Воронков Николай: другие произведения.

Младший бог (общий файл)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.29*99  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Вторая книга о Линке. Всем хочется сил и знаний побольше. А если твоя сила уже огромна? А знания в тебя вкладывают, не спрашивая разрешения? А ты маг и осознаёшь, что становишься опасным для окружающих? А ещё некоторые грозятся, что сделают тебя бессмертным и ответственным за целую галактику. Приходится выбирать - остаться простым человеком или ... Общий файл от 7.03.10 Книга издана 27.09.10


   Наёмник
  
   Линк
   Целый месяц я наслаждался жизнью, бездельем и полной свободой. Ряса жреца служила превосходной маскировкой. Я спокойно ходил, где хотел, мне щедро подавали. Когда подаяний было мало, доставал немножко денег из заначки, закупал продукты и снова уходил в леса и поля. Тяга к земле вернулась с такой силой, что я просто не мог находиться среди людей и домов. Но и тяга проявляла себя довольно интересно. Теперь меня устраивал далеко не каждый кусок земли. Подчиняясь нестерпимому желанию, бывало, по несколько дней бродил по самым глухим уголкам, как будто выискивая что-то определённоё. То ли какие-то источники энергии, то ли землю с определёнными свойствами. Своим зрением я ничего особенного не видел, но организм знал лучше, что ему надо. Найдя нужное место, раздевался, обнимал землю и затихал. В некоторых местах был всего по часу, а в одном, ничем не примечательном, целых три дня. Однажды место оказалось посреди болота, и я там провёл сутки по шею в воде. Вылез весь опухший от укусов комаров и пиявок. Самое обидное, но никаких изменений в себе я не замечал. Физически чувствовал себя великолепно, но магией пользоваться по-прежнему не мог - не было силы. Надежда, что я накапливаю силы, которые даёт земля, тоже не оправдалась. Сколько не пыжился, но даже самый маленький камешек не желал меня слушаться, не говоря уж о склонах холмов. Может, снова нужна ярость? Но на кого же мне злиться посреди леса - на себя самого? Постепенно я успокаивался. Сначала проверял свои силы каждый день, потом через день, а через месяц и вовсе перестал заниматься мазохизмом. Ну нету у меня теперь магических сил, нету. Жил же как-то раньше без них. Обидно конечно, столько знаний внутри и вокруг, а никуда их использовать не получится. Остаётся заниматься теорией. Чтобы как-то себя занять, начал выдумывать всякие необычные заклинания. Типа скрестить змею с ежом, сделать этот гибрид прыгучим и добавить внутрь огнемёт, и... и... И чем сложнее получалось заклинание, тем большее удовольствие получал от его запоминания, представления его возможных последствий. Очень много идей получал от исследования кулона короля. Вот где работал гений! Мне до него как ...
   Но землёй я уже насытился и меня такое времяпровождение начало тяготить. Пора возвращаться к людям. Следы я не очень старательно, но замёл. Искать меня вроде бы некому. И никому я ничем не обязан.
   За месяц гуляния и лежания голым в лесах и полях загорел до черноты. В очередной раз брея голову, внимательно осмотрел в зеркале не только на свою лысину, но и вообще лицо. Странное впечатление. Кожа буквально впитывала каждый лучик солнца, и перед собой я теперь видел ещё не негра, но уже загоревшего до черноты южанина. Блёсток не стало меньше, но на тёмной коже они почти не выделялись. Волосы начали постепенно темнеть. А вот глаза по прежнему отливали золотом и возвращаться к исконному цвету не желали. Неужели это навсегда? Снова надев очки, усмехнулся - очки-то круглые, и видуха, как у шпика в старых фильмах. Но здесь такой вид был в порядке вещей. О модельных формах никто даже не задумывался. И носили подобные очки, в основном, слепые с обезображенным лицом или люди с болезнями глаз. И если я появлюсь среди людей в таком виде, то никого этим не удивлю. Необычно, да. Но на дорогах и в тавернах встречал таких людей, что я, по сравнению с ними - Аполлон.
   Осталось выбрать себе род занятий и придумать легенду. Одна и та же проблема на новом месте. Мои технические знания здесь не нужны. Здесь просто нет таких технологий. Магией теперь заниматься можно, но не получится - для неё у меня нет сил. Идти учителем - хорош учитель, который может только языком трепать. Что я ещё умею? А больше и ничего, кроме мордобития и порубания себе подобных. Смешно. Знания, на получение которых я потратил многие годы, оказались бесполезными. Сейчас я могу использовать только собственную силу и ловкость. Придётся подаваться в наёмники.
   У королевства Астланд, где я сейчас находился, была своя специфика. Королевство было вполне заштатным феодальным государством, пока лет тридцать назад здесь не нашли богатые месторождения золота, серебра и меди (это мне Лара в своё время рассказывала). А после этого началось! Одни аристократы стремительно богатели, другие также стремительно взращивали зависть. Король получал свою долю с месторождений, копил силы и потихонечку старался взять всё под свой контроль. Резко возросла торговля. И на фоне всех этих разборок, снующих туда - сюда караванов с золотом, в королевстве возникло почти сословие наёмников. Нет, наёмники были и раньше, и готовы были за деньги идти куда угодно и убивать кого угодно, не вдаваясь в идейные обоснования и не испытывая мук совести. Но СОСЛОВИЕ наёмников напоминало наши ЧОПы девяностых. Уже не солдаты, но ещё не бандиты. Или наоборот - уже не бандиты, но ещё не солдаты. Действовали они отрядами. При приёме спрашивали только имя, сами давали кличку. После этого было только два требования - беспрекословное подчинение командиру и соблюдение условий контракта с заказчиком. Нарушения устранялись быстро. При легком проступке могли просто выгнать из отряда, ну а при серьёзном... Вот в этой толпе вооружённых людей я и решил затеряться и начать новый этап своей жизни. Подарив ослика первому встреченному крестьянину, купил новую дорожную одежду, коня, накрутил на голову нечто вроде чалмы и отправился прямым ходом в столицу - Венас. Там, по слухам, в пригороде в таверне "Пять подков" был один из сборных пунктов наёмников. Дорога прошла без приключений. Ехал я один, одежда простая, конь тоже ничем не выделялся. Было несколько мелких пьяных драк, но они меня только развлекли.
   Таверна, к моему удивлению, оказалась весьма солидным заведением. Просторный чистый общий зал, комнаты для приватных переговоров, почти половина номеров для проживания свободны. Устроившись и прожив несколько дней, понял и причину спокойной уверенности хозяина таверны. Здесь собиралась, в основном, только верхушка наёмников. Новости обсудить, с заказчиками договориться. А поскольку все были людьми очень серьёзными, со своим сопровождением, то любые проявления буйства со стороны случайных посетителей пресекались весьма жёстко. Приглядывались к новичкам, которых здесь всегда было не меньше десятка. Если кто-то привлекал внимание, то выводили во двор и устраивали тренировочные бои. Если новичок выдерживал, то начинались уже более предметные разговоры.
   Я пока никуда не лез, стараясь разобраться в окружении. Сидел тихонечко в уголочке, попивал вино, в разговоры старался не встревать. На меня косились, но первые дни не трогали. Черные очки слепого, парные мечи. Сочетание необычное. А учитывая моё молчаливое сидение, и вовсе подозрительное - если ни с кем не встречается - может шпик? Разборка стала вопросом времени. На пятый вечер, когда я опять сидел в уголочке, из-за одного из столов поднялся настоящий "годзила", подошел ко мне и достаточно громко, чтобы слышали окружающие, прогремел:
   -Поговорим?
   Я молча указал на скамейку. Годзила по-хозяйски уселся и начал сверлить меня тяжёлым взглядом.
   -На тебя, ЛЫСЫЙ, уже начали пальцами показывать. Сидишь тут, тихушничаешь, чужие разговоры слушаешь. Тебе чо здесь надо?!
   -Так живу я здесь - скромно признался я.
   -Живи где хочешь, а чужие разговоры неча слушать. Пожрал, вот и уматывай к себе в комнату! Не нервируй серьёзных людей!
   Я бросил взгляд по сторонам. За всеми соседними столами головы посетителей были повёрнуты в нашу сторону. Ну что ж, попробуем произвести впечатление.
   -Я слушаюсь только себя. Ну, и иногда командира - уже открыто усмехнулся я.
   -Сейчас Я для тебя стану командиром! - тоже усмехнулся здоровяк и, с удивительной для его комплекции скоростью, постарался банально врезать мне в лоб. Как всё предсказуемо! Я немного уклонился и ткнул в парочку нехороших точек. Боевой запал здоровяка сразу пропал. Пока он пытался прийти в себя от болевого шока, прочитал ему нотацию. В самых вежливых и корректных, по местным понятиям, выражениях объяснил, что нехорошо обижать маленьких, которые тихонько сидят в уголочке. А напоследок, когда мужик уже отдышался, достаточно громко, чтобы слышали за соседними столами, добавил:
   -А особо нервным передай, что я приезжий и присматриваю себе работу в хорошем отряде. В, действительно, хорошем отряде.
   После небольшой паузы примирительно протянул руку.
   -Линк.
   Здоровяк немного подумал, но затем пожал мою руку.
   -Ромус - представился он.
   Потом выпили мировую, и инцидент был исчерпан. Разговоры за столами возобновились. А ещё через часок снова подошёл Ромус и, на этот раз вежливо, пригласил к своему столу для разговора. За столом сидело ещё трое. Ромус нас представил, немного выпили. Потом начались прощупывающие разговоры. Я особо не таился, но и не рассказывал всё подряд. Рассказал легенду Лиона, добавил, что теперь путешествую и подрабатываю при случае охраной. Эту историю слушали вполуха, не особо-то и веря. Больше мужиков интересовало моё зрение и умение владеть оружием. Тут я заверил, что со зрением у меня всё в порядке, просто на свету начинают болеть глаза (вспомнил Штирлица). А что касается мечей - можно выйти во двор и проверить. Тут они одновременно усмехнулись.
   -Лучше чем руками или также же?
   С этой точки зрения я на себя ещё не смотрел.
   -Наверное, не хуже.
   -Тогда вполне достаточно. Успокоить Ромуса несколькими тычками - уже многое говорит о тебе - мужики заулыбались, не исключая и Ромуса.
   Затем старший, Аттил, начал рассказывать и о себе. Как я и предположил, они были из одного отряда, а Аттил - командиром. Репутация у отряда, по его словам, была хорошая, пока три дня назад они не попали в засаду. Трое сразу погибли от стрел, ещё трое - в бою. И вместо привычного десятка осталась эта четвёрка. По неписанным местным правилам отряд должен насчитывать пять-десять человек. Бывали отряды и до сотни. И приглашали их на задание тоже в полном составе. А вот четвёрка считалась просто группой и их уже могли нанимать поодиночке. Для наёмников, привыкших к уважению и действиям в команде, такое считалось не то, чтобы позорным, но уже неприятным. Поэтому они и обратили внимание на меня. Я не выпендривался, они тоже не давили и мы быстренько договорились. За одну долю добычи (или оплаты) я обязался беспрекословно выполнять приказы Аттила и вливаться в отряд по первому зову. Когда официальная часть закончилась, все немного расслабились и решили это дело обмыть. Началась обычная мужская пьянка, но я старался не усердствовать, чтобы не сболтнуть лишнего. Наблюдая за мужиками, не мог отделаться от ощущения, что я их знаю. Потом дошло - это же вылитые "мушкетёры"! Аттил - Атос, спокойный, рассудительный. Ромус - Партос, такой же большой, любитель поесть, выпить и почесать кулаки. Дарвик - средних лет, немного жеманный. Чувствуется хороший боец, но глаза всё время косят за каждой юбкой - настоящий Арамис. Четвёртый - Сарк - молодой, лет двадцати пяти. Живчик, как будто шило в ж..., всё время порывается куда-то бежать и что-нибудь сделать. Это точно Д' Артаньян. От него, скорее всего, и больше всего проблем. Но, при всей разнице в характерах, выглядели они вполне сработанной командой. Как то я в неё впишусь?
   Через пару дней началась и моя новая работа. Примерно раз в неделю поступал заказ на сопровождение обоза. Ничего интересного и особенного. Едет обоз, рядом на лошадях едем мы. Я просматривал дорогу тройным зрением на несколько километров вперёд и ехал спокойно. Мужики же, после последней неудачи, наоборот, ехали постоянно настороже и очень злились на мой беспечный вид. Но после трёх удачных поездок немного расслабились.
   А во время четвёртой ходки на нас решили напасть. Я как раз ехал в дозоре и нападающих заметил заранее, за пару километров. Обычные грабители с большой дороги. Заметив, что я остановился, Аттил сразу подъехал ко мне.
   -В чём дело, Линк?
   -Впереди, в паре километров справа от дороги десяток бандитов. Кого-то ждут.
   -Откуда знаешь?
   -Ну, чувствую опасность.
   Аттил, молодец, не стал пока выяснять подробности. Оставив меня с обозом, позвал мушкетёров и бесшумно растворился с ними в лесу. Через час всё было кончено. Пользуясь моей наводкой, мушкетёры подобрались к засаде и всех вырезали. Нас они ждали или нет, никто разбираться не стал. Бандит в засаде у дороги - кровный враг наёмника при исполнении. Быстренько собрали трофеи и снова двинулись в путь. Купец был так впечатлён этой операцией, что тут же выдал Аттилу премию. А вечером мне устроили допрос с пристрастием. Я пытался отбиться, ссылаясь на свою излишнюю чувствительность к опасности, но Аттил резонно спросил:
   -До такой степени, что правильно указал численность засады до человека и с какой стороны дороги они спрятались?!
   -Я - то чем виноват?! Просто я такие засады нюхом чувствую и как - будто вижу.
   -И давно это у тебя? - недоверчиво спросил Аттил.
   -Да нет, не очень.
   -Да, чего только не бывает в жизни - задумчиво протянул Аттил - человек в очках слепца видит засаду за километр!
   Поверил он мне вряд ли, но теперь я всегда ехал впереди отряда. Слухи о наших удачных рейдах быстро разнеслись, и отряд стали приглашать для сопровождения особо ценных грузов или по опасным районам. Маленькие засады мы просто уничтожали, большие старательно обходили. Потерь теперь не было. Все были довольны. Мне такая жизнь тоже почти нравилась. Много новых знакомых, я освоил много новых наречий и мог объясниться почти в любой обстановке. Но ездить вот так всю жизнь?! Меня опять начало куда-то тянуть.
   А потом появился и очень важный наниматель. Мы как раз отмечали в "Пяти подковах" удачное завершение очередной поездки, когда к нашему столу подошёл очень скромно, но очень дорого одетый господин. Представившись доверенным лицом графа Линвуда, первым делом постарался убедиться, что мы действительно знаменитый отряд Аттила. Потом коротко рассказал, что графу нужны люди для сопровождения. Цена за это почти втрое превосходила обычную, и заставила нас удивлённо переглянуться. Атилл было задумался, но посланец выложил на стол внушительный мешочек с авансом и вопрос тут же решился. Сообщив, что мы должны явиться в замок графа через неделю, посланец тихо испарился.
   Несколько минут мы сидели молча. Я уже был немного в курсе о правилах обычной процедуры найма, обсуждения условий, примерных расценках. А тут бац - вы мне нужны, вот вам деньги, явиться через неделю. Что-то здесь нечисто. Халявный сыр бывает сами знаете где. До мушкетёров тоже стало доходить, что торопливая жадность сыграла с ними злую шутку. Но пятиться поздно. Неписанные правила наёмников требовали, что после заключения соглашения мы должны выполнить его условия, даже если всем придётся погибнуть. А, судя по полученной сумме, этот вариант становился весьма вероятным. Попойку мы продолжили уже далеко не так весело.
  
  
   Лара
  
   Начальница вызвала к трём часам. Особых грехов за собой я не чувствовала, так что явилась вовремя и ждала достаточно спокойно. В приёмной, кроме меня, сидели ещё четыре молодых девушки. В ожидании приёма внимательно их оглядела и сильно позавидовала. Молодые, хорошенькие, явно сёстры. От семи до двадцати пяти лет. Счастливые глаза, открытые улыбки. Вот у них - то точно проблем с выбором женихов не будет - невольно подумала я. Вон какие зубки аккуратные, ровные. А что, собственно, эти девушки в приёмной начальницы Тайной стражи делают? Сюда ведь, кроме Ларг, никого не допускают. Уже более внимательно и пристально стала их разглядывать. Внешне ничего особенного. Единственное, что бросалось в глаза - у всех кулоны с одинаковым гербом. Какие-то лапки и красный крест с полумесяцем. Что-то смутно знакомое. Но додумать мне не дали. Меня вызвали, но в кабинет мы вошли вместе с девчонками. Леди Лилиара встретила нас радушно, но рассадила друг напротив друга.
   -Познакомься, Лара. Это Лия, Настя, Грэт, Ия. Это наше пополнение - Вики. Девочкам удалось вырваться из Вении. Да они и сами тебе сейчас всё расскажут.
   Рассказывать начала старшая - Лия. Несколько первых минут я была в шоке и почти не слушала - эти симпатичные девчонки - Вики? Но ни одной характерной для нас черты, как ни вглядывалась, обнаружить не смогла. Обычные человеческие девчонки. Аккуратный овал лица, ровные зубы, приятый контур челюсти. Они что - дефектные? Но постепенно до меня стал доходить смысл рассказа Лии. Родились, росли, облава, преследование. Тут придраться не к чему, ситуация давно известная и почти стандартная. А вот дальше начались сказки. Чудесное спасение Ии, неожиданная доброта проезжающего мага, изменение внешности, легкая поездка до империи. И чем больше Лия рассказывала, тем больше у меня появлялось вопросов. Я уже давно отвыкла верить в беспричинную доброту к Ларгам, тем более со стороны мужчин - магов. А тут раз - и "обязан Ларгам". И это говорит маг из Гиспы?! Где мы и где Гиспа! Но все девчонки в течении рассказа только согласно кивали головами - всё правильно. Даже маленькая Ия! Явно какой-то сговор. Удивлённая таким единодушием, повнимательнее пригляделась к Ие. Маленький ангелочек. Чистенькая, курчавая, в красивом платьице и великолепной куклой в руках. А вот такой куклы у неё точно не должно быть! Беглянка, убежавшая от смерти в домашнем тряпье, играет с куклой, подобной которой я не видела даже у дочек императора! А вот за эту ниточку и потянем. Дождавшись окончания рассказа, посочувствовала, повздыхала. А потом наклонилась к Ие и, похвалив её красивейшую куклу, удивлённо спросила:
   -А где же ты получила такую куклу, Ия?
   И ребёнок, чистая душа, сразу всё и выложил.
   -А эту куклу мне подарил дядя Линк! У меня ещё три таких куклы есть! Их зовут Барби, Маша, Снуки и Лили.
   -Какой дядя Линк?
   -Который меня в лесу нашёл. А чтобы я не плакала, сделал мне этих кукол. А потом сделал нам маленькие зубки, красивые платья и вот эти кулоны - Ия гордо показала мне кулон с гербом.
   У меня как-то некстати перехватило дыхание. Медленно распрямившись, посмотрела на сестёр. Трое старших стремительно краснели и сидели, не поднимая глаз. Я оглянулась на Лилиару, но та только довольно улыбалась, как будто для неё этот обман не был новостью.
   -Девочки, мы не собираемся вас ругать. Просто расскажите, как было на самом деле.
   Лия, всё так же, не поднимая глаз, повторила рассказ, но теперь вместо магистра Дэнио постоянно звучало имя Линка.
   -А что же вы сразу не рассказали правду? Вас это никоим образом не очерняет!
   Лия подняла, наконец, голову и тихо произнесла:
   -Лэр Линк перед уходом к храму приказал, что если он не вернётся, нигде в разговорах не упоминать его имя. Он не стал объяснять причину, но это был его приказ. Мы ждали неделю, но он не вернулся - и снова склонила голову.
   Мне самой уже нужен был нашатырь из-за постоянно упоминаемого имени Линка, но, оглянувшись на леди Лилиару, неожиданно взбодрилась. Та по-прежнему спокойно улыбалась. Заметив мой взгляд, Лилиара тоже вступила в разговор.
   -Можете себя не корить, девочки. Вы всё сделали правильно. Тем более, что очень может быть, что лэр Линк не погиб.
   -Правда?! - почти одновременно с девчонками воскликнула я.
   -Правда, правда. Пока ничего точно сказать не могу, но до нас уже доходят слухи, что неведомый герой победил чёрный туман. Теперь на месте храма - поле страшного боя, но тумана больше нет. О судьбе Линка мы ничего не знаем, но надеемся, что он жив.
   Надо было видеть девчонок. Горделиво выпрямившись, они синхронно положили руки на свои кулоны и переглянулись. Я и Лилиара с улыбкой наблюдали за ними. Но начальница не стала затягивать встречу.
   -Ну, ладно, девочки, спасибо вам за рассказ. Идите, нам с леди Ларой надо ещё поговорить.
   Сестрёнки церемонно поклонились и цепочкой вышли. Леди Лилиара проводила их довольным взглядом.
   -Хорошее пополнение! Надо только подучить. А учитывая их особенности, то просто великолепное. У меня уже столько планов на них... - она мечтательно вздохнула. Потом перешла на серьёзный тон.
   -Я тебе коротенько расскажу обстановку, вопросы задашь потом. После Монолита, когда Линк пропал, я дала приказ немедленно сообщать мне о всех необычных событиях, происходящих в том районе. Через полгода появились сообщения о новой дороге, проложенной через горы неизвестно кем. Сейчас, кстати, её очень активно используют. Очень удобная в военном отношении. Потом появились сообщения о новом гениальном целителе из Акана, буквально творящем чудеса. Я сразу отправила туда агентов-людей - здоровье поправить и обстановку разузнать. Они подтвердили, что это мужчина, зовут Линк, подходит под наше описание. Только вот где Линк умудрился получить такие знания? Местная целительница, леди Честер, дала ему много, но и она не умеет выращивать новые руки. Многие наши люди избавились от сложнейших болезней. Но как только они попытались просто намекнуть, что с такими способностями лучше работать в столице, Линк исчез. Просто выехал из города в степь и исчез. Очень в его духе. После этого целый год о нём не было слышно. А с пару месяцев назад появился и этот странный отряд из Гиспы. Странный тем, что в его составе не было ни одного дипломата. Мы, конечно, обмениваемся с Гиспой подарками, но это всегда лишь внешняя сторона. Всегда едет опытный дипломат для решения каких-то вопросов. А тут только привезли письма с уверениями в уважении и подарки. Их, конечно, проверили, всё чисто. У отряда явно была совершенно другая цель. А Линк ехал с ними как командир! Как его занесло в Гиспу?! А тут ещё Вики, да не простые, а переделанные. Я когда услышала их рассказ, что им за полчаса переделали зубы (четверым - за полчаса!), так внутри что-то звякнуло. Подобные чудеса я раньше даже представить не могла. Разве только наш Линк мог такое сделать. А дальше всё просто. Я тоже поговорила с Ией, и она мне всё рассказала, как и тебе.
   А тут начали приходить и вовсе невероятные донесения. Храм черного тумана разрушен. Кто там воевал, никто не знает, но храма больше нет. Судьба Линка была неизвестна. А потом и вообще начались сказки. На принцессу Рании Даринку было совершено нападение, но она спаслась. А во дворец явилась в сопровождении нескольких выживших, один из которых в самый ответственный момент снял с себя маску. Это оказался мужчина по имени Линк с белыми волосами, золотыми глазами, сверкающей кожей, в кольчуге и с мечом легендарного короля Инкара. Всё, как и указывалось в пророчествах. Естественно, перед ним все склонились. Потом он устроил "испытание правды". Его меч САМ убил главного заговорщика. За неделю заговор был полностью ликвидирован. А на коронации Линк отказался от трона, привел короля Франчика к присяге перед мечом правды и снова исчез.
   Очень похоже на выкрутасы Линка. Не знаю как ты, а я уже начинаю уставать от всех этих чудес. Мне бы что-нибудь попроще - заговор какой-нибудь, спецоперацию. Об этом не говорилось открыто, но в разное время мы отправляли несколько групп очень сильных магов, чтобы узнать секреты храма. Никто не вернулся. Вот и представь, какие теперь у Линка силы! Тебе надо будет съездить в Руманию и серьёзно разобраться, что же там правда, а что - просто слухи. Если это действительно Линк, то постарайся, как можно более ненавязчиво, пригласить его обратно в империю. Такому сильному магу лучше быть под нашей рукой. Работы для него - море. Только ОЧЕНЬ аккуратно. Ты его характер знаешь. Если бы он и у нас откопал что-нибудь похожее на "меч правды"... Через неделю в Руманию поедет большой отряд - посол с поздравлениями королю Франчику по поводу коронации, несколько магов из Академии поработать на месте храма. Ты поедешь вместе с ними. Официально, как наблюдатель от Тайной стражи. Но главная задача - убедиться, что это был действительно НАШ Линк. Дальше действуй по обстановке. Ты знаешь его лучше всех. Только не дави на него. Вопросы есть?
   Вопросов у меня не было. Был шок от всего услышанного. Я ведь тоже искала Линка. Про новую дорогу и его целительство я тоже знала, но даже не пыталась звать Линка, всё надеялась, что разобравшись в собственных проблемах, он вернётся. А потом он пропал окончательно. И я заставила себя похоронить свои надежды. А тут он опять объявился! Что же мне теперь делать? До глубокой ночи просидела тихонечко в беседке, пытаясь разобраться в своих чувствах.
   Следующая неделя прошла в суете. Знакомство с делами людей, которые поедут в посольстве. Хотя это и прикрытие, но раз уж я еду, то дело надо выполнять хорошо. Новое платье для приёма у короля. Да и куча всяческих мелочей, которые вдруг выясняются перед дорогой.
   Сама дорога прошла скучно. Отряд большой, дорога спокойная, да ещё целый месяц тряски. От скуки стала знакомиться с людьми, но быстро бросила. Солдаты - обычные, посол - умница, но страшный зануда, маги - только и разговоров, что о природе чёрного тумана, о способах его исследования и о том, что следует искать на месте бывшего храма. Интересно стало, только когда добрались, наконец, до храма.
   Но и здесь интерес быстро пропал. Место боя превратили в балаган. Недалеко от знаменитого шлагбаума на въезде в зону уже начали строить таверну для приезжих. Работала палатка по продаже сувениров - всяческих ржавых обломков. Наготове ждала парочка разбитных экскурсоводов, мечтающих рассказать и показать нам место знаменитого боя. Но место уже было обезображено многочисленными раскопами.
   -Ещё живые охотники за сокровищами грабят уже мёртвых охотников - невольно подумала я.
   Останки храма меня не впечатлили - к чему-то подобному я уже была готова. Да и видела раньше, что Линк может сотворить. Здесь, конечно, масштаб был гораздо больше, но ничего принципиально нового я для себя не увидела. Рассказ о бое был явно скорректирован с учётом последних событий в стране. По нему получалось, что Линку, в последний момент, пришел на помощь дух короля Инкара. Он же после победы передал ему свои доспехи и велел навести порядок в стране. Золотые глаза и белые волосы - тоже от него. Правда, на вопрос, откуда появился Линк, мне не ответили. Вернее, ответили, но очень туманно - "его послали боги, а прибыл он из очень дальних земель". Единственное, что я для себя выяснила - что здесь действительно был бой, и храма больше нет. Маги выпросили для себя один день поискать интересное, но видя их смурые лица следующим вечером, решила - находок у них - меньше, чем от чиха кошки.
   Лишь через три дня, по дороге в столицу, увидела первое реальное подтверждение дошедших до нас слухов. В глухом месте с краю дороги стоял небольшой монумент. На нем надпись, что здесь похоронены солдаты отряда принцессы Даринки, погибшие при нападении. Тела знати увезли хоронить в столицу, а простолюдин оставили здесь. Мрачноватое место, но уже реальный факт.
   В столице Румании приёма нам пришлось ждать почти неделю. Посол репетировал речь, пересчитывал подарки. Маги сразу отправились в местную Академию для обмена опытом. А я, переодевшись в простое платье, в самые лучшие места для сбора слухов - рынки и таверны. Но опять ничего нового не услышала. Почти слово в слово мне повторяли одну и ту же историю - пришел вместе с принцессой Даринкой, устроил суд над заговорщиками, короновал Франчика и ушёл в неизвестном направлении. Меня даже удивило, что история почти не меняется. У слухов есть свойство - чем больше их пересказывают, тем более невероятными они становятся. Здесь же такого не происходило. Надо будет поговорить на эту тему с нашими спецами. И лишь в одном месте я нашла небольшую зацепку - слух о том, что в ночь коронации Линк поменялся своей королевской одеждой со странствующим жрецом и на его ослике уехал из города. И даже направление было указано - на восток. А вот это уже вполне в духе Линка. Любит он простачком прикидываться. Во всяком случае, определилось возможное направление поисков (если это, конечно, и правда Линк). Внешность его никто не мог описать. Твердили только о золотых глазах и т.д.
   Оставшиеся до приёма дни строила хитрые планы - у кого бы и как узнать о настоящей внешности этого Линка. Но хитрить не пришлось. Когда мы вошли в зал и приблизились к королю, все взгляды оказались прикованы к двум стеклянным шкафам, стоящим рядом с троном. Внутри стояли два воина в полном вооружении. Статуи были сделано настолько искусно, что казались живыми. И один из них - мой Линк. Всё, как и описывали - белые волосы, золотые глаза и сверкающая золотыми блёстками кожа. Так вот каким он стал!!! Это уже не тот большой ребёнок с растерянным взглядом, каким он иногда выглядел раньше. Теперь это настоящий, много повидавший воин со строгим взглядом, от которого мурашки пробегают по телу. И такое, похоже, испытывала не я одна. Все, не отрываясь, смотрели на это воплощение легендарного короля Инкара. Начало приёма было скомкано. Но король Франчик не обиделся. Наверняка, не мы одни так реагировали, поэтому наш вид доставил ему только удовольствие. После официальной части он сам подошёл к нам и устроил небольшую лекцию о Линке. Очень интересно было выслушать королевскую версию событий. И, по моим наблюдениям, он почти ни разу не обманул. Так, кое-что упустил или немного подправил. Но несколько новых и очень важных для меня деталей он назвал. Линк не просто ушел в ночь. Он взял с собой свои парные мечи и специально изготовленные по его приказу тёмные очки. Такие детали для легенды не придумывают. Очень похоже, что Линк делал всё осознанно и намеревался скрыться от восторженных почитателей. А если добавить к этому бесформенную рясу жреца, ослика и направление на восток, куда к границе вела всего одна дорога, то получается очень логично. У меня от желания поскорее отправиться вдогонку между лопаток даже появился зуд. Остальные разговоры я слушала уже в пол уха. Скорее бы в дорогу!
   На следующее утро уже ехала в сторону восточной границы. Если Линк решил не привлекать к себе внимание, то, почти наверняка, он уедет из страны, где его теперь знает каждая собака. На пограничном пункте, вроде бы невзначай, спросила офицера: "не проезжал ли здесь король Инкар?" Сначала он не понял вопроса, затем напрягся, а затем стал отчитывать меня за глупые вопросы. Но я только довольно улыбнулась - заминка офицера только подтвердила, что Линк здесь проезжал.
   В Астланде пришлось помотаться. Искать на дорогах жреца - дело бесперспективное. Хорошенько подумав, решила сделать главными вопросами чёрные очки и парные мечи - не зря же Линк из дворца взял только их. Зигзагами пошла проверять дороги и таверны вглубь страны и через пару недель всё-таки зацепила перемещения Линка. Описание его было странно - лысый человек с почти чёрной кожей, в чёрных очках и парными мечами. Про сверкающую кожу и белые волосы никто не говорил. Я даже засомневалась, но потом решила продолжить поиски. Слепой двуручник по имени Линк, едущий со стороны Румании - слишком уж невероятное совпадение. След привёл прямиком в столицу. Здесь искать Линка стало даже проще - он уже успел проявить себя как наёмник в составе отряда некоего Атилла. Уже к вечеру я сняла номер в той же таверне "Пять подков", где снимал жильё и Линк. Сердце временами давало перебои, когда мне слышались голоса, похожие на его, но я в этот вечер никуда не пошла. Приводила себя в порядок, старалась успокоиться, предусмотреть возможные повороты разговора. Завтрашний день слишком важен. Линк должен увидеть меня красивой и весёлой...
  
  
   Линк
  
   Выезжать к графу мы должны были на следующий день. Сумки собраны, вроде бы все мелочи предусмотрены. Так что мы просто коротали вечер. Обстановка вокруг уже стала привычной. Наёмники, заказчики, новички, немногочисленные постояльцы, спустившиеся на ужин. Всё как обычно. Я сидел в уголочке, спиной к стене. Вокруг стола - мушкетёры. Лару я заметил первым. Вернее, сначала я обратил внимание на очень красивую женщину, которая спустилась по лестнице со второго, жилого этажа, огляделась, как будто выискивая кого-то, и с улыбкой плавной походкой отправилась к нашему столу. Такие красавицы редко появлялись в этой таверне, поэтому, когда Лара проходила мимо, разговоры стихали. Сначала я просто с удовольствием глядел на неё. А когда, наконец, узнал её, то захотелось снять очки и протереть глаза. Уж что-что, а появление Лары здесь было для меня совершенно неожиданным. Она же повела себя так, будто мы расстались только утром. Насладившись нашей растерянностью, нежным голосом произнесла:
   -Добрый вечер, Линк! У вас тут, я смотрю, тихие мальчишеские посиделки. Представь нас, пожалуйста.
   Неожиданно охрипшим голосом я представил мушкетёров и Лару друг другу. Дарвик хотел было проявить галантность и поцеловать даме ручку, но Лара, угадав его намерения, широко улыбнулась, и желание замерзло на корню. О Ларгах здесь знали достаточно хорошо. Мы снова уселись и мужики, осознав, кто к ним пришел в гости, теперь смотрели уже не на Лару, а на меня. Наличие ТАКИХ знакомых резко меняло мой статус. Не знаю, в лучшую или худшую сторону, но меняло. Немного поболтали на общие темы, затем мужики, сославшись на необходимость готовиться к походу, удалились.
   Оставшись вдвоём, мы с Ларой одновременно облегчённо вздохнули и с новым интересом стали разглядывать друг друга. Первым не выдержал я.
   -Лара, фраза у меня получается избитая, но со времени нашей последней встречи ты ещё больше расцвела!
   -Только вот ты, Линк, для проявления своей красоты выбираешь необычные формы - то белые волосы, то чёрную кожу, то золотые глаза, то лысину - не упустила возможность подколоть меня Лара.
   Не зная, что ответить, только смущённо потёр свою лысину.
   -Не смущайся - улыбнулась Лара - лучше расскажи, где же ты пропадал?
   Вопрос естественный. Тем более, что именно Лара снабдила меня продуктами, которые позволили мне выжить в горах. Стараясь перевести всё в шутку, стал рассказывать события последних двух лет жизни. Земля из рассказа исчезла, да и в подробности магии я старался не вдаваться. Получилось что-то типа: "шёл, упал, очнулся - гипс". Лара добросовестно слушала, в нужных местах улыбалась. Хотя, явно верила мне через слово.
   Потом уже я потребовал у неё отчёта, и уже она пыталась найти в двух прожитых годах хоть что-то интересное и смешное.
   Наконец мы подошли и к главному вопросу.
   -Лара, а как ты здесь оказалась? И что ты здесь делаешь?
   Лара не стала юлить.
   -Я здесь из-за тебя, Линк. Я и раньше искала тебя, но сейчас у меня официальное задание - найти тебя и пригласить вернуться в Империю.
   -И зачем я понадобился Империи?
   -Ты больше нужен Тайной страже. Если хотя бы половина слухов о тебе верна, то ты сейчас являешься одним из сильнейших магов Империи. Никто не собирается настаивать, но мы все будем счастливы, если ты вернёшься, и будешь использовать свои силы на благо Империи.
   -То есть, я интересую Империю, в первую очередь, как маг?
   -Конечно - не поняла моего вопроса Лара - ты сейчас для нас - невероятная ценность, можно сказать - стратегический запас!
   -Лара, мне неприятно тебе это говорить, но твоя поездка стала бесполезной - мрачно начал я - да, я смог победить чёрный туман, но это потребовало такого напряжения сил, что я лишился своих магических способностей.
   -Линк, если ты измотан, то отдыхай, сколько тебя необходимо. Никто тебя не торопит!
   -Лара, ты не поняла. Я не ослаб и не заболел. Я просто лишился своих магических способностей. ПОЛНОСТЬЮ! Я теперь - обычный человек!
   Улыбка сошла с лица Лары.
   -Но ведь есть ещё и твои боевые способности, ты можешь преподавать в Академии, как и раньше.
   -Очень хорошее предложение, но для меня сейчас это как подачка. Я не собираюсь быть в положении "свадебного генерала", живущего старыми заслугами. Я вполне способен сам зарабатывать себе на жизнь своими руками и ногами. Не обижайся, Лара, но для меня это неприемлемо.
   -Никто и не говорит о подачках. Ты будешь просто жить и работать в своё удовольствие. У тебя столько знаний, что хватит всем. Может, для тебя они уже кажутся мелкими, но мы будем рады любым новым знаниям.
   Тут я с ней почти согласился. То, что я знал два года назад и сейчас -это две ОЧЕНЬ больших разницы. Но приехать в империю и каждый свой рассказ заканчивать словами: "простите, я этого показать не могу, у меня нет сил?!" - ни за что!!!
   В подобном тоне мы и проговорили следующий час.
   Постепенно разговор сошёл на нет. Лара выглядела очень усталой. Наконец она сказала:
   -Линк, я пойду, приведу себя в порядок. Если что, загляну к тебе попозже.
   Сказано это было спокойно, но на всякий случай я взял наверх пару бутылок вина, сладости, фрукты. Придя к себе, умылся и немного прибрался в комнате. Прошел час, другой, но Лары не было. В таверне уже всё стихло. Решив, что сегодня она уже не придёт, улёгся спать. Я уже почти заснул, как дверь тихонько приоткрылась и в комнату неслышно проникла какая-то темная фигура. Подойдя к моей кровати, немного постояла. Потом послышался шорох роняемого плаща и ко мне мягко и плавно забралась совершенно обнажённая Лара. С минуту она лежала неподвижно, прижав руки к груди и ожидая моей реакции. Почувствовав, что ещё немного, и она уйдёт, протянул руку и начал осторожно гладить по волосам. Лара замерла. Потом начал её осторожно целовать. Постепенно моя рука опустилась на её шею, грудь, ещё ниже. Поцелуи становились всё более сильными и Лара, наконец, расслабилась. Дыхание становилось всё более прерывистым. Вдруг она резко отстранилась от меня.
   -Линк, мне приятно, что ты маг, пусть и потерявший силу. Что ты воин. Но сейчас это уже не важно. Сейчас мне нужен просто ТЫ. Я больше не могу терпеть и ждать тебя годами. Моё время уходит. Я хочу жить и радоваться жизни.
   -Вот и радуйся, а не занимайся пустыми разговорами - улыбнулся я и закрыл её рот поцелуем.
   Как же она изголодалась! По её телу периодически пробегала дрожь, и мне пришлось приложить все свои умения, чтобы она смогла по-настоящему расслабиться.
   В один из недолгих перерывов на отдых Лара неожиданно замурлыкала и, прижавшись ко мне, шепотом сообщила:
   -А знаешь, пока тебя не было, я прошла переподготовку в Академии. И теперь я полноправная "бойцовая кошка"!
   -Но я-то точно не кот! - сразу отмёл я всякие намёки и поклёпы.
   -Я знаю, ты другой породы. Когда ты меня - Лара замялась, подбирая слова - ласкаешь и нежишь, у тебя по коже пробегают искорки. А глаза просто светятся жёлтым светом. Так страшно и так приятно...
   Она снова прижалась ко мне, и мы оставили разговоры на потом...
  
   Утром я проснулся, к моему удивлению, сам. Живой и здоровый, только один. Лара ушла не прощаясь. А когда я сунулся в её комнату, выяснилось, что она уехала рано утром. Было немножко обидно, но может и правда, так лучше. Задание она выполнила, меня нашла. А долгие проводы - долгие слёзы. Она не останется со мной, я сейчас не поеду в империю. Совместного будущего у нас пока нет. Немного погрустив, встряхнулся и пошёл собираться в дорогу.
  
   Дорога оказалась лёгкой. Три дня и мы уже в замке. Замок обычный, стандартный проект "графский". Стены достаточно высокие, стража достаточно старательная. Народу съехалось много. Кроме нашей, прибыло ещё пять групп - полные десятки. К вечеру командиров и выборных от групп позвали на совещание. Аттил почему-то взял меня. Совещание тоже стандартное. Карта на стене, макет на столе, чёткие указания графа, весьма крепкого старика. Задача ставилась простая и точная - совместно с отрядом стражи графа обеспечить доставку некоего груза в точку N, которую знает только граф. Несмотря на серьёзность ситуации, меня начал разбирать смех. Дежа вю. Полное ощущение, что снова на совещании у Монолита. Да и само совещание носило явно, во всяком случае, для меня, показушный характер. Невольно я улыбнулся. И как назло, мимо проходил граф. Не сказал ни слова, но взгляд на мне задержал. А после совещания - совсем как в кино - раздалась команда:
   -А вас, господин Аттил, с вашим помощником я попрошу остаться.
   Меня опять чуть не пробило на хи-хи. Граф, наоборот, был мрачен как смерть. Когда мы остались одни, он спросил:
   -Позвольте узнать, господин Линк, что же вас так рассмешило во время совещания?
   -Прошу прощения, господин граф, но совещание проводилось чересчур правильно, без принятия особых мер безопасности, со слишком большим количеством людей. В молодости я читал много книг про военные хитрости и шпионов. И там любимым способом обеспечения безопасности как раз и было - отправить один отряд явный, с известным маршрутом и гарантированным присутствием шпионов. И второй отряд - тайный, который в это время и доставлял груз по назначению. И во время совещания у меня сложилось впечатление, что мы как раз и будем первым отрядом.
   Граф выслушал меня спокойно, затем повернулся к своему начальнику охраны.
   -Может убить его сразу, чтобы не болтал лишнего? - сказано это было так спокойно, что у меня и Аттила руки невольно потянулись к мечам.
   Начальник охраны внимательно посмотрел на наши невольные движения.
   -На ваше усмотрение, граф.
   Граф снова прошелся перед нами.
   -А какие ещё приёмы вы вычитали в книжках, господин Линк?
   -Самые разные. Самые простые - изменение времени и маршрута движения после начала операции. Затем мне понравились варианты с одновременным выпуском нескольких групп по неизвестным маршрутам. И никому неизвестно, кто везёт настоящий груз. Главное, чтобы количество групп превышало количество предполагаемых предателей. Можно нескольким подозреваемым подсунуть ложные маршруты. Где появится засада - станет известен предатель. Ну и много других способов.
   Я рассказывал ещё добрый час и граф меня ни разу не перебил. Когда я закончил, граф лишь спросил:
   -Линк, это правда, что вы можете чувствовать опасность?
   -Иногда у меня это получается - осторожно ответил я.
   Граф ещё походил, задумавшись, затем небрежным движение руки отпустил нас.
  
   Ни на следующий, ни через день никто никуда не поехал. Утром третьего дня нас снова вызвали к графу. Вернее, всех командиров групп. Только от нашей группы было двое - я и Аттил. Немного поболтались по залу в ожидании приказов.
   Нас с Аттилом вызвали первыми. Вернее, в первую очередь, меня. Видно я изрядно испортил настроение графу. Обстановка, как специально - настроению под стать. Зал без окон, горящий камин, свечи. На самом видном месте круглый столик, на нём четыре небольших шкатулки, стоящие по периметру равномерно. Граф вместе с начальником стражи стоял как раз у этого столика. Когда мы подошли, граф коротко крутанул крышку столика, оказавшуюся вращающейся, шкатулки плавно поплыли по кругу.
   -Ты подал хорошую идею - мрачно сказал граф - тебе и выбирать первому.
   Блин, матюгнулся я про себя. Устроили тут "поле чудес"! Знать бы ещё, что я сейчас выбираю! Когда столик перестал вращаться, я стал внимательно всматриваться в шкатулки. Ничего особенного - обычные деревянные, практически одинаковые. Внутри каждой лежало по листочку бумаги и какой-то амулет. Насколько я успел рассмотреть тройным зрением, тоже все одинаковые. Но в чём-то разница есть, если надо выбирать. Не решаясь сделать выбор, протянул руку и провёл ею поочерёдно над всеми шкатулками. Три никак не среагировали, а вот от четвёртой как - будто потянуло теплом. И чем ближе опускалась рука, тем сильнее был жар. Уже не сомневаясь, взял шкатулку двумя руками и руки как будто прилипли к поверхности. Стараясь не показать удивление, поочерёдно аккуратно отлепил руки и шкатулка враз остыла, снова став обычной.
   -Я выбираю эту!
   Похоже, граф знал, что я выбрал. Он на мгновение прикрыл глаза, как бы стараясь успокоиться.
   -Открой шкатулку.
   Я открыл. Действительно, какой-то амулет в виде большой молочно белой сливы на цепочке и записка. А на самом донышке - ещё и карта.
   -Прочти записку. Как только запомнишь, сразу сожги - граф указал на камин.
   Запоминать особо было нечего. Во сколько выехать, в каком направлении, точный маршрут, куда приехать и кому отдать амулет. Вскоре письмо, а за ней и шкатулка полетели в огонь.
   -Амулет всё время должен быть у тебя на груди - граф сделал паузу и внимательно проследил, как я выполняю его указания.
   -О содержании записки должен знать только ты, Линк. Аттил теперь будет выполнять твои приказания. Идите. Ты выбрал свою судьбу, Линк - неожиданно закончил граф.
   Аттил принял от начальника охраны мешочек с авансом, мы откланялись. Выходя за дверь, столкнулись с вопросительными взглядами командиров других отрядов. Но мы только пожали плечами и молча ушли. Теперь их очередь выбирать судьбу!
   Через час в замке началась суматоха. А ещё через час отряды один за другим стали покидать замок. Мы, согласно приказа, уезжали последними. Замок производил гнетущее впечатление. Граф забрал почти всех своих солдат, оставив только десяток самых слабых на воротах. Невольно резанула мысль, что граф слишком большое значение придаёт этой поездке и, возможно, не надеется или не собирается сюда возвращаться.
   Наш же путь лежал практически в обратную сторону. На полпути к столице необходимо будет повернуть и ехать в сторону границы с Архызом. Приказ есть приказ, надо будет только почаще и повнимательнее оглядываться.
   Ехали не спеша. По графику мы должны быть в очередной контрольной точке только завтра. Разговоры уже надоели, каждый думал о своём. Погрузившись в свои мысли, не сразу обратил внимание на какой-то шепоток. Негромкий, непонятно на каком языке и идёт непонятно откуда. Как только я попытался в нём разобраться, стал крутить головой и прислушиваться, сразу пропал. Что за чертовщина? Или кто-то шутит? С подозрением покосился на мушкетёров, но они даже не смотрели в мою сторону. Прислушался к себе и только теперь обратил внимание на излишне теплое ощущение на груди. Осторожно расстегнул ворот рубахи и заглянул внутрь. Охренеть! Кулон короля и таинственная слива светились ярким тёплым огнём. Это ж кого я пригрел на своей груди?! Кулон, ладно, я уже знаю, что он от моего тела заряжается и со временем сможет дать защиту. А вот чего эта слива засветилась? Она тоже из меня энергию качает? Я им что, бесплатная столовая?! У меня и так энергии нет, так они напару и последние крохи забирают?! От возмущения я аж задохнулся. Амулеты, как будто чувствуя моё раздражение, резко сбавили интенсивность свечения, шепоток тоже прекратился. Я в конец офигел. Так это амулеты разговаривают, а я их слышу?! А с кем они разговаривают - между собой или и со мной тоже? Кулон, ладно, имеет небольшой интеллект. Получается, что и слива тоже. Глядя на притихшие и почти погасшие амулеты, устыдился - как на маленьких детей накричал. Ладно уж, разговаривайте, разрешил я. А те и рады стараться - снова засветились, да и шепоток стал очень бодреньким. Невольно поднял руку и пощупал лоб - вроде не горячий. Потом проверил пульс - тоже в норме. Но некоторое сомнение осталось - а не начинается ли у меня какая-нибудь шизофрения? Там ведь тоже, вроде, слышат голоса и с предметами разговаривают. Ещё раз посмотрел за пазуху - щебечут милые. Как будто родственники встретились. Надо будет с этой сливой капитально разбираться. Тоже поди, как и в кулоне, секретов вагон и маленькая тележка. Да и с языком бы позаниматься - вдруг пригодится. Но не сегодня. С такими вещами лучше разбираться спокойно.
   А ночью мои голубки подкинули ещё один сюрприз. На ночёвку остановились в не очень удобном месте. Холодный ветер, маленький костёрчик, сверху посыпал небольшой снежок. Я долго крутился, пытаясь уснуть. Потом мелькнула мысль - согреться бы. Может самовнушение, но я почти сразу ощутил прилив тепла и быстро уснул. Утром проснулся бодрым и отдохнувшим, но первое, что увидел, открыв глаза - мрачные лица мушкетёров.
   -Что-то случилось? - внезапно охрипшим голосом спросил я.
   -Случилось - мрачно подтвердил Аттил.
   -Да что именно? Можете, наконец, объяснить?!
   -Это ты объясни нам ... вот это! - Аттил обвёл рукой круг вокруг меня.
   Я непонимающе посмотрел себе под ноги. Моя лежанка, небольшой круг чистой земли вокруг, дальше земля присыпана снежком.
   -Да объясните же толком, в чём дело!
   - ...! ... ! ... ! - разошёлся Аттил - мы всю ночь мёрзли, одели всё что можно и всё равно холодно. А ты...
   -Что я?
   -Всю ночь спал в одной рубашке! Вокруг тебя даже снег растаял и земля тёплая!!! И как это понимать? Ты маг? И использовал какие-то заклинания?
   Только тут до меня дошла причина их возмущения и настороженность. Воин с хорошим предчувствием опасности - это хорошо. А вот неизвестный маг с неизвестными замыслами, прикидывающийся воином... Тут я облегчённо улыбнулся.
   -Мужики, расслабьтесь! В своё время я учился магии, но потом потерял свою силу. Теперь я могу только видеть чужие заклинания. А растаявший снег ...- я задумался - единственное у меня объяснение - это действие того амулета, который я везу на себе.
   -И мы тоже можем его поносить, для согревания?
   -Можете - вынужден был согласиться я и тут же ощутил короткий ожог в районе амулета. Тот явно не хотел со мной расставаться и так выразил своё возмущение.
   -Но... я понятия не имею о его свойствах. Может он и согреет, а может и сожжёт. Я просто не знаю!
   Мужики очень внимательно меня выслушали, потом переглянулись. Аттил выразил общее мнение:
   -Ты с ним уже немного свыкся. А вот как он среагирует на нас? Нет, рисковать не будем. Лучше уж проснуться припорошенным снегом, чем собственным пеплом!
   Мужики снова переглянулись и с облегчением заржали. Напряжение спало. После короткого завтрака снова отправились в дорогу.
  
   Особых приключений пока - тьфу - тьфу - не было. Я старался почаще проверять дорогу и очень внимательно присматривался к каждому встречному - поперечному. Несколько раз показалось, что нас излишне внимательно рассматривают. Но прямых нападений не было. Неудобным для нас был график движения. В приказе граф указал, в каких местах и в какой день мы должны были оказаться. У меня были тихие подозрения, что граф отправил все отряды широким веером, чтобы по максимуму затруднить вероятному врагу возможности для перехвата. Но мы ничего не знали о других и просто ехали. Сверяясь с картой, добрались до очередного контрольного пункта - таверны в небольшой деревне. Всё как обычно. Очень радующийся нашему приезду хозяин, чистенький зал. Но, или моя мания преследования стала разрастаться, или я понемногу научился чувствовать людей, но хозяин мне сразу не понравился. Проверка таверны ничего не выявила, но когда хозяин принес наш обед, да ещё и выставил кувшин вина (типа, у них акция - тысячному посетителю бесплатная выпивка), у меня внутри всё аж заныло от предчувствия беды. Торопливо проверил всё тройным зрением и обнаружил в вине некую, не присущую ему, гадость. Ели мы с аппетитом, но как только дело доходило до вина, я придумывал какую-нибудь проблему, которую нужно срочно решить, но только на трезвую голову. Хозяин терпеливо дожидался, когда же мы попробуем халявное вино. Но когда я в третий раз посмотрел ему в глаза, намекая, что у нас приватный разговор, вынужден был уйти. Я же одними губами произнёс:
   -Мужики, спокойно, в вино что-то подмешали. Пугать хозяина пока не будем, к стаканам только прикладываться, но не пить!
   Пока мужики продолжали изображать зверские аппетит и жажду, снова очень старательно проверил наш обед. Гадость в вине оказалась очень сильным снотворным. Мушкетёры новость восприняли совершенно спокойно. Решив, что надо бы разобраться с причинами такого внимания к нашим персонам, начали показательно стучать кружками, затем потребовали номера и, покачиваясь, отправились ждать гостей. Поднялись наверх в предоставленную нам большую комнату, Ромус старательно стал храпеть за всех нас, остальные тоже улеглись на кровати, но с обнажёнными мечами. Не прошло и часа, как запор двери тихонько приподняли какой-то хитрой отмычкой, и в комнату осторожно вошла парочка громил с ножами наготове. Дождавшись, когда они отойдут подальше от двери, мы молча встали и окружили их. Мужики попались здоровенные, но совершенная деревня. Несколькими ударами обезоружили их и связали. Я быстренько сбегал за хозяином и начался допрос с пристрастием. Мужики не запирались. Размазывая слёзы по лицу, каялись, что бес попутал.
   -А чего же вы грабить решили днём, а не ночью? - задал я мучавший меня вопрос.
   -Так не по своей воле, господин - снова заныл хозяин.
   -А по чьей?
   -Так вчера проезжал очень важный господин с большим отрядом. Он про вас и рассказал. Повелел опоить зельем, убить и ограбить. Сильно грозился, что если мы откажемся, то велит порубить на кусочки и разбросать по округе. Сам уехал дальше, а для присмотра оставил своего человека. Чтобы, значить, за нами приглядеть и всю добычу хозяину отвезти.
   -И где он?
   -Так он же в зале сидел, когда вы меня, значит, наверх потащили - даже как-то удивился хозяин.
   Я метнулся в зал, но там, разумеется, уже никого не было. Выскочив во двор, обнаружил только отсутствие одной из лошадей, стоявших перед нашим приездом наготове. Всё правильно. Не дожидаться же ему, пока и с ним захотят поговорить. Когда я обрисовал мушкетёрам обстановку, все некоторое время мрачно молчали - дождались и мы своих неприятностей. Ромус, от душевного волнения, поставил свою печать каждому из грабителей и велел убираться ... очень далеко. Те, отплёвываясь выбитыми зубами, искренне его поблагодарили и бросились вон.
   Обсуждать, собственно, было нечего. Дожидаться, пока соглядатай вернётся с подмогой, никто не хотел. Быстренько собрали вещи, заскочив на кухню, похватали продуктов и быстренько умотали из деревни. Я всё время проверял дорогу впереди, но пока было спокойно. Пару дней мы оглядывались на каждый куст, но ничего не происходило. А в очередной контрольной точке ситуация повторилась. На этот раз уже вечером нам подсыпали не снотворное, а медленный яд. И в комнату явилась не пара грабителей, а четверка весьма подготовленных товарищей, похоже - местная разновидность нинзей. Пока я разбирался с одной парочкой, вторая весьма успешно насела на мушкетёров, хотя их и было четверо. Но совместными усилиями мы их успокоили. Никаких документов и особых примет, только куча всяческого хитрого оружия. Снова хозяина заставил неизвестный господин, снова тут же исчезнувший соглядатай. Снова мы уезжали очень быстро и оглядываясь. На первом же привале устроили военный совет.
   То, что нас уже ждали - даже не обсуждалось. Главное - кто нас ловит и почему. Очень неприятной новостью для всех стало, когда я рассказал о сути нашего задания. Необходимость двигаться по определённому графику и маршруту ещё можно было понять. Но то, что в контрольных точках нас уже ждали, прямо указывало на предательство. Где и как протекло, разбираться было поздно, да и бесполезно. Громче и дольше всех возмущался Ромус. Досталось всем - и мне, и Аттилу, и графу, и неведомому предателю. Но общую мысль он выразил точно - отныне - никаких контрольных точек. Их придумали для запутывания вероятного врага. А в нынешних условиях они превращались в гарантированные западни. После короткого обсуждения так и порешили. У нас задание - доставить груз в точку назначения. А уж как мы туда будем добираться - будем решать сами.
   Теперь мы двигались с удвоенной осторожностью. Я старательно просматривал дороги, мушкетёры - окружающие кусты. Контрольные точки обходили по широкой дуге. Но и неизвестный враг тоже вскоре изменил тактику. Теперь вместо одного большого отряда вокруг нас постоянно рыскали мелкие разъезды. Уклоняться нам пока удавалось, но все были на нервах.
   Худо - бедно, но мы продвигались вперёд. Пробрались через весьма условную границу с Архызом и потихоньку продвигались к его столице, Бихару. Нашей целью был библиотекарь, живущий в его пригороде. И чем дальше мы продвигались, тем больше меня начинал беспокоить вопрос - а как нам действовать? То, что врагу был известен наш маршрут, почти подразумевает, что он знает и о конечной точке. И потеряв наш отряд по дороге, может спокойно ждать нас в конце. А мы, как ни крутись, должны прийти к этому библиотекарю, сказать пароль, получить отзыв и если всё будет правильно, то выполнять его указания. Пытаясь найти решение, стал вспоминать фильмы и книжки с подобными ситуациями. Чистейшая игра в шпионов. Если следовать канонам, то следует считать явку проваленной и делать ноги. Только вот в приказе графа был указан всего один вариант - библиотекарь. И никаких запасных вариантов.
   На военном совете долго решали, как быть. Выбрали вариант с переодеванием - неизвестный враг знает нашу численность. Наше вооружение, хотя и почти интернациональное, но в чужой стране выделяется. Да и я, в своих чёрных очках и парными мечами... Вскоре присмотрели подходящую группу жрецов и, изображая пьяных придурков, ограбили их. На всякий случай старательно попросили у богини, к которой взывали ограбленные жрецы, прощения и выдали каждому по золотому в качестве отступных. Накал проклятий заметно снизился. Большую часть снаряжения спрятали в лесу, лошадей продали. И вскоре по дороге неторопливо шли две группы жрецов с опущенными капюшонами. Нехитрый скарб (мечи) везли на осликах. Вести себя мы старались очень скромно, и даже Ромус молча снёс несколько пинков от подвыпивших стражников, что для него было настоящим подвигом.
   По прибытию в Бихар остановились в самом захудалом постоялом дворе. Несколько дней разведывали обстановку вокруг дома библиотекаря, но ничего подозрительного не обнаружили. Меня мучили нехорошие предчувствия, но выбора не было. Единственное, что я себе позволил - начать операцию на день раньше.
   Ближе к вечеру в дом библиотекаря постучался подосланный нами мальчишка. Вызвав его, сообщил, что какой-то дядя ждёт его в определённом месте и очень просит его прийти. Библиотекарь было напрягся, но потом, наверное, сообразил, от кого посланец. В указанном месте его ждал следующий мальчишка, затем ещё и ещё. По дороге мы постарались обнаружить слежку, но всё было чисто. Наконец, в глухой подворотне мы все и встретились. Библиотекарь задрожал, увидев перед собой пять фигур с опущенными капюшонами. Сначала я досконально проверил его на наличие магических жучков. Всё оказалось чисто. Потом мы обменялись паролями. Снова всё правильно, но моё плохое предчувствие только усилилось.
   -Я ждал вас только завтра! - почему-то весьма резко начал библиотекарь.
   -Это что-то меняет? - удивился я - Мы вас нашли, груз доставлен. Осталось только передать его вам, получить расписку и мы расстанемся к взаимному удовольствию.
   -Вы не понимаете - озлился библиотекарь - ваш приезд нарушает все планы и ...
   -Мне уехать обратно? - перебил я его.
   Библиотекарь заткнулся. Несколько минут он напряжённо о чем-то думал, затем коротко бросил - пошли.
   Мы довольно долго мотались по улицам. В нескольких местах он постарался незаметно поставить какие-то условные метки. После пятой резко сменил направление, и мы вернулись практически к его дому. Целью оказался небольшой храм на ближайшем холме. Район небогатый, храм очень старый и в очень запущенном состоянии. Большим поклонением его явно не баловали, если вообще посещали. Внутри запустение, мусор, ни одной живой души. Библиотекарь достал из укромного места факелы, расставил в подставки и зажёг. Зал с небольшой колоннадой постепенно наполнился светом. В глубине зала стала видна статуя какой-то богини, чем-то напоминающая древнегреческую богиню Афину Палладу. У ног её стоял круглый щит, но почему-то выпуклой стороной к её ногам. Здесь библиотекарь стал расставлять и зажигать многочисленные свечи. Стало светло как днём. После этого стали ждать. Я с мушкетёрами насторожено смотрел по сторонам, а библиотекарь встал на колени и начал фанатично молиться, не отводя глаз от богини.
   Через некоторое время сбоку послышался небольшой шорох и из-за колон появился человек в одежде нищего с низко склонённой головой. Неспешным шагом он приблизился к нам. Я был готов почти к любому повороту событий, но когда нищий при ближайшем рассмотрении оказался графом Линвудом, всё-таки удивился. Как то всё это ... Взгляд у графа был очень напряжённым и он не отводил его от меня.
   -Вы привезли? - голос его подрагивал от плохо сдерживаемого напряжения
   Я молча кивнул и начал расстёгивать ворот рубахи. Граф и библиотекарь стояли передо мной и готовы были сами разодрать на мне одежду от нетерпения. Я с удивлением заметил в их глаза поднимающееся безумие. На мгновение отвлекся на заевшую пуговицу. Затем раздался какой-то шорох. Когда я поднял голову, граф и библиотекарь по-прежнему стояли передо мной, а в каждой глазнице торчало по стреле. Потом они упали.
   Со всех сторон к нам бежали какие-то вооружённые люди. Мы тоже выхватили мечи, но при таком перевесе этот бой будет для нас последним. Нас окружили, и вперёд вышел предполагаемый главарь. Одежда скромная, но взгляд и голос человека, привыкшего повелевать. Не сводя с меня пристального взгляда, протянул руку и повелительно приказал:
   -Отдай кулон!
   -Возьми сам, если сможешь! - ощерился я.
   -Как хочешь! - усмехнулся предводитель.
   Он небрежно махнул рукой и меня, да и мушкетёров охватило онемение, руки сами опустились. Предводитель спокойно подошёл ко мне, сдёрнул с шеи кулон - сливу. С минуту очень внимательно его рассматривал. Затем лицо его из радостно - предвкушающего постепенно стало недоумевающим, а затем даже появился откровенный испуг. Даже без тройного зрения я почувствовал, что он поставил кучу защит. Подошёл ко мне деревянной походкой и вдруг сорвал с меня очки, занося руку для удара. Несколько мгновений мы так и стояли, глядя друг другу в глаза. Затем он постепенно расслабился и дрожащей рукой вытер обильно покрытый потом лоб.
   -Ты меня почти напугал! - успокаиваясь, усмехнулся он. - Давненько я не испытывал подобных ощущений. Из-за этих дурацких слухов теперь везде начинается мерещиться всемогущий король Инкар!
   Снова поднял кулон и внимательно его осмотрел. Теперь и я заметил, что внутри кулона появилась крупная золотая косточка. Когда я первый раз надевал кулон, этой косточки там точно не было.
   -А может и ничего? - сам себя спросил, уже без всякого сомнения, маг - Легенды о золотой косточке ничего не говорят, но может просто со временем эта мелочь просто затерялась?
   Уже не обращая на меня внимания, подошёл к щиту богини, аккуратно расчистил центр и в открывшееся углубление очень осторожно вставил кулон. Несколько мгновений ничего не происходило, затем щит тихонечко загудел, с него начал осыпаться многовековой мусор. Щит быстро очистился. Затем небольшие выпуклости по периметру щита, которые я сначала принял за декоративные, начали наливаться светом. Это оказались такие же камни, как и мой кулон, но меньшего размера. Свечение очень медленно, но уверенно нарастало. Настроение мага резко улучшилось. Очевидно надо было чего-то дождаться и маг, как классический книжный злодей в минуту своего торжества, решил с нами поговорить и похвалиться успехами. Прошёлся несколько раз перед нашими неподвижными фигурами, с огромным удовольствием разглядывая наши пышущие яростью лица.
   -Вам, наверное, будет напоследок интересно узнать, за что же вы умрёте. Всё очень просто - вы пешки в большой игре. История эта началась очень давно, когда мы все трое были ещё студентами академии магии. Однажды библиотекарь нашел очень древнюю книгу с описанием древнего обряда получения магами небывалой силы. Потом он нашёл и этот храм, но не сказал нам где. Только то, что не хватает центрального камня. Граф этот камень нашел, но не знал, как его использовать. А я придумал заклинание, позволяющее забрать силу у камней. Так мы и сидели, охраняя свою часть загадки и не доверяя остальным. Но время идёт, граф почувствовал приближение смерти. Не знаю, сколько он заплатил, но библиотекарь указал ему храм. Граф принял все возможные меры предосторожности, но не знал, что почти все его близкие люди давно уже куплены мною с единственной целью - сообщить, когда кулон отправиться в путь. И даже ваша хитрость не помогла. Немного больше денег, немного магии и я знал обо всех маршрутах на следующий же день, как вы уехали. Можете гордиться - вы - единственная группа, добравшаяся сюда живой. Остальные были уничтожены. Мои помощники погибли, пытаясь взять ложные кулоны, но это мелочи. Графу тоже повезло. В первую же ночь он заменил в отряде себя на двойника и добрался сюда под личиной нищего. А здесь мне оставалось только ждать вас возле храма. Всё оказалось достаточно просто. И я даже позволю вам увидеть моё торжество.
   Свечение камней стало очень ярким, и маг решил, что нужный момент настал. Встав в нескольких метрах от щита, он встряхнулся, настраиваясь на нужный лад. Я включил тройное зрение и видел, что он вытворяет. Не знаю, каким он был магом на самом деле, но то, что он строил, являлось командным модулем, действие которого напоминало бы размахивание ломом в посудной лавке. Не успел я толком разобраться с действием заклинания, как маг направил в него силу и нацелил в щит. Мне почудился крик боли, раздавшийся от щита. Камни засверкали еще сильнее, потом от каждого из них к центральному протянулось по лучику, а из центра ударил ослепительный луч толщиной с карандаш. Не знаю, какого эффекта добивался маг, но то, что видел я, очень сильно напоминало наши мультики с попаданием героя под высокое напряжение. Тело мага как бы потеряло телесность, налилось светом, стало прозрачным. Внутри даже просвечивал скелет. Потом всё это ослепительно вспыхнуло. Когда к нам вернулось зрение, на месте, где стоял горделивый маг, теперь лежала лишь маленькая кучка слегка дымящейся золы.
   Несколько минут стояла абсолютная тишина. Затем люди мага развернулись и молча ушли. Мы их не интересовали. Оцепенение с нас спало. Можно было уходить, но моё внимание привлекло какое-то судорожное мельтешение огней на щите. Подойдя поближе, различил и стоны боли, и какой-то почти детский плач. Они ведь все разумные, дошло до меня. Не только "мой" центральный, но и все остальные. А тут эта сволота со своими заклинаниями. На некоторых камнях даже были отчётливо видимые трещинки. Не удержавшись, начал осторожно поглаживать камни, стараясь их успокоить. Не знаю, на каком языке я с ними разговаривал, но они меня понимали. Шуму было... Каждый жаловался и плакал. Примерно, как успокоить плачущую ясельную группу. Каждый хотел внимания только себе, но потихоньку все успокоились, свет от камней снова мягким и ровным. Последним успокаивал "свой" камень. Ему досталось больше всех. Я думал, что он самый крепкий, а у него просто не было сил жаловаться. От жалости я не знал что делать, потом зачерпнул где-то очень глубоко в себе кусочек силы и отдал её камню. Мгновенно все разговоры стихли. Я даже испугался - а не угробил ли я его своей помощью?! С минуту стояла тишина. Потом разговор возобновился, причём очень деловой, судя по тону. И громче всех слышался голосок моего кулона. Затем свечение камней стало плавно нарастать. От камня к камню потянулись лучики, образуя какой-то сложный геометрический рисунок. Затем от центра ко мне плавно потянулся очень толстый луч мягкого света, но я не испугался. Чего бояться друзей. Так продолжалось несколько минут. Затем луч сошел на нет и погас. Лучики между камнями тоже стали гаснуть. Затем началось и вообще непонятное. От каждого камня ко мне поочередно протягивался лучик, как бы отдавая свою часть. Лучик угасал вместе с камнем. Последним ко мне потянулся лучиком мой кулон. Когда и он погас, камни почти одновременно стали рассыпаться. Через несколько мгновений на щите остались только пустые гнёзда. Я не знал, как на это реагировать. Вроде бы они все погибли, но сделали это согласованно и, мне даже показалось, с удовольствием. Неужели я забрал всю их энергию?! Я ведь не хотел уподобляться этому дебильному магу!
   Расстроенный, повернулся и наткнулся на пристальные взгляды мушкетёров.
   -А мы уж думали, что всё, хана тебе - выразил общее мнение Ромус.
   -Это почему это хана?!
   -Так вокруг тебя было гораздо больше света, чем когда маг сгорел.
   -Да я как-то не почувствовал. - отмахнулся я, ощутив вдруг невероятную усталость - Может, пойдём отсюда? Дело мы своё сделали.
   У мужиков от моих слов тоже как-то устало опустились плечи. Мы уже дошли до входа, как Ромус резко развернулся и побежал обратно. Мы в недоумении переглянулись. Ромус вернулся очень быстро, победно показывая очень приличный мешочек с деньгами.
   -А граф, всё-таки, молодец. Деньги принёс честно, и даже больше.
   У меня мелькнула мысль, что ещё неизвестно, для кого граф приготовил деньги, но не стал портить остальным настроение.
   Вернувшись на постоялый двор, убрали оружие подальше (на всякий случай) и устроили грандиозную пьянку. Хозяин устал, наверное, таскать вино к нашему столу, но хмель нас не брал. И только глубокой ночью удалось забыться.
   Следующий день был счастливым - единственной проблемой для нас было похмелье. Борьба же с ним доставила нам настоящее удовольствие. И только на третий день к вечеру у нас стали появляться мысли о дальнейших действиях. Устроившись в уголочке, потихоньку потягивали вино. Вели мы себя скромно, но столы вокруг нас стояли пустыми. Меня это сначала удивило, но поглядев сторонним взглядом на небритые, опухшие рожи нашего отряда, согласился, что любой трезвый человек предпочтёт сидеть от нас подальше. Ребята мы, в общем-то, неплохие, просто выглядим сегодня не очень.
   Вариантов действий, как и после любого удачного дела, было три. Просто вернуться назад. Дождаться подходящего каравана, которому потребуется охрана на пути в Астланд. Просто разбежаться. Денег мы заработали на этом походе вполне прилично. Мужики лениво препирались, а у меня не выходило из головы произошедшее в храме. Я уже проверил, не восстановились ли мои силы. Камни ведь мне что-то передали. Но я по-прежнему не мог строить заклинания. Значит, этой энергии оказалось мало или, как говорится, гранаты не той системы. И ещё меня смущал рассказ мага. Сколько сил, времени и людских жизней было потрачено на призрачную надежду получить могущество. Хотя... и тут у меня перед глазами как молния сверкнула. А почему этот подлянский маг мог надеяться получит новую силу от древних артефактов, а я не могу?! Ведь, в принципе, всё просто - почитать книжки, разобраться с природой своих сил, найти какой-нибудь древний артефакт с огромной силой и закачать в себя. И я снова стану полноценным магом!
   От подобных мыслей в горле сразу пересохло, и я одним глотком ополовинил кувшин. Мужики увидели только внешнюю сторону, поэтому охотно меня поддержали. Вечер снова перешёл в пьянку, но меня это уже не смущало.
   У меня появилась НАДЕЖДА и примерное направление действий.
   Я ещё не совсем пропащий!
   Когда мы уже порядочно набрались, ко мне наклонился Ромус.
   -Линк, и чего ты таскался с этими очками? Глаза у тебя самые нормальные. Перед девчонками любишь пофорсить?
   Хлопнул меня по плечу своей ручонкой так, что плечо чуть не отвалилось, и радостно заржал, довольный своей шуткой. Я сначала не среагировал. Разминая онемевшее плечо, пытался понять смысл фразы. Здесь же средневековье и у местных девчонок чёрные очки ещё никак не ассоциируются с крутостью владельца! А когда, наконец, дошло, рука медленно потянулась к глазам. Очков, действительно, не было. И никто не тыкал в меня пальцем, не выказывал удивления. Шатаясь, добрался до стойки и потребовал у хозяина зеркало. Затем несколько минут пялился на своё отражение. Я снова стал прежним! Глаза и кожа приобрели прежний вид. Ай да амулетик!!! Так вот откуда он насобирал золота себе на косточку. Ай да молодец! Хотя зачем ему эта золотая косточка?!
   Теперь вопрос о дальнейших действиях решился окончательно. Я теперь как все. Могу ходить где хочу, делать что хочу. Теперь я для всех - самый обычный человек!
   Сейчас мне артефакты можно искать и в королевской сокровищнице.
  
   Вор
  
   Следующий день мы посвятили телесным радостям. По моему предложению отправились в знаменитые Королевские бани. Первое ощущение только одно - роскошь. Везде мрамор, позолота, ковры. Видуха у нас была ещё та, но от наших денег никто не отказался. Потом парная, бассейн, массаж, местное пивко для отдыха. После второго захода - плотный обед. Обслуживали нас очень учтивые мужики. Можно было заказать и женщин массажисток, но всем было лень. После обеда - бритьё, стрижка, всяческие женские процедуры для красивости лица. Мужики фыркали от непривычных процедур, а я был счастлив. Не надо ни от кого прятаться и скрывать лицо. Я как все! Ура!!! Ближе к вечеру, почти молодые и почти красивые, в выстиранной и выглаженной одежде, довольные жизнью и собой, вышли на улицу. Тело отдохнуло и у всех появилось желание продолжить так хорошо начавшийся праздник. Не сговариваясь, повернули к центру столицы. Вечер соответствовал ожиданиям. Легкая свежесть, опьяняющие запахи цветов. Чем ближе к центру, тем больше нарядных гуляющих людей было вокруг. Первым сломался Дарвик. У него и так уже глаза стали косить от обилия вокруг симпатичных женщин, а тут ещё навстречу попалась парочка молодых красавиц, явно настроенных на приключения. Несколько многозначительных взглядов, серебристый смех, вовремя оброненный платок и наш Дарвик побежал за ними как цуцик. Мы только хмыкнули, услышав, как его голос резко изменился, став певучим. Вскоре и Сарк зацепился за кого-то взглядом. Не отрывая взгляда, бросил в нашу сторону фразу типа: "мне нужно решить коё-какие проблемы" и тоже умотал, не оглядываясь. Уже втроём продолжили свою прогулку. Недалеко от центральной площади нашли местный аналог ресторана. Большой зал, по периметру разгороженные кабинеты, есть небольшая сцена и там даже играли несколько музыкантов, что, по местным меркам, было верхом шика. Туда мы и направились. С деньгами проблем не было, так что мы выбрали отгороженный столик, заказали всякой вкуснятины и стали наслаждаться вечером. Ромус основное внимание уделил закускам, а мы с Аттилом потихоньку попивали вино и разглядывали публику. Мой интерес был весьма конкретным. Мне в ближайшее время придётся здесь жить. За последние годы я сменил столько стран, что теперь почти автоматически отмечал для себя местные особенности в поведении, приветствиях, одежде.
   Задачу максимум я себе нашёл - найти нужный артефакт и восстановить свои силы. Осталась мелочь - определить, какой же артефакт мне нужен. Надо, наконец, разобраться со своими способностями. Для этого нужна специальная литература по магии. А такая литература, скорее всего, есть в местной Академии. Значит, мне туда надо попасть под каким-то видом. Осталось определить этот вид. Блин, на каждом новом месте одно и то же. Новый облик, легенда. Может записаться на курсы для начинающих шпионов? А может не стоит огород городить? Вернуться в империю - по словам Лары, мне там будут рады. Вся Академия, вся литература к моим услугам. Очень может быть. А если ничего не получится? И буду я там в роли почётного инвалида. Мне это надо? Нет, не надо. Здесь я себе сам хозяин. Получится - хорошо, не получится - кроме себя винить будет некого.
   -Линк, а Линк! - услышал я голос Аттила.
   -Чего?
   -Ты что такой задумчивый?
   -Да вот, решаю извечные вопросы. Кто виноват и что делать - усмехнулся я.
   -И что надумал?
   -А надумал я, что мне придётся здесь остаться на некоторое время.
   -И надолго?
   -Даже не знаю. Это будет зависеть не от меня.
   -А от кого?
   Невольно я снова задумался. А действительно, кто является ключевой фигурой в моей проблеме?
   -Не знаю. Я даже не знаю, где могу оказаться через неделю.
   -Ты решил уйти из отряда? - полуутвердительно спросил Аттил.
   -Так надо.
   -Уговаривать бесполезно?
   -Бесполезно.
   -Жаль. С тобой приятно было иметь дело. Хотя, иногда ты нагонял страху даже больше, чем враги с мечами - усмехнулся Аттил.
   -Это когда такое было? - удивился и почти обиделся я.
   -Было, было. Не будем уточнять - снова усмехнулся Аттил и отвернулся.
   Остаток вечера мы просто отдыхали, наблюдая за окружающими. Затем мимо нашего столика несколько раз продефилировала очень пышная мадам. Заметив, что Ромус обратил на неё внимание, очень удачно обронила свой платок рядом с ним. Ромус, как честный человек, платок поднял, они мило поворковали и уже через пять минут проследовали в неизвестном направлении. Похоже, это такой местный обычай - ронять платочек перед избранником. Надо быть поосторожнее. Вскоре и перед Аттилом нечаянно упал платочек. Остаток вечера я провёл в одиночестве. Некоторое время напрягался в ожидании платочка, но никому я не был нужен. Возвращаясь тёмными улицами в таверну, немного покомплексовал - неужели я такой чопопалошный? Всех разобрали, кроме меня. Не очень-то и хотелось, но всё-таки! А потом придумал себе оправдание. Мушкетёры выполнили задание, остались живыми и с деньгами, и без проблем. А после баньки и вина их и потянуло... В глазах - огонь, понятный любой женщине. А у меня проблемы не кончились, а только перешли в следующую стадию. Поэтому и в глазах прежнего огня нет. Ничего, дал я себе зарок. Вот восстановлю свои силы мага, сделаю слиток золота, арендую лучший публичный дом на месяц только для себя и буду отрываться за все упущенные годы. Такой зарок мне даже понравился и уснул я почти спокойно.
   На следующий день мушкетёры явились уже поздним утром и сразу завалились спать. Пришлось и завтракать, и обедать в одиночестве. Устроившись на лавочке во дворе, продолжил свои думы. Действовать на первых порах лучше официально. То, что я прибыл с наёмниками, легко могут проверить. Значит, я буду везде говорить, что прибыл с наёмниками. Только это для меня это было способом временной подработки. На самом деле я - благородный лэр, барон из далёкого и небольшого королевства Земля, расположенного за Гиспой. А путешествую я в познавательных, так сказать, целях. Местный популяризатор науки - магии. И меня интересуют, в первую очередь, теоретические основы магии. Вот и повод явиться в местную академию. А так как собственной силы у меня нет, то и интересуют меня как раз теории о происхождении и развитии этой силы. А почему я забрался в такую даль? Так у нас ходят легенды о невероятных знаниях, собранных в местной Академии. Вроде ничего легенда получается. Конечно, шитая белыми нитками, но хоть что-то. Баз данных и всеобщей паспортизации здесь нет, на проверку моей легенды могут уйти месяцы. Главное, чтобы меня на это время не засадили под замок. Ещё есть некоторая вероятность, что меня может узнать кто-нибудь из участников конфликта у Монолита. Пусть попробуют. У меня теперь короткий ёжик волос, загар как у южанина. Да и повадки совсем другие. Но, на всякий случай, надо ещё себе имя немного поменять. Что-нибудь созвучное, чтобы можно было сослаться, что Линком меня называют для краткости. Вариантов пришло на ум два - Линкус и Линукс. Линкус - как-то по-медицински. А вот Линукс - самое то. Эта система тоже как сборная солянка и всё время переделывается и совершенствуется. В чём-то мы с ней схожи. А для местных это будет просто необычное имя. Надо ещё перебраться в более приличное место, прикупить новой одежды - барон всё-таки. Ну что ж, примерный план готов.
   Когда я вечером вернулся в комнату, мушкетёры уже встали. Но, судя по всеобщему усиленному наведению красоты, ночевать они собирались в других местах. Чтобы не затягивать, сообщил о своём решении остаться в городе. Мушкетёры восприняли эту новость весьма спокойно. Терять людей они уже давно привыкли. А я ведь не умер, а всего лишь займусь другим делом. Аттил отсчитал мне положенную долю, мы поручкались на прощание, а он вдруг оглянулся на остальных и с усмешкой сказал:
   -Мы, похоже, тоже здесь задержимся для решения некоторых вопросов. И ещё неизвестно, кто освободится раньше. Если будем нужны - ищи нас здесь.
   После таких слов получилось не прощание, а просто расставание на короткое время.
   На следующий день я уже жил в таверне недалеко от Академии, приобрёл несколько комплектов приличной одежды и начал знакомиться с обстановкой. Поход вечерами по ближайшим тавернам ничего толкового не дал. Пьяная молодёжь оттягивается. Что в наших кабаках, что здесь. Декорации разные, а суть одна. Про учёбу и преподов никто не говорил. Изредка какой-нибудь широколобый начинал нести пьяные теории, но для меня это казалось детским лепетом. После двух вечеров я бросил такое времяпровождение. Единственной приятной новостью, которую я узнал, было то, что в моей таверне жили местные "студенты по обмену" и "аспиранты", приехавшие для сбора материалов для диссертаций. Появление ещё одного не будет неожиданностью.
   Таверна оказалась весьма приличной, специализирующейся на приезжих в академию. Цены были достаточно высоки и селились здесь, в основном, достаточно богатенькие. Но и уровень сервиса соответствовал. Здесь даже было целых два обеденных зала! В одном столовались обычные посетители, а во втором могли отдыхать постояльцы. В смысле, поев, не нужно было торопливо освобождать место, а можно было и просто посидеть, пообщаться, даже почитать. Многие аспиранты здесь и занимались. Получалось нечто вроде общей гостиной. Сначала я, было, нацелился на парочку ботанов, постоянно сидевших, уткнувшись в книги по теоретической магии. Но при попытке приблизиться натыкался на такой отстранённо-холодный взгляд, что желание общаться сразу пропадало. Этим никто не был нужен. Не знаю про их реальный уровень, но они явно считали всех окружающих ниже себя раз в сто. Ну и ладно, не очень и хотелось.
   Следующей целью стала небольшая компашка - два парня и девушка. Тоже поглядывают на окружающих немного свысока, но хотя бы разговаривали по-человечески. Несколько вечеров я приучал их к своему виду, потихоньку перебираясь всё ближе к столу, который они выбрали для своих посиделок. Днём же гулял по городу, впитывая в себя его дух и настраиваясь вести себя как барон. В принципе, ничего трудного. Достаточно представить себе, что ты только что приехал на Порше 911, а остальные приехали на Оке. И взять себе за правило, что все должны уступать тебе дорогу. Тут мне сильно стараться не приходилось. Хотя я носил теперь только один меч (два у барона в городе как-то не очень), но взгляд у меня, похоже, стал ещё тяжелее. Достаточно было медленно убрать улыбку и пристально поглядеть на человека, как дорога передо мной пустела. Неужели я стал таким страшным? Специально несколько раз останавливался у витрин и проверял свой облик. И чего им не нравится - обычный мужик. Пока не начинаю смотреть пристально - тогда даже самому неприятно становится. Надо взять на заметку - без приветливой улыбки на людей лучше не смотреть. Кто-то ведь правильно говорил: "Улыбайтесь и люди к вам потянутся". Может и у него были такие же проблемы?
   Наконец, я решился. Дождавшись, пока ребята поужинают и начнут трепаться на общие темы, постепенно переходя на магию, приблизился к ним. Меня встретили настороженные взгляды.
   -Прошу прощения за беспокойство, но невольно услышанные фразы вашего разговора привлекли моё внимание. Позвольте представиться. Барон Линукс. Путешествую. Сам я обычный человек, но с детства очень интересуюсь магией. Сюда приехал в Академию за новыми знаниями.
   Меня очень внимательно оглядели. Но воспитание взяло верх. Меня пригласили к столу, тоже представились. Темноволосый крепыш Марчо оказался целым лордом и специализировался на боевой магии. Светлый Черес, как и я, барон, был универсалом. Хорошенькая Рита - дочка богатого купца, получила дворянское звание как магесса и имела склонность к медицине. Очень хорошая разносторонняя группа. Поскольку все были из "благородных", то сразу решили общаться просто по именам. Я старательно напустил на себя скромный вид, в очень общих чертах выложил свою легенду.
   -И вот я оказался здесь. Вы уже здесь освоились, многих знаете. Может, вы подскажете какого-нибудь хорошего специалиста, к которому я мог бы обратиться?
   Черес, как неформальный лидер, тут же уточнил:
   -А что конкретно вас интересует?
   -Я всегда очень хотел стать магом. Но у меня нет магической силы (на данный момент- чистая правда). Но я занимался самостоятельно по книжкам и как-то наткнулся на упоминание, что существуют артефакты, с помощью которых маг может восстановить истраченные или усилить имеющиеся силы. И мне стало интересно - а нельзя ли с помощь такого артефакта получить силу мне, вообще не имеющему силы?
   Ребята переглянулись, затем Черес осторожно начал говорить.
   -Есть стандартные, проверенные веками методики активации, может вам их попробовать?
   -Какие именно?
   Черес, подумав, назвал пятёрку самых известных. Я в ответ назвал ещё пятёрку методик, которые тоже не помогли. Тут они удивились. Особенно заинтересовалась Рита - парочка методик ей были неизвестны. Я объяснил их особенности, после чего удивление только возросло.
   -Откуда вы всё это знаете?
   -Я же говорил, что это для меня больной вопрос. Искал, узнавал.
   Теперь Черес более тщательно подбирал слова.
   -Точно о природе силы вам не скажет никто. Научились распознавать, пользоваться, но об её источнике не знает никто. Есть одна общепринятая теория, ничем не подтверждённая, но и не опровергнутая.
   Тут Черес понёс такую научную абракадабру, что у меня чуть уши не свернулись. Переводя на бытовой уровень, получалось примерно следующее. Каждый человек при рождении получает внутри себя некий контейнер с божественной силой, или Даром. У большинства людей он очень мал и быстро исчезает. Но у очень малой части людей имеется ещё и некий преобразователь, который позволяет пополнять запас силы за счёт преобразования сил организма. Из них получаются обычные маги. Им для восстановления сил нужно много времени. И совсем редко попадаются маги, у которых преобразователь может работать с несколькими видами исходной энергии, получаемой из силовых линий земли, космоса, из специальных накопителей энергии. Такие маги невероятно сильны, но их энергия тоже кончается. И самый высший уровень - маги, у которых есть и контейнер для черновой энергии. Они накапливают энергию сразу в обоих контейнерах и с ними невозможно равняться. Это уже почти уровень богов.
   -Теория интересная и почти правдоподобная. А артефакты - накопители?
   -Артефакты создавали только маги древности и секрет их утерян. Современные пока не умеют. Да и артефакты были не просто упаковкой, но и некоей установкой, которая при правильном использовании позволяла безопасно наполнить контейнер мага черновой энергией, а иногда и изменяла внутренний преобразователь человека, делая его более мощным и универсальным. Раньше за ними гонялись в надежде получить могущество. Но после многочисленных смертей честолюбивых магов, не сумевших справиться с поступающей энергией, это безумие почти прекратилось. Сейчас эти артефакты только изучают в надежде на новые знания.
   -И много их?
   -Только в столице я знаю с десяток. Три в лабораториях Академии, остальные в разных богатых семьях.
   -А что теория говорит о магах, потерявших силу?
   -В тех же терминах, обычно маг теряет силу от чрезвычайного напряжения сил. Тут идут варианты. Если он просто опустошил резерв, то со временем сила вернётся. А если он повредил контейнер силы или преобразователь, то...
   -Так если есть теория, давно пора найти и эти контейнеры, и преобразователь! Научиться их исправлять!
   -Если бы это было так просто! - усмехнулся Черес - Все знают, что у человека есть душа. А вот где она и что из себя представляет - до сих пор не знают.
   Тут он был прав. У нас, на Земле, её даже вроде взвесили - несколько грамм. А вот откуда она отлетает?
   После всех этих разговоров настроение у меня как-то скукожилось. Поблагодарив ребят за разговор, отправился к себе. Развалился на кровати и стал мрачно разглядывать потолок. Про естественное восполнение энергии я уже думал. Только вот, сколько его ждать?! А тут эти намёки на испорченный контейнер и преобразователь! Если это окажется правдой хотя бы частично, то ждать я буду до скончания века. И проверить, если верить Чересу, у меня не получится. А вливать в себя энергию артефактов, не зная, куда она идёт, будет похоже на таскание воды в дырявом ведре. Да и как я их буду активировать?! Просить кого-то ещё? Мысли получались грустные. Может мой кулон какую идею подскажет? Он ведь вроде должен брать энергию моего тела и где-то накапливать. Может, получится использовать в качестве магического протеза?
   Радуясь возможности отвлечься, уселся за стол, снял кулон и .........!!! Во- первых, он стал заметно больше. Во- вторых, на нём появился правильный круг из маленьких бриллиантов. Внутрь круга сдвинулся герб короля, краски которого стали невероятно сочными. А в центре герба красовался одиночный крупный бриллиант. Красота неописуемая, но откуда она здесь взялась?!!! Несколько минут я в полном недоумении рассматривал это чудо, затем осторожно погладил его. В ответ в голове сразу послышались какие-то мультяшные радостные голоса. С трудом отойдя от шока, наконец-то узнал их - это же голоса камней со щита богини! Ай да камешки! Так вот что за лучики тянулись ко мне от каждого в отдельности. Это они ко мне на амулет перебирались. Поэтому и были такие спокойные и довольные. Теперь они все вместе, никто их не тронет, пока я живой. Но что они сделали с амулетом?! Немного шикнув на развеселившуюся ребятню, чтобы не мешали думать, перешёл на тройное зрение и стал внимательно исследовать кулон. Если он и раньше был невероятно сложным, то сейчас, после симбиоза с камешками и взаимного преобразования, получилось вообще НЕЧТО. Через час я уже чувствовал себя полным дебилом, залезшим в дебри суперкомпьютера. Отдельные кусочки я ещё мог выделить и распознать, но их взаимодействие.... Теперь мне работы хватит на долгие годы вперёд. Собственная "мировая библиотека тайн магии" на шее. Задумавшись, снова погладил камешки и те радостно защебетали. А мне вдруг стало обидно и жалко себя - им то хорошо, у них всё в порядке, а вот у меня... Так им и сказал: "Вам-то хорошо, у вас всё в порядке. Если уж вы такие умные, взяли бы да помогли. Ведь видите, что у меня проблемы с энергией!". Голоса ненадолго стихли, а потом снова защебетали, но уже как-то энергично, типа, конечно, поможем! Идиотская ситуация, но я захихикал. Я уже достаточно привык к магии, но разговаривать с собственным кулоном в пустой комнате да ещё и различить обещание помочь... Не, завтра обязательно зайду к целительнице и проверюсь на голову. С улыбкой шикнул на камешки, мол, спать пора и почти спокойно уснул.
   На следующий день к целительнице я, конечно, не пошёл. На душе было как-то спокойно, и появилась уверенность, что всё уладится. Гулял по улицам, сделал себе экскурсию по местным достопримечательностям. Вернувшись вечером в гостиницу, с удовольствием поужинал. Потом появилась компашка Череса, мы раскланялись, я перебрался за их стол. Разговор перескакивал с одного на другое. Потом ребята вспомнили про мою жажду знаний и устроили мне небольшую лекцию по магии на уровне детского сада. Рассказывали они интересно, в стиле "берём эту штучку, нажимаем эту пимпочку, получается вот такая бумбочка". Ребят веселила возможность показать свои знания неучу, пусть и в упрощенном виде. А я наслаждался такой интерпретацией серьёзных вещей. Под конец Черес решил показать фокус и сделал простейший световой шарик. Шарик послушно появился, потом поплыл по кругу, останавливаясь перед каждым. Добравшись до меня, тоже немного постоял, потом немного сдвинулся в мою сторону и мягко растворился. Я порадовался за такое умелое управление, но взглянув на ребят, изменил своё мнение. Все сидели с красными лицами. Только Чевес какой-то недовольный, а Рита с Марчо старательно пряча улыбки.
   -Что-то не так? - не понял я.
   Ребята старательно промолчали, затем Чевес снова сделал световой шарик, тот послушно поплыл по кругу и снова, добравшись до меня, растворился в воздухе. Теперь уже Рита не сдержалась и тихонько захихикала. Марчо откровенно лыбился, а Черес сидел красный как рак.
   -Да объясните же, в чём дело! - не выдержал я.
   -Черес - сквозь смех проговорила Рита - не может даже удержать световой шарик - и снова закатилась.
   -А я думал - вы так и хотели - удивился я.
   -Да нет. Это же простейшее упражнение для первого курса. Без его выполнения на второй курс не переводят.
   Черес не стал оправдываться, немного подумал, а затем неожиданно предложил:
   -Рита, перестань хихикать и попробуй сделать то же самое. Только чтобы шарик подошел к Линуксу в самом конце.
   Рита горделиво выпрямилась, быстренько сделал шарик, он полетал по кругу и, дойдя до меня, тоже исчез. Теперь уже никто не улыбался. Не дожидаясь команды, Рита сделала новый шарик - ситуация повторилась. Теперь стало интересно даже мне. Марчо не стал дожидаться просьб и направил на меня сразу с десяток шариков. Не доходя до моей груди сантиметров десять, они все исчезли.
   Несколько минут стояла тишина. Мы только переглядывались.
   -Это не было защитой, я ничего не почувствовал - наконец сказал Марчо.
   -И он обычный человек, никаких следов способностей мага - чуть спустя добавила Рита.
   -И как прикажете это всё понимать? - выразил общий вопрос Черес.
   Я только пожал плечами. Я ничего не делал и ничего не почувствовал. Может они сами ничего толком не умеют? Аспиранты немного подумали.
   -Линукс, у вас есть с собой какой-нибудь защитный амулет?
   -Есть.
   -Не могли бы вы его ненадолго снять и положить в сторонке?
   Посомневавшись, отвернулся от ребят, снял амулет, замотал в платочек, чтобы не смущать ребят его видом и положил на соседний стол, чтоб был на виду. Мои манипуляции с платочком не прошли незамеченными. Ребята переглянулись, но оставили вопросы на потом. Снова усевшись за стол, включил тройное зрение и сказал: "Я готов. Только приближайте шарик медленно". Ребята снова переглянулись. Шарик медленно поплыл ко мне. Получилась очень интересная картинка. Вокруг моего тела появилась своеобразная "аура", покрывающая тело примерно на десять сантиметров. Шарик стал погружаться в эту ауру, энергия из него ужалась в микроскопическую искорку, которая ушла в моё тело. Структура развеялась. Почти всё понятно. Глубоким зрением я мог раньше делать подобные вещи, кроме вот этого сворачивания энергии. Если я правильно понял, эта аура высасывает энергию из заклинания и преобразует в концентрированную силу, которую может хранить моё тело! Охренеть!!! Подобные функции можно было бы ожидать от защитного амулета, но он лежит на столе. А вот откуда и когда у меня такие способности появились?! Когда последние разы в меня кидались заклинаниями, то срабатывала моя активная защита или я стоял онемевший. Получается, что эта аура реагирует только на определённые виды заклинаний или сама появилась недавно. Неужели мой амулет постарался?! Обалдеть! Но ребята говорили, что амулеты могут изменять "преобразователь" силы мага. Они что, переделали его так, что я могу теперь получать энергию из атакующих меня заклинаний? Если это правда, то подарок великолепный. Осталось только найти магов, которые будут лупить меня заклинаниями, наполняя энергией. Хотя чего их искать? Достаточно пойти и своровать какой-нибудь артефакт. Полная гарантия, что вокруг будет напичкано всяческих охранных систем. Сразу будет двойная польза - и защиту сниму и сам подзаряжусь. Осталось только выяснить, какую мощность заклинаний сможет принять мой модернизированный преобразователь.
   С новым, уже корыстным, интересом поглядел на троицу. Те смотрели на меня с не меньшим корыстным интересом. А что. Такая интересная игрушка попалась! Это не пыльные фолианты перебирать. Тут живой человек с непонятными способностями.
   -Сразу говорю, что подобная способность для меня такая же неожиданность, как и для вас. Я о ней и понятия не имел. Но мне очень интересно было бы узнать её границы. Поможете?
   Одновременный кивок согласия. Чтобы не пугать и не отвлекать постояльцев, отправились на задний двор, где меня сразу поставили к стенке. В буквальном смысле слова. Эти ...... аспиранты сразу применили своё знание методологии проведения исследований. Стенку расчертили масштабной сеткой, меня поставили к ней. Откуда-то взялись бумага и ручка. И надо мной стали измываться. Как в хреновом кино про чокнутых на науке.
   -Эксперимент номер три, расстояние два метра, шарик световой, яркость NN, цель - кисть правой руки, пли - командовал Черес.
   Марчо кидался шариками, Рита записывала. Через час все устали. После всех тестов вывод был один - новой аурой у меня было защищено всё тело. При попадании в десятисантиметровую зону вокруг тела шарик исчезал. Рита просканировала меня и развела руками - никаких изменений. Мы же с Марчо только молча переглянулись. Мне уже хотелось попробовать что-то более серьёзное, да и ему, похоже, тоже.
   -Шаровая молния, третий круг, в кисть - скомандовал я и снова встал к стенке.
   Результат прежний. Я ничего не почувствовал, заметил только крохотную искорку энергии, скользнувшую в меня. Потом пробовали сторожевые, парализующие и всё, что приходило в голову. Затем Марчо без предупреждения влепил в меня вторым кругом. А после короткого обследования - и первым. Тут меня всё-таки немного качнуло и искорка проскочила чуть больше. Дальше решили не продолжать. Марчо уже ощутимо выдохся, да и надо было подумать.
   Для начала я попробовал нарисовать заклинание. Результат прежний - нулевой. Но я почти не расстроился. Начало положено, энергия, пусть и в микроскопических дозах, но начала в меня поступать. Теперь всё будет зависеть только от моей способности находить заклинания на своё тело. Улыбнувшись, поднял глаза и встретился с очень пристальными взглядами ребят.
   -Я читал в древних книгах - задумчиво начал Марчо - о людях, нечувствительных к магии. Объяснения этому не было, и я считал подобное сказками. А тут такое... Выдержать удар заклинания первого круга и только покачнуться! И при этом человек не имеет своей энергии и не может поставить защиту. С ума сойти!
   -И при этом он - обычный человек! Я на десять раз проверила. А вся энергия уходит куда-то как вода в песок - добавила Рита и осуждающе покачала головой.
   -Я слышал, что существуют разновидности заклинаний, забирающие энергию из чужих заклинаний. - внёс свою лепту Черес - Они весьма сложны и последний раз, насколько мне известно, их использовал Чёрный барон Линк в бою у Монолита - тут он с каким-то новым интересом поглядел на меня.
   -А потом был Линк, лорд красного креста и полумесяца, гениальный целитель - вступила Рита, почему-то глядя мне на грудь - И он тоже при сканировании выглядел как обычный человек, нам рассказывали!
   -А потом был король Линк, воплощение короля Инкара - добавил уже Марчо, тоже глядя мне на грудь.
   Да что они там все увидели? Всего лишь пуговица на рубашке расстегнулась, и при движении иногда промелькивают два амулета. Блин, глазастые. Продолжая слушать, спокойно застегнулся.
   -А потом появились вы, барон Линукс, с огромным желанием получить магическую энергию. Или правильнее называть вас "лэр Линк", так, наверное, привычнее?
   -Э, ребята, вы куда клоните?! - вдруг забеспокоился я - Намешали в кучу чёрте что, выводы какие-то скоропалительные делаете. Я - барон Линукс! И не надо мне чужие подвиги и ошибки приписывать. У меня своих выше крыши! Чужих проблем мне ещё не хватало!
   Ребята продолжали меня внимательно изучать. Тогда я решил припугнуть их. Убрав улыбку, очень пристально, как я умею, оглядел их.
   -А что мешает мне прямо сейчас, за раскрытие моего предполагаемого инкогнито, вас просто... - и сделал движение, как будто растираю что-то между ладонями.
   Парни ощутимо напряглись и побледнели. Рита, наоборот, сдвинула плечи назад, подчеркивая весьма неплохую грудь, и чуть сдвинулась в мою сторону.
   -И меня тоже?! - с вызовом спросила она.
   Я невольно смутился.
   -Женщин я, обычно, не трогаю.
   -Вот видите! - торжествующе сообщила Рита парням - Это точно он! Нам наша препода рассказывала. У него слабость к женщинам. И убить он может, только защищаясь. Правило у него такое. И ничего вы нам не сделаете! - это уже мне.
   Я только устало вздохнул.
   -К чему вы клоните и чего добиваетесь?
   -Доли в приключениях и новые знания! - тут же оживился Черес.
   -Какие ещё приключения и доли? - не понял я.
   -Ну как же, самый очевидный следующий шаг - это поиск и похищение артефактов, чтобы восполнить энергию, которую вы явно потеряли в бое с чёрным туманом.
   -Блин, и эти уже в курсе - невольно ругнулся я про себя.
   -И мы хотим присутствовать при похищении артефактов, их активации и исследовании результатов их воздействия на вас - тут же начал перечислять Честер.
   -Вы ничего не попутали? - усмехнулся я - Вы не забыли, кому условия ставите?
   Честер смутился, но тут уже Рита как-то очень по-женски прогнулась и очень хитро промурлыкала:
   -А если вы не согласитесь, мы всем расскажем, какой вы великий маг, воин и любовник. У вас будет так много восторженных почитателей, что искать и восполнять энергию будет просто некогда! - и торжествующе улыбнулась.
   Вот тут я удивился. Больно уж угроза знакомая. Они что, с миледи в одном классе учились?! Но в данной ситуации внимание местных магов и короля мне совсем ни к чему. Могут и Монолит припомнить... И со своей репутацией надо что-то делать, а то некоторые неразборчивые в средствах стервочки начинают меня использовать по своему разумению. Наверное, хотя бы одну стоит всё-таки прибить. Например, вот эту. С новым интересом оглядел компанию. Улыбки с молодёжи слетели махом. Рита виновато понурилась.
   -Простите нас, лэр Линк, мы недопустимо увлеклись. Ваше появление открывает нам такие возможности, что мы потеряли меру. Ещё раз, простите нас!!!
   Видя понурые головы и относительно искреннее раскаяние, устало махнул рукой.
   -Все разговоры завтра. Надо прийти в себя и подумать. Но если какая-нибудь б.... вякнет про меня ещё кому-нибудь, то я её точно .......!!! - выразительно посмотрев на притихшую Риту, я соизволил удалиться, стараясь не слышать восторженный шепот сзади.
  
   До глубокой ночи крутился в постели, осмысливая произошедшее, строя планы. А с утра пораньше отправился к мушкетёрам. Те, как раз, вернулись с гулянок и готовились ложиться спать. После взаимных приветствий уселся за стол и пригласил остальных.
   -Мужики, - начал я без предисловий - намечается работа и мне может потребоваться ваша помощь.
   -Какого рода работа? - спросил за всех Аттил.
   -Предположительно, придётся проникать в богатые дома и похищать магические ценности. Правда, с одним условием. Никого не убивать без необходимости.
   Мужики переглянулись.
   -Как-то это не совсем по нашему профилю. Какая-то уголовщина - выразил общее сомнение Аттил.
   -А если считать это набегом и все найденные ценности пойдут в качестве добычи? Тем более, что основную работу я постараюсь взять на себя, а вы мне будете нужны только для подстраховки?
   -Такой вариант уже интереснее и мы к услугам вашего величества - Аттил поклонился.
   -И ты туда же - почти обиделся я, но видя хитрые взгляды и улыбающиеся лица мушкетёров, сам улыбнулся - И давно вы знаете обо мне?
   -Так почти сразу - снова улыбнулся Аттил.
   -Далось вам мое величество - вздохнул я - Операции будут предположительно ночью. У меня есть тройка молодых, но очень шустрых ребят, вхожих в дома знати. Они будут выполнять основную разведку, а силовая часть ляжет на нас. Нужно будет приготовить лошадей, повозку, снять отдельный домик. Ну, не мне вас учить.
   Я поднялся из-за стола. Мушкетёры тоже синхронно встали и коротко поклонились. Надо будет издать указ по моему несуществующему королевству, запрещающий оказание мне особых знаков внимания вне официальных церемоний. У Петра Первого, вроде, был подобный.
  
   Ближе к вечеру я зашёл в гостиную. Компашка Череса сидела на своём любимом месте и всем своим видом демонстрировала - готовится нечто невероятное государственного масштаба. Прямые спины, скованные движения, настороженные взгляды по сторонам. Первым делом я заказал побольше вина. Разлив по бокалам, предложил тост:
   -Если в ближайшие пять минут Марчо не расскажет отличный новый анекдот, Рита не будет заливаться смехом, а Черес не перестанет коситься по сторонам, то на этом наше сотрудничество кончится, даже не начинаясь! - и первым выпил до дна.
   Остальные автоматически тоже выпили. С минуту они молчали, переваривая услышанное. Затем Марчо сделал над собой явно видимое усилие и начал рассказывать последний анекдот. Граф N неожиданно вернулся из поездки по поместьям. Поднявшись в спальню жены, обнаружил ..... После этого последовало ... Я невольно прикрыл глаза и вздохнул. Я-то имел в виду совсем другое. Но здесь, как и у нас в старину, под анекдотом понимали короткие истории из жизни, несущие некий смысл, а не стёб на сексуальные и идиотские темы. Но послушать последние сплетни на "этакие" темы здесь никто не отказывался. Вон, у Риты появился румянец на щеках. Черес тоже начал проявлять некоторый интерес и смотрел уже не по сторонам, а на Марчо. Да и тот начал рассказывать с большим энтузиазмом, изображая отдельных героев в лицах. Ну и ладно. Хоть таким способом, но напряжение было снято. Выпили ещё по бокальчику, потом ещё по одному. Наконец я решил, что мы уже достаточно расслабились, но ещё не пьяные.
   -Вы должны уяснить главное. Я не собираюсь устраивать заговор и государственный переворот. Для начала мне нужно просто собрать всю возможную информацию об имеющихся в столице артефактах - накопителях силы. Вот и ведите себя соответствующе. У вас для этого прекрасное основание - сбор информации для диссертации. В первую очередь - открытые источники информации. Библиотека Академии магии, королевская, публичная (если она здесь есть). Какие артефакты есть в городе, их история, свойства, методы воздействия и получения энергии. Короче, всё что можно. Затем начнём ходить в гости в выбранные дома. А потом ... видно будет. Всё ясно? А теперь подумайте, кто, что, где и как сможет узнать. Встречаться будем по вечерам, здесь. Но чтобы на лицах были улыбки молодых и счастливых молодых людей, а не солдат похоронной команды.
   Мы ещё выпили по стаканчику, и я пошел спать. Ребята же остались сидеть в глубокой задумчивости.
   Роль охотника за чужими сокровищами мне понравилась не очень. Аспиранты не вылезали из библиотек и третировали преподов расспросами о свойствах артефактов. Я целыми днями шлялся по городу, изучая планировку с точки зрения возможности незаметного перемещения. Город как город. Обычная средневековая столица. Ближе к центру королевский замок. В относительной близости расположились всякие госконторы. Улицы, правда, широкие и относительно чистые. Пришлось стать завсегдатаем всяких злачных мест. Даже наметились контакты с местными ворами (на всякий случай). Мушкетёры, между тем, скучали в ожидании. Через пару недель вид у них стал откровенно хмурым. Надо было что-то придумывать. А тут ещё на горизонте начал потихоньку возникать вопрос денег. Разгульная жизнь денежки высасывала весьма здорово. Потом эти проблемы как-то пересеклись. Усадив мушкетёров за стол, начал излагать план.
   -Мужики, нам скоро потребуется много денег.
   Мужики здорово удивились, что я об этом умудрился вспомнить и проявили повышенное внимание.
   -Убивать и грабить никого не будем. Надо просто съездить и забрать - к интересу добавилось и оживление.
   -Вы знаете, что к храму чёрного тумана ходило много желающих, которые и остались там вместе со своим оружием и кошельками. Когда тумана не стало, я оказался там одним из первых и кое-что с моим напарником сумел припрятать. Вам надо съездить и забрать.
   Я разложил большой лист бумаги и стал рисовать карту. Где находятся пещеры, как замаскированы, ориентиры.
   -Вот в этой пещере лежит немного золота храма. Здесь надо будет взять килограмм двадцать на текущие расходы. Старайтесь брать монетами, так проще. Потом надо будет взять килограмм пять женских украшений для Риты, а то ей на приемы не в чем будет ходить - вспомнил я - и ещё. Возьмите себе килограмм по пять на брата и на обратной дороге запрячьте в удобных для себя местах. Это будет ваша оплата за помощь. А то неизвестно, как у нас здесь повернётся.
   Несколько минут стояла поражённая тишина.
   -Так сколько же там золота?! - наконец спросил Ромус.
   -Увидите - усмехнулся я.
   -И вы нам так доверяете? - спросил уже Аттил.
   -Должен же король хоть кому-то доверять.
   Мушкетёры переглянулись, и в их осанке появилось нечто горделивое. Теперь они меня слушали не перебивая.
   -Вот в этой пещере спрятано оружие и всякие магические безделушки. Мешок с амулетами привезите весь. Если интересно, возьмите себе понравившееся оружие. Только не увлекайтесь. Там сейчас, наверняка, толпа искателей приключений. И вы сразу привлечёте внимание. Мне кажется, лучше приехать туда под видом искателей, покопаться несколько дней в земле как все, потом очень осторожно забрать золото и исчезнуть. Имейте в виду, что многих убивали на обратной дороге, если возникало подозрение, что они нашли что-то ценное. Будьте осторожны, за вами могут следить. Выезд по готовности. На всё про всё у вас уйдёт недели три. Я в это время ничего предпринимать не буду. Вопросы есть? Ну, тогда удачи.
   Мушкетёры молча поклонились.
  
   Следующие недели мне стало не до гулянок. Аспиранты добрались до залежей нужной информации и теперь таскали мне записи и книги пачками. Оставалась сущая мелочь - всё это прочитать, обдумать, систематизировать и понять - а надо ли мне это вообще. В имперской Академии магии я получал проверенные знания на "прикладные, практические" темы. А вот область артефактов-накопителей осталась в стороне. Из местных же книжек получалась примерно следующая картина. Древние маги были очень даже не дураки, и тоже были озабочены вопросом накопления и увеличения сил в нужный момент. Соответственно и артефакты делали разных систем и мощности. Начиная от простейших - типа гранат, которыми мог воспользоваться любой, обладающий маломальскими магическими способностями и кончая сложнейшими, по мощности сравнимыми с ядерной электростанцией. Но и защиту здесь ставили соответствующую. Получить от них энергию можно было, только для начала отдав свою, и произведя сложнейший комплекс запуска. Некоторые были даже снабжены искусственным интеллектом. Были одноразовые, перезаряжаемые, способные вырабатывать энергию самостоятельно. Было деление по видам энергии, но об этом говорилось очень глухо. Чем-то эти виды отличались, а вот чем конкретно, не писали. За последнюю тысячу лет, описанную в книжках, старые загашники древних магов потихоньку выпотрошили. С простенькими артефактами разобрались быстренько и использовали на бытовые цели. Со среднего уровня начались проблемы. Работа с ними напоминала ходьбу по минному полю. Даже если удавалось найти "инструкцию по эксплуатации", большинство магов погибало, не в силах принять и "переварить" полученную энергию (видимо это и произошло в храме перед щитом богини). Оставшиеся в живых единицы полностью выгорали, теряя магический дар. Постепенно до умных голов дошло, что артефакты подобного уровня, возможно, предназначались и для каких-то других целей, а не просто подпитать мага энергией. С артефактами высшего уровня никто даже и не пытался проводить опыты. Прикинули на пальцах, что при неправильном освобождении их энергии планету может разнести на кусочки и отложили все опыты на потом, пока сами не поумнеют и не придумают, куда же их применить.
   В столице, действительно, находилось десять артефактов. Семь, среднего уровня, в частном владении, причём, три из них уже несколько столетий были пустыми и хранились только как память о славных деяниях предков. Три в Академии. Один из них - высшего уровня. Нашли его очень давно, но до сих пор толком ничего не смогли про него узнать. В древних книгах говорилось, что его название - Хранитель. Но, ни малейшего намёка, для чего он предназначен. Когда я вытянул из книг всё, что можно, настала очередь ходить в гости.
   Тут незаменимым оказался Марчо. Он ведь, как-никак, целый лорд и приехал в столицу с целой кучей рекомендательных писем чуть ли не ко всему городу. Среди его пачки писем нашлись и двое из нашего списка. Сначала Марчо шёл представляться один. Затем осторожно напрашивался на следующий приём и выпрашивал разрешение пригласить меня. Мы приходили, немного тусовались. Затем Марчо отвлекал внимание на себя, а я старался стать где-нибудь в тихом уголочке и начинал просматривать дом в поисках артефактов. Зануднейшее занятие. Дома большие, закуточков много. А самое противное, что когда я всё-таки нашёл первый артефакт и попытался посмотреть его внутренности, он это почувствовал и непонятно как зашипел на меня, как десяток змей. Хоть я и был на расстоянии более сотни метров от него, но меня прошиб пот. А если бы я стоял с ним рядом?! Видно не зря артефакты пытаются вскрыть истинные дураки. А во втором доме я вообще ничего не нашёл. Безрезультатно проплутав по запутанным коридорам и бесчисленным комнатам, очень сильно начал сомневаться в успехе нашего предприятия и собственных умственных способностях. Снова присоединившись к Марчо, попытался по мере сил вписаться в разговор. В какой-то момент речь зашла о том, чем занимается Марчо. Без всякой задней мысли тот рассказал о стажировке в Академии. Уловив нужный контекст, я небрежно добавил, что с ним ещё двое прекрасных молодых людей занимается наиважнейшим делом - исследованием артефактов - накопителей. Часть гостей оказалась очень любопытной. Марчо начал рассказывать о своих исследованиях, и уловив мою идею, вскользь проговорился, что один из исследуемых им артефактов, по слухам, находится у уважаемого хозяина. Того аж передёрнуло, но врать при всех не посмел. А тут ещё любопытствующие дамочки начали свою любимую песню: "Просим! Просим!". Через пять минут хозяин готов был отдать им дом, лишь бы они замолчали (надо будет взять этот приём на вооружение). Минут через десять он принёс артефакт и выставил на всеобщее обозрение. Рассказал его историю. Потом Марчо добавил подробности, которые узнал из книжек. Потом и я добавил несколько деталей, которые успел рассмотреть тройным зрением. Получилось весьма интересно и занимательно. Публика была в восторге, и даже хозяин оттаял. Однако, возвращаясь домой, я был в отвратительном настроении. Хвалёный артефакт на поверку оказался банальной миной. Невероятно мощной, но просто миной, которую должен был привести в действие маг-камикадзе. Уж её энергия мне точно не подходила. Марчо, наоборот, был в полном восторге. Для него любые новые знания были подарком. Пришлось рассказывать всё, что я успел увидеть. Мы даже решили, что надо известить Академию, чтобы они запрятали опасную игрушку подальше.
   Этот вечер имел и приятные последствия. На следующий же день Марчо доложил начальству о возникших у него подозрениях. Мину тут же изъяли, а Марчо удостоился благодарности от начальства и обещания "всемерного содействия" в его исследованиях. Ещё через день вся троица аспирантов и я получили приглашения в пару домов с просьбой устроить лекции уже об их артефактах. Очень удачно, но меня такое везение немного насторожило.
   В это время очень кстати вернулись мушкетёры. Съездили они без приключений. Не считать же приключениями десяток мелких стычек на дорогах. Аттил попытался было отчитаться по деньгам, но я его прервал.
   -Аттил, ты видел, сколько там золота?
   -Видел.
   -Неужели я буду проверять твои карманы в поисках завалявшейся золотой монетки?! Себе долю взяли?
   -Взяли.
   -Спрятали?
   -Спрятали.
   -Значит всё. Отчёт о "командировке" закончен - удивил я его незнакомым словом.
   Мушкетёры привезли всё, что я просил. А в довесок персонально для меня - красивый старинный меч.
   -Зачем он мне? У меня своих два и гораздо лучше.
   -Твои, конечно, лучше. Но для приёмов больше подойдёт этот. Сразу видно древность и богатство рода. В твоём положении может очень пригодиться.
   Тут возразить было нечего. Вернувшись к себе, рассортировал артефакты и позвал аспирантов. Обеспокоенные неурочным вызовом, они расселись вокруг стола немного настороженные. Я не стал ничего объяснять, а просто высыпал перед Ритой драгоценности. Глаза её от удивления округлились, но она почти сразу старательно спрятала руки за спину.
   -Что это? - старательно холодно спросила она.
   -Если у тебя плохо со зрением, то это женские украшения - не удержался я.
   -Я вижу, что украшения, зачем вы их сюда положили?
   -Выбери себе подходящие. Будешь одевать на приёмы.
   -Мой отец достаточно богат, я могу и сама о себе позаботиться - Рита гордо вскинула голову.
   -Не сомневаюсь. Но хочу расставить точки над "и". У нас начинается новый этап. Мы все приглашены в дома высшей знати. Ждут нас с лекциями, но встречать и оценивать будут по одёжке, не мне вам объяснять. Вы сюда приехали для учёбы, а не для приёмов и средств у вас явно не лишку. Я вас втянул в эту авантюру и, как старший, должен обеспечить необходимым. Всем придётся обновить гардероб.
   Я поставил перед каждым по тугому мешочку с деньгами. Аспиранты открыли, было, рот, но я их прервал.
   -А когда вы перестанете демонстрировать чрезмерную щепетильность, я сделаю вам подарки.
   Парни тут же закрыли рты. Рита посидела, беспомощно глядя на сверкающую кучу украшений перед ней.
   -Но здесь слишком много!
   -Я же не заставляю тебя брать всё. Бери то, что нравится. А если ты оденешься со вкусом и будешь сверкать, то про меня на твоём фоне сразу забудут и я смогу действовать более свободно. Считай это своей спецодеждой!
   После таких убедительных слов Рита успокоилась, быстренько рассортировала украшения, и большая часть кучки уплыла в её сумочку. О, женщины!!! И чего было упираться?! После этого все снова посмотрели на меня. Я не стал их мучить и просто высыпал на стол с десяток защитных кулонов первого круга. У аспирантов сразу загорелись глаза. Они были магами и прекрасно поняли значение вещей. Теперь уже парни старательно прятали руки за спиной, предоставив право первого выбора Рите. На этот раз она даже не вспомнила, что она богатая и знаменитая. Маленькая девочка в кукольном магазине. Нам пришлось терпеливо ждать минут десять, пока она всё посмотрела, проверила, примерила и, наконец, сделала выбор. Парни сделали свой выбор мгновенно. И только потом у них возник закономерный вопрос.
   -А зачем нам...
   -Во-первых, вы маги и такая вещь вам всегда пригодится. Во- вторых, я не знаю, что нас ждёт. И это будет маленькой надеждой на благоприятный исход дела. Правда, они все разряжены. Сами зарядить сумеете?
   Глядя на горделивые улыбки, сразу понял, что вопрос бестактный. Чтобы они, да СВОИ кулоны не зарядили?!
   -Идите, готовьтесь. Нам всем надо будет выглядеть очень хорошо.
  
   Следующий вечер подтвердил, что я не зря потратил деньги на одежду группы. Вечер был достаточно разрекламирован, и знать пришла в лучших нарядах. Но аспиранты были вполне на уровне. Черес и Марчо - молодые родовитые дворяне, одетые с иголочки. Рита надела чуть ли не половину украшений, но ей хватило вкуса, чтобы всё это выглядело красиво, а не кучей золотых побрякушек. Женщины обступили Риту, мужчины - Череса и Марчо. Я на общем фоне благополучно затерялся. Нет, меня, конечно, представили нужным людям. И одного опытного взгляда на мой меч было достаточно, чтобы меня все принимали за своего (молодец Аттил, удачно подсказал). Но излишним вниманием меня не обременяли, и я смог спокойно подобраться к артефакту, уже выставленному на импровизированной сцене. Перейдя на тройное зрение, начал его исследовать. Тот моё внимание воспринял весьма благосклонно. И мне почти показалось, что он даже довольно заурчал от моих мысленных прикосновений. Он был полон энергии, но вот её цвет, который я как-то мысленно почувствовал, мне не понравился. Он был какого-то масляно-чёрного цвета. Я понятия не имел, какой цвет должен был быть у нужной мне энергии, но получать эту мне точно не хотелось.
   Вечер проходил великолепно. Черес и Марчо, дополняя друг друга, красочно рассказывали о истории артефакта. И вдруг Рита ощутимо запаниковала.
   -Что случилось?
   -Они, они .... увлеклись и почти всё уже рассказали! О чём буду говорить я?!
   Я прикинул. Да, из официальных данных рассказано всё. Что ещё можно добавить? Немного подумав, я зашептал Рите на ухо. Она внимательно выслушала и сразу успокоилась. Ребята закончили свою часть и с улыбкой представили Риту. Та вышла на сцену, тоже улыбаясь. Бедные парни... Они пока ещё не догадываются, что ждёт их в гостинице....
   Рита сказала несколько общих фраз, затем театрально приняла сосредоточенный вид, поводила руками над артефактом, постояла с закрытыми глазами. А затем голосом пифии сообщила:
   -Он полон энергии. И она чёрного цвета!
   Зал недоумённо загудел. Здесь все считали себя немножко магами, а тут такое... Откуда-то из рядов раздался голос самого нетерпеливого:
   -Что значит чёрного и как вы это определили?!
   -Я не смогу объяснить, как я это чувствую. Но энергия - чёрного цвета и она не предназначена для подпитки магов. Она для чего-то более грубого!
   Зал снова загудел. Остаток вечера я удачно провел в тёмных уголках и возле "шведского стола". К аспирантам было не пробиться. Хозяин то радовался, то хмурился. Вечер прошёл удачно и артефакт полон. Но что за чёрная энергия? А я хотел только дождаться конца вечера.
  
   Не знаю, что после вечера сказала Рита молодым людям, но к следующему представлению они готовились очень тщательно, расписав сценарий выступления до буквочки. На приёме был аншлаг. Ещё бы. У аристократов вообще главная проблема - скука. А тут - театрализованное выступление по магии. Главными героями, разумеется, были аспиранты. Я потихоньку пообщался с артефактом. Вполне добродушный увалень. Энергий заполнен наполовину и то она буровато-серого цвета. Может, мне и подойдёт. Когда Рита подошла, я сообщил ей подробности. Она меня выслушала, но как-то невнимательно.
   -Что случилось? Чего ты трясешься?
   -Среди гостей начальник Академии и с ним парочка очень сильных магов. Зачем они пришли?
   Вот это конечно вопрос. А не по мою ли душу? Теперь уже я огляделся с некоторой нервозностью.
   -А чем они заняты?
   -Пока ничем. Просто гуляют, разговаривают. Но время от времени на нас ТАК смотрят...
   Блин. Меня самого начало потряхивать. Три сильных мага и я, ни о чём. Если они все вместе на меня навалятся, то и моя новая способность впитывать чужие заклинания не поможет. Хотя наваливаться они будут явно не в зале, слишком много народа. До конца вечера мы будем в безопасности.
   Немножко успокоив Риту, сам теперь очень внимательно стал приглядывать за магами. Те вели себя очень естественно, но время от времени бросали в мою сторону внимательные взгляды.
   Выступление прошло как по нотам. В конце выступления Рита снова поводила руками над артефактом и выдала:
   -Артефакт заполнен энергией наполовину. Цвет энергии - буровато-серый.
   Потом как-то задумалась и уже с некоторым сомнением добавила:
   -И ещё временами промелькивают зелёные оттенки.
   Что за отсебятина? Или она смогла что-то почувствовать сама? Пока я озадачился этими вопросами, народ оживлённо обсуждал представление. Наша компашка сбилась в кучку, а потом к нам подошел и сам всемогущий начальник Академии, магистр Архель. Средних лет мужчина, с очень умным и пристальным взглядом. Парочка магов встала за его плечами по бокам, явно страхуя. Невольно мы все притихли, но Архель разговаривал весьма учтиво, вежливо, и даже немножко похвалил выступление. И уже собираясь прощаться, негромко сказал:
   -Мне понравились ваши слова о цвете. Только, мне кажется, там были ещё и синие оттенки.
   Невольно мы с Ритой одновременно повернули головы в сторону артефакта. Тут до меня и дошло - а ведь Рита и в самом деле может видеть свойства артефакта! Ай да девочка, ай да умница! Вторая мысль была гораздо менее радостной. Ведь Архель одной фразой вывел нас на чистую воду! И теперь он знает наши способности. А уж я, маг без силы, но способный видеть свойства артефактов, буду первым кандидатом на роль подопытной крысы в лабораториях Академии. Я напрягся, но медленно повернувшись, встретил всё тот же спокойный и доброжелательный взгляд Археля. Ну, может, к этому добавилось ещё и удовлетворение. Улыбнувшись, он сказал:
   -Мне приятно, что у нас учатся такие способные кадры. Вы бы и с нашими артефактами так пообщались. Может, узнаете что-нибудь новенькое. Заходите, не стесняйтесь.
   Говорил он это всем, но смотрел в это время только на меня. Архель учтиво распрощался и ушёл. И только после этого я вспомнил, что надо ещё и дышать. Он явно что-то обо мне знает и на что-то намекает. Осталось только понять - на что.
   В гостиницу мы вернулись молча. Что-то явно назревало. Чтобы начальник Академии магии пришел на театрализованное выступление аспирантов просто посмотреть?! Да ещё в сопровождении парочки боевых магов?! Он явно был готов к любым неожиданностям. А учитывая его пристальный взгляд, то первый кандидат в подозреваемые - это я. Как всё невовремя! Только нашел первый подходящий накопитель - и на тебе. Теперь- то что делать? Если следовать шпионским традициям, то надо срочно делать ноги. Не знаю, что Архель успел обо мне узнать, но в его играх мне участвовать не хочется. Остальные артефакты можно не искать - ничего не успею. Даже тот накопитель, который я сегодня посмотрел, взять уже не получится - скоро утро. У меня остаётся только день и может быть ночь. Послезавтра надо будет уезжать. Настроение было отвратительным, и больше всего бесила фраза Археля - "заходите, посмотрите". Ага, щас всё брошу и побегу смотреть. А потом моя злость и отчаяние, что у меня так ничего и не получилось, сыграли со мной нехорошую шутку. Я вдруг успокоился. В гости, значит, приглашаешь?! А почему бы и нет? Что я теряю? В академии хранились заведомо рабочие и очень сильные артефакты. Сразу три. Если мне удастся получить от них энергию и восстановить способности, то мы ещё посмотрим, кто кого. А если нет... Вряд ли Архель сможет наказать меня сильнее.
   С утра пораньше я собрал аспирантов и попросил нарисовать планировку здания, где размещались артефакты. Они потянулись, было, за карандашами и замерли, когда до них дошёл смысл сказанного.
   -Это невозможно! - начала Рита.
   -Почему?
   -Это же хранилище Академии!
   -Это невозможно в принципе?
   -Этого никто никогда не делал. Там ....
   -Что там?
   -Там самые хитрые и смертельные ловушки, созданные лучшими магами Академии. Соваться туда - безумие.
   -Я понимаю, но у меня нет выбора. Меня сейчас больше беспокоят механические замки и двери. Вы о них что-нибудь знаете?
   -Так их там нет!
   -Как нет?
   -Никому и в голову не придёт запирать на замок то, что защищено самыми страшными заклинаниями. Есть, конечно, двери, но они самые обычные, с ручками. Вход в хранилище начинается прямо из холла учебного корпуса. На самом входе стоят два охранника, но это только для того, чтобы какой-нибудь глупый студент не зашёл туда случайно. В самом хранилище работает очень хитрая охранная система, которая позволяет передвигаться там только людям с амулетами-пропусками. Периодически часть образцов берут в качестве учебных пособий, ходят люди. Ночью никого нет, но охранная система включается полностью. Любой зашедший туда - умрёт.
   -Да, Рита... Умеешь ты подбодрить человека в трудную минуту. Но по твоему рассказу получается, что мне достаточно пройти в здание днем, где-нибудь спрятаться и дождаться ночи. После этого я могу делать что хочу?
   -Ну, если не считать охрану, смертельные ловушки и всякие другие мелочи, то конечно, можно делать что угодно - неожиданно улыбнулась Рита.
   -Тогда рисуйте план и думайте, где я могу в здании пересидеть до ночи.
   Через час план был нарисован, два возможных места укрыться отмечены. С удовольствием пообедав (может быть в последний раз), переоделся в скромную одежду, напоминающую обычную одежду студентов. Мечи и немного инструментов, на всякий случай, замотал в свёрток и отправился в неизвестность. В здание я зашёл без проблем. Пара охранников маялась от безделья и лишь проводила меня ленивыми взглядами. Быстренько найдя на третьем этаже некое подобие подсобки, спугнул там целующуюся парочку. Грозно рыкнув на этих разгильдяев, пренебрегающих учебным процессом, остался победителем и хозяином помещения. Усевшись на подоконник, стал разглядывать открывшиеся виды. Люди просто ходят по улицам и просто живут. Маленькие радости, маленькие проблемы. И они счастливы! Их совершенно не волнуют вопросы построения новых заклинаний, восполнения энергии. Им достаточно просто жить в любви со своими близкими. Одного меня тянет искать проблемы. А сегодняшнее решение идти без всякой подготовки в хранилище - вообще глупейшая авантюра. Ни разведки, ни точного расчёта. Одно только русское авось. В моём активе только способность вытягивать энергию из чужих заклинаний. А в пассиве .... Если сюда боятся ходить все остальные маги, то я-то куда прусь? Может к утру от меня и пепла не останется, но я уже не могу остановиться. Да-да, нет-нет. А жить в неопределённости я долго не смогу. Обязательно сорвусь. А дров наломать я могу ОЧЕНЬ больших. Лучше уж решить всё сегодня. Немного успокоив собственный здравый смысл, даже задремал.
   Проснулся я уже глубоким вечером. Звуки в здании постепенно затихли. Дождавшись полуночи, надел перевязи с мечами, немного попрыгал, включил тройное зрение и осторожно выбрался в коридор. Везде стояла тишина. Спустившись на первый этаж, тихонько подобрался к охранникам. Они только изумлённо округлили глаза, когда моя тёмная фигура выросла перед ними, и тут же улеглись спать. Оттащив тела в сторонку, чтобы случайно не наступить, встал перед входом в хранилище. Теперь всё, отступать некуда. Впереди коридор, каких тысячи. Но сейчас мне здорово пригодился опыт, полученный на тренировке в бункере. Как киношные воры высматривали лазерные системы охраны, так и я сейчас своим тройным зрением очень старательно искал ловушки. А тут их было море. Полное ассорти. И обычные сторожевые, и всякие локальные гадости. Первое время мне удавалось ловушки обходить. Но уже метров через пятьдесят поперёк коридора висела сплошная сетка. Трогать её было страшновато, но выхода не было. Очень осторожно стал приближать к ней руку. Сетка, почувствовав моё приближение, напряглась, затем стала бледнеть и втянулась в мою руку. Больше ничего не произошло. С минуту я стоял, слыша, как бешено бьётся сердце. Потом шикнул на самого себя. Ничего же ведь не произошло! Ну необычно, ну страшно, но идти-то надо. Так теперь и шёл. Пара шагов, осмотреться. Ещё пара, снова осмотреться. До конца коридора пришлось убирать ещё пять подобных сеток. Потом лестница на нижний этаж. Здесь чуть не каждая ступенька была "заминирована". Если было можно, то я убирал только "взрыватель" и спусковой механизм, не трогая основное заклинание. Второй коридор был нашпигован гораздо круче. Здесь фантазия "минёров" стала совсем извращённой. Я и сам люблю придумывать что-нибудь весёленькое, но тут всё было буквально напитано смертью. Когда я, наконец, добрался до следующей лестницы, одежда на мне стала мокрой, как после купания. Что ж тогда меня ждёт на третьем уровне, где и хранились артефакты? Но там, к моему удивлению, был обычный коридор. В доброжелательность хозяев я совершенно не верил и двигался черепашьим шагом. Но сюрприз был только на двери в помещение, где хранились артефакты. Дверь закрывала завеса из белёсого тумана. Набравшись решимости, осторожно протянул руку к нему. Навстречу руке вытянулся небольшой язычок тумана, но совсем приближаться не стал. Осторожно, издали, как бы обнюхал мою руку и быстренько втянулся обратно. После чего вся завеса шустренько ушла куда-то вверх, открывая вход. Тоже мне, "роллерставни", невольно хмыкнул я. Но расслабляться было рано. Помещение было небольшим, метров пятьдесят. Посредине, на простых подставках лежали странные предметы. С одного края - нечто, напоминающее перекрученную пирамидку. С другого - обычный мутный шар. А в серёдине лежал обычный баллон акваланга, во всяком случае, нечто очень похожее, только чёрное. Я осторожно проверил помещение, но ловушек больше не обнаружил. Уже болеё смело стал проверять артефакты. В крайних оказалась энергия красного и зелёного цвета, а средний я вообще не смог посмотреть. Непроницаемая чернота, чем-то напоминающая черный туман. Я насторожился, но цилиндр лежал спокойно. Решив начать с красной энергии, я подошёл к скрученной пирамидке и... И тут до меня дошло, что я понятия не имею, как мне забрать у него энергию. Я видел его насквозь, во всех деталях. Даже представлял, куда надо направить энергию, но вот сил- то у меня не было! Невольно у меня начался нервный смех. Чего, спрашивается, упирался? Правильно говорят, что перед началом любого дела надо сначала подумать. Полезно, знаете ли. Хихикая, принялся выхаживать по комнате. Что же делать, что же делать? Потом резко остановился. У меня же есть магический протез - мой амулет! Достав его, ласково провёл рукой по узору из камней. Те сразу откликнулись и радостно загомонили. Дав им немного выговориться, попросил: "ребята выручайте. Надо взять энергию из артефактов". Те снова загомонили. Что-то типа "базара нет, братан, щас всё сделаем". Снова засомневавшись в собственном психическом и умственном здоровье, повесил амулет поверх куртки и встал перед пирамидкой. От моего амулета к пирамидке протянулся лучик, и начались оживлённые переговоры. Минут через пять пирамидка начала наливаться светом, а потом от неё ко мне протянулся широкий луч. За всё время перекачки я ничего не почувствовал. Когда поток иссяк, я осторожно попробовал нарисовать заклинание. Хрен! Значит энергии ещё маловато. Я отошел к шару и операции переговоров и перекачки повторились.
   Ещё раз попытавшись нарисовать заклинание, заматерился. Чего же мне ещё не хватает?! После закачанной энергии у меня над кожей начал клубиться какой-то багровый туман. То ли какой-то побочный эффект, то ли ещё что. Решив, что терять мне нечего, подошел к последнему - "Артефакту безумия". Ласково погладив кулон, попросил поговорить и с этим артефактом. На этот раз переговоры продолжались очень долго. Сначала никто не отвечал. Потом начали проскальзывать редкие фразы - как - будто брюзжащим старческим голосом. Голос был сердитым, но мой кулон не сдавался. И только примерно через час артефакт начал проявлять признаки оживления. Цвет его немного изменился. Потом неслышно вокруг нас образовалась непроницаемая сфера. Но чёрный свет, который шел от артефакта, позволял видеть. Сбоку от него, как голограмма, мягко прорисовалась картинка - на высоком кресле сидел совершенно древний старик, закутанный в какие-то бесформенные одежды. Я боялся дышать. Наконец старик поднял голову и, некоторое время, молча, меня рассматривал.
   -И чего надо? - наконец спросил он.
   При всей мой решимости идти до конца, ответил я очень тихим голосом:
   -Мне нужна энергия, чтобы восстановить свои способности.
   -И ты будешь отбирать последние крохи у старика?!
   -Я никому не желаю зла, но я должен с этим разобраться. Наверное, я смогу прожить без магии. Но никогда не прощу себе, что не сделал всего, чтобы восстановить свои способности.
   Старик с лёгким интересом посмотрел на меня.
   -А если я скажу, что чужая энергия тебе не поможет - ты успокоишься?
   Я сглотнул.
   -Я почти поверю...
   -И отдашь мне излишки своей ненужной уже энергии?
   -Если ты объяснишь, почему она мне не поможет.
   -Потому, что ты самоуверенный, самодовольный, закомплексованный идиот!
   -А поподробнее можно? - невольно улыбнулся я. - Как-то слова "самоуверенный" и "закомплексованный" плохо между собой вяжутся.
   -Вяжутся плохо, но у тебя ещё много всяческих недостатков...
   -Давайте вернёмся лучше к моим способностям - невольно резко прервал я.
   -А твои способности напрямую связаны с твоими недостатками, дебил! С твоей энергией у тебя всё в порядке, она уже давно восстановилась. Тебе проще всех - достаточно тебе испытать сильное чувство, и она начинает бить фонтаном!
   -А почему же...
   -А потому, что ты испугался!
   -Я?!
   -ТЫ. И твоё подсознание. После боя с туманчиком, кстати, весьма лёгким противником, вы испугались от осознания своей силы. И под благовидным предлогом контузии подсознание заблокировало твои способности, оставив только мелочь для твоей безопасности. Типа тройного зрения и ещё кое-чего.
   -А почему мне бояться своей силы? Я всегда стремился к новым знаниям.
   -А это твоя мягкотелость застонала и расплакалась. Если бы ты набирался сил десятилетиями, она бы привыкла. А слишком быстрый успех ломал мозги и чернил души и намного более правильным, чем ты. Вот твоё подсознание и испугалось, что ты можешь в дальнейшем дров наломать. Примерно, как если пятилетнему ребёнку дать ваш "меч джедая".
   -И что теперь делать? Гипноз?
   -Гипноз поможет только на короткое время. Затем подсознание очухается и может лишить тебя способностей навсегда.
   -Так что мне делать?
   -Просто жить и надеяться, что способности к тебе вернутся.
   -И как долго?
   -Не знаю. Можешь в монахи податься, будешь учиться вести праведную жизнь! - вдруг захихикал старикашка.
   При всём уважении к старости, кулаки у меня невольно сжались, и туман вокруг тела стал стремительно густеть. Старикашка сразу перестал смеяться. Некоторое время внимательно наблюдал за мной.
   -Вот про это я и говорю. Видишь, как из тебя силушка прёт! А если бы ты и командовать ей сейчас мог, что бы осталось на месте города?
   Смущенный, я расправил кулаки, но туман так и остался густым, как кисель. Старик ещё поразглядывал меня.
   -Эх, молодые. У тебя своя энергия - как авиационный бензин, а ты, толком не разобравшись, в себя ещё и чуть ли не соляру льёшь. Конечно, ты и её можешь использовать, но что ж себя так не уважать? Ну что, излишки сливать будем? - он хитровато потёр руки - заодно и "топливопроводы" тебе прочистим. А то позабивал всякой гадостью от заклинаний.
   С некоторым сомнением я оглядел подозрительно оживившегося старика. Тот мой взгляд понял по-своему.
   -Ты не сумлевайся, расчет будет честный. Я тебе кой-каких знаний подкину. А что солярочка, так мне по-стариковски и она будет в праздник!
   Где-то явно был подвох, но мысль, что в собственных бедах виноват я сам, приглушила остальные.
   -Я готов, но не знаю как.
   -А тут и знать нечего. Просто спокойно отправь энергию из груди на мой домик.
   Постаравшись успокоиться, так и сделал. Сначала появилась просто тонкая ниточка, которая быстро утолщалась и превратилась в канат сантиметров пяти в диаметре. Цвет энергии был какой-то бурый, но минут за пять туман с моей кожи ушёл. Затем поток постепенно начал терять черноту и утолщился ещё сантиметров на пять. Потом стали проскакивать светлые струйки, а через полчаса пошла и полностью светло-золотистая энергия. Поражённый, сколько же во мне всякого было, ничего, кроме какого-то облегчения не чувствовал. Старик все время перекачки сидел молча, закрыв глаза. Наконец скомандовал: "Достаточно". Некоторое время мы молчали, прислушиваясь к своим ощущениям. Я, во всяком случае. Наконец, старик открыл глаза и гораздо более добродушным тоном сказал:
   -Порадовал, потешил старика. Не пожадничал. Неплохая у нас, все-таки, подрастает молодёжь. Хорошая будет смена, если с катушек не слетишь - уже как-то туманно закончил он - да и за мной не заржавеет.
   Несколько минут он очень пристально смотрел мне в глаза. Затем расслабился.
   -На первое время я тебе знаний немножко подкинул. Если сможешь снова использовать силу, пригодятся - потом шутливо помахал ручкой - ты заходи, если что... - закончил он очень знакомой фразой и растворился. Следом растворилась и сфера, окружавшая нас.
   Несколько минут я стоял в тишине, пытаясь уверить себя в реальности произошедшего. Потом оглядел себя - тело чистое, никаких золотинок. Артефакт снова лежал тёмным цилиндром и не подавал признаков жизни. Может я сам с собой разговаривал? Но думать об этом я буду завтра, на чистую голову.
   Не скрываясь и не таясь, отправился к выходу. Сейчас мне было всё равно. Слова старика что-то во мне изменили. В голове было как-то пусто. Про охранные заклинания я просто забыл. Прошел через все коридоры, но ни одно из них на меня не сработало. Выйдя из коридора хранилища, огляделся по сторонам. Охранников уже убрали, но в холле было подозрительно тихо и пусто. Только у главного выхода прогуливался, заложив руки за спину, одинокий офицер. Увидев меня, он остановился, дождался, когда я подойду, а затем подчеркнуто вежливо, и демонстративно держа руки подальше от оружия, обратился ко мне:
   -Доброе утро, барон Линукс! Не могли бы вы уделить немного времени магистру Архелю?
   Ну что ж. Просят вежливо, за оружие не хватаются. Почему бы не зайти в гости к милейшему магистру? Я молча кивнул, и офицер повёл меня куда-то по коридорам. Шёл он, не торопясь и не оглядываясь, всем видом подчёркивая, что полностью мне доверяет. Хочет, что бы я успокоился или, чтобы не заволновался? Мы поднялись на второй этаж. Дойдя до массивных дверей, офицер вежливо постучался. Услышав разрешение, открыл передо мной дверь и подчёркнуто отступил в сторону, старательно отводя от меня взгляд. Что за странные приказы он получил? Кабинет оказался большим. Одна сторона полностью занята стеллажами с книгами, у окна большой стол, заваленный бумагами. У другой стены стоял небольшой стол с кофейными принадлежностями. От стола навстречу мне поднялись двое мужчин. Один - начальник Академии Архель, второго я не знал, но опасаться его стоило точно. Разговор, на правах хозяина, начал Архель.
   -Доброе утро, барон! Меня вы уже знаете. Позвольте представить и второго моего гостя. Начальник нашей Тайной стражи лэр Гумбольд.
   Мужчина коротко поклонился. Но у меня его должность вызвала вполне естественную реакцию. Начальник академии, которую я только что ограбил, начальник тайной полиции королевства, мага которого я убил. Очень приятная кампания. Непроизвольно я сдвинулся, чтобы держать под контролем как можно большее пространство и приготовился дорого продать свою жизнь. Но никаких резких движений не последовало. Наоборот, Архель подчёркнуто сухо и официально произнёс:
   -От лица Академии, которую я возглавляю, и от лица королевства, которое сейчас представляет лэр Гумбольд, официально сообщаю, что ни у Академии, ни у королевства к вам, барон Линукс, никаких претензий нет. Целью нашей встречи является всего лишь ДРУЖЕСКАЯ беседа!- подчеркнул он.
   Некоторое время я стоял, пытаясь переварить услышанное. Ничего не понятно. Но мужики стояли подчёркнуто спокойно. Ну что ж, и мы не будем обострять. Уловив, что я пока не понял ситуации, но драться не буду, Архель сделал приглашающий жест рукой. Пока мы усаживались, он уже успел разлить по чашечкам местный аналог кофе. В полной тишине мы выпили по чашечке, поглядывая друг на друга. Наконец Архель начал разговор.
   -Я очень сожалею, барон, что моё нечаянное любопытство и приход на представление подвигло вас на скоропалительные решения (ага, так я тебе и поверил, что ты пришёл с парочкой боевых магов с бухты-барахты). И ещё больше мне не хотелось бы, чтобы некоторое недопонимание между нами стало причиной гораздо более тяжёлых последствий.(ловко завернул. Ещё бы знать, про что он говорит!) Не скрою, что с первых же дней вашего появления в королевстве вы вызвали крайний интерес у обоих наших ведомств, и мы очень внимательно следили за вашими действиями.
   -Что значит с первых же дней?! Я вёл себя очень тихо!
   Архель с Гумбольдом позволили себе улыбнуться.
   -Дело в том, барон, что в вашей гостинице живут "иностранные" студенты, обладающие способностями к магии. И мы никак не можем оставлять такое место без присмотра. И когда три аспиранта отвели "обычного" человека во двор и стали обстреливать его боевыми заклинаниями, а тот остался жив, то такой случай ну никак не мог остаться незамеченным. А уж когда во время бурного обсуждения аспирантами итогов опыта было многократно произнесено очень интересное для нас имя, то ... сами понимаете.
   Цели ваши были предельно ясны. Сомнения вызывало лишь то, что же с вами делать.
   Тут я вновь невольно напрягся.
   -Но наши аналитики посчитали варианты, напомнили мне о Монолите и других ваших подвигах, слухи о которых до нас доходят. Было сделано предположение, что если вас не провоцировать, то вы просто удовлетворите своё любопытство и спокойно уедете. Поэтому мы предоставили вашим аспирантам необходимые материалы и постарались облегчить доступ в нужные дома. Скорость, с которой вы проверяли артефакты, просто поразительна. А потом вы вплотную подошли к решению идти на "дело". И было решено, что для всех будет безопаснее, если с артефактами вы будете разбираться в специально оборудованных подземельях Академии. Тут, каюсь, я вас немного подтолкнул. Но для меня было истинным удовольствием наблюдать, как вы преодолеваете ловушки коридоров. А уж как вы прошли в зал артефактов - это вообще песня. Погладили туман занавески - и всё!
   -Вы всё видели?!
   -Конечно. Магия магией, но у нас есть и специальные "оптические" системы, позволяющие видеть всё, что происходит в хранилище.
   -Почему сами не стали мешать, почти понятно. А почему же вы ловушки не убрали, чтобы я быстрее дошёл? - решил немного подколоть я.
   -Зачем?! Вы действовали в реальной обстановке, мы убедились, что ваша слава не беспочвенна и заодно проверили эффективность наших систем защиты. Так что для всех вышла сплошная польза.
   -И вам не было жалко свои артефакты?
   -Открою вам очень большой секрет. "Артефакт безумия" получил своё название не в глубокой древности, а уже у нас, в Академии. Мы нашли несколько документов, в которых описывалась методика его активации. Процедура длится несколько дней, её проводят сильнейшие маги, сменяя друг друга. Но результат был всегда один и только ужасный. Под темным пологом, который накрывал артефакт после активации, маги или гибли, или их постигало безумие. Мы потеряли многих, прежде чем отступились. И я готов был простить вам почти всё, лишь бы увидеть ваши действия с артефактами. И зрелище того стоило. Вы со своим амулетом - он указал взглядом на мой амулет, так и висящий поверх куртки - смогли активировать "артефакт безумия" всего за час!!! И вы - первый маг на моей памяти, который вышел из-под полога живым и в своём рассудке. Не сочтёте ли вы возможным хоть немного рассказать, что же там было? - голос Архель ощутимо напрягся.
   -Да ничего особенного - усмехнулся я - Поболтали о жизни с одним вредным стариканом. Потом он запудрил мне мозги, и пришлось поделиться с ним энергией.
   -Вы не брали, а ОТДАВАЛИ энергию?! - вид у Археля и Гумбольда был откровенно ошарашенным.
   -Да. Он сказал, что у меня её и так слишком много и это мне только вредит. Наверное, он был в чём-то прав. После передачи энергии я даже почувствовал некоторое облегчение.
   Я сказал почти всю правду и мои собеседники это почувствовали. Но поверить в такое они могли не сразу. Маг приходит к артефакту за энергией, а вместо этого сам отдаёт её, потому что её у него "излишки"! Если бы мне рассказали такое, только покрутил бы пальцем у виска. Но история эта - моя! Пока начальники приходили в себя, налил себе кофе и потихоньку попивая, стал раздумывать, что же мне делать дальше. Очевидно, о том же подумали и собеседники.
   -Можно поинтересоваться вашими дальнейшими планами, барон? - спросил Архель.
   -Ничего криминального. Немного передохну, подумаю и поеду путешествовать дальше.
   -Если вам понадобится какая-либо дополнительная информация, то все ресурсы Академии будут к вашим услугам. Заходите, не стесняйтесь - любезно предложил Архель.
   Лучше бы он этого не говорил. Уж мне это его "заходите"... Со вновь возникшим сомнением оглядел собеседников.
   -Магистр, вы несколько раз подчеркнули, что ко МНЕ претензий нет. А как насчёт людей, которые мне помогали?
   -А к ним-то какие претензии?! - постарался сделать удивлённые глаза уже Гумбольд - От их действий была только польза. Аспиранты проделали большую работу и материал для диссертаций у них практически готов. Благодаря вам Рита смогла проявить в себе новые способности и для неё уже готово место работы в Академии. Молодые люди тоже прекрасно проявили себя, и мы постараемся привлечь их к работе в моём ведомстве. Вы даже помогли обнаружить и обезопасить опасный артефакт-мину. Здание Академии в целости, даже хранилище ремонтировать не надо. И даже ваши наёмники вели себя как образцовые гости - почти без пьянок и дебошей. Если бы все приезды магов в нашу столицу заканчивались с таким хорошим результатом. Теперь вы - очень желанный гость у нас в королевстве. И если вам захочется спокойно поработать... - Гумбольд стал сама любезность.
   -Ну что ж, я рад, что мы достигли взаимопонимания.
   Церемонно раскланявшись, я отправился на выход. Впереди снова шёл офицер и показывал дорогу. Проводив меня до выхода, тут же исчез. Дальше я шёл один. Волнами накатывала усталость, но какой-то червячок грыз меня всё сильнее. Больно уж всё гладко. Все такие вежливые. Что бы Архель ни говорил, но человека, проникшего в главное хранилище, не должны были отпустить просто так. Чего-то я сильно не понимаю или не знаю.
   Добравшись до гостиницы, первым делом зашёл к аспирантам. Все они сидели в комнате Череса, и, судя по бледным уставшим лицам, ночь провели без сна. Я-то делом занимался, а они сидели в неизвестности.
   -Ну как? - бросилась ко мне Рита.
   -Во-первых, я живой - выдавил я из себя улыбку.
   -Получилось?
   -Получилось!
   -И вы теперь снова всемогущий маг?
   Твою за ногу! Так вот почему меня грыз червяк! Архель и Гумбольд решили так же, как и Рита. Раз уж я пришёл за энергией, даже в таком "бессилии" смог активировать "артефакт безумия", договориться с ним и даже слил ему "излишки" энергии, то в их понимании я сейчас самый-самый супер-пупер маг. И они меня сейчас может, и не боятся, но очень сильно опасаются. И все их реверансы и вежливость - всего лишь способ "не провоцировать" меня. Но как только кто-нибудь заподозрит, что я по-прежнему ничего не могу, то моя свобода станет под очень большим вопросом. Откачать из меня энергию возжелают очень многие! Так что мне надо теперь усиленно делать вид, что я снова супер и по возможности быстро сматываться из страны.
   -Я стал ГОРАЗДО сильнее - многозначительно произнёс я (а вдруг и сейчас нас подслушивают)- Артефакт передал мне новые знания. Но мне нужно их обдумать.
   Аспиранты смотрели на меня с детским восторгом. Блин, похоже, ещё одна легенда родилась, матюгнулся я про себя.
   -И ещё. Я разговаривал с магистром Архелем. Он в курсе наших дел и даже благодарен вам, что вы помогали мне в работе. Так что теперь можете спать спокойно, проблем у нас больше нет! Марш по кроватям.
   Аспиранты скривились, но возражать не посмели. А я сразу отправился к мушкетёрам. Пока я не слышал очень громких историй про взятие заложников и шантаж жизнью близких людей, но не хотелось бы, что бы моя история стала первой. Мужики уже встали и были мне рады, но я не дал им и рта раскрыть.
   -Слушать меня внимательно и не перебивать. Я сделал свои дела. Но теперь под удар можете попасть вы. Вам нужно срочно уехать. На сборы десять минут, ничего кроме оружия и одежды не брать, в дороге купите.
   Все бросились торопливо одеваться. Аттил покопался в углу, выложил на стол с десяток мешочков с деньгами и вопросительно посмотрел на меня.
   -И что? - спросил я.
   -Деньги остались. Куда их?
   -Куда?
   Пару мешочков я положил себе в карманы, и они ощутимо отвисли.
   -Остальное разберите межу собой, чтобы мне не таскаться.
   Мушкетёры недоумённо переглянулись.
   -Но здесь слишком много! И мы ничего пока не сделали!
   -А вам что, обязательно надо кого-то убить или самим сдохнуть, чтобы взять деньги? Вы меня страховали, и я был спокоен. Считайте такую работу службой на посту. И вообще. У меня сегодня, считай, второй день рождения. Это вам премия и сейчас поедем праздновать!
   Мужики переглянулись, но возражать уже не стали. Поняли, что сейчас не время. Вскоре мы уже ехали по городу. Подчёркнуто неторопливо. Может на речку пивка попить. А если кто задумается - а чего это я, после бессонной ночи, решил с ними съездить, так пусть сначала у меня спросит. Я уж ему объясню... Пока я с мужиками - их не тронут, побоятся. А вот дальше? Выехали за город и направились в сторону Астланда. Пока мы ехали, коротко объяснил ситуацию. Через пару часов попалось и подходящее место. Рядом с дорогой стояла приличная таверна. Зайдя внутрь, позвал хозяина и высыпал перед ним горсть золота.
   -У меня сегодня день рождения и душа требует праздника. Будем гулять. Выноси столы на улицу и ставь поперёк дороги. Закуску и вина без меры. Всех кто едет, останавливать и усаживать за столы. Позови работников с дубинами. Кто станет ерепениться, тому в рыло. Попадётся кто благородный - зовите меня, я сам с ним поговорю про уважение!
   Потом я немного подумал и высыпал ещё пару горстей золота.
   -Это на всякий случай, если таверна сгорит - объяснил я побледневшему хозяину - Что-то мне сегодня разгуляться хочется. И смотри, если хоть один останется трезвым и сможет пройти мимо тебя вперёд хоть сто шагов - я с тебя спрошу!
   Хозяин, было, пригорюнился, но быстренько пересчитав денежки, заметно приободрился. Как минимум одна новая таверна у него уже была в кармане. Дальше было просто. Вынесли столы, перегородили дорогу. Уставили всё снедью и кувшинами с вином. Неизвестно откуда появилась пара десятков мужиков с дубинами. Хорошенько приняв на грудь, они прокричали мне здравицы, а потом выстроились по обе стороны дороги. А чем не работа? Сыт, пьян, и можно всех приглашать в гости. Даже нужно!
   С одиночными повозками проблем не было. Когда подходит толпа пьяных мужиков и грозно сообщает поодиночке и хором, что у благородного барона Линкуса сегодня день рождения, и он всех требует к своему столу, а кто его не уважит - тому в морду, то отказываться как- то уже не хочется. Когда попался первый крупный обоз, за столами гуляло уже человек семьдесят и это уже стало общим развлечением - затащить обозников к себе и быстренько напоить. Гулянка набирала обороты и я уже начал сомневаться в собственных выводах, когда появились и долгожданные гости. Десяток хорошо вооружённых людей. Когда их окружила толпа пьяных мужиков, командир попытался, было, взять их на голос, и даже достал какой-то медальон. Но тут вперёд вышел я, и командир сразу стушевался. Толи его предупредили обо мне, толи вид у меня был не очень способствующий радости. Десяток растащили по разным столам и стали усиленно поить. Командиром занялся лично я. Уже через час на традиционный вопрос: "Ты меня уважаешь?" он горячо убеждал меня, что всегда относился с уважением к лэру Линку. Значит, я не ошибся. Влив в него ещё литру, отправился к мушкетёрам. Они прекрасно поняли обстановку и выпили всего по стаканчику. Коротко попрощались и они уехали. Часов пять форы у них теперь будет точно. На всякий случай я посидел за столами ещё часок. Теперь там гуляло сотни полторы. Все уже забыли, что же они отмечают и просто радовались дармовой еде и выпивке. Мда, устроил я. До утра этот затор уже не рассосётся. В столицу я вернулся поздним вечером. Но поехал не в гостиницу, а в дом, который сняли мушкетёры. Было тихо и пусто. Но это и к лучшему. Никого не хотелось видеть и разговаривать. Сил хватило только снять перевязи и дойти до кровати. Рухнул в неё и мгновенно отключился.
   Несколько дней я просто валялся в кровати и бездумно пялился в потолок. Но в кровати от жизни не спрячешься. Надо ходить за продуктам, хотя бы просто размяться.
   Видеть никого не хотелось, и у меня снова появилась привычка гулять. Неторопливые шаги, неторопливые мысли. Вопрос, кто виноват - вроде решён. Осталось решить вопрос - что делать. Про магию я могу забыть на неопределённый срок. Как интересно я буду доказывать собственному подсознанию, что я достаточно взрослый и ответственный маг, чтобы управлять собственной энергией, если я не могу пользоваться ею? Сдача правил и умения вождения собственному магическому гаишнику на получение прав управлять собственным даром. А что, очень похоже. Только тут правил, которые надо выучить - нет. И как я эти правила сдавать буду? Показной благотворительностью и помощью нуждающимся здесь не отделаться. Контролёр- то внутри сидит и всю подоплёку раньше меня видит. Может, действительно, податься в отшельники, морить себя голодом и набираться святости? А это поможет?! Сплошные вопросы. И правильные ответы никто не подскажет. Наверное, лучшим решением будет снова отправиться в дорогу. Я и раньше так делал. Когда становилось очень плохо, садился в автобус и ездил. Вроде у тебя всё плохо, а посмотришь на других ... Один старый, другой больной, у третьего проблемы с деньгами, а четвёртый вообще, похоже, помирать собрался. И сразу становилось легче. Не от того, что другим плохо, а от того, что свои беды начинали казаться мелочью по сравнению с чужими, но настоящими и гораздо более тяжёлыми невзгодами. Надо и здесь так сделать. Автобус, правда, получится очень длинный - два-три месяца дороги. Осталось только выбрать маршрут. В Румании будет сплошной почёт и мне этого не хочется. В Астланде кто-нибудь и кроме мушкетёров может раскусить меня как короля. В Архызе тоже без внимания, пусть и ненавязчивого, не оставят. Что у нас есть рядышком? Империя. А что, Лара приглашала. Можно снова начать преподавать в Академии Ларг, девчонок под шумок тискать. Я невольно улыбнулся. Маленькие радости доставляют большое удовольствие. Настроение стало подниматься, и я с новым интересом стал глядеть по сторонам. И как подтверждение того, что жизнь продолжается, заметил идущую навстречу парочку. Молодая, красивая девушка, светящаяся от избытка сил и хорошего настроения, шла в сопровождении пожилой матроны. Девушка была так хороша, что все мужчины провожали её взглядами. На этот случай женщин сопровождала парочка весьма внушительных охранников, внимательно поглядывающих по сторонам. Женщины уже почти прошли мимо меня, как вдруг молодая с радостным визгом бросилась мне на шею и стала что-то восторженно выкрикивать. Только когда матрона старательно покашляла, меня отпустили. В полном недоумении я рассматривал девушку. Я, конечно, всегда мечтал, чтобы красавицы вешались мне на шею, но с чего вдруг мне такой подарок? Видя, что я её по-прежнему не узнаю, девушка с большим трудом сделала серьёзное лицо и вдруг оскалила зубы. Не узнать такое было невозможно.
   -Тьфу, ты. Лия!!!
   Девушка снова радостно взвизгнула и кинулась мне на шею. Теперь я её обнимал с гораздо большим удовольствием. И снова старательное покашливание старой карги. Пришлось принимать приличествующий нашему положению вид и разговаривать, как и положено благородному лэру и молодой леди. Новостей оказалось очень много. Лия рассказала и как они меня ждали, и про дорогу в Империю, и как хорошо их встретили. Теперь у сестёр свой дом, все учатся. И ещё..., и ещё... Наконец, она немного успокоилась и мне удалось задать первый вопрос.
   -Лия, а как же ты здесь оказалась?
   -Так я же ВАС искала!
   -Зачем?!
   -Ну, я начала выполнять отдельные поручения Тайной стражи...
   -И как же ты меня нашла?
   -Ну, - Лия приняла строгий вид и добавила, явно кого-то, копируя - у нас имеются некоторые источники информации...
   -И зачем я понадобился Тайной страже? - спросил я, стараясь не рассмеяться.
   -А об этом вам расскажет леди Драко - это её поручение. Мне поручили только найти вас.
   Лия отошла в сторонку, а мы некоторое время играли в гляделки с этой Драко. И кто додумался отправить с красивой девушкой такую старуху? Будто угадав мои мысли, леди Драко широко улыбнулась. Мда. Клыки у неё были будь здоров. А учитывая, что Ларги до глубокой старости сохраняют боевые возможности, получалось, что демонстративная мужская охрана им нужна была только для того, чтобы количество трупов несдержанных поклонников было минимальным. Наконец, она решила, что мы достаточно оценили друг друга.
   -Я рада встретиться с вами лично, лэр Линк - начала она.
   Я молча поклонился.
   -У меня для вас новости и хорошие и плохие. Самая приятная - леди Лара беременна.
   Я чуть было не ляпнул, что откуда ей знать про Лару и уж тем более про меня. Но встретив строгий взгляд Драко, вовремя заткнулся. Для Ларг этот вопрос очень серьёзен. И уж что-что, а отца своего ребёнка они знают всегда. Тут уж не отбрешешься. Я, конечно, и не собирался, но столь широкая известность может напрячь любого мужика. Вслух же сказал коротко:
   -Я рад за Лару.
   Драко внимательно смотрела на меня и ждала продолжения, но я молчал. Коротко вздохнув, она продолжила.
   -Теперь неприятные. Наши целители проверили её, у неё будет мальчик!
   -А в чём неприятность?! - невольно улыбнулся я - Мальчишка же!
   -А неприятность в том, что до этого у Ларг рождались только девочки. А учитывая ваши способности как мага, то ваш сын - Ларг может их унаследовать и автоматически превращается в невероятной мощности дестабилизирующий фактор. Сейчас руководство занимается просчётом возможных последствий этого события. Все, кто в курсе необычной беременности Лары, собраны на одной из наших тайных баз. Им созданы все условия, но выйдут они оттуда только после того, как мы решим, что же делать. На ту же базу перевели и Марту с дочками. Если и они наследуют хотя бы часть ваших способностей, то...
   От такого взгляда на ещё не рожденного ребёнка я немного ошалел. Но учитывая историю Ларг, поневоле призадумаешься. Возможность преодолеть генетические проблемы, стать новой своеобразной нацией. А учитывая превосходство в силе над обычными людьми, вполне можно допустить, что кто-то из власть имущих может испугаться и начать травлю возможного соперника по выживанию. А если подобные мысли подкинуть фанатикам, то... будут ОЧЕНЬ большие неприятности. А если сын будет ещё и магом, да ещё сестрёнки... У меня у самого от таких мыслей настроение упало. Теперь понятно, почему Драко такая мрачная.
   -Есть ещё какие-то новости? - наконец спросил я.
   Леди Драко замялась.
   -Есть очень большая ПРОСЬБА к вам, лэр Линк, от руководства Тайной стражи. Вас очень просят в ближайшее время, хотя бы год, воздержаться от посещений территории Империи.
   -А это почему?!
   -По тем же причинам, что и рождение вашего сына. Если такой сильный маг будет на стороне Ларг, да ещё учитывая вашего сына, которого вы, наверняка, захотите защищать, то кто-нибудь из стоящих у власти может испугаться и ситуация станет совсем взрывоопасной.
   Вид у леди Драко при этих словах был такой усталый, что мне даже в голову не пришло ей возражать. Скорее всего, я не догадываюсь даже о сотой доли тех проблем, которые она уже предвидит.
   -Хорошо. Даю слово, что без специального приглашения от Тайной стражи я на территорию Империи сам не приеду.
   Слова вроде простые, но Драко испытала явное облегчение и даже позволила себе улыбнуться.
   -Я благодарна вам, лэр Линк, за понимание ситуации. С вашего разрешения мы пойдем - и низко поклонилась.
   Ну, блин, поклонница этикета. Пришлось и мне сделать поклон. С Леей мы просто обнялись и чмокнулись в щёчку, но тут же опять раздалось многозначительное покашливание. Пришлось принимать правильный вид и правильно раскланиваться.
   Я долго глядел вслед удаляющейся паре. Потом осмотрелся по сторонам, но радость куда-то ушла. И погода стала какая-то сумрачная. Теперь и в Империю мне нельзя. А куда можно? В северных странах ещё не был, на востоке. Найти бы какую-нибудь пещерку, забиться туда и грызть орешки, прячась от известности и внимания, размышлять о бренности бытия. Добраться бы ещё до этой мифической пещерки.
   Следующий этап моей жизни точно будет называться "Спелеолог" или "Отшельник". Невесело хмыкнув, пошёл собираться в дорогу. Становиться взрослым, мудрым, расчётливым, добрым. А каким я вообще должен быть?! .....
  
   Беглец
  
   Сборы были короткими. Да и что мне собирать? Пара сменного белья, дорожная одежда, оружие, деньги, немного еды. Подумав, взял ещё один приличный костюм и парадный меч. Мало ли. Вышел из дома, сел на коня и, не оглядываясь, тихонько поехал на север. На работу не надо, никто нигде не ждёт, денег полные карманы. Несколько лет назад посчитал бы это счастьем. А сейчас - уже не знаю. Всю жизнь как перекати поле. Даже дома, куда можно вернуться, и то нет. Жить - в тавернах, питаться - в тавернах. Где-то меня почитают, где-то - наверняка ненавидят. А чтобы просто так, по человечески... Туда нельзя, сюда нельзя. Да ещё эти способности долбанные. Поманили, как маленького ребёнка мороженым, а потом отобрали. Вот будешь себя хорошо вести, тогда дадим. И кто отобрал?! Собственное подсознание! И я теперь должен доказывать сам себе, вернее, собственному подсознанию, что мне можно работать магом! Во, блин, сюжет из медицинской карточки пациента психбольницы! Но там хоть сами с собой разговаривают, а здесь всё втихушку. Ладно хоть Хранитель какую-то ясность внёс. Хотя и ему верить... Энергии у меня, действительно, выше крыши, сам убедился. И его версия вроде логична. Но мне-то что делать? Во всех книжках пишут, что способности у мага есть пожизненно. И что-то я не помню, чтобы кто-то из них заморачивался моральными проблемами. Добрый маг - хорошо, злой маг - ну что поделаешь. А вот чтобы испугаться собственной силы и запретить самому себе её использовать - про такое я не слышал. Всё у меня не как у людей, вернее не как у магов. Всё у меня через коленку и другие неудобные места.
   И так мне вдруг стало обидно и жалко себя, что слёзы подступили к глазам. Но я вовремя поймал на себе внимательный взгляд прохожего. А ведь расслабляться пока рано. Слежка за мной наверняка идёт, не может не идти. И если хотя бы в одном донесении промелькнёт, что великий маг Линк плакал, размазывая слёзы по лицу, то последствия будут непредсказуемыми. Может, и спишут на причуды великого, а скорее всего, засомневаются - а так ли я велик. Начнутся осторожные проверки. И как только почувствуют мою слабину, тут мне и конец. Надо приводить свой вид в соответствие с образом. Кем меня считают? Супермагом, супербойцом. Пусть временами излишне мягким, но никак не сопливой размазнёй. И соответствие образу может стать для меня вопросом выживания.
   Непроизвольно я выпрямил спину и огляделся по сторонам. Если найти соглядатаев, то их убийство, в принципе, может и сойти мне с рук. Самое удивительное, но взгляд убийцы последнее время у меня получался великолепно. Я ещё раз огляделся, и народ сразу заторопился по своим делам, стараясь не встречаться со мной взглядами. Ну и хорошо. Во всяком случае, до границы мне так и надо себя вести.
   Действительно, так было даже лучше. При встрече с людьми я сразу начинал выискивать среди них наблюдателей и представлял, как я их буду мучить и убивать. Поэтому находиться рядом со мной ни у кого желания не возникало. Так и ехал в одиночестве.
   Слежку за собой я смог обнаружить только через несколько дней, когда начались малонаселённые районы. Вели меня весьма профессионально. Основной отряд двигался сзади и насчитывал с десяток человек. Периодически от него отделялся очередной всадник, обгонял меня, потом дожидался в ближайшей таверне. Потом маневр повторял следующий. Иногда ехали парами или навстречу. Если бы я их старательно не высматривал, мог бы и не распознать. Через неделю подвернулся повод продемонстрировать свою грозность - меня остановила банда грабителей. Соскучившись по общению, обрадовался им как родным. Немного поговорили на повышенных тонах, а затем немного помахались. Наседали на меня так старательно, что пришлось нескольких даже ранить. Дальше я ехал уже в хорошем настроении, но стали всплывать в памяти некоторые детали и настроение опять резко упало. Банда была уж больно странная. Вроде одеты разномастно, но вот военная подготовка чувствовалась у всех. Да и набор приёмов был великоват для обычных бандитов. А главарь оказался двуручником. Воины такого уровня обычно грабежом не занимаются. А если сложить всё вместе, то получается, что каким-то военным приказали проверить мои способности. Как боец я себя показал, но, возможно, это стало моей ошибкой. Маг моего уровня, по идее, вообще не должен марать руки о грабителей. Есть куча всяческих заклинаний, которые решили бы проблему в доли секунды. От простейших парализующих до боевых. А я ничем этим не воспользовался. Может размяться хотел, а может... Как только о моём поведении доложат, начальство призадумается. Торопиться я не стал, но осматривался по сторонам теперь в два раза чаще. Но ничего не произошло. Проводили до границы и исчезли. Может задача была так поставлена, а может вести меня стали более изобретательно. Пару дней я ещё проверялся, а потом немного успокоился. Начинался новый этап жизни. С легендой мудрить не стал и оставил старую - путешествую для сбора знаний по магии. С маршрутом тоже мудрить не стал. После разговора с леди Драко удаляться от Империи не хотелось, и я решил проехаться по государствам вдоль её границ. А вот имя решил сменить - мало ли кто что про меня слышал. Раньше я как-то не задумывался, насколько моё имя редкое. А вот после всех легенд, которые могли возникнуть по моей вине, лучше им не щеголять. Настроение было хреновое, и имечко я себе выбрал соответствующее - Мастдай. Будут ли у меня способности, ещё неизвестно. А вот репутация мягкотелого мне может и помешать. Значит решено. Надо подтверждать свою крутость делами. А уж кто после этого будет мастдай, мы ещё посмотрим! Так я себя накручивал, пока ехал по пустым дорогам - всё равно заняться было нечем. Но некоторые результаты появились почти сразу - улыбка у меня стала снисходительно - высокомерная. Зато рядом со мной уже старались не улыбаться. Первое время меня это немного напрягало, но потом я смирился. Что поделаешь, издержки образа. Но были и плюсы. Стоило только внимательно посмотреть на хозяина таверны и чуть раздвинуть губы в улыбке, как меня обслуживали по первому разряду и даже плату старались брать поменьше.
  
   Очередной городишко был так себе. Единственной его достопримечательностью был большой древний храм богини Миры, расположенный недалеко от города. По легендам место это было особенное, и храм во все времена был очень почитаемым. Делать мне было нечего, и я решил устроить себе небольшую экскурсию. И вообще мне уже пора вести дневник. Вон сколько стран проехал. А если, как положено, записывать все впечатления и т.д., то может я даже стану знаменитым писателем. Эта мысль меня развеселила. А если ещё и записать разговоры с богиней, встречи с магами и артефактами, то вполне можно стать родоначальником местной фэнтэзи. Хотя нет, для них это самая обычная жизнь. И из моих записок получатся, в лучшем случае, маленькие дополнения к местным летописям. Посмеиваясь своим дурацким мыслям, доехал до храма. На самом деле это оказался целый храмовый комплекс. Куча всяческих построек, а на центральной площади - храм богини. Что-то в римском духе. Основательно, мощно, величественно. В глубине зала нечто вроде трона и на нём статуя сидящей женщины. Свет из верхних окон собирался на статуе, и в слабо освещённом зале статуя смотрелась резким контрастом, сразу привлекая внимание. Невольно я присмирел. Остальные тоже разговаривали шепотом. Народу не то чтобы мало, но в большом зале люди просто терялись. Кто-то молился в центре зала, кто-то у стен, некоторые стояли на коленях прямо перед статуей. От непрерывных молитв в зале стоял лёгкий гул. Беды были ясно читаемые. Перекошенный набок мужик явно просил об исцелении. Молодая пара наверняка просила о детях. Пожилой мужчина, скорее всего, просил позаботиться о его детях и внуках. Всё старо как мир. И так же важно для молящихся.
   В углу зала заметил небольшую загородку. Обычная занавеска из ткани, но к ней выстроилась небольшая очередь. А привлекло моё внимание то, что заходили туда люди хмурыми, а выходили какие-то умиротворённые, с посветлевшими лицами. Я бы тоже был не против получить такое выражение лица. Ткнув кулаком крайнего в очереди мужика, негромко спросил:
   -А что там? - и кивнул в сторону загородки.
   Мужик зашипел и, потирая ушибленное место, стал поворачиваться ко мне. Но увидев моё лицо, сдержался.
   -Здесь пресвятой Импалий даёт советы.
   -А поподробней?
   -Он невероятно мудр. Почти любую проблему он может решить, к вящей пользе просящего!
   -А тут как, по записи или свободная очередь?
   Мужик ошалело посмотрел на меня, услышав такие слова.
   -Ты просто приходишь. И надо будет сделать пожертвование храму.
   -Это и ежу понятно. Кто же будет работать задаром.
   Мужик снова ошалел. Я уже собрался было идти дальше, но из-за занавески вышла женщина, лицо которой прямо светилось от испытанного облегчения. Меня даже кольнула зависть. Может и мне попробовать? Может и мне скажут что-нибудь умное? Решив, что попытка не пытка, решил попробовать советы мудреца. Очередь двигалась не очень медленно, и уже через час я вошёл за занавеску.
   Ничего особенного. У стеночки на скамеечке сидел дедуля - божий одуванчик с клюкой. По бокам напускающие на себя скромный вид два здоровяка, изображающие послушников (или как их там правильно). Меня внимательно оглядели и тут же сунули под нос кружку. Я уж было решил, что мне предлагают выпить, но кружку многозначительно потрясли и там звякнули монеты. Всё правильно. Сначала заплати, а уж понравятся ли советы - это твои проблемы. Пришлось раскошелиться. Только после этого дедуля соизволил спросить:
   -Что тебя мучает?
   -Меня? - тут я задумался. Как бы мне это внятно объяснить.
   -Боги дали мне силы. Я стал воином и магом. Силы мои всё время росли. Но в какой-то момент я потерял свои способности. В другом месте мне объяснили, что я испугался сам себя. И теперь я не знаю, что мне делать.
   -Ты стал зверем?
   -Нет. Наверное, я испугался, что не смогу правильно распорядиться такой силой.
   -Она так велика или ты чувствуешь в себе зло?
   -Да зла во мне, вроде, не больше, чем в любом другом человеке. А вот сила становится слишком большой.
   -Так научись пользоваться ей осторожно.
   -А я сейчас вообще не могу ею управлять. Я и пришёл с вопросом - как мне вернуть свои способности.
   Старец задумался и начал себе под нос повторять:
   -Сил нет, потому что боится, а боязнь не пройдёт, пока не попробует жить со своей силой - и так по кругу.
   А мне, как всегда некстати, пришёл на ум старый анекдот по девушку. Замуж не выйти, потому что прыщи. А прыщи не пройдут, пока замуж не выйдет. Заколдованный круг получается. И дедуля сейчас очень напоминал своим бормотанием того врача из анекдота. Я невольно улыбнулся, что не осталось незамеченным. Старец вперил в меня взгляд.
   -Ты чего это развеселился?
   -Да я вот подумал, что может мне начать праведную жизнь, как вы, но не уверен, хочу ли этого, и поможет ли это мне.
   -Праведная жизнь ведётся не по указке.
   -Я знаю.
   -Значит, ты готов начать праведную жизнь лишь только для того, чтобы вернуть себе силу?
   -Да. И мне кажется, что я должен выполнить какое-то божественное задание.
   -А ты свою рожу видел?! - вдруг начал заводиться старичок - Да на тебе же пробу ставить негде, висельник ты этакий! От одного твоего взгляда вода в кувшине может замёрзнуть! И ты ещё заявляешь, что исполняешь божественное предначертание?! Да в тебе нет даже малейшей капельки магических сил и способностей! Что ж ты врёшь МНЕ.
   -Чего это вру?! Я и сейчас переполнен божественной энергией!
   -Опять врёшь?!
   Дедуля встал и постарался врезать мне по голове клюкой. Только в последний момент я сообразил убрать голову, и удар пришёлся по плечу.
   -Дед, ты что творишь?
   -Посмеяться пришёл, невинного мученика из себя решил изобразить? И где, в храме богини Миры?! Совсем стыд потерял?
   Дедуля совсем разошёлся. Забыв про возраст и сан, стал гоняться за мной, размахивая клюкой. Ну не драться же мне с ним! Пришлось спешно ретироваться, но настырный старик не отставал. Пару раз даже попал по горбушке и всё приговаривал:
   -Самим собой надо быть, а не показушным праведником! Тогда и врать не придётся, и совесть будет чиста, и божественное предназначение тебя само найдёт!
   В очередной раз уворачиваясь, взглянул на статую богини и обомлел. На краткий миг мне показалось, что богиня смотрит на меня и даже улыбается! Дед тут же воспользовался моим ступором и ощутимо врезал по спине. Тут уж я забыл про гордость и правила приличия и бросился бежать.
   Отъезжая от храма и почесывая места, куда дед попал, не знал, что мне делать - плакать или смеяться. И этого Импалия считают чуть ли не святым?! Человек к нему с вопросом пришёл, почти чистую правду говорил, а он палкой махать начал. Хотя... Перебирая детали сумбурного разговора, споткнулся на последней фразе. "Самим собой надо быть". Может это и есть ответ? А палкой махал, чтобы до меня лучше дошло. Может он имел в виду что-то другое, но мне такой совет, наверное, подойдёт. Не пыжиться и не комплексовать из-за своих суперспособностей. С ними или без, я должен оставаться одним и тем же. Раньше мне это почти удавалось, а вот последнее время я стал зацикливаться на возврате способностей. И даже сам почувствовал, что границы допустимого начинают раздвигаться. И в подвалы Академии я полез уже почти без сомнений, успокоив свою совесть. А если бы мне там встретился кто-то живой и встал между мной и артефактами? Что бы я стал делать? Всё обошлось, а если бы нет? Какие оправдания я бы себе придумал? Люди на многое идут ради идей, может быть и не совсем верных. А вот я был готов на очень многое только для себя. Может моё подсознание знает меня лучше и решило подстраховаться? Тогда лучший способ вернуть способности - перестать за ними гоняться. Просто жить. Может я и сворую где-то чего-то, может даже убью. Но это не должно быть для меня всего лишь мелким препятствием на пути к могуществу.
   Мысли получались сумбурными, но что-то в них было, и я впервые за долгое время смог улыбнуться с каким-то облегчением. Не, всё-таки дедуля - святой человек!
   Двигался я не торопясь, но страны мелькали как в калейдоскопе. Да и чему удивляться? Порядки были средневековые. Кто наглее и честолюбивее, мог сколотить сотню бойцов, захватить ближайший город и объявить себя королём. На месяц или на столетие, это уже другой вопрос. Был и некий оптимальный размер королевств. Для себя я его вскоре вывел - от двух недель до месяца пути от края до края. Месяца за три я объехал Империю с севера и постепенно стал заворачивать к югу. Местность стала меняться и теперь больше походила на нашу лесостепь. А ещё дальше на восток и юг, по слухам, и вообще начинались пустыни. Но я пока не заморачивался. Живой, здоровый, что ещё надо? Решив для себя, что не буду забивать голову попытками вернуть способности мага, теперь при первом удобном случае начинал физические тренировки, восстанавливая былую уверенность. Путешествие было скучноватым. Обычные бытовые проблемы долгой дороги. Где-то меня пытались ограбить, где-то я, гм..., нанимался в охрану купца, который до встречи со мной и не подозревал, что ему так срочно нужна "крыша" от дождя в пустыне. Всякое было, кушать - то хочется. Хмурым взглядом я теперь старался смотреть пореже. Желающих попробовать на мне свою силушку сразу прибавилось. Но и простых людей, готовых оказать мне бескорыстную помощь, стало больше. Как обычно, в любом деле всегда есть и плюсы и минусы.
   Очередной страной стала Хизария. Страна как страна. Разве что больше стало признаков степной жизни. Табуны лошадей, овец. Добравшись до столицы, Брутоса, решил дать себе небольшую передышку. Все удовольствия по полной программе. Самое первое - ванна, полная горячей воды. Потом всякие стирки, глажки, походы по магазинам и покупка всякой мелочёвки. А вечером почти праздничный обед. С удовольствием поглощая всякую вкуснятину, только через некоторое время обратил внимание на странность местных посетителей. Нигде не было совсем пьяных, а местные новости они обсуждали только полушёпотом. Вроде всё чинно и пристойно, но была в этом некая напряжённость. Чересчур чинно и пристойно для таверны. Невольно и я насторожился. Местных спрашивать было бесполезно. Как только я начинал смотреть в чью-то сторону, человек на мгновение замирал и старался от меня отвернуться. О совместной выпивке речь уже не шла. Вечер прошёл впустую, и только в самом конце в зал спустилась парочка явных иностранцев, которые разговаривали более-менее свободно. С трудом дождавшись, пока они поужинают, подошёл к их столу.
   -Прошу прощения, господа, за беспокойство, но мне больше не к кому обратиться.
   Господа очень внимательно меня оглядели, сделали какие-то выводы, переглянулись и один из них молча показал на свободное место.
   -Ещё раз прошу меня извинить. Барон Мастдай. Путешествую. Проехал уже много стран, но в этом городе меня настораживает поведение посетителей. Может, я ошибаюсь, но у меня сложилось впечатление, что все чего-то боятся.
   Мужики снова переглянулись. Потом тоже представились. Риндан и Кокм, купцы из Империи. Я попытался внятно рассказать свои наблюдения и по мере рассказа купцы всё больше мрачнели.
   -Это всё братья - мрачно сказал Риндан - Люди боятся братьев.
   -Я здесь проездом и первый день. Расскажите хоть что-то, чтобы не влипнуть в неприятности по незнанию.
   -Началось это лет пятнадцать назад. Было три брата, весьма посредственных мага, но с невероятным честолюбием. Но если большинство магов таятся секретами друг от друга, то братья посчитали, что вместе они смогут добиться гораздо большего. Интриги и козни стали для них обычным делом. Их не любили и даже презирали за подлый характер. А потом, в один проклятый день, они нашли где-то старый склеп, а в нём несколько древних артефактов, позволяющих отбирать силу у человека и мага, а потом передавать её хозяину. Может они не смогли разобраться с ними, может артефакты были сделаны так специально, но сначала отбиралась магическая сила, а затем, если артефакт не остановить, то и жизненная сила человека. Потом начали пропадать маги. Сначала молодые и неопытные, затем всё более сильные. Одновременно сила братьев стала стремительно расти. Про это уже стали говорить открыто, и их бы просто уничтожили, но вмешалась судьба - на королевство напали кочевники под прикрытием своих, очень сильных шаманов. Произошло несколько страшных битв, потери были огромные. А под конец в бой вступили братья и объединёнными силами полностью уничтожили кочевников. Король Хамбур был им так благодарен, что простил старые прегрешения и приблизил к себе. После этого началось страшное. Пользуясь послевоенными тяготами, братья объявили смертельную борьбу преступности. "Смертельную" в буквальном смысле слова. Тюрем не стало. Пойманных преступников сразу вели на суд братьев. А у них приговор был только один - смерть. Их артефакты высасывали из людей силы вместе с жизнью. Несколько мгновений, и всё, остаётся только труп. Преступность, действительно, искоренили быстро. Но братья уже не могли остановиться. Им требовалось энергии всё больше, и больше. И началось совсем ужасное. Под надуманными предлогами стали хватать магов. Одного за другим. Некоторым удалось убежать, но большинство погибло. Потом наступил черёд нищих. Затем принялись за больных и убогих, которые ютились в домах призрения. Народ стал стремительно оздоравливаться. Признаться в собственной болезни сейчас может означать смерть. Кто может, бегут в соседние государства. А остальные боятся собственной тени. Лучше всех сейчас живут доносчики. Но когда не хватает смертников, начинают казнить и их - за клевету. В столице теперь идеальный порядок, но населения осталось едва ли половина от прежнего и продолжает сокращаться. Появилось много брошенных домов. Если ничего не изменится, то через пару лет страна совсем опустеет.
   Мы мрачно помолчали. Купцы вспоминали что-то своё. Я тоже. Больно уж методы наведения идеального порядка знакомые. Правда, здесь наведение порядка было лишь поводом. Главным было получение энергии. У меня и в самых чёрных мыслях не было творить подобное, но ведь и братья, наверное, начинали с малого. Очень для меня неприятный пример.
   -А что же вы тогда здесь делаете?
   Оба купца одновременно вздохнули.
   -Мы начинали дела здесь очень давно. Были налажены связи, есть магазины. Тяжело бросать. Но если в ближайшее время ничего не изменится, то придётся.
   -А куда смотрит король?
   -А король теперь смотрит туда, куда ему укажут братья. Они расставили вокруг короля верных себе людей. Теперь он слышит и видит только приятные для себя вещи.
   -А здесь случайно не используют прозвища типа "враг народа", "враг нации"?
   -Нет, - хмуро ответил Кокм - здесь говорят "собачье отребье".
   -Как-то всё это невесело. Похоже, самым правильным будет завтра же с утра уезжать отсюда и побыстрее.
   -Если тебя здесь ничего не держит, то лучше так и сделать. Иностранцев пока стараются не трогать, но кто знает, что ещё будет. - мужики помрачнели - А уехать тебе пока не удастся. Завтра всем в обязательном порядке надо участвовать на торжественном выезде короля Хамбура по городу. Это стало своеобразной проверкой на благонадёжность. Все, кто не пойдёт на улицы, автоматически становятся преступниками и подлежат уничтожению. Больные - за то, что больные, старые - за старость, здоровые - за чёрные мысли по отношению к королю. Да и городские ворота, скорее всего, уже закрыты до вечера следующего дня, чтобы ни один подозреваемый не смог ускользнуть. Вы, барон, попали на "день чистых помыслов"!
   От таких новостей я, честно говоря, немного ...... Ничего себе здесь порядочки! Вот и заезжай после этого в незнакомые столицы! Вздохнув, основательно приложился к кружке с вином. Купцы тоже вздохнули и тоже хорошенько приложились к кружкам. Помолчали.
   -Барон, вы не расстраивайтесь. Завтра держитесь нас. Главное - не болтать и ни во что не вмешиваться, даже если на ваших глазах будут кого-то убивать. Мы здесь чужие. Для нас сейчас главное - пережить завтрашний день.
   Вот это точно. Я знать не знал про это королевство. Но, после услышанного, черные мысли по отношению к неведомым "братьям" у меня появляться начали. Я, конечно, сейчас не маг, но если подобраться поближе, да с моими мечами... А с другой стороны, кто я такой, чтобы переделывать историю целой страны по своему разумению? Подобные вопросы изучают в институтах на первых курсах историки. Что было бы, если отправить в помощь восстанию Спартака пару десятков пулемётов. А если бы прибили Гитлера до его прихода к власти. И обычно доказывают, что ничего бы не изменилось. Нашлись бы другие действующие лица, и всё бы осталось по-прежнему. Так и здесь. Откуда я знаю, кто придёт на смену братьям?! Может они здесь самые культурные и милосердные из всех. Чтобы это узнать, надо оставаться и пожить хотя бы годик. Но я его здесь явно не переживу. При моей способности находить неприятности...
   Я ещё раз хорошенько приложился к кружке. Затем стал расспрашивать про новости из Империи. Новостей было много, но, ни одного знакомого имени, ничего, связанного с Ларгами, не услышал. Будем считать это хорошим признаком.
   Просидели мы ещё долго. Утром проблемы с подъёмом не возникло. Хозяин таверны, бледный, злой и решительный, с глубочайшими извинениями, но очень твёрдо попросил меня позавтракать и выйти на улицу к двенадцати часам. Глаза у меня непроизвольно сузились, и хозяин, сразу сменив тон, произнёс:
   -Прошу прощения, господин барон, я человек подневольный. Мне приказано обеспечить. А о судьбе тех, кто на улицу не пойдёт, лучше не знать...
   Я скрипнул зубами.
   -Ладно, иди, подавай завтрак.
   Уже через час гостиница опустела. Я пристроился к Риндану с Кокмом и мы не торопясь направились в сторону центральной улицы, по которой должен был проезжать кортеж короля. Люди шли чисто одетые, но особой радости видно не было. Да и разговаривали негромко. Потом всё чаще стали попадаться солдаты. Они стояли шеренгами, как бы направляя потоки народа. И что-то все это начинало напоминать наши первомайские демонстрации времён застоя. Дети радовались неизвестному празднику. А вот взрослые - нет. Выпить нельзя, над каждым произнесённым словом надо думать. Да и идёшь не по собственной воле.
   Умело направляемая толпа вливалась на центральную улицу и её равномерно распределяли. Мы с купцами благоразумно держались сзади и остановились на пересечении улицы с площадью. Не прошло и часа, как показался кортеж короля. Всё, как и положено. Впереди горнисты, которые периодически играли какую-то мелодию. Затем внушительный отряд гвардии в парадной форме. Затем открытая королевская карета. Сидящий в ней король был разряжен и сверкал как ёлка. Лица толком нельзя было рассмотреть, но он периодически приветственно поднимал руку и кивал головой по сторонам. В ответ раздавались хорошо отрепетированные крики "ура" специальных групп "официально радующихся". Основная толпа предпочитала молчать.
   За королевской каретой ехала почему-то немногочисленная группа придворных. Впереди тройка очень спесивых и высокомерных. На некотором удалении за ними ехали уже пятерками. В этой группе все тоже были в парадной одежде, но лица были отстранённо - пасмурными. Весьма интересная компания. И тут по мне коротко как холодным ветерком потянуло, особенно в районе груди. В недоумении поглядел на своё тело, а когда поднял голову, обстановка вокруг неуловимо изменилась. С троицы, ехавшей за каретой, вмиг слетело высокомерие. Теперь они хищными взглядами рыскали по толпе, словно выискивая кого-то. Народ под этими взглядами сразу сгибался, стараясь не встречаться взглядами с неприятной троицей. Через несколько мгновений все вокруг стояли с опущенными головами. Я тоже, на всякий случай, склонил голову, но продолжал наблюдать за троицей. Они ещё повертели головами, но останавливать королевский кортеж не рискнули. Затем враз успокоились, переглянулись и на их лицах появились довольные улыбки предвкушения. Людоедские улыбки. Даже на таком расстоянии от их вида на душе стало тревожно. Если это и есть братья, то держаться от них надо очень далеко.
   Остальной народ, похоже, считал так же и даже хуже. Как только мимо нас проехал хвост королевского кортежа, народ ринулся с площади, сметая солдатское оцепление. За несколько минут площадь опустела. Стояли мы в задних рядах, а вот обратно торопливо шагали в первых, стараясь, чтобы нас не догнали и не притоптали. Только добравшись до таверны, немного перевели дух. Как только вернулся хозяин, заказали много вина и стали молча пить, стараясь смыть с души какой-то липкий след непонятного страха. Судя по лицам купцов, вопрос с возвратом в Империю для них решился окончательно.
   Сидеть и мрачно ждать непонятно чего вскоре надоело. На ногах я стоял ещё достаточно твёрдо, и решил погулять напоследок (пока не откроют ворота). Теперь я смотрел на город совсем другими глазами. Везде чистенько, аккуратненько, никаких пьяных, бандитов, борделей, попрошаек. А у всех встречных одна болезнь - стоит внимательно посмотреть им в глаза, и в ответ получаешь волну страха. Как так можно жить? Теперь и у меня стала крепнуть уверенность, что это королевство долго не протянет.
   Пока гулял, наткнулся на местную библиотеку. Судя по её размерам, когда-то здесь любили знания, но сейчас я оказался единственным посетителем, да ещё и случайным. Большой центральный зал, уставленный бесконечными стеллажами. Гулкая пустота. Я уже собрался уходить, как откуда-то появился невысокий пожилой мужчина. Некоторое время мы разглядывали друг друга.
   -Чем я могу помочь?
   Знать бы ещё самому, зачем я сюда припёрся. Немного подумав, всё-таки ответил:
   -Я - барон Мастдай. Путешествую для собственного удовольствия. Одним из моих увлечений является сбор сведений по истории и теории магии. Ваше королевство в этом плане достаточно необычно. Но разговоры на улице с людьми не получаются. Вашу библиотеку я увидел случайно, и у меня мелькнула мысль - может я смогу здесь найти информацию о жизни государства за последние лет двадцать?
   Библиотекарь долго молча на меня смотрел.
   -Тема по нынешним временам очень опасная - сказал он наконец.
   -Это я уже понял. Но завтра я хотел уехать и, надеюсь, мне это не повредит.
   -Ну что ж, давайте посмотрим, что у нас есть.
   Через некоторое время он принес мне с десяток книг. Я их быстренько пролистал. Сплошная официальщина, причём подредактированная совсем недавно. Из неё получалось, что королевство веками прозябало во тьме и невежестве, пока не появились "братья". Облик их деяний рисовался такой светлый, что на меня стала накатывать тошнота. Вздохнув, отодвинул эту макулатуру в сторону. Библиотекарь тут же нарисовался рядом.
   -Благодарю вас, но такого рода литература мне неинтересна - я поклонился и направился к выходу.
   -Барон, постойте.
   Я приостановился и посмотрел на библиотекаря
   -В каких государствах вы были в последнее время?
   Вопрос меня немного удивил, но я всё-таки перечислил, где и когда я проезжал.
   -А не могли бы вы рассказать о наиболее ярких событиях, свидетелем которых вы были?
   Ну что ж, мне не жалко. Усевшись на ближайший стул, стал рассказывать. Из земной истории очень подошли по духу легенды про короля Артура и его мага Мэрлина. А из местных историй самыми свежими и знакомыми оказались свои собственные. Библиотекарь слушал, не перебивая, и взгляд его, поначалу тусклый, стал оживать. Под конец он совсем оживился, не сводя взгляда с чего-то за моей спиной. Наконец я не выдержал и обернулся. За моей спиной висела большая географическая карта Эрии. Уже не стесняясь, библиотекарь подошёл к карте и стал указывать точки моего маршрута.
   -Здесь Линк был полгода назад, здесь три месяца назад. А учитывая скорость передвижения, он вот - вот должен прибыть и в наше королевство - он судорожно перевёл дух - Боги услышали наши молитвы. Освободитель уже близко!
   -Это вы о чём? - насторожился я
   Библиотекарь немного смутился, но всё-таки твёрдо посмотрел мне в глаза.
   -Неужели вы не поняли, что Линка направляют боги? Они дают ему силы, а он исполняет их волю. Скоро он будет здесь и власти братьев придёт конец!
   Я, конечно, дал обещание, что приму любую судьбу, уготованную мне богами, но связываться с братьями мне совершенно не хотелось. Я сейчас могу только мечами махать, а против их магии это ничто. Поэтому планы мои были неизменны - завтра сделать ноги. Если уж можно обойтись без неприятностей, то сам я на них нарываться не буду.
   -Мне не хочется вас огорчать, но, на мой взгляд, у Линка нет шансов в открытой борьбе с братьями.
   Библиотекарь помрачнел, но надежда во взгляде осталось. Мы ещё немного поговорили, и он неожиданно пригласил меня к себе домой, благо тот был рядом. Дома он достал из тайников реальные документы последних лет и за их изучением я просидел до глубокой ночи.
   На следующий день я проснулся уже к обеду. Вернее, Букмун растолкал меня. Вид у него был очень встревоженный.
   -Барон, быстрее собирайтесь, вы в опасности!
   -Что случилось? - спросил я, ещё плохо соображая спросонья.
   -Весь город гудит. Весь вечер и ночь шли обыски в гостиницах и тавернах. И ими командовали сами братья! Это говорит о невероятной важности, которую они придают этому делу. Каждую гостиницу окружали, всех жильцов сгоняли на улицу, и братья проверяли каждого. Нужного человека они не нашли, но выяснилось, что несколько человек не ночевало у себя и теперь их ищут. А среди них - вы, барон. Уже развешены листки с обещаниями награды. У нас теперь слишком развито доносительство, и я не знаю, сколько вы сможете укрываться у меня. Вам надо бежать!
   -Что надо бежать, я и сам знаю. Но, может, покормите на дорогу?
   Букмун немного опешил, но быстро взял себя в руки.
   -Да, да, конечно. Я сейчас быстренько соберу.
   Он отправился на первый этаж, где у него была небольшая кухня, а я стал не спеша одеваться, обдумывая ситуацию. Вроде всё понятно и логично. Вчера на площади братья каким-то образом почувствовали меня. Поэтому они и задёргались. А потом вспомнили, что ворота закрыты и никуда я от них не денусь. Почему начали шерстить гостиницы, а не весь город? Тоже вроде понятно. Своих они уже всех переловили. Так что новенький - скорее всего приезжий. А когда меня там не нашли, следующий естественный шаг - проверить, кого нет на месте. Сразу получаем и ФИО, и описание внешности. И явно там теперь сидит засада. Мне ещё повезло, что я заночевал у Букмуна. Но мой арест здесь становится делом времени. Надо как-то дождаться ночи, и вспомнив все мои навыки, убираться из города.
   Мечты, мечты. Я как раз стоял у окна и из-за шторы оглядывал улицу, когда заметил приближение отряда. Впереди какой-то спесивый маг, если судить по одежде. Маг? Их же вроде всех перевели? За ним человек двадцать солдат в полном боевом облачении. Я осторожно сдвинулся от окна, но надежда не оправдались. Отряд поравнялся с домом и меня снова коснулся холодный ветерок. Маг сразу остановился, покрутился всем корпусом по сторонам и с довольной улыбкой направился прямо к дому Букмуна. Почти сразу раздался грохот тяжёлых ударов по двери. Приехали. Даже если дверь не открыть, через минуту её выломают. Прыгать в окна пока рано - я вчера прошелся по той части дома, которую занимал Букмун, и все окна выходили на улицу, где стоял отряд. Это уже на крайний случай. Оставалась маленькая надежда, что пришли не за мной, а за Букмуном. Но и в этом случае должен быть обыск. Так что, похоже, от драки мне не отвертеться.
   Внизу послышался какой-то разговор, невнятные слова Букмуна. Затем грохот открываемой двери, несколько вскриков боли библиотекаря, а потом тяжёлые шаги солдат раздались на лестнице. Я пока не стал доставать мечи, а просто сдвинулся на центр зала. Солдаты вбегали в дверь, замирали на мгновение, соображая, что от меня ждать, и стали растекаться по сторонам, окружая и отрезая от окон. Одним из последних зашёл маг. За ним втащили окровавленного Букмуна. Наступила короткая заминка. Я оценивал своих противников, они меня. Двадцать человек в полном вооружении. Зал небольшой и для нормального боя тесноватый. Достаточно будет просто зажать меня в углу, и я ничего не смогу сделать. Значит надо крутиться в центре зала. Тел будет много. Достаточно споткнуться или кто-нибудь схватит за ногу хотя бы на несколько мгновений и ... Значит, на полу никто не должен шевелится. Убивать или только оглушать? Пока я решал свои моральные проблемы, за меня их уже решили. По знаку мага Букмуна выволокли вперёд, и приставили нож к горлу.
   -Барон, сдавайтесь. Иначе ваш сообщник будет убит и его смерть будет на вашей совести!
   Классический аргумент! Только вот сдаться сейчас - значит подписать смертный приговор обоим. Букмун почти обречён, а вот я ещё могу попробовать подёргаться. Я молча достал мечи. Маг усмехнулся.
   -Ну, как хотите.
   Он небрежно махнул рукой. Букмуну перерезали горло и толкнули в мою сторону. Видимо, этот маневр был у солдат хорошо отработан, так как пока я следил за падающим телом библиотекаря, они одновременно бросились ко мне со всех сторон, стараясь не столько нанести удар, сколько просто задавить свои весом. И у них бы получилось, но своим первым убийством они решили мои моральные проблемы. Я перестал сомневаться и начал просто убивать, защищая свою жизнь. Несколько раз вентилятором крутнулся вокруг. Первый меч перерубал чужие мечи, второй бил по глазам. Зал наполнился криками боли. Вырвавшись из круга, стал рубить всех подряд. Через несколько минут пятнадцать солдат превратились в кровавое месиво, покрывшее пол. Переводя дыхание, огляделся и даже удивился. Маг под прикрытием пятерки явно хороших бойцов откровенно наслаждался побоищем. Это ж как у него мозги повёрнуты, что он получает удовольствие от подобного зрелища? Да и его бойцы наслаждались. Я тоже люблю посмотреть на красивую драку, но не на смерть. Маг же улыбался и даже несколько раз похлопал в ладоши. Затем приказал своим:
   -Брать только живьём. Про руки, ноги можете не беспокоиться - и заржал.
   Теперь бой шёл совсем по-другому. Самым главным стало не споткнуться о трупы и не поскользнуться на крови. Мы немного покружили, затем меня взяли в круг и бросились. Стала ясна и причина самоуверенности бойцов. У всех были защитные амулеты второго круга. Для обычного боя этого было бы более чем достаточно. Но я слишком много вложил в свои мечи, чтобы простые амулеты могли стать для них какой-то преградой. Это неприятное открытие стоило жизни троим. Оставшиеся двое стали заметно осторожнее, но было поздно. Они были хорошими бойцами, но для меня двоих было маловато.
   Снова наступила тишина. Кругом трупы и кровь. И тем более было непонятно хорошее настроение мага - он прямо лучился радостью. Явно приготовил какую-то гадость, но мимо него мне не пройти. Надо что-то делать. Перейдя на тройное зрение, оглядел мага. Ничего особенного. За исключением одного артефакта. Очень старый и очень примитивный, но вполне работоспособный. И предназначен, насколько я понял, для вытягивания магической силы. Я и сам делал нечто подобное, но там я преобразовывал ударную силу для подпитки энергоёмких заклинаний. А тут грубо отбирали. Я прикинул емкость накопителя. Получалось, что среднего мага артефакт мог выпить подчистую. Свои силы я оценивал немного выше. Решившись, пошёл прямо к магу. Он тут же активировал артефакт. Меня сразу начало продувать холодом, но терпеть было можно, и я неспешно продолжал приближаться. Торжествующая улыбка мага стала быстро угасать, сменяясь недоумением, а затем и страхом. Я подошел вплотную и стал его рассматривать в упор. В это время артефакт наполнился энергией под завязку и отключился, как насосавшийся крови клещ. В глазах мага заплескался откровенный ужас.
   Я взял его шею в ножницы из мечей. Он замер, но вдруг успокоился и даже усмехнулся. Поразительная наглость.
   -Ты не сможешь меня убить! - прошептал он.
   -Это почему?
   -Ты можешь убить только защищаясь! А я сейчас тебе ничем не угрожаю - усмехнулся он.
   -Ты меня плохо знаешь - оскалился я и резко двинул мечами. Голова мага покатилась с плеч. Кровь брызнула фонтаном из перерезанной шеи, но ни малейшего угрызения совести я не испытал. Пришёл меня убивать, а как самого прижало, вспомнил о МОИХ принципах! Надо было вспоминать о них раньше, прежде чем резать горло Букмуну! Я немного постоял, оглядывая весь этот ужас, но никакого сожаления не было. Меня пришли убивать, я защищался. А вот задерживаться здесь не стоило. Кое- как очистив от крови сапоги, лицо, накинул на себя чей-то относительно чистый плащ, забрал артефакт (нечего ему здесь валяться) и вышел на улицу. Надо срочно уматывать из города. Пока я оглядывался по сторонам, на глаза попалась карета, стоящая недалеко от дома. Богато изукрашенная, с большим гербом на дверце. А что, может, меня она и ждёт? Может, в ней меня и хотели везти к брательникам? Сейчас и узнаем. Неторопливой походкой подошёл к карете. Кучер покосился на меня, но не сказал ни слова. Открыв дверку, забрался внутрь. Здесь стоял полумрак и сидящий внутри вельможа меня не узнал.
   -Ну как, взяли?
   -Взяли, взяли.
   -Слава богам, а то ведь страшно возвращаться к братьям с пустыми руками. Сюда приведёте или подъехать к дому?
   -Зачем? - удивился я - Я уже здесь.
   В наступившей тишине распахнул плащ и продемонстрировал залитую кровью одежду. У вельможи откровенно начали стучать зубы. Решив, что доставать мечи уже не надо, постарался говорить как можно мягче.
   -Вы меня не интересуете. Мне нужна только карета, чтобы выбраться из города. Если вы не будете стараться навредить мне, то мы расстанемся вполне мирно. А сейчас прикажите ехать из города на юг.
   Вельможа немного помолчал, затем отдал нужный приказ. Карета мягко покатила. Дома проплывали за окном. А вот у городских ворот я напрягся. Страх перед братьями может пересилить страх передо мной. Мягким движением я поднёс меч к горлу вельможи.
   -Мне неприятно будет вас убивать, но если что, вы будете первым.
   Вельможа всё понял правильно и ворота мы проехали без проблем. Но лишь через пару часов, когда начались достаточно пустынные места, я немного успокоился. Заприметив первую попавшуюся укромную поляну, приказал сворачивать туда. Кучер и вельможа стояли молча и готовились к смерти. Я бы тоже испугался, увидев себя со стороны. Кровь уже засыхала, и одежда становилась жёсткой, скрипя от движений. Вдруг вельможа задал странный вопрос.
   -Вы убили всех?
   -Всех, кто пришёл за мной.
   -Тогда вас уже ничто не спасёт - вельможа вздохнул - Вы убили младшего из братьев, и они не успокоятся, пока вас не найдут.
   -Я думал их трое, но никого из тех, кого я видел рядом с королём, в доме не было. А сколько их вообще?
   -Было четверо. О младшем не было принято говорить, громкими делами занимались старшие, а он был на подхвате. Мразь ещё та. Но вам от этого легче не будет. Любой, посягнувший на братьев, должен умереть. Это их закон - вельможа снова понурился.
   Очень приятная новость. Хотел смыться по тихому и вляпался по самое... Да ещё и одного из брательников зацепил. Теперь только бежать изо всех сил. Против троих магов мне сейчас не устоять. И на месте сидеть не стоит. Побоище, наверняка, уже обнаружили. Пропажу кареты тоже. Вскоре проверят городские ворота. Остальное - как дважды два. Моё описание есть, направление движения тоже. Возьмут хороших лошадей, и максимум за сутки догонят. И нечего мне нюни разводить, время дорого. Подошёл к вельможе с кучером и те напряглись, ожидая удара. Но я просто ткнул их, чтобы они поспали несколько часов. Затем обрезал постромки, вскочил на лошадь, вторую взял в качестве заводной и со всей скоростью, на которую были способны лошади, пустился в бегство.
   Меняя лошадей, скакал до полной темноты. Потом дал лошадям отдохнуть до рассвета и снова бросился бежать. Ближе к обеду обнаружил и погоню. Полсотни всадников на отличных лошадях уверенно меня догоняли. Во главе погони, кто бы сомневался, трое братьев. Уж их лица я теперь никогда не забуду. Гнали меня спокойно и уверенно. Петлять было бесполезно. Если уж я их мог обнаружить, то и они меня давно обнаружили. Потом от отряда отделился десяток и, не жалея лошадей, пошёл мне наперерез. Потом этот маневр повторил ещё десяток, потом ещё. В результате их лошади выдыхались, но я вынужден был всё больше поворачивать в пустыню. Потом меня погнали ещё быстрее, пришлось бросить одну лошадь, да и вторая уже шла из последних сил. Солдаты отстали, заморив лошадей, но свою задачу выполнили. Через пару часов братья, которые ехали с постоянной скоростью и их лошади были сравнительно бодрыми, почти догнали меня.
   Братья не отставали. Для них вообще погоня стала превращаться в развлечение. Совмещали, так сказать, приятное с полезным. Сначала мы двигались почти на равных. Но потом, подловив момент, они подстрелили мою лошадь. В последней надежде я бросился бежать. Колдуны не стали меня догонять сразу, да и зачем? Умело подправляя направление моего движения, они гнали меня всё дальше в пустыню. Через час я почувствовал усталость. И тут только дошло - чем дольше я буду бежать, тем сильнее устану. А чем больше устану, тем легче им будет со мной справиться. Захотелось остановиться и дать последний бой, но я себя пересилил. Шансы ничтожные. И я снова побежал вглубь пустыни. А вдруг! Может за соседним барханом что-то произойдёт и у меня появится шанс. Но чудо не происходило.
   Ещё через час братьям такое развлечение надоело. Они сделали рывок и окружили меня. Неторопливо слезли с коней, взяли какие-то приспособления и пошли ко мне с трёх сторон. Я достал мечи и приготовился подороже продать свою жизнь. Но боя не получилось. Приспособления оказались небольшими арбалетами. Подойдя ко мне шагов на тридцать, они как по команде одновременно выстрелили. Один болт я успел срубить, второй удалось отклонить, и он только оцарапал ногу. Ну а третий аккуратно пробил бедро. Невольно застонав, опрокинулся на землю. П....ц! Уже не попрыгать. Братья подходить не торопились. Отбросив арбалеты, некоторое время внимательно наблюдали за мной. Заклинаниями швыряться не стали. Да и зачем? Сделать я им уже ничего не мог, а силы мои они и так заберут. Приблизились ещё на несколько шагов, достали из сумок невероятно прочные даже на вид тонкие сети. Потом активировали свои долбанные артефакты-пылесосы. Даже на таком расстоянии я различил лёгкий гул и ощутил как будто легкий ветерок. Только дул он не с какой-то конкретной стороны, а будто изнутри меня.
   Почему - то даже сейчас они меня опасались и не хотели рисковать. С дальнего расстояния будут качать из меня энергию, постепенно подходя всё ближе. Дождутся, пока я обессилю, подойдут поближе. Затем просто накинут сети, дадут по башке и если сразу не убьют, то сделают дойной коровой по требованию. И буду я, как Кощей Бессмертный, висеть на цепях в каком-нибудь подвале, а они на мне свой бизнес делать, обеспечивая себя, детей и внуков дармовой энергией. От бессильной ярости я даже взвыл. Швырнуть мне в них нечем. Заклинания, даже самого простенького, сделать не могу. Можно швырнуть мечи, но, даже если они не успеют поставить защиты, завалить я смогу только двоих. Артефакты останутся включенными и выкачают из меня всё до капельки. Оставшемуся в живых даже не нужно будет подходить ко мне. Он сядет в сторонке и подождёт, пока жара и потеря крови превратят меня в бессознательное тело. Можно попробовать хорошенько разъяриться и выплеснуть энергию, как я сделал с чёрным туманом. А если артефакты выдержат и сумеют мою энергию впитать в себя?! То-то будет подарок!
   Я пытался придумать хоть что-то, но ничего, что давало хоть малейший шанс, в голову не приходило. Откинувшись на землю, стал ждать. Странное положение. Я на земле, молчаливые неподвижные братья - вокруг. Через некоторое время они синхронно сделали шаг ко мне и снова замерли. Значит, моя энергия падает. Несколько часов и всё. И тут я успокоился. Ярость сменилась холодной решимостью. Отбиться не получится, так хоть добычи оставлю поменьше. Уже без всяких эмоций стал разжигать свой внутренний огонь, и он послушно стал разрастаться, вокруг тела даже появился золотистый туман. Братья испуганно что-то загомонили и сделали добрый десяток шагов назад. Не нравится?! Но у меня появилась другая цель, вернее другой приёмник. Надо мной сверкало солнце. Пусть уж лучше ему достанется моя энергия, чем этим ублюдкам. Может, кто-нибудь и моему лучику потом порадуется. Сосредоточившись, отправил энергию к солнцу. Разделившись сознанием, одновременно видел и ошеломлённых магов, с огромным сожалением провожающих взглядами мой поток энергии, и свои руки, которые направили мечи мне в шею. Удар должен быть точен. Не хватало мне ещё ходить в качестве зомби. А без головы - кому я нужен? И как бы находился в своей энергии, летящей к солнцу. Но раствориться не получилось. Солнце встретило меня весьма приветливо, но растворять не стало. И даже вроде как-то сердито заворчало, чтобы я не маялся дурью, а возвращался обратно. И я послушно согласился. Но напоследок отщипнул малюсенький кусочек солнца и потащил его за собой обратно по лучу, который всё более истончался. Успел я вовремя. Успел прекратить уход энергии, остановить собственные руки, готовые отрезать мне голову, и посмотреть солнечный удар местного значения. Выглядело всё очень красиво, как в кино про ядерный взрыв и последующий лучевой удар. Небо стало стремительно наливаться светом, а потом на нас обрушился невероятный жар. Братья успели поставить максимум защиты, и вокруг их коконов яростно забушевал огонь. Мне ставить было нечего, и я просто надеялся хоть немножко увидеть их гибель. Но огонь меня не трогал. Он бушевал вокруг, но какой-то ласковый. С минуту мы с магами просто глядели друг на друга, потом их защиты не выдержали и они моментально сгорели, а пепел разлетелся вокруг.
   Праздник света продолжался ещё минут пять, а потом так же резко прекратился. Снова голубое небо. Только теперь вокруг меня простиралось нечто из черноты и отдельных булькающих расплавленных озёрец. Опустив взгляд, увидел под собой такую же дымящуюся черноту. Сам же я находился на чём-то вроде невидимого стеклянного пола. Очень интересно, но надо срочно выбираться. Невольно постанывая, сумел встать и, подволакивая раненую ногу, заковылял в сторону ближайшего видимого участка целой земли. Стеклянный пол продолжал меня защищать от раскалённой земли и исчез только тогда, когда через час я добрался до ещё живой земли. Здесь тоже было невероятно жарко, но земля хотя бы не дымилась. Обессилено упав, на какое-то время потерял сознание.
   Очнулся я уже к ночи, когда ветер, наконец, принёс прохладу. Долго лежал, пытаясь понять - где я и что я. Постепенно события дня всплыли в памяти, но вопросов только прибавилось.
   Что вообще происходит?! Осторожно попробовал нарисовать заклинание. Опять ничего. Как вообще это всё согласуется?! В меня спокойно стреляют из арбалета, ранят. Я не могу для собственной защиты создать даже простейшее заклинание. А потом вдруг чуть ли не беру кусочек солнца и швыряю в своих врагов. Потом гуляю над раскалённой землёй по какому-то стеклянному полу. Если это не мой бред, то что?!!!
   А потом мне в голову пришла мысль, от которой я без всякой помощи подсознания пришёл в ужас. А что, если Хранитель меня обманул, и никакой блокировки нет? Просто я перешёл на какой-то другой уровень и рисование заклинаний мне просто не нужно! Если уж я мысленным усилием смог взять кусочек солнца и управлять им, то, что я ещё смогу? Заклинания теперь уж точно покажутся детской забавой. Сегодня я отбивался от врагов, а если меня ещё кто-нибудь разозлит? Смогу я сдержаться или нет? И что я брошу во врагов следующий раз? От таких мыслей меня заколотило. Проверять свои подозрения резко расхотелось. Теперь я уже сам, осознано, начал страшиться своих неизвестных способностей.
   Потом организм и подсознание сжалились надо мной, и я снова отключился...
  
  
   Меня, конечно, спасли. Правда, только к вечеру следующего дня, когда от жажды и горячечного бреда от раны я уже обсуждал сам собой, кому из богов или демонов достанется моя душа. Да и не совсем спасли. После солнечного удара, который я устроил, в пустыне поднялась песчаная буря и до утра все прятались от летящего песка. А вот с утра к месту боя потянулись любопытные. Тут были и те десятки солдат, которые выступали в роли загонщиков на меня. Да ещё невдалеке оказался отряд местных кочевников. Учитывая ужасы бойни, которую устроили братья кочевникам в последние годы, встречи с солдатами были скоротечными и с очевидным результатом. Потом кочевники проехались по краю выжженного пятна и наткнулись на меня. Единственное, чем я их заинтересовал, были мои мечи. Что-что, а трупы людей, умерших от жажды и ран, их совершенно не интересовали. Меня начали обыскивать, и тут я выдал немного стонов. На это им было наплевать. Но потом кому-то стало интересно, а почему у меня в ноге арбалетная стрела? Затем до кого-то дошло, что рана у меня в ноге, а в крови ВСЯ одежда. Кругом трупов больше не наблюдалось. И тут им стало любопытно. Резонно решив, что убить меня они могут в любой момент, дали мне немного воды, взвалили как мешок на лошадь и повезли вглубь песков. Следующую неделю я помню плохо. Меня привезли в какой-то лагерь, стрелу удалили, рану обработали. К счастью, обошлось без осложнений. К концу второй я уже начал понемногу ходить. Положение моё было какое-то странное. Вроде и не раб, но далеко и не почётный гость.
   Меня отмыли, забрали все вещи, взамен выдали нечто мешковатое. Место отвели в палатке для рабов военного вождя, отряд которого меня нашёл. Кормили скромно. Особо не стерегли, да и куда я нафиг денусь с раненой ногой, когда дня на три вокруг сплошные пески. Лагерь расположился в оазисе. Кругом шатры, палатки. Уклад жизни очень напоминал жизнь наших кочевников, как их показывают по телеку. Так в пустыне ничего нового и не придумаешь. Хоть у нас на Земле, хоть здесь.
   Рана подживала быстро. И чем увереннее я начинал ходить, тем острее начинал вставать вопрос - а что дальше? Военный вождь, которого звали Ханкук, интереса ко мне не проявлял. Довольно странно. Ждёт, когда окончательно поправлюсь, чтобы решить мою судьбу? И ни разу не поговорил, только иногда внимательно посмотрит и всё. Всё моё общение заключалось в нескольких фразах с другими рабами и местным лекарем, Абдасом. Судьба начинала вырисовываться довольно неприглядная. Я, конечно, постараюсь сбежать, но и у местных наверняка богатейший опыт по усмирению непокорных. Я не столько огорчался, сколько удивлялся причудам судьбы, бросающей меня из крайности в крайность. Кем я только не был за последние годы. И бомжом, и немножко королём, и целителем, и убийцей, и магом. А теперь вот придётся попробовать роль раба. Чего только в жизни не бывает!
   Ещё месяц прошёл в безделье. Рана затянулась, и я двигался почти свободно, даже начал понемногу тренироваться. От безделья попытался наладить отношения с окружающими, но вокруг меня был как будто круг безмолвия. Даже детей от меня отгоняли. А потом приехали гости, и видимо, не простые. В течении нескольких дней прибыло четыре отряда человек по тридцать, одни воины. Похоже, что-то намечалось. В лагере сразу стало шумновато и тесновато. Когда прибыл четвёртый отряд, с каким-то очень важным степняком, поставили новую большую палатку. Судя по суете, начинался какой-то совет. А потом неожиданно пришли и за мной. Я то им зачем понадобился?
   Но когда меня завели в шатёр, сразу понял, что как раз я и являюсь главным героем этой вечеринки. За низеньким столиком сидело шесть человек. Оба вождя племени, Ханкук и Миранос. В центре - степняк, приехавший последним, справа от него - ещё трое серьёзных дядей. По периметру шатра расположились с десяток воинов, не сводящих с меня глаз. А на столике разложили моё барахлишко. Выстиранная одежда, мелочь из карманов, мечи. А в центре - самое ценное - баронский кулон, королевский амулет и артефакт младшего из братьев. Значит разговор будет серьёзным. Сесть мне не предложили, а несколько минут просто разглядывали. Степнякам я вроде бы ничего не сделал, просто не успел, поэтому стоял почти спокойно. Наконец старший заговорил. Сбоку тут же подскочил толмач и затараторил на имперском:
   -Великий Амунгул спрашивает, кто ты.
   -Я - барон Мастдай, моя родина королевство Земля, которое очень далеко отсюда. Путешествую для собственного удовольствия.
   -Как ты здесь оказался?
   -Я путешествовал. В столице, Брутосе, попал в облаву и решил бежать. За мной погнались и ранили. Потом нашли ваши - какой я молодец, мелькнуло в голове. Ни слова вранья, а история получается совершенно другая, похвалил я себя.
   Судя по тому, что с меня не сводили взглядов, главное сейчас - не врать.
   -Эти вещи твои?
   -Да, мои.
   -Очень дорогие вещи. Откуда у тебя такие мечи?
   -Сделал для меня хороший маг.
   -Ты так богат?
   -Он сделал для меня бесплатно.
   Амунгул поднял баронский кулон.
   -Это?
   -Это мой родовой знак.
   -Это? - Умунгул поднял королевский амулет.
   -Нашёл. Можно сказать, что получил по наследству.
   -У тебя такие богатые родственники?
   -Меня сочли достойным - тут я немного смутился собственной наглости и это сразу заметили.
   -А это? - Амунгул поднял амулет младшего, и в палатке ощутимо сгустилось напряжение. Но для меня этот вопрос, наоборот, показался лёгким.
   -Добыл в бою - спокойно ответил я.
   С минуту стояла тишина, а потом Амунгул, а за ним и все остальные, стали смеяться. Их прямо корчило от смеха. Я не понял. Вроде сказал правду.
   Наконец хохот стих. Вытирая слёзы, Амунгул оглядел меня.
   -Плевок верблюда, вот ты кто! - почти ласково проговорил он - Ты знаешь, что это?
   -Ну, догадываюсь.
   -Он догадывается!- всплеснул руками Амунгул - Ты даже не смог уклониться от стрелы! И хочешь нас убедить, что смог победить мага, хозяина этого артефакта?! Да к нему даже приблизиться было невозможно, не то, что победить. Значит, ты подкрался к нему подло и тайно?
   -Ничего подобного - почти обиделся я - Сначала я убил его солдат, а потом и его самого.
   Судьи переглянулись. Потом Амунгул спокойно продолжил:
   -Это самое наглое враньё. А владение этим артефактом можно объяснить только одним - он подал какой-то знак и на меня сразу накинули несколько арканов. Через минуту я напоминал какой-то кокон из верёвок - Ты - младший из братьев. Боги покарали остальных, обрушив на них солнечный ветер, а тебе как-то удалось спастись, и ты решил спрятаться, в надежде, что тебя не узнают. Но сам факт владения этим артефактом выдаёт тебя с головой. И никуда ты теперь не сбежишь и не спрячешься. Вы принесли столько горя нашему народу, что смерть твоя будет очень долгой и очень мучительной. Ты ответишь за всех братьев.
   Я был настолько ошарашен подобным поворотом, что только ошалело смотрел на судей. Те подобное поведение восприняли как должное и смотрели на меня уже с удовольствием.
   Потом меня отнесли в отдельно стоящую палатку. У входа встала охрана, а рядышком устроилась парочка новоприбывших шаманов и начала чего-то бубнить, видимо, сковывая мою предполагаемую магическую силу. А я пытался привести мысли в порядок. Вроде я недавно жаловался, что придётся испытать долю раба. Какая же она приятная по сравнению с ролью кровного врага, попавшего на пытки. Что-то мне последнее время явно не везёт. Страха пока не было, но ситуация складывалась не очень радостная.
   Следующий день прошёл скучно. Пытать меня пока не стали, видимо, встала проблема выбора лучших пыток. А может, отправили гонцов в другие племена. Ведь такой повод для праздника! Верёвки, после некоторых раздумий, с меня сняли, но нацепили цепи на шею и руки. Причина банальная. Кормить и поить они меня не собирались, а вот превращать шатёр в туалет не захотели, самим ведь рядом сидеть. Основную часть времени я теперь сидел или лежал, распятый на цепях, прикреплённых к вбитым в землю железным костылям. Такое времяпровождение меня пока устраивало. Каждый день спокойствия позволял ноге зажить получше. Чтобы ускорить заживление, стал заниматься статической силовой гимнастикой. Идею прочитал в книжке, вроде бы, про Котовского. Тот тоже сидел в тюрьме и так тренировался в тесной камере. Идея простая - пытаешься согнуть или разогнуть, допустим руку, и сам же пытаешься этому помешать, напрягая другую мышцу. Сначала непривычно, а потом даже приятно. Можно выглядеть неподвижным и тренировать всё тело. Вот этим я и занялся.
   Но сутками тренироваться не будешь, и всё острее вставал вопрос - что делать? Ответ яснее ясного - бежать. Только вот как? Можно воспользоваться выводом в туалет, замочить охрану, забрать свои вещи, найти лошадь. Только ведь эти заразы не отстанут. После того, как они уверились, что я - "младший", даже мальчишки, которые смогут держать нож, будут стараться меня убить. Да и против стрел я ничего не смогу сделать - сделают из меня ежа, даже охнуть не успею. Мочить всё племя ночью? От таких мыслей меня даже передёрнуло. Но умирать не хочется.
   И тогда я решился попробовать свои новые предполагаемые способности. Попробовал нарисовать заклинание - всё по-прежнему. А как у меня получился "солнечный удар"? Стал вспоминать во всех деталях. Вроде ничего особенного не делал. Сначала наполнил себя энергией, потом очень сильно захотел. Решил делать также. Осторожно добавил себе энергии, потом внимательно поглядел на лежащую цепь и "захотел", что бы одно звено, вон то, особо ржавое, исчезло. Звено послушно исчезло. Я затаил дыхание, но никто ничего не заметил. Охрана, расслабленная моей неподвижностью, последнее время стала нести службу халатно, лишь изредка заглядывая в палатку. Шаманы тоже стали нести службу поодиночке и большую часть времени проводили снаружи. Осторожно, по миллиметру, чтобы цепь не звякнула, потянул её к себе. Подтянув её к себе на полметра, убедился, что это не мой глюк. Уже более смело мысленно вернул цепь на место и восстановил звено. Осторожно потянул. Всё нормально, я снова прикован. С огромным облегчением вытер потный лоб. И не так уж это и страшно. Просто надо действовать аккуратно и не торопиться . Немного успокоившись, начал тренироваться дальше. Для начала любимая серия - железо- золото - камень- снова железо. Получалось легко и даже как - то радостно. Настроение быстро поднималось. Потом решил мелкие бытовые проблемы. Выровнял землю у себя под спиной, сделал, не меняя внешнего вида, более мягкой подстилку. За час переделал все вещи в шатре. Затем напомнила о себе жажда. Вот тут я засомневался. По идее, я могу сделать и стакан с водой, только пить её будет пока страшновато. Лучше уж обычную, из ручья. А как? Пройдясь тройным зрением вокруг, быстренько нашёл ручей. Посомневавшись, создал кувшинчик, набрал воды из ручья и отправил кувшинчик в свою палатку. Получилось как в сказке "По щучьему велению". Кувшинчик подлетел к палатке, я сделал в стенке дырку, пропуская его, снова заделал стенку. Потом просто взял кувшинчик и с невероятным наслаждением напился. Убрав его, растянулся на мягкой подстилке. Жизнь то опять налаживается!!! Осталось только научиться защищаться от оружия кочевников, и я смогу уйти отсюда в любой момент. Молодцы, кочевники! Если бы не их угрозы пытками, ещё неизвестно, когда бы я решился попробовать свои силы. Эту ночь я спал счастливым.
   Следующий день я решил заняться более масштабными работами. Отодвинувшись тройным зрением от оазиса километров на десять, стал развлекаться. Сначала просто двигал песок, то собирая его в горки метров двести высотой, то разравнивая в идеально ровную площадку. Потом поэкспериментировал с созданием ветра, смерча, дождя. Получалось как при работе с тройным зрением, только теперь мне даже не нужно было видеть структуру. И не надо никуда направлять силу, достаточно наполнить ею себя.
   День прошёл очень результативно. Осталось разобраться с собственной защитой. Что-то мне получать новые стрелы в себя не очень хотелось. Только как мне её делать? Сказать, что стрелы не должны меня протыкать? А потом обматерил себя. Я же ведь делал раньше защиту с помощью заклинаний. И прекрасно помню ощущение этой защиты. Кто мешает сделать такую же, просто пожелав? Я так и сделал, и защита послушно появилась. Я её ещё немного улучшил, полюбовался, и со спокойной совестью улёгся спать. Теперь я готов!
   Приготовился я очень вовремя. На следующий день меня посетил и сам Амунгул. Усевшись невдалеке, долго меня рассматривал. Я прекрасно выспался, был полностью уверен в себе, поэтому тоже рассматривал его с интересом. Какие новости он сообщит мне сегодня? Мой вид и спокойствие очень не понравилось Амунгулу.
   -"Младший", ты слишком спокоен для приговорённого к смерти.
   -Амунгул, я уже говорил, что меня зовут Мастдай. И пытки меня не интересуют. Сегодня я хочу отправиться дальше. Ты бы распорядился, чтобы мне приготовили хорошую лошадь, а то не люблю я воровать.
   Амунгул был так взбешён моей наглостью, что я даже улыбнулся. Поставив защиту, стряхнул с себя цепи. Встав, с удовольствием потянулся.
   -Ты меня проводишь? - съехидничал я.
   Надо отдать должное Амунгулу. Даже в шоке от происходящего, он выхватил нож и кинулся на меня, но только бессильно уткнулся в мою защиту. Защита ему ничего не делала, просто не подпускала ко мне. Убедившись, что все работает, как я и задумывал, спокойно отправился на выход. Шуму, конечно, было много. Амунгул поднял тревогу и со всех сторон бежали воины и шаманы. На меня кидались со всевозможными мечами и ножами, летели копья и стрелы. Но всё это мягко опадало в метре от меня. Ближе никого и ничего моя защита не подпускала. Да и остановить меня сомкнутым строем не получилось. Примерно как забору остановить бульдозер. Я просто шёл, а их строй мягко раздвигался. Потом начали работать шаманы. Но защита просто поглощала их заклинания. Минут через пятнадцать до всех, наконец, дошло, что задержать меня у них не получится. Теперь я шёл гуляющим шагом, а меня сопровождала толпа воинов с ошарашено-ненавидящими взглядами. Я дошёл до палатки вождя, по- хозяйски открыл сундук с моими вещами, и никого не стесняясь, стал переодеваться. В палатку набились шаманы и ненавидяще следили за моими действиями. Одевшись, стал навешивать на себя оружие. Затем стал надевать амулеты. Когда мои руки коснулись артефакта младшего, в палатке ощутимо повисло тяжёлое напряжение. Решив не усугублять, я с артефактом в руке повернулся к шаманам. Все замерли. Я приподнял его на ладони, затем сжал кулак и сквозь пальцы посыпался песок. Демонстративно отряхнув руки, не спеша направился на поиски подходящей лошади. Идти далеко не пришлось. У соседней палатки стояла чья-то уже осёдланная. Усевшись, и сделав защиту и для лошади, огляделся по сторонам. Всё мужское население стояло вокруг и не отрываясь, смотрело на меня. И взгляды мужчин постепенно менялись. Сначала в них была только ненависть, а теперь у многих появилась растерянность и непонимание. Вперёд снова вышел Амунгул. Не сводя с меня взгляда, спросил:
   -Кто ты?!
   Меня очень подмывало сделать про себя ещё одну легенду, но лучше слухи о своих новых способностях связать с другим именем, вдруг пригодится. Про Линка уже, наверное, потихоньку расползаются слухи, что он стал слабенький и мягонький. Пусть для нехороших дядей, которые в это поверили, будет в будущем неприятный сюрприз. Мастдай - это из компьютерного жаргона. Типа, "должен сдохнуть". А раз я умирать передумал, то пусть теперь это другие на себя примеряют.
   -Меня зовут барон Мастдай. И я не "младший". Надо хоть иногда верить людям.
   Я тронул лошадь и передо мной расступились.
   -Провожать меня не надо!
   Никто, правда, и не собирался. В полной тишине я уехал. Теперь у них будет, что обсудить вечером у костра. А у меня своя дорога.
  
   Младший бог
  
   Оазис скрылся за барханами, никто меня не преследовал и я позволил себе немножко погордиться собой. Как я их! Вежливо, корректно, как танк. Встал и пошёл. И мы кое-что могём! Всё-таки магия в нужное время и в нужном месте очень даже удобная штука. Может, зря я её боюсь?
   Дорога была достаточно лёгкой. Вода и корм для лошади - не проблема. Если мне не нравились высокие барханы на пути, я их просто убирал. А когда песок казался чересчур зыбким, делал его поверхность твёрдой. Конь воспринимал мои эксперименты с одобрением, и двигались мы очень ходко. Уже через пару дней я выбрался на дорогу, ведущую на юг.
   Обстановка в таверне, в которую я решил заехать, мягко говоря удивила. Посреди зала несколько человек старательно мутузили одного. Причём, хозяин таверны взирал на это с полным одобрением. Ну, раз он считает это нормальным, вмешиваться пока не будем. Избитого мужика выкинули за порог, и хозяин налил разгорячённым мужикам по кружке вина.
   -А что это такое у вас происходит? - осторожно поинтересовался я.
   -Да развелось жулья, продыха нет. И каждый наровит бароном Мастдаем назваться, требует, чтобы его поили и кормили, как спасителя королевства! Нацепят пару мечей, а сами даже толком не знают, как за них держаться! - хозяин презрительно сплюнул, и уже более внимательно пригляделся к моим мечам - а вы кто сударь будете?
   -Путешественник, барон..ээ..Бахус. Тут у вас проездом.
   Хозяин ещё раз внимательно оглядел меня, мои мечи, но цепляться больше не стал. Я заказал "дежурные" блюда, даже позволил себе немного вина. Усевшись, как обычно, в уголочке, с большим интересом стал слушать разговоры. А разговоров стало не в пример больше, не то, что пару месяцев назад. Люди изменились разительно. Голос теперь уже никто не приглушал, да проблемы обсуждались только государственного масштаба. Стоило мне заикнуться, что пару месяцев я провёл в песках, как на меня вывалили кучу новостей. Самой главной было, что диктатуре братьев пришёл конец. Откуда они только слова - то такие узнали? Про смерть "младшего" говорили как о доказанном факте. Тот вельможа, у которого я забрал карету, остался в живых. Вернувшись в столицу, пару дней таился по знакомым, опасаясь гнева братьев. А когда через несколько дней докатились слухи о погоне, "солнечном ветре", песчаной буре, а братья так и не вернулись, вельможа сложил два и два и пустил слух обо мне. Смысл слуха разительно походил на слова Букмуна об "освободителе". Тем более, что в его доме нашли кучу трупов, включая "младшего". А когда и спустя ещё неделю братья не вернулись, слух быстро перерос в официальную версию событий. Теперь барон Мастдай превратился в национального героя страны. А желающих погреть руки на чужой славе оказалось множество. "Баронов Мастдаев" появился не один десяток. Тем более, что вельможа меня видел недолго, да и был я весь в крови. Но с ними разбирались просто - били морды, в твёрдой уверенности, что уж настоящий герой от кулаков отобьётся. Если уж он смог победить братьев, что ему какие-то кулаки!
   Но это были ещё цветочки. Неожиданно выяснилось, что чуть ли не каждый второй вельможа в окружении короля руководил движением сопротивления братьям. Выжить при братьях смогли только самые изворотливые и беспринципные. Сейчас эти качества пригодились в полной мере и вельможи сцепились, как пауки в банке. Несколько человек уже скоропостижно умерли, остальные старались набрать побольше сторонников и готовились к борьбе за власть. Королевство стремительно катилось к гражданской войне. Даже здесь, в захудалой таверне, споры на политические темы частенько перерастали в драки. А что ж тогда творилось в столице?
   Невольно я задумался о своих действиях. Братьев я убил почти вынужденно, защищаясь. Но вот было ли это хорошо для этого королевства? Я уже не знал. Если кто-нибудь быстренько не наведёт единовластие, то крови может пролиться даже больше, чем при братьях. На краткий миг даже мелькнула мысль самому вернуться в столицу и захватить власть. Учитывая мой предполагаемый авторитет, это было вполне возможно. А что дальше? При полном отсутствии опыта дворцовых интриг и знания местных реалий я вполне могу стать игрушкой в чьих-то руках. И вообще, это мне надо? Влезать в чужую драку, даже понятия не имея, кто здесь прав. Не надо. Мне бы со своими проблемами разобраться.
   По дороге с интересом пробовал свои новые способности. Вспоминал старые знания и пробовал исполнить их новым способом. Пробовал, конечно, только самые слабенькие заклинания. Но это быстро надоело. Теперь понятно, почему у меня перестало получаться рисование заклинаний. Это всё равно, что сначала делать инструмент, а потом им работать. А я теперь мог просто представить конечный результат, не задумываясь, как это будет делаться. Но ломать и разрушать быстро надоело. Гораздо интереснее было создавать. Сначала простенькие вещи, потом всё сложнее. Появились и нюансы. Создавал я только внешние формы. Свойства были те, какие я и хотел. Но только вот внутренняя структура могла получиться какая угодно. То же яблоко, которое я делал второпях, могло быть красным, со вкусом яблока, но вот внутри могло получиться похожим по консистенции и на банан и на помидор. Приходилось быть очень внимательным, но с каждым днём получалось всё лучше и легче.
   А потом проявились и побочные эффекты. Однажды, после нескольких удачных экспериментов, настроение было великолепным. Хотелось обнять весь мир. И я даже порадовался, что пустынная до этого местность вокруг дороги покрыта цветами. Только через некоторое время задался вопросом - а откуда здесь в неурочное время такие цветы? Речек вроде нет, за пределами стометровой зоны по краям дороги прежняя пустошь. Остановившись, внимательно огляделся. Зона цветов простиралась вдоль дороги на несколько километров назад. Сотня метров от меня вперёд и в стороны. А я, вроде как, в центре. Так это что, моя работа?! Странно как-то всё это. Я ведь даже и не задумывался о подобном. Ну, настроение было хорошее, но явно о цветах для себя я не думал. Откуда же они взялись? Неужели так проявилось моё настроение? Надо быть поаккуратнее. Насторожившись, потихоньку поехал вперёд, приглядываясь к изменениям ландшафта. Но ничего больше не произошло. Цветы остались позади, а новые на появилось.
   Следующий звоночек прозвенел уже на следующий день. Но на этот раз не очень приятный. И заметил я его только потому, что ехал через небольшой лес. На этот раз настроение было грустным, и окружение вскоре стало под стать. Всё какое-то квёлое, полузасохшее. Удивившись такому совпадению, огляделся, на этот раз с некоторой тревогой. Ситуация как и с цветами, только теперь со знаком минус. Метров на сто вокруг меня всё корёжилось и вяло. Но я же этого не хотел, я вообще про своё думал! Неужели я теперь могу воздействовать даже своим настроением? Надо с этим разбираться, но лучше где-нибудь в пустынном месте и не двигаясь, на всякий случай. Восстановив лесочек, поехал дальше, но уже старался не впадать в задумчивость. Мысли должны быть конкретными. Вижу то, сделать надо это.
   А ещё через день прозвучал уже не колокольчик, а целый набатный колокол. Остановившись на ночлег, сделал скромный ужин, покрутился, устраиваясь поудобнее на камнях, и быстро уснул. Спал прекрасно, а пробуждение было вообще сказочным. Отдохнул я великолепно. Потягиваясь, ощутил какой-то непривычный комфорт, излишнюю мягкость под спиной. Первое, что увидел, открыв глаза, был легкий цветастый полог шатра, который прикрывал меня от солнца. Осторожно оглядевшись, не заметил рядом никого. Тихонько сполз на пол и выглянул наружу. Шатёр стоял на небольшой поляне. С краю протекал ручей, а вокруг стояли деревья! Это куда же меня занесло, и каким образом?! Мечи доставать не стал, но на разведку отправился очень осторожно. Правда, далеко идти не пришлось. Уже через сотню метров легкий лиственный лес резко кончился, и я увидел привычную пустыню вокруг. Уже хорошо, вздохнул я про себя. Во всяком случае, я никуда не переместился. Уже более смело я обошёл "свою" рощу. Идеально круглая, как будто очерченная по циркулю, метров сто в радиусе. Вернувшись на поляну, всё внимательно оглядел. Ручей выбивался из камней, пробегал по поляне и снова уходил куда-то в землю. Ненатурально как-то. Шатёр небольшой, но материал самого высокого качества. Лежанка - верх совершенства - сделана из нескольких слоёв каких-то неизвестных материалов. А перед шатром - небольшой столик с едой. Несколько порций шашлыка, свежий хлеб, фрукты и даже бутылка лёгкого вина. Идеальное место для отдыха. Только вот учитывая, что спать я ложился на камнях, всё вокруг надо считать ненормальным. Самым тщательным образом, всеми зрениями я проверил всё вокруг, но никакого криминала не обнаружил. Насколько я вообще разбираюсь в таких вещах, всё вокруг было самым натуральным. К обеду я уже устал от проверок, успокоился и захотел есть. Ещё раз проверив продукты, решил перекусить.
   Шашлычок был великолепным, вино тоже выше всех похвал. А вот мысли получались не очень радужными. То, что всё вокруг было сделано магией, обсуждению не подлежало. И других кандидатов, кроме меня, на роль волшебника не наблюдалось. Вот это и было грустно. Я ведь понятия не имею, когда и как я всё это сделал! Вроде радоваться надо, пожизненный комфорт обеспечен. Одна только заковыка - я этим не управляю. Вернее, управляю, но неосознанно и непонятно как. А если у меня на следующую ночь будут эротические сны? И проснусь я неизвестно где, когда, в собственном раю. Вокруг будут райские кущи, меня будут окружать сказочные гурии, в ручьях будет течь вино, а вкушать я буду амброзию, пищу богов. Здравствуй, персональный рай сумасшедшего. И как я из него, интересно, выбираться буду, если, на моё счастье, у меня и появится такое желание? Я ведь могу пожелать себе всё забыть и оставить только желание наслаждений. А могу пожелать бросить всё и забыться. И появится где-нибудь в глубине гор или в далёком космосе персональная хронокапсула, в которой я буду покоиться до скончания света. Может и не дойдёт до таких крайностей, но и просто меняя под настроение всё, на что упадёт взгляд, можно быстро потерять ощущение реальности. Вроде, у кого-то из философов были учения, что мир - это то, как мы его ощущаем. Реально только то, что чувствуем мы. Не помню, что подразумевали они, но в моём случае это можно будет понимать буквально. И если это пустить на самотёк, то очень скоро я перестану понимать, где мои материализовавшиеся желания, а где "старый, реальный" мир. Полное отсутствие ограничений, правил. Всё можно изменить и исправить. Наверное, и фокусы со временем у меня теперь получатся. Никто не посмеет слова против сказать. От скуки придётся хоть каких-нибудь врагов придумывать. И что в итоге? Появится новый бог с собственным придуманным миром без всякой связи с настоящей реальностью. Вернее, я сделаю под себя новую реальность. Как-то всё это грустно. Теперь становятся понятны слова Хранителя: "Хорошая будет смена, если с катушек не слетишь". Наверное, он имел в виду это. Или это ещё цветочки?
   Солнце уже перевалило зенит, но я решил не задерживаться в этом райском уголке. Недолгие сборы и снова дорога. Опять вокруг пустынные пейзажи и опять невесёлые мысли. Всё у меня не как у людей и магов. Все бьются за обладание силой, потом учатся ей управлять. Каждая ступенечка доставляет радость. А у меня ... свалилась такая сила, что девать некуда. И управлять ею почти не надо. Она и так, как излишне любящая жена, готова выполнить любое, даже ещё неосознанное желание. И это тоже начинает напрягать. Забота - это приятно, но хотелось бы и самому иметь возможность принимать решения. Проблема какая-то странная. Хочется, чтобы сила мне была послушна, но и не слушалась меня так беспрекословно. Решить вроде бы можно двумя способами. Для начала можно попробовать истратить всю свою энергию, чтобы не было сил что-то сотворить. Только вот для создания той же рощи мне и сил нужно совсем чуть-чуть. Так что "сливать" придётся очень много и досуха. Только Хранитель говорил, что у меня какой-то специфический источник. Что- то вроде того, что мне достаточно испытать сильное чувство и энергии снова будет много. Сливание энергии если и поможет, то ненадолго. Получается, что мне надо перестать испытывать чувства. Никаких эмоций, один холодный расчёт. Можно сделать и так, только вот в кого я тогда превращусь? В робота? И зачем мне тогда сила, если я вообще перестану чего-то хотеть? Не нужны будут ни деньги, ни власть, ни женщины. На еду я себе уж как-нибудь заработаю. Невольно сглотнув, ощутил жажду. И тут же в воздухе передо мной возник запотевший стакан. Вода оказалась чистейшей, со вкусом талого льда. Великолепно, только этого я теперь и буду бояться. Надо как-то научить свою силу слушаться меня только тогда, когда это нужно. Ещё бы суметь объяснить самому себе, что такое "когда нужно".
   Несколько дней я пробирался без дороги, стараясь не заезжать в деревни. С утренним пробуждением в новых оазисах я почти смирился. Теперь по утрам старательно промерял шагами размеры новых оазисов. Через неделю новый оазис достиг уже километра в диаметре. Но последним ударом стали для меня соловьи. Обычные соловьи, которые разбудили меня утром своими трелями. Все, пи...ц уже близко. Осталось во сне пожелать каких-нибудь животных, типа ланей, для романтики. И женщину. И проснуться с ней в обнимку. С искусственной женщиной. В смысле, не рождённой обычной способом. А там уже недалеко и до тех ужасов, которые я себе нафантазировал. Надо срочно что-то придумывать.
   Самым простым показалось избавиться от энергии. По дороге обдумывал, как бы мне это сделать с максимальной пользой. Вечером, усевшись у костра, начал сооружать артефакт, способный принять неограниченное количество энергии. Понавтыкал в него всякой всячины, которую подглядел в других артефактах, да и свои задумки попробовал. Потом вспомнил общение с Хранителем и направил из себя силу в артефакт. Энергия пошла широким потоком. Прошло полчаса, час, а поток не прекращался. Я уже начал беспокоиться, что что-то делаю не так. Поток уменьшился только через полтора часа! К этому времени артефакт превратился в сверкающий шар почти метрового диаметра, а я почувствовал в теле необычную лёгкость. Некоторое время ходил вокруг шара, и в голове крутилась только одна мысль - а как же во мне столько умещалось? Потом встал вопрос - куда мне его девать? Оставить здесь, значит открыть новую цепочку смертей за его обладание. И не придумал ничего лучше, как отправить его в космос и зажечь новое маленькое солнце. Получилось очень красиво. Маленькое солнышко в ночном небе. Поужинав при ночном солнце, с чувством выполненного долга уснул. Проснулся я, слава богам, как и ложился - на попоне. Весь день я ехал в хорошем настроении и вечером повторил операцию. Однако шар получился диаметром в пару метров. А когда на третий вечер шар получился уже в пять метров, а рукотворное солнышко горело до утра, вынужден был признать такой путь тупиковым. Похоже, таким способом я только "прочищал" и "разрабатывал" свои "каналы" и "источник". Чем больше я тратил, тем больше у меня становилось энергии. Так я ничего не добьюсь.
   Утром проснулся в очередном оазисе. Уже привычный ручей впадал в небольшое озерко, даря прохладу. Уже привычные соловьи. Снова привычный обход и обмер оазиса. Возвращаясь на поляну, не ожидал ничего особенного. И тут сердце дало перебой. Посреди поляны стоял конь и спокойно щипал травку. Несколько минут разглядывал его. Обычный конь, но не мой. Неужели это я его сделал? Тогда мне осталось совсем немножко - создать женщину. И как в подтверждение моих страхов со стороны озерка послышалось какое-то плескание. На деревянных ногах я отправился туда. Вид - как на картинке. Вокруг лес, озёрко с голубой водой, а в нем плещется обнажённая молодая женщина, повизгивая от восторга. У меня начался ступор. Всё, дофантазировался. К следующему утру у меня будет уже целый гарем. Осталось только угадать, как эта женщина будет ко мне обращаться - повелитель или дорогой? Но предсказатель из меня получился неважный. Женщина, наконец, заметила меня и бросилась к берегу. Но не для того, чтобы обнять мои колени. Подскочив к куче тряпок, которые я не заметил, выхватила из-под них меч и бросилась на меня. Если сказать, что я был в шоке, значит, ничего не сказать. Настоящим истуканом продолжал смотреть, как женщина бежит ко мне, замахиваясь для удара. Только в последний момент, на одних рефлексах, успел уклониться, а то ходить бы мне без головы. С минуту бегал от неё, уворачиваясь от ударов. Постепенно стало нарастать недоумение. Меня, конечно, возбуждают обнаженные женщины с хорошей фигурой. Но мазохистом я никогда не был. А эта воительница явно хотела меня убить. Неужели где-то в подсознании я мечтал и о таком?! Ну что ж, попробуем и такой сценарий. Для начала мне нужно её зажать, а потом она, ощутив сильные мужские руки, отдастся мне со всей страстью. Сразу почувствовав интерес, быстренько обезоружил и связал эту дикую кошку. Но красивого секса не получилось. Оказавшись на земле, эта красавица разразилась таким потоком отборной ругани, что у меня чуть уши не свернулись. Вот этого в моих фантазиях никогда не было. Что-то здесь не так. Бесцеремонно придавив её к земле, произвёл ревизию. Ругань стала несравнимо яростнее, но меня это уже не волновало. Сейчас больше интересовало, что же такое я сотворил. Но осмотр меня порадовал. Женщина, при всех её достоинствах, оказалась не идеальной. Фигура слишком мускулистая для предполагаемой любовницы. Руки исцарапанные. А больше всего меня порадовал "офицерский загар" этой матерящейся змеюки. Руки, лицо и шея загорелые, а вот всё остальное беленькое. Никаких следов загара топлес или в бикини. Ну и прекрасно, облегчённо вздохнул я. Местная натуралка. Я здесь не причём.
   Уже с улыбкой стал наблюдать за женщиной. Видя, что успокаиваться она не собирается, легонько, но достаточно чувствительно шлёпнул её по губам. На мгновение установилась тишина.
   -Уймись, дура! Я по другой части.
   Мы ещё некоторое время поиграли в гляделки. Несмотря на глупость ситуации, я испытывал только громадное облегчение. Невольно вытер лоб и вздохнул.
   -Ну и напугала ты меня. Хорошо хоть драться полезла, а то я тут себе уже навыдумывал всякого. Но на сегодня развлечений хватит. Я тебя сейчас развяжу. Но если ещё раз на меня кинешься или начнёшь материться, получишь уже по-настоящему. Ясно?
   Для наглядности показал кулак. Женщина глянула на него только мельком и сразу закивала головой. Развязав её, не спеша пошёл к шатру, на всякий случай приглядывая тройным зрением за этой чокнутой. Некоторое время она лежала неподвижно, сверля мне спину взглядом. Убедившись, что я оборачиваться не собираюсь, метнулась к своему мечу. Обретя уверенность, ещё поглядела в мою сторону. Потом уже почти спокойно заново искупалась, смывая грязь, в которой я её извалял. Одевшись, походила, как бы в раздумье, и направилась ко мне. Я за это время сделал себе приличное меню и собрался завтракать. Подойдя, женщина немного помялась.
   -Меня зовут Катрина. Я приношу извинения, что неправильно истолковала твои намерения и повела себя излишне резко.
   Надо же, даже извиняться умеет. Уже более благосклонно оглядел её. В дорожной одежде, с прибранными волосами, она выглядела очень неплохо.
   -Принимаю твои извинения. Есть будешь?
   -Времени нет. Нам надо срочно уезжать.
   -НАМ? СРОЧНО?
   -Я наёмница. В последнем отряде возникли неприятности. Командир захотел меня и выразил своё желание в очень грубой форме, при всех. Я ему тоже ответила, в ещё более грубой форме по самым чувствительным местам. Вырваться мне удалось, но сейчас за мной погоня.
   -А я здесь причем?
   -Отряд скоро превратится в откровенную банду, командир страшно зол. Идут они по моим следам и любого встреченного путника просто убьют и ограбят.
   -Так может разойтись в разные стороны?
   -Бесполезно. Они уже где-то недалеко и любой новый след проверят - вдруг это моя хитрость. Так что нам лучше ехать вместе - хотя бы немного повысятся шансы выжить.
   Умная стервочка. Вроде бы обо мне заботится, но, наверняка, больше рассчитывает на мои мечи, чем заботится о моём здоровье. Если за ней кто и гонится, то человек десять - двадцать. Для меня не так уж и много. От стрел я закроюсь, мечами махать ещё не разучился. В крайнем случае, использую магию. Немного настроившись, огляделся вокруг. На ближайшие десять километров людей пока не было. Мне она не очень то и нужна, а вот я ей очень. Можно её послать, только всё равно дальше ехать надо. Вдвоём может и веселее будет.
   -Ну что ж, в твоих словах что-то есть. Я согласен ехать вместе. Но хочу предупредить сразу. У меня своих проблем хватает, и путешествие со мной может для тебя стать ещё более опасным, чем твой отряд. Да и со временем я ведь тоже могу разглядеть в тебе женщину - усмехнулся я.
   Карина было напряглась, но тут же вернула мне улыбку.
   -А может, это я первая тобой заинтересуюсь.
   Вот зараза, уже ерепенится. Но всё правильно. Ей бы сейчас от одной опасности сбежать, а уж со мной одним она как-нибудь справится. Вон как глаза хитро заблестели. Явно не впервой с мужиками разборки устраивать.
   -Как мне к тебе обращаться?
   -Барон Мастдай.
   -Уж не тот ли самый Мастдай? - тут же заинтересовалась Катрина.
   -Какой именно?
   -Да тот, который братьев- колдунов угробил!
   Блин, ведь и это имя засвечено. Надо было по-другому представиться.
   -Да нет. Я там проездом был. А когда началась заварушка, бежал из столицы со всех ног. Не до геройства было.
   Но моё признание в трусости на Карину подействовало совсем не так, как я рассчитывал. Вместо снисходительной улыбки она вдруг посмотрела на меня очень серьёзно и как-то по-новому оценивающе. И что я опять не так сказал? Стараясь сменить тему, наложил в тарелку мяса и подвинул Катрине.
   -Ешь. Если уж ехать, то лучше на сытый желудок.
   Теперь она не манерничала. Некоторое время мы молча ели. Когда первый голод был утолён, Катрина стала более внимательно оглядываться по сторонам, и сразу возникли неудобные вопросы.
   -Мастдай, а где твои слуги?
   -Какие слуги?
   -Так у тебя шатёр, стол. Кто-то ведь должен всё это везти, готовить для тебя.
   В очередной раз матюгнулся про себя. У, эти глазастые женщины. Ела бы молчком.
   -А это не моё. Я когда сюда приехал, всё это уже стояло. Может перед нами кто проезжал и бросил за ненадобностью.
   Катрина недоверчиво посмотрела на меня.
   -Бросил?! Да тут столько красивого серебра - если продать, можно год спокойно прожить!
   -Ну и что? Мало ли какие у людей были проблемы. Мы ведь тоже это с собой не повезём. Зачем нам лишний груз. А следующие, кто сюда приедет, тоже удивятся, как и ты.
   Катрина немного помолчала, а затем старательно небрежно спросила:
   -Тогда ты не будешь против, если я возьму себе какие-нибудь побрякушки?
   -Да на здоровье, только не переусердствуй, а то лошадь не сможет идти - попытался съехидничать я.
   Но Катрина не обратила на это никакого внимания. Весьма целеустремлённо отправилась в шатёр и начала чем-то там греметь, приведя меня в полное недоумение. Специально шатёр я не осматривал, но там, вроде, ничего, кроме постели, пары небольших тумбочек и пары бокалов ничего не было. Но Катрина вернулась весьма довольная, а её сумка прилично раздулась. Я чуть не сгорел от любопытства, но спрашивать не стал, а Катрина рассказывать тоже не торопилась. Что же он там нашла?!
   Больше нас ничто не задерживало, и мы отправились в путь. Катрина сразу взяла высокий темп и до полудня мы скакали без остановки. Каждый час я сканировал окрестности, но погони не обнаружил. Во время обеденной стоянки поставил вопрос ребром.
   -Катрина, а ты не ошиблась с погоней? Что-то нас никто не догоняет.
   -А ты откуда знаешь? Может они в любую минуты выскочат?
   -Может да, а может и нет. Зачем нам лошадей загонять? Может дождаться, и решить все проблемы разом? Во всяком случае, больше скакать в таком темпе я не намерен.
   Катрина открыла было рот, но только и сказала:
   -Как скажешь, Мастдай.
   Ехали мы спокойно не более двух часов. При очередном сканировании обнаружил маленький отряд, уверенно нас догоняющий. Перейдя на тройное зрение, внимательно их оглядел. Ничего особенного. Обычные наёмники. Стандартное вооружение, несколько луков. На всякий случай проверил их и на магию. Тоже всё стандартно. Всякая мелочевка, и только у главного амулет защиты третьего уровня. А я-то уже невесть что подумал. Но не стоит выпендриваться. Это сейчас мне смешочки, а для Катрины они вполне серьёзные противники, да еще, если накинутся скопом. Надо немножко выровнять шансы. Быстренько слепив защитный амулет, протянул его Катрине.
   -Одевай!
   Она одела амулет молча, вопросительно посмотрев на меня.
   -Это для защиты. Ближайшее время не снимай, нас догоняют.
   Катрина снова молча кивнула. Что-то мне её послушность не нравится. При её-то характере. В смысле, наёмник, да ещё и женщина, это всегда характер. А тут слушается первого встречного. Странно, но это потом. Для начала я решил выбрать ровную площадку для боя. Не хочется на лошадях крутиться по камням. Вскоре показались и преследователи. Быстренько догнав, стали кружить вокруг нас. Я уже сделал себе защиту, включил защиту Катрины, и мне было как-то фиолетово все их злорадные улыбки. Катрина, глядя на меня, тоже быстро успокоилась. Наконец, главному надоело ездить вокруг, и он подъехал к нам. Драться мне не очень хотелось, и я попытался уладить дело миром.
   -Мужики! Поговорим?
   Главный ухмыльнулся и приосанился.
   -А чего бы и не поговорить?!
   -Что вам от нас надо?
   -Да ничего особенного. Катрина мне крупно задолжала. Сначала она со мной рассчитается, затем остальные ей попользуются. Потом, если у меня будет хорошее настроение, попортим ей личико и продадим в какой-нибудь притон. А если будет плохое, то просто порежем на кусочки.
   Я оглянулся на Катрину. Та сидела с каменным лицом, но глаза горели очень нехорошим огнём.
   -А тебя, защитничек, - продолжил главный - просто убьём. У нас к тебе претензий нет.
   -Может, разойдёмся по- хорошему? Я могу заплатить.
   Главный откровенно развеселился.
   -Так мы и без твоего разрешения у тебя всё заберём. Так зачем лишать себя удовольствия?
   Он подал знак, и в меня полетело несколько стрел. Я даже не сделал попытки уклониться, а стрелы упали, не причинив вреда. Но и это не охладило главного. То ли он был так уверен в собственной безопасности, то ли очень хотелось приключений, но он даже обрадовался.
   -Так у нашего защитничка ещё и собственная защита есть! Как приятно. А то надоело убивать обычных стражников. Хоть какое-то разнообразие будет.
   Он чего-то ещё нёс в подобном духе, но я уже не слушал. Миром разойтись не получится. Повернувшись к Катрине, спокойно спросил.
   -Убивать всех подряд будем или ты хочешь кого-то конкретно?
   Катрина посмотрела на меня отстранённым взглядом.
   -Убивай всех. А этого - она показала на главного - постарайся оставить мне.
   -Договорились.
   Главный от нашего разговора пришёл в полный восторг. Он снова подал знак, и стрелы полетели уже в наших лошадей. Пришлось спрыгивать и начинать бой пешими. Главарь занялся персонально Катриной, а все остальные - мной. Пришлось немного попрыгать, чтобы их спешить, а потом покрутиться, чтобы никто не успел убежать. Но управился я достаточно быстро. После этого оставалось только смотреть на бесплатный цирк, в который превратился бой Катрины с главарём. У обоих амулеты защиты и обычные мечи. В результате они старательно рубили друг друга, но ничего не могли сделать. В конце концов, главарь выбил у Катрины меч и стал безуспешно её рубить. Сначала та ещё пыталась уворачиваться, а когда убедилась в надёжности защиты, остановилась и стала издеваться над ударами главного. Примерно после пятидесятого удара тот и сам понял бесполезность своих усилий. Отскочив, постарался успокоить дыхание и быстро огляделся по сторонам. Картина для него безрадостная. Все его люди мертвы. Несколько лошадей ранено. Катрина злорадно скалится, я вообще начал скучать. Какой удар по самолюбию! Я уже было подумал, что он сейчас бросится в бега, но вышло по-другому. Главный вдруг снова заулыбался и достал что-то из-за пазухи. Я только успел насторожиться и усилить защиту, как по нам прошёлся огненный шквал. Эта скотина достал где-то одноразовый артефакт "огненная волна" и сумел его активировать! Но моё раздражение было компенсировано удовольствием от растерянного вида главного, когда он увидел нас по-прежнему живыми. Мне же этот бардак надоел. Сняв с главного защиту, коротко сказал:
   -Катрина, он твой. Заканчивай побыстрее.
   Катрина молчком подняла меч и одним ударом зарубила главного, который только в последний момент понял, что он теперь беззащитен. Мы немного постояли, приходя в себя после боя. Я забрал себе хорошего коня главного и уже собрался ехать, но не тут-то было. Катрина, утолив жажду мести, не растеряла практичности. Сначала она собрала всех лошадей, которые ещё могли идти. Затем без всяких угрызений совести забрала всё ценное с убитых. Меня это немного покоробило, но жизнь есть жизнь. Для наёмника это самый нормальный заработок после боя. Пока Катрина занималась трофеями, я незаметно подлечил лошадей.
   Теперь можно было не торопиться. Задолго до наступления темноты разбили лагерь и устроили маленький праздник по поводу решения проблем Катрины. Если бы и мои проблемы решались так просто.
   Утро было прекрасным. Но первое, что я увидел - это огромное зеркало над головой. В нем отражалось моё ложе, превратившееся в настоящий сексодром. Я, почему-то совершенно голый. А рядом со мной - красивая женщина. Осторожно повернув голову, с облегчением узнал в ней Катрину. Но она уже не была прежней. За ночь волосы удлинились сантиметров на двадцать, стали пышнее. Лицо неуловимо изменилось в деталях, но всё вместе превратило её в красавицу. Тело, покрытое чем-то вроде невероятно лёгкого и прозрачного пеньюара, стало совершенным. В одних местах немного убавилось, в других прибавилось. Теперь от одного взгляда на Катрину внутри начинало подниматься желание. Я торопливо отвёл взгляд , но это помогло не очень. По всему периметру шатра стояли зеркала, и каждое движение в них отражалось. Пришлось закрыть глаза и попытаться собрать мысли в кучку. Если Катрина не богиня, решившая со мной позаигрывать, то всё вокруг - это мои ночные фантазии. Всё по высшему разряду, только я это не контролирую. До персонального рая осталось совсем чуть-чуть. Скоро я стану как наркоман, у которого наркота - удовольствия без ограничения. Надо что-то срочно придумывать, и желательно в одиночестве.
   Тут, весьма кстати, проснулась Катрина. Мне даже стало интересно, как она себя поведёт. Для начала она мне улыбнулась. Хихикнула, углядев мою наготу. Потом очень внимательно оглядела себя и окружающую обстановку. А затем полуутвердительно спросила:
   -Мы в раю? - и сама себе ответила - Да вроде нет. Если мы в мужском раю, то должны быть ещё наложницы. Если в женском, то мне тебя одного будет маловато - и заулыбалась, видя моё недовольное лицо.
   Поднялась, прошлась по шатру. Совершенно не стесняясь меня, разделась и долго рассматривала себя перед зеркалами. Весьма удовлетворённая осмотром, выглянула из шатра.
   -А там уже и стол шикарный накрыт. Мастдай, а мне здесь нравится. Случайно, не ты всё это сделал?
   -Наверное, я. Но нам надо побыстрее увезти тебя до ближайшего города - ответил я, торопливо одеваясь.
   -Куда ты так торопишься? - в недоумении спросила Катрина - Здесь так хорошо и шатёр весьма удобный. И я очень даже не против поваляться на этом прекрасном ложе - она многозначительно улыбнулась и плавно провела рукой по телу так... что у меня судорогой свело челюсти.
   -Не всё так просто. Я могу сделать так - двинул рукой и на постель посыпались крупные бриллианты. Катрина радостно взвизгнула - могу вот так - новое движение рукой и подол пеньюара начал быстро сокращаться, обнажая ноги Катрины. Та на подобные фокусы только поощрительно улыбнулась.
   -Но, то, что ты видишь вокруг, я делаю неосознанно, во сне или под настроение.
   -И что?
   -А то, что если мы с тобой поругаемся или ты мне не понравишься, а потом уснём вместе, то я не знаю, какой ты после этого можешь проснуться. Такой же или ...
   Улыбка медленно сошла с лица Катрины. Потом в глазах появился страх, но быстро сменился сожалением.
   -Почему в жизни не получается настоящего праздника? Только я начала верить в сказки, а тут только новые ужасы. - она тяжело вздохнула - я соберусь быстро.
   "Быстро" растянулось на час. Я завтракал, а Катрина основательно почистила шатёр. Теперь мы двигались как маленький караван, так Катрина нагрузила лошадей. Я не перечил. Она теперь красавица, ей эти женские мелочи крайне важны. До ближайшего города оказалось не очень далеко. Уже поздним вечером мы въехали во двор таверны. Катрина быстренько устроилась, мы вместе поужинали. На прощание она меня поцеловала.
   -Рада, что познакомилась с тобой, Мастдай. А всё - таки ты - тот самый - она улыбнулась - когда научишься спать без страха, приезжай. Я буду рада тебе.
  
   Ночь была тёплая, тихая. Над головой раскинулось звёздное небо. Спать не хотелось, и я не спеша ехал по дороге. Жалко, что у нас с Катриной не получилось в шатре. Может я слишком поосторожничал? Как бы могли ......! Мысли приобрели приятное направление. И тут же вдоль дороги начали появляться миллионы огоньков. Ночь стала быстро превращаться в новогоднюю. Это меня сразу отрезвило. Вот этого я и боюсь. Если уж от первых мыслей вокруг огоньки загораются, то что было бы, начни мы свои игры? Извержение вулкана, ураган, "солнечный ветер" или ещё что похлеще?! Лучше даже не представлять...
   На одном месте сидеть не интересно, в пустыне скучно, с людьми страшновато (за людей). Движение на юг стало зигзагообразным. Стараясь сильно не отдаляться от дорог, двигался по пустошам, там же ночевал, смирившись с еженощным появлением оазисов. Интересно, как местные учёные будут объяснять появление целой цепочки оазисов? Днём заезжал в таверны, обедал, запасался продуктами, узнавал новости. Вести себя старался очень тихо. Особенно после того, как чуть не покалечил несколько человек, начавших вести себя слишком шумно. Ладно бы руками, тут я ещё мог регулировать силу. Но здесь я просто немного рассердился и недовольно глянул на них. Этого оказалось достаточно, чтобы их стол и лавки с грохотом развалились, вся посуда вдребезги, а скандалистов раскидало в стороны. В нашем мире я бы подумал, что на их стол упали бетонные блоки. Пока все шумели, пытаясь понять, что же произошло, я сбежал, проклиная себя. За своё неумение управлять силой, за свою несдержанность. С тех пор старался, как и раньше, сесть в самый тихий тёмный и спокойный уголок. И старательно повторял про себя: "я спокоен. Я только смотрю и слушаю. Мне нельзя вмешиваться". Не очень, но это помогало. Хотя всякие мелкие сюрпризы были постоянно. А меня просто тянуло к людям.
   Дорога есть дорога и люди попадались самые необычные. Особенно меня поразила одна парочка. Я даже и не подозревал, что они вместе. Сначала привлёк внимание один - крепенький коротышка с невероятным темпераментом. Казалось, что он один может перекричать всю таверну. И перепады настроения - от печальных пьяных песен до радостных воплей по поводу новой бутылки вина. За полчаса, что я за ним наблюдал, он успел поругаться с тремя посетителями, с одним подраться. А когда за него взялись всерьёз, крикнул куда-то в угол:
   -Макус, помогай!
   Из угла начало вылезать нечто невообразимое. Назвать человеком эту гору мышц с уродливым лицом язык не поворачивался даже у меня. Одного её появления оказалось достаточно, чтобы таверна опустела. Сбежал даже хозяин. Коротышка покрутился, выискивая, с кем бы ещё выяснить отношения, но нашёл только меня и без всяких комплексов уселся напротив, с любопытством разглядывая. Макус встал за его спиной.
   -А ты не трус - похвалил меня коротышка - Редко кто остаётся на месте, когда Макус идёт меня защищать.
   -До двери далеко бежать было - поскромничал я.
   Коротышка посчитал это шуткой и заржал. Потом протянул руку.
   -Магнус.
   -Линк.
   За следующие десять минут он вывалил на меня кучу новостей и собственных мыслей по поводу всего на свете, но больше пяти фраз об одном у него не получалось. Заметив мои взгляды на Макуса, вдруг завёлся.
   -А ты не смотри на него, он тебе не урод из бродячего цирка! Он такой же человек, как и мы с тобой! Боги наделили его малым умом, но с остальным у него всё в порядке. А когда мы помогаем друг другу, мы дадим фору любому! Боги дали нам счастье быть вместе. Я - умный, он - сильный. Своим спокойствием он сдерживает меня, а я помогаю ему правильно использовать свою силу. Вместе мы можем гораздо больше, чем поодиночке. Это награда, о которой остальные могут только мечтать!
   -Магнус, - неожиданно для себя сказал я - а хочешь, я сделаю из вас двоих одного нового человека? У него будет твой ум и характер, а сила Макуса.
   Магнус сначала не понял, потом хотел меня обматерить, потом задумался и нахмурился. Оглянувшись на Магнуса, совсем помрачнел.
   -Нет, не хочу. Это было бы бедой для всех. Сейчас мы уравновешиваем друг друга, и я могу беситься и дурить сколько угодно, не боясь последствий. А если представить меня с силой Макуса, которая всегда будет мне послушна... Это будет страшно. Нет, лучше уж как сейчас. Сила отдельно, голова отдельно.
   Он помолчал.
   -И больше не пугай меня такими вопросами, Линк. Мне вдруг показалось, что ты и правда можешь такое сделать.
   Старясь не глядеть на меня, поднялся, позвал Макуса и, не прощаясь, ушёл.
   Он то ушёл, а вот я остался с очень нехорошим ощущением, что наша встреча не случайна. Будто кто-то специально показал выход из моей ситуации. Очень уж всё сходится. Нехороший выход, некрасивый, но выход. Наверное, я могу такое пожелать и сделать. И отделить свою силу, превратив её в нечто грубое, тупое, послушное, сопровождающее меня повсюду. В памяти всплыло лицо Макуса, и меня передёрнуло. Свою силу я представлял как-то по-другому. Но для Магнуса это стало приемлемым. Может и он когда-то встал перед таким же выбором, как и я, и решил сделать вот так, разделившись? Может, поэтому моё предложение его так напугало, что он знал точно, что за этим последует?
   Мысли были такими тягостными, что я даже не понял, как оказался в пустыне. Да это и не имело сейчас значения. Надо что-то делать с моими способностями. Вариант Магнуса мне не подходит. Своего он всё-таки добился, использовав разделение. Может это можно сделать как-то по-другому? Я тоже делал "разделение", когда создавал в себе Лиона и лишая его способностей. Но поможет ли это мне сейчас? Я ведь понятия не имею, как я "магичу" во сне. Может, это даже не я, а моё подсознание? Как мне с ним договариваться? А если попробовать не спать? В какой-то книжке читал про инопланетян, у которых сон был прерывистым, т. е. они спали не восемь часов подряд, а скажем одну из каждых трёх микросекунд. А внешне это выглядело, как будто они всё время отдохнувшие и бодрые все двадцать четыре часа в сутки. Тоже вариант. Проблему сна это может и решит, но как быть с желаниями и настроением? Что я ещё читал про разделение сознания? Была ещё книжка, где сознание человека после смерти пересадили в синтетическое тело "Сигом". И там была очень интересная идея о разделении сознания по типу компьютерных программ. То есть человек остаётся самим собой, но части сознания могут заниматься несколькими делами одновременно, оставаясь единым целым. В книжке герой одновременно разговаривал, контролировал системы безопасности и планировал новые опыты. Если, допустим, одна моя часть будет всё время на страже, и не будет спать, то решится проблема сна. Ещё одну часть можно попросить контролировать мои эмоции и не допускать их к магии. Пусть само разбирается, как это сделать. А третья часть пусть просто живёт. Это буду я в обычном состоянии. Дурдом. Крайние найдены. Осталось придумать, как заставить их работать.
   Какие могут быть варианты это сделать? Внушение, гипноз, моё желание? Как? А ведь что - то подобное было не так давно! Когда я сцепился с братьями! Вернее, когда я был готов сдохнуть, но не сдаться. Я тогда впал в какой-то транс и видел как бы с трех точек. Один смотрел на руки с мечами - вот и безопасность. Другой летел с моей энергией - вот и ответственный за управление ею. А третий смотрел на магов - наверное, это был я сам.
   Меня трясло от предчувствия близости какого-то решения, всё вокруг стало закрывать блескучее марево, но мне важно было не сбиться с мысли. И я ещё немного себя подтолкнул, восстанавливая в себе тот настрой, когда я был готов умереть. Сознание стало странным, и я снова увидел сам себя будто с трёх точек. Я видел себя спереди и с боков. Лицо обветренное и загорелое. И синие глаза, сверкающие неистовым светом. Рука поднялась и показала вправо.
   -Ты отвечаешь за безопасность и сон.
   Правый "Я" кивнул головой и взгляд сместился. Рука показала влево.
   -Ты отвечаешь за эмоции и управление энергией.
   Теперь левый "Я" кивнул головой. Рука указала прямо.
   -Ты будешь просто "Я".
   Снова кивок.
   -А теперь мы снова будем единым целым.
   Снова единый наклон голов. Тяжело перевёл дыхание, и во мне что-то неуловимо изменилось, а зрение стало обычным. Марево вокруг стала исчезать. Я огляделся. Вроде всё по-прежнему. Пустыня на месте. И я, во всяком случае, внешне, тоже прежний. Но такие эксперименты - это слишком даже для моей сумасшедшей жизни. Стараясь не брякнуться лицом, осторожно опустился на камни, ещё раз тяжело вздохнул и провалился в темноту.
  
   Очнулся я ещё засветло. Первое ощущение - немилосердно болит бок. Осторожно сел. Причина оказалось простой - я улёгся на камни, несколько штук попали под рёбра. Это пройдёт. Но ещё не слушается рука. В недоумении пытался её поднять, но никаких ощущений. Руку я видел, но двинуть не мог. Начала подниматься паника. Неужели это моя плата за игры с магией?! Я уже достаточно накрутил себя, когда почувствовал усиливающиеся мурашки в руке. Тьфу ты! Я её просто отлежал! Перетерпев зуд, с огромным удовольствием подвигал руками, ногами. Немного походил. Вроде тело на месте, в целости и двигается без проблем. На магию я даже не замахивался. Тут бы мозги в целости сохранить. Взяв лошадь за повод, не спеша пошел на юг, приходя в себя и проверяя воспоминания. Землю помню, как сюда попал - помню, цепочки заклинаний тоже не нарушились. Вроде бы всё на месте.
   Вечером устроил привал, долго сидел у костра, бездумно глядя в огонь. Какая-то странная смесь усталости и спокойствия. Что мог, я сделал. Завтра утром и узнаем, что получилось. Прикинув варианты, выбрал самое неудобное каменистое место подальше от костра. Если проснусь на перине, значит я - неудачник и скоро меня ждёт персональный рай. А если на камнях, то какая-то надежда есть. Долго крутился, пытаясь найти хоть какое-то приемлемое положение, и материл себя. Блин, устроил себе проверку! Но незаметно для себя уснул. Ночь прошла без снов, а утром были только ощущения немилосердно болящих боков, дрожи от холода камней и желания поскорее согреться. Стуча зубами, забегал, размахивая руками. И замер. Вокруг - никакого оазиса, никакого шатра, никаких женщин! Моя магия ничего не сделала без моего разрешения! Хотя стоп, радоваться рано. А у меня она ещё хоть есть? - вдруг забеспокоился я. Замер, старательно сосредоточился на остывшем кострище и захотел новый костёр. Пламя взметнулось вверх. Потом внятно захотел кружку горячего чая. Кружка послушно появилась. Уфффф! Неужели получилось? Усевшись у костра и прихлёбывая чай, стал греться и внимательно прислушиваться к себе. Вроде никаких явных изменений. Никаких посторонних голосов, раздвоения зрения. Я - это я. Решив не радоваться раньше времен, целую неделю старательно мучил себя, провоцируя на желание отдохнуть в человеческих условиях. Морил себя голодом, нес вместо лошади всю поклажу, спал на голых камнях без костра. Чуть не заработал простуду, но окончательно убедился, что сила по-прежнему послушна мне, но уже не самовольничает.
   Решив, что теперь я могу жить среди людей, закатил в первой же таверне общую гулянку. Какое это наслаждение - быть как все! Я пил, орал песни и с наслаждением устроил небольшую потасовку. Как приятно кому-нибудь врезать, не опасаясь, что человек после этого исчезнет совсем!
   Дорога стала праздничной. Деньги - пожалуйста, защита всегда при мне. Делай что хочешь, барону всё можно. Я даже начал подумывать о возврате образа поручика Ржевского, но к этому времени уже пресытился дорожными развлечениями. А начинать карьеру дворцового бабника показалось мелким. И, как правильно пишут в книжках, ко мне стала подкрадываться скука. А какие развлечения в дороге? Только драки да грабители. Не то, чтобы их было много, но хотя бы раз в неделю проходилось сталкиваться или с ними, или с результатами их работы. Происходило всё по одному сценарию. На меня бросались с угрозами, я ставил защиту и начинал материться в ответ. Потом демонстративно перерубал несколько чужих мечей. Каждая вторая банда после этого разбегалась. Другие не понимали, и приходилось рубить всерьёз, чтобы добавить мозгов в разбитые головы.
   Когда впереди послышались звуки очередного дорожного боя, привычно поставил защиту и подъехал посмотреть. Ситуация стандартная. Трое мужчин в богатой одежде, встав спина к спине, отбивалась от пары десятков явных бандитов. Маты и звон мечей. Не люблю я театральные эффекты в таких серьёзных делах. Слез с коня и спокойно пошёл к сражающимся. Можно было просто парализовать всех, но что с ними потом делать? К судье тащить - так их всех без разговоров повесят. Отпустить - так они опять на разбой выйдут. Решил положиться на судьбу. Кто захочет и кому положено - сбежит. Так и начал проводить политику умиротворения. Несколько человек получили удары по затылку и улеглись прежде, чем меня заметили. Но мирного разговора не получилось. Обозлённые упорным сопротивлением, бандиты кинулись и на меня. Пришлось рубить. Когда упал всего пяток бандитов, а не десяток, как можно было ожидать, до остальных дошли мои мирные намерения и они бросились врассыпную.
   Когда все немного успокоились, старший подошёл ко мне.
   -Позвольте представиться, герцог Ламур.
   -Барон Мастдай.
   -Я уверен, что благодарность вам не нужна, но я всё равно благодарен вам, барон, что вы очень вовремя проезжали по этой дороге.
   -Не стоит, герцог, вы, я уверен, поступили бы также.
   Мы ещё немного порасшаркивались, а потом поехали к герцогу домой.
   Разговоры шли самые обычные. Единственное, что я не понимал - как ГЕРЦОГ оказался с таким маленьким сопровождением на пустынной дороге. Герцог только хмыкнул.
   -Что тут говорить. Женщина. Не мне вам объяснять. Не могу же я явиться к предмету своей страсти официально, со всей свитой. Муж, может и смолчит, но это будет компрометацией для моей дамы.
   Всякие намёки и недомолвки. Насколько я понял, герцог закрутил роман, и пока муж исполнял какое-то его поручение, решил проведать жену, томящуюся в одиночестве. Всё старо как мир. Вот только разбойники на дороге не были предусмотрены планом. Слава богам, мимо проезжал я. Как благородный человек, герцог пригласил спасителя в гости. Я, естественно, отказываться не стал. Герцог был примерно моих лет, всегда готовый выпить за компанию и поговорить на пикантные темы. Но при этом оставался разумным хозяином своих земель, внимательно следящим за происходящим вокруг. Знал он очень много, мне тоже нашлось, что рассказать и вечера мы проводили вместе к взаимному удовольствию. Несколько дней мы с герцогом пьянствовали. В меру конечно. Потом нам надоело, и мы решили придумать что-нибудь новенькое. Но в голову приходили только балы, походы в гости. Тогда герцог решил устроить охоту. До этого я никогда не был любитель, но карта, которую достал герцог, меня весьма заинтересовала. Вернее, один её очень интересный кусок. Я до этого как-то не очень задумывался о географии, просто ехал вдоль границ Империи. А вот сейчас, на большой карте, обратил внимание на удобное положение владений герцога. Западная граница упиралась в большой горный массив, километров в сто. И к нему примыкали ещё три государства - Империя, Руния и Унгард. Судя по карте, высота гор доходила до трёх километров. И если забраться в серединку.... Пора, наверное, мне и своё баронство создавать, что мне всё мотаться по дорогам. Силёнок у меня вполне хватит, чтобы обустроиться. Если сделать ещё и дороги во все стороны, то положение будет почти идеальное. А если меня позовут в Империю, то и добираться будет проще. Стараясь, чтобы голос не выдал волнения, постарался как можно небрежнее спросить.
   -Герцог, а кому принадлежит вот эта часть?
   Тот моему вопросу немного удивился.
   -Вот эта? Так там же неприступные горы, кому они нужны?
   -Ну а всё-таки? По документам, юридически.
   Герцог задумался.
   -Странные вопросы вы задаёте, барон. Я не буду рассказывать вам долгую историю войн, заговоров и династийных наследований. Но в итоге получилось так, что эти горы стали ничьими. Сквозных проходов там нет, охранять их гораздо труднее, чем просто отдать соседям. Получилось нечто вроде межевого столба, ничейность которого всех устраивает. Есть несколько племён, которые живут в предгорьях, но они подчиняются своим государствам. А тот кусок, который вы показали, никому не нужен. Там ничего, кроме гор нет. Никто не живёт. Да вам-то это зачем?
   -Да вот подумал о создании собственного баронства в этих горах. Судя по вашим словам, никто не будет возражать, если я построю там небольшой замок. Проложу дороги, будем ездить друг к другу в гости.
   Герцог в недоумении посмотрел на меня.
   -Где вы хотите поставить замок?
   Примерившись, ткнул пальцем в самую серёдку гор, где вообще было белое пятно неизвестности. Герцог проследил за моим пальцем.
   -Права на эти места никто предъявлять не будет, но вам это радости не доставит. Вы же видите - здесь вообще белое пятно, туда просто не смогли добраться. Как вы вообще представляете себе жизнь там?
   -О, не беспокойтесь, я везде сумею устроиться. И если мы составим договор, в котором вы укажете точные границе своих земель, во избежание дальнейших недоразумений, то я буду рад. А если после этого мы сохраним добрососедские отношения, я вообще буду счастлив.
   Герцог не засмеялся, не изменился в лице. Только взгляд стал более внимательным.
   -Барон, вы не похожи на шутника или пройдоху. Я буду рад такому соседу, но могу я узнать об истинных ваших планах? Выгодная женитьба или ещё что? Вам нужны земли для титула? Сразу хочу предупредить, что раз эти земли вам не пожалованы королём, никто не признает ваши права над ними, пусть они сейчас и ничейные.
   -О, не беспокойтесь. Мне они нужны только для устройства нового родового замка и спокойной жизни. В дальнейшем я постараюсь проложить дороги ко всем соседям с проходом мимо моего замка. Так что появятся пошлины, налоги, люди. Если получится, то со временем баронство станет маленьким независимым королевством. Вам это даст хорошие дороги через горы. Думаю, что если мы не будем ссориться, то всё получится к взаимной выгоде.
   -Барон, вы говорите так уверенно, что я начинаю вам верить. Но все эти прожекты будут стоить бешеных денег, а вы прибыли, как я видел, очень просто. Кто-то за вами стоит и даст вам денег?
   Таиться было бессмысленно, скоро герцог и так узнает.
   -Нет, всё проще. Я маг.
   -На такое может решиться только очень сильный маг. И ваше имя должно быть мне известно?
   -Сомневаюсь. Я вошёл в силу совсем недавно. И не успел сделать чего-то выдающегося. В путешествиях пользовался разными именами. Но настоящее имя - Линк.
   Герцог прошёлся, задумчиво повторяя моё имя.
   -Что-то знакомое. Я подумаю, как нам правильно всё оформить.
   Думал он, а скорее всего, собирал данные про меня, почти неделю. В это время мы не виделись, и я занимался обычными развлечениями - гулял по окрестностям и городу, присматриваясь к людям. Всё-таки возможные соседи. Наконец герцог решил свои сомнения. Мне была выдана карта, на которой очень точно обозначена граница владений герцога. Подписан договор, по которому герцог не имеет ко мне претензий по поводу территорий, расположенных за этими границами. Всё расписано до мелочей. У меня возник только один вопрос.
   -Герцог, здесь всё расписано очень хорошо. А если претензии возникнут у короля?
   -Я пользуюсь достаточным весом при дворе.
   -А всё-таки?
   -Вы должны понимать, Линк, что если возникнут высшие государственные интересы, то на договоры никто смотреть не станет.
   -Всё понятно. Больше вопросов нет.
   Мне уже поднадоело сидение на одном месте, да ещё такая грандиозная работа намечается. Так что мы не стали откладывать и на следующий день отправились к моим новым владениям. За несколько дней добрались до гор. Затем команда землемеров в нашем присутствии скрупулёзно сделала разметку границы, а стражники понаставили граничных столбов, запас которых привезли с собой. Почему-то герцог придавал этому моменту очень большое значение. Затем вернулись к дороге, подходящей горам и устроили обмывание удачной сделки. Наутро герцог собрался уезжать.
   -Лэр Линк, вы посмотрели свои новые владения. Сил и средств тут потребуется немеряно. Не передумаете?
   -Ну что вы. Наоборот, здесь столько интересного.
   -С чего начнёте?
   -Как обычно, с дорог. Прямо сейчас.
   Мы подъехали немного ближе к горам. На всякий случай я просканировал местность на наличие людей. Потом пригляделся, в каком направлении лучше делать дорогу. Ближайшая гора как бы затуманилась и исчезла, открыв проход метров пятьсот шириной и на километр в глубину. Герцог невольно сглотнул и побледнел.
   -Это так просто?!
   -Ну что вы, это просто для меня.
   -И это не иллюзия?
   -Давайте съездим, посмотрим.
   Мы не спеша поехали по новой дороге. Ровная, гладкая поверхность. Никаких ям, колдобин. Ехать одно удовольствие. Доехав до конца готового участка, сделал новый кусок. Дальше герцог не поехал. Возвращались мы молча. Я уже был весь в планах дальнейшей работы, герцог думал об увиденном. На прощание сказал:
   -Слухи о ваших способностях оказались бледным подобием реальных. Я сейчас жалею только об одном - что мы не заключили с вами договора о дружбе и взаимном ненападении.
   Герцог говорил совершенно серьёзно, но я в ответ только рассмеялся.
   -Перестаньте, герцог. Я, наверное, самый мирный из всех магов. Приезжайте ко мне в гости через пару месяцев. Я немного обживусь, мы это дело хорошенько обмоем и напишем самый мирный договор. И у меня ещё просьба - привезите с собой торговцев продуктами, мне надо будет сделать запасы продовольствия.
   Герцог оглянулся на новый проход в горах и тоже улыбнулся.
   -С такими темпами работ через пару месяцев, действительно, можно будет справлять новоселье. Я обязательно приеду.
   Мы раскланялись.
  
   Работа была в радость. Наконец-то можно не бояться своей силы, не экономить её и делать что-то масштабное. С дорогой я особо не мудрил. Наметил примерное направление и всё. Где можно, использовал складки местности. Если поперёк вставали скалы, просто сносил их. Дорогу делал специально широкую, чтобы потом не беспокоиться о завалах, лавинах и прочих неприятностях. Вовремя вспомнил о "уровне моря". Чем ближе я к нему буду, тем теплее получится. Из-за этого к концу второго дня я уже двигался по очень глубокому ущелью, стены вокруг поднимались на километр - два. Да, если бы не мои способности, двигаться здесь было бы весьма затруднительно. На третий день решил, что уже приблизился к центру горного массива и стал сносить всё подряд, расчищая место для своей долины. Теперь горы не нависали на головой, и сразу стало как-то просторнее. Через некоторое время сообразил, что здесь могут быть и полезные ископаемые, а ведь будущим подданным надо будет чем-то зарабатывать на жизнь в моё отсутствие. А хорошие копи - нормальное дело для занятости населения. После этого уже обращал внимание на недра. Нашлось несколько весьма приличных месторождений металлов. В этих местах я просто убирал пустую руду, готовя место для дальнейшей открытой разработки. Через несколько дней у меня получилась огромная чаша, окружённая со всех сторон горами со снежными вершинами. Стало заметно теплее, но больно уж голо. Пора было как-то облагородить место, но для начала я решил сделать себе крепость по типу Монолита. На это ушла ещё неделя, но получилось красиво. В центре долины взметнулись вверх метров на двести гладкие до зеркального блеска, совершенно отвесные стены. Никто меня не ограничивал, и я сделал крепость достаточно широкой, внутри стен можно было разместить даже небольшой городок.
   Потом наступил черёд ландшафта. Сделал несколько речек, озёр, набросал в разных местах родников. Затем наступила очередь лесов, лугов. Сначала хотел сделать себе замок типа Версальского, но затем передумал. Что я в нём буду делать? Ещё заблужусь во всех этих залах. Да и скромнее надо себя вести, скромнее. Поэтому сделал только особнячок на сотню комнат и огромный парк.
   Всё получалось легко и радостно, но объёмы есть объёмы. Не успел я оглянуться, как два месяца, о которых я говорил герцогу, пролетели. А ведь он приедет не один. Пришлось озаботиться дорогами, местами для стоянок, жильём для прислуги. Вроде бы всё мелочи, но как много времени отнимает!
   В последние дни, ожидая герцога, сделал себе карту новых владений. А удачно я сюда заехал. В центре моя долина, по периметру кольцо толщиной километров тридцать из неприступных гор. Кое-где ещё подправить и без моего согласия сюда никто не придёт. Ни одиночка, ни армия. Единственной проблемой может стать скука.
   На первых порах меня спас герцог. Встретив его у входа в долину, проводил к своему особнячку. Он очень старался сохранять спокойствие, но вид всё равно был поражённый. Про сопровождающих и говорить нечего. У всех были откровенно круглые глаза и полуоткрытые рты. Видя, что толку сегодня не будет, указал прислуге места для стоянок, а с герцогом устроили пьянку за встречу. К концу вечера он немного отошёл, но периодически повторял мучивший его вопрос.
   -Линк, скажи честно, неужели это всё сделал ты? Но это невозможно! Может, это всё было спрятано в горах, а ты только открыл проход?
   Я только посмеивался.
   -Герцог, перестань себя мучить. Какая теперь разница?! Теперь я здесь хозяин. У нас ведь договор о границах есть?
   -Есть - соглашался герцог.
   -Давай лучше выпьем!
   Мы снова выпивали. Знатно посидели. Вино герцог привёз отличное, и утро мы встретили без особого похмелья. За вечер народ немного освоился на новом месте и теперь старательно обживался. Запах костров, готовящейся еды, голоса людей, гомон живности, которую привезли с собой. Как я от этого отвык! Но так было гораздо веселее.
   Пару дней мы с герцогом гуляли по долине. Он осмотрел всё, что я сделал. Даже поднялся на главную башню Цитадели, откуда вся долина была видна как на ладони. Во время очередной пьянки он сказал.
   -Теперь у меня нет сомнений, что это всё сделал ты, Линк. Здесь никто никогда не жил. Всё чистое и новое. О тебе и так сложено много легенд, а теперь и вообще... Я не слышал, что кто-то на такое способен. Теперь вот сам буду рассказывать детям новые сказки. Такое соседство... договор о дружбе и помощи писать будем? - неожиданно закончил он.
   -Будем - согласился я - Только давай завтра, когда проспимся.
   Герцог согласно кивнул, и мы продолжили налаживание неформальных отношений.
  
   Следующие дни прошли в хозяйственной суете. Я скупил все продукты, привезённые торговцами, и заказал новую партию. Ещё заказал привозить мне всякую живность вроде живой рыбы и разных лесных животных, но как минимум по паре. Природу-то я сделал, а вот животных как - то ещё побаивался. А просто ждать естественного наполнения не хотелось. Торговцы весьма удивились, но перечить не стали. Да и зачем? Дорога хорошая, деньги хорошие, покупатель не привередливый. Почему бы и не заработать?
   Когда герцог протрезвел, я попросил его поговорить с соседями о возможности проложить к ним дороги.
   -Зачем? - не понял сначала он - У тебя сейчас прекрасное положение, защищённое и удобное.
   -Так мало ли как жизнь повернётся. А тут и дорога будет удобная, и торговля мне не помешает, да и люди со временем понадобятся. Я хочу сделать дороги здесь - показал я на карте.
   -В принципе, возражений быть не должно. Хорошая дорога никому не помешает. Да ещё рудники, торговля, пошлины. Если чётко установить границы, почему бы и нет? Права на эту долину теперь вряд ли кто рискнёт предъявлять - усмехнулся он - с соседями я попробую договориться, а вот про империю не знаю. Ведь тебе и туда дорога потребуется? - полуутвердительно спросил он.
   -Потребуется, - согласился я - но её я сначала сделаю, а уж потом буду договариваться.
  
   Несколько дней я приходил в себя после пьянок и решал, чем же мне теперь заняться. Вроде бы необходимый минимум сделан. Теперь у меня есть собственные земли, замок и даже один договор о дружбе с соседом. Вроде всё в порядке, только вот после нескольких лет непрерывных разъездов теперешнее сидение на одном месте очень быстро стало надоедать. Что у меня ещё осталось из планов? Только проложить дороги. Остальное может подождать. И почему-то больше меня интересовала дорога в Империю. Поэтому я просто встал и пошёл делать дорогу. Делал я её очень вдумчиво. Если ко мне и будет много гостей, то скорее всего с этой стороны. Поэтому делал её очень широкой, но через каждые пять километров делал сужение и нечто вроде крепостных стен, оставляя только небольшие проходы (на всякий случай). Последнюю гору оставил на месте - убрать её можно за десять минут, а пока пускай закрывает проход. Изменение в ландшафте всё равно заметят. Но пока заметят, пока сообщат кому следует, пока заинтересуются, пока приедут разбираться, пока до меня доберутся... может и не один год пройти. Я, вообще-то, человек не конфликтный, но теперь у меня появляется что защищать. А в таких условиях, как здесь, можно ТАК встретить... Усмехаясь, повернул назад.
   Проверяя, на всякий случай, окрестности, неожиданно заметил одинокого человека в нескольких километрах от моей дороги. Люди попадались и раньше, как правило, местные горцы. Но у этой отметки был какой-то странно знакомый особый оттенок. Заинтересовавшись, решил проверить эту диковинку. Пришлось, правда, делать дополнительную дорожку и несколько мостков, но вскоре я выехал на довольно проторенную тропинку, ведущую в сторону необычного сигнала. Ехал я очень осторожно, внимательно оглядываясь вокруг. Потом появился ещё один сигнал, немного подальше. Когда я приблизился, первый человек вдруг сорвался с места, добежал до второго. Они немного поговорили, затем один бросился дальше, а второй остался. ОЧЕНЬ интересно. Похоже на охрану, только я пока никого больше обычным сканирование не обнаружил. Поставив себе защиту, двинулся дальше.
   Ещё поворот тропы, ещё. За следующим поворотом меня встретила ...женщина! И встретила во всеоружии. В смысле, в полном боевом вооружении. Меч, кинжал и боевой лук с бронебойной стрелой, направленной мне в грудь. Сразу стало неуютно. Тропинка узенькая, с одного бока стена, с другого пропасть. Достаточно напугать лошадь и придётся делать себе крылья. Пришлось быстренько делать защиту и для коня. Женщина (судя по голосу) резко скомандовала:
   -Слазь!
   Ну и что мне с ней делать? А потом вдруг захотелось подыграть ей - может, больше узнаю? А то пытать, мучить её... Изобразив некоторое замешательство, осторожно слез с коня. Женщина не сводила с меня настороженного взгляда. Приглядевшись к ней, чуть не присвистнул от удивления. Амулет защиты второго круга, да и наконечник стрелы с какой-то магией . Ничего себе стали вооружать часовых, пока меня в Империи не было! Что же она такое охраняет?! Но разговора не получалось. Женщина по-прежнему держала меня на прицеле, даже не делая попыток приблизиться. Вскоре прибежали две похожих подружки и меня сразу взяли в оборот. Действовали они, как настоящий ОМОН.
   -Руки на стену! Ноги раздвинуть! Шевельнёшься, убьём!
   Чтобы я не дёргался, сразу врезали по почкам. Пришлось даже изобразить несколько стонов. С меня содрали мечи, быстренько обшмонали, закрутили руки и погнали вперёд. Что же они такое серьёзное здесь охраняют?!
   Через пару сотен метров тропинка вывела на небольшую, метров двести в поперечнике, площадку, на которой стояло три небольших домика. Здесь к моей страже добавилась ещё троица и меня ещё более бесцеремонно потащили к домикам, заволокли в средний и бросили на колени. За стол села очень суровая даже на вид женщина. Некоторое время рассматривала меня, затем оскалилась.
   -Сам расскажешь или попытать для начала?
   Я же от удивления просто сел на пол. Ларга! Да и остальные женщины - тоже! Так вот что мне показалось странным в их сигналах. Старшей моя реакция понравилась.
   -Значит, сам расскажешь. Кто ты такой и как нашёл дорогу сюда?
   -А ты кто такая, чтобы мне вопросы задавать?
   На минуту повисла недоуменная тишина. Потом мне снова попытались врезать по болючим местам, но мне это уже было не интересно. Быстренько парализовав всех, стряхнул верёвки и встал, разминая руки. Надел перевязи с мечами, уселся напротив старшей и немного отпустил её скованность.
   -Поговорим?
   Для начала она, с трудом двигая шеей, поглядела на свою стражу. Те стояли неподвижно, и только их взгляды обещали мне так много...
   -Не беспокойся, они только временно обездвижены.
   -А я не беспокоюсь, мы всегда готовы к смерти. Но ты ничего не добьёшься и живым отсюда не уйдёшь!
   -А можно без грубостей?
   -Можно - вдруг улыбнулась старшая - Просто приготовься к смерти.
   Я уже и без её подсказок почувствовал приближение чего-то очень серьёзного. Открылась дверь и в домик вошла ещё парочка женщин. Немного постояли у двери, оценивая обстановку, затем неспешно уселись за стол напротив меня. Обычные женщины, не Ларги. Напичканы магией под самую макушку. И одна как - будто немного знакома. Та тоже смотрела на меня с каким-то удивлением, в отличии от второй, уже готовой на убийство. Потом первая с непонятной легкой улыбкой спросила:
   -Скажите, ваше имя случайно не Линк?
   -Линк. И что дальше?
   -А не было ли среди ваших знакомых леди Ирены?
   -Да, в своё время я у неё учился.
   -А жили вы в это время где?
   -У леди Лары. А какое это имеет значение?
   -Огромное!
   Женщина облегчённо перевела дух и сделала знак напарнице. Напряжение резко спало.
   -Внимание! Тревога ложная. Никому ничего не предпринимать.
   Потом повернулась ко мне.
   -Лэр Линк, не могли бы вы освободить остальных женщин?
   -А они хорошо поняли команду?
   -С дисциплиной у них всё в порядке.
   С некоторым сомнением я освободил ларг. Те посверкали на меня глазами, но послушно выстроились у стенки. С минуту стояла тишина. Терпеть не могу эти сцены, когда все многозначительно переглядываются и думают очень умные мысли. Я же просто сидел, пытаясь врубиться в происходящее. Но первая магесса быстро взяла происходящее под контроль.
   -Лэр Линк, мы можем сразу разрешить все вопросы, если вы проследуете за мной.
   Тут я сразу согласился, хотя защиту не ослабил. Втроём (я в сопровождении двух магесс) подошли к крайнему домику. Последовал обмен какими-то условными стуками. И наконец нас впустили. Этот домик был намного комфортнее. А в нем! Марта с двумя девчушками на руках. И Лара, с животом чуть не до носа. Некоторое время мы ошарашено разглядывали друг друга. Первым, почему-то, опомнился я.
   -Так это и есть ваша хвалёная база?! Так-то вы заботитесь о моих детях?!
   Сказал всё это я вроде негромко, но, мне показалось, что все вокруг испуганно отпрянули к стенам. Это правильно. Что-что, а небрежное отношение к детям я понимаю плохо. Пора уже приложить к этому и твёрдую мужскую руку. Я медленно обвёл всех взглядом и все тут же склонили головы, невольно признавая моё право приказывать. Хоть на это у них ума хватило.
   Подойдя к Ларе, осторожно приобнял её.
   -Ну, как вы тут без меня?
   Лара настороженно смотрела мне в лицо, затем прижалась к моей груди и старательно захлюпала носом. Неловко поглаживая её по спине, я смущённо забубнил:
   -Ну ладно, ладно. Я вернулся и теперь всё будет хорошо.
  
   Когда все немного успокоились и ларги охраны перестали на меня коситься, Лара нас представила. Начальницу охраны звали Сандра. Магесса, которая узнала меня, была здесь главной. Леди Омела оказалась одним из тех магов, что в своё время, по просьбе леди Ирены, помогали мне в учёбе. Виделись мы всего несколько раз, но она меня запомнила. Вторая магесса, леди Риана, была целительницей, главной задачей которой было здоровье Лары. Направила их сюда Тайная стража и работа эта была для них не очень весёлой, но вполне обычной.
   Потом Лара рассказала мне подробности. Это место, действительно, оказалась тайной базой, причем уже третьей, на которой они жили. Первые две пришлось оставить после попыток покушения. Как ларги не таились, но информация про Лару и её будущего сына где-то просочилась. Открытых нападок пока не было, но вот тихие подлянки происходили постоянно. И удивляться нечему. Если у противников маги под рукой, то выпытать правду - просто вопрос времени. И тот, кто рассказал, даже не вспомнит об этом. Поэтому Лара и оказалась, в конце концов, в этих горах. Семь ларг охраны, два мага, один из которых постоянно за ней присматривал. Последнее время все и так были на нервах, а тут ещё я возник из ниоткуда. Вот меня и встретили очень "радостно".
   Мы сидели за столом, Лара негромко рассказывала, а остальные меня внимательно разглядывали. Временами чувствовал себя как жених, пришедший на смотрины. Когда срочные новости закончились, Лара спросила:
   -А у тебя как дела?
   -Да нормально - отмахнулся я - дальше - то что собираетесь делать?
   -Ждать, - улыбнулась Лара - пока родится сын.
   -Здесь что ли?
   -Пока это самое надёжное наше убежище. А если и ты нам немного поможешь своими мечами, будет совсем хорошо. Кстати, а как ты нас нашёл?
   -Да случайно. Ехал мимо, тропинка попалась, вот и приехал.
   -Ты сам-то веришь в такие случайности?
   -А у меня последние годы всё время так. Я уже почти ничему не удивляюсь. Ладно, собирайтесь, поедем ко мне.
   -К тебе - это куда?
   -Да я тут недалеко норку себе приготовил, чтобы прятаться. Там вам будет удобнее.
   -Но наши не будут знать, где мы!
   -Отправим гонца, в чём проблема?
   Начались было обсуждения, но Лара с Мартой сразу заявили, что полностью мне доверяют. После этого все молчком отправились собираться. Из лошадей оказалась только моя. На неё устроили Лару с девочками, остальные нагрузились оружием и всякой мелочёвкой. Возник было вопрос с продуктами, но я пообещал, что с этим проблем не будет. Так потихонечку и пошли. Напоследок магессы разрушили тропинку и с этой стороны связь с внешним миром прервалась.
   Первые вопросы начались, когда мы добрались до "моей" дороги. После узеньких тропинок и такой "проспект"! Главным переговорщиком со мной по молчаливому согласию выбрали Лару.
   -Линк, что это?
   -Как что? Дорога - не понял я.
   -Таких дорог в горах не бывает!
   -Раз есть, значит, бывает - усмехнулся я.
   Следующие вопросы возникли, когда мы подошли к первой стене. При первом взгляде она просто поражала. Горы с боков как бы смыкались в неприступную вертикальную стену. А внизу только небольшое отверстие - тоннель метров на сто. Выглядело всё весьма угрожающе. Ларги и маги так это и восприняли, самым внимательным образом осматривая всё вокруг. Я, подчиняясь общей паранойе, тоже всё вокруг внимательно проверил. Всё нормально.
   -Линк, ты уверен, что здесь безопасно?
   -Конечно - уверил я.
   Очень настороженно прошли тоннель. Следующий ровный участок, следующий туннель. К вечеру мой маленький отряд привык к такой дороге и достаточно устал, чтобы двигаться уже без вопросов. А я потихонечку потирал руки, в предвкушении того впечатления, которое произведёт моя долина. И женщины мои ожидания не обманули. Из дороги- ущелья мы выходили уже к вечеру. Стены начали раздвигаться, и открылась долина, окружённая снежными вершинами, сверкающими в лучах заходящего солнца. Красота неописуемая. Даже у меня перехватило дух, хотя и видел это много раз. Минут десять все стояли молча. Потом все, как по команде, повернулись ко мне.
   -Это теперь моё - я постарался сделать скромный вид - долину посмотрим завтра, а сейчас будем отдыхать.
   Мы немного прошли по дороге, и я быстренько сделал небольшую полянку, ручей и пару домиков впереди у дороги. Но моя заботливость произвела обратный эффект. Когда ларги заметили домики, они первым делом приняли боевой порядок, окружая Лару и Марту. Их старшая, Сандра, выхватила нож и приставила мне к горлу.
   -Если ты завёл нас в засаду, я с удовольствием перережу тебе горло!
   Какая чёрная неблагодарность! С трудом прокашлявшись, я прошипел:
   -Сандра, ты полная дура! Если бы мне нужна была ваша смерть, мне незачем было тащить вас сюда!
   Магессы, слава богам, отреагировали более спокойно. Они и так постоянно проверяли окрестности на наличие людей, так что появление обычных домиков их, может и насторожило, но совершенно по другому поводу. Дав команду отбоя, отправились обследовать домики. Сандра наконец убрала свой нож, но извиняться даже и не подумала.
   Домики всем понравились. Просторные, с кучей кроватей, обустроенными кухнями. Быстренько соорудили ужин, выставили охрану. Детей уложили спать, а вот остальным не спалось. После голого камня оказаться в вечернем лесу, с запахами трав и цветов. Развели костёр и разместились вокруг, наслаждаясь вечером. И тут же устроили мне допрос. На это раз первой начала леди Омела.
   -Лэр Линк, сегодня произошло много событий, которые не находят у меня объяснений.
   -Спрашивайте.
   -Перед тем, как перебраться в эти горы, наши аналитики очень тщательно собрали сведения об этом месте. Слава о них была как о совершенно неприступных и диких. Мы и сами за последнее время в этом убедились. И вдруг невероятные дороги, укрепления, долина посреди гор. И всё какое-то чистенькое, новенькое. Такое впечатление, что всё это появилось несколько дней назад. Может, вы объясните, что происходит?
   -Конечно. Вы можете не верить мне и смеяться, но всё, что вы видите вокруг, сделал я за последние два месяца. Завтра я покажу вам ещё мой особнячок и крепость для крайнего случая.
   Женщины послушно не поверили и засмеялись. Каждая в меру своего темперамента. Магессы очень вежливо и сдержанно. И только Лара с Мартой улыбались как-то по-особому мягко и довольно. Похоже, они мне верили беспрекословно. Лара только спросила:
   -А детям там будет удобно?
   -Конечно! А если что ещё понадобится, то сделаем, как нужно.
   Больше к этой теме не возвращались. Болтали о всякой всячине. Но следующий день был моим праздником. Когда мы добрались до парка и моего особнячка, разговоры стихли напрочь. Все только поражённо глядели по сторонам. Но, я как обычно, ошибся в своих догадках. Больше всего женщин поразила моя Цитадель. Леди Омела, забыв о вчерашнем смехе, спросила в лоб:
   -Лэр Линк, эту крепость тоже сделали вы и она настоящая?
   -Конечно.
   -А можем мы её посмотреть? Всё-таки приказ о защите детей с нас никто не снимал.
   -Да без проблем.
   Не заезжая в дом, поехали сразу к Цитадели. Чем выше мы поднимались, тем больше восхищения было в глазах у женщин. При всей красоте крепости, они в первую очередь обращали внимание на её оборонительные качества. А тут такое великолепие. Гладкие вертикальные стены. А когда въехали внутрь, раздались чуть ли не девчачьи радостные взвизги. Такая прелесть - за неприступными стенами прятался целый городок аккуратных домиков со всеми удобствами. Пришлось устраивать экскурсию по крепости. А уж когда я показал некоторые оборонительные секреты, мнение было однозначным - размещаемся здесь. В ответ на мои робкие попытки сказать, что внизу, в долине, тоже удобно, получил такие взгляды, что сразу заткнулся. Только и решился спросить, что ещё надо сделать, чтобы было удобнее. Сначала меня не поняли. Потом Марта попросила детские кроватки. Я несколько раз уточнил, как она их себе представляет, и быстренько сделал. После этого началось поле чудес. Мы ходили по крепости, и я только успевал делать то и это. Первый шок от увиденного у женщин быстро прошёл. Как же им много, оказывается, надо. Я, понятно, сделал крепость грубовато, наспех, но я и не представлял, сколько ещё надо. А женщины быстро вошли во вкус. Когда к вечеру меня попросили сделать несколько комплектов платьев и шторы на окна, я понял, что пора с эти завязывать, а то мне скоро сядут на шею. Сделав утомлённый вид, заказ выполнил, но предупредил, что на сегодня он последний. Я действительно устал, но не от работы, а от неожиданности заказов. Тяжелее, чем ходить с женой по магазинам. Но увильнуть не получится. Мужики просто делают жильё, а вот женщины делают его пригодным для жизни. Вечером был праздничный ужин. Женщины - чистенькие, довольные жизнью, выглядели теперь гораздо увереннее. Можно понять. Вместо холода гор, неизвестности - благоустроенная крепость и маг, который может очень многое. И смотрели они на меня теперь гораздо благосклоннее. Самое для меня поразительное, что к моим чудесам они привыкли почти мгновенно и теперь посматривали как-то по-хозяйски. Наверняка они про меня многое знают, но больно уж легко ко мне привыкли. Надо будет шугануть их немного, чтобы не считали меня таким уж белым и пушистым, а то махом сядут на шею.
   Пока же я просто достал карту и начал просвещать о нашем положении. У всех горели глаза, но по разным причинам. Магессы мечтали узнать, как я это всё делал, но я сразу предупредил, что всё это делал без заклинаний и понятия не имею, как этому научить. Ларг прежде всего интересовали военные аспекты. Немного поспорили о дорогах, и стоит ли их открывать. Но я сразу поставил вопрос ребром. Я не собираюсь здесь сидеть взаперти. Мне понадобятся люди, новости, общество, торговля. Я здесь хозяин, и любого, кто явится сюда с плохими намерениями, просто уничтожу. Фраза про хозяина удачно получилась. А вместе с обещанием уничтожить это сразу перевело разговор в правильное русло. Женщины ненадолго притихли, а после этого обсуждали только свои вопросы. Единственными, кто меня не испугался, были Лара с Мартой. Весь вечер они сидели тише всех и только как-то ласково-снисходительно мне улыбались. Как блудному мужу, который наконец-то вернулся. Эти улыбки что-то во мне разбудили. Когда все разошлись спать, я ещё немного погулял, пытаясь успокоиться. А потом плюнул на свои усилия. Все живые, здоровые, в безопасности, я в полной силе. В конце концов, сколько можно поститься? Ларе сейчас не до меня, а вот Марта... Когда я постучался к ней в дверь, она ничуть не удивилась, а просто приникла ко мне....
  
   Моё ночное посещение ни для кого не стало секретом (всё-таки охрана не просто так по сторонам смотрела). Но воспринято это было самым благосклонным образом. Даже Лара, видя, как я смутился при встрече, сказала:
   -Да не смущайся ты, Линк. Всё нормально. Мне сейчас нельзя. У Марты девочки от тебя, и я совершенно не против, если ты будешь ласков с ней. А когда я рожу, ты ведь про меня не забудешь?
   Сказано это было ласково-снисходительно, но учитывая особые отношения у ларг с мужчинами, это можно было считать нормальной реакцией.
   Через пару недель Лара благополучно родила мальчика, крепенького и здорового. Спал он хорошо, но когда ему хотелось покричать, так хоть уши затыкай. Но никто этого, кроме меня, не замечал. Все с ним только сюсюкались. Счастливая Лара назвала его, недолго думая, как и меня, Линком. Вскоре после этого и Марта "обрадовала" меня сообщением, что снова беременна. На этот раз у нас получилось без помощи богини.
   Несколько дней прошли как обычно, а потом я заметил, что отношение ко мне остальных ларг изменилось. Не то, чтобы оно стало враждебным, но теперь меня всё время сопровождали очень внимательные взгляды. Что-то назревало. Я уже хотел потребовать объяснений, как ко мне пришли очень серьёзные Лара и Марта.
   -Что-то случилось?
   -Да случилось. У нас к тебе очень необычная, но очень большая просьба. Ты ведь заметил, что в охране ларги в самом расцвете. Но у них нет детей, поэтому их и выбрали для этого опасного, возможно, смертельного задания. Ты знаешь про наши проблемы с выбором мужчины, зачатием. Очень редко мужчины оказываются совместимы с нами. А тут я родила мальчика, Марта снова забеременела. Леди Риана говорит, что если у тебя получилось с двумя ларгами, возможно, ты какой-то особенный, и у тебя может получиться и с другими. Пробудем мы здесь неизвестно сколько, других мужчин не предвидится. Силой тебя девочки взять не могут, но и смотреть на тебя, как ты каждый день ходишь рядом, как возможный подарок судьбы, и не иметь возможности им воспользоваться, становится для них тяжело. Поэтому мы посовещались и решили обратиться к тебе с просьбой. Пожалуйста, попробуй сделать детей остальным ларгам...
   Мда. С такими просьбами ко мне ещё не обращались.
   -И как вы это себе представляете?
   -А как ты захочешь, Линк. В любое время дня и ночи, при свете или в полной темноте. Девочки выполнят любое твое желание. Они сами выберут наиболее подходящие для них дни. Тебе будет достаточно сказать, что ты примешь их, и самая готовая придёт к тебе. А леди Риана проконтролирует, всё ли в порядке.
   -Так и она в курсе?
   -Конечно, мы же все женщины и уже столько времени вместе. Для нас это проблема общая.
   -Я что, должен и с магессами тоже?!
   -Да нет, - улыбнулась Лара - с этим у них проблемы нет. Только с ларгами. А нам нужны только дети. Как только девочки забеременеют, никто настаивать больше не будет. Хотя... Если ты сам захочешь, то вряд ли кто тебе откажет...
   -И ты говоришь об этом так спокойно?
   Лара с Мартой одновременно заулыбались.
   -Линк, для ларги мужчина, а тем более ребёнок, это огромный подарок. У нас уже есть маленькие кусочки счастья. И мы будем только рады, если и у других они тоже появятся. Для нас это вопрос выживания.
   Я замялся.
   -Всё это как-то...
   Лара и Марта синхронно прильнули ко мне.
   -Мы понимаем, что это будет трудно. Но когда тебе станет совсем тяжело, ты ведь всегда можешь позвать нас...
   Я покосился на женщин. Это они так прикалываются или действительно считают предстоящее тяжкой работой?! Но, может, они лучше представляют, что меня ожидает? Всё-таки, семь ларг с неизвестным темпераментом. И если хотя бы одна почувствует несовместимость и не сможет сдержать эмоций, то отбиваться мне придётся всерьёз. А их семеро. Может, всё - таки отказаться? Лара и Марта, как- будто почувствовав мои сомнения, снова прильнули ко мне. Юмористки. Чтобы я, предположительно уставший и недовольный, позвал для утешения ещё двух ларг?!
   Мы ещё немного поторговались и я согласился. Следующие несколько недель все притворялись. Я - изображая, что для меня это тяжкая работа. Но против природы не попрёшь. Неловкость я испытывал только первые минуты, а уж потом... Ларги делали вид, что даже не догадываются, кто из них куда ходит по ночам. Но через некоторое время по их глазам, улыбкам, походке я уже мог уверенно определить, кто уже беременна, кто провёла эту ночь со мной, а кто придёт на следующую. Да и хитрили они. Раньше чем через четыре ночи ни одна в беременности не призналась.
   Я был не против. А ещё через месяц леди Риана с улыбкой оповестила меня, что все ларги беременны, и я получил возможность спокойно выспаться. Невольно возникла новая проблема - через некоторое время вся наша охрана станет небоеспособна. Нас здесь три мага, но на всякий случай надо бы подстраховаться. Окольными путями в Тайную стражу было отправлено письмо с просьбой о дополнительных людях. А пока все занимались своими делами. Я делал новые дороги, открыл проход в Империю. Начали появляться торговые обозы, идущие сквозным путём. Пришлось нанимать стражу на ворота для взимания пошлин, появилась первая таверна. Потом появились желающие разрабатывать рудные месторождения, завести небольшие фермы. Удачное расположение обещало сделать моё баронство достаточно оживлённым местом. Наша стража уже стала заметно округляться в животах, когда ей прислали замену. Правильно оценив причину небоеспособности, прислали уже два десятка ларг, как на подбор крепеньких и хорошеньких. Когда мне их представляли, ловил оценивающие взгляды. Их явно проинформировали о возможных последствиях общения со мной. Но я сразу поставил перед Ларой вопрос ребром - на ближайшее время пусть на меня не рассчитывают. Я конечно рад и горд, что оказался подходящим производителем для ларг, но и умирать от истощения пока не хочется. Лара настаивать не стала, но туманно выразилась, что к этому вопросу мы ещё вернёмся позднее.
   Жизнь становилась размеренно-спокойной, но обрасти жирком мне не дали. Осведомители, которых пришлось завести, как и в любом уважающем себя баронстве, донесли о появлении подозрительных людей, везде сующих свой нос. В принципе, это было нормально. Появление нового, хоть и маленького, государства и должно было вызвать интерес спецслужб соседей. Но со всеми, кроме Империи, я уже успел подписать договоры о дружбе и отношения складывались нормально, к обоюдной выгоде. А эти шпионы пришли со стороны Империи. Прямой атаки я не боялся, но могли ударить из-за угла. Пришлось увеличивать число осведомителей. Постепенно у меня начала формироваться собственная тайная служба. Тут ларги были как рыба в воде, для каждой нашлось дело, и нам прислали для усиления ещё десяток.
   А потом ко мне заявился граф Лохан. Вернее, сначала мне доложили о непонятной активности на землях этого графа, земли которого примыкали к горам со стороны империи. Потом активность стала более понятной и более военной. Появились отряды наёмников, которые постепенно стягивались к проходу в горах. Смысл этих передвижений я не понимал. Прямая атака через горы была заранее обречена на провал, даже если бы проход охраняли обычная стража. На чём же строится расчёт? Обычно пути два - обходные тропинки и предательство. Дети и ларги все размещены в Цитадели. Достаточно закрыть ворота и можно спокойно жить несколько лет. Собственные источники воды, продуктов запасено лет на пять, оружия и боевых артефактов хоть завались. Даже есть навесной сад, который я сделал для прогулок детей. За Цитадель можно не беспокоиться.
   На всякий случай сделал инспекцию гор на предмет проходимости. В нескольких местах пришлось добавить скал, но теперь к нам можно было попасть только через проходы, которые делал я.
   Остаётся предательство. Но кто кого будет предавать? Народу у меня немного, охрана на воротах при появлении войск, по моему указанию, и так разбежится. Будут захватывать заложников? Но я ведь не киношный герой, я сразу убивать начну. Как-то про меня говорили - "главное - не провоцировать". Неужели здесь сделают подобную глупость? Да вроде у графа тоже не дураки работают. Так на что же он рассчитывает?! Может он придумал какую-нибудь гадость и хочет одолеть меня в открытом бою? Значит, мне тоже надо придумать что-то новенькое. Давно хотел попробовать одну задумку. Хорошенько всё обдумав и сделав несколько опытов, попросил позвать к себе магесс. Те пришли сразу. Я немного помолчал, обдумывая слова.
   -У меня для вас две новости. Как обычно - хорошая и плохая. Плохая - что на нас вскоре попытаются напасть. Хорошая - я придумал новинку и мне потребуется ваша помощь её проверить.
   Магессы молча склонили головы. Мы сразу отправились к краю долины. Здесь я сделал новый проход, а затем и новую долинку с километр в диаметре. Магессы уже насмотрелись на мои фокусы и к подобному отнеслись совершенно спокойно.
   -У меня нехорошее подозрение, что для нас приготовили что-то новенькое, чего не смогу выдержать даже я. А новинку я придумал странную. Вы что-нибудь знаете о структуре и теориях времени в применении к магии?
   Магессы удивлённо переглянулись и отрицательно покачали головами.
   -Ну и ладно. Их много, и неизвестно, какая из них по- настоящему верна. Мне понравилась теория слоистого времени. Смысл в том, что настоящее - это просто одна из пластинок, срез времени. Отсюда и путешествия в прошлое, и в будущее. Достаточно передвинуться со своей пластинки на другую. Я хочу попробовать сдвинуться, но настолько мало, что уйду из нашего времени, но ещё не попаду в следующее. По моим предположениям, в этом случае на меня никто не сможет воздействовать, так как все удары будут попадать не в меня, а как бы в мою тень.
   Чем больше я говорил, тем меньше понимал сам себя. Где-то внутри я чувствовал, что прав, но выразить словами не получалось, не было таких понятий. Судя по лицам магесс, они бы и рады были мне поверить, но не верилось. Тогда я просто махнул рукой и просто чуть сдвинулся вперёд во времени. Почти ничего не изменилось, только появилась какая-то радужность. Магессы никак не прореагировали.
   -Вы видите какие-то изменения?
   Магессы переглянулись
   -Мы ничего не почувствовали.
   -Тогда попробуйте до меня дотронуться.
   Леди Омела осторожно прикоснулась ко мне, и рука прошла сквозь меня. Я ничего не почувствовал, а она, побледнев, отдёрнула руку. Некоторое время мы приходили в себя, затем начались эксперименты. Получилось, как я и задумывал. Я всё видел, слышал, выглядел для магесс как обычно. Но физически я стал для них как голограмма. Любые предметы проходили сквозь меня, как сквозь пустое место. Решившись, попросил магесс попробовать на мне боевые заклинания. Начали с простеньких, а кончили высшими. Эффект меня порадовал. Заклинания проходили сквозь меня без вреда. Неприятно было смотреть на летящую в лицо гадость, но я ничего не чувствовал. И даже не надо напрягаться и беспокоиться, поглотит ли защита удар. Скалы за моей стеной уже превратились в расплавленную массу. Магессы немного устали, и я, даже не возвращаясь в обычное состояние, восстановил скалы. Очень приятно. Значит, своих способностей я и в этом состоянии я не теряю. Перейдя в обычное состояние, вернулся к магессам. Те осторожно потрогали меня. Я снова стал прежним. Глаза и лица у них после этого были такими... Наконец леди Омела тихо сказала:
   -Если мы где-нибудь, когда-нибудь, кому-нибудь про это расскажем, то нам никто не поверит. Нас просто объявят сумасшедшими дурами. Но как же это было прекрасно!
   Вечером мы обмыли это дело, и я немного успокоился. Ещё пару недель мы пожили спокойно, а потом войска Лохана двинулись к проходу. Со стороны других соседей всё было тихо, и я не стал закрывать дороги к ним. А потом ко мне явился посол от Лохана. Очень представительный, очень вежливый и очень уверенный в себе барон Гуди. Я принял его в своём кабинете в особнячке.
   Представившись, уселись в кресла напротив друг друга. Никого рядом больше не было, и я поставил себе защиту. Мало ли...
   Наконец Гуди начал разговор.
   -Очень рад вас видеть, барон. Я много наслышан о вас и ваших деяниях. Если собрать всё вместе, то получается чуть ли не летопись деяний бога. Особенно ваша долина - это вообще сказка. Я поражён, как вам удалось отыскать её. Такие богатства и прямо вам в руки. Сколько людей проходило мимо, даже не догадываясь о них. Но возникли некоторые обстоятельства, вынудившие меня приехать к вам. Недавно выяснились факты, которые неопровержимо доказывают, что весь этот горный массив издревле принадлежит Империи, а в частности, относится к землям графа Лохана. Разговоров об этой долине слишком много и граф решил восстановить справедливость, официально напомнив о своём праве на эти горы. Вот, пожалуйста, копии карт, документов, подтверждающих права графа.
   Я мельком глянул на карты. Всё правильно. Договоры от какого-то там года. Но я не зря столько интересовался этим вопросом. У меня целый шкаф забит документами на эту тему. После того договора столько всякого потом произошло, что эта карта теперь не более, чем филькина грамота. Но про неё очень вовремя вспомнили и притащили сюда. Это просто повод.
   -И что дальше?
   -Как что? Граф желает немедленно вступить в свои права.
   -И как он себе это представляет?
   -Вы немедленно открываете все дороги, двери всех помещений. Граф приедет со своими людьми, всё будет проверено и описано. Люди в долине будут задержаны для дальнейших выяснений. После того как будет определён ущерб, понесённый графом от неправомерного владения его имуществом, вам придётся его возместить. Деньгами или вашим трудом в его свите. Но это только основные пункты. Возможно, в дальнейшем возникнут и другие претензии.
   Я слушал барона с восхищением. Как красиво, гладко он говорит. Получается, что не я сделал всё вокруг, а нагло умыкнул. И ещё должен буду. Но не такой граф дурак, чтобы ввязываться в авантюру против меня. Явно его подталкивают. И эта фраза про арест всех находящихся в долине. А главными здесь сейчас здесь являются мой гарем и мои дети. Небрежно усмехнувшись, я бросил:
   -Я готов начать обсуждение вопросов, связанных с границами владений графа. Но мне не понравилась фраза об аресте людей. Я готов предоставить графу даже предварительную компенсацию, чтобы этот вопрос больше не поднимался.
   Гуди тоже улыбнулся.
   -Сожалею, барон, но предложения графа обсуждаться не будут, а подлежат неукоснительному выполнению. Согласно этим документам это владения графа и он в полном праве наводить здесь порядок. А вы - всего лишь чужестранец, тем более, осуждённый в Империи к смертной казни, - лицо Гуди стало строгим - и в ваших же интересах проявить послушание, что, возможно, облегчит вашу участь.
   Я опешил. Во как завернул! Немного придя в себя, даже похлопал в ладоши за артистизм.
   -Барон, я восхищён вашим умением вести переговоры! Но вы же прекрасно понимаете, что ваши условия неприемлемы. Зачем же вы явились сюда?
   -Сообщить вам о законных требованиях графа.
   -И на всякий случай привели с собой войска?
   -Граф сомневается, что вы будете благоразумны.
   -Правильно сомневается. Передайте ему, пожалуйста, что я готов вести любые переговоры, даже бесконечные и бессмысленные. Но если хотя бы один солдат вступит в горы, то обратно он сможет уйти только с моего согласия. Если уж вы так хорошо изучили мою биографию, то должны знать - я не люблю бессмысленные жертвы, но если меня вынудят, я буду убивать без малейшего раздумья. Передайте это графу дословно. Пусть он хорошенько подумает, прежде чем отдаст следующий приказ.
   Гуди закаменел лицом, но всё-таки поклонился и ушёл. Я немного подумал, а затем отправил вслед за ним группу стражников со сменными лошадьми. С единственной задачей - поставить посты у тоннелей, ведущих в сторону Империи . И если граф всё-таки двинет войска, сообщить мне об этом.
   До стоянки графа примерно полсотни километров. На лошади часа четыре в одну сторону. Короткое совещание. На ночь глядя войска не пойдут, но к завтрашнему вечеру вполне могут быть здесь. Так что рассусоливать некогда. Сделав некоторые приготовления, дал команду собрать всех в общем зале Цитадели. Много времени это не заняло. Всего-то около сорока женщин. Все уже были в курсе последних событий, так что никаких шуток и пустой болтовни. Чем и отличаются ларги - они всегда готовы к бою и смерти. Коротко обрисовал ситуацию.
   -Уже завтра войска Лохана могут быть здесь. Он явно приготовил какую-то гадость, поэтому навстречу ему я поеду один. Постараюсь встретить его в горах. Но чем это всё закончится, я не знаю. Чтобы в дальнейшем не было недоразумений, приготовил несколько бумаг. Первое. Всех ваших детей я признаю своими. Подписи я поставил, имена и данные впишете потом сами. Второе. Официальным наследником будет мой сын - Линк младший. До его совершеннолетия управлять всем будет леди Лара. Бумаги я подписал. Дочки без приданого тоже не останутся. На нижних этажах есть сокровищницы, вы знаете. Там на всех хватит. Официально вроде бы всё. Я приготовил защитные амулеты, разбирайте. У каждой должен быть такой. Вот вроде и всё.
   Чем хороши ларги, так это постоянной готовностью к бою. Не было ни слёз, ни вздохов. Меня внимательно выслушали и спокойно разошлись. Для них какие-то бумажки о признании отцовства не играли никакой роли. Но мне так было спокойнее. Напоследок подошёл к Ларе, стоящей с сыном на руках. Сняв королевский кулон, передал его Ларе.
   -Отдашь его сыну, когда подрастёт, а пока носи сама.
   Лара молча надела его.
   -Помогать и защищать - дал команду кулону.
   Тот полыхнул светом, показывая, что приказ понял. Теперь за Лару и сына можно быть спокойным. Я уже достаточно разобрался с кулоном и вдоволь напитал его энергией. Теперь ему даже атомный взрыв будет не страшен. Но для Лары всё это было не важно. Она внимательно всматривалась в меня.
   -Линк, когда ты вот так готовишься, с тобой происходят невероятные вещи. И ты пропадаешь надолго.
   -Поэтому и готовлюсь, что не знаю, чем это кончится - улыбнулся я.
   -Постарайся вернуться. Здесь тебя очень ждут.
   Она легонько прижалась ко мне, чмокнула в щёку и ушла, не оглядываясь. Молодец. Лучше без слёз.
   Эту ночь, впервые за последнее время я провёл один. Но сон всё равно не шёл. Прикидывал разные варианты, ворочался с боку на бок. Уснул я только под утро.
   Легкий завтрак, немного продуктов в дорогу, молчаливее прощание. Как только я выехал за ворота, их закрыли. Цитадель готова к бою.
   Ехал я не спеша. Да и куда торопиться? Бой от меня никуда не уйдёт. Лучше уж насладиться прекрасным утром, природой. Вон, даже птички в моей долине появились. И когда успели? Беспокойная ночь сказывалась, и периодически я впадал в мрачное настроение. А когда въехал в ущелье-дорогу, мрачность стала постоянной. Зря граф решил права качать. Сегодня ко мне лучше было не подходить ни с какой стороны. На середине дороги, уже ближе к обеду, навстречу попались несущиеся во весь опор гонцы - Лохан всё-таки вступил в горы. Ну что ж, он свой выбор сделал. Отпустив гонцов, закрыл дорогу километровой стеной и уселся обедать. Делать всё равно нечего. Успел пообедать и даже выкурить пару сигарет, когда на дороге появился передовой дозор. Высматривать им было особо нечего. Сплошная стена и одинокий человек. Поэтому они просто остановились, не приближаясь. Снова ожидание. Потихоньку подтянулся и весь отряд. Небольшой, не более тысячи человек. Останавливались, озирались по сторонам. Ощущения и у меня, хотя сам всё это делал, были не самые приятные. Ощущения муравья, оказавшегося на дне ванны. Только вот люди, без специального снаряжения, по таким стенам ползать не могут.
   Ожидание затягивалось. Я в бой не рвался, но и люди графа почему-то не торопились меня прикончить, как будто чего-то ожидая. Наконец ко мне направился одинокий всадник. Я сразу сдвинулся по времени, чтобы больше не отвлекаться на это. Подъехавший оказался бароном Гуди. Смотрел он на меня теперь со снисходительной усмешкой.
   -Барон, всё-то вам неймётся! Решили погеройствовать? А я то надеялся, что вы уже где-то очень далеко со своими б.....и. Да бросили бы их, самому легче бегать было бы. А теперь и самому уже не сбежать. Неужели вы думаете, что сможете нас остановить?! Мы ведь пришли не просто так. А вы только облегчили нам работу. Сейчас наши маги разберутся с вами, потом солдаты уничтожат ваш гарем. Может, всё-таки сдадитесь добровольно?
   Я даже немного удивился. Хочет меня разозлить или просто показал свою настоящую натуру?
   -Зря вы так, Гуди! У вас был шанс уйти живыми, но вы им не воспользовались. А уж грозить моим женщинам и вовсе не стоило. Теперь у вас десять минут, чтобы передать мои слова начальству, затем я буду вас убивать. Конкретно вы умрёте не сразу. Я сделаю из вас пугало на входе в ущелье, как напоминание о беспросветной глупости замахнувшихся на меня.
   Гуди в ответ только захохотал, но уехал весьма быстро. Я неспешно вышел на середину дороги и стал отсчитывать секунды. Но всё началось раньше. Вперёд вышла пятёрка магов и выстроилась как-то непривычно - квадратиком с центром. Все держали в руках какие-то предметы. Не успел я приглядеться, как от центрального в меня ударил луч. С удивлением узнал в нём собственную модификацию "огненной иглы", подпитка которой должна была идти от встречных заклинаний. Нечто подобное я использовал у Монолита. Но здесь был ещё и второй слой, нечто вроде кумулятивного заряда. Если бы я использовал обычную защиту, то "игла" только быстрее набрала бы энергию, а в пробитую защиту вошёл бы второй заряд. Тут бы мне и хана! Не зря я нечто подобное почувствовал. Пока же игла свободно проходила сквозь меня, кромсая скалы за спиной. Убедившись, что я пока в безопасности, неспешно пошёл к этой пятёрке. Чем ближе я к ним подходил, тем хуже им становилось. В смысле настроения. Улыбки на лицах ещё были, но уже перекошенные смесью ярости и ощущения безнадёжности. А я их пока просто рассматривал. Обвешаны магией они были выше крыши. И у каждого в руках по древнему артефакту, полных энергией. Стало понятно и их построение. Двое передних держали защиту, задние подпитывали центрального энергией. А центральный создал это нехорошее заклинание. Не перевелись ещё самородки! С таким заклинанием можно и мои скалы пробить! Только вот зря они сюда с ним явились. Они пришли убивать и мне тоже придется это делать. От моего спокойного разглядывания магам стало только хуже. Поняв, что луч не приносит мне вреда, они отключили его. Перестроившись в линию, стали швырять в меня заклинания уже поодиночке. Стараясь убить меня уж если не качеством, так количеством силы своих заклинаний. Некоторое время я наблюдал за ними, надеясь увидеть что-то новенькое, к чему стоило в будущем приготовиться, но дальше набор был уже стандартный. Подождав немного, просто развеял их. Сразу стало тихо, только слышался треск горящих скал. Мда, наворотили. Войско Лохана стояло в полной тишине, не шевелясь и не пытаясь бежать. Сейчас каждый готовился к смерти. Без магов, на которых они так надеялись, у них просто не было ни малейшего шанса в бою со мной.
   Неспешным шагом пошел к ним. Передо мной молча расступались и склоняли головы. Никто не сделал даже попытки хоть чем-то в меня швырнуть. В центре отряда находился Лохан, Гуди и ещё несколько приближённых. Все стояли бледные, с окаменевшими лицами.
   О чём с ними говорить?! О том, что нехорошо убивать других из-за ненависти или корысти? Обговаривать условия капитуляции? Так оно было одно - смерть для каждого. Узнать бы, кто же всё-таки науськал его на меня. Почитать бы его мысли, но как? А напрягаться даже не пришлось. Я вдруг почувствовал их, даже не мысли, а как бы образы, воспоминания, связанные с этим походом. Сколько же там было гадости! Но сразу стали видны и вдохновители. Вон, парочка скромных личностей, старающихся незаметно спрятаться за спины других. У этих в мыслях вообще была чернота. Непроизвольно огляделся вокруг и увидел у каждого человека свой цвет. Подавляющая масса спокойных оттенков - обычные наёмники на службе. Тем более резко выделялось с полсотни человек с багровыми цветами, и десяток с совершенно чёрными - самые отъявленные маньяки и садисты. Непроизвольно стал развеивать их. Легкое усилие и краска мыслей вместе с человеком исчезает. Один за другим, один за другим. Люди вздрагивали, когда их сосед вдруг исчезал, но никто даже не пытался что-то предпринять. Я почувствовал, как волнами поднимается ужас. Семьдесят человек уничтожено. Не убито, а именно уничтожено. Почти каждый десятый.
   Что же мне делать с остальными? Немного подумав, сказал:
   -Граф, командуйте, уходим обратно в Империю.
   Граф сначала не понял, но потом раздались команды. Солдаты быстренько построились, и отряд пошёл назад. Никто особо не командовал, я тоже ехал молча, но скорость все врёмя возрастала и под конец люди почти бежали, стараясь поскореё вырваться из этих давящих гор. Пришлось даже вернуться в обычное состояние и забрать чью-то лошадь - некрасиво как-то победителю бежать вместе с побеждёнными.
   На выходе я приказал остановиться и сложить всё оружие в одну огромную кучу. Дал немного жара, и вся эта куча спеклась в единое целое, с торчащими повсюду остриями. Потом настала очередь Гуди. Он очень старательно от меня прятался, видимо, надеялся, что я про него забуду. Но его угрозы, чуть не ставшие реальностью, я не забыл. Гуди затащили на верх кучи оружия и я одел его в камень, превратив в некое подобие буквы "Т" . Дышать он мог, головой крутить тоже, но вот камень для него я сделал самый прочный. Осознав свою участь, он начал умолять убить его, но у меня самого внутри что-то закаменело.
   Солдат снова построили.
   -Напоминаю ещё раз. Эта долина и ларги находятся под моей защитой. Если кто-то ещё захочет прийти сюда с оружием и угрозами, то убивать я буду уже без разговоров и всех. Расскажите это остальным. А этот памятник - я кивнул на кучу оружия и Гуди - будет напоминанием для людей с короткой памятью.
   Потом подошёл к графу.
   -Вам, граф, я посоветую лучше выбирать себе друзей. А когда с вами начнут новые разговоры о ларгах, напомните, что они под моим покровительством. Не только здесь, но и на территории Империи. И я лично буду проверять смерть или исчезновение каждой ларги. Надеюсь, это немного остудит горячие головы. Я очень мирный человек, пока не трогают меня и дорогих меня людей. Надеюсь, в дальнейшем у нас будут более дружественные отношения.
   Не дожидаясь ответа от ошарашенного графа, развернулся и в полной тишине поехал обратно в горы. Сзади боялись дышать, ещё не веря, что остались жить. Но мне было всё равно.
   Что - то я устал за этот день. Неспешно ехал по дороге, подчищая всяческий мусор от проходивших войск. Немного засомневался, стоит ли восстанавливать скалы на месте боя. Но потом решил оставить как есть. Впечатление было достаточно жуткое. Пусть будет напоминанием для следующих гостей.
   Уже к вечеру добрался до долины, но спускаться, кого-то видеть не хотелось. Отпустив лошадь, привалился к скале и просто смотрел на всю эту красоту. Постепенно в душе наступило умиротворение. Как в книжке. "Посмотрел бог, и увидел, что это хорошо". Как-то так. И я стал своеобразным маленьким богом для этой долины. Сам создал, населил людьми. Теперь ещё и защищать начал, пригрозился целой Империи. Невольно улыбнулся своему возросшему самомнению. Но если не считать силы, я вроде остался прежним Линком. Надеюсь.
   Но что-то во мне всё-таки изменилось. Эти неожиданные знания о времени, которые я в принципе не мог нигде узнать. Это видение в цвете мыслей и характера человека. Может, ещё какие-нибудь способности проснулись? Невольно заинтересовавшись, попробовал поискать в памяти что-нибудь необычное, чего я осознанно не учил. Хранитель ведь обещал дать немного новых знаний. И слово "Хранитель" оказалось ключевым. Я вдруг обнаружил в глубине себя целую гору не только знаний, но и уже готовых навыков. Как же мелко я до этого плавал! Самомнение цыплёнка, только что вылупившегося из яйца!!!
   Теперь можно и на Землю ходить, как в соседнюю комнату. Да и других миров, где можно разгуляться, было множество. А ещё можно было ходить в гости к богам. Несколько фокусов с пространством, а так - ничего сложного. Можно и к моей богине в гости заглянуть. Почему-то у меня не возникло и капли сомнения о правильности подобного поступка. Немного напрягся - и уже сижу не у скалы, а в удобном плетёном кресле. Невдалеке какой-то модерновый особняк, вокруг цветущий сад. Пока я оглядывался, раздались шаги, и на тропинке появилась моя богиня. Как всегда, прекрасная. Но, то ли я устал, то ли уже немного насытился женщинами, но реагировал я на неё сейчас гораздо спокойнее, чем раньше. Она это прекрасно поняла и просто улыбнулась.
   -Ну, здравствуй, Линк! Устал, наверное? Чай будешь?
   Очень интересное начало. Из воздуха возникли ещё одно кресло, легкий столик, красивые чашечки, чайные принадлежности. Богиня разлила чай, и я вдохнул прекрасный аромат.
   -Для начала давай заново познакомимся. Меня зовут очень длинно, так что зови меня Миранда. Будешь спрашивать или мне самой всё рассказать?
   -Давай лучше ты. Непонятное я и так спрошу.
   -Хорошо. Для начала можешь не волноваться. Ты - бог.
   -Да я пока и не волнуюсь. Мало ли как ты меня назовёшь.
   Миранда заулыбалась.
   -Ты не понял. Ты не просто сильный маг. Ты - "человек - бог обыкновенный".
   -А если не обзываться?
   -Тогда получается примерно так. У многих людей есть способности к магии. Хотя, если точно, это особая форма управления материи сознанием. Но пусть будет магия. У подавляющей части людей эти способности никогда не проявляются. Некоторым нужен толчок, типа камня по голове - Миранда снова улыбнулась - а дальше всё зависит от человека. От его характера, таланта. Всё, как у людей в любом виде деятельности. Так и добираются до своего потолка. Кто- ученика, кто- мага. А среди них, очень редко, но встречаются люди с какой-то особенностью, которая даёт ему шанс подняться до уровня бога. Но никто не знает, что эта за особенность. Ты ведь уже заметил, что не можешь видеть собственное тело насквозь? И мага в тебе никто никогда не чувствовал. Вот и у нас у всех так. Сколько не бились, но так и не смогли разобраться. Шутки "старших".
   -Каких ещё старших?!
   -Ну, как мы - боги для людей, так "старшие" - боги для нас. Иногда появляются, помогают. Иногда наказывают. И по способностям превосходят нас, как мы - обычных людей. Так что манией величия у нас никто не страдает.
   -И много таких?
   -Да нет, несколько тысяч, наверное. Но разбросаны по вселенной. Поэтому видимся мы не очень часто. Каждый занят своими делами. Появление новенького всегда большое событие. Так интересно было за тобой наблюдать! Особенно когда ты начал осознавать свои силы. Но тут уже никто не может помочь. Это - как испытание на зрелость. Новые знания от Хранителя даются только после последнего испытания. Ты его прошёл хорошо.
   -А в чём оно заключалось?
   -Ты не убил тысячу человек, хотя и имел на это полное право. Нельзя допускать к нашей силе людей без чувств, для которого убить другого человека, всё равно, что муху прихлопнуть.
   -И что теперь? Чем я теперь буду заниматься?
   -А чем хочешь. Никаких ограничений нет. Некоторые делают новые миры, некоторые путешествуют. Некоторых заедает скука, и они начинают плести интриги. Но, обычно, они быстро и плохо кончают. А в остальном всё как у обычных людей.
   Миранда говорила спокойно и мягко. Как у неё всё просто - как будто на очередную ступеньку поднялся. Но, по этой же логике этих ступенек может быть бесконечно много. Можно попробовать стать "старшим". А потом узнать про каких-нибудь "супер - старших". А там ещё и ещё. Это ж сколько лет жить надо?!
   Голос Миранды всё сильнее меня расслаблял, навалилась усталость. Тем более, торопиться теперь некуда.
   -Миранда, - попросил я - можно я сейчас немного посплю?
   -Конечно, Линк, спи - и тут же ушла.
   А я всё сильнее проваливался в сон. Сейчас только спать. Всё остальное потом, потом... У меня теперь времени очень много. Может, даже слишком...
  
  
   Новые цели
  
   Проснулся я бодрым и отдохнувшим, но первым ощущением было слишком твёрдое кресло, на котором я лежал, а первое, что я увидел, открыв глаза, были скалы вокруг. В недоумении стал оглядываться вокруг. Откуда в саду Миранды вдруг появились скалы? Но сада вокруг не было. Поднимающееся утреннее солнце давало ослепительный блеск ледяным вершинам, и я с удивлением узнал собственную долину. Что за чёрт?! Вроде всё было нормально. Сидели, разговаривали с Мирандой, потом я уснул. Может это она меня выгнала из своего рая? Так вроде не ругались. Наоборот, она так хорошо ко мне отнеслась. Что же случилось?
   Некоторое время пытался найти какое-то разумное объяснение. Стал вспоминать, что было вчера. Я сидел уставший, потом немного погордился собой, что сделал такую хорошую долину. Потом вспомнил про Хранителя, и нашёл в памяти новые знания. А вот на этом месте я застопорился - знаний, позволявших мне вчера перемещаться с такой лёгкостью, на месте не было! В недоумении замер. Вроде головой не стукался. Почему тогда "здесь помню, а здесь не помню"? Ладно, потом с этим разберёмся.
   Разговаривали с Мирандой, она ещё обозвала меня "человеком - богом обыкновенным".
   Я помнил каждое слово, каждую черточку её лица. Но и окружающий меня мир тоже был реален. Как же я попал сюда, если уснул у Миранды, было непонятно. Тем более остался сидеть на том же самом месте, что и вчера. Опять шутки богини? Посмеялась нам моим возросшим самомнением? У меня началась, было, паника, но я тут же придумал более рациональное и удобное объяснение произошедшего - я просто вчера уснул на камнях! Возбуждение от удачно завершенного боя и ощущение собственных сил, возможно, и сыграли со мной эту шутку. Мания величия. Я ведь, действительно, вчера почувствовал себя маленьким богом, почти равным Миранде! Как я к ней зашел запросто, чай попил и даже уснул на "приёме"! Рассказать кому - не поверят такой наглости. Невольно засмеялся, и настроение начало подниматься. Нужно меньше думать о своем величии, а то в следующий раз приснится встреча и со "старшими". Посмеиваясь над причудами собственных снов, отравился в свой замок. Правда, несколько раз спотыкался от вновь возвращающихся сомнений - ведь всё было так реально, я помнил даже интонации Мирарды, когда она со мной разговаривала. Как же так? Разве может быть сон настолько реальным? Но вокруг по-прежнему была моя долина, тут я ошибиться не мог. Значит, всё-таки это был сон.
   Меня уже ждали. Все провели бессонную ночь, ожидая хоть каких-то новостей. А я явился только утром. Коротко рассказал о бое, что нам пока ничто не угрожает. Слушали меня сдержанно. В постели ларги не стесняются выражать свои чувства, а тут... Бои и смерть для них - обыденность, как и для самураев. Их к этому готовят с детства. Спокойно выслушали, приняли к сведению и разошлись. Разве что Лара с Мартой, на правах "старших жён", позволили себе немножко прижаться ко мне.
  
   Внешне жизнь почти не изменилась. С трех сторон обозы шли всё чаще, а вот со стороны Империи ни одного человека, ни одного обоза, ни одного солдата. Периодически я проверял окрестности, но никого не было. Для купцов это было ненормально. Все уже были в курсе произошедших разборок и считали моё поведение правильным. Вскоре даже явилась целая делегация с просьбой пропустить обозы в Империю.
   -Но я и не запрещал - удивился я - Вы вольны двигаться куда вам угодно. Но после произошедших событий я не знаю, как вас встретят в Империи. Формально вы не имеете к этому никакого отношения, но мало ли.
   Купцы переглянулись, и вперёд вышел старшина новообразованной купеческой гильдии.
   -Господин барон, мы понимаем возможность риска, но ждать непонятно чего тоже не можем. Для начала с вашего разрешения отправится один маленький обоз. Если всё будет нормально, они тут же вернутся и сообщат всё, что увидели. Дальше будем действовать по обстановке. Что нам сказать купцам в Империи?
   Я с новым интересом оглядел делегацию. Что делает инициатива и желание заработать! Никакой специальной разведки не надо, купцы и так всё узнают и расскажут.
   -Скажите правду. У нас с графом Лоханом возник конфликт, была небольшая разборка и мы остались при своих взглядах. Но это никоим образом не влияет на моё отношение к простым людям и Империи. Любой может прийти в мою долину и заниматься торговлей или другими делами. Единственное условие - тот, кто придёт с желанием навредить мне и людям, находящимся под моей защитой, будет немедленно уничтожен. Судья здесь один - я.
   Купцы удовлетворённо переглянулись, и, поклонившись, ушли. После этого началась размеренная жизнь. Единственное, что я немного озаботился вопросами обороны долины. Для начала сделал подземные тоннели от Цитадели ко всем выходам из долины (на всякий случай). После долгих сомнений сделал ещё и запас огнестрельного оружия для ларг. Всякие там пистолеты, автоматы, пулемёты, снайперские винтовки, гранаты. Нехорошо, конечно, тащить в чужой мир такое оружие, но мне сейчас была важнее безопасность людей в моей долине. Первоначально такое оружие у всех вызвало недоумение. Но достаточно было сказать, что это многозарядные боевые артефакты, и ларги с любопытством стали его осваивать. Удобное положение Цитадели позволяло держать оборону максимально эффективно. Я провёл небольшую учёбу со всякими умными словами типа "сектор обстрела", наделал кучу амбразур. Несколько дней стоял грохот стрельбы. Ларги были прирождёнными воинами - достаточно было объяснить общие принципы прицельной стрельбы и вскоре все превратились в готовых снайперов. Особенно им понравились снайперские винтовки с глушителями и гранаты. А когда вокруг Цитадели не осталось ни одного клочка непростреливаемой земли, а ларги научились попадать в цель из крупнокалиберки за три километра, все признали, что теперь оборону держать будет ещё проще. Против подготовленных боевых магов это всё не поможет, но вот обычным войскам приближаться к Цитадели теперь было категорически противопоказано. Единственное условие, которое я поставил ларгам - оружие должно быть секретным и применяться только при явном нападении. Ещё добавил бинокли, приборы ночного видения и после этого немного успокоился.
   Но женщины быстренько нашли мне новые обязанности. Вернее, меня стали ненавязчиво приучать к детям. Девочки Марты, Алиса и Альбина, лепетали вовсю и старались похвалиться каждым новым словом, а Лара взяла в привычку кормить маленького Линка, устроившись в моём кабинете. И вскоре это стало почти ритуалом. Я, в общем-то, был не против. Тем более, что моё отцовское участие сводилось, в основном, к сюсюканью с малышами. В один из вечеров, когда Лара с особой гордостью смотрела на сына, задумался о её причинах. То, что любая мать любит и гордится своим ребёнком, это понятно. Но здесь ещё намешано и всяких ожиданий. Маленький, слюнявый ребёнок, а уже - "надежда нации". Неизвестно ещё, что будет в дальнейшем, но ларги на него очень сильно рассчитывают. Если у него будут ещё и магические способности, то он для ларг вообще станет воплощением бога на земле. А вот есть ли у него что-то от моих сил? Очень осторожно, боясь навредить, проверил его тройным зрением. Но увидел только обычного здорового мальчугана. Никаких отклонений, никаких особенностей. Ни-че-го! Я почти расстроился, но вспомнил себя - богиня сказала, что моя активация произошла от удара по голове. Да ещё и в солидном возрасте. На других такие эксперименты ставить не хотелось, тем более без гарантии результата. Может у сына и будут способности, а может нет. А вот если попробовать ПЕРЕДАТЬ ему часть своих способностей? Не научить, а именно передать? И мне будет спокойнее, и ему в жизни пригодится. Осталось только узнать у кого-то или самому придумать, как это сделать.
   Теперь у меня появился новый интерес. Несколько дней подряд проверял всех вокруг, пытаясь найти нечто, что бы указывало на магические способности. Особенно досталось магессам. Они относились ко мне очень хорошо, но когда мужчина смотрит в упор и очень внимательно разглядывает с головы до пят, такое может напрячь любую женщину. Они терпели, стараясь не подавать виду. Было немного неудобно за такие обследования, но я себя успокаивал. Если я смогу разобраться с обычной магией и научусь давать её детям и ларгам по собственному желанию, то, может, немного приближусь и к пониманию собственной силы. Я ведь до сих пор понятия не имею, как и почему у меня всё получается. Помогу ларгам - может, помогу и себе! Как сказала богиня - магия - это просто форма управления материи сознанием и, по идее, магом может стать любой разумный. А так как я могу теперь делать с телом человека почти всё, осталось только найти, что надо менять, если эта способность спрятана где-то в теле. Конечно, будут проблемы моральной зрелости, возраста, но это уже обычные вопросы допуска к оружию. Задача получается очень необычная, но весьма и весьма интересная. Просто создавать вещи стало привычно и уже не вызывало былого интереса, а вот научиться награждать человека магией уже вполне в духе моего становления, как бога. Да, наворотил, усмехнулся я про себя. Не искать и развивать, а именно давать. Замашки и самомнение становятся у меня... Скромнее надо быть. Но шутки шутками, а на голом энтузиазме далеко не уехать. Спрашивать о подобном некого. Нужна теория, но в долине нет ни единой книжки. Надо куда-то уезжать, но будет ли это безопасно для остальных?
   Дела в баронстве шли неплохо, ларги вполне обжились. Меня они слушались беспрекословно, но все вопросы повседневной жизни старались решать сами. Мне это было на руку, так как освобождало от текучки. Соседи меня и моё баронство старательно уважали и за безопасность в моё отсутствие, хотя бы на время, можно было не беспокоиться. А уехать мне всё же придётся. Раз уж я берусь за исследования, то мне нужно будет посмотреть как можно больше магов и людей. А где больше всего магов? Правильно, в академии магии в Империи. Знаний там в своё время я получил много, но, скажем так, по прикладной магии. Сейчас мне потребуется теория. И как можно больше.
   Осталось разобраться с отношением Империи ко мне. Через пару недель вернулись купцы - разведчики, да не одни, а с очень скромным обозом из Империи. Прибывший купец не столько торговал, сколько разведывал обстановку. Убедившись, что непосредственной опасности нет, баронство живёт обычной жизнью и ни с кем воевать не собирается, напросился на встречу со мной.
   Встреча получилась интересная. Явились два хитрована. Не жулики, но очень на них похожие. Вообще, купцы - разговор особый. Очень активные люди, за прибылью готовы идти хоть на край света. А тут - такой удобный торговый перекрёсток. Да и по взглядам было видно, что спеться они успели. Но меня интересовали только конкретные вещи. И вот тут стало интересно. Операция графа готовилась в тайне, а вот результаты спрятать не удалось. Тем более, что отряды наёмников собирали со всей империи. И когда они вернулись без оружия, но живые, потеряв только самых отъявленных, поползли слухи, весьма благоприятные для меня. Про законность требований графа разговор не шёл, тут сам чёрт ногу сломает. А вот то, что простые наёмники смогли уйти живыми, стало для меня лучшей пиар - компанией. О причинах нападения никто особо не задумывался, но, во - первых, про меня узнало достаточно много народа. Во - вторых, обо мне, как и о легендарном капитане Бладе, стали говорить, что я "воюю, как джентльмен". Реакция официальных лиц Империи пока была неизвестна, но простые люди готовы были использовать возможности, открывающиеся с появлением такого удобного перекрёстка, прямо сейчас. Тем более, что главное требование - не посягать на меня и ларг, особых возражений не вызывало. Судя по рассказам купца, наоборот - появление островка гарантированной стабильности только приветствовалось. Да и по взглядам, которыми обменивались купцы, было ясно, что они уже нашли точки взаимовыгодного сотрудничества.
   Ещё месяц прошёл в неизвестности. А потом ко мне заявилась весьма представительная делегация. Приехали доверенные лица императора, графа Лохана и даже сама начальница Тайной стражи. Что характерно, сопровождающие их солдаты не имели даже ножей, оставив всё у входа в ущелье. Как бы я не любил официальщину, но подобных гостей игнорировать было нельзя. Сколько раз читал, что положение накладывает кучу неприятных обязанностей, но испытал это на себе в первый раз. Как - никак - делегация на уровне государства. В дело тут же вмешались Лара, магессы, приведя кучу доводов и надавав советов. В итоге рядовая, по моему мнению, встреча превратилась в торжественный приём с вручением грамот и официальными разговорами. Меня даже заставили вырядиться в парадный камзол по последней имперской моде. Чувствовал я себя отвратительно, но пришлось подчиниться. Лара, такая мягкая и послушная наедине, вдруг превратилась в опытного и осмотрительного политика. Я понимаю, что женщины заботятся о будущем больше, чем мужчины, но такой резкий переход меня насторожил. Сегодня же ночью покажу, кто в доме хозяин. И пусть только посмеет мне слово против вякнуть. Хотя, с женской - то хитростью... Она ведь до утра может повторять, что я - её господин, а завтра опять начнёт всё делать по-своему. Леди Омела неожиданно оказалась знатоком местных законов. Сюрпризы, но они в данной обстановке оказались полезны. Противники, вернее переговорщики, попались весьма серьёзные. Граф Орландо, личный представитель императора. Прожженный политик, с которым надо ухо держать востро. Барон Люмикс, представитель графа Лохана. Судя по его поведению, этого взяли за компанию. И сама начальница Тайной стражи, леди Лилиара. О ней я был наслышан. Умнейшая женщина, для которой плетение интриг - удовольствие. Рядом с ними я был щенком. Только тут я оценил присутствие своих самозваных помощниц. Может они не дадут мне лопухнуться по крупному. Но беспокоился я зря. После официальной части мы перешли в мой кабинет, который я, по такому случаю, обставил с невероятной роскошью. Как говорится, очень просто, но невероятно дорого. Гости обстановку оценили.
   Затем слово взял граф Орландо.
   -Я рад познакомиться с вами, барон. Слухи о вас и ваших деяниях становятся легендами. И мне очень неприятно, что последние события могут навредить нашим отношениям. Император поручил мне урегулировать сложившуюся ситуацию. Расследование показало, что граф Лохан проявил излишнюю инициативу и начал действовать, не до конца разобравшись в ситуации. Император сделал ему за это порицание. Во избежание дальнейших конфликтов Император приказал графу официально подтвердить передачу горного массива и прилегающих предгорий под вашу полную власть, барон. Император выразился в том духе, что выгоднее иметь вас в друзьях, чем терять собственных магов. Несколько особо несговорчивых дворян, несогласных с его мнением, отправились в ссылку. Теперь вы, барон, считаетесь очень перспективным другом. Подготовлены необходимые документы, вам осталось их только подписать.
   По знаку графа молчаливый барон передал мне пачку бумаг. С любопытством я их проглядел. Император был весьма щедр. По этим бумагам под мою власть передавались не только горы, но и приличный кусок предгорий. А чтобы не мудрить с разметкой, границу провели по ближайшей реке. Так что моё баронство расширялось ещё километров на пятьдесят.
   -Я благодарен Императору за справедливое рассмотрение вопроса. Но, возможно, у него есть и какие-то особые пожелания?
   -Ничего особенного нет. Император с пониманием отнёсся к вашему горячему желанию защищать его подданных, пусть и в пределах своих земель. - Орландо выразительно посмотрел на Лару - Он также удовлетворён оживлением торговых отношений в этом районе. Логичным было бы заключить договор, который окончательно закрепит дружеские отношения между вашим баронством и Империей.
   -Отличное предложение. Когда вы это планируете?
   -Общие положения я уже привёз. Осталось обсудить их с вами, затем я отвезу их Императору. Думаю, что через полгода можно будет подписывать.
   -У меня есть встречное предложение, граф. Я как раз собирался обратиться к вам с просьбой о разрешении посетить столицу и позаниматься в библиотеке Академии магии. Думаю, моё личное присутствие позволит ускорить подписание договора.
   Слова и просьба вроде простые, но в комнате мгновенно повисла напряжённая тишина. Запоздало понял и её причину. Маг, только что убивший пять сильных магов Империи, неожиданно изъявляет желание посетить столицу и самого императора. Если уж я себе в горах такую долину отгрохал, то что для меня какие-то дома и крепостные стены. Служба безопасности взвоет от ужаса от подобных перспектив. Не зря все сидели с застывшими лицами, просчитывая всяческие нехорошие последствия.
   -Я неправильно выразился - поторопился исправить ситуацию - Я только имел в виду, что время путешествия мы могли бы посвятить согласованию позиций. В столице же меня интересуют только книги. Моё самомнение не позволяет даже надеяться на личную аудиенцию с императором. Меня вполне удовлетворят встречи с его доверенным лицом. Например, с вами, граф.
   Граф долго и внимательно смотрел на меня, затем переглянулся с леди Лилиарой. Та чуть заметно кивнула и граф немного расслабился. Затем вдруг в его глазах мелькнул огонёк интереса. Для себя я перевёл эти перемены, как новый поворот в мыслях графа. Если этот барон лезет в столицу, то почему бы и нет? Не нужно ничего выдумывать, сам лезет в пасть. А когда вокруг будут уже десятки своих магов, то можно будет поговорить и по-другому. Тут уже я матюгнулся про себя - когда же начну думать чуть дальше, чем на один удар меча? Подумал только о новых знаниях, а вот о последствиях - нет. Но у графа снова сменилось настроение - теперь это были сомнения. А так ли прост этот барон? Если уж он осознанно лезет в академию, то, наверное, всё-таки понимает расклад сил и всё равно уверен в себе. А достаточно ли мы знаем о его реальных силах? Надо хорошенько подумать. Но граф был очень хорошим политиком и быстро взял себя в руки.
   -А почему бы и нет? Вам, барон, можно доверять. Но давайте всё по порядку. Сначала договор о землях, чтобы исключить дальнейшие недоразумения. А потом подумаем и о посещении столицы.
   -Весьма разумно. Только давайте отложим серьёзные разговоры на завтра. Сегодня нас ждёт ужин, а завтра я хотел показать вам свои владения. Вы не против?
   Никто не возразил.
   Потом был очень скромный ужин за столом, уставленным хрусталём, фарфором, серебром и золотом. Здесь уже говорили только на бытовые темы - общие знакомые, последние новости. Женщины оживлённо болтали, мужчины только поддакивали, но все посчитали вечер удачным.
   На следующий день экскурсию я начал с показа своего особнячка. В предчувствии гостей постарался воплотить в нём самое лучшее, что видел про дворцы в кино и по телеку. Сплошные позолота, инкрустации, гобелены и всякое разное. Самым трудным было соблюсти чувство меры и вкуса. Тут мне очень помогали женщины. А ещё я пристроил целую картинную галерею и поместил туда всё что помнил. От Рафаэля до Пикассо. Граф оказался ценителем и с большим интересом осмотрел мою подборку картин. Правда, "Чёрный квадрат" Малевича привёл его в состояние ступора, но после длительного молчания он сказал, что "возможно, в этом что-то есть".
   Когда мы поехали осматривать Цитадель, произошел маленький инцидент, вновь напомнивший мне о необычности моего баронства. Когда мы подъехали к воротам, те были, как и положено, закрыты. Несмотря на спокойную обстановку, охрану детей ларги несли очень ответственно. Нас прекрасно видели, но открывать ворота и не подумали. Просто стояли и смотрели на нас. Я даже немного растерялся. Неловкую заминку разрядила леди Лилиара. Мы все стояли рядом, и она сделала небольшой, но заметный шаг назад. Граф с бароном покосились на неё, но тоже сделали шаг назад, оставив меня впереди одного. Только после этого ворота открылись и нас впустили. Интересный поворот. Ведь ларги - подданные Империи, все служат в Тайной страже, а живут на моей земле и охраняют моих детей. И не собирались никого впускать, пока не убедились, что я по-прежнему за главного. На душе потеплело. Надо будет ненавязчиво сделать им хорошие подарки, вечеринку какую-нибудь устроить, что ли.
   Осторожно посмотрел на леди Лилиару. Какая умница! Как она мгновенно поняла ситуацию. Мне до неё ещё учиться и учиться. Да и мужики всё сразу поняли. С возросшим уважением повел всех на экскурсию. Леди Лилиара наверняка всё уже знала по донесениям, но осматривалась вокруг внимательно. А вот на графа с бароном крепость произвела очень сильное впечатление. Люди с военным образованием, они прекрасно понимали мощь крепости. И во многих местах было заметно, что делалась она не вручную, а с помощью магии. АрУмент для переговоров был весьма весомым. Обратно граф возвращался очень задумчивым.
   Несколько дней все ходили поодиночке и строили планы, а я занялся хозяйственными делами. Домиков у перекрёстка дорог становилось мало для растущего количества гостей и ко мне пришли с просьбой разрешить рубить деревья для построек - не везти же брёвна за сотни километров, когда рядом прекрасный лес. Всё понятно, но рубить лес, который я сам создал, абсолютно не хотелось. Невольно я помрачнел, и люди вокруг сразу притихли. Эта испуганная тишина меня отрезвила.
   -Лес рубить не будем. Если уж вам нужны брёвна, то просто их сделаем. А дальше уж сами разбирайтесь, что с ними делать.
   Надо было видеть открытые рты и круглые глаза людей, поражённых такими способами решения проблем. За полдня выбрали удобное место для лесного склада и лесопилки. Обсудили сорта, размеры и количество брёвен. Я картинно поднял руки, прочитал какую-то белиберду и всё появилось. Показуха, конечно, но имиджу заботливого хозяина и великого мага добавит новых красок. Когда народ отошёл от шока, поставил только одно условие - эти брёвна - бесплатные. Каждый может взять сколько нужно. А дальше - их забота, что с ними делать. Я, конечно, мог всё сделать сам за полчаса. Но фантазии людские неповторимы. Обычный стульчик можно сделать десятками способов. Зачем же лишать людей индивидуальности. За популярностью я не гнался, но здравицы в мою честь звучали весьма искренне. А уже на следующий день начали строить с десяток новых домов.
  
   Граф Ортега наконец что-то придумал. Порядки у меня были простые, и после первой официальной встречи каждый волен был заниматься чем угодно и гулять где угодно. Граф воспользовался этим на все сто. Шпионы донесли, что он облазил всю долину, осмотрел проходы, разговаривал с купцами и простыми жителями, которые начали обустраиваться на моих землях. В один из дней он запросто зашёл ко мне.
   -Доброе утро, барон.
   -Кому оно доброе - улыбнулся я.
   Граф немного опешил от неожиданной фразы, но с секундной задержкой продолжил.
   -Я обдумал вашу просьбу, барон, о посещении столицы. Думаю, это вполне возможно. С двумя небольшими дополнениями. Я отправлюсь в дорогу уже завтра, чтобы побыстрее сообщить результаты переговоров императору и постараться выработать предложения с учётом новых фактов. А вы с небольшой задержкой, допустим в неделю, тоже отправитесь в дорогу. И вам не придётся проводить время в ожидании, и, если Император решит по другому, вам будет гораздо проще вернуться назад.
   Немного странное обоснование. Я ведь сразу сказал, что для меня важнее посещение библиотеки Академии, чем подписание договора, но может и вправду могут не пустить? Оставалось только молча кивнуть.
   -И вторая просьба. Я прошу вас взять моего офицера с десятком солдат для сопровождения.
   -Зачем? - удивился я - Я вполне могу побеспокоиться о своей безопасности сам.
   -Не сомневаюсь - улыбнулся граф - Это для безопасности тех дураков, которые захотят познакомиться с вами без вашего желания. Вы известны своим хорошим отношением к людям, но в какой-то момент и оно вам может изменить. А учитывая ваши способности, это может закончиться очень печально. Солдаты же создадут маленький заслон. Вы вольны делать всё, что посчитаете нужным. Они же будут играть роль почётного эскорта, а в оживлённых местах проследят за тем, чтобы вас случайно не толкнули.
   Вроде всё культурно и обоснованно, но от таких слов стало немного грустно. Неужели я такой страшный? Может и не страшный, но меня начинают воспринимать как слона в посудной лавке. Я стараюсь двигаться потихонечку и очень осторожно, а со стороны люди воспринимают всё по-другому. Мне что теперь, вообще магией в присутствии людей не пользоваться?! Сдержав поднимающееся раздражение, привёл себе и другой довод - в первую очередь солдаты будут играть роль официальных шпионов. Куда еду, чем занимаюсь. Можно и депешу послать. Правда, при условии, что я буду вести себя паинькой. Мне ведь десять человек - как пылинку с рукава смахнуть. Но это будет индикатором. Если солдаты не выйдут на связь, значит я вышел из под контроля и надо готовить оборону. Блин, тогда получается, что и мне о солдатах придётся заботиться.
   -Ваши слова о возможном отказе надо понимать, как просьбу ехать по определённому маршруту?
   -Это только пожелание, барон. Офицер сопровождения будет оставлять в узловых пунктах сообщение о предполагаемом маршруте, чтобы можно было вас найти. Не более.
   Я прошёлся по комнате. Вроде всё понятно. Подготовка договора - пустая болтовня. Что такое Империя и что такое моё баронство, в котором постоянного населения сейчас всего две - три сотни человек. Если бы не я и маленький Линк, про нас бы и не вспомнили. А в договоре достаточно написать - "друг друга не трогаем". Мне, во всяком случае, этого было бы достаточно. Значит время нужно для продумывания мер безопасности. И очень может быть, изобрести какую-нибудь управу на меня. Смысла в моём убийстве я не видел, разве только чтобы добраться до моих ларг. А может, просто воспользуются моим отсутствием.
   -Граф, я с пониманием отношусь к вашим пожеланиям. Но есть одно "но". На время моего отсутствия защита долины будет немного ослаблена. И у кого-то может возникнуть искушение повторить поход графа Лохана. Вы понимаете, что если я к тому времени буду ещё жив, то простым уничтожением солдат я уже не ограничусь? Вы можете дать какие-то гарантии? Ведь официально я поеду подписывать мирный договор с Империей.
   Граф остался спокоен.
   -Император уже принял необходимые меры. Но, сами понимаете, заговоры возникают всегда неожиданно. Да и солдат к вам больше никто не пошлёт - они здесь просто бесполезны. Скорее уж это ВАМ надо опасаться магов. У погибших были друзья, единомышленники. А вы сами желаете приехать в академию, где магов больше всего. И в свете последних событий именно ВАС могут счесть истинной угрозой. Может, передумаете, а договор я привезу сюда? - закончил он с лёгкой улыбкой.
   -Доводы весьма серьёзные, - согласился я - но мне необходимо личное присутствие в Академии, так что придётся рискнуть.
   На этот раз граф уже не улыбнулся. Сильный маг, рвущийся в столицу - это не повод не шуток.
   -Ну что ж. Раз вы так решили, так тому и быть.
   Он поклонился и вышел. На следующий день мне представили офицера, который будет меня сопровождать и делегация уехала. Несколько дней я слонялся по долине, пытаясь заново взвесить все "за" и "против". Лучше бы отсидеться в долине, только сколько я буду здесь сидеть? Книжек нет, в гости ко мне маги не ездят. А раз уж наметил себе цель, то надо идти к ней до конца. Заново проверил всю систему обороны, кое-что добавил.
  
   На следующий день был намечен мой отъезд. Всё уже было обговорено, и я решил провести день с Ларой. Что-то она была какая-то беспокойная. Прекрасно ведь знает, что у меня вся жизнь в разъездах, но в этот раз почему-то волнуется. Когда я пришёл к ней, она как раз укладывала маленького спать. Тот крутился, кряхтел, и спать категорически не желал. Может погулять с ним? Только тут дошло, чего же не хватает местным женщинам - детских колясок! Дороги в этом мире зачастую отвратительные, да и других проблем хватает. Но раз я начал таскать сюда технику своего мира, то почему бы не сделать и что-нибудь мирное? Лара уже давно привыкла к моим способам создания вещей, но сама коляска привела её в недоумение. Блестящие спицы колёс, всё такое лёгкое и изящное. Зачем? С улыбкой положил малыша в коляску, приподнял полог от солнца и несколько раз качнул туда-сюда. Всё, дальше можно было не объяснять. Лара тут же принялась укладывать малыша поудобней, потом её взгляд задумчиво перешёл с коляски на меня. Пропал, невольно подумал я.
   Через десять минут мы уже прогуливались по двору. Лара в лучшем платье вышагивала под ручку со мной, а я катил коляску. Такой парадный выход не мог пройти незамеченным. Вскоре вокруг коляски собрались и остальные женщины. Начались ахи, охи, обсуждения. Мне уже почти удалось смыться, но тут ко мне одна за другой стали поворачиваться все мои беременные. Взгляды были такие красноречивые, что я без всяких поясняющих слов начал делать новые коляски. Летние, зимние, складные, для близняшек, всех цветов и фасонов. Потом, в порыве вдохновения, пошли всякие конверты, распашонки, ползунки, костюмчики, комбинезончики и ещё куча всякого, чему я даже не помню названия. После этого про меня сразу забыли. Вечер и ночь я провёл один. Зато выспался.
  
   Охрана действовала строго в соответствии с инструкциями. В дороге они просто ехали позади меня. Не пытаясь приблизиться и завязать разговор. Когда проезжали через деревни и города, окружали кольцом, никого не подпуская близко. Временами, даже непонятно было - то ли я особо уважаемый путник, то ли особо охраняемый преступник. Делать я мог что угодно, но охрана старалась всё время быть рядом. Хлеб они ели не зря. В тавернах даже ни разу не удалось подраться. Любого забияку, который начинал, по мнению охраны, излишне внимательно смотреть в мою сторону, сразу брали под рученьки и выводили на улицу. Там ему приводили, наверное, очень весомые аргументы исчезнуть, так как обратно ни один не возвращался. Получалось скучновато. Тем более неожиданным стало для меня поведение солдат, когда в очень неудобном месте навстречу нам выехал отряд в полсотни всадников. Разглядев, кто едет нам навстречу, офицер дал команду, и солдаты дисциплинированно отъехали за мою спину, оставив меня разбираться с бандитами. На мой недоумевающий взгляд офицер ответил просто:
   -Это обычные бандиты. Они вне закона и вы можете поступать с ними так, как сочтёте нужным.
   Интересное предложение. Он действительно так считает или это какая-то проверка? А он сейчас будет внимательно смотреть, как барон Линк делает свои дела? Пожав плечами, поехал на разборки. Встретили меня откровенными усмешками. И почему все бандиты, имея пятикратный перевес, ведут себя так снисходительно - нагло? У них что, умные не попадаются? Или из-за того, что я редко по местным дорогам езжу? Разговор получился короткий. Подъехал вплотную к главному и стал его рассматривать. Тому это даже польстило.
   -У вас какие-то вопросы ко мне или вы просто решили на дороге постоять?
   Главный заржал.
   -Только один - сам всё отдашь или хочешь перед смертью помучиться?
   -У меня другое предложение. Вы сейчас сдаёте всё оружие, лошадей и расходитесь по домам. Кто не согласится - умрёт.
   -Да не вопрос - осклабился главный - Могу первым предложить вам свой меч. И постарался срубить мне голову. Зря он так. Чтобы не брать на себя роль бога, решая чужие судьбы, я немного изменил свою защиту. Теперь любой, кто пытался меня убить, просто исчезал. Исчез десяток наиболее активных любителей стрелять и рубить, прежде чем до остальных дошло, с кем же они столкнулись. Началась паника, но сбежать уже никто не мог. Парализовав, проверил у всех ауру. С чёрной и красной нашлось ещё трое. Убрав их, остальных решил отпустить. Правда, испарил всё оружие и нижнюю часть одежды. Может, поскакав с голой задницей, кто-нибудь и задумается?
   Когда дорога опустела, солдаты неторопливо подъехали к мне. Все были бледные, но достаточно спокойны. Видимо, их предупредили, чего от меня можно ожидать, но увидеть все самому... Офицер поклонился и нисколько не смущаясь, сказал:
   -Вам действительно нужна охрана, лэр Линк! Я рад, что мне удалось сохранить столько жизней.
   Меня это покоробило. Он что, считает меня убийцей хуже этих разбойников? Но офицер продолжать разговор не захотел. Солдаты перестроились в походный порядок, и мы двинулись дальше. Ехали молча, на меня никто не смотрел. А у меня не выходили из головы слова офицера. Мне и самому не очень нравилась та лёгкость, с которой я могу убить человека. Солдаты убивают оружием, маги - заклинаниями. К этому все привыкли. А вот как я - раз и нету... Может, именно это и пугает людей? И что мне теперь - убивать только мечами, заливая всё вокруг кровью? Или жечь, чтобы воняло горелым мясом? Так будет лучше или просто привычнее? Если уж офицер такой правильный, то не сваливал бы разборки на меня, а делал сам. Устроил бы бой, угробил всех своих солдат, убил бы несколько бандитов, потом сам умер под пытками с чувством исполненного долга. Так было бы лучше? Не мои убийства раздражают и пугают людей, а легкость, с которой это у меня теперь получается. Каждый начинает считать, что уж он - то на моём месте сделал бы всё правильнее. И какую бы сторону я не выбрал в любом конфликте, всегда найдётся, кому поругать меня, что я не тем помогаю. Можно лечить людей, но здесь уже будут ругать, что лечу не тех и не там, где надо. Всем не помочь и на всех не угодить.
   Мысли получались какие-то неприятные. Явной вины я за собой не чувствовал, но настроение было поганым до самого вечера. Слава богам, что больше на нас до самой столицы никто не нападал.
   В предместье нас уже ждали. Очень невзрачный человек с очень умными глазами передал мой охране какой-то приказ и те немедленно уехали. Затем подошёл ко мне.
   -Добрый день, барон Линк! Меня зовут Грант. Надеюсь, присутствие меня и моих людей будет для вас незаметно и необременительно. Роль у нас такая же, как и у предыдущего отряда, только в условиях города. Для вас приготовлен номер в одной из гостиниц. Разрешить вас проводить?
   Коротко и конкретно. Мне даже понравилось. Я кивнул и в молчании мы доехали до гостиницы. Грант показал мне весьма приличный номер и собрался уходить.
   -Грант, вы в курсе причин моего приезда?
   -Разумеется.
   -И?
   -Проект договора готовится в канцелярии, в работе по Академии вам поможет леди Ирена. Вы не против её кандидатуры?
   -Леди Ирена, которая учила меня?
   -Да.
   -Тогда я только рад.
   -Завтра, ближе к обеду, она вас навестит.
   Грант поклонился и сразу ушёл.
  
   Встреча с леди Иреной началась очень скованно. Она пришла в строгом платье, официально представилась и в заключение спросила, чем может быть полезна. Я был в полном недоумении.
   -Леди Ирена, вы меня не помните?
   -Я помню вас, лэр Линк. Но я сейчас по заданию руководства Академии.
   Пригласив её сесть, прошёлся по комнате, пытаясь придумать, как же себя вести. Если мы будем разговаривать в подобном тоне, то толку от такой помощницы не будет. Такое впечатление, что ей рассказали про меня нечто, что её или напугало, или изменило мнение в худшую сторону.
   -Леди Ирена, я не знаю, что вам про меня рассказали, и поэтому не знаю, как мне перед вами оправдываться. Если вас что-то беспокоит, то спрашивайте. Я по-прежнему считаю себя вашим учеником и готов рассказать почти всё.
   Леди Ирена внимательно смотрела на меня.
   -Официально ничего не сообщают, но по слухам ты захватил превосходную долину, принадлежащую графу Лохану, убил сильных магов и множество наёмников, которых отправили призвать тебя к порядку. А теперь, пользуясь своей силой, приехал диктовать свои условия Империи, требуя договора на выгодных условиях.
   Я опешил и невольно хмыкнул.
   -Наверное, со стороны это может выглядеть и так. С моей стороны это видится совсем по-другому. Я СОЗДАЛ и обустроил долину в глубине ничейных гор. Потом был ВЫНУЖДЕН убивать, защищая себя и людей, которые доверились мне. А сюда я приехал поработать в библиотеке Академии. Договор с Империей - лишь официальный повод. Меня вполне устроила бы записка с короткой фразой "Мы не трогаем Линка на его территории". И сколько себя помню, я НИКОГДА не нападал первым. Давайте я расскажу, чем занимался последние годы, а вы уж сами потом решите, как ко мне относиться.
   Поставив защиту от подслушивания, стал рассказывать свой вариант развития событий. Леди Ирена слушала меня с огромным интересом. В подробности магии я не очень вдавался, но судя по её горящим глазам, то, что для меня уже стало элементарным, для неё временами было откровением. Про путешествия старался рассказывать с юмором. Кому интересно, как меня временами корёжили сомнения. А так - путешествия разгильдяя, которому везёт чисто случайно. Леди Ирена с удовольствием мне подыгрывала, но временами взгляд у неё становился какой-то жалеющий, что ли.
   -Линк, а почему ты до сих пор носишь мечи? - спросила она вдруг.
   -Что значит почему?
   -Ты же маг. Тебе вообще можно ничего тяжелее зубочистки не носить. Ты и без мечей можешь справиться с любым обычным человеком.
   -Почему?- сам озадачился я - Во- первых, эти мечи я сделал сам, как только достаточно овладел тройным зрением. Они мне дороги как память. А во - вторых, они помогают мне меньше убивать.
   -Это как?
   -Если я буду ходить безоружным, то на меня будут нападать все кому не лень. И как их разделять - кто это сделал по глупости, а кого уже лучше не отпускать дальше кладбища? Мечи и становятся этим разделителем. Слабые и сомневающиеся обойдут меня стороной. А если и мечи не останавливают, то я могу действовать почти без сомнений. Человек сам выбирает свою судьбу.
   -Странный способ беречь жизни людей - с сомнением сказала леди Ирена - Но, ты же можешь поставить защиту и не убивать.
   -Могу - усмехнулся я - а едущие следом будут ограблены или убиты и будут проклинать меня, что я мог избавить их от опасности, но не сделал этого.
   -Тогда просто отдай их судье.
   -Который тут же прикажет их повесить, как пойманных на месте преступления. Так чем же мои действия хуже других?
   Такие споры я и сам частенько вел сам с собой. Пока в чужих доводах ничего нового не встречалось. Леди Ирена вздохнула и перевела разговор на другое.
   -Линк, меня так неожиданно сдернули с работы. И приказ с самого верха - помочь тебе в работе. Помогу я тебе с радостью без всякого приказа. Только вот чем? Судя по твоим рассказам и слухам, которые до нас доходят, ты уже давно превысил мой уровень. Что же ты хочешь узнать?
   -Мне нужна теория магии. Практикой я немного овладел, но сейчас осознал, что мне катастрофически не хватает знаний.
   Леди Ирена откровенно развеселилась.
   -И каких именно знаний тебе не хватает?
   -Да самых начальных - что такое магические способности, откуда они берутся, как их передавать и развивать.
   Улыбка медленно сошла с лица Ирены.
   -Ты соображаешь, чем хочешь заняться?
   -А в чем дело? - не понял я.
   -Если такие знания станут доступны, представляешь, что будет?
   -Так они в Академии есть?! - сразу перебил я её.
   -Есть или нет, я не знаю. Но ты представь, что будет, если ты научишься передавать магические способности!
   -Хорошо будет.
   -И какую силу и преимущества это тебе даст! Создавать магов по собственному желанию. Да за одну только мысль об этом тебя могут убить! Какие страшные войны могут начаться!
   -А если представить, что можно передать эти способности всем? Это как дать слепым зрение, глухим - слух. Люди перейдут на другой уровень развития. Жить станет легче. Для войн повод всегда найдётся, а вот уровень оружия может стать и сдерживающим фактором.
   Не вдаваясь в подробности, рассказал о земной гонке вооружения, атомном оружии, которое при всей его ужасности помогло избежать, хотя бы в известной мне истории, новой мировой войны. После этого мы долго спорили, но каждый остался при своём мнении.
   Следующие несколько дней леди Ирена подробно рассказывала всё, что знает по этой теме, но ничего принципиально нового я не услышал. Да, научились натаскивать людей, которые готовы были к обучению, немного развивать силы. Но всё - как обработка готовых природных способностей. Откуда они берутся, источники силы были неизвестны. Неожиданно Ирена спросила:
   -Линк, а какой у тебя сейчас уровень силы?
   В задумчивости я повернулся к окну, подыскивая сравнение. Ирена поняла это по- своему и торопливо сказала:
   -Не надо, Линк, я поняла.
   С удивлением посмотрел на неё. Что она поняла? Что я могу запросто заровнять в пустыню весь этот город? Так я и не собирался. Возникла неловкая пауза. Наконец Ирена сказала:
   -Вот и все знания, которые я могу тебе передать. Извини, что так мало.
   -А секретные разработки? - обрадовался я смене темы.
   -На то они и секретные, чтобы о них никто не знал.
   -А библиотека Академии, старые разработки, книги, легенды? Не хочу хвалиться, но мне иногда достаточно маленького намёка, зацепочки. Могу я получить доступ в библиотеку?
   -Получить, наверное, можно. Но ты готов потратить всю свою жизнь только на просмотр книг, без всякой гарантии на успех? Ведь не один ты такой любопытный. Академии уже несколько сот лет, учились здесь тысячи. Почему ты уверен, что повезёт именно тебе?
   -Я не уверен. Но попытаться всё же хочу.
  
   На следующий день Грант принёс готовый пропуск для меня, но только на имя барона Нории, и для леди Ирены. То, что пропуск появился, меня не удивило - весь мой номер был напичкан прослушкой. Вот только имя...
   -Мы будем вам очень признательны, если на время работы в Академии вы будете пользоваться именем Нории - мягко произнёс Грант - Ваше настоящее имя сейчас не совсем удобно.
   Мы с леди Иреной сразу отправились в Академию. Ирена шла спокойно, а я крутил головой во все стороны. Столько интересного, столько магов. И молоденькие, только вступающие в силу, и настоящие зубры. Как интересно было сравнивать и искать особенности! Но леди Ирена быстро вернула меня к реальности.
   -Линк, прекрати!
   -Чего прекратить?
   -Пялиться на всех! С твоим пристальным взглядом ты или получишь пощёчину от женщин или вызов на дуэль от мужчин. Если уж так невтерпёж, то хотя бы надень тёмные очки. И вообще, мы сейчас пришли за другим.
   Пришлось согласиться и сделать скромный вид. Но теперь откровенно пялились на меня. Запоздало сообразил, что по привычке одел мечи. В Академию магии! Ну не дурак, а?! За первым же углом, где меня не видели, быстренько снял мечи и замотал в тряпку. Ирена только усмехнулась.
   Библиотека, к которой я так стремился, поразила и напрочь развеяла мой оптимизм. Огромные залы, бесконечные ряды стеллажей. Даже просто пересчитать эти книжки не хватит всей моей жизни! Растерянность была такой явной, что подошедший библиотекарь несколько минут наслаждался выражением моего лица. Зато он весьма благосклонно начал слушать наши вопросы. После долгих уточнений меня отвели в отдельную комнату, где были собраны книги не моложе трёхсот лет. Дали стульчик и пожелали удачи. Библиотекарь с усмешкой, леди Ирена - с сочувствием. Я прикинул количество книг - никак не меньше пары тысяч. Если просто просматривать по книжке в день, то работы получается минимум лет на пять. Невольно вздохнул, но делать нечего, сам пришёл.
   Через пару недель мой энтузиазм почти угас. Читал я по двенадцать часов, бывало и по десять книг зараз, но результата не было. Книги весьма напоминали сочинения средневековых алхимиков. Я хоть и поднаторел в местных языках, но всё равно частенько терялся. Какие-то зашифрованные рецепты и заклинания, понятные только тому, кто это писал. Отголоски древних сказок и легенд. Наверняка здесь были и древние секреты, но наскоком их было не найти. Плюнув на осторожность, сделал себе удобное кресло, столик, настольную лампу и стал читать книги по диагонали, стараясь теперь не столько разобраться в деталях, сколько уловить общий дух книги. Дело стало двигаться быстрее. Теперь я искал только одно - про передачу магических способностей. Ещё через неделю удалось выловить три книжки, где об этом как-то глухо, но говорилось. В голове была каша, и я решил прочитать их заново с утра, на свежую голову. Хорошенько выспался.
   Прочёл первую книжку - отдельные стихи из какой-то легенды. Чего я за неё зацепился? Вторая книжка заставила насторожиться - снова отдельные стихи, перекликающиеся с первой книжкой. И в третьей то же самое. Пришлось брать бумагу и переписывать стихи, стараясь собрать в единое целое. Когда это получилось, чуть не засмеялся. Получилось нечто, напоминающее по стилю Гомеровские сказания, а по содержанию - местную интерпретацию земных легенд про страну богов Шамбалу, и живущих там "просветлённых". Я еще раз перечитал легенду, ещё раз посмеялся над своим талантом исследователя. Потом сделал чашечку крепкого чая и позволил себе расслабиться. Если уж за три недели поисков сумел найти лишь стихи, то дальше можно было не продолжать и признать этот путь тупиковым. Тратить годы на поиск непонятно чего меня не устраивало. Но беспокойство осталось - почему из всей кучи книг меня зацепили именно эти? Снова перечитал, вдумываясь в каждое слово. Получилось ещё хуже, я вообще потерял смысл стихов. Получался несуразный набор слов. Что за чертовщина? Немного подумав, попробовал читать как в первый раз - по диагонали, стараясь уловить не смысл отдельных слов, а дух стихотворения. И сразу почувствовал, что с каждым случайно вырванным словом в голове как бы возникает смутный образ. После третьей попытки в голове сложился отчетливый образ далёкой горной страны, небольшого храма и монаха, сидящего в нём.
   Отложив бумаги, попытался привести мысли в порядок. Теперь уже ясно, что стихи были не простыми и раскидали их по разным книжкам не просто так. Уловить смысл мог только подготовленный человек с особым настроем и конкретной целью. Особая ритмика и построение фраз позволяли передавать мысль в завуалированном виде. Неожиданно понял, что я теперь точно знаю, где расположено это место. Осталось только понять, а чем оно может мне помочь? Усевшись поудобней, несколько раз повторил про себя "передача знаний", "магические способности". И снова начал просматривать стихи по диагонали. После второй попытки в голове сформировалась фраза "Алгус дарует достойным". Кто это или что это - "Алгус"? Но если постараться, то может и мне чего перепадёт?
   Несколько лет назад человеку с подобными мыслями и методами получения знаний я бы посоветовал прямым ходом отправиться к психиатру. Но не сейчас. Дико? Да. Несуразно? Да. Но я к этому я уже привык. Я пришел за знаниями, и меня куда-то за ними отправляют. Может и не меня конкретно, как - никак этим книгам лет по пятьсот. Но новая цель для поисков появилась. Раз её так старательно спрятали, то там явно есть что-то интересное.
   Остаток дня я старательно убирал все зацепки, по которым можно было определить, что же я читал. Уничтожил свои заметки, аккуратно расставил книжки, пролистав ещё пару десятков на всякий случай. За мной наверняка следят и старательно проверяют, что я прочитал за день и когда же найду нужное. Подумал было посидеть в библиотеке ещё пару дней, чтобы запутать следы, но потом махнул рукой. Если заподозрят, что я нашёл что-то ценное, то здесь и так на десять раз всё проверят. Да и что они найдут? Читать они будут очень медленно и вдумчиво, а в этом случае получится абракадабра. Усмехнувшись, со спокойной совестью отправился отдыхать.
   По Академии меня должна была сопровождать леди Ирена, и ей приходилось тоже засиживаться допоздна. Но сегодня я устроил короткий день. Едва зашёл за ней, она по моему довольному виду сразу всё поняла.
   -Ты нашёл что искал? - спросила она.
   -Нет, я только нашёл, у кого можно поспрашивать, где мне искать дальше - постарался я увильнуть.
   -Линк, ты не умеешь врать, когда это действительно нужно - усмехнулась Ирена.
   -Хорошо - согласился я - будем считать, что я устал, мне нужно отдохнуть и пора вспомнить про государственные дела, договор с Империей. Так больше похоже на правду?
   -Больше - засмеялась Ирена.
   Весь вечер мы просто гуляли, болтали о всякой всячине, посидели в хорошем ресторане. Я даже поделился несколькими секретами магии. А в конце, демонстрируя свои способности, просто осыпал леди Ирену драгоценностями. Она почти обиделась, но я смущённо сказал, что мне теперь без разницы, что делать - хоть железо, хоть бриллианты размером с кирпич. И пусть она рассматривает эти вещи не как драгоценности, а как маленький экзамен повзрослевшего ученика. Ведь она была моей первой учительницей. Леди Ирена очень смутилась, но после этого смотрела на появляющиеся килограммы драгоценностей уже с чисто профессиональным интересом.
   На следующий день я хорошенько выспался, умылся, побрился. Потом, глядя на зеркало, старательно громко сказал, вроде как разговаривая сам с собой:
   -Мда, библиотека Академии великолепна, но на поиск нужных знаний может уйти вся жизнь. Надо подписывать договор, и уезжать. А если он не готов, то уезжать всё равно придётся. Моё баронство слишком мелкое для масштабов Империи, ожидание может продлиться годы. Лучше поеду домой, подумаю, как усилить оборону для незваных гостей.
   Будем надеяться, что шпионы слушают меня внимательно. Так и оказалось. Уходить из номера я не стал и уже к обеду меня навестил граф Орландо. Мы раскланялись, поболтали немного на общие темы. Я вскоре начал злиться на всю эту пустопорожнюю болтовню, и граф это сразу заметил. Он грустно вздохнул, что ему не дают проявить дипломатические способности и приходится общаться с таким дикарём, не имеющим понятия о тонкости в общении.
   -У меня для вас, барон, приятная новость - проект договора готов. Ознакомьтесь, пожалуйста.
   У меня уже было три договора с соседями, так что текст в протянутых мне бумагах не был чем то совсем неожиданным. Стандартные пункты, стандартные фразы. Немного рассмешило, что договор расписали, как- будто моё баронство было, как минимум, ровней Империи. Среди всего прочего был даже пункт о культурном обмене и поездках студентов. Я чуть было не засмеяться, но одёрнул себя. Если понадеяться, что баронство сможет просуществовать хотя бы лет двадцать, то студентов в моей "семье" будет предостаточно. Вроде всё правильно, но один пункт меня насторожил.
   -Всё прекрасно, граф, но вот этот пункт фактически отменяет весь договор.
   Граф взял протянутые бумаги и прочитал подчёркнутое место.
   -"В случае военных действий Империя вправе призвать своих подданных и барон Линк не вправе этому препятствовать". Что же здесь особенного? Обычный пункт всех договоров.
   -Обычный для всех остальных. Вы же прекрасно знаете, что весь сыр-бор разгорелся как раз из-за этих "подданных". А этот пункт фактически лишает их моей защиты и превращает договор в филькину грамоту.
   -В чью грамоту?! - удивлённо переспросил граф и его брови поползли вверх.
   -Неважно. Но с этим пунктом договора не будет.
   Граф был прекрасно осведомлён о возможном применении этого пункта. Он уже собрался уговаривать меня, но я предостерегающе поднял руку.
   -Граф, при всём уважении к вам, дальнейший разговор бесполезен. О своей безопасности я позабочусь сам. Договор нужен только для моих людей, и если он нужен и вам, то уберите эту фразу. Не хочу на вас давить, но завтра я хотел бы уехать.
   Граф сделал явно видимое усилие, чтобы сдержаться. С ним никто не смел так разговаривать.
   -Вы же хотели позаниматься в библиотеке?
   -Мне нужно съездить ещё в одно место.
   -Поедете прежним маршрутом?
   -Нет, теперь я поеду на восток.
   Орландо замер.
   -А как же безопасность долины, о которой вы всё время говорите?!
   -Если получится, как я надеюсь, то все вопросы будут решены.
   Ляпнул, и тут же пожалел о сказанном. Граф сразу закаменел лицом. Что же я такого за три недели успел найти, что позволит наплевать и на договор и на Империю со всеми её армиями и магами?! Я же себя материл последними словами. Ведь ничего толком ещё неизвестно, а граф теперь подумает чёрте что. Начал было выкручиваться, но граф только отмахнулся.
   -Перестаньте, барон. При вашем умении находить проблемы на совершенно ровном месте, а их решение вообще неизвестно где, я готов поверить любым вашим словам. У меня предчувствие, что этот договор может оказаться очень важным для Империи. Я постараюсь убедить Императора в новом варианте договора - он помолчал - Вы не будете против, если до границ Империи вас снова проводят?
   -Ну что вы. С сопровождением мне будет гораздо спокойнее.
  
   Граф сдержал слово и на следующий день договор был подписан. Текст исправлен так, как я и говорил. Правда, в одном месте я еле сдержал смех. Подписывал граф, но его должность звучала примерно как "И.О. Царя". Бюрократия здесь была не хуже нашей.
   На следующий день я уехал. Сопровождали меня те же самые солдаты и офицер. Но в этот раз они ехали вообще как глухонемые. За десять дней я не услышал от них ни единого слова, кроме команд на перестроение. Ну и ладно, не очень то и хотелось. Как только мы доехали до границы и начались признаки пустыни, офицер коротко мне поклонился и отряд повернул назад.
   Дальнейшее путешествие проходило монотонно и скучно. Решив, что мне хочется добраться до этой Шамбалы побыстрее, а дорогу я себе сделаю всегда, не стал делать крюк по обжитым местам, а отправился прямиком через пустыню. В принципе, такая поездка была даже полезной. Тихо, спокойно, никто не тревожит. Можно ехать не спеша, думая обо всём на свете, заново радоваться приятному, перебирать свои знания, как скупой рыцарь сокровища. Никто не мешает. Изредка попадались местные кочевники. Встречи проходили по одному сценарию. Сначала раздавались воинственные крики, я ставил защиту и продолжал ехать дальше. На меня налетали, пытались застрелить, зарубить, заколоть. Через несколько минут поднимались крики, что я шайтан, джин, чёрт или ещё кто по местным понятиям, и все бросались врассыпную. Почему-то криков про мага не было ни разу. Даже неинтересно. Только один раз, когда вдали уже начали появляться горы, попалось совсем уж дикое племя. Эти тоже налетели, постреляли, что-то покричали, но далеко убегать не стали. Отскочив метров на сто, поехали следом за мной. И смотрели теперь на меня не враждебно, а с любопытством. Через час новое нападение, но теперь, видя моё равнодушие, отскочили метров на пятьдесят, что-то оживлённо обсуждая. Ещё через час новый наскок, но теперь они просто отъехали метров на десять. Совсем страх потеряли, чуть не обиделся я. Для приличия сыпанул в их сторону песком, но они только обрадовались новому развлечению. Как дети! Похоже, я не вызывал у них никаких ассоциаций с джинами или ещё с кем. Они воспринимали меня только как новую игрушку. Так мы и ехали несколько дней рядом. В меня периодически чем-нибудь швырялись, я только отмахивался. Через пару дней мы даже стали приветливо кивать друг другу. Самое смешное началось, когда мы вышли прямиком на стоянку этого племени. Местный вождь, выслушав своих воинов, подошёл ко мне, внимательно оглядел и старательно ударил саблей. Убедившись, что его не обманули, только обрадовался, заулыбался и пригласил меня к своему шатру.
   Я совсем перестал понимать такое поведения. Почему они меня не боятся? Ни единого знакомого слова, всё жестами, на пальцах. Но встретили меня очень приветливо. Даже полили на руки воды умыться, что в условиях местной пустыни было верхом гостеприимства. После этого устроили праздничный обед. Чего-то наварили, нажарили, типа местных варанов, змей и вообще непонятно чего. Я был настороже, но нападать на меня больше не пытались. Наоборот, насколько я понял, меня чествовали, славили и очень радовались моему появлению. Возникло ощущение, что меня опять приняли за кого-то другого. Но пока не прояснилась обстановка, тоже старательно улыбался и поднимал тосты за здоровье хозяев. После обеда мне дали передохнуть часок, а потом очень вежливо куда-то позвали. Всё ещё настороже, поехал за хозяевами. Путь оказался недалёкий - через пару километров оказались у старого засохшего оазиса. Когда-то он был достаточно большим, но сейчас вокруг котловины озерка торчали только пеньки пальм. Вперёд вышел вождь и стал что-то показывать, с надеждой глядя на меня. Насколько я понял, он просил восстановить воду. Ну что ж, можно и поработать. Внимательно оглядевшись, обнаружил, что проблема небольшая. Водоносный слой, питавший озерко, был перекрыт в результате какого-то сдвига пластов. Аккуратно подчистил заторы, и в котловине забурлило несколько фонтанов воды, заливая быстро темнеющий песок. Про меня сразу забыли - восторженно вопя, кочевники прямо в одежде бросались в воду и радовались как дети. Прикинув объемы, решил, что озёрко наполнится дня за три и будет постоянным. Для полноты счастья восстановил и окружающую рощу. Получилось скромно, в диаметре всего метров пятьсот, но по местным меркам должно было считаться королевской роскошью. Когда кочевники увидели ещё и рощу, то от новых криков очень быстро охрипли. Потом повели себя странно - окружили меня толпой, и настойчиво махая в сторону гор руками, стали повторять какое-то слово. Я даже обиделся - вот и делай людям добро. Попользовались и сразу посылают куда подальше, настойчиво требуя, чтобы я ушёл. И только через некоторое время понял, что кочевники повторяют сильно искажённое, но узнаваемое имя "Алгус"! Я даже ошалел от такого совпадения. Неужели я не ошибся и пришёл куда надо?! Теперь и крики кочевников воспринимались совершенно по другому. Меня не выгоняли, мне указывали дорогу и радовались, что я на верном пути.
   Проводы получились короткими. Я помахал ручкой и под восторженные вопли поехал в сторону гор. Одно я понять не мог - откуда они знают этого Алгуса? Насколько я понял, он живёт в глубине гор. И как кочевники поняли, что мне нужен именно он? Или они здесь типа местной охраны на подступах и их попытки меня зарубить, мои ответные действия и восстановление оазиса всего лишь этапы какой-то проверки? Получалось логично, но как-то уж больно наворочено и хитро. Здесь что, сильные маги толпами ходят или кочевники несут службу веками? Блин, знать хотя бы сотню их слов, может, что и смог бы узнать.
   Имя Алгуса меня подстегнуло и стало своеобразным компасом. Если я начинал сомневаться, куда ехать, достаточно было несколько раз произнести "Алгус", и я сразу начинал чувствовать направление. Очень удобно. Непонятно только, каким образом такой компас работает. Тропа, по которой я ехал, очень быстро стала проходимой только для человека. Можно было сделать дорогу самому, но меня почему-то охватила какая-то робость. Нехорошо как-то прийти в гости и начать переделку, не спрашивая хозяина. Пришлось оставить коня в долинке, где было достаточно корма, и дальше двигаться пешком. Тропа, в принципе, была достаточно хорошей, просто проложена хитро. Как будто сделали тропу из соломинок, лежащих одна за другой. Достаточно в нужном месте перескочить на следующую, и можно опять двигаться спокойно. А вот если места этих перескоков не знать и не чувствовать, то очень скоро можно упереться в неприступные скалы. Несколько раз, пока я не разобрался, так и получалось.
   Через неделю, проходя вдоль очередной скалы, вдруг почувствовал необычное. Не плохое, а именно необычное. Остановившись, принялся оглядываться, но ничего не обнаружил. Горы как горы. Но был один кусок вдоль тропы, к которому меня неудержимо тянуло. Не зная, что делать, коснулся рукой скалы, но рука не встретила сопротивления. Отдёрнув руку, всё ещё раз проверил, но увидел только скалы. Ничего себе местный народ иллюзии делает! Или это уже не иллюзия? Зрение говорило одно, тело - другое. А мне-то что теперь делать?! Можно попробовать зайти в эту непонятную скалу, но как я там буду двигаться и куда попаду? Давненько я не попадал в такие непонятные ситуации. От расстройства даже сделал себе сигареты и задымил, отравляя горный воздух. Но ничего путного в голову не приходило. Сиди не сиди, а идти придётся. В такую даль забрался, что ж теперь, поворачивать назад? Несколько раз глубоко вздохнув, шагнул в скалу. Получилось необычно, но не так уж и страшно. Как будто в полной темноте и тишине идёшь по незнакомому коридору. Ладно хоть пол ровный. Стараясь не паниковать, пошёл куда-то вперёд. Минута, другая, третья и вдруг по глазам резанул солнечный свет.
   Глаза постепенно привыкли к яркому свету, и я стал оглядываться. Примерно так я себе эту "Шамбалу" и представлял. Долина в горах, типа моей, но горы вокруг выше. Густой лес, тропа, ведущая от скалы, у которой я стоял, к центру долины. Примерно в середине долины возвышалась небольшая гора и на её склоне виднелись какие-то строения. Кажется, добрался. Осталось найти этого Алгуса и попросить у него знаний. Или хотя бы показать место, где их можно поискать. Пока шел по тропе, наткнулся на явные следы человеческой деятельности. Стали попадаться небольшие поля с какими-то посевами, пасека. Когда подошёл ближе, поразился внешнему виду построек. Что-то в духе Шаолиня. Меня уже ждали. Человек двадцать бритых наголо мужиков, напоминающих буддистов. Никаких особых разговоров. Просто дождались моего приближения, и, услышав "Алгус", повели дальше.
   После недолгой дороги меня привели в храм. А может и не храм. То, что я понял, звучало примерно как "жилище бога, охраняющего наш мир". Жилище было весьма просторным и абсолютно голым. Окон не было, свет давали несколько свечей. Немного в глубине зала в позе лотоса сидел монах. Так же сидят и наши йоги. Внешне - ничего особого. Обычный мужчина примерно моих лет, в свободной тоге, сидит неподвижно с закрытыми глазами. Необычное я заметил, когда уселся перед ним на специально для этого предназначенную скамеечку. Алгус сидел непонятно на чём в полуметре над полом. Сначала я решил, что это обман зрения. Почтения к фокусникам и самозванцам я потерял уже давно. Не обращая внимания на возмущённый шепот монахов, просто подошёл и провёл рукой между полом и монахом. Результат меня немного озадачил и обрадовал - никаких подставок и зеркал не было. Но это даже хорошо. Как это делалось, меня пока интересовало не очень. А вот то, что этот монах кое-то может, давало надежду, что я не зря сюда тащился.
   Ждать, по словам монахов, можно было неопределённо долго. Когда Алгус соизволит открыть глаза, никто не знал. Может через день, может и через десятилетие. Последний раз это было пять лет назад. Но выглядел он так, будто уселся медитировать пару часов назад. Делать было нечего, и я тоже уселся поудобней, закрыл глаза и решил осмотреться тройным зрением. Никаких следов магии, потусторонних сил и фокусов рядом не наблюдалось. А монах выглядел вполне обычным человеком, за исключением двух маленьких "но". Он был абсолютно непрозрачным, так же как и я. А кожа у него выглядела чёрным текучим металлом. Это было так неожиданно, что я даже засомневался в собственных способностях. Ещё раз сам себя проверил, поглядел по сторонам, даже выглянул за стены храма. Всё как обычно, значит, зрение меня не подводит. С новым интересом вернулся к монаху и попробовал коснуться его. И ... ничего не получилось. Я уже давно научился не только смотреть, воздействовать своим тройным зрением, как будто сам находился в нужной точке. Я уже мог и ощущать как бы прикосновением. Но сейчас это не получалось. Взгляд приближался к коже монаха и ... не мог сдвинуться дальше. Какое там посмотреть структуру! Оставался какой-то миллиметр до кожи, но его я преодолеть не мог. Не было никакого сопротивления, никаких ударов, но сдвинуться ближе я не мог, как ни старался. Моё уважение к монаху резко возросло. Если он вот так, запросто, сидя в состоянии медитации, может небрежно противостоять мне, почти что богу! Улыбнувшись, я мысленно поклонился монаху. То ли время так совпало, то ли бесчувственность была показной, но мне показалось, что монах мой поклон увидел. По металлу пошли цветные разводы, он стал стремительно светлеть и вскоре стал выглядеть как обычная кожа. Алгус открыл глаза и посмотрел в меня.
   Странное ощущение. Взгляд сфинкса. Не равнодушный, а какой-то отстранённый. И смотрел он не на меня, не сквозь меня, а именно В меня. Некоторое время мы смотрели друг на друга.
   -Зачем ты пришел? - раздался, наконец, голос.
   Ну что ж, теперь можно и поговорить. Мысленно встряхнулся, как перед экзаменом.
   -Мне нужны знания.
   -Какие?
   -Я хочу научиться наделять способностями к магии других людей.
   -Зачем?
   -Чтобы они были сильнее.
   -Зачем?
   -Что значит зачем?! Чтобы они могли бороться с врагами и выжить!
   -А помнишь, в детском садике у вас в группе был мальчик на полгода старше и он тебя всё время лупил? В школе на переменах старшеклассники ставили тебе щелбаны и ты мечтал стать большим. И потом были более взрослые и сильные. И когда ты стал магом, всегда находились более опытные и умелые. Даже сейчас, когда ты немного набрался силёнок, я в миллионы раз сильнее тебя.
   -Зато таких становится всё меньше! Сейчас я знаю только одного такого - тебя!
   -И ты стал от этого счастливее? Может напомнить тебе, какую цену ты за это заплатил? Ты и раньше был одиночкой по характеру, а теперь и люди не горят желанием с тобой общаться. Они тебя боятся.
   -Я могу их защищать.
   -Можешь. Но стал ли ты от этого счастливее?
   -Надо же кому-то делать такую работу.
   -Надо. Но почему именно тебе? И почему ты хочешь дать такую же судьбу другим?
   Странный какой-то поворот разговора. А Алгус, между тем, пришёл в весёлое настроение.
   -Давай я тебе напомню твой любимый анекдот. Лежит негр под пальмой и ест банан. Подходит к нему очень активный и бодрый человек.
   -Негр, а чего это ты лежишь и ничего не делаешь?
   -А что надо?
   -Возьми, собери бананы и продай.
   -Зачем?
   -На вырученные деньги наймёшь людей, и они будут собирать бананы за тебя.
   -Зачем?
   -Купишь себе яхты, дворцы. Будешь после этого лежать под пальмой и есть бананы.
   -А я и так сейчас лежу под пальмой и ем бананы - удивился негр.
   Алгус захохотал.
   -Ничего не напоминает?
   -Напоминает - хмуро ответил я - и к чему эти приколы?
   -А к тому, что новые знания сами по себе никого не делают счастливее и лучше.
   -Предлагаешь ничего не делать?
   -Да нет, просто не надо считать магию панацеей и гарантией счастливой жизни. За всё приходится платить. Ты это уже немного почувствовал на себе. Но самое интересное ты пока не знаешь - ты будешь жить достаточно долго.
   -И чем это плохо?
   -Да ничем вроде. Всего-то тысяч пятьдесят лет.
   У меня перехватило дыхание.
   -Почему так много?
   -А чтобы ума набрался, знаний. Молодых на замену подготовил.
   -Наверное, будет интересно.
   -Возможно. Ты помнишь свой первый поцелуй?
   Невольно я смутился.
   -Помню.
   -И я помню. И первый десяток женщин. После этого у меня их были тысячи, но я не помню даже их лиц. Когда проживёшь первые десять тысяч лет, жизнь отдельного человека превратится в песчинку под ногами посреди пустыни. А вокруг будет одно и то же. Любовь и предательство, героизм и обычные бытовые проблемы. Будут меняться народы, страны, планеты. Но суть от этого не изменится. И очень скоро ты с одного взгляда и фразы будешь понимать ситуацию и людей. А если ещё добавить умение читать мысли и чувства, то общение с людьми превратится в бесконечное перечитывание одной и той же книги. А когда ты похоронишь всех своих праправнуков, тогда ты и почувствуешь, как счастлив старик, приготовившийся к смерти и держащий внуков на руках. Но тебе это будет недоступно. Ты ведь и умереть не сможешь раньше срока. Очень весёленькая перспектива?
   С такой точки зрения я на себя ещё не смотрел. Слова вроде правильные, но мне от них стало нехорошо. Алгус наоборот, от разговора получал настоящее удовольствие. Садист.
   - Могу рассказать и ещё кое-что. Ты готовился умереть и попросил у богов силы. И пообещал принять ЛЮБУЮ судьбу, которую они тебе приготовят. Тебя услышал один из уставших от долгой жизни "младших". Он посчитал тебя возможным преемником и передал немного боевых навыков для самозащиты, кроху своей силы и знаний, чтобы посмотреть, как ты с ними будешь справляться.
   -И что, я был марионеткой, которая всё получила задаром? И никакой моей заслуги в том, чего я добился, нет?!
   -Ну почему же. Марионетки никому не нужны. Да с твоим характером этого и не могло быть. Ты ведь уже сразу мог создавать вещи и перемещаться. Помнишь свои фокусы с мороженным и другими вещами, которые ты доставал ниоткуда? Так у тебя самолюбие взыграло - не хочу бесплатного, хочу всего добиться сам. Совсем как маленький карапузик, отталкивающий руку взрослых. Смело можешь считать знания за эти годы личной заслугой. И собственный источник силы у тебя оказался весьма своеобразным и мощным. Тебе нужен был лишь толчок, чтобы начать развиваться. Но дальше так не получится. Чтобы освоить те знания, которые тебе передал Хранитель, естественным путём, потребуются столетия. Знания - как библиотека, которая доступна всем. Только некоторые дальше букваря и книжек с картинками продвинуться не могут. У тебя же изначальный талант и любопытство, толкающее на эксперименты. Да и с источником энергии справиться может далеко не каждый. Ты сумел и стал теперь полноправным "младшим". Другой бы млел от гордости и строил в свою честь храмы, а тебе и сейчас неймётся, хочется всё больше и больше. Я могу, конечно, дать тебе нужные знания. Но с довеском. "Главные" установили правило, что "старшие" могут освободиться от своей силы и знаний, только передав их "младшему". Например, тебе. Но со всей силой и знаниями ты получишь не просто пятьдесят тысяч лет жизни, а настоящее бессмертие. Никто и ничто, кроме "главных", не сможет нанести тебе вред. Гуляй - не хочу. Я, например, отвечаю, скажем, за нашу галактику. Столько миров! Можешь их обустраивать, искать новые знания. Помогать всем, кому захочешь. Потом разгребать все ужасы, которые наступят из-за того, что ты чего-то не предусмотрел.
   -Да мне такое вроде не надо - смутился я - Мне бы просто научиться наделять способностями к магии отдельного человека.
   -А "просто" не получится. Настоящая магия тесно связана с сознанием. Тебе придётся менять и его, ломая и переделывая душу человека, если он к этому не готов. Так что придётся брать или всё или ничего. Я уже давно присматриваю себе замену. А ты, когда освоишься и поднаберёшься опыта, вполне можешь подойти. Вон как глаза горят, когда говоришь про счастье для всех людей - усмехнулся Алгус - Только ты почаще вспоминай ваши фильмы про новоявленных богов, которые хотят дать всем, всё и сразу. Особенно про любовь вспоминай. Даже я не знаю, как сделать счастливым простой любовный треугольник. Может у тебя получится?
   Мне становилось всё хуже, а Алгус, наоборот, получал всё большее удовольствие, расписывая ужасы от воплощения моей мечты.
   -Неужели всё так плохо? - выдавил я из себя
   -Ну почему же. Есть и приятные стороны. Но все они веселят недолго. Если уж ты твердо решил, то должен идти на это с открытыми глазами.
   -Могу я подумать?
   -Конечно, думай, силком тащить я тебя не буду. И перестань прятаться от самого себя. Не могу понять - то ли это у тебя такая своеобразная трусость, то ли излишняя мнительная ответственность. Сначала силу заблокировал, потом, после разговора с Мирандой - новые знания. Что за страусинные повадки? Миранда, между прочим, очень обиделась, когда ты от неё во сне сбежал. Но больше подобные фокусы не пройдут. Я снял все блокировки, которые ты понаставил себе, и новые поставить больше не получится. Пора взрослеть и принимать всю ответственность. Но есть и утешительный приз. Когда бремя "млашего" станет для тебя невыносимым, ты тоже можешь отдать все свои знания любому со способностями бога, кого посчитаешь достойным. И кто согласится и сможет её принять. После этого снова станешь обычным человеком, который может просто радоваться жизни вместе со своими близкими. Теперь хорошенько подумай, что же для тебя важнее в этой жизни. И как этого добиться - остаться младшим богом и одиночкой, снова стать обычным человеком или властелином галактик. Думай, времени у тебя сейчас много. Только не ошибись с выбором.
   В каком-то смутном состоянии я молча поклонился. Повернувшись, вышел из храма и, не оглядываясь, пошёл по дороге. Пришёл за знаниями, а получил головную боль. Состояние было какое-то полушоковое. Шёл, не разбирая дороги. Вокруг то светлело, то темнело, мне было без разницы. Только через некоторое время дошло, что я иду напрямую через горы. В буквальном смысле "напрямую". Когда я подходи к скалам, они как бы размывались, и я шел сквозь них, как сквозь лёгкий туман. За моей спиной скалы снова становились твёрдыми. Между делом перешёл несколько пропастей. Причем, шел по воздуху, как по стеклянной поверхности. Хорошо, что я всё это осознал, когда стоял уже на твёрдой площадке. Шок от осознания новых способностей перебил шок от разговора с Алгусом и я смог начать немного рассуждать.
   Я уверовал, что я всего лишь очень сильный маг, а встреча с Мирандой была сном. А выходит, что всё было правдой. Становится понятно, откуда у меня было столько боевых стилей и незнакомые языки. Если знания накапливаются и передаются как эстафетная палочка, то за тысячелетия многому можно научиться. Но хорошо, что я не стал пользоваться подаренными магическими способностями. Если бы я к ним привык, то хрен бы мне захотелось чего-то нового. Деньги - пожалуйста, вещи - пожалуйста. Чего ещё хотеть. А так у меня был постоянный интерес к новому, гордость за себя. А вот полный комплект знаний в меня впихнули не спрашивая. Но тут я почти смирился. Такие дикие объёмы просто так не осилить. Будем считать, что здесь применили новинки информационных технологий. Знания в заархивированном виде. Буду я ими пользоваться или нет, будущее покажет. Но они хотя бы не пропадут. С любопытством осторожно стал проверять, что же мне подсунули. И сразу почувствовал неладное. После снятия блокировки с памяти я вспомнил основные разделы, которые были в памяти после боя в ущелье. А теперь их стало заметно больше, и самым приметным был раздел с условным названием "жизнь и смерть". А там было такое... Получалось, что теперь я могу оживить любое живое существо, если оно ещё не начало разлагаться. И не каких-нибудь зомби, линч и тому подобных, а настоящих, живых людей. Душу я изменить не мог, но вернуть в восстановленное тело было вполне возможно. Год назад я бы прыгал до потолка, получив хоть кусочек подобных знаний, а сейчас во мне начало подниматься только раздражение. Похоже, этот кусочек для затравки, чтобы мне не было скучно, подкинул Алгус. Раньше его не было. Очень в его садистском стиле. Сначала рассказал про ужасы бессмертия. А с даром воскрешения мне теперь что делать?! Поднимать всех подряд? Или проходить мимо, предоставив каждого своей судьбе, а потом всю оставшуюся жизнь мучиться в сомнениях - правильно ли я поступил? И мучиться придётся долго.
   Раздражение всё нарастало. Зачем он так со мной? Я, можно сказать, пришёл попросить копеечку от его знаний, а он с ехидной улыбочкой взвалил мне на плечи целый мешок золота. Неси дорогой, если ноги не подогнутся! Мне для тебя ничего не жалко! Но если уставшего "младшего" я ещё могу понять, меня эти предстоящие тысячелетия жизни тоже не очень радуют, то чего Алгус так мне обрадовался? Я что, мёдом намазан, что они на меня все облизываются? С богом ладно, я, наверное, так громко орал о помощи, что он меня услышал. А Алгус? Ему-то какой интерес?! Видит первый раз, а сразу - я тебе дам то и это, ты только подрасти немножко и станешь властелином галактик! У него что, других дел в галактике не нашлось, кроме как прийти поиздеваться над самоуверенным "карапузиком"?! Что, кроме меня других во всей галактике не нашлось, чтобы посмеяться?!
   День у меня получился тяжёлым. И я никак не мог понять легкость, с которой мне отдали огромные знания, и постоянные усмешки Алгуса по их поводу. Как будто он сделал какую-то подляну и наслаждался предстоящим развлечением. Я ему что, болванчик для смеха?
   Ярость от непонимания и раздражения стала застилать глаза. Только почему-то не кровавым туманом, как пишут в книжках, а жёлтым светом, будто на глаза надели жёлтые очки. Я уже поднял было руки, чтобы стереть все эти горы вместе с Алгусом, и только в самый последний момент засомневался. Горы то я сотру, а вот про Алгуса ещё вопрос. А вместе с горами исчезнут и все монахи храма, как- то жалко. Как они самоотверженно выполняли свой долг. А тут ещё обратил внимание на собственные руки. Вокруг тела клубами плавал золотистый туман и быстро оседал на коже подобием жидкого металла. Я превращался в золотую статую. Слой становился всё толще и толще. Похоже, если это не остановить, то скоро превращусь в подобие снеговика. С огромным трудом удалось взять себя в руки и загнать силу обратно внутрь тела. Только когда тело приобрело прежний вид, позволил себе тихонько выругаться. Скотина Алгус!!! Явно его проделки. Я раньше так не умел.
   Огляделся по сторонам и невольно присвистнул. Не знаю, как я шёл, но я оказался в той же долинке, где оставил коня. Вон пасётся, но подходить не хочет. Получается, что я за пару часов одолел недельный путь?! И не просто шёл сквозь горы, но и ещё и как-то ускорялся или перемещался?! Удобно, конечно, но с бесконтрольностью собственной силы я уже хлебанул впечатлений. С новыми возможностями, похоже, будут и новые проблемы.
   Устроившись вечером у костра, перекусил и, откинувшись, стал смотреть в небо. Воздух в горах невероятно чистый и небо было усеяно миллионами звёзд. Но сегодня я уже не боялся погрузиться в него. Вернуться обратно я теперь смогу запросто. А вот количество звёзд навело на странные мысли. Звёзд миллионы и миллиарды. А вот "младших", по словам Миранды, всего несколько тысяч. Почему? Может подходящих людей мало? Но ведь столько планет! Тем более, что Алгус говорил, что он отвечает только за нашу галактику, а над ним ещё куча каких-то "главных". Почему же "младших" так мало? Может Миранда не всё знает или просто не успела рассказать? И с передачей знаний непонятно. Ведь последний кусок мне передал Хранитель. Почему нельзя сделать некую всемирную библиотеку знаний, наделать кучу копий, наставить всяческих защит. Почему должна быть передача от одного к другому? Ведь явно вначале были талантливые одиночки, сумевшие начать сбор знаний. И если сейчас осознанное ограничение численности, то кандидатов на подобные должности должны стоять в очередь. Однако мне обрадовались, как будто я для них подарок. Не вяжется как-то. И Алгус явно развлекался и получал удовольствие, а по идее давно должен был превратиться в бесстрастного робота. Да и Миранда говорила, что "старшие" есть, но где-то далеко и появляются очень редко. А тут раз - и пожалуйста, встреча со "старшим", как по заказу. Непонятно. Чем больше я прикидывал варианты, тем больше запутывался. Интересно было бы разобраться во всех этих чудесах, но не хочется связываться. Мне бы по-простому, по-русски. И рыбку съесть, и .... В смысле знаний хапнуть побольше, но без всяких довесков в виде бессмертия и предполагаемых обязанностей. Точно! Если у них ограничение численности, то это явно привязка к каким-то обязанностям. Мне пока про них не говорят, но долго ли явиться с приказом собрать вещи и на выход. Надо делать ноги. Куда только я смогу сбежать от толпы богов? Хотя, чего стонать, я ведь теперь тоже вроде как бог. Младшенький, молоденький, но всё же бог. Можно побегать, подёргаться. А для начала попробовать разобраться с магическими способностями людей. Мало ли что Алгус сказал, что мне это пока недоступно. Поискать "непрозрачных", попробовать найти возможного преемника. А что, найти заранее, попробовать его активировать, если нужно, поднатаскать в магии, потихоньку приучить к мысли о бессмертии. И как только мне надоест, быстренько спихнуть на него свои обязанности. Пускай отдувается. Нечестно немного, но вдруг ему понравится? Надавить на чувство долга, трудные времена, и т.д. и т.п. Мысль показалась интересной. Решено. Разборки с остальными богами оставим на потом. Пока займусь освоением уже готовых знаний и поиском преемника. Значит, теперь моя дорога пойдёт по людным местам и не торопясь. Приглядываться надо очень внимательно. А потом мелькнула шальная мысль - а вдруг удастся найти какую-нибудь лазейку - и знания сохранить, и обычным человеком остаться!
   Неожиданно представил себя в роли мальчишки беспризорника, которого взрослые вытащили из мусорного бачка, отмыли, одели, дали ранец с учебниками и за руку потащили в школу. А он, узнав, что учиться надо целых десять лет, идёт и шипит: "Ну погодите! Вот вырасту, выучусь, покажу вам, как над маленьким ребёнком измываться и сильничать! Ужо вы у меня поплачете!" Даже самому стало смешно, так ситуация была внешне похожа. И меня фактически достали из мусорки, и знаний дали, не спрашивая согласия. Но если посмотреть на мою ситуацию под таким углом, то уже почти и не обидно. И слова Алгуса про книжки сразу как-то к месту становятся. И улыбки его ехидные при разговорах о бессмертии. Знать бы ещё, что происходит на самом деле. Может и не так всё страшно? Настроение резко пошло вверх и я начал стоить планы на ближайшее время.
   Для начала попытался отыскать в памяти все возможные признаки и отличия людей с магическими способностями. С этим проблем не было. Причин появления способностей я так и не узнал. Внешние (аура) и внутренние отличия сразу всплыли в памяти. А вот с "непрозрачными" ясности не было. От обычных людей они ничем не отличались, обнаружить их можно было только на близком расстоянии. Активировать - передав немного свое силы. А вот дальше последствия были непредсказуемы. Как чёрная коробочка с бикфордовым шнуром. Может будет фейерверк, может взрыв, а может просто пойдёт дым и на этом всё кончится. Конкретных примеров не было, но припомнив собственные сомнения и мучения, согласился, что и я мог пойти по любому из этих путей. Правда сейчас у меня получался какой-то четвёртый вариант - знаниями я зарядился, а вот применять налево и направо пока не хочется. Получается что-то вроде заряженной мины. Как и когда она сработает?
   Решив, что теперь мне важнее не размышления в дороге, а общение с людьми, решил не мотаться по дорогам, а применить новые знания. Хорошенько выспался, собрался, взял лошадь по уздцы, огляделся по сторонам, высматривая ближайший крупный город на дуге, огибающей пустыню с севера, сделал несколько шагов и ... всё! Впереди, в нескольких километрах, виднелся город. Никаких гор. Какие-то рощи, невдалеке дорога. Тепло, запах травы, цветов. На всякий случай ущипнул себя. Всё в порядке, больно и город на месте. Я почти и не сомневался.
  
   Город чем-то напоминал среднеазиатский, но сервис в тавернах был вполне привычный. Устроившись и перекусив, сразу пошёл гулять. И по людям соскучился, да и не терпелось найти преемника. Хорошо хоть второпях не забыл про тёмные очки. Присматривался я очень пристально, а местные мужчины оказались весьма горячими. Стоило задержать на ком-то взгляд, как народ начинал хвататься за кинжалы. Пришлось быстренько возвращаться в таверну, чтобы не доводить дело до убийства. Усевшись по привычке в самом тихом уголочке, принялся размышлять. Простейшее вроде дело - внимательно всматриваться в людей - становится проблемой. Люди или пугаются, или напрягаются, или сразу готовы лезть в драку. Надо придумать, что-то такое, чтобы я имел право внимательно смотреть на людей, не пугая их. Кто на это имеет законное право? В первую очередь полиция и представители власти. Мне это не подходит. Кто ещё? Продавцы. У них полное право пялиться на покупателей. Но у меня никогда к этому не было способностей. Проторговаться я не боялся, но почти гарантия, что только привлеку внимание несуразным уровнем цен. Базар - это очень хорошо, народу всегда много. Кто ещё там работает? Стал перебирать в памяти базары, на которых приходилось бывать. Постепенно сформировался образ очень степенных ... аптекарей. Были и специализированные стационарные аптеки, но на каждом рынке всегда находился и хотя бы один торговец всякими травками, мазями, экзотическими предметами, считающимися лечебными. Можно было купить что-то готовое, поставить диагноз болезни. Там же можно было купить и косметику, так как она не сильно то и отличалась по составу от остальных товаров. Большинство продавцов были шарлатанами, но попадались и нормальные лекари. Вот у этих перед лотками всегда толпился народ. А что, может и мне так попробовать? Убрать мечи, надеть какую-нибудь приличную одежду. Диагноз я поставлю без проблем. Можно сразу подлечить, а для вида продавать что-нибудь из современных медикаментов, женщинам сделать приличную косметику. А что, пока буду ставить диагноз, пока народ будет выбирать лекарства, можно спокойно всех рассмотреть. И цены я никому не собью, так как товар будет сплошь импортный. И если не выпендриваться и не высовываться, то местные маги и целители ничего не заподозрят. Кто я для них - какая-то "бабка-травница". Главное - не светиться. Осталось только придумать очередное имя. Если узнают, что барон Линк сидит на базаре и торгует таблетками и порошками, то меня просто не поймут. Тогда назовёмся господином ... Медикусом. Вроде и не благородный, но и не из простых. Может и прокатит.
   На следующее утро, сделав пару сумок с разнообразными баночками, скляночками, отправился на местный базар. Покупки на базарах я делал и раньше, но понятия не имел, как это всё должно происходить с другой стороны прилавка. Вроде должен быть какой-то старшина, который распределяет места, собирает плату за место и следит за порядком. Но что делать конкретно мне? Добравшись до места, обратился к первому же торговцу, который поглядел на меня более-менее благожелательно.
   -Уважаемый, да продлят боги ваши дни! Не поможете ли вы советом чужестранцу, волей судьбы заброшенному в ваш прекрасный город?
   Мужчина с интересом глянул на меня.
   -Я всегда готов помочь доброму человеку. Про что вы хотите узнать?
   -Я - лекарь Медикус. Совершал путешествие за новыми знаниями и лекарствами. Сейчас возвращаюсь в Империю, но поиздержался и хочу продать часть своих запасов. Не подскажете ли мне, к кому мне обратиться, чтобы получить разрешение торговать?
   -Далеко же вас занесло! Вы хотите продать всё сразу? Я мог бы помочь найти покупателя.
   -Нет, продать я хочу поменьше, а деньги заработать советами и помощью больным.
   -Ну что ж, на нашем базаре можно и так. Давайте я вас провожу.
   Торговец вызвал помощника заменить его, и мы отправились к старшине. Мне повезло. Торговец оказался очень полезным. Помог договориться со старшиной, проводил до назначенного места и даже помог обустроиться. Очень внимательно осмотрел всё, что я разложил на прилавок. Интерес был вполне обоснованный. Расклад у меня получился очень яркий - сплошные цветные пакетики, тюбики, скляночки. Но окончательно торговца сразил мой подарок, который я ему сделал в благодарность за помощь - женская косметичка с набором тушей, губных помад и тональных кремов в лучших французских традициях. Пришлось минут десять объяснять назначение отдельных предметов. А когда я добавил и флакон духов, то он невольно полез в кошелёк за деньгами. Я, естественно, отказался, он, естественно, настаивал. Ещё минут десять мы поторговались и пришли к компромиссу - я остаюсь благодарным ему за помощь, а он всегда будет рад видеть меня в своей лавке.
   Уже наступил полдень, когда я смог приступить к своим прямым обязанностям - рассматриванию посетителей базара. Теперь я имел на это полное право. Народ неторопливо гулял по рядам, присматриваясь и прицениваясь. Я тоже внимательно разглядывал каждого подошедшего, но час проходил за часом, а ничего необычного я не обнаружил. Да ещё выяснился мой просчёт - я сделал свой товар слишком ярким и броским. Земные маркетологи едят хлеб не зря, и я сделал товары по земным меркам. На фоне местных товаров они резко бросались в глаза. Да ещё и торговец сделал мне рекламу и ко мне потоком пошёл покупатель, предпочитая скупать косметику чуть ли не оптом. Пришлось даже поднять цену, но всё равно косметички с наборами шли на ура. Деньги текли сплошным потоком, но из-за постоянных покупок я просто не успевал рассмотреть людей. "Непрозрачных" не было точно, но ведь я хотел ещё поискать людей и с магическим способностями. Мало ли, что Алгус говорил. А вдруг найдётся какая-нибудь зацепочка?
   На следующий день я принёс только лекарства. Народ был разочарован, но я был твёрд, делая исключение только для хорошеньких женщин. Теперь я получил возможность спокойно глазеть по сторонам в ожидании настоящих больных. Вскоре появились и такие. Проблем с лечением не было. Проблемой стало придумывание названий для лекарств и их компонентов. Как объяснить мужику, которого я вылечил от геморроя за минуту, а для отмазки продав ему обычные свечи, что его вылечило? Пришлось вспоминать китайскую медицину, всякие экзотические сказочные рецепты. Самому было стыдно, но названия типа "желчь вепря Ы", "перетёртый член носорога", "мазь из лап горбатого кособрюха" воспринимались с полным доверием. Про таких зверей здесь не слышали, но на следующий день после моего лечения все мои пациенты были здоровы, а это ли не лучшее доказательство моей правдивости и квалификации? Всё было прекрасно, но в своих поисках я не продвинулся ни на волосок, хотя просмотрел за неделю не меньше тысячи человек. Не то что "непрозрачные", не попался ни один человек и с магическими способностями. Это ж сколько мне придётся вот так торговать таблетками, чтобы хоть что то найти? Или я опять ищу не там? В городе имелось и несколько официальных магов, но визит к ним без особой нужды мог вызвать подозрения.
   Вскоре выяснилась и очередная моя ошибка. Я опять не подумал о последствиях и лечил людей слишком старательно. А выздоровление людей в течении дня не могло остаться незамеченным. К концу недели к моему лотку уже стала выстраиваться очередь из страждущих. Вроде всё правильно, но я начал терять свободу выбора действий.
   В воскресенье торговля и лечение шли очень бойко, но ближе к обеду началось какое-то шевеление, и народ устремился к соседней площади, что-то оживлённо обсуждая. Невольно заинтересовавшись, тоже пошёл посмотреть. Вскоре понял и причину оживления - оказывается, по воскресеньям в обед здесь устраивали публичные казни. Суд был скорый, без адвокатов и присяжных. Так что смертники были каждую неделю, могло меняться только их количество. В этот день казнили какого-то разбойника. Казнь напоминала колесование - привязали бедолагу к большому колесу и стали поочерёдно ломать кости, постепенно подбираясь к голове. Зрелище неприятное, но местным нравилось. А у меня вдруг сработала цепочка ассоциаций. Смертник - я - Ларги. Что-то я рановато про своё баронство забыл. А у меня ведь там сейчас полсотни молодых здоровых женщин, которым хочется и мужчину и детей. И когда я туда вернусь, Лара ведь может потребовать исполнения моих баронских обязанностей - заботиться о населении и детях. И будет мне очень тяжко. Я ведь не царь Соломон, чтобы иметь тысячу жён. А вот если поискать мужчин для ларг среди смертников? Не тащить всех подряд, собирая всякую шваль, а выбрать только совместимых и более - менее нормальных. И у мужиков появится шанс на жизнь, и ларгам не придётся убивать, и у меня проблем будет меньше. Мысль довольно странная, но почему и нет? Пока мне делать ничего не надо, просто к поискам "непрозрачных" и магов добавится поиск совместимых с ларгами мужчин. Кстати, а как их искать? Ларг я мог отличить по специфическому отклику при сканировании. А как искать мужиков? Плюнув на торговлю, ушел к себе в таверну, улегся на кровать и, глядя в потолок, стал вспоминать всё, что я знаю о ларгах и их особенностях. Их изготовители в своё время наворотили много всяких гадостей. Можно было бы подправить генетику ларг, но согласятся ли они на это? Они ведь станут другими. С точки зрения человека это вроде как нормально и даже хорошо. А вот с точки зрения ларг - совсем наоборот. Это как негру для улучшения внешнего вида предложить сделаться белым или наоборот. За такое предложение ведь и убить могут. Да и проблемой для ларг является только совместимость с мужчинами для зачатия, в остальном они вполне довольны свои образом жизни. На Земле тоже встречается нечто подобное и называется "гормональная несовместимость". Совершенно здоровые мужчины и женщины, но в паре у них ничего не получится. Но там достаточно сменить партнёра и проблемы обычно уходят. А для ларг смена партнёра заканчивается смертью последнего. Вот если придумать некий прибор или амулет, который позволит определять "совместимость" до секса, то получиться может очень перспективно. Если не будет угрозы смерти, то и выбирать можно будет не только среди смертников, но и среди обычных мужчин. А это уже намёк на новую нацию и увеличение народонаселения. Над такой задачкой стоит подумать.
   Для начала я покопался в знаниях, которые мне передали. Ничего интересного и нового. Про ларг вообще была только короткая заметка - небольшая этническая группа на Эрии, отличающаяся плохой совместимостью с мужчинами при зачатии. И тон при этом был примерно такой же, как и про чукчей, у которых генетически плохая усвояемость алкоголя. Пришлось использовать личные воспоминания. Я ведь не только сексом с ними занимался, но и очень внимательно проверял каждую на предмет беременности. Сейчас это очень пригодилось. Постепенно удалось составить примерный усреднённый портрет ларги. Генетика, гормональные особенности. Оставалось составить примерный портрет мужчины, который их устроит. Вот с этим была проблема. Человеческая норма позволяет очень широкие отклонения, при которых человек остаётся человеком. Ларг под руками не было, и все рассуждения я мог проводить чисто теоретически. Получилось нечто вроде компьютерного моделирования. В конце - концов мне удалось формализовать параметры мужчины, подходящего для ларг, но когда я спустился в таверну, то выяснилось, что я просидел в трансе почти три дня. Старательно жуя, попытался наметить план дальнейших действий. Допустим, я не ошибся в своих прогнозах. Как мне теперь искать? Проверять каждого мужика? Но это нудно, так как даже при моих нынешних способностях потребует сосредоточенности и довольно долгой. Никто не согласится сидеть передо мной столько времени за просто так. Значит, нужен специализированный амулет - детектор, настроенный для выполнения только одной операции - обнаружение определённой комбинации гормонов. Так получалось гораздо проще. Ещё день ушёл на создание такого амулета. Когда его закончил, мелькнула и новая мысль - если такими амулетами снабдить моих ларг, желающих забеременеть, то всё будет делаться без моего участия. А что, перекрёсток дорог, много мужиков. Для них это будет развлечение, а вот ларги смогут решить свои проблемы без убийств. И кровь всегда будет свежая. Теперь бы убедиться, что я не ошибся в расчётах.
   Следующие несколько дней я старательно проверял детектором всех мужиков, которые подходили к моему прилавку, но результата не было. Основная масса была нейтральными обычными мужчинами. И если вначале я обдумывал слова, которыми я буду приглашать их на жительство к себе в баронство, то вскоре начал сомневаться в собственных расчётах. Неужели совместимые мужчины такая редкость? Как же тогда ларги умудрились выжить за столетия? От сомнений даже начал обдумывать вариант отправки целой группы летающих амулетов на поиски.
   К счастью для меня, следующий день был субботой - днём вынесения приговоров. И я решился на посещение местной тюрьмы. Серебряная монета часовому и меня уже ведут к начальнику тюрьмы - господину Лейнику. С минуту он молча меня рассматривал. Решив, что разговору нужен стимул, также молча положил перед ним золотой. Монета мгновенно исчезла.
   -Слушаю вас.
   -Прошу прощения, господин начальник, что побеспокоил вас. Я лекарь. Медикус. У меня к вам просьба. Во время своих странствий я узнал новые средства лечения очень опасных болезней. Результаты великолепные. Но есть и минусы - в состав лекарств входят сильные яды. И часто пациенты умирают не от болезни, а от лекарства. Для отработки рецептов мне нужны смертники, на которых я мог бы ставить опыты и не опасаться гнева родственников. Так как я испытываю новые составы, полная гарантия, что больше пары недель никто не проживёт. Единственная проблема - для опытов подойдут только те, кто предрасположен к заражению или уже болеет. Но если такие найдутся, то я готов купить их как рабов.
   -Нужен кто-то конкретный?
   -Нет, нужен только подходящий.
   -Сколько?
   -Сколько нужно рабов?
   -Сколько ты заплатишь.
   -Ну, учитывая, что проживут они не более двух недель, то, думаю, серебряной монетки хватит.
   Начальник возмущённо пыхнул.
   -За такие деньги мне проще их казнить. Десять золотых за каждого, кого ты отберёшь!
   Теперь уже возмущенно зашипел я, причём вполне естественно и натурально.
   -Десять золотых за живой труп, которым уже завтра будут кормить зверей?! Один золотой, и то если он будет ещё достаточно здоров, чтобы на нём можно было ставить опыты!
   Но начальник уже почувствовал, что просто так я отсюда не уйду. Мы ещё поторговались и почти договорились на пяти золотых, когда я резко оборвал торг.
   -Господин начальник, мы делим шкуру неубитого медведя. Я даже не знаю, есть ли у вас подходящие смертники. Может, сначала посмотрим?
   Начальник уже дошёл до нужной кондиции в предчувствии близких денег и сразу повёл меня в подвал, где сидели в ожидании казни. Зрелище ещё то. Но если к внешнему виду я был немного готов, то запах... Запах грязи, крови, боли, отчаянья. Где- то недалеко явно располагалась и пыточная. Смертников оказалось неожиданно много - целых пятеро. Я удивлённо повернулся к Лейнику.
   -У вас так много преступников?
   -У господина судьи вчера было плохое настроение - усмехнулся тот - Но этим ещё повезло, они умрут быстро. Трое не захотели признавать вину и умерли прямо под пытками.
   Помрачнев, достал свой амулет - детектор и направил его на заключённых. По привычке, для наглядности сделал на нем цветной индикатор, сигнализирующий о степени совместимости. Но на улицах в основном показывало только плюс-минус одно деление. Двое первых оказались нейтральными, третий показал два красных деления, а вот на четвёртом индикатор уверенно показал целых четыре зелёных огонька. В тех терминах, которые я для себя задал, он мог бы быть хорошим папой для ларг. Пятый снова оказался нейтральным. Я перевёл дыхание. Во всяком случае, мой амулет детектор что-то показывает. Осталась последнее - проверить ауру. Совместимость это хорошо, но ставить во главу новой семьи патологического маньяка не хотелось. Но и аура оказалсь вполне подходящей. Не ангел, конечно, но вполне нормальный человек, который может и любить и убивать, смотря в какие условия его поставить.
   Лицо этого зека было избито, но фигура указывала на молодость и здоровье. Я ткнул в него пальцем.
   -Этот мне подходит.
   Начальник с сомнением протянул:
   -Вообще-то, парень попал сюда почти случайно. Возможно, его даже помилуют и дадут просто каторгу.
   -Не будет у него помилования и каторги. Разденься до пояса - скомандовал я парню.
   Тот неохотно подчинился. Я достал из кармана коробочку, взял немного порошка и сдул его в сторону зека. Блестящее облачко плавно поплыло к нему, легло на грудь, и кожа побледнела, а на ней резким контрастом проступили ряды багровых колец, как будто человека хватал крупный кальмар. Зрелище было такое неожиданное, что наступила гробовая тишина. Первым опомнился начальник.
   -Что это?!
   -Я же говорил, что я ищу людей, предрасположенных к опасным болезням или уже заражённых. Конкретно этот несёт в себе болезнь, которую я назвал "кракен". Она очень заразная - все торопливо отступили - и жить ему, судя по цвету колец, осталось несколько часов. Кольца вспухнут и начнут разбрызгивать ядовитую жидкость. Все, кто будет рядом с ним, тоже заразятся. Так что вряд ли вы довезёте его даже до эшафота. А если завтра и все остальные смертники умрут прямо здесь, то судья может и рассердиться, что вы лишили его развлечения.
   Начальник насупился.
   -И что вы предлагаете?
   -Я уже говорил - мне нужны именно такие, чтобы проверять ядовитые лекарства. Если я буду давать ему лекарство раз в сутки, то может он и выживет, а может, и нет.
   Начальник немного подумал.
   -Господин Медикус,- впервые назвал он меня по имени - вы можете проверить и остальных заключённых?
   -Разумеется, буду рад оказать вам услугу - поклонился я.
   Проверка не заняла много времени, но больше мой амулет никого не выявил. В смысле "совместимого". Было несколько человек с болезнями типа тифа, лихорадки, ещё какой-то местной заразы. Их сразу изолировали. Судя по тому, как помрачнел начальник, лекарю, который должен следить за заключёнными, будет несладко.
   Наконец мы вернулись в кабинет начальника. В Лейнике снова взыграла жадность. Тем более, видя мою заинтересованность. Вскоре прозвучала цифра в пятьдесят золотых. Золота мне не жалко, но сейчас, похоже, проверялась возможность шантажировать меня. А что, начальник в любой момент скажет, что смертник сбежал, помогал ему я. За нами погонятся, если поймают, будет ещё награда. Я в дерьме, начальник в шоколаде. Мне это стало надоедать. Парня я теперь и сам могу забрать, несколько перемещений и через пять минут будем в Империи. А эта жадина пусть считает упущенную выгоду. Усмехнувшись, и подчёркнуто зевнув, положил на стол пять золотых.
   -Я рад, господин начальник, что этот ходячий труп так дорог для вас. И вы готовы приложить все силы, чтобы ему отрубили голову. Мне он стал интересен, но я готов заплатить только пять золотых. На эти деньги при необходимости я куплю в трущобах сотню нищих, а ваш пленник пусть заражает вашу тюрьму и дальше. Думаю, через месяц вас вполне можно будет называть начальником кладбища.
   Начальник насупился, но видимо понял, что дальше спорить бесполезно. Он отдал команду и в кабинет привели выбранного парня.
   -А как вы собираетесь управляться со своим рабом?
   Усмехнувшись, подошел к парню и легонько коснулся пальцем его лба. Глаза у него сразу остекленели.
   -Наклонись, прямо, повернись - скомандовал я. Парень выполнил команды беспрекословно и безучастно.
   -С покорностью проблем не будет. Он будет делать только то, что ему скажу я. Скажу жрать землю - будет есть и радоваться, что может мне угодить.
   -Вы можете сделать такое с любым? - настороженно спросил начальник.
   -Кроме магов - поскромничал я, но мне явно не поверили.
   -Хорошо, сойдёмся на пяти золотых. Осталось решить вопрос с трупом.
   -С каким трупом?
   -Ну, вы же не думаете, что исчезновение приговорённого пройдёт незамеченным? Нужен труп, причём похожий на него - он кивнул в сторону парня - и с убедительными причинами его смерти. Сами займётесь или я? Вопрос надо решить до утра.
   -Могу и я.
   Снова подошёл к парню и положил руку ему на грудь. Багровые кольца проступили ещё резче, набухли. Парня начала бить дрожь, он мягко осел на пол и перестал дышать. Я его просто погрузил в состояние, похожее на очень глубокий анабиоз. Один удар сердца в десять минут, один вдох в час. Но внешне он теперь был как самый настоящий труп.
   -Можете забирать и предъявлять любой комиссии. Когда закопаете, сообщите мне место, а я его там заберу.
   Такие методы решения проблем ЛЕКАРЕМ, впечатлили даже начальника. Побледнев и стараясь не поворачиваться ко мне спиной, проверил тело парня своими методами. Взял какие-то длинные иглы и потыкал в особые точки. Тело не среагировало.
   -Зачем же вам труп? - удивился он.
   -Ничего, для моих опытов он ещё достаточно живой.
   В этом мире не было разделения на белую и черную магию, была просто магия. А уж как её применять... И с мертвечинкой никто не баловался. Но в глазах начальника я сейчас превращался в основателя нового направления. А что, и название уже есть подходящее - "некромангер". Если уж тюремщика мои методы проняли, то можно будет использовать подобное, чтобы впечатлить кого-нибудь ещё. Например, какую-нибудь понравившуюся девушку.
   Начальник поклонился.
   -Я всё сделаю, господин Медикус. Тело закопают в крайнем ряду у рощи возле кладбища.
   Когда я уходил, он явно испытывал облегчение.
  
   Чтобы не возбуждать лишнее любопытство поспешным исчезновением, решил поработать ещё несколько дней. Вокруг было столько интересного! Но на следующий день после обеда у соседей началась какая-то суета. Они быстренько собирали лотки, испуганно оглядываясь по сторонам. За какие-то полчаса я остался единственным лекарем в нашем ряду. Назревало нечто. На всякий случай я даже поставил защиту. Причиной всеобщего страха оказалась обычная женщина с прелестной улыбкой, которая остановилась перед моим лотком. Я осторожно посмотрел на её ауру - хорошая, сильная магичка, целительница, чистая аура. И чего её все испугались? Такой человек в принципе не может сделать ничего дурного. Я даже заулыбался в ответ. Насторожил меня только сопровождавший женщину мужчина - боевой маг, с выставленной защитой. Странная парочка. К чему такие меры предосторожности? Но вскоре стала ясна и причина. С милой улыбкой магичка устроила мне настоящий экзамен по болезням и лекарствам. Я начал было отвечать, но почувствовал какой-то подвох.
   -Госпожа желает услышать официальные рекомендации какой-то страны и школы или как я лечу на самом деле?
   -Меня интересует, как лечишь ты.
   -Я буду счастлив поделиться крохами своих знаний с госпожой, но, извиняюсь, кто вы такая, чтобы устраивать мне допрос?!
   "Госпожа" улыбнулась.
   -Я придворная целительница, леди Мегана. И я вправе проверить знания и способы лечения любого лекаря в этой стране. Понятно?
   Конечно, понятно. Местная разновидность санитарной инспекции. Значит, не зря остальные торговцы разбежались. При местной простоте определения вины и наказания простым штрафом можно и не отделаться. Изобразив почтение и восторг, склонился в поклоне.
   -Спрашивайте, госпожа. Я расскажу всё что знаю.
   Женщина внимательно смотрела на меня.
   -Где ты учился науке врачевания?
   Вопрос детский.
   -Первые знания я получил в Империи у целительницы леди Честер.
   -Что ты умеешь лечить?
   -Я? - я даже подумал, не соврать ли мне, но за последние дни уже столько людей вылечил с кучами разных болячек, что враньё может показаться подозрительным - Прости моё самомнение госпожа, но я могу лечить всё.
   -Всё?!
   -Всё, госпожа.
   -И чем ты лечишь?
   Я замялся.
   -Простите, госпожа, но на этот вопрос я не смогу правдиво ответить. Я много путешествовал и узнал много секретов, за обладание которыми люди продали бы душу. Но они меня кормят, и мне не хочется их открывать. Я могу определить болезнь человека, на которого вы укажете и вылечить его, но мои секреты останутся при мне...
   Такого ответа целительница не ожидала. Перестав улыбаться, она откровенно стала сканировать меня. До меня же, как всегда запоздало, дошло, что подобный ответ больше соответствует сильному магу, чем лекарю, который от безденежья вынужден продавать свои запасы. Сейчас она убедится, что я не маг, и начнёт разбираться, с чего это обычный человечек ведёт такие разговоры. Может для проверки мне что-нибудь сделать, я, надеюсь, на это не среагирую. Она ещё больше меня заподозрит, придётся отбиваться и бежать. Только - только обжился на новом месте, и на тебе, опять провал. Шпиона из меня точно не получится. Я грустно вздохнул. Но мой вздох целительницу неожиданно успокоил. С улыбкой посмотрев на меня, она сказала.
   -Я не буду выпытывать твои секреты, лекарь. Возможно, ты и нашёл что-то новое и необычное. Мне сейчас важнее, чтобы ты не нанёс людям вреда.
   Пришлось держать настоящий экзамен. Магесса вызывала человека из очереди. Сначала сама делала диагностику, потом это делал я. Запросто. Сейчас мне главное было не сильно выпендриваться, и я называл только самые большие болячки. Затем придумывал наиболее подходящее для этой болячки лекарство и давал его больным, ничего не объясняя. Магесса внимательно смотрела за его действием. Всё это молча. Народ шизел от таких методов лечения. Под конец экзамена я уже был спокоен и даже начал улыбаться. Магесса тоже одобрительно улыбалась.
   -У меня больше нет к вам вопросов, господин Медикус. Вы можете спокойно заниматься врачеванием и торговлей. Лекарства у вас и вправду необычные. Но всё равно непонятно, почему все ваши пациенты выздоравливают уже на следующий день, независимо от тяжести заболевания?
   Я матюгнулся про себя. Ладно бы спросила, почему мои пациенты УМИРАЮТ на следующий день. А я вынужден оправдываться, почему мои пациенты ВЫЗДОРАЛИВАЮТ! Сделав скромный вид, сказал:
   -Я очень стараюсь, госпожа, и боги помогают мне.
   Но ответной улыбки не получил. По-прежнему пристально глядя мне в глаза, Мегана спросила:
   -А что за новую страшную болезнь ты нашёл в тюрьме?
   Так вот откуда ветер дует. Сука Лейник! Решил подстраховаться и сдал меня. Видно чем-то я его напугал сильнее, чем хотелось бы. Он будет чистеньким, а мне теперь надо осторожнее подбирать слова.
   -Простите меня, госпожа, в тюрьме я искал подопытных среди смертников. И на того парня наткнулся случайно. Об этой болезни я узнал в далёком Кхитае.
   Надо было срочно что-то придумывать, и тогда я изобрёл новую болезнь - комбинацию проказы, СПИДа и свиного гриппа. Знаний мне теперь хватало, так что рассказывал я очень подробно, со всеми деталями. В какой-то момент вдруг понял, что и сделать подобное мне теперь вполне по силам. Сразу стало очень страшно. Да и на леди Мегану мой рассказ произвёл очень тягостное впечатление.
   -И как же эту болезнь лечить?
   -Никак. Единственное, что можно сделать - это изолировать носителя, чтобы он не заражал других.
   -И вы решили этого больного просто убить - вдруг за меня придумала объяснение леди Мегана.
   Я только пожал плечами, радуясь, что не нужно говорить самому. Несколько минут стояла тишина, леди Мегана о чём-то напряжённо думала. Потом она повернулась уходить и вдруг сказала:
   -Я буду очень рада, если вы посетите мой дом, господин Медикус. Вы дали мне сегодня столько новых знаний, что я буду рада хотя бы ещё одному уроку.
   Она - то ушла, а мысленно обругал себя. Где и в чём я опять прокололся?!
  
   Вроде бы обвинения мне предъявлять не будут, но я решил больше не задерживаться, всё равно спокойно заниматься поисками мне не дадут. Купил повозку с лошадью и вечером отправился на кладбище. Достал тело из могилы, погрузил на повозку и переместился за границу этого государства. Не хочу никому и ничего объяснять.
   Тело парня я восстановил очень быстро. Погрузив его в обычный сон, чтобы он проспал до утра, задумался о дальнейших действиях. Теперь можно будет и поговорить. И только тут сообразил, что не знаю, что же я хочу о нём узнать. Аура у парня была вполне нормальная. Но как я буду определять - хороший он или плохой? Как? Если начать вспоминать, что я сам натворил за последние годы, сколько людей убил, и делать это чисто формально, по количеству, то любой убивец рядом со мной покажется ребёнком. Но я ведь себе плохим не считаю! Действовал по обстоятельствам, защищал свою жизнь и жизни других. Как же я других судить буду?! А если вспомнить старую фразу - "не мы такие, а жизнь такая", то вообще всё запутывается.
   На следующее утро с интересом смотрел, как же парень себя поведёт. Повёл он себя вполне предсказуемо. Потянулся спросонья, сел. Потом непонимающе стал оглядываться. Наконец вопросительно посмотрел на меня. Я не стал затягивать.
   -Я - лекарь Медикус. Вчера я выкупил тебя из тюрьмы и теперь ты мой раб. Со временем я буду ставить на тебе опыты. А пока ты будешь просто следовать за мной, и выполнять мои приказы.
   Парень немного подумал, а потом, усмехнувшись, демонстративно показал кулак.
   -Не много ли на себя берёшь, заморыш? Тут стражи рядом нету, кандалы меня не держат. А не пошёл бы ты...
   Мне такой ответ даже понравился, но надо сразу показать, кто здесь хозяин. Вздохнув, встал и приглашающе поманил рукой.
   -Так покажи куда.
   Парень ломанулся как медведь и сразу получил неприятности. Усевшись, я снова стал наблюдать за ним. Тот отдышался, снова сел, но грубить уже не пытался. Умный мальчик, быстро соображает.
   -Давай продолжим знакомство. Как тебя зовут?
   -Аслан.
   -Сколько лет, чем занимался, за что приговорили?
   Аслан хмуро стал рассказывать. История банальнейшая. Жил, рос, работал в кузнице. На какой-то вечеринке не поделили девушку, началась драка. Потом прибежала стража, ей тоже досталось. Всё бы ничего, но офицером там был сынок какой-то шишки. Аслан ему основательно попортил лицо. Потом нагрубил судье, сломал руку стражнику. Ну и ему, как особо опасному и нераскаявшемуся, добавили чужих грехов и - к высшей мере. Верится с трудом, но разве у нас на Земле таких случаев мало?
   -Ладно, с тобой всё понятно - вздохнул я - А теперь слушай внимательно. Обижать я тебя не буду, но и непослушания не потерплю. Есть ещё одна мелочь, о которой ты пока не знаешь. Внутри тебя сидит болячка, которую придётся лечить ядовитым лекарством. Раз в сутки я буду тебе его давать. Если тебе захочется от меня сбежать, то через два-три дня ты без него умрёшь. Ясно говорю? - Аслан сверкнул глазами, но кивнул - И ещё у лекарства есть побочный эффект - ты будешь периодически терять память. Можешь уснуть в одном месте, а проснуться в другом за сотни километров. Не пугайся, это нормально и ты не сходишь с ума.
   Так, вроде от побегов подстраховался, легенду, объясняющую быстрые перемещения - тоже. Вроде главные проблемы предусмотрены.
   -Ладно, завтракай. Потом бери лошадь и поедем. Дорога у нас дальняя, в Империю.
  
   В следующем городе я решил не мудрить и не совершать прежних ошибок. На рынке я устроился, чтобы имеет возможность рассматривать людей. Но теперь набор лекарств у меня был самый обычный и общепринятый. Людей я лечил, но делал это растянуто, чтобы человек выздоравливал не раньше чем через неделю. Претензий к скромному лекарю, вынужденному продавать свои запасы, теперь ни у кого не было.
   И с тюрьмой решил дела по - другому. Просто однажды ночью, погрузив всю тюрьму в сон, прогулялся по её камерам, проверяя всех амулетом. Один совместимый нашёлся, и, что меня удивило, снова среди смертников. Потом сделал копию его тела, добавил признаки смерти и спокойно унёс пленника к себе. И всё, никаких проблем!
   Проблемы возникли, когда я привёл в порядок нового пленника. На этот раз я вытащил самого обычного вора! Ну, не совсем обычного, раз умудрился залезть в сокровищницу местного хана. И имечко подходящее - Вегас. Новость про рабство и лекарство он воспринял внешне спокойно, но взгляд, которым он проводил мой не вовремя показанный кошелёк, меня насторожил. Вздохнув, достал горсть золотых и положил перед ним.
   -Если уж ты не можешь без денег и воровства, то возьми эти деньги. Можешь складывать их в карманы Аслана, а потом воровать обратно. Но не воруй у чужих, не позорь меня. Если я об этом узнаю, то мне придётся отрезать тебе руки по локти. Жить ты будешь и на опыты мне сгодишься. А вот всё остальное уже не сможешь.
   И внимательно посмотрел на него, прикидывая, как я буду это делать. А взгляд у меня в таких случаях бывает очень нехороший. Некрасиво, конечно, так пугать людей, но воровство, хотя бы на время, было оставлено.
  
   Так я в дальнейшем и действовал. Неделя, другая на базаре, потом посещение местной тюрьмы. И не всегда удачно. Совместимые и в самом деле были редкостью. А находились они всегда среди смертников. У меня даже начало закрадываться подозрение - гормональная особенность толкает их на резкие поступки или наоборот - близость смерти изменяет их? Может выбор мужчин среди смертников имеет под собой и другую причину и учитывает эту специфику? Над этим стоило подумать в дальнейшем. А что, берём симпатичного мужчину, устаиваем ему жуткие испытания и приговариваем к смерти. Месяц в ожидании казни. Специфическая ролевая игра. И каждый день проверяем гормональный состав. А не получится - извинимся и отпустим.
   Мда, хмыкнул я, что-то меня не в ту сторону потянуло. После такой проверки каждый, независимо от результата, будет мечтать перегрызть мне горло, и детям это завещает. Хорошенькая новая нация у меня получится... нет, уж лучше искать уже готовых с помощью амулета.
   Постепенно, за пару месяцев нашёл ещё троих. Солдата, убившего командира во время ссоры, крестьянина и циркача, не вовремя залезшего не в то окно. Все в возрасте от двадцати до тридцати лет. Все крепкие и здоровые. С каждым приходилось проводить воспитательную работу. Без выпивки и под присмотром они после этого вели себя достаточно пристойно.
  
   Чем ближе мы подъезжали к моим землям, тем больше сомнения терзали меня. Проверки амулетом - это хорошо, но как будет на самом деле? Не тащу ли я парней на настоящую смерть? Сделать бы небольшую проверку, но как?!
   На моё счастье, по дороге попались две ларги, едущие куда-то по своим делам. И одна из них была в подходящем периоде. Забыв про приличия, кинулся к ним. Те насторожились, но не испугались - что им какая-то толпа мужиков. Тем более, у обеих заметил значки боевых кошек. А это повесомее крапового берета.
   -О, славные воительницы меча! - постарался как можно льстивее говорить я. Опыт путешествия по востоку дал о себе знать и теперь я уже мог часами восхвалять собеседника. Но диалога не получилось.
   -Короче, Склифосовский! - оборвала меня старшая. Я опешил. Ну, говорил я иногда такую фразу, и сейчас на мне традиционная одежда лекаря. Но чтобы услышать такое здесь, в степи, от случайно проезжающих ларг?! Надо повнимательнее следить за своей речью, а то ведь они и материться по земному научаться!
   -Простите, что отвлекаю вас от несомненно важных дел, уважаемые, но не угодно ли вам развлечься?
   -Ты чего несёшь, придурок?! - начали заводиться уже обе ларги.
   -О, ничего плохого или противозаконного! Могу предложить вам мальчиков для развлечения! - и указал на свою команду.
   Теперь опешили ларги.
   -Ты сводник что ли?
   -Помилуйте, это просто мои рабы, и всего лишь за малую серебряную монетку они будут счастливы доставить удовольствие таким красавицам!
   Наступила напряжённая тишина. Мне даже показалось, что сейчас на меня бросятся все - и женщины и мужчины. Но старшая взяла себя в руки.
   -А знаешь ли ты, кто мы? И чем может закончиться для твоих рабов такое "развлечение"? - зловещим тоном спросила она меня.
   -Ну кто же не знает "боевых кошек" Империи! - сделал я восторженные глаза - А насчёт рабов не беспокойтесь. Возможно, они покажутся вам и не очень умелыми, но в самый важный момент у вас не будет повода сердиться на них - надеюсь, добавил я уже про себя.
   Сначала женщины не поняли, потом насторожились и переглянулись.
   -Ты имеешь в виду...
   -Они могут стать отцами славных девочек ларг - скромно потупился я.
   Женщины ещё посверлили меня взглядами, затем заново оглядели парней. Теперь выражение лиц стало совершенно другим. Парни даже смутились.
   Осталось уговорить парней. Когда я подошёл к ним, во взглядах было столько ненависти... Они всё слышали и были готовы на самые безумные поступки.
   -Я не буду рассусоливать, объяснять и уговаривать. Скажу только одно - для вас это будет испытанием вашего здоровья. Если завтра к утру мужчины, которых выберут, останутся в живых, вы все получите свободу. Если же нет - значит, ваши смертные приговоры догнали вас. Все объяснения - завтра. Но если кто откажется или попытается причинить вред женщинам, того я убью сам.
   Такого от меня никто не ожидал. Отношения у нас сложились достаточно равноправные. И вдруг такое. То женщинам продаю, то свободу предлагаю, то грожусь убить. До парней начало доходить, что я веду себя так неспроста. Во взглядах появились растерянность и задумчивость, но явно никто не бунтовал.
   -Вот и хорошо. Разбиваем лагерь.
   Быстренько приготовили ужин. Ларги, надо отдать им должное, не стали сразу хватать понравившихся и тащить в кусты, а повели себя как нормальные женщины. Помогли приготовить ужин, не чинясь, уселись за общий стол. Я добавил несколько бутылок вина, и вскоре всё стало походить на обычный пикник. Разговоры, смех. Сколько раз убеждался, что против природы не попрёшь. Встретились мужчины и женщины, вынужденно ведущие монашеский образ жизни. И если они сразу не подрались, то о дальнейшем можно не беспокоиться. К вечеру без всякой моей помощи две парочки выбрали друг друга и удалились в степь. Им то было хорошо, а вот я до утра не смог уснуть, ожидая в любой момент появления одной из ларг с окровавленным ртом и мужской головой в руке. Но всё обошлось. Парочки явились только под утро, разомлевшие и весьма довольные друг другом. Я удостоился серебрушки и золотого, хотя и без этого всё было понятно по затуманенному взгляду одной из ларг. На всякий случай проверил её ещё и своим зрением и мысленно себя поздравил. Получилось!!!
   Теперь осталось самое "лёгкое" - объясниться с мужиками. Тем более, сам пообещал им свободу. После завтрака все уселись в кружочек. Лица у всех серьёзные.
   -Мы теперь свободны? - вдруг резко спросил Вегас.
   -Да. Свободны. Все. - раздельно ответил я.
   С минуту стояла тишина. Взгляды перестали быть такими напряжёнными.
   -Ты обещал объяснить.
   -Хорошо. Начнём по порядку. Моё настоящее имя - Линк, я барон и мои земли расположены в трёх днях пути отсюда. Все вы совершенно здоровы и вам не нужны никакие лекарства. Я придумал это, чтобы не тащить вас за собой в цепях. Вы шли добровольно.
   Взгляды у всех стали такими ... нехорошими, что я даже поёжился. Но деваться некуда. Самое неприятное и тяжёлое впереди.
   -Вы все были смертниками в своих странах, и я вас спас, но не за красивые глазки. Я говорил правду, что вы нужны мне для опытов и смертельно опасных. У вас действительно есть особая предрасположенность - вы оказались немногими из мужчин, которые совместимы с женщинами, живущими на моей земле. С ларгами. И вы нужны там именно как мужчины.
   Повисла тишина.
   -И ты хотел нас использовать как быков - производителей?! - дошло наконец до Амбаса.
   -А это уж как вам самим захочется считать - усмехнулся я - Можете считать производителями, можете - первыми парнями на ауле, а кому нравится - султанами со своими гаремами. У ларг проблема забеременеть, неподходящие мужики от их ярости часто гибнут, и по законам Империи им разрешено брать себе мужчин только из смертников. Вы подходите по всем параметрам. И у вас есть преимущество - уже известно, что вы совместимы. Девушка, с которой ты провёл ночь, Резо, уже беременна. И она счастлива.
   Резо медленно повернулся и задумчиво посмотрел вслед уехавшим женщинам.
   -И таких на моих землях сейчас как минимум полсотни. Я не собираюсь тащить вас силком, а предлагаю приехать в гости и пожить несколько месяцев. А там уж сами решите, что вам подходит. Вы свободны в своих поступках. На родину вы вернуться не можете - вас считают мёртвыми и при случае снова убьют. Так почему бы не попробовать жизнь на новом месте? Создать семьи и стать основателями новых родов? Думайте не спеша. А я лягу посплю, что-то я устал.
   В тишине я ушёл к своей палатке. Будь что будет, я вроде сделал что мог.
  
   На следующее утро все были на месте и собирались в дорогу как ни в чем ни бывало. Только взгляды у всех изменились. Они и раньше не были квёлыми паиньками, а сейчас, осознав, что они здоровы, свободны, в них нуждаются, вообще стали очень уверенными. Может они поняли, что если уж целый барон ломал комедию, собирая их по тюрьмам, то это не просто так, а от острой необходимости. Во всяком случае, двигались мы прежним порядком - я впереди, они за мной.
   Впереди уже показался проход в горах, и я невольно задумался об итогах моего почти полугодичного путешествия. К цели, которую я ставил первоначально - научиться давать людям магические способности, я нисколечко не приблизился. Так, мимоходом, подписал договор с Империей, наткнулся на Алгуса, получил знания младшего бога, научился выявлять совместимых. Тоже неплохо, но я так и не нашёл ни одного "непрозрачного". И если этим не заняться, то текучки у меня хватит на всю ставшуюся жизнь, какой бы длинной она не была. На Землю что ли сходить? Во всех книжках написано, что уж земляне точно все супер-пупер. И маги, и бойцы, и вообще ребята что надо. На 99,9 процента гарантия, что это ласкание собственного самолюбия и гордости. Но ведь я - то с Земли! Может и ещё там кто есть. Однако и Миранда, и Алгус, почему-то сделали своим домом Эрию. Вот и думай что хочешь.
   Когда мы подъехали к воротам в ущелье и никого там не увидели, у меня нехорошо заныло внутри. Неужели, пока я мотался, что-то случилось? Найду и убью всех, кто в этом виновен! На счастье Империи и неизвестных врагов, из сторожки ленивой походкой вышел дородный стражник в форме с моим гербом.
   -Кто такие и куда следуете? - с лёгким презрением спросил он.
   -Барон Линк с отрядом едет к себе домой - скромно сказал я.
   Стражник смерил меня взглядом.
   -Ты ерунду не болтай, лекаришка. Барон у нас ого-го, орёл, не чета тебе. Ему любого мага прибить, что мне плюнуть. Так что за такое высокое имя будешь прятаться в других местах, а здесь за такие шуточки придётся штраф заплатить! - строго глянул он меня.
   Я с наслаждением врезал ему плетью по спине, и мне сразу полегчало - значит в долине всё нормально. Потом бросил ему золотой.
   -Плеть тебе, чтобы хозяина в любом виде узнавал. А золотой -за добрые вести.
   И мы поехали дальше мимо ошарашенного стражника.
   О моём приезде быстро узнали и все свободные собрались во дворе крепости. На грудь не кинулись, но улыбки были весьма радостные. Но только мне. К моему отряду присматривались очень внимательно и уже без улыбок. Несколько ларг даже сдвинулись в их сторону, блокируя возможные движения. Парни, чувствуя неприветливость, тоже набычились. Все с характерами. Стоит мне отвернуться, и в любой момент вспыхнут ссоры. Ларги в крепости чужих не потерпят.
   -Всем внимание! - громко сказал я - Представляю вам моих новых подданных. Теперь они тоже будут жить здесь. Они мужчины, как вы успели заметить. Но у них есть и маленькое оправдание - они все совместимы с ларгами.
   Некоторое время женщины переваривали услышанное. Потом на лицах появились предвкушающие улыбки. Несколько молодых непроизвольно поправили волосы, и взгляды на парней стали откровенно оценивающими. Те сразу приободрились и сами начали высматривать подходящих подружек.
   -И ещё хочу предупредить. - повысил я голос - Вы все под моей защитой. Поэтому ВСЕ отношения ТОЛЬКО ПО ВЗАИМНОМУ СОГЛАСИЮ!
   Женщины эту информацию выслушали молча и только кивнули. Судя по отчётливо проскакивающим искрам, недостатка в согласии с обеих сторон не будет. С усмешкой посмотрел на горделиво приосанившихся парней. Знали бы они, что их ждёт! Посмотрим через пару недель, как у них щёки спадут.
   Про меня почти забыли. Всё внимание было теперь на новеньких. Пять мужчин и все совместимые с ларгами! Скоро точно придётся делать отдельную пристройку для яслей, вновь усмехнулся я.
   Глядя на оживлённые лица, неожиданно подумал - мне вроде рады. А каким бы они предпочли меня видеть? Я сам ещё это для себя не решил - стать снова человеком или властелином. Можно было почитать мысли окружающих, узнать, что бы предпочли они. Но сразу себя остановил. Не буду портить себе настроение в такую минуту. Понадеемся, что они рады просто мне, без оглядки на мои способности. Так было приятнее и легче. Незачем перекладывать решение своих проблем на других. Эта ноша только моя.
  
   Миротворец
  
   Лара коротко доложила, что все живы, здоровы, в долине порядок и мне этого было достаточно. Парней увели обустраиваться на новом месте, а Лара занялась мной. Пока она готовила всякую закусь, я решил побаловать себя с дороги. В укромном уголке сделал настоящую русскую баню, берёзовых дров и веники. Потом вручную, сам, протопил. Для большего удовольствия сделал локальную прохладную погоду. Красота! Вокруг прохладно, а голое тело уже зудит в предвкушении жара. Лара живо заинтересовалась моим новым развлечением, но только приоткрыла дверь парилки и хлебнула горячего воздуха, как сразу передумала пробовать это "варварское" удовольствие. Я же пару часов наслаждался жаром и чистотой. Правда, не обошлось и без курьёзов. Когда я выскочил из парилки и с воплями бросился в заранее приготовленный бассейн, охрана переполошилась, подумав невесть что. Картина маслом - я, голый и красный, вылезаю из бассейна, а передо мной стоят трое ларг с мечами наготове. Минута молчания и недоумения. Потом до меня дошло - хозяин, великий маг, бежит с криками, голый, красный и прячется в воде. Явно произошло что-то очень серьёзное - как минимум - нападение не менее сильного мага. Вот они и бросились меня защищать. После объяснения, что это я так отдыхаю, мечи были убраны, но в глазах ларг появилось лёгкое сожаление - жалко, если у хозяина крыша поехала.
   Лара расстаралась, и стол был уставлен всяким домашними вкусностями. Я ещё сделал холодненькой водочки и почувствовал себя почти счастливым. "Хороший дом, хорошая жена, что ещё надо, чтобы спокойно встретить старость?" Пару дней мы не вылезали из простели. И соскучились, и новостей накопилось много. Лара старательно рассказывала о своём, о женском, и очень незаметно пытала меня - где я был и чем занимался. Иногда даже казалось, что в ней проснулась ревность и из всех новостей её больше всего интересует - а не появилась у меня на стороне ещё одна жена. Пришлось очень старательно и долго доказывать делом, что это не так. А в остальном её мои путешествия, изложенные в шутливом тоне, не очень-то и занимали. Недоумение вызвало и моё новое звание "младшего бога". Что же такого я ещё узнал, ведь и так мог творить невообразимые вещи? Но тут я старался обойтись без конкретики. Бог - и всё. Пусть боится и уважает. К сожалению, сказал это излишне серьёзно. Лара тут же загорелась попробовать меня в новой роли и ...
   Потом праздник кончился и началась рутина. Что-то сделать, что-то переделать. Парни успели подтвердить свою совместимость и я решил сделать амулеты проверки стационарными на всех входах в долину. Обо всех обнаруженных стража должна была докладывать. Ну а дальше - дело за ларгами. Им такая идея очень понравилась. А что, мужчина известен, осталось его выследить и соблазнить. Все удовольствия сразу - почувствовать себя и охотницей и настоящей женщиной.
   Баронство у меня маленькое, вся рутина лежала на ларгах, и вскоре я стал превращаться в классического русского барина, живущего в деревне. Поздний подъём, хороший завтрак, потом гуляние по парку в домашнем халате. Чтобы не дуреть от безделья, решил провести инвентаризацию знаний, полученных от Алгуса и других богов. Вскоре убедился, что передача знаний готовым пакетом в "сжатом виде", была единственным верным шагом. Только на просмотр "заголовков" разделов знаний, что я получил, ушла целая неделя. Несколько дней пытался понять, что же мне больше интересно? Для начала прошёлся по информации об известных планетах, куда можно сходить погулять. Только населённых разумными существами оказалось более двухсот. Были и типа нашей Земли, и с классическими инопланетными "зелёными человечками", и вообще непонятно чем, но тоже разумным. Около трети планет официально использовали магию, как на Эрии. Наша Земля вообще числилась как захолустная третьесортная планета. Я почти обиделся, но когда посмотрел, какими бывают климат и природа на "курортных" планетах, вынужден был согласиться. Нашлись планеты, населённые существами, поразительно похожими на эльфов и гномов. Но мешанины рас не было. Межпланетные путешествия для всех были очень дорогим удовольствием. Сначала было очень интересно, но потом я заметил отметки о времени посещения. Разброс оказался от одной до ста тысяч лет. Что там за такой промежуток лет изменилось - одному богу известно. А раз я сам - бог, то и я не знаю. Землю посещали в эпоху фараонов и всё. А я сам знаю, сколько всего изменилось. Так что ко всем этим знаниям следовало относиться с осторожностью. Координаты были точными, переместиться я мог в любой момент, но вот с чем я там столкнусь? Короче, гуляния я решил отложить на потом.
   Следующий раздел, который меня заинтересовал, можно было условно назвать "дорогие вещи". Я хотел было с усмешкой увидеть золото и бриллианты, но обнаружил целый склад непонятного. Предметы без всякого описания, но с явно уловимыми чувствами, с которыми хозяин поместил их сюда. У одних - счастье, у других - горе, третьи - со светлой грустью. Похоже, оставлять личные воспоминания для преемников запрещалось, но вот такое - почему-то было можно. Чтобы помнили, что они - люди?
   Потом я немного поковырялся с разделом "пространство и время". Интересно, обалдеть! Но проверять новые знания не стал - везде стояли пометки "пользоваться с осторожностью, последствия могут быть необратимы!". Если уж боги друг друга об этом предупреждают, то и я пока поостерегусь этим заниматься без острой необходимости.
  
   Через пару месяцев спокойной жизни (у меня даже появился жирок на животе) всех переполошил сигнал тревоги - в долину входил вооружённый отряд! Порядок действий на этот случай был расписан для мелочей. Детей сразу переправили в Цитадель, ворота закрыли. А я поехал на разборки с необычными гостями. Тревога оказалась ложной. Приехал граф Орландо с отрядом сопровождения в полсотни всадников. Граф сразу извинился за появление здесь вооружённых людей и пообещал, что дальше перекрёстка дорог и таверны они не двинутся. Я пригляделся к отряду - обычные, хоть и хорошие солдаты. Немного магических безделушек, но в меру. Тем более, что дежурный отряд ларг разместился неподалёку и присмотрит за порядком. Я пожал плечами и пригласил графа в гости.
  
   Граф расположился в кресле и с некоторым удивлением стал осматриваться по сторонам. А посмотреть было на что. Я воспроизвёл много диковинок, которые нашёл в памяти от прежних богов и теперь стены были увешаны предметами самых разных форм и расцветок. Со многими я и сам ещё не разобрался - чем же они поразили моих предшественников и для чего вообще они нужны. Но раз остались в памяти - значит и мне надо c ними разобраться - вдруг, да пригодится.
   Я выставил бутылочку коньяка, немного поболтали о погоде, о семьях, детях. Нормальное начала разговора двух взрослых мужчин, готовящихся к серьёзным переговорам.
  
   -Барон, вы наверное уже в курсе, что на южных рубежах Империи назревает конфликт и вскоре можно ожидать начала боевых действий?
   -Ну, какие-то слухи доходят, но ничего конкретного. Да и до возможного места событий достаточно далеко и нас напрямую не касается.
   -Давайте я немного поясню. На юге империя граничит с халифатом Дебао. Государство достаточно старое, устоявшееся. Отношения мы с ними выясняли многократно и сейчас предпочитаем переговоры, а не большую войну. Но есть и маленькая заноза, которая не даёт нам спокойно жить. На границе в одном месте река Хара раздваивается и образует остров Ханкук. Остров весьма обширный, до сотни километров, и удобный - есть пастбища, леса. Но река сделала этот остров причиной нескольких войн. Первоначально граница пролегала по руслу реки, а остров был частью Империи. Потом река сменила русло и он стал часть халифата. А потом вообще русло раздвоилось и начались бесконечные споры, где же проходит граница. В конце концов решили, что формально он принадлежит Империи, а пользоваться могут степняки обоих государств. Строительство поселений было запрещено и такое положение всех устраивало. Но с год назад к власти пришёл молодой амбициозный халиф Алхалак. И, как всякий молодой правитель, решил начать свои дела с маленькой победоносной войны. С острова были изгнаны подданные Империи, началось строительство крепости. Такое Империя допустить уже не может. Остров не такой уж и большой, но, сами понимаете, дело принципа. Уступи одним, и следующей войны с другими соседями долго ждать не придётся. При обсуждении вариантов действий, даже промелькнул и такой - передать остров под вашу власть, барон.
   От такого неожиданного поворота я поперхнулся.
   -Мне?! Зачем?! Вы же сами говорили, что Империя не может позволить себе разбрасываться территориями!
   -А она и не разбрасывается. Земли можно отдать в бессрочную аренду без платы. Вы уже показали себя, как рачительный хозяин. Обустроились, навели порядок и обеспечили безопасность. Почему бы вам не заняться тем же и на новом месте?
   -И получить в соседи целый халифат, который будет точить на меня зуб? Нет уж, спасибо - усмехнулся я - без такого подарка я пока обойдусь. Тем более сейчас, когда там сойдутся две армии. Да и вашу проблему можно решить гораздо проще, один раз и навсегда - засыпать русло реки, отделяющее остров от Империи, и всё. Тогда и делить будет нечего.
   Граф немного помолчал, внимательно вглядываясь в меня.
   -Так, может, и займётесь этим, барон?
   -Прям щас? - опешил я.
   -А чего тянуть? - всё так же серьёзно продолжил граф - Как официальный представитель Империи в вашем баронстве я прошу вас, барон Линк, оказать помощь.
   Я растерялся.
   -Граф, где Империя и где я? Я мог представлять для вас некоторое неудобство, когда защищал свою долину, но сейчас?!
   -Согласно договору, который вы не очень внимательно читали, Империя имеет право обратиться к вам, барон, за помощью. И вы обязаны предоставить её или причины, по которым не можете этого сделать.
   -Я может и не очень внимательно его прочёл, граф, но мальчиком на побегушках у Империи я никогда не буду. И если вы ещё раз скажете, что я или моё баронство что-то кому-то ДОЛЖНЫ, то на этом наш разговор закончится. А в качестве причины... У меня разболелась левая коленка и это мешает мне достойно исполнять свои обязанности. Такое объяснение вас устроит?
   -Как официального представителя Империи - вполне. Причина очень веская - граф помолчал и с серьёзным лицом продолжил - господин барон, могу ли я обратиться к вам с той же просьбой как частное лицо?
   Такая настойчивость меня всё больше настораживала.
   -Обратиться можно. Но неужели вы так сильно желаете моей смерти граф?
   -При чём здесь смерть? - граф постарался сделать удивлённый вид - Всего лишь съездить и засыпать речку.
   -При этом армия халифата будет стоять и спокойно на это смотреть?! И ваша армия со всеми магами будет стоять у меня за спиной. Вы что, мечтаете, о моей смерти от случайного удара в спину?
   -От удара в спину никто и нигде не застрахован, в том числе и я. Если вы согласитесь, то поедете как мой представитель, и вольны будете делать всё, что посчитаете нужным. А причину моей настойчивости вы сейчас поймёте - граф помолчал - Перед каждой военной кампанией проводится анализ возможностей противника. Особое внимание уделяется боевым магам - основной ударной силе. На каждого мага заведена отдельная папка, куда заносится любая мелочь, которую удаётся узнать.
   -И на меня папочка заведена?- не утерпел я.
   -Разумеется, - улыбнулся граф - и очень толстая. Главный аналитик знает её теперь наизусть и по вечерам читает отрывки из неё своим детям как сказки. И им очень нравится, вы их любимый сказочный герой. Так вот, именно этот аналитик и обратил внимание на небольшую деталь в папке одного из возможных кандидатов на участие в войне. Это сравнительно молодой маг, который несколько лет назад приезжал в Академию поработать в библиотеке. Сохранился список книг, которые он изучал. И когда его сравнили с тем, что читали вы ... Только вы нашли нужное за три недели, а ему понадобилось почти полгода. Затем он тоже уехал на восток, где-то пропадал почти год, а когда вернулся, его возможности мага резко возросли. Ничего не напоминает?
   Я только молча кивнул.
   -Так вот, - продолжил граф - достоверных сведений о силе этого мага нет, всё определялось по различным косвенным признакам. Замки он, во всяком случае, не строит, но с разрушением у него всё в порядке. Опять же по слухам, он убил нескольких сильных магов, добиваясь более высокого положения и привилегий. Причём, делал это с удовольствием, стараясь доставить противнику как можно больше мучений. И если его сила хотя бы отдалённо напоминает вашу, барон, то у наших войск будут большие проблемы. Сейчас брошены все силы на сбор сведений об этом маге. Когда я прочитал доклад, то очень сильно пожалел, что вы не с нами. На фоне такого противника вы начинаете выглядеть чуть ли не добрым волшебником. Поэтому и появилась идея пригласить вас поучаствовать в этой кампании. И ни в коем случае не в качестве наёмника, упаси боже. Мне кажется, вам и самому интересно будет повстречаться с магом, который получает знания так же, как и вы.
   Про единый источник знаний граф сказал, похоже, на всякий случай, проверить мою реакцию. Но я его почти не слышал. Совпадения и правда интересные. Хорошо граф подготовился, нашёл, чем меня зацепить. А если я соглашусь, то книги из нашего списка будут изучать под микроскопом. Если два сильных мага там что-то такое нашли, то проверять будут досконально. Не факт, что тот маг тоже нашёл путь к Алгусу, но может он нашёл и что-то другое, не менее важное? Интересно было бы познакомиться, о жизни поговорить. Только надо ли мне это? Для начала придётся стоять между армиями, готовыми к бою. Может даже придётся кого-то убивать. Но ведь и сидя здесь ничего нового я не узнаю. А вдруг этот новенький окажется "непрозрачным"? Ведь по поведению очень похоже. Я за полгода не встретил ни одного, а тут, пожалуйста, на блюдечке с голубой каёмочкой.
   Когда я поднял глаза, граф с явным облегчением вздохнул.
   -Но я сразу предупреждаю, - решил я умерить радость графа - что я не собираюсь никого убивать в чьих либо интересах. Я просто съезжу и посмотрю.
   -Разумеется, барон, просто посмотрите. А если у вас получится решить эту проблему вообще без жертв, я буду только рад.
   -И как вы всё себе это представляете?
   -Очень просто - приедете, посмотрите и уедете обратно.
   -Вы действительно считаете меня таким всемогущим?
   -Если собрать вместе ваши дела, то почти. А после посещения библиотеки, мне кажется, вы стали ещё сильнее. Ведь так?
   -Ну, я прибрёл некоторые новые знания, но я далеко не всемогущ. Вот человек, с которого я нашёл во время странствий, наверное, почти такой, как вам нужен.
   -С ним можно познакомиться? - сразу насторожился граф.
   -Боюсь, наши дела для него покажутся слишком мелкими - усмехнулся я.
   Больше граф настаивать не стал, только взгляд у него стал ОЧЕНЬ задумчивым. Наконец он встряхнулся и выложил передо мной пачку документов.
   -Здесь письмо, предписывающее всем подданным Империи выполнять любые ваши приказания.
   Я внимательно прочитал бумагу. Нечто, очень напоминающее приказ, который дал кардинал миледи в "Трёх мушкетёрах". Буквально звучало так - "Податель сего действует по моему поручению и его приказы считать моими". Подпись графа. И всё. Сильная вещь.
   -Под каким именем мне туда отправиться?
   -Под своим. Маги и командование знают о вас и вашем возможном появлении. Вам, возможно, придётся отдавать приказы. А ваше имя достаточно авторитетно, чтобы не возникали споры о их содержании и смысле. А остальным, в принципе, безразлично, кем вы назовётесь.
   Потом граф развернул карту, показал, где войска собираются, когда, как, куда будут двигаться. Короче, раскрыл государственные секреты. Я прикинул, что если не трястись на лошади, а переместиться, то у меня как минимум две недели в запасе.
   -Хорошо, граф. Через две недели я буду ждать вот в этой точке - и показал на карте.
   Остаток вечера мы провели, обсуждая последние сплетни Империи. От того ли, что его миссия завершилась успешно, да и от хорошего коньяка, который местным был неизвестен, граф был очень откровенен и разговорчив. На мой неискушённый взгляд, на три смертных приговора он наболтал точно. Или он так решил проявить доверие ко мне?
   Следующие дни я занялся очередным приведением дел в порядок. Особо страшных приключений не намечалось, но мало ли... Ещё на раз проверил оборону, добавил несколько мелочей, типа крупнокалиберной миномётной батареи в Цитадели, ещё кое что. Потом пришлось сделать новый котеджный посёлок рядом с моим домиком. Парни из моей команды ходили худые как тени, их пошатывало, но они были по- прежнему полны решимости доказать, что теперь они здесь будут главными и сверху. Чтобы не хоронить их раньше времени, пришлось расселить по отдельным домам и установить лимит посещений - не более четырёх раз в неделю. И вообще, пусть начинают создавать свои личные гаремы, может поспокойнее будет.
   Лара сразу всё поняла и стала готовить мне всякие пирожки в дорогу. Ведь знает, что любые продукты я теперь могу сделать в любое время, и всё равно собирает. А не взять - обидится. Вздохнув, погрузил тяжёлые сумки на коня, выехал в степь, пригляделся, куда надо перескочить. Пара шагов и в лицо ударил ветер с запахом речной сырости. Ну вот, очередная "командировка" началась.
   Для начала я проверил, как и почему река меняла своё русло. Граф не обманул. Русло первоначально было одно и огибало остров, оставляя его Империи. Потом были очень дождливые годы, река размыла слабые берега, пошла по новому руслу в пользу халифата ну и так далее. Чтобы подобное больше не происходило, кусок берега, где происходило раздвоение, превратил в сплошную скалу. А потом, двигаясь по быстро мелеющему руслу, стал планомерно превращать его в кусок степи, чтобы никто и не подумал, что здесь когда-то была река. Работа нетрудная, в чём-то даже нудная, но раз пообещал, то надо выполнять. Иногда попадались посты наблюдения халифских войск. Их я просто усыплял, делал своё дело и шёл дальше. Но при всей лёгкости работы, затратил я на неё целых три дня - всё-таки сто километров надо ещё проехать. Потом перескочил в точку встречи и стал ждать. Ждать пришлось ещё три дня. От нечего делать начал прикидывать варианты встречи с неизвестным магом. Может не ждать войска, а просто сходить одному? Ага. Я подхожу к насторожённой и готовой к бою армии и начинаю: "я тут пришёл из Империи. А позовите-ка мне вашего, наверное, самого главного мага, мне с ним потолковать надо". Может, и позовут, а может, и влепят сразу всей толпой по мне, как по вражескому шпиону. Нет, придётся подождать. Когда будем на равных, может какие-нибудь переговоры начнутся, а там посмотрим...
   Я уже совсем одурел от безделья и собрался ехать домой, когда на меня налетел передовой разъезд армии Империи. На меня немного покричали, направляя стрелы мне в грудь. Я в ответ тоже поматерился, показал бумагу графа и меня под строгим присмотром отвели к начальству.
   Здесь мне тоже были не очень рады. Оно и понятно. Явился какой-то гражданский и предъявляет бумагу, которая делает всё начальство мальчиками на побегушках. О том, что я могу появиться, начальство знало, но тем не менее... Командующий, князь Наханок, проверил мои бумаги и мрачно спросил:
   -Какие будут приказания, барон?
   -Никаких. Я здесь в качестве наблюдателя от графа Орландо. Не более. Если я о чём-то и попрошу, то только в крайнем случае. Вы по-прежнему полновластный командир своим войскам. Единственное пожелание - по возможности ставьте меня в известность о своих действиях.
   Князь немного расслабился, затем представил меня своим боевым магам. Те тоже отнеслись ко мне очень прохладно, но уже по другим причинам - бой в ущелье, когда я убил несколько магов Империи, был не так давно. В открытую они на меня кинуться не должны, но вот подлянку устроить могли вполне. Надо держать ухо востро.
   Мне выделили отдельную палатку, место в общей колонне. Начинались прелести походной армейской жизни. Но уже на следующее утро началась какая-то суматоха, беготня, а меня пригласили на срочное совещание. Повод оказался весьма весомым - разведка не нашла речку! Сначала я не понял проблемы. Нету так нету, собрались и пошли дальше. Но вскоре, по громкому мату, уяснил, что князь считает, что или армия заблудилась, или это происки вражеских магов. В любом случае князь обещал повесить всех - бледных топографов, начальника разведки, дежурного мага и всех остальных, кто ещё попадётся ему на глаза. Судя по накалу угроз, до исполнения оставалось уже недолго, и я решил вмешаться. Кашлянув, я подчёркнуто вежливо спросил:
   -Господин князь, можно вас на минутку?
   Князь сверкал глазами, но подошёл. Я начал говорить ещё более тихо и ещё более вежливо.
   -Прошу прошения, князь, что вмешиваюсь. Но вы можете не ругать своих подчиненных, они ни в чём не виноваты. Армия не заблудилась. Просто рукава реки, который отделял остров от Империи, больше нет. И всё.
   Князь впился в меня взглядом.
   -Откуда вы знаете?!
   -Я же маг и принял в этом некоторое участие - скромно сказал я.
   -Учитывая слухи о вас, в это почти можно поверить - задумчиво протянул князь и вдруг снова взорвался - А за каким чёртом мы тогда тащили в такую даль брёвна для устройства переправы?! Кто сможет мне это объяснить? Когда у нас в армии будет хоть какая-то координация действий?
   Снова начались маты и угрозы, но уже не такие конкретные, а так, вообще, в сторону высокого и далёкого начальства. Все присутствующие старались незаметно перевести дух. Спустя некоторое время князь немного успокоился и, коротко посовещавшись, двинулись дальше.
  
   Разведка старалась восстановить репутацию и поскорее найти противника, разъезды шныряли по округе. Единственным удобным местом подраться оказалась долина, как будто специально создана для подобных развлечений, и обе армии, не сговариваясь, двинулись туда. Долина немного вытянутая, километра три в самом широком месте, по краям довольно крутые холмы. Можно не опасаться обходных маневров, мечта военного. Всё просто и понятно - переть в лоб. То, что я убрал второе русло, ничего не меняло. У обоих командующих были жёсткие приказы - отстоять "свою" территорию, и уходить живым, но без победы, никто не собирался. Смотреть на это безобразие было противно, но и я не выполнил свою главную задачу - повидаться с вражеским магом. Сделать бы что-нибудь, чтобы никто не смог драться, но как? Встать посредине и произнести классическую фразу - "ребята, давайте жить дружно"? И вызвать весь огонь на себя? Я конечно сейчас крут, но стоять одному против полусотни злых, полных сил магов? Я ещё не сошёл с ума. Поставить бы здесь стеночку... Можно сделать горную цепь, но ведь они её обойдут и снова сцепятся. Показать бы им, что драться бессмысленно...
   Я как раз стоял в самой середине долины. Поставить здесь мощный щит - так они его взломают. А если не щит, а нечто естественное, но непреодолимое? Я покрутил идею и так и сяк. А что, может и получится. Покопавшись в запасах знаний, нашёл и подходящий вариант - локальное искривление пространства. Если по-простому, то получалось вроде как на земле лежит очень тонкий слой воздуха. А я его, подняв горизонтальной тонкой спицей, растягиваю вверх и превращаю в вертикальную стену высотой с километр. Внешне почти ничего не изменилось, разве что противоположный край долины виднелся теперь на пару километров дальше. И не надо никакую энергию тратить, всё натуральное. Можно стоять на расстоянии десяти метров друг от друга, но чтобы попасть во врага, надо швырнуть чем-нибудь на расстояние пары километров. Пусть теперь воюют, усмехнулся я. Но для начала надо самому всё проверить. Подойдя к невидимой стенке, осторожно протянул руку вперёд. Сначала она шла как обычно, а затем начала переламываться под прямым углом, как будто в руке появился дополнительный локоть. Зрелище ещё то, хорошо хоть я сам его готовил и примерно представлял, как это будет выглядеть. Отойдя на десяток метров, бросил в стену струю огня. Не встречая сопротивления, она полетела вперёд, затем переломилась и взлетела вверх на сотню метров. Красиво получалось. Для гарантии я прошёлся вдоль всей стенки и убедился, что она наглухо перекрывает долину. Спать я ложился уже с чувством "глубокого внутреннего удовлетворения".
   На утреннем совещании разведка доложила, что противник с непонятными целями отодвинул свои порядки на пару километров назад. Все нахмурились, предчувствуя какую-то засаду. Князь оглядел присутствующих в ожидании умных мыслей, но все только пожимали плечами. А вот моя морда, хоть я и старался держаться серьёзно, ему очень не понравилась. Он уже хотел сказать всё, что думает о таких помощниках, но только махнул рукой. Менять планы было поздно, и он только приказал пустить вперёд усиленную разведку. Мы устроились на склоне холма с его штабом и стали смотреть кино, сценарий которого придумал я.
   Зрелище получилось красивое. Впереди шеренга магов в полной боевой готовности, за ними пехота в боевых порядках. А на удалении носятся усиленные разъезды, выискивая засады и прочие уловки противника, тем более, что до него было километра три. Я уже начал беспокоиться, что мой план не работает, как вдруг раздались крики ужаса и всадники стали опрокидываться. Про этот нюанс я забыл. Пространство у моей стеночки изгибалось, а вот сила тяжести работала по-прежнему, стаскивая человека вниз. Разведка откатилась назад, а вперёд выдвинулись маги, обследуя непонятную преграду. Такая же ситуация складывалась и противника. Потом, почти одновременно, маги обоих армий со всей мощи ударили друг в друга. Зрелище получилось великолепное - как будто полсотни установок "Град" одновременно выстрелили вверх и все снаряды взорвались одновременно. Теперь невидимая стена стала видимой огненной стеной. Я даже порадовался, что не стою сейчас в этом смерче. Сила ударов всё нарастала, но кроме яркости взрывов ничего не менялось. Постепенно до всех стала доходить ненормальность ситуации. Если эта стена - вражеская защита, то почему с той стороны ничего опасного не летит? Очевидно такие же мысли посетили и вражеских магов и почти одновременно швыряние заклинаний прекратилось. Обе армии просто стояли и смотрели друг на друга.
   Быстрее всех просёк ситуацию генерал. Повернувшись ко мне, он очень нехорошим тоном спросил:
   -Это ваша работа, барон?
   -Моя - не стал отпираться я.
   -И что всё это значит?!
   -Мне необходимо поговорить с одним из магов халифата. Спокойно, один на один. А после боя это было бы затруднительно.
   -Могли хотя бы предупредить! - взорвался генерал - Маги, как идиоты, истратили силы на устроение фейерверков, а вы сидите и улыбаетесь! Если уж вам так надо поговорить, могли бы вызвать его на переговоры, а не устраивать цирк!!!
   -Генерал, чего вы кипятитесь? Все живы, здоровы. После переговоров я уберу стену, и можете воевать сколько душе угодно. Но в приказе у вас, наверняка, сказано освободить территорию, а не угробить как можно больше солдат. Возможно, разговор поможет вообще не драться.
   -Мне плевать на ваши разговоры. Чем бы вы ни руководствовались, но командую здесь я, и я должен быть в курсе всех событий.
   Генерал разошёлся не на шутку, и я уже хотел было достать бумагу графа, но передумал. Незачем обострять. Покорно склонив голову, почтительно сказал:
   -Генерал, не прикажете ли войскам отойти от стены на километр, чтобы я мог закончить свои дела?
   Тот ещё поматерился, но потом, видимо, тоже вспомнил про мои полномочия и отдал нужный приказ. Что-что, но с дисциплиной в армии был полный порядок. Одно удовольствие было смотреть на слаженное движение войск. Что интересно, халифатские войска тоже вскоре отошли.
   Генерал дождался выполнения приказов, и только потом повернулся ко мне.
   -И что теперь?
   -Теперь я пойду к стене. Надеюсь, нужный мне человек выйдет для разговора. Вы о нём знаете - это маг халифа Шилок. Я уберу стену и попытаюсь поговорить. Ну а дальше действуйте по обстановке, я вас ничем не ограничиваю. Кстати, если я не смогу убрать стену, то достаточно отойти километров на пять в сторону и её не будет.
   Генерал мрачно смотрел на меня.
   -Мне докладывали о ваших методах, но сам я первый раз участвую в таком дурацком бое. Надеюсь, вы знаете, что делаете. Как я узнаю, что стена убрана?
   -Когда вы увидите противника очень близко - усмехнулся я - Но огромная просьба - если я буду ещё жив и смогу двигаться, потерпите немного с отдачей приказа о наступлении.
   Генерал мрачно кивнул и начал отдавать новые приказы. А я не спеша пошёл к центру долины. Для начала плавно уменьшил высоту стенки до сотни метров. Зрительно же это выглядело, как будто халифские войска стали очень быстро приближаться. Даже мне стало не по себе, а в обеих армиях сразу раздался целый хор команд.
   -Ну, всё, сейчас мне будет п...ц, не надо было так быстро опускать стенку. Быстренько поставил себе защиту - сейчас меня мог достать почти любой маг. Но после первого шума ничего не последовало - генерал держал слова. Оставалось только ждать. Сделал себе удобное кресло, сигарет. Почему-то я был уверен, что Шилок намёк поймёт. Минут через десять от войск отделился человек и неспешно направился ко мне. Подошёл к стенке, внимательно её осмотрел, попробовал, потом прокричал что-то типа "Поговорим?". Очень - очень плавно я убрал стенку и человек оказался в нескольких метрах от меня. Чернявый мужчина лет тридцати пяти, чем-то похожий на индуса. Держится очень спокойно и уверенно.
   -Может, и мне сделаешь кресло?
   Я молча выполнил просьбу. Некоторое время мы внимательно рассматривали друг друга. Я первым делом попытался проверить его, и сердце радостно забилось - он выглядел обычным человеком и был "непрозрачным". Никаких признаков защиты, но это был не повод расслабляться - про меня говорили то же самое.
   -Меня зовут Шилок. А ты, похоже, Линк?
   Я молча кивнул.
   -Приятно встретить товарища по несчастью.
   -По какому именно?
   -Я попал сюда с планеты Ахеон. Может, слышал о такой?
   Я покопался в памяти и отрицательно покачал головой. Под таким именем планеты не было.
   -Да это и не важно. Но я могу дать руку не отсечение, что и ты, Линк, тоже не с этой планеты.
   -Я с планеты Земля.
   -Вот видишь. Я здесь мотаюсь уже пятнадцать лет, и ты первый, кто похож на меня.
   -А почему по несчастью?
   -А ты что, счастлив, оказавшись здесь? Тем более, что у меня сложилось впечатление, что нас забрали на эту планету не просто так. И вообще, эта планета не настоящая.
   -Почему?
   -Потому, что она сильно напоминает учебный полигон! Тебя ещё не начало напрягать, что некоторые события происходят очень уж вовремя? И хорошие и плохие. А всё это средневековье и магия сделаны только для того, чтобы мы почувствовали себя в сказке и не стеснялись в проявлении характера? Как - будто нас испытывают на пригодность к чему-то важному. Достаточно заскучать и пожелать приключений - и всё как на блюдечке. Только я задумался, что пора наводить на планете порядок, и мне понадобится помощник, как тут же эта никому не нужная война, встреча с тобой. Ты, наверное, тоже захотел найти кого-то похожего на себя?
   Я вынужден был согласно кивнуть.
   -Вот про это я и говорю. Пожелать встретиться с инопланетянами, и почти гарантия, что в течении года сюда прилетит космический корабль. Можно было бы улететь домой, но я понятия не имею, где находится моя планета. Да это уже и не важно, мне здесь начинает нравиться. Делай что хочешь, ни в чём отказа не будет. Так что я решил заняться прогрессорством.
   -Чем?! - опешил я от знакомого слова.
   -Ускорением развития этого мира - снисходительно улыбнулся Шилок - Мой мир обогнал этот в своём развитии на сотню веков, как минимум. Многое из того, что здесь делают с помощь магию, в моём мире может делать каждый с помощью техники. Вот я и подстегну развитие местных. Для начала придётся стать властелином мира, может быть даже диктатором, но потомки меня оправдают. Потом усиленное внедрение техники, новых форм общественных отношений. Думаю, лет через пятьдесят планета у меня превратится в образцовую.
   -А им это надо? - неуверенно спросил я.
   -МНЕ это надо - неожиданно резко сказал Шилок. Потом сбавил тон - Ты, я слышал, тоже вроде начал строить своё государство. И подданных выбрал подходящих. Лет через тридцать у тебя уже будет куча очень активных и послушных тебе ларг, и можно будет начинать завоевание соседних государств. А если применить искусственное оплодотворение, то даже и раньше.
   -МНЕ это НЕ НАДО. Я человек тихий, домашний. Меня вполне устраивает маленькая долинка и спокойная жизнь. Ну, может, ещё и поиск новых знаний.
   -А как же ты собираешься сдавать экзамен?
   -Какой экзамен?!
   -Так ты и этого не знаешь? - уже совсем снисходительно протянул Шилок - Несколько лет назад я искал новые знания в библиотеке имперской Академии. Нашёл несколько мелочей, и когда мне уже надоело копаться в этой пыли, наткнулся на упоминание о каком-то Алгусе, который может дать новые знания. Как дурак попёрся туда, еле нашёл этот долбаный монастырь. Ждал целую неделю, когда монах соизволит открыть глаза. Тот посмотрел на меня секунду и сказал: "Ты ещё не готов. Новые знания от меня надо заслужить делами". А потом просто вытолкали из гор, как мальчишку. Представляешь? И это после десятилетия непрерывных трудов, когда я зубами прогрыз себе дорогу до поста мага халифа! Какие же ещё нужны дела? Явно, уже на уровне планеты или хотя бы государства типа Империи. И результаты нужны хорошие. Развитие промышленности, науки. Тебе, Линк, с твоим крошечным баронством, к этому Алгусу можно даже не ходить.
   От таких разговоров я немного .... Но Шилок, понял это по - своему. Уже с оттенком покровительства сказал:
   -Да ты те бойся, напару мы быстренько здесь порядок наведём. Я скоро халифом стану, ты пока при мне поработаешь, потом и за Империю возьмёмся. Тем более, что у тебя есть неплохие наработки, типа этой стены. Очень удачно. А где ты новые знания берёшь?
   -Сначала по книжкам учился, потом что-то сам начал придумывать, потом ... - замялся я.
   -Это скучно и непродуктивно - снова перебил меня Шилок. Я придумал гораздо более эффективный способ, ведь в прошлой жизни занимался изучением деятельности мозга. И как только научился строить заклинания, первым делом воплотил старые наработки, позволяющие получать знания из памяти человека напрямую. Многие, правда, при этом умирают из-за несовершенства заклинания, но это мелочи. Зато я смог совершить гигантский скачок в своём развитии как маг и смогу теперь принести гораздо больше пользы для этой планеты. Да и ты, я думаю, не откажешься поделиться знаниями со своим напарником.
   Шилок по-прежнему улыбался, но его взгляд неуловимо изменился. А у меня внутри как будто взвыла сирена, и раздался голос второго "Я", который отвечал за безопасность.
   -Началось глубокое сканирование мозга, излучение очень жёсткое и может повредить не только знания, но и сам мозг. Что будем делать?
   Я уже успел подзабыть, что у меня есть внутренний помощник и даже вздрогнул. Непроизвольно замедлил время и всё вокруг остановилось. Насколько то, что говорил Шилок, было правдой, ещё придётся разбираться. Но то, что сейчас он будто ломом старался выковырять из памяти мои знания, чувствовалось очень отчётливо. Хорош "напарничек". Заклинание, которое он использовал, не было чем-то особенным, но действовало очень грубо. От такого воздействия вполне можно было умереть или остаться идиотом. Для начала я заблокировал его действие. Теперь можно спокойно подумать, что делать дальше.
   То, что мне с ним дружить не хочется, я уже понял. А уж тем более активировать и передавать свои знания. Уже за одно его грубое вторжение в мою голову можно было убивать со спокойной совестью, прямо сейчас. Или дать ему ещё один шанс? Может, сегодня обойдёмся без смертей? Посомневавшись, заблокировал для сканирования свою память, оставив доступными только самые простые заклинания. А на самом видном месте, вроде как приготовленное для боя, положил "Заклинание, которое убьёт любого". Слепил его быстро, но очень запутанно, по принципу компьютерного вируса. На первый взгляд оно должно испепелить противника. А внутри запрятал указание - выжечь все мозги запустившему это заклинание. Пускай Шилок сам решает свою судьбу. Если им двигает грубое, но только любопытство, он его просто посмотрит. А если захочет запустить для проверки, да ещё и в меня ... Ещё на раз всё проверив, снова вернул время в нормальный темп.
   Взгляд Шилока затуманился, и он несколько минут сидел в каком-то трансе. Я терпеливо ждал. И дождался. Взгляд Шилока прояснился, а губы скривились в презрительной усмешке.
   -Да у тебя и брать-то нечего! А я-то уж губы раскатал. А шуму - то было! Легендарный Линк, великий маг и повелитель жизни. Да я после третьего мага, которого убил, знал больше, чем ты за свои пять лет. И в помощники ты мне не годишься - слишком много соплей и сомнений на ровном месте, всё стараешься уладить помягче. А мне нужен твёрдый и решительный, который не поленится замахнуться мечом. Хотя долинка у тебя ничего, удобная. Надо будет съездить, забрать под свою руку. И бабами твоими займусь, давно пора гарем обновить. Соперники мне в борьбе за власть не нужны, так что можешь умирать спокойно, ты свою роль выполнил.
   Слушать было неприятно, но очень поучительно. Я чуть напрягся, ожидая его решения, но Шилок, видимо, привык всё делать быстро и без сомнений. Его улыбка становилась всё более нехорошей, какой-то презрительной, но потом как-то застыла, глаза остекленели и он откинулся в кресле. На всякий случай я проверил, но заклинание сработало как надо. Передо мной теперь было просто тело. И по мере гибели мозга оно становилось прозрачным! Вернее, как у обычного человека. Значит, это одна из функций мозга и знаний, души?
   На меня навалилась усталость и апатия. Сделав ещё сигарету, закурил. Странная какая-то смерть, неправильная. Я ведь разрушающее заклинание выложил так, на всякий случай, чтобы он сам решил свою судьбу. Он ведь мог ударить меня своими заклинаниями, я бы ответил, а там кому повезёт. Но он решил по-другому. Он что, подумал, что я как Кощей ношу иглу своей жизни с собой? Или, как киношный злодей, решил добить меня моим же оружием? Непонятно. Или он так уверовал в свою силу и непогрешимость, что даже не засомневался, почему у меня так мало знаний в голове? А может просто привык пользоваться готовым, уворованным, в уверенности, что заклинание саморазрушения никто у себя хранить не будет?
   А ещё эти слова про обеспеченную кем-то своевременность. Пожаловался, что его с великими планами не поняли, пообещал перевернуть весь мир и тут же, "очень вовремя", появляюсь я, и он гибнет в самой простейшей ситуации. Греки говорили, что когда боги хотят наказать человека, они лишают его разума. Уж не Алгус ли тут постарался, обеспечив мне лёгкую победу? И строптивого ученика убрали, и меня повязали кровью возможного "младшего", и показали, как, по местным понятиям, поступать не надо. От таких мыслей стало совсем плохо. Что же теперь делать? Хотя, если теория Шилока верна, то делать мне как раз ничего не надо. Если вся эта заварушка устроена только для того, чтобы мы с Шилоком встретились, то дальнейший конфликт можно не затягивать. Может где-то уже скачет гонец с приказом войскам халифа возвращаться назад. Все будут живые и правильные, один я снова оказался убийцей.
   Сидел я ещё долго, но никто не пытался мне помешать. Войска стояли поодаль в полной тишине. Будь я на их месте, мне бы тоже было очень интересно узнать, о чём беседуют два мага, усевшись в креслах посреди поля.
   Наконец встал, развеял кресла и тело Шилока, сделал большой белый флаг и стал ждать. Я как-то не удосужился узнать, как здесь действуют парламентёры. Да и какой из меня теперь парламентёр, после убийства Шилока, но попытаться стоило. Минут через десять ко мне подъехал всадник - очень напряжённый офицер.
   -Что вы хотите?
   -Поговорить с вашим командующим.
   -О чём?
   -О приостановке боевых действий.
   -На каких условиях?
   -Ни на каких. Войска просто остаются на месте и не нападают друг на друга.
   -Как о вас доложить?
   -Барон Линк, представитель графа Орландо.
   Офицер тут же развернулся и уехал. Пришлось опять ждать, но ещё через полчаса мне подвели коня, и мы поехали в штаб. Всё стандартно, только с налётом южной специфики. Внутри шатра сидел командующий - Алимер-паша. Крутой вояка, но на всякий случай вокруг него стояла четвёрка магов, поставив максимум защиты. Нас представили.
   -О чём вы хотели поговорить, господин барон?
   -У меня, уважаемый Алимер, появились сведения, которые ставят под сомнение цель вашего пребывания здесь. Я не могу всего вам рассказать, но сражение за этот клочок земли сейчас стало бессмысленным. Вы уже должны быть в курсе, что рукав реки, отделяющий остров от Империи, засыпан и никогда больше не появится. По всем договорам, которые халифат никогда не ставил под сомнения, эта земля принадлежит Империи. Воевать вам теперь не за что. И у меня есть основания полагать, что халиф вскоре отменит своё решение. Поэтому я предлагаю перемирие на неделю. Войска остаются на месте и не пытаются нападать друг на друга.
   -А у меня четкий недвусмысленный приказ - обеспечить эти земли за халифатом. И его никто не отменял. Я понимаю, что вы хотите выиграть время, но пойти на такое не могу.
   -Между войсками снова встанет стена, и любые ваши действия превратятся в бессмысленную имитацию боя.
   -У меня приказ.
   Разговор становился бессмысленным.
   -А почему бы вам не отправить гонца с письмом к халифу, с описанием новых обстоятельств?
   -Потому что ответ будет в лучшем случае через месяц. К тому времени мы уже решим наши споры тем или иным способом.
   Опять всё упирается во время.
   -Паша, я могу помочь вам с отправкой вашего гонца, и ответ может быть уже через пару дней.
   Паша насторожился.
   -И каким образом?
   -Просто перенести его сразу в столицу, а потом вернуть обратно.
   -И вы надеетесь, что я после всего этого я поверю хотя бы одной букве в таком письме?
   Действительно, письмо, полученное с помощь вражеского мага. Я бы тоже не поверил. Тогда я сдался.
   -Мне больше нечего вам предложить, уважаемый Алимер.
   Я поднялся, поклонился и отправился на выход. Вдруг сзади раздался голос паши.
   -Почему вы убили Шилока, барон?
   Я повернулся.
   -Это было личное. К острову и этой войне не имеет никакого отношения.
   Снова поклонился и ушёл.
   Потом пришлось разговаривать с генералом. Здесь было немного проще. Я просто поставил его в известность о переговорах, приказал отвести войска на исходные и ждать, не пытаясь что-то предпринять. Чувствовалось, что генерал весь кипит, но привычка подчиняться приказам победила. Усевшись на склоне холма, стал наблюдать, как солдаты, целый день простоявшие в поле, стали отходить в лагерь. Ещё через час то же самое сделали и войска халифа. Представляю, как сейчас солдаты матерят бездарных командиров, заставивших их простоять в поле целый день.
   Видеть никого не хотелось. Уже наступил вечер. Развёл костёр и просто смотрел да долину, на всё увеличивающееся количество костров в лагерях. Интересно было бы послушать, как люди оценивают сегодняшний день. А как МНЕ его оценивать? Так стремился найти ещё одного "непрозрачного", и на тебе. Если бы не его магия и моё желание устроить ловушку, то он бы выглядел обычным карьеристом с огромными амбициями. Но мы встретились. Ещё эти слова про учебный полигон. Если это правда, то "студентов" должно быть больше. Однако Шилок не встретил никого за пятнадцать лет. Нестыковочка, но дальнейшие поиски, наверное, можно прекратить. Можно попробовать спросить Алгуса, но вряд ли он скажет правду. И за грудки его за это не возьмёшь. Можно и другое объяснение странных совпадений придумать. Например, что это мы создаём этот мир своим волевым усилием. Захотел чего - пожалуйста, материальное воплощение мыслей. Но тогда новые вопросы - как мы оказались в воплощенных мыслях друг друга? Или мы воплощаем мысли только частично, немного влияя на события, и этому способствует какая-то особенность Эрии? Такой вариант как-то приятнее, чем следующий - я по-прежнему в собственном бреде и всё вокруг это только мои фантазии. Даже Шилок. Долго я от такого варианта старался откреститься, и вот он всплыл снова. Может для собственного спокойствия всё-таки считать этот мир реальным и от меня не зависящим? И не лезть никуда, пусть всё идёт, как будто меня здесь нет. Жили же здесь как-то без меня раньше, и сейчас проживут. Запереться в своей долине, и гори всё синим пламенем? А лучше взять отпуск и смотаться на Землю. Завалиться на Канары или ещё куда. Там обстановку я знаю, необычные совпадения опознаю сразу. Нервы немного подлечу.
   Мысли шли по кругу, и я не заметил, как начался новый день. В лагерях началось шевеление, но я остался равнодушен. Пусть творят что хотят. Что я к ним буду лезть, как навязчивая нянька?
   Ближе к обеду пришёл в гости и генерал. Почему-то мой мрачный вид его только обрадовал. Я уже хотел сказать какую-то резкость, но он сразу примиряюще поднял руки.
   -Барон, я ни в коей мере не хотел вас чем-то обидеть. Я и сам провёл бессонную ночь. А ваш мрачный вид подсказывает, что и для вас решать судьбы тысяч людей - не развлечение. Своим вмешательством вы только всё усложнили.
   -Я?!
   -Конечно вы. Засыпав реку, вы сделали бессмысленным спор за эти земли. Но Алимер-паша не может уйти без прямого приказа халифа. А я не могу уйти, пока он не уберёт свои войска. И когда вы не допустили первое сражение, то дали людям надежду вернуться домой живыми. А имея такого сильного мага на своей стороне, уже никто не рвётся в бой, надеясь на ваше вмешательство. Боюсь, через несколько дней солдат можно будет отправить в бой только вашим прямым приказом.
   -Алимер -паше я не указ. Я ПОПРОСИЛ его о недельном перемирии, а уж как решит он... Во всяком случае, если до конца недели он нападёт, то я не собираюсь ограничивать вас в выборе ответных мер.
   -Могу ли я рассчитывать на какую-то помощь с вашей стороны? - с некоторым напряжением спросил генерал.
   -Вы же сами сказали, что моё вмешательство только всё усложняет. Поэтому я постараюсь свести своё присутствие к минимуму. Можете развлекаться и убивать друг друга сколько угодно - я мрачно улыбнулся.
   Генерал явно не ожидал от меня такого ответа, но спорить не стал. Поклонился и ушёл. А я остался на своём месте наблюдать, кто и на что решится первым.
   Ещё день прошёл в ожидании, а потом ко мне прискакал посыльный от генерала с просьбой приехать - Алимер -паша просил о встрече. Разговор состоялся посреди поля. Паша с замом и магом прикрытия, генерал с помощником, магом и я. Но разговаривали только я и Алимер.
   -Барон, я обдумал ваше предложение. Письму от халифа я не поверю в любом случае, но я готов отправить письмо, чтобы поставить халифа о происходящем здесь. Когда это можно сделать?
   -Прямо сейчас. Но я подумал о более интересном варианте. Если вы не против, я вам его сейчас покажу.
   И поднял руки, изображая сотворение магии. Все напряглись, но ничего страшного не произошло. Сбоку появились два плоских экрана на треногах. Я пригласил подойти. Для нашего человека - ничего особенного. Мониторы с камерами для организации интернет - конференций. Разумеется, уровень изготовления и принципы связи были несравнимо выше, но суть та же. Когда я их включил, наступила минута тишины - изображение было практически живым. В нашем средневековье обязательно сказали бы "магия". Но здесь она была нормой, и на вопросительные взгляды я коротко ответил "техника". Объяснение было короткое - на эту кнопку нажать, чтобы позвать собеседника, здесь начнёт мигать огонёк, если вызывают тебя, снова нажать кнопку, чтобы начать отвечать. Через минуту все всё поняли и стали экспериментировать. Через пять минут, когда все полюбовались друг на друга и на окружающий пейзаж, наконец, вспомнили, зачем здесь собрались.
   -И чем нам помогут эти "визоры"? - спросил Алимер.
   -Один вы можете оставить себе, а другой отправить халифу и общаться с ним лично.
   Снова минута напряжённой тишины и подозрительные взгляды. Я чуть не плюнул.
   -Алимер, я не собираюсь убивать ни вас, ни вашего халифа. Мне это неинтересно. В этих приборах нет ни капли магии. Можете забрать их к себе в лагерь, и проверять какими угодно способами. Это лишь способ разговаривать на расстоянии. Таких приборов всего два. Можете придумывать условные сигналы, шифры и что угодно. Завтра в десять я заберу вашего гонца и переправлюсь с ним к столице. Что он повезёт, запомнит - это ваши дела. Я буду только перевозчиком. Подожду пару дней и, если гонца не будет, просто вернусь назад. Такой вариант вас устроит?
   -А вы можете сделать ещё такие визоры и подслушать наши разговоры?
   -Алимер, вы мне надоели. Я могу сделать сотню таких приборов, могу прочитать и внушить вам любые мысли, могу просто уничтожить вашу армию. Я - МАГ! И уже склоняюсь к мысли, что сделать это будет быстрее и проще, чем убеждать вас. Я заеду завтра в десять. Что, кого, куда вы будете посылать, это ваше дело. А я поехал обедать.
   Сделав обиженный вид, я развернулся и, не прощаясь, уехал. Как они меня достали со своей осторожностью. Я всё понимаю про долг и ответственность. Ну и воевали бы, а не слушали меня, хитрого и вероломного придурка.
   О чем шел разговор без меня, не знаю. Я же приехал к себе, приготовил шикарный обед, несколько бутылок коньяка, сделал магнитолу с подборкой хорошей музыки и остаток вечера просто наслаждался жизнью. Единственное, что после выпивки потянуло в женское общество, но где же его (приличное) найти в походе посреди степи?
   На следующее утро, ровно в десять, подъехал к шатру Алимера. Меня уже ждали - Алимер с несколькими офицерами. В качестве гонца выбрали боевого мага, который был весь увешан разнообразными амулетами, включил защиту на полную мощность, но всё равно выглядел неуверенным. А через плечо в новеньком чехле мой визор. Я старательно сохранял серьёзный вид. Алимер сказал: "В столицу, к дворцу халифа" . Я огляделся, куда надо перенестись, подъехал к гонцу, сосредоточился. Свет мигнул - и мы уже в нескольких километрах от города. Дальше я ехать не собирался, поэтому спокойно слез с коня и принялся разводить костерок. Всё это время гонец неверяще озирался по сторонам.
   -Город вон там - подсказал я.
   -А вы разве не поедете?
   -Зачем? Я тебя доставил, а дальше разбирайтесь сами. Единственное, давай проверим, как работает визор.
   Визор работал отлично. Через пару минут на нас с экрана смотрел Алимер. Маг сказал несколько явно условных фраз, показал панораму города и заметно приободрился.
   -Барон, вы будете ждать здесь?
   -Да. Ровно двое суток. Потом вернусь обратно.
   Маг согласно кивнул и уехал. Я некоторое время таращился по сторонам, привыкая к новым видам, запахам, вообще к ощущениям новой страны. Но заскучать мне не дали. Только я собрался вздремнуть, как заметил достаточно большой отряд, весьма целеустремлённо едущий в мою сторону. Я не то, чтобы испугался, но насторожился - такое не планировалось. Среди подъехавших оказался мой маг-гонец, ещё несколько магов, с включенными защитами. А возглавлял отряд весьма важный и разряженный вельможа (или как их тут по-местному). Гонец потупил глаза и скромно сказал, что визор не работает, и не соизволит ли многоуважаемый Линк проверить его и снова включить. Я с сомнением глядел на него - ведь врёт и не краснеет. Но приглашали вежливо, и отказываться повода не было. Правда, во дворце повели не наверх, а вниз, всё глубже и глубже под землю. И стены всё толще, и защитной магии всё больше. Непроизвольно включил и свою защиту по максимуму. Визор стоял в отдельном бункере с совсем уж несуразно толстыми стенами. Как только я протянул к нему руку, маги аж загудели от напряжения, усилив защиту. Я заматерился про себя - это же они боятся, что я им мину подсунул, которая сработает при очередном включении! Ну и зачем тогда тащили во дворец? Во, блин, жадность - и связь хочется получить, и меня взорвать, если там мина. Чертыхаясь, раз пять включал и выключал прибор, выходя на связь с Алимером. Даже тот удивился под конец: "барон, у вас что, проблемы со связью на вашей стороне?". То ли это было условной фразой, то ли до всех дошёл идиотизм ситуации, но передо мной рассыпались в извинениях и с поклонами проводили в отведённые покои. Ужин был отличный и даже танцовщиц предоставили. Те откровенно строили мне глазки, но я воздержался - заниматься сексом при включенной защите - это даже хуже, чем самому полностью залезть в презерватив. А снимать защиту не хотелось. Местные заразили меня своей маниакальной подозрительностью. Всю ночь вокруг моих покоев шастало несколько магов и чего-то пытались высмотреть и просканировать. Ничего серьёзного, но это как мыши, скребущиеся в темноте. К утру я уже был невыспавшийся, злой как собака, и с одной только мыслью - зачем я во всё это встрял.
   Как ни странно, но тот же самый вопрос мучил и халифа. Когда меня ближе к обеду позвали на аудиенцию, он с него и начал.
   -Барон, ваше участие в этом конфликте вызывает недоумение. Вы - не подданный Империи, как мага вас не купить и не нанять. Однако вы вмешались самым решительным образом. Могу я узнать почему?
   Я и сам бы хотел знать, зачем мне это на самом деле нужно. Что же ему такое ответить, чтобы прозвучало правдоподобно и понятно для халифа? Крепкий молодой мужчина лет тридцати, явно хороший воин, любимец женщин, мечтает о славе и, судя по лицу, пресытившийся обычными развлечениями. Может на этом и сыграть?
   -О, великий! К своему стыду должен признаться, что причиной всему стала скука.
   -Скука?!
   -Да, халиф. Прости меня за гордыню, но убивать для меня стало слишком легко и просто. Чтобы уничтожить и твою армию, и армию Империи, мне даже не надо щёлкать пальцем, достаточно просто пожелать. Но мне это наскучило, и я решил попробовать сделать наоборот - не допустить войны. Получается не очень хорошо, все меня подозревают в чёрных замыслах, но это хотя бы на время займёт меня.
   Халиф недобро прищурил глаза.
   -Ты стоишь передо мной, в окружении моих боевых магов и смеешь мне грозить? Да кем ты себя возомнил?!
   -Прости мои слова, лучезарный, но полгода назад мне официально присвоили звание "младшего бога".
   -Кто присвоил?!
   -"Старший бог" Алгус.
   Сначала халиф смотрел на меня в недоумении, потом губы чуть не дрогнули улыбкой, но он сдержался и гораздо спокойнее сказал:
   -С твоей предполагаемой божественностью разберёмся позже. Что ты предлагаешь?
   Я склонился в поклоне.
   -У меня и в мыслях не было что-то предлагать халифу.
   -Но ты говорил Алимеру, что я должен отвести армию!
   -Я всего лишь размышлял вслух, о, мудрейший. После того, как второй рукав реки исчез, остров навсегда стал территорией Империи. И мелкий конфликт за спорный остров сразу превращается в прямое нападение, что неизбежно приведёт к большой войне двух сильных государств. И никому, кроме смерти, не принесёт пользу. И самым удачным решением я посчитал возвращение армии в халифат.
   -Ты рассуждаешь как трус и торгаш. Эта война принесёт мне славу, я уже готовлю новые войска.
   -На землях, откуда я родом, в древности был великий полководец, Александр Македонский. Он завоевал все известные земли и прославился тем, что когда дошёл до края земли, то заплакал, потому что ему нечего больше завоёвывать (прости меня Македонский за враньё)
   -Вот видишь, - сразу заинтересовался халиф - как велика его слава!
   -Но он умер молодым и его империю жадные подчинённые сразу растащили на куски.
   -Зато слава осталась!
   -Мудрый правитель может оставить своим детям ещё и сильное государство, которое будет стоять веками, основать род, принадлежностью к которому будут гордиться всегда. Придётся заботиться о науке и торговле, о людях и законе. Это гораздо труднее и незаметнее, чем махать мечом. Но и результат будет гораздо весомее.
   Халиф начал приводить свои аргументы, я рассказал про Чингиз - хана и во что превратилась Монголия теперь. Потом про великие государства, которые свое силой и надёжностью так привлекают остальных, что другие страны, более мелкие, ПРОСЯТ, чтобы их приняли под крыло силы. Слово за слово, но проговорили мы больше часа. Неожиданно я подумал, что лезу не в своё дело. Ведь приехал помочь решить вопрос с отводом войск без боя, а сам начал изменять местную историю, склоняя халифа к мирной жизни. Оборвав себя на полуслове, склонился в поклоне.
   -Прости, халиф, что осмелился говорить с тобой о делах великих владык.
   -Ничего, - неожиданно улыбнулся халиф - лучше час послушать о чужих ошибках, чем остаток жизни выслушивать о собственных.
   Я его даже немного зауважал.
   -Будет ли мне позволено вернуться обратно в империю?
   -А тебе это разрешение нужно?
   -Ну, - замялся я - правила приличия и вообще.
   Халиф посмотрел куда-то вбок от меня.
   -И как впечатление? Я сильно изменился?
   Я удивленно повернул голову. Сбоку от меня и чуть сзади стоял визор и в нём виднелся Алимер-паша. Тот поклонился.
   -Вы были непривычно сдержанны и рассудительны, халиф.
   -Считаешь это подменой, гипнозом или магией?
   -Не знаю. Возможно, вы просто становитесь мудрее...
   -Поговори, мне - вдруг рыкнул халиф.
   Даже через визор было слышно, как громко стукнулся головой об пол Алимер-паша, стремительно склоняясь в поклоне.
   -Всё равно их надо держать в строгости - удовлетворённо улыбнулся халиф - А ты можешь удалиться. О моём решении сообщит Алимер - паша.
   Я уже повернулся уходить, но халиф вдогонку спросил:
   -Барон, вы будете участвовать в сражении?
   -Я уже говорил, что пресытился убивать. Но я с удовольствием посмотрю, как это будут делать другие. А когда Империя и халифат ослабнут, даже моё маленькое баронство получит шанс присоединить ослабевшие земли. И кто знает, насколько далеко раскинутся мои земли через сотню лет.
   Это я так неудачно попытался пошутить, но халиф слушал меня очень серьёзно, без улыбки. На миг показалось, что он отдаст приказ отрубить мне голову. Но халиф сдержался и лишь махнул рукой.
  
   Дальше всё просто. Переместился в долину, где стояли войска, доложился генералу. Оставалось только ждать. Через пару дней войска Алимер-паши спокойно построились и в полном порядке ушли. Вот и вся военная кампания. Генерал подождал ещё пару дней, убедился, что войска халифа ушли по- настоящему и тоже отдал приказ о возвращении. Благодарить он меня не стал, лишь спросил:
   -Вы поедете с нами, барон?
   -Да нет, я уж один, напрямки - и показал рукой направление.
   Генерал проводил взглядом мою руку, потом хмыкнул.
   -Ну да, конечно. Никак не привыкну к вашим способам передвижения. Удачи вам!
  
   Я снова помахал ручкой и шагнул сразу во двор своего особняка. Надоело мне мотаться на лошадях. А про мои способности перемещаться кому надо и так узнают. Недалеко от дома заметил Лару с маленьким Линком. Что мне в ней больше всего нравится, так это то, что она старается не задавать вопросов и всегда мне рада. А что ещё усталому мужику, возвращающемуся домой, надо? Лара подхватила Линка на руки и подошла ко мне. Улыбка стала совершенно ослепительной.
   -Ты чего так рада? - с некоторым подозрением спросил я.
   -Так у меня сегодня целых два повода - ты вернулся, и маленький сделал первые шаги!
   Лара тут же опустила его на землю и малыш, держась за руки, пошатываясь, но сделал маленький шажок самостоятельно. Лара тут же подхватила его на руки и стала целовать. Потом, в полной уверенности, что я тоже об этом мечтаю, передала его мне. Пришлось взять и изобразить некую радость. Хотя, если честно, со всеми этими разъездами, особо-то я ничего не испытывал. Маленький крепенький карапуз, который сразу начал хватать меня за волосы. Слюнявый и сопливый. Куда только Лара смотрит? Достав платок, обтёр малыша. Потом что-то засомневался - зубы, что ли лезут? Привычно перешёл на тройное зрение и ... ничего не смог увидеть. Маленький Линк стал "непрозрачным"....
   Внутри всё как-то сразу занемело. Я-то мотался, искал. А, оказывается, никуда и ездить не надо было. И как это понимать?! Случайность, наследственность, или шутки старших - типа, от твоих поездок одно только беспокойство, лучше сиди дома, наследник у тебя уже есть. А если наследственность, то получается, что и у меня в родне был кто-то из богов? И у меня самого теперь столько дочек... Пока даже страшно проверять их, надо успокоиться. Придётся решать, как же мне теперь к сыну относиться - как к преемнику, которому я передам силы или как к противнику, типа Шилока, который постарается у меня всё отобрать силой. Или будут ещё варианты?
   Приехал домой, называется, отдохнуть душой. А тут такие шекспировские страсти могут разгореться... Ведь на кону - должность бога.
   Лара сразу поняла, что что-то случилось. Обняла меня и стала успокаивающе поглаживать.
   -Ничего, Линк, всё образуется. Ты ведь у нас умный, удачливый, тебя боги любят. Немножко отдохнёшь и придумаешь, что делать. Пойдём, умоешься с дороги. Там тебя водочка в холодке ждёт, служанки грибочков насолили, как ты любишь.
   С удивлением посмотрел на Лару - где она этого набралась? Или планета и социальное положение не играет роли, когда муж возвращается домой? Хмыкнув, тоже приобнял её.
   -Ладно, пойдём отдыхать и пить водочку. У нас теперь забот прибавится - как -никак придётся молодого бога растить.
   Не знаю, что поняла Лара, но на маленького Линка она посмотрела очень серьёзно.
   -Решаешь, можно ли его теперь по заднице шлёпать или нет? Как отец, сразу говорю - нужно.
   Потом мы пошли к дому и я, посмотрев на задумчивую Лару, подумал - счастлива ли она, что у неё в семье теперь будет ДВА бога?
  
  
  
   Конец второй книги.

Оценка: 6.29*99  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"