А?... Но... Эм-м... - потерянно пробормотала обескураженная таким ответом Лак`Раст - А что с Карном? - спросила она, неожиданно вспомнив о спутнике.
   - С кем? - недоуменно переспросил остроухий.
   - С пикаром! Что вы с ним сделали?! - возмутилась Карисса. - Зачем вы вообще на нас напали?!
   На несколько секунд в комнате воцарилась тишина.
   - Так, - наконец прервал молчание альгар, подняв руки в примирительном жесте, - Кажется, у нас с вами произошло небольшое недопонимание. Я не имею никакого отношения к тем, кто на вас напал. Напротив, именно благодаря мне одна прелестная девушка до сих пор не отправилась к звездам*!
   - Да? - недоверчиво хмыкнула несколько успокоившаяся девушка, - Тогда зачем вы принесли меня сюда?
   - Было бы лучше, если бы я оставил вас лежать в том переулке? - пожал плечами остро... хотя нет, присмотревшись, девушка поняла что несмотря на явное сходство, сидящий в кресле парень, похоже, все же не относится к одной из самых загадочных рас Содружества.
   -Эм-м... Нет. Прошу прощения, - немного смущенно ответила Карисса, - Так что с дядей Карном? Он...
   - Он погиб, - коротко сообщил собеседник. - Сожалею.
   - Я-ясно, - тихо отозвалась кошка, обессилено откинувшись на спинку дивана и прикрыв глаза. Умная аптечка мгновенно среагировала на изменение состояния подопечной, несколько притушив эмоции химией.
   - Вам есть куда идти? - вздохнув, прервал затянувшуюся паузу сидящий в кресле.
   - "Крист", триста сороковой ремонтный док, - тихо кивнула Лак`Раст, - И... спасибо.
   ***
   Выйдя из комнаты, я прислонился к прохладному композиту стены, и начал усиленно массировать виски. Карисса - как выяснилось, кошку звали именно так, вновь уснула. Судя по всему, рассчитанная скорее на лечение ран аптечка не нашла ничего лучше, как ввести ей усиленную дозу снотворного.
   Разговор с девушкой оставил после себя исключительно тягостные впечатления. Черт... Лучше бы я еще раз встретился с теми бандитами. Пожалуй, среди всего того дерьма, что свалилось на меня в последнее время, он уверенно занял второе место. Первое было прочно занято случаем, произошедшим полтора месяца назад, когда к нам доставили небольшой пузатый транспортник, обнаруженный мусорщиками в какой-то из необитаемых систем. Судя по разбитому в хлам блоку разгонных двигателей, старенькому "Рейфу" довелось пересечься с пиратами. Впрочем, "акулам звездных трасс" так и не довелось добраться до добычи. Искореженный мощным взрывом корпус снятого с вооружения ВКФ Союза Племен Мин-Тар еще полстолетия назад фрегата, притащенного вместе с "индусом"*, не оставлял сомнений в судьбе незадачливых охотников за чужим имуществом. Непредусмотренная изначальным проектом оборонительная ракетная установка, изобретательно упрятанная между многочисленными наростами на корпусе судна и примененная именно в тот момент, когда приготовившийся к абордажу противник был вынужден отключить собственные защитные системы, сработала на славу.
   Правда вопрос, кому повезло больше, остается спорным. Пираты хотя бы умерли мгновенно, чего не скажешь об экипаже транспортника, застрявшего в отстоящей далеко от основных маршрутов и ничем не примечательной системе. Без хода и какой-либо возможности связаться с внешним миром, да еще и зная, что автономность видавшего виды "Рейфа" - дай бог девяносто дней в самом экономичном режиме... Я бы тоже пустил себе импульс в лоб.
   Но гораздо страшнее было то, что мы обнаружили в трюмах. Ровные ряды стазис-капсул... И запах гниющей органики. Торговля разумными существами, не имеющими или лишившимися гражданства Содружества, усиленно порицалась, но не была запрещена даже на территории большей части наиболее развитых государств. Продать или купить раба было невозможно лишь на территориях, подконтрольных Федерации ящеров, Империи К`шасси и еще нескольким более мелким странам, владение же ими и вовсе не было запрещено нигде. Что уж говорить о Фронтире? И стоит ли пояснять, что было первым делом отключено борющимся за каждую каплю энергии экипажем?
   * "Индус" - еще одно прозвище транспортных кораблей, сокращение от "индустриальный".
   Двести девяносто три капсулы - именно столько мы выгрузили из трюма "Рейфа". Меня выворачивало наизнанку три или четыре раза, даже несмотря на то, что все работы проводились ремонтными дронами. Следующие два дня я помню крайне смутно. Ударные дозы гранка* не слишком благотворно действуют на память...
   *Гранк - крепкий и достаточно дешевый напиток, производимый из отходов производства картриджей для пищевых синтезаторов.
   Поморщившись, я прикрыл глаза, активируя поисковый терминал. После разговора с молоденькой девчонкой, только что потерявшей явно очень близкого ей разумного - вряд ли тот пернатый действительно был для нее родственником, тоже хотелось выпить чего-нибудь покрепче. Самое страшное - чувствовать свое полнейшее бессилие хоть как-то помочь. Максимум, что я могу - это отыскать ее знакомых. Все!
   Может не стоило сообщать ей о гибели спутника вот так, в лоб? Хотя... А что я еще мог сделать? Вопрос был задан, на дуру Карисса явно не походила... Черт, из меня психолог, как из обезьяны президент! В смысле попытаться-то можно, но результат налицо. И какого Шер`раста их вообще понесло через тот проулок? Трудно было по основным коридорам пройти?
   Ладно, как там кошка сказала? "Крист"?
   ***
   Первым, что нашлось по запросу, было объявление от лица некоего Залтека Лира. Выведя его на экран, я удивленно хмыкнул - судя по всему, этот Лир либо абсолютно не знал порядков Фронтира, либо отчаянно нуждался в людях. Но даже в последнем случае... набирать абсолютно незнакомых людей на офицерские должности, предполагающие немалый уровень допуска - верный путь в космос без скафандра. Нет, и здесь есть достойные и честные знатоки своего дела - но они просто не пойдут неизвестно к кому. Получить рабский ошейник - это последнее, о чем может мечтать опытный техник или "канонир", а шанс такого исхода при "слепом" найме очень сильно отличается от нуля. Специалиста с нужными базами можно продать по цене нестарого фрегата...
   Заглянув в описание корабля, я хмыкнул еще раз. "Кристом" оказался видавший виды эсминец, устаревший относительно образцов, состоящих на вооружении ВКФ приблизительно на три поколения. Не лучшая рекомендация даже для фронтира - здесь в основном летают корабли моложе его на двадцать, а то и сорок лет... Набрать команду Лиру явно не светит.
   Капитан "Криста" ответил практически сразу. Хриплый мужской голос с характерными рычащими нотками, моментально выдающими расу собеседника, раздраженно произнес:
   - Слушаю!
   - Здравствуйте, - тихо хмыкнув, решил соблюсти правила приличия я, - Мое имя Николай. Меня попросила связаться с вами Карисса Лак`Раст.
   - Карисса? - после небольшой паузы переспросил Лир, - Могу я с ней поговорить?
   - Разве что позже, - рефлекторно пожал плечами я, лишь через секунду сообразив, что собеседник меня не видит, - Сейчас она спит.
   - А Карн?
   - Мертв, - устало сообщил я. День выдался мягко говоря непростым, и больше всего мне сейчас хотелось просто лечь на первую же попавшуюся горизонтальную поверхность и последовать примеру Лак`Раст , - Если вам нужна более подробная информация, то предлагаю встретиться вживую. Мне не хотелось бы разговаривать об этом по открытым линиям связи.
   - Отлично. Вы знаете, где стоит "Крист"? - уточнил капитан.
   - Знаю, но тащить раненую девушку на другой конец станции - не самая лучшая идея, вы не находите?
   - И все же я вынужден настаивать, - резко ответил Залтек. - Док три-четыре-ноль, через три часа. Жду.
   Мелодичный звуковой сигнал известил меня о том, что собеседник отключился.
   Я раздраженно выдохнул сквозь зубы. Не доверяет, му... нехороший разумный. Ну и весь пантеон местных богов с ним, в принципе абсолютно правильно делает. Похоже наконец-то вспомнил, где находится.
   И вообще, во всем нужно находить положительные стороны! Похоже у меня все-таки появилась возможность немного поспать!
   ***
   Глава 5

Уверенность в том, что наличие сертификата "универсала" позволяет пилоту полностью заменить полноценный экипаж корабля типа "крейсер" и выше - одно из самых опасных заблуждений современности. К сожалению, несмотря на непрекращающийся прогресс в изучении наследства Предтеч, ученые Содружества до сих пор не приблизились к разгадке тайны знаменитых систем управления Древних. Разумные, способные в одиночку вести в бой корабли классом до "Дредноута" включительно, все еще остаются достоянием легенд...

В современном же мире звание "пилот-универсал" означает лишь то, что разумный обладает умениями, достаточными чтобы профессионально исполнять обязанности любого из критически важных членов экипажа, и, при необходимости, временно заменить кого-либо из них.

Звание "универсала" - огромная честь для любого разумного. Рессы*, обладающие подобными умениями высоко ценятся в ВКФ стран Содружества, особенно в подразделениях дальнего поиска, где наличие такого пилота может не раз спасти корабль от неминуемой гибели. Если же "Универс" не горит желанием связывать свою жизнь с Флотом, он с легкостью сможет найти высокооплачиваемую вакансию в гражданском секторе...

"Пилотирование", первый уровень базы.

   - Шерс`Хан! - Карисса выглядела раздраженной. Хвост - самый верный индикатор настроения любого К`шасси, яростно метался из стороны в сторону, то и дело хлестая ее по бокам. Еще бы, капитан "Криста" уже с десяток минут мурыжил нас у шлюза, не позволяя войти внутрь. С учетом того, что девушка пережила в последнее время, и наконец наступившего "отката" от препаратов, введенных ей автоаптечкой, также не лучшим образом сказавшегося на самочувствии кошки, понять ее было легко. - Долго еще?
   - А мне откуда знать? - меланхолично пожал я плечами, задумчиво проследив за очередным грузовым флаером, обдавшим нас тугой волной воздуха. Транспортный тоннель, ведущий к ремонтным докам северной секции, был довольно-таки оживленным местом. То и дело мимо проносился очередной аппарат, направляющийся к тому или иному шлюзу. Впрочем, в этом не было ничего удивительного - именно на северную секцию приходилась львиная доля всех ремонтируемых на станции кораблей, - Я с вашим капитаном вообще не знаком... Скорее всего как убедится, что мы за собой никого не привели, так и откроет. От здоровой паранойи во Фронтире еще никто не умирал.
   В ответ девушка лишь неразборчиво прошипела что-то сквозь зубы и оперлась спиной о покрытую стандартными серыми плитами внутренней отделки закругленную стену тоннеля.
   Бросив взгляд на послушно возникшие перед глазами часы, я тяжело вздохнул, и последовал ее примеру. Заснул что ли этот Залтек?
   - Может наконец перейдем на "ты"? - неожиданно предложила кошка, смешно шевельнув большим, покрытым коротким, рыжевато-черным мехом, ухом, - Я, как минимум, не старше тебя, да и спасение жизни - вполне достойный повод!
   Я на миг замешкался, не зная что ответить, но, заметив взгляд Кариссы, поспешно кивнул.
   Несмотря на то, что кастовая система в Империи была демонтирована больше тысячи лет назад, ее отголоски до сих пор были видны в нравах и обычаях кошек. Одним из таких отголосков было крайне трепетное отношение К`шасси к обращениям. Среди малознакомых разумных "тыканье" считалось допустимым только в одном случае - когда стоящий выше по служебной лестнице кот обращался к одному из своих подчиненных. В обратную сторону это правило не работало. Временами доходило до маразма - к примеру, за обращение на "ты" от незнакомого человека аристократ вполне мог отправить того в медкапсулу... и отделаться минимальным штрафом. В худшем для себя случае.
   Во Фронтире к подобным вещам относились гораздо проще, но даже здесь прямое предложение перейти на "ты" приравнивалось к предложению дружбы. С учетом того, как туго пушистая раса впускает в свой ближний круг новых разумных, для Кариссы мой ответ явно значил многое. Так почему бы не сделать приятное девушке? К тому же знакомый пилот с опытом управления средним космическим кораблем в боевых условиях лишним никогда не будет.
   Облегченно вздохнувшая кошка явно уже хотела что-то сказать, но тут индикатор на серо-стальной створке малого шлюза, отделяющего помещение ремонтного дока от транспортного тоннеля, приветственно мигнул зеленым. Спустя секунду толстая бронеплита отъехала в сторону, открывая проход в огромный, размером с десяток футбольных полей, ангар.
   - Похоже, нас наконец-то приглашают внутрь, - расплылся в улыбке я.
   * Ресс - традиционное обозначение высокоразвитого гуманоида вне зависимости от расы, по сути является синонимом слова "разумный". Сокращение от пришедшего из языка древних словосочетания "Res Sapriens", предположительно использовавшегося Предтечами для обозначения любого существа, обладающего разумом, но при этом не принадлежащего к их расе.
   ***
   Пятнистая полукилометровая туша чем-то смахивающего на тримаран ластерского эсминца, в самой высокой точке достигающего высоты двадцатиэтажного дома, занимала почти половину ремонтного дока среднего класса. Практически в таком же, к слову, расположилась и наша верфь.
   А ведь немаленький кораблик! Я даже навскидку могу назвать пару легких крейсеров, несколько уступающих "ластерцу" в размерах. Еще бы вооружение ему достойное да щиты помощнее и даже сейчас вполне можно было бы ставить на класс выше... Хотя проект "Кормонд", к которому и принадлежал "Крист", изначально и должен был быть "крейсерским". Но - не срослось. Война, в которой участвовала торговая республика, закончилась, и необходимость в наращивании "традиционного" военно-космического флота отпала. А вот военные верфи среднего класса, мощности которых были спешно расширены с началом войны, почти готовый проект крейсера и разросшаяся до неприличия проблема пиратства - остались. В срочном порядке переработанный проект, из которого выкинули все лишнее для конвойного корабля, представили Сенату, и меньше чем через месяц был заложен первый "Кормонд".
   Развертывание серийного производства "крейсероэсминцев" решало сразу несколько проблем - простаивающие мощности, малоприменимые для производства коммерческих судов, а в месте с ними несколько миллиардов разумных, оказывались загружены работой, почти сотня тысяч первоклассных специалистов, ввиду планируемого сокращения избыточного для мирного времени ВКФ едва не выкинутые на улицу, оказывались пристроены к делу, а "торгаши" получали отличный конвойный корабль, великолепно подходящий для борьбы с пиратскими скорлупками. Освободившиеся после перепроектирования пространство внутри корпуса позволило сильно увеличить автономность и оборудовать весьма вместительные для военного корабля трюмы - раса, по предприимчивости с легкостью переплевывавшая даже евреев, просто не могла представить корабль, не способный приносить прибыль!
   Первые же сражения показали высокую эффективность нового корабля. Пары таких эсминцев, поддержанных огнем скудного вооружения "индусов" с лихвой хватало для уничтожения целей класса "крейсер" и ниже. Шанс же встречи с более крупными кораблями был крайне мал - для пирата, умудрившегося завладеть линкором, хватало и куда более интересных целей, чем небольшой торговый конвой. "Кормонд" продержался на вооружении более полувека. Лишь через пятьдесят три года после принятия на вооружение заслуженно снискавший славу одного из наиболее удачных кораблей своего класса конвойный эсминец начали заменять более новым проектом "Ларшан", принадлежащим к тринадцатому поколению.
   Впрочем, даже после списания история типа "Кормонд" не закончилась. Корабль приглянулся тем, против кого сражался. Большой резерв по мощности реактора и внутреннему объему позволял сделать из конвойного эсминца практически любой корабль, но на роль рейдера он прекрасно подходил безо всяких доработок. Правда достать его без соответствующих знакомств было практически невозможно - немногие попавшие на рынок "Кормонды" были скуплены практически мгновенно, большая же их часть была отправлена на БХиРВТ* и законсервирована.
   Данный экземпляр за свою долгую жизнь явно повидал немало. На броне отчетливо выделялись следы неоднократного ремонта, а ресурс двигателей был явно далек от стопроцентного. Судя по некоторым характерным особенностям, "Крист" в конце своей службы прошел комплексную модернизацию до уровня "Кормонд-2БМ" и мог быть отнесен к поколению "Одиннадцать++". Почти двенадцатое, лучше чем я думал...
   Залтек Лир оказался широкоплечим харросом ярко выраженной "гвардейской"** расцветки. Двухметровая фигура, закованная в бронескаф, поверх которого виднелись толстые плиты навесного допбронирования, чем-то напоминала классического космодесантника "ваховского" разлива. Серо-стальные глаза на застывшем волевом лице лишь усиливали сходство.
   Смерив меня подозрительным взглядом, он тщательно осмотрел мою спутницу, и, остановившись на широкой полосе серого медпластика, прикрывающей едва зажившую рану на голове кошки, коротко прорычал:
   - В лазарет!.. Немедленно! - добавил он, заметив возмущенный взгляд Кариссы. - Медкапсулу хотя бы настроить сумеешь без приключений?
   Понурившаяся К`шасси, покорно кивнула и под требовательным взглядом капитана быстрым шагом направилась к виднеющемуся за его спиной шлюзу, ведущему внутрь корабля.
   *БХиРВТ - База хранения и ремонта вооружения и техники.
   **Имеются в виду цвета "гвардейской"-"георгиевской" ленты. Другими словами - классическая "тигровая" расцветка.
  
   ***
   - И что же вы хотели обсудить...? - неприязнь в голосе Лира не заметил бы только глухой.
   - Николай, - вздохнул я. Разговор явно обещал быть нелегким, - Мое имя Николай Фадеев. И, насколько мне известно, в данный момент вы испытываете большие трудности с набором команды. Полагаю, мы можем помочь друг другу.
   Идея, которую я сейчас пытался воплотить в жизнь, возникла у меня еще тогда, когда я искал контакты капитана "Криста". Несколько часов, потраченных на уточнение мелких деталей, отыскавшееся в сети подробное описание проекта, к которому принадлежал эсминец - все это еще больше убедило меня в том, что задумка, в принципе, осуществима. И теперь все зависело именно от моего агрессивно настроенного собеседника.
   - Да? - Скепсис харроса можно было черпать половником, - И разумеется у вас на примете есть сплоченная группа надежных специалистов, оставшихся без работы... Слушай, парень, - внезапно зарычал он, поднимаясь со стоящего в небогато обставленной кают-компании "Криста" жесткого стула, - Я прекрасно знаю эти ваши уловки, и со мной они не пройдут! А за смерть Карна вы, ублюдки...
   - А теперь прекратите орать, и выслушайте меня, - спокойно произнес я, слегка склонив голову набок. В голове царила странная пустота, а могучая фигура К`шасси казалась затянутой непонятной красной дымкой. Приглядевшись, я внезапно осознал, что над левым плечом бронескафа эта дымка заметно сгущается...
   "Примитивный турельный плазмомет" - донесся из неоткуда бесплотный металлический голос, - "Четвертая степень опасности. В случае агрессии рекомендуется провести маневр уклонения, после чего произвести ответную атаку с помощью табельного оружия. Внимание! Обнаружено отсутствие табельного оружия. Внимание! Обнаружено отсутствие штатных имплантов подтипа "Рейдер-2". Внимание! В процессе проверки работоспособности нейросети обнаружены нефатальные повреждения структуры, оказывающие влияние на функционирование! Рекомендуется обратиться в ближайшее отделение медицины флота, либо произвести устранение дефектов штатными средствами! Внимание! Обнаружено отсутствие штатных имплантов подтипа "Рейдер-2", устранение дефектов штатными средствами может быть сопряжено с риском повреждения организма носителя!"
   Все это пронеслось где-то на краю сознания, а я тем временем продолжал:
   - Понятия не имею, за кого вы меня приняли, но никакой команды на примете у меня нет. У меня есть... я. И теперь мы либо продолжаем разговор как нормальные, вежливые, - последнее слово было произнесено с легким ехидством, - рессы, либо я разворачиваюсь и ухожу. Требовать что-то со столь гостеприимного разумного кажется мне излишним.
   Залтек раздраженно засопел - еще бы, за одно предложение я умудрился оскорбить его трижды, причем заслуженно, - но все же вновь уселся на место.
   - Ну и что же вы желаете мне предложить? - хмуро произнес он, взяв себя в руки.
   - Разумного, - изо всех сил демонстрируя невозмутимость, отозвался я, - обладающего знаниями, достаточными для получения звания "Пилот-универсал кораблей средней категории". Этого достаточно?
   Закуривший было кот поперхнулся дымом.
   - Универс? - откашлявшись, недоверчиво переспросил он, - И в чем подвох?
   - В том, что по стандартным критериям я - старший бортмеханик без опыта пустотных полетов, - усмешка сама выползла на мое лицо, - все остальное - голые базы, хоть и весьма качественные. Я могу дать вам специалиста, способного заменить практически весь экипаж. Собрать нормальную команду во Фронтире, не обладая должной репутацией - это что-то из разряда сюжетов для низкопробных голофильмов, и вам это прекрасно известно. Другими словами, я - ваш единственный шанс выбраться из тех глубин, в которых вы оказались. Вы же способны предоставить мне практику, получить которую традиционным путем будет невероятно долго и трудно. Как по мне - более чем взаимовыгодная сделка!
   - Другими словами, вы предлагаете мне взять на борт неизвестного зеленого малька-стажера и обучить его? - оскалился в ответ Залтек, - Одна доля.
   - На время испытательного срока, - качнул головой я. - Потом - полторы.*
   - А чего не четыре? - внезапно рыкнул кот, рывком поднимаясь с места, - Больно уж много хочешь...
   Я все так же невозмутимо продолжил сидеть, с немного кривой ухмылкой рассматривая бывшего офицера Военно-Космического Флота Империи. Черт, похоже не стоило так давить. Если он сейчас пойдет на принцип, а он явно может, моему гениальному плану...
   - ...Думаю, мы сработаемся, - неожиданно расплылся в широкой, обнажающей клыки улыбке капитан, протягивая мне руку.
   * По наиболее распространенной схеме, вся добыча, захваченная в бою рейдером, после вычета суммы, необходимой для ремонта и обслуживания корабля, делится на доли. Так, капитан обычно получает две доли, старший помощник - полторы, пилоты - по одной, глава абордажной партии - одну долю. Доли остальных членов экипажа, как правило, разнятся от корабля к кораблю. В зависимости от роли того или иного члена экипажа в захвате добычи, доли могут изменяться.
   ***
   - Вот сволочь! - в голосе Лира, меряющего шагами просторное помещение кают-компании, слышалось нечто, напоминающее восхищение, - Так воспользоваться моментом, при этом изящно назвав меня неблагодарной скотиной, незнакомой с самыми банальными правилами этикета, намекнув при этом, что с подобных даже долг жизни требовать бесполезно... И ведь даже в морду дать нельзя!
   Внезапно лицо капитана прояснилось.
   - Ну ничего, малек, - пробормотал он, - И не таких обламывали! Я тебе такое ученичество теперь устрою, что ты трегом* взвоешь! Главное - не перестараться, а то сбежит, и где мы другого Универса искать будем? Да и Риска на него странно поглядывала... Что же ты забыл в кьяурском Фронтире, альгар?
   * Трег - Классическая "неведомая зверушка", напоминающая... о том, что же именно напоминает "это", ученые Содружества спорят до сих пор. Предположительно - результат генной инженерии Древних, на которую позже наложились естественные мутации. Одна из отличительных черт - способность издавать невероятно громкий и пронзительный вой.
   ***
   Едва покинув ангар, я вытер рукавом потный лоб, и обессилено привалился к стене транспортного тоннеля. Если извещение о выходе из боевого режима удалось успешно проигнорировать, то с пришедшей вместе с ним болью подобный трюк провернуть не удалось...
   Черт, а ведь у меня получилось... - безэмоционально констатировал я. Сил на радость уже просто не оставалось, - Чистейшей воды авантюра, придуманная за пару часов - и я полноправный член экипажа космического корабля. Сбылась мечта... идиота.
   А ведь нужно еще известить Векса... Нехорошо, конечно, получилось - принял абсолютно незнакомого разумного на работу, обучил, по сути дела, путевку в жизнь обеспечил, а я его собираюсь... Чего уж тут вилять, кинуть я собираюсь. Хорошего и крайне уважаемого мной ресса. Вот только в ином случае я бы самого себя за упущенный шанс сожрал.
   А чего тянуть? - мелькнула обреченная мысль, - Сейчас и скажу...
   Несмотря на позднее... А скорее уже раннее время, Зарт, похоже, не спал, и на вызов ответил практически сразу. Не прошло и трех секунд, как у меня в голове зазвучал знакомый голос начальника верфи:
   - Ник? Чего не спишь?
   - Долгая история, - пробормотал я, обдумывая, что сказать. - Зарт... Я увольняюсь.
   - Кхе-кхе... Увольняешься? - со странной интонацией уточнил Векс, - Не ожидал, Ник... От тебя - не ожидал. Однако... Мешать не буду. Завтра с утра контракт будет расторгнут. Претензий с нашей стороны к тебе нет, необходимый ценз техника ты выбрал, так что ученичество так же можно считать завершенным. Соответствующие отметки я проставлю. А теперь признавайся, куда тебя сманили? - неожиданно раздался слегка рычащий смешок учителя.
   - Мне предложили должность старшего бортмеханика, - прикусил губу я. Врать не хотелось, - Я согласился.
   - Романтики захотелось, значит, - удовлетворенно хмыкнул разумный, которого я вполне мог назвать если не другом, то очень хорошим знакомым, - надеюсь, ты знаешь что делаешь. Если романтики окажется слишком много - мой номер знаешь. Специалист ты, несмотря на малый стаж, хороший, так что вакансию найдем.
   ***
   Разорвав связь, начальник верфи потянулся, и, отодвинув в сторону рабочий терминал, направился к бару. Несмотря на то, что компания только что потеряла одного из наиболее важных специалистов, он явно не выглядел расстроенным.
   - ...И тебе того же, Лорн, и тебя туда же с переворотом! - спустя несколько минут послышался из-за стены его веселый голос, - ну и когда ты мне собираешься занести два контейнера? ... Как это "каких"? "Заря Империи", пятнадцать лет выдержки... Помнишь альгара-полукровку, которого ты на меня навел? Мы еще тогда два раза по контейнеру поспорили? Я же говорил, что он одном месте больше полугода просидеть не сможет! Сколько таких, шилозадых, во время службы повидал... В общем он только что связался со мной, и сказал, что увольняется. ...Бортмехаником на какой-то крейсер, скорее всего, мелкие скорлупки он знает хуже... Впрочем, сам разберешься, я за тебя твою работу выполнять не собираюсь! ...Если хочешь знать мое мнение - парень либо чист на сто процентов, либо специалист такого класса, что смог водить меня вокруг пальца около трех месяцев. Если второе, то снимаю шляпу, и признаю, что в шпионских играх нас сделали как котят. И... про два контейнера не забудь!
   ***
   Рухнув в одно из кресел, стоящих в арендуемом мною жилом блоке, я в который раз за последнее время тяжело вздохнул, и с силой помассировал виски - постепенно нарастающая головная боль толсто намекала на вред излишнего использования различных стимуляторов. Вот только спать мне сейчас никак нельзя...
   Заранее поморщившись, я кинул в сторону утилизатора попавшуюся под руку использованную аптечку, и достал из контейнера новую. Даже не буду прикидывать КПД подобного варварства - использование армейского ПСПП* в качестве энергетика, это что-то сродни использованию новенького микроскопа в качестве кузнечного молота... или, скорее, применению орбитальной бомбардировки с целью уничтожения забежавшего на кухню таракана. Вот только ясная голова мне нужна прямо сейчас, а аптечек у меня еще пара десятков отыщется - галларедцы на своих экипажах не экономят. Правда откат... впрочем, пара часов крайне веселых ощущений мне уже светят в любом случае, чуть больше, чуть меньше...
   Улыбнувшись расплывшемуся по телу приятному теплу, я прикрыл глаза. Необходимо было разобраться с тем непонятным механизмом, что засунули мне в голову ученые. Не знаю, что это, но на стандартную нейросеть оно точно не тянет.
   *ПСПП - Персональное Средство Первой Помощи
   - Сеть, активировать боевой режим! - медленно и четко проговорил я. Голосовой метод управления хоть и был наиболее допотопным и неудобным из доступных, но зато обладал критически важным в моем случае преимуществом - отсутствием необходимости в графическом интерфейсе. Ну а поскольку ни на какой боевой режим интерфейс от стандартной нейросети, похоже, натянутый поверх штатного, рассчитан не был...
   Мир едва заметно мигнул и расцветился безумным сочетанием различных цветов, с преобладанием зеленого.
   "Угрозы не обнаружено, - спокойно сообщил уже знакомый металлический голос, - Рекомендуется произвести деактивацию статуса "Боевой", и вывести импланты из предельного режима работы. Внимание! Обнаружено отсутствие штатных имплантов подтипа "Рейдер-2". Внимание! В процессе проверки работоспособности нейросети обнаружены нефатальные повреждения структуры, оказывающие влияние на функционирование! Рекомендуется обратиться в ближайшее отделение медицины флота, либо произвести устранение дефектов штатными средствами! Внимание! Обнаружено отсутствие штатных имплантов подтипа "Рейдер-2", устранение дефектов штатными средствами может быть сопряжено с риском повреждения организма носителя!"
   - Сеть! - азартно воскликнул я, почувствовав, что нахожусь на верном пути, - Вывести основные сведения о нейросети!
   "Ошибка! Обнаружены нефатальные повреждения структуры, оказывающие влияние на функционирование! Доступ к банкам данных частично заблокирован, запрашиваемая информация недоступна!"
   Ч-черт! Ладно, попробуем зайти с другой стороны...
   - Сеть! Произвести устранение повреждений.
   "Внимание! Обнаружено отсутствие штатных имплантов подтипа "Рейдер-2", устранение дефектов штатными средствами может быть сопряжено с риском повреждения организма носителя! Необходимо подтверждение начала процедуры!"
   Твою мать! А вот про "риск повреждения" я и забыл... А если...
   - Сеть! Анализ! Рассчитать шанс повреждения организма носителя в результате устранения дефектов нейросети штатными средствами.
   На этот раз "голос" думал несколько секунд.
   "Внимание! Обнаружено отсутствие штатных имплантов подтипа "Рейдер-2", вероятно допущение ошибок в анализе организма носителя!
   Анализ завершен! Вероятность получения организмом носителя повреждений класса "Фатальный" - сорок семь процентов, класса "Средний" - восемьдесят два процента, класса "Малый" - девяносто два процента"
   Кхм... Как говорят в подобных случаях: "Кажется, это провал".
   Я вновь помассировал виски. Стоп! В нейросеть заложена ограниченная возможность самовосстановления, судя по всему, становящаяся полноценной только при использовании неизвестного комплекса имплантов, которых у меня нет. Зная крайнюю нелюбовь военных всех времен и народов ко всему, что усложняет механизм без крайней на то необходимости, сомневаюсь, что подобное стали бы запихивать в устройство по принципу "шоб було".
   Наличие подобной функции становится логичным только при предположении, что нейросеть разрабатывалась для тех, кому по службе положено долгое время действовать в отрыве от основных сил - во всех иных случаях гораздо логичнее обратиться к армейским... а скорее флотским медикам. Не зря же комплекс имплантов назвали "Рейдер". Но ведь повреждениям может подвергнуться не только нейросеть. Может ли быть так, что...
   - Сеть! Возможна ли процедура восстановления имплантов при их полном уничтожении?
   На этот раз голос думал больше минуты. Наконец, когда я уже потихоньку начал нервничать, в голове раздалось:
   "Внимание! Обнаружено отсутствие штатных имплантов подтипа "Рейдер-2", вероятно допущение ошибок в анализе организма носителя!
   Анализ завершен! Зафиксирован факт критического повреждения/отсутствия штатных имплантов подтипа "Рейдер-2". Рекомендуется запросить вышестоящее командование для получения дальнейших указаний. Внимание! Зафиксировано отсутствие возможности связи с командованием. Анализ факторов завершен. Зафиксировано соблюдение условий активации режима функционирования "Рейд-Д". Проводится активация режима работы "Рейд-14ДБ". В связи с активацией режима работы "Рейд-14Д6", в соответствии с директивой 14.321.174 устава Флота, в связи с именным указом Императора номер 327 "о состоянии войны с цивилизацией Зер-Анид", на время действий в отрыве от основных сил Флота носителю присваивается статус "Прима-ОВ". Разблокирована функция регенерации имплантов. Внимание! Восстановление имплантов без применения спецсредств займет длительный промежуток времени. Желаете приступить к процедуре?"
   - Сеть, как долго будут инсталлироваться импланты?
   "Анализ завершен. Первая стадия - двести тридцать два дня, шестнадцать часов. Вторая стадия - недостаточно данных для анализа"
   - Сеть, что за первая и вторая стадия?
   "Подготовительная стадия имплантации, во время которой происходит накопление необходимых веществ и подготовка организма к процедуре формирования и инсталляции имплантов. Вторая стадия - формирование и инсталляция имплантов в организме носителя. Третья стадия - активация имплантов и формирование полноценного комплекса "Рейдер-2". Первая стадия проходит в фоновом режиме и не требует внимания носителя. Вторая стадия требует использования медкапсулы класса "Зетта-2" и выше. Третья стадия не требует использования медкапсулы"
   Есть!
   - Сеть, можно ли форсировать первую стадию?
   "Анализ завершен. Форсирование подготовительной стадии требует использования медкапсулы класса "Бэта-4". После форсирования срок, необходимый для завершения подготовительной стадии снизится до ста девяноста дней, пяти часов"
   Я глубоко вздохнул, пытаясь унять дрожь в руках. Никаких предрассудков по поводу киборгов у меня никогда не было, но... Страшно же, черт! Но носить в голове непонятно как работающее сбоящее устройство - еще страшнее. Эм-м...
   - Сеть, какие вещества нужны для оптимизации процесса?
   "Необходимые вещества будут извлечены из повседневного рациона. В целях незначительного ускорения накопления достаточной массы первичных компонентов возможно использование рациона номер три".
   Невероятно информативно. Знать бы еще, что имеется в виду под загадочным номерным рационом, и где его достать... Впрочем, черт с ним!
   На всякий случай крепко зажмурившись, я скомандовал:
   - Сеть, приступить к первой стадии!
   Следующие полторы минуты были проведены в напряженном ожидании. Однако... ничего не произошло. О том, что нейросеть приняла мою команду к исполнению, говорил лишь тихо пиликнувший звуковой сигнал, да появившийся в левом верхнем углу стандартного интерфейса таймер, который я, немного, подумав, скрыл до лучших времен. Больно уж грустные мысли вызывало трехзначное число, обозначающее количество суток...
   Ладно, с первой и главной проблемой разобрались. Надеюсь, импланты вырастут раньше, чем сеть коротнет от неполадок...
   Осталось решить гораздо более приятное, хоть и несколько хлопотное затруднение. Где там мои трофеи?
   Бросив взгляд на небольшую кучку сваленных кое-как плодов мародерки, я довольно потер руки. Посмотрим, что у нас есть...
   Богато украшенный именной бластер неизвестной модели сразу же был отложен в сторону - нужно будет отдать Лиру. Туда же отправился снятый с пикара наручный ИскИн армейской модели. Вроде все... Свой "Коготь" Карисса забрала еще перед тем, как мы отправились на встречу с капитаном.
   Бандит, как выяснилось после недолгих поисков в инфосети, знал толк в оружии. Кинетик, доставшийся мне в наследство, оказался весьма неплохой и достаточно редкой в этих краях поделкой известной марг-атарской оружейной корпорации "Казад". Достаточно новая модель, попавшая на рынок меньше пяти лет назад. Даже странно что владелец столь недешевой игрушки, требующей для своего полноценного использования наличия как минимум легкого бронескафа и третьего уровня "Кинетики"* решил подзаработать банальным разбоем. Хотя... За оружием когда-то явно тщательно ухаживали, но за последнее время кинетик никто даже не чистил по нормальному. Похоже "Длань Аллира" - а именно такое пафосное название и носила модель, просто-напросто сняли с трупа предыдущего владельца. Не зря говорят, что история имеет свойство повторяться.
   Скептически взглянув на, и без того уже не блещущий чистотой, пол, я решил воздержаться от плевков через плечо, вместо этого постучав по отделанному под дерево пластику подлокотника.
   Пожалуй, кинетик я оставлю себе. Судя по информации из сети, "Длань", при должной настройке и наличии нужных боеприпасов, должна быть ограниченно эффективна даже против скафов тяжелого класса. То, что кошка умудрилась выжить, похоже, можно объяснить лишь ошибкой нападавшего, даже не удосужившегося переключить винтовку в режим поражения бронецелей. Есть она не просит, так что пусть лежит до тех пор, как у меня появится достаточно лишних денег, чтобы купить ту же "Кинетику" уровня эдак до четвертого. Машинка хорошая, но уж больно избыточная для меня на данный момент.
   Солдатский "С-сарт", носимый разбойником в качестве вспомогательного оружия, и простенький модуль коммуникации, брат-близнец висящего у меня на запястье - на продажу. А вот аж семь штук различных чипов, выполняющих роль наличности - это уже интересно...
   Небольшие разноцветные куски высокотехнологичного металла имели перед завязанным на нейросеть банковским счетом ровно два преимущества. Во-первых, они всегда были под рукой. Во-вторых, они обеспечивали полную анонимность. Все остальное проходило по графе недостатков. Но, с учетом того, что более-менее законными во Фронтире были процентов сорок сделок, даже этих двух достоинств хватило, чтобы обеспечить им бешеную популярность во Фронтире. Мало кому хотелось вернуться в Содружество и внезапно обнаружить, что у СБ возникло к некоему разумному очень много вопросов, связанных с его деятельностью на территории "Вольных Систем".
   Сами банковские чипы бывали двух видов. Пластины фиксированного номинала, несмотря на явное сходство с привычными мне кредитными картами, по сути, исполняли роль купюр. Отличить их можно было по яркой расцветке, обозначающей количество лежащих на ней кредитов. За превращение виртуальной денежной массы в разноцветный металл банк брал пять процентов от суммы. Дальше с ними можно было делать все что угодно - передавать в целом виде, переводить средства обратно на счет... да хоть использовать в качестве обоев, ростовщиков это не волновало. Ограничение было только одно - пополнить "одноразовую" пластину было невозможно. Только покупать новую. Именно такие банковские чипы и составляли девяносто девять процентов ходящей во Фронтире "наличности".
   Оставшийся процент приходился на невзрачные серые пластинки, не имеющие ограничений по количеству находящейся на них валюты. Тот же банковский счет, только автономный и "на предъявителя". Невероятно полезная штука. И столь же невероятно дорогая. Цены на такие чипы, даже пустые, начинались от ста тысяч кредитов.
   Все семь попавших мне в руки пластин принадлежали к первому типу. Оценив на глаз попавшую мне в руки сумму, я пораженно присвистнул. А ведь не бедствовал нетоварищ бандит, явно не бедствовал... Судя по количеству наличности Лак`раст и ее спутник были далеко не первыми, кого боевая пара ограбила вчера. Тридцать штук, считай, три моих зарплаты! И это притом, что я, в принципе, не бедствовал и даже успел скопить на счету около двадцати пяти тысяч, тратиться-то было особо не на что... Кого же эти отморозки отправили к Древним? Впрочем, это явно не мои проблемы.
   Тяжело вздохнув, я прикрыл глаза, сверяясь с часами. С того момента как я ввалился в жилой модуль прошло меньше двадцати минут. Заснуть я не смогу еще часов шесть минимум... Нужно будет, кстати, потом залечь в медкапсулу на часок - ударные дозы химии не самым положительным образом сказываются на здоровье.
   Итак, у меня есть шесть часов, которые нужно чем-то занять. А значит...
   Я прикрыл глаза, выводя на виртуальный экран схему проекта "Кормонд". Идея, пришедшая мне в голову несколько часов назад, была неплоха... Но осуществима ли? Вот это и было нужно проверить. О том, что ее еще предстоит продавить через капитана, я старался не вспоминать.
   ***
   - Твою... же... медь! - с чувством произнес я, с трудом выкарабкиваясь из-за панели управления. Четырнадцать часов в режиме полуавтоматического управления бывшим достаточно убогим даже во времена своей молодости, и устаревшим с той поры на сотню лет комплексом малых ремонтных дронов - врагу не пожелаешь. Черт, найти бы того идиота, который конструировал ложемент, и... заставить пролежать в нем хотя бы половину этого времени! Ему бы пыточные приспособления проектировать, инквизиторы с руками оторвут!
   С другой стороны, конструктор вряд ли мог подумать, что кому-то может потребоваться использовать его детище больше пары часов - привести в порядок поврежденный дрон, слегка подлатать обшивку... Что еще может понадобиться конвойному кораблю в походе? И уж точно он не рассчитывал, что какому-то оригиналу придет в голову проводить с помощью нещадно урезанного по функционалу в угоду простоте и дешевизне комплекса полную диагностику всех систем корабля. Вот только за неимением гербовой, приходится пользоваться туалетной...
   К чести специалистов верфи, приводивших корабль в порядок, эсминец был практически полностью готов к походу. Не смотря на все старания, я так и не смог найти ни одной серьезной неполадки, способной значительно повлиять на боеспособность бывшего "конвойника". Что же касается более чем сотни различных мелких недоработок и недоделок, то, глядя на сохранившийся в логах портового ИскИна отчет о состоянии многострадального "Криста" на момент прибытия на станцию... В общем мои бывшие коллеги и так совершили практически чудо. За кругленькую сумму, разумеется, но, тем не менее, снимаю шляпу.
   Получить разрешение на осмотр корабля оказалось гораздо легче, чем я думал. Невыспавшийся, а потому злой кот в ответ на мой вопрос лишь ехидно ухмыльнулся и заявил, что поскольку свалившийся ему на голову смесок официально является старшим бортмехаником, то это не просто можно, это нужно сделать! Причем еще вчера. А ни к чему не обязывающий осмотр внезапно превратился в "полную проверку всех систем". По итогам же последней... Скорее всего меня все исправлять и заставят. Хотя "сотня неисправностей" больше звучит страшно. День, ну, с учетом убогости доставшегося мне оборудования, два - и эсминец будет окончательно готов к "андоку"*.
   В очередной раз помянув тихим, ласковым словом неизвестную сволочь и непроизвольно скривившись - четырнадцать часов работы, считай, в ручном режиме не прошли даром, в затылок будто вбили добрый десяток хороших, качественных таких гвоздей-"двухсоток", я медленно поковылял в сторону зеленой метки, обозначающей капитана корабля. Удобная все-таки штука - встроенный в голову навигатор...
   * "Андок" - сленговый термин EvE Online, означающий, как не слишком трудно догадаться, процесс покидания кораблем станции.
   - Ну и каков твой вердикт? - с интересом спросил явно посвежевший кот, встретивший меня в кают-компании.
   - Лучше, чем я думал, - хрипло признался я, пройдя мимо с удобством разместившегося на небольшом диванчике Лира, - Реакторный подшаманить, и часть пусковых установок откалибровать - и можно лететь.
   Черт, да где же этот клятый синтезатор?! Ага...
   На следующие несколько секунд я отключился от реальности, копаясь в настройках нехитрого аппарата. Наградой мне стал небольшой одноразовый стакан, наполненный густой сладковатой жидкостью синего цвета со слабым тонизирующим эффектом. Та еще гадость если честно, но жажду утоляет отменно...
   Дождавшись, пока в небольшом углублении материализуются еще две емкости с тем же содержимым и толстый красный прямоугольник некоего "пищевого брикета номер 3" - ну не разносолов же от флотского синтезатора ожидать, я подхватил поднос и без церемоний плюхнулся рядом с капитаном.
   - А теперь о плохом, - прервал я затянувшуюся паузу, залпом осушая первый стакан, - Сомневаюсь, что сообщу вам что-то новое, но, несмотря на практически полную исправность систем, реальная боеспособность "Криста" сейчас болтается в районе нуля. Из тридцати штатных средних дронов в наличии только девятнадцать, причем шесть из них можно смело списывать в безвозвратные потери. Из оставшихся, теоретически, можно собрать десяток исправных, и то - за результат не поручусь. Абордажная группа отсутствует, как и средства доставки. Пусковые ракет в порядке, но... ракетная атака без предварительного подавления ПРО цели - это не про "Кормонды". По крайней мере не против сколько-нибудь серьезных противников. Ну а главное... для управления всем этим нужен полноценный экипаж. Если вас интересует мое мнение, соваться сейчас в галларскую зону ответственности - самоубийство.
   - А вот это уже не твое дело, малек, - неожиданно жестко произнес Залтек, зло шевельнув короткими вибриссами, - с "индусом" мы справимся, от патруля - уйдем.
   - А абордажная группа? - возразил я, - Ладно, дроидов можно купить, штурмбот тоже - были бы деньги, но где взять "поводыря"?
   - Видишь другой выход? - сощурился Лир.
   - Другой выход есть даже если вас сожрали, - пожал плечами я, - в этом секторе Фронтира постоянно гремят бои. Места всех наиболее крупных битв можно найти в сети.
   - Предлагаешь нам переквалифицироваться в "мусорщиков"? - хохотнул капитан, - Малек, думаешь что один такой умный? Везде, где можно было работать без особого риска для жизни, давным-давно нет ничего ценного. Для того же, чтобы отыскать еще не расхищенные места битв, где можно поиметь что-то без девяностопроцентного риска пополнить своим кораблем коллекцию разбитых корпусов нужно либо иметь очень хорошие знакомства в архивариуме ВКФ, либо быть крайне опытным и удачливым сукиным сыном! Так что поверь моему опыту - гораздо безопаснее и выгоднее шариться по галларедской зоне.
   - Альгаро-кьяурский конфликт? - пожал я плечами.
   Залтек, успевший реквизировать один из стаканов, поперхнулся жидкостью и крайне выразительно покрутил пальцем у мохнатого виска.
   - Запомни, малек, если хочешь жить - никогда не приближайся к альгарским кораблям, если на сто процентов не уверен, что вести огонь они не смогут даже по воле Древних... Если с одинокой посудиной еще могут быть какие-то варианты, то соваться на поле боя... Лучше сразу залезть в реактор.
   - Опаснее, чем втроем идти к Галлар? - недоверчиво поднял бровь я, - С учетом опыта работ по ремонту и демонтажу...
   Красноречивый жест капитана прервал меня на полуслове. Почти минуту кот сидел с закрытыми глазами. На его лице медленно расплывалась широкая ухмылка.
   - Вчетвером, - весело прорычал он, вдребезги разрушая мои планы, - У нас появился штурмтехник.
   ***
   Следующие тридцать пять часов слились для меня в один бесконечный аврал. Двенадцать часов в обнимку с ремонтным комплексом, спешно латая замеченные ранее неисправности, час в медкапсуле, снова к комплексу - на этот раз уже на шестнадцать часов, повторное посещение медицинского отсека, призванное хотя бы частично заменить сон, беглая проверка явно бывших в употреблении боевых дронов, привезенных низкорослым торговцем. Перепроверка - больно уж мне не понравились хитрые черные глаза-бусинки сильно смахивающего на крыса разумного. Не зря, как выяснилось, перепроверял - сразу у четырех "беспилотных пустотных платформ" при глубокой диагностике обнаружились серьезные неполадки на аппаратном уровне, еще у двух, внешне выглядящих почти как новые, был банально "сбит" датчик износа. От красочного полета до ближайшей стены незадачливого "грызуна" спасла Карисса, вовремя перехватившая впавшего в состояние берсерка капитана.
   После получасового торга скрипящий зубами от злости крыс, из которого буквально выбили... эм-м... в переносном смысле, пятнадцатипроцентную скидку, все-таки доставил более-менее нормальных дронов. Еще через пятнадцать минут свое место в ангаре эсминца занял обшарпаный штурмбот, судя по внешнему виду, помнящий еще Предтеч. Для завершения образа прошедшего сотни битв ветерана не хватало разве что ржавчины.
   Скептически оглядев густо покрытый вмятинами корпус музейного экспоната, я вопросительно взглянул на Лира. Ничуть не смутившийся капитан пожал плечами, и просто назвал среднюю цену нового абордажного носителя.
   Тяжело вздохнув, я активировал допотопный бортовой компьютер и запустил отыскавшийся в памяти тест систем. К моему удивлению, все оказалось не так плохо, как можно было бы подумать, исходя из внешнего вида. Ресурс основных модулей оказался выбит меньше чем наполовину. По сути дела старичок требовал только смены немногочисленных расходников, да, в идеале, модернизации аккумуляторного блока. Причем последнее было не слишком срочным, и вполне могло подождать пару рейдов.
   И снова к комплексу на пять часов - несмотря на достаточно неплохое состояние покупок, кое-что поправить нужно было и там. Да и на эсминце оставалось немало работы...
   В итоге, к моменту прибытия нового члена экипажа я был усталый, злой до чертиков и готовый убивать. Не помог даже третий визит к медкапсуле - организм отчаянно сигнализировал, что медикаментозный суррогат нормального сна - это совсем не то, что нужно вымотанному постоянной полусинхронизацией с ремботами мозгу, да и вообще, так и с катушек съехать недолго.
   Так что, когда капитан, громко выматерившись, схватился за рукоять висящего на поясе бластера, я, не раздумывая, последовал его примеру. И только отключив электронный предохранитель "Когтя" додумался взглянуть на причину столь странной реакции Залтека.
   Увиденное мною весьма напоминало галлюцинацию, порожденную переутомившимся разумом. На трапе, ничуть не смущенная столь негостеприимным приемом, стояла... ящерица. Затянутая в инженерный скафандр флота Федерации с затертыми знаками различия молодая галларка... или галларедка, черт его знает.
   За все время, что я прожил на Жалте, я видел злейших врагов Империи Кьяур всего два раза. Первым был достопамятный Риссан. Не знаю, с какими целями он снабдил непонятного дикаря десятком килограмм высококачественной лапши на ушах, и что на самом деле было ему от меня нужно, но... Все равно я ему благодарен. А что? Благодаря ему, у меня появились очень редкие и высококачественные базы, без которых подняться выше уборщика в ближайшие десятилетия мне не светило. Конечно, здесь сошлось сразу несколько факторов, но тем не менее, без выделенных хитро...мудрым разумным денег мне бы ничего не светило. А уж за то, что сей благодетель так вовремя умудрился откинуть когти, разом списав все мои долги, я и вовсе готов ему в ноги поклониться!
   Вторая встреча произошла спустя полтора месяца после того, как я устроился на верфь. Высокий и тощий как жердь крокодилообразный, крайне неуютно чувствующий себя на станции, появился в сердце кьяурского "Космического Братства" по обстоятельствам, от него не зависящим - полетевшая к Предтечам энергетическая установка просто не оставила контрабандисту иного выбора. Все четырнадцать часов, которые шел ремонт, он предпочел просидеть в рубке своего небольшого "торгаша", после чего, едва отойдя от станции на минимально безопасное расстояние, исчез в черной вспышке варп-прыжка.
   С любопытством осмотревшись, гостья остановила свой взгляд на капитане.
   - Ресс Лир? - в отличие от Хашшисса, в ее голосе практически не прослеживалось акцента.
   Залтек кивнул, впрочем, не торопясь убирать руку от оружия.
   - Ниала Шакли, инженер штурм-группы, специализация - управление дронами поля боя, взлом и подавление оборонительных систем до четвертого класса включительно, - отрекомендовалась галларка, - Сержант космической пехоты ВКФ Федерации Галларед, покинула службу три года назад, основание - статья три три восемь дробь два. Я связывалась с вами около полутора суток назад.
   - Дезертирство, совершенное по предварительному сговору группой лиц? - прищурился харрос, уже другими глазами глядя на замершую на трапе стройную фигурку.
   - Угон десантного носителя как отягчающее, - невозмутимо кивнула Ниала, - Долгая и скучная история.
   - Хм-м... - задумчиво протянул капитан, что-то решая для себя, - Ник, ты говорил, что еще не все успел доделать...
   Намек был предельно прозрачным. Кинув последний взгляд на необычную гостью, я кивнул и, вернув "Коготь" на пояс, направился к ремонтному комплексу. Что ж, если Залтек хочет поговорить с будущим членом команды наедине, то зачем ему мешать?
   Честно говоря, галларедка меня заинтересовала. Даже если отбросить обстоятельства, приведшие ее на борт пиратского эсминца кьяурцев... Не смотря на скаф, было видно, что Шакли заметно отличается от своих сородичей, виденных мной ранее . Если с того же Риссана, казалось, срисовывали аргониан из знаменитых "Древних Свитков"*, то бывший сержант была гораздо ближе к человеческим расам. Перепутать ее с человеком не позволяла черная, с тонким золотым узором, чешуя, хвост и растущие на голове небольшие костяные наросты, но... все вышеперечисленное, как ни странно, ничуть не портило девушку, скорее добавляя ей своеобразного очарования. Бр-р! Я не зоофил, не зоофил...
   Хотя, если подумать, это скорее можно классифицировать как ксенофилию, а это уже совсем... Черт! Похоже, придется покупать полноценную "Медицину". Полгода воздержания начинают сказываться на восприятии. Надеюсь, медкапсулу можно настроить так, чтобы приглушить гормоны, иначе... придется лезть на стенку, или следовать старым армейским анекдотам.
   *Имеется в виду одна из зверорас серии игр "The Elder Scrolls", человекоподобные ящеры.
   ***
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  


Популярное на LitNet.com В.Кретов "Легенда 3, Легион"(ЛитРПГ) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) В.Бец "Забирая жизни"(Постапокалипсис) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) В.Кретов "Легенда 2, Инферно"(ЛитРПГ) А.Лерой "Птица счастья завтрашнего дня"(Киберпанк) А.Минаева "Академия Алой короны. Обучение"(Боевое фэнтези) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) А.Верт "Пекло 2"(Боевая фантастика) Э.Дешо "Син, Кулак и Другие"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"