Воронкова Ольга: другие произведения.

Хроники Эйр: Тёмный ангел

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
  • Аннотация:

    Действие книги разворачивается в альтернативной реальности Земли, где учёные ведут работу над созданием терминалов для телепортации. Но это было далеко небезопасным занятием, и из-за неудачно открытого портала, в мир просачиваются бесчисленные виды нечисти. Так, всё человечество попадает под угрозу истребления и чтобы выжить, мобилизует все свои силы на войну с новым врагом.
    Главная героиня - девушка по имени Ив, живёт обычной жизнью и отчаянно отказывается верить в существование нечисти. Но однажды, её жизнь переворачивается с ног на голову. Ив сталкивается с вампирами и чуть не погибает. Но её спасает незнакомец, который отдаёт часть своей сущности. Позже Ив узнаёт, что его зовут Данхэм и он - ангел. Девушку продолжает преследовать угроза смерти со стороны нечисти и тогда Данхэм вместе со своей напарницей Эйр, становятся защитниками для Ив.

    Предупреждение: автор категорически против публикации на других ресурсах без данного на то разрешения.

  Она считала свою жизнь заурядной. Скучной... Всё мечтала изменить её, но ничего для этого не делала. Голос, называемый здравым смыслом, нашёптывал ей, что мечты остаются мечтами. Она продолжала всё так же ходить на работу, встречаться с подругами и планировать свою дальнейшую жизнь по, ставшему привычным, шаблону - свадьба, семья, карьера...
  Но неожиданно всё изменилось...
  Перемены произошли не только в её жизни. Изменился весь мир. Окончательно и бесповоротно. В результате эксперимента ученых по созданию терминалов для быстрого перемещения, который пошел не так, как ожидалось, на некоторое время был открыт разлом в другое измерение. Ученые смогли исправить свою ошибку и закрыли портал, думая, что сквозь него ничто не успело пройти. Но они жестоко ошиблись, ведь через портал в человеческий мир проникли ужасные создания, которые постепенно стали внушать находящимся уже на земле много тысяч лет существам, что хватит быть тенью человеческой истории и пора взять правление в свои руки. Мир начал становится другим не таким, каким нас учат воспринимать его с детства. В мире существует если не всё, то очень многое из того о чём пишут в книжках и о чём снимают фильмы... Просто большинство людей пребывало в счастливом неведении, до той поры пока им не рассказали о том, что бок обок с ними живут настоящие монстры.
  Правительства всех стран давно были в курсе настоящего положения дела и по мере сил контролировало поголовье нелюдей, создавая специальные подразделения. Самой большой проблемой оказались вампиры. Будучи одними из самых разумных видов сверхъестественных существ, они прекрасно справлялись со спецподразделениями, а в ответ на новые зачистки, обращали в себе подобных всё новых и новых людей. Никакое правительство было не в силах скрыть это и в один прекрасный день весь мир узнал о существовании нечисти. В частности о вампирах, которые тут же были объявлены вне закона.
  Весь мир перешёл в режим войны. Был объявлен комендантский час и с наступлением темноты по улицам городов стали ходить лишь вооружённые люди и вампиры. Нормальным обывателям не советовалось встречаться ни с теми, ни с другими. Первые могли сначала открыть огонь, а лишь потом спросит человек ты или нет. Для вторых ты - лёгкая невооружённая добыча...
  Вот так изменилась жизнь всего мира одним самым обычным сентябрьским днём...
  
  
  1 глава
  
  Прошёл ровно год с того времени, как была объявлена война нечисти. Жизнь не стала похожей на средневековье, когда по обвинению добрых соседей любой мог отправиться на костёр, но люди стали значительно осторожнее. Поначалу желающих получить вечную жизнь хватало с лихвой, но как оказалось, существование вампиров не романтическая сказка и это поветрие очень быстро прошло. Люди учились разбираться в разновидностях существ, кто-то изучал приёмы защиты, а кто-то нашёл своё прибежище в религии...
  Ив Бишоп, так же как и многие стала носить крест и посещать по воскресеньям церковь... но в остальном её жизнь была всё той же. Старая работа, прежние подруги и те же планы. Человек очень быстро ко всему привыкает и она не была исключением.
  - Привет! - запоздало окликнула она свою соседку.
  София - совсем молодая девушка (на вид ей было не больше семнадцати), снимала квартиру по соседству. Как и большинству молодых людей, ей хотелось независимости, и она переехала подальше от родителей и поближе к колледжу, где училась. Время от времени они виделись на курсах по самообороне или у дома как сейчас, но никогда по-настоящему не общались. И всё же, Ив заметила, что с девушкой что-то не так. Она проигнорировала её приветствие и прошмыгнула в подъезд.
  Обычно, она не вела себя так навязчиво, но в этот раз, её словно что-то заставило поспешить за Софией.
  Ив ускорила шаг и догнала соседку на лестничной площадке. У девушки тряслись руки, отчего она не могла попасть ключом в замочную скважину.
  Решительно забрав у неё ключи, Ив открыла дверь, завела Софию в квартиру и включила свет.
  - На тебе лица нет! - ужаснулась она, увидав девушку при свете. - Что случилось, София?
  - Ничего. - еле слышно пробормотала она. - Оставь меня, пожалуйста, Ив.
  - Я не могу бросить тебя в таком состоянии! - возразила та, украдкой поглядывая на её шею. Девушка была бледнее мела, но следов укусов видно не было, так как шею закрывали густые длинные волосы. Вариантов того, что могло произойти с молодой студенткой, было немного, всего два - либо её кто-то смертельно испугал, либо бросил парень...
  - Со мной будет всё в порядке. - заверила она, пытаясь унять нервную дрожь. - Я сейчас выпью чаю, приму ванну и лягу спать. Всё будет в порядке.
  "И почему у меня создаётся навязчивое впечатление, что она не меня, а себя пытается убедить в том, что всё будет в порядке?" - подумала Ив.
  - Хорошо. Я уйду, если ты хочешь.
  - Постой! Не обижайся, но мне и в самом деле лучше побыть одной.
  Ив понимающе кивнула и отправилась к себе в квартиру.
  Она надеялась, что молодая девушка не наделает глупостей. Сейчас она уснёт, а завтра наступит уже новый день и всё то, что бы с ней не случилось, будет казаться не таким ужасным, как сегодня.
  Девушка усмехнулась, вспомнив своих подруг Лори и Аннелину. Их искренне удивляла её потрясающая способность отталкивать людей и упрямое нежелание завести нормальные отношения.
  "- Я удивляюсь, как с твоей внешностью, ты умудряешься всех распугивать!" - призналась как-то Аннелина.
  Своими упрямыми поступками и в особенности ненормальной тягой к спорам она могла вывести из себя кого угодно, а внешность тут и в самом деле ни при чём. К слову сказать, она у девушки была самой обычной - серые глаза, каштановые волосы, рост чуть выше среднего и правильное телосложение - в общем, самая обычная среднестатистическая девушка двадцати двух лет от роду. Только почему-то Аннелина завидует и говорит, что мечтает выглядеть так, как Ив.
  Она же не знала своих родителей и мечтала о нормальной семье, где бы её любили такой, какая она есть. Поэтому, чего удивляться тому, что Ив так разборчива.
  Девушка работала в крупном супермаркете, который перестал открываться по ночам, как только началась война. За покупками приходили в основном только одни домохозяйки, и можно было не надеяться встретить свою судьбу на работе. Аннелина и Лори стреляли глазками в кафе и на улице, но Ив думала, что на их месте особо бы не старалась. С наступлением нового времени, достойные мужчины занялись спасением человечества, а те, кто остался, её не интересовали...
  Ив сама пыталась вступить в ряды ночных патрульных, но когда пришла к ним, была поднята на смех. Ей сказали, что с таким слабым зрением и физической подготовкой она с большим успехом пополнит ряды кровопийц.
  В одном они были правы - с наступлением сумерек её близорукость становится настоящей проблемой и могла сыграть злую шутку.
  Успокоившись после встречи с Софией, Ив, наконец, сняла очки, смыла макияж и отправилась спать.
  Специалисты утверждали, что вампиры и в самом деле не могут проникнуть в дом без приглашения. Она им поверила и не стала ставить на окна решётки и устанавливать железные двери, как это делали очень многие. Говорят, что вампиры обладают огромной силой не сравнимой с человеческой, поэтому, что для них какая-то металлическая решётка, если всё-таки приглашения не потребуется?..
  Пока что все, что касается вампиров, оставалось для неё только слухами. Ив не смотрела новости и не встречала какую-либо нечисть вживую. И пусть это не придавало ей уверенности в жизни, но, во всяком случае, не отнимало сон и не заставляло в страхе ждать наступления ночи.
  
  
  Собираясь на работу, она размышляла о том, не заглянуть ли к Софии, чтобы проведать как у неё дела, но вспомнив вчерашний разговор, не решилась постучать в дверь и отправилась на работу.
  Подумав, Ив рассудила, что постарается придти пораньше, чтобы встретить девушку у дома или у дверей квартиры.
  Очередной рабочий день пролетел незаметно. Как впрочем, и всегда. Смс от подруг и беглое посещение кафе напротив, после чего еле вспомнила о своих планах, вернуться домой пораньше.
  Теперь домой Ив летела как на пожар. Смутное предчувствие того, что что-то случилось с Софией, не оставляло девушку ни на миг. Такое было с ней впервые - она волновалась за человека, с которым, по сути, не была хорошо знакома. Это было странно, но сейчас Ив не задумывалась об этом, а просто торопилась к дому...
  Первое, что бросилось в глаза - это две чёрные машины у подъезда и люди в военной униформе. Ив застыла на месте, глядя, как выводят Софию и сажают в чёрный фургон. Наверное, нужно было пройти мимо или отступить назад и подождать пока они уедут, но ноги словно приросли к асфальту и её заметили.
  Один из людей в форме вдруг посмотрел на замершую неподалеку девушку и, не дожидаясь пока та сдвинется с места, быстрым шагом приблизился к ней сам. Это был средних лет мужчина с невыразительным, словно смазанным, оттого и неприятным, взглядом.
  - Ив Бишоп? - уточнил он.
  Ей не оставалось ничего другого как согласиться.
  - Прошу проехать с нами. Ваша соседка возможно является носительницей опасного вируса и мы должны убедиться в том, что вы здоровы. - проговорил он, тоном не терпящим возражений.
  - Но уже закат. - попыталась возразить она.
  - Не беспокойтесь. - холодно сказал этот человек и взяв её под локоть повёл к машине.
  Сказать, что Ив испугалась, значило не сказать ничего. Вирус? София не показалась ей больной, только бледной и нервной... она вспомнила, как открывала её дверь и девушку пробрала дрожь...
  Ив посадили в другую машину, отдельно от Софии. Здесь с ней находился только этот человек и водитель, тоже носивший военную форму.
  Она не смотрела, куда они едут. Всё равно за окном стремительно темнело, а стёкла были тонированы. С таким зрением Ив и без тонировки ничего бы не увидела.
  - Что со мной будет? - решилась спросить она.
  - У вас возьмут анализы, зададут пару вопросов и, если всё будет нормально, отпустят. - невозмутимо сообщил военный.
  - Куда отпустят? - насторожилась девушка. - На улице же ночь...
  Мужчина впервые улыбнулся и ответил:
  - Можете не волноваться, на съедение вампирам вас никто не отправит.
  Наверное, это и вправду должно было её успокоить. Во всяком случае, Ив постаралась дышать ровнее и убедить себя в том, что всё будет хорошо.
  Когда они, наконец, приехали и Ив вывели из машины, Софию она не увидела. Наверное, её повезли куда-то в другое место, это же походило на полицейский участок - двухэтажное здание в спальном районе города с невзрачной вывеской.
  Как и было обещано, Ив привели в кабинет, где взяли на анализ кровь, а затем посадили в другую комнату с молодой женщиной в штатском, напомнившую девушке психолога. Блондинка с тщательно уложенными волосами и ухоженными ногтями, покрытыми безупречным красным лаком, всем своим видом выказывала дружелюбие и располагала к себе.
  - Привет! - мило улыбнувшись, сказала она. - Меня зовут Мелинда. А ты Ив, ведь так?
  - Да. - ответила девушка. - Вы психолог?
  - Что-то вроде того. - мило улыбнувшись, ответила она. - Расскажешь, что произошло с твоей соседкой?
  Она пожала плечами и ответила:
  - Я и сама пыталась это выяснить, но так и не смогла.
  - Расскажешь?
  Ив посмотрела в глаза собеседницы и увидела в них лишь чистое профессиональное любопытство - никакого дружелюбия и в помине. Скрывать ей действительно было нечего и она рассказала всё, как было на самом деле.
  - Очень хорошо. - кивнула Мелинда. - Результаты твоих анализов наверняка готовы...
  С этими словами она вышла за дверь, оставив Ив в одиночестве, на мягком диване. После всего пережитого за сегодня, она очень быстро пригрелась и уснула. Девушке снилась София... бледная, словно измученная тяжёлой болезнью. Она звала на помощь, но Ив ничего не могла сделать и злилась на себя за беспомощность.
  Как ни странно, она проснулась только утром. Разбудила всё та же Мелинда.
  - С твоими анализами всё в порядке. Если хочешь, тебя отвезут на работу.
  - Спасибо. - вежливо отказалась Ив. - Сегодня не моя смена и я прогуляюсь до дома сама.
  
  
  На выходных Ив, как часто бывало, встречалась с подругами. Собираясь вместе, девушки всякий раз делились тем, что нового происходило в их жизни. И пусть у Ив не всегда были припасены интересные истории для подруг, ей нравилось просто посидеть в их компании, чувствуя себя не такой одинокой как в обычные полные рутины дни.
  В этот раз встречались у Аннелины. Девушка жила вместе с родителями в многоэтажном доме, располагавшимся в центре города, но поскольку сейчас её родители находились в очередном отъезде, она пригласила подруг к себе.
  Когда Ив приехала к подруге, Лори уже была у неё. В очередной раз девушка поразилась тому, какие они разные. Аннелина была высокой и стройной, с большими серыми глазами и длинными вьющимися волосами золотистого цвета. Лори же напротив, была темноволосой, невысокой и немного пухлой, но зато имела выразительные зелёные глаза, к которым сразу приковывалось внимание её собеседников.
  Обе подруги встретили Ив с радостными возгласами и объятиями, после чего сразу же потащили пить чай и делиться новостями. Девушка не могла не упомянуть о том, что её соседку забрала какая-то организация.
  - Это ужасно. - сказала Лори, выслушав подругу. - Если её укусил вампир, то и ты тоже могла пострадать!
  - Сомневаюсь. - пожала плечами Ив. - София выглядела совсем обычно. Разве что немного больной и напуганной.
  - И всё же Лори права... - вмешалась Аннелина. - Тебе нужно быть осторожнее. Вампиры вполне могут сойти за обычных людей, когда им это нужно.
  Ив вздохнула и сказала:
  - Прошёл год, с тех пор как началась эта война с вампирами, но я так и не повстречала ни одного из них. Да и вы тоже...
  - Вольные стрелки не зря патрулируют улицы каждую ночь. - возразила Лори. - Мы не встречались ни с одним из них только потому что всегда следовали правилам безопасности.
  Аннелина с ней согласилась, но Ив по-прежнему только продолжала пожимать плечами.
  - Больше чем уверенна в том, что если я выйду на улицу, ничего со мной не случится. - проговорила она.
  - Нет, в таком случае ты рискуешь нарваться либо на вампира, либо на патруль вольных стрелков. Поэтому даже не вздумай этого делать. - строгим голосом произнесла Аннелина.
  Ив немного задело такое обращение. Она понимала беспокойство подруг, но всё же, ей хотелось доказать, что всё не настолько страшно, как им кажется. Да, они выполняют правила предосторожности и соблюдают комендантский час, но ей казалось, что эта перестраховка излишняя.
  
  
  Когда Ив добралась до дома, уже вечерело. Некоторое время она сидела у окна и размышляла о своём споре с подругами. На улице, где стоял дом в котором она жила, всегда было тихо - никаких криков или выстрелов, никто и никогда не находил убитых людей...
  Так стоило ли чего-то бояться?
  Девушка улыбнулась отражению в зеркале и, одевшись, смело шагнула за порог своей квартиры. Она решила, что пройдёт немного по знакомому маршруту и вернётся обратно. Этим она докажет, что всё не так страшно, как кажется.
  Ив прошла совсем немного, вдыхая холодный ночной воздух и прислушиваясь к звукам.
  На улице было тихо и она уже решила, что доказала свою правоту, как вдруг в ночи послышались оглушительные звуки выстрелов. Недолго думая, девушка поспешила спрятаться за здание и подождать пока минует опасность.
  Наконец, звуки выстрелов стихли, и она осмелилась выглянуть из-за угла. Нужно было убираться из этого места как можно скорее.
  До сих пор она не могла поверить, как оказалась на улице ночью... Ну и дура же! Поддалась голосу собственного упрямства и решилась на эту глупую прогулку. Чего она ждала от неё? Доказательства того что вампиры не существуют. Может и так - они не существуют, но зато парни с оружием, которые верят в это, только что в кого-то палили на полном серьёзе. Как бы то ни было на самом деле, но люди точно сами не знают, что творят... они ведь просто убивают себе подобных, а не охотятся на реальных вампиров...
  Решив оставить размышления на потом, девушка начала осторожно пробираться домой. Вроде бы и недалеко уходила, а сейчас, кажется, что возвращаться придётся, целую вечность.
  Ночные стрелки, увлечённые своей охотой, убежали, в противоположном от неё направлении и она без опаски смогла выйти из своего укрытия. На асфальте под тусклым светом фонаря что-то блестело. Приблизившись, Ив поняла, что это кровь. Видимо они ранили кого-то и продолжили за этим кем-то охоту...
  Представив себя на месте несчастного, она передёрнула плечами. Это ведь может быть совершенно обычный человек, по своей глупости (так же как и она) вышедший на улицу не в то время суток...
  Вдруг в переулке, справа от девушки, послышался какой-то шорох. Она дёрнулась в тень и тут заметила человека прижавшегося к стене дома. Он прятался. Как и Ив... Вот только с ним было что-то не так. Она скорее почувствовала это, чем увидела.
  Девушка ощутила, как настороженно изучают её, поблёскивающие в темноте внимательные глаза незнакомца и поняла - он боится того, что она тоже может оказаться одной из тех безумных патрульных.
  - Стрелки вроде бы ушли. - сказала Ив.
  - Они всё ещё где-то поблизости. - последовал очень тихий ответ из тени. Голос принадлежал мужчине, но определить по нему возраст она не смогла.
  Поверив, что охотники и в самом деле где-то рядом, Ив вошла в тень переулка.
  Даже приблизившись к незнакомцу, она не могла разглядеть его лица. Только увидела, что он зажимает рукой левое плечо. Так вот значит, чья кровь была на асфальте... Странно тогда, как он умудрился спрятаться.
  Почему-то у Ив была твёрдо уверенна в том, что незнакомец точно не вампир. Говорят, что нелюди равнодушны к боли, а этот выглядит так, как будто вот-вот потеряет сознание...
  - Я живу тут неподалёку. - сказала девушка. - Идём, пока не вернулись охотники. Я обработаю тебе рану.
  - Ты не боишься меня? - удивлённо поинтересовался мужчина, совершенно открыто разглядывая её.
  - Если бы ты был вампиром, то уже набросился на меня, верно? - поинтересовалась она.
  - Возможно, ты права. - в ответ усмехнулся он и тихо застонал от боли.
  - Ну, так идём?
  - Идём. Только постарайся не шуметь. - попросил незнакомец.
  Ив пожала плечами (вроде бы я и так тихо хожу), но просьбу выполнила. Правда сначала предложила ему своё плечо, но мужчина отказался, сославшись на то, что она лишь вымажется в крови, а он и так дойдёт.
  К счастью до подъезда они добрались без приключений. Внутри было темно и тихо, а обычно в это время София слушала музыку...
  Ив в темноте нащупала замочную скважину и, открыв дверь, включила свет.
  - Вот теперь можешь заходить. - проговорила она, пользуясь возможностью рассмотреть незнакомца.
  Он был выше её и, как показалось Ив, старше лет на десять. Тёмные волосы аккуратно подстрижены, но чёлка всё время падает на глаза, мешая их рассмотреть. Черты лица правильные, только немного резковатые и бледные. Она списала последнее на мучающую незнакомца боль и кровопотерю.
  Из одежды на нём была тёмно-синяя рубашка, чёрные брюки и элегантные мужские туфли. Этот человек мог быть кем угодно, и она это прекрасно понимала. Но даже перспектива оказаться одной в квартире с маньяком её не пугала, настолько сильна была уверенность в собственных силах. Ну а в том, что он не являлся вампиром, Ив была уверенна, и это сейчас это главное.
  - Разувайся, проходи в ванную и снимай рубашку. - сказала она незнакомцу, отправляясь за аптечкой.
  Пока девушка доставала заветную коробку с лекарствами, он уже успел смыть кровь, и она с удивлением обнаружила, что кровоточащая рана была всего лишь царапиной... а столько крови, как будто и в самом деле ему пуля плечо прошила...
  - Вот видишь, ничего страшного. - проговорил он, наблюдая за тем, как она всё-таки открывает аптечку.
  Обработав рану антисептиком, и залепив её пластырем, Ив решила, что приложила все усилия по спасению одного человека.
  - Ты голоден? - спросила она, на что незнакомец отрицательно помотал головой.
  Ну, нет, так нет. Теперь она точно всё сделала.
  С удивлением обнаружив, что скоро утро и через какие-то три часа ей пора собираться на работу, Ив пошла, варить себе кофе, предоставив своему гостю самому заниматься спасением своей рубашки.
  Сидя на кухне, она подумала о Лори и Аннелине. Девушка сумела доказать им, что может выйти на улицу ночью и вернуться домой в целости и сохранности. Она доказала самой себе, что единственная опасность на ночных улицах - это патрульные, видимо, пугающиеся даже собственных теней и оттого стреляющие в кого попало...
  Но вот подружки удивятся, когда узнают, что Ив умудрилась не только вернуться домой, не поймав пулю, и вдобавок спасла человека...
  Девушка самодовольно улыбнулась своим мыслям и подумала о том, что всё-таки хорошо, что она не пошла в патрульные... они-то уж точно никого не спасают, если дела обстоят, так как Ив думает то и вовсе только губят невинные жизни...
  Разные мысли не спеша смешивались в её голове, и через мгновение она уснула прямо за столом, после большой чашки кофе и была неприятно удивлена тем, что разбудили её звуки шагов ночного гостя.
  "Всё-таки я слишком легкомысленная и это факт, от которого никуда не деться..." - подумала спросонья она.
  Если бы этот парень был вампиром или маньяком, то она давно бы успела пожалеть о своём решении выходить на улицу ночью.
  - Всё-таки я тебя напугал? - спросил он, присаживаясь на стул у окна.
  - Почему ты всё время об этом спрашиваешь?
  - Хочу понять, что толкнуло выйти тебя на улицу ночью. - честно заявил гость. - Поиск адреналина?
  Ив усмехнулась. Он был очень недалёк от истины.
  - Упрямство. Я поспорила с подругами... А ты как оказался не в том месте и не в то время? Тебя вполне могли убить.
  - Возможно. - не стал спорить ночной гость. - Я очень благодарен тебе за помощь и если смогу, то непременно отплачу тем же.
  - Надеюсь, что этого делать не придётся. Я больше не собираюсь выходить на улицу ночью. - честно призналась Ив. - Только теперь не из-за вампиров.
  - Ты в них не веришь? - поинтересовался мужчина.
  - Мне кажется, что вампиры - это большая выдумка мирового масштаба. - разоткровенничалась она. - Так легче контролировать людей.
  - Значит, ты не веришь, что в мире есть другие разумные существа кроме людей?
  - Я подозреваю, что они есть, но, то о чём говорит нам наше правительство, мне кажется слишком преувеличенным.
  - Ты интересный человек...
  - Меня зовут Ив.
  - Ив. Ты понимаешь, как рисковала, спасая меня? Я ведь могу оказаться кем угодно...
  - Можешь. И если решил и в самом деле напугать меня в благодарность за своё спасение, валяй, не затягивай.
  "А я смогу удивить тебя тем, чему научилась на занятиях по самообороне". - подумала девушка, мило ему улыбнувшись.
  - Извини. - отозвался собеседник. Похоже, девушка сумела его смутить.
  - Ты так много говоришь о страхе, как будто я непременно должна чего-то бояться. Я к этому не привыкла. Со мной никогда ничего не случалось, что заставило бы меня шарахаться от каждой тени.
  - И всё же ты ходишь в церковь.
  - Не буду отрицать, но это стало для меня традицией не связанной со страхом.
  Ив вдруг отметила одну странность, заключающуюся в том, что она разговаривает так откровенно с человеком имени, которого не знает, да и вообще видит впервые. А он так легко перешёл на "ты" и расспрашивал обо всём, как будто имел на это право...
  Ив с любопытством посмотрела в глаза, которые словно ускользали от неё, и увидела нечто странное. У вполне нормального зелёного цвета глаз, были необычные, будто у кошки зрачки. Встреча с этими удивительными глазами длилась лишь краткий миг и вскоре она уже не могла сказать, что же видела - аномалию или игру света и тени. Возможно, именно поэтому он часто старался не встречаться с ней взглядом...
  Один раз, в офтальмологическом центре она видела мальчишку, у которого один глаз был такой же. Наверное, это нарушение радужной оболочки глаза или что-то ещё (не будучи врачом, она не решалась судить об этом), но решила не допрашивать своего гостя по этому поводу, чтобы не задеть за больное... А ещё Ив помнила - он не ответил на её вопрос о том, что сам делал на улице ночью, и чувствовала, что задав его снова, может оказаться в неловкой ситуации. Этот странный человек не хочет отвечать на него и даже не сказал своего имени, а это неспроста, вот и всё что ей нужно знать о загадочном госте.
  Ив не боялась и не цеплялась за привычный для неё мир, как это делают многие обыватели. Просто она считала, что проявление осторожности в некоторых случаях совсем не будет лишней. И пусть её поступки порой это опровергают, всему есть предел и время. Время испытать судьбу и бросить ей вызов и время проявить благоразумие...
  Прибрав немного в ванной, Ив взглянула в окно, где уже брезжил рассвет, и стала собираться на работу.
  - Не подумай, что я тебя боюсь и оттого не сплю. Просто если я сейчас засну, то могу не услышать будильник и проспать на работу.
  Ночной гость улыбнулся, но ничего не сказал.
  "Если кто-то и дальше будет намекать на то, что я чего-то боюсь, то это чревато ещё одним выходом в ночь. И бесполезно убеждать себя в том, что я точно этого не сделаю, я бываю чертовски импульсивной и сама не знаю чего от себя ожидать." - немного раздражённо подумала она.
  Располагая достаточным количеством времени, Ив приняла ванну, вымыла волосы и просушилась, ничуть не заботясь о сохранности своего имущества. Она была уверенна в том, что это гостя не интересует. Он не вор и в этом она нисколько не сомневалась.
  Когда Ив вышла из ванны, на горизонте уже появилось солнце, освещая пока ещё бледными лучами мою кухню и ночного гостя. Она и так поняла, что он не вампир, ну а то, что он не дымится в солнечных лучах, лишь это подтверждает.
  Заканчивался комендантский час, и он собрался уходить.
  Молодой мужчина поднялся со стула, и Ив сочла последним хозяйским долгом проводить его до двери.
  - Ещё раз спасибо за то, что ты для меня сделала, но впредь будь осторожнее. - сказал он уже на пороге. - Ночные улицы опаснее, чем ты думаешь и дело не только в стрелках.
  - Ты видел вампиров? - не выдержала она.
  - Я видел много такого о чём ты даже и понятия не имеешь. - грустно вздыхая, ответил он. - Поэтому, позволь дать тебе ещё один совет.
  Завороженная этими глазами, Ив кивнула.
  - Не приглашай незнакомцев в гости, вне зависимости от времени суток.
  Потом он просто развернулся и пошёл прочь, а она, закрыв за ним дверь, ещё долго слышала у себя в голове эти слова, вследствие чего чуть не опоздала на работу.
  
  
  При первой же возможности Ив рассказала о случившемся подругам. Они, конечно же, поругали её за то, что приняла шуточный спор всерьёз и вышла на улицу ночью... но девушке показалось, что они вообще не поверили ей. Ив это особо не задевало. Не верят? Ну и ладно!.. Для неё гораздо важнее было то, что она действительно спасла человека от возможной гибели. Неважно кем он был и что делал на ночной улице. Он получил шанс всё переосмыслить и жить дальше...
  Воображение Лори и Аннелины рисовало прекрасного незнакомца, которого Ив придумала сама. Она же решила не говорить им о том, какие странные у него глаза... а это скорее пугало, чем могло привлечь...
  Самым главным было то, что Ив понимала на какое-то время и жизнь Ив стала не такой скучной, какой была обычно.
  И в очередной раз, возвращаясь домой, она совсем не удивилась, встретив у подъезда своего дома уже знакомую женщину. Мелинда. Так, кажется, её зовут. Во всяком случае, так она представилась в прошлый раз.
  Машины поблизости не наблюдалось, что значило - скорее всего, её кто-то подвёз.
  - Здравствуй, Ив. - Сказала она устало, словно ждала меня слишком долго.
  - Здравствуйте. - ответила девушка.
  - Давай на "ты", хорошо?
  - Давай.
  - Пригласишь в дом?
  Припомнив слова таинственного незнакомца, Ив решила не приглашать Мелинду и сказала:
  - Мы можем поговорить и здесь. У меня ведь больше нет соседей и подслушивать некому. Что кстати случилось с Софией?
  - О ней я бы и хотела поговорить. Она сбежала и представляет серьёзную опасность в первую очередь для тебя, потому как может вернуться домой.
  Девушка удивилась настолько, что не сдержав эмоций, сказала:
  - Думаю, она не настолько глупа, чтобы возвращаться туда, где её будут ждать в первую очередь... И как вообще вышло, что София смогла убежать от таких людей как вы?
  - Не все совершенны. Мы слишком расслабились и допустили ошибку, из-за чего могут пострадать невинные... На самом деле, я тоже думаю, что София сюда больше не явится, но должна перестраховаться...
  - Хорошо, я поняла, моя соседка больна, она сбежала и опасна. А причём здесь я?
  - Нужна твоя помощь. Пустишь к себе на пару дней?
  Ив внимательно посмотрела на Мелинду.
  - Ты чего-то боишься?
  И снова этот вопрос. Но уже из совсем других уст.
  - Нет. И в вампиров я не верю. - отрезала она.
  - В наше время ещё находятся такие люди? - не поверила своим ушам блондинка, на что Ив лишь хмыкнула и сказала:
  - Можешь пожить у меня два - три дня при одном условии: ты расскажешь мне о загадочной болезни Софии.
  Мелинда на удивление легко с этим согласилась и уже через некоторое время девушки были дома у Ив, и пили на кухне кофе.
  - Говоришь, ты не веришь в вампиров?
  Она молча кивнула.
  - Хорошо, а если я скажу, что твою соседку укусил вампир?
  
  
  Как Ив и думала, София не вернулась в свою квартиру и Мелинда просидела эти два дня в засаде зря. К тому же она совсем не убедила девушку, и в вампиров она по-прежнему не особо верила. Говорить подругам о Мелинде тоже не стала, они и без того считали её выдумщицей после рассказа о ночном госте.
  Возвращаясь, домой привычной дорогой, Ив отметила, что сегодня припозднилась, и солнце уже зашло за горизонт, что означало совершенно реальную опасность в виде шальных стрелков. Прибавив шагу, она решила немного срезать и пройти дворами, чего обычно не делала даже в светлое время суток.
  Ив не любила ходить через старые дворы. Её отчего-то страшили старые неухоженные дома, часть которых была нежилой и, словно таращилась на неё пустыми провалами окон. Но перспектива быть застреленной, пугала девушку гораздо сильнее заброшенных домов.
  Не пройдя и половины своего пути через дворы, девушка уже успела пожалеть о своём решении. Там, где раньше был нормальный проход, оказался тупик, и ей пришлось возвращаться назад. Тем более что здесь с наступлением темноты действительно становилось жутко...
  В голову Ив закралась одна нехорошая мысль.
  "А что, если Мелинда была права, и Софию укусил вампир? Может она тоже возвращалась домой этой дорогой..."
  В представлении Ив, заброшенные квартиры с заколоченными окнами и старые подвалы как нельзя лучше подходили для обиталища нежити.
  Вот в переходе беззвучно мелькнула тень.
  Ив застыла и прислушалась, ожидая услышать звук шагов, но услышала лишь шорох ветра и далёкий металлический звон, будто где-то на бетонный пол упал кусок арматуры.
  Одёрнув себя, девушка быстро зашагала к выходу из этого зловещего места, как вдруг послышался звук шагов и в проходе возникли две тёмные фигуры. В руках у них было оружие, и Ив мгновенно поняла - это стрелки...
  - Стойте! Не стреляйте! Я - человек! - пыталась выкрикнуть она, поднимая руки вверх... но толи ребята оказались слишком нервными, толи она сама спровоцировала их, вскинув руки... как бы то ни было, Ив не успела договорить и в тишине заброшенного дворика, раздались два выстрела, оборвавшие её крик...
  Смысл слов, сказанных девушкой, дошёл до охотников на вампиров только тогда, когда несчастная упала на потрескавшийся асфальт. Они не знали, умерла она или потеряла сознание, но в том, что она человек сомневаться не приходилось. Будь перед ними вампир, пришлось стрелять бы ещё и еще.
  - О боже! Мы убили самую обычную девушку! - воскликнул один.
  - Ну и поделом! Она точно ненормальная, раз сунулась сюда! резко отрезал второй. Это были его последние слова...
  Откуда-то с крыши на головы охотников с огромной силой обрушилось нечто тёмное, что мгновенно убило обоих на месте. Тела охотников еще не успели коснуться земли, как чёрная тень уже приблизилась к девушке, лежащей в луже собственной крови. Она ещё дышала, но была без сознания, а иначе бы изменила свою точку зрения по поводу существования нежити...
  - Почему? Почему ты меня не послушала? - произнёс таинственный незнакомец с загадочными глазами, подхватывая на руки унося с большой скоростью раненное, бессознательное тело Ив.
  
  
  Ив пребывала в небытии.
  Это место, в котором она находилась, действительно было никаким. То есть его невозможно было описать, потому что мозг категорически отказывался воспринимать окружающее нечто... а может, это и было ничто... Всё равно как находится во сне и уже его не помнить...
  Девушка ощущала далёкие отголоски боли и чувствовала, что её тело куда-то перемещают (везут или несут - было не понять). Всё происходило словно в каком-то тумане, сквозь который слабо пробивались чьи-то голоса и звуки. Но пока всё ещё было непонятно, умирает она или всё-таки нет.
  Постепенно туман начал отступать, а голоса становиться всё яснее, но что и кто говорит, пока было не разобрать.
  Ив вдруг поняла, что находится в операционной и обрадовалась тому, что у неё есть шанс выжить. Наверное, именно это придало девушке сил и позволило открыть глаза. Видеть мешала какая-то пелена, сквозь которую виднелись лишь неясные силуэты, но слышать она стала значительно лучше.
  - Она приходит в себя! - услышала она раздражённый голос, не похожий не на один из прежде слышанных. - Придётся ввести ей больше обезболивающих...
  - Это не будет слишком? - произнёс другой, голос принадлежавший мужчине.
  - То, что с ней произошло это уже слишком. - последовал ответ, и слова снова потонули в вязком тумане...
  
  
  Девушка лежала в больничной палате и пыталась сфокусировать зрение, чтобы понять какое сейчас время суток, но зрение упорно не хотело приходить в норму. Задать волнующие её вопросы тоже было некому. В палате, кроме пациентки и аппарата, измеряющего давление и пульс, больше никого и ничего не было.
  Ив вспомнила события предшествующие её появлению в больнице и предположила, что её странное состояние - последствие наркоза, после операции. Куда именно попали пули, она не знала. Действие обезболивающих ещё не закончилось, а проверять себя было как-то страшно... Вот придёт врач, и она всё обязательно узнает.
  Ждать пришлось долго. К тому времени зрение уже вернулось, а живот и плечо потихоньку начала грызть ноющая боль.
  - Здравствуйте. Как ваше самочувствие? - поинтересовалась девушка в белом халате. Ив даже подумала, что это медсестра, но та словно прочла мысли и сказала. - Меня зовут Эйр Дэлоренс. Я делала тебе операцию.
  - Какую операцию? - не сразу поняла девушка.
  - Пришлось повозиться, чтобы вытащить из тебя эти пули. - сказала врач, достав из кармана своего халата те самые пули.
  - Спасибо. - проговорила Ив. - Вы спасли меня, да?
  - Да. Ещё бы немного и ты истекла кровью.
  - Но сейчас всё нормально, ведь так?
  - Да. В течении недели тебя должны будут выписать.
  "Мне придётся пролежать в больнице целую неделю". - уныло подумала Ив и вдруг спросила:
  - А кто меня привёз в больницу?
  - А ты не знаешь?
  - Я же была без сознания.
  Врач задумчиво посмотрела на девушку, словно что-то прикидывая. Взгляд её светло-голубых, как тающие льдинки глаз при этом был абсолютно бесстрастен. Она вообще была очень странной, эта молодая женщина, потому как одновременно умудрялась походить на очень женственного юношу и при этом оставалась естественной и по-своему красивой.
  - Извини, у меня сейчас много дел и я зайду к тебе позже. - сказала она и как ни в чём не бывало, ушла, так и не ответив на вопрос Ив.
  "Может у меня до сих пор галлюцинации после наркоза?" - спросила она себя, прикрыв веки.
  Действительно всё вокруг было таким странным и не похожим на прежнюю жизнь. Больше оно смахивало на сон. Чтобы лишний раз не ломать себе голову, Ив решила, что спасли её те самые стрелки, что и ранили. О том, как они сумели так быстро попасть в больницу, она предпочла и вовсе не думать.
  На следующий день к девушке пришёл посетитель, который привнёс в её мысли беспорядок. Это был полицейский. Он тоже очень сильно интересовался человеком, что привёз Ив в больницу. Девушка рассказала ему всё, как было, и высказала своё предположение о том, что спасли те же ребята, что и стреляли. Но полицейский сказал, что тех парней нашли убитыми в том самом переулке и тот, кто их убил, вполне мог оказаться и тем, кто её спас. По мнению девушки, эта версия была полным бредом, но другой у неё не было.
  Вскоре, после ухода полицейского, её перевели из палаты интенсивной терапии в самую обычную, где наконец можно было отдохнуть от писка аппаратов.
  Ив сознательно не сказала полицейскому о странном поведении её врача. Она вспомнила, что на операции был ещё кто-то и собиралась спросить об этом у Дэлоренс, но так как на зло словно избегала этого разговора и за неделю, проведённую в больнице, ни разу не появилась в палате. Выписку ей принесла какая-то медсестра.
  - Постойте. - попросила она её. - Вы не могли бы позвать сюда врача? Её зовут Эйр Дэлоренс.
  - Извините, но вы что-то путаете и такого врача у нас нет. - ответила та.
  - Должно быть и в самом деле я что-то напутала. - проговорила Ив, поражённая тем, что теперь точно не знает кто её спас. Что за люди это были и куда они подевались? Создавалось, что половина происходившего была лишь бредовым сном.
  
  
  Вскоре, после выписки, у Ив состоялась встреча с подругами, которым пришлось рассказывать обо всём, что с ней приключилось. Собравшись в уютном кафе, расположенном прямо в торговом центре, они заказали себе коктейли и, заняв столик в некотором отдалении от других посетителей, принялись слушать.
  Девушка без утайки рассказала подругам о том, как была ранена вольными стрелками и спасена теми, кто отчего-то предпочёл остаться неизвестными.
  - Я считаю, что тебе нужно переехать с этого района в более людный. - серьёзно сказала Лори, потягивая молочный коктейль, пока слушала рассказ Ив. - В нехорошем месте ты живёшь... а ещё умудряешься в это не верить.
  - Те кто меня спас были людьми. - уверенно заявила девушка.
  - Людьми, которые убили других людей. - согласилась Лори.
  - Послушай Лори, она совершенно права. - поддержала её Аннелина. - Мы не хотим лишиться своей любимой подруги, и переживаем за тебя. Переезжай ко мне. У меня как раз соседи съезжают.
  - Извини, но квартиру в два этажа я не потяну. - проворчала Ив.
  - Тогда просто переезжай жить ко мне.
  - Я подумаю. - пообещала девушка.
  Менять квартиру ей не хотелось. Вполне спокойный район, в отличие от центра, где всегда что-то происходит. В том, что с ней произошло, виновата она сама, а не район. То же самое, если и не хуже, может случиться с человеком и в центре города.
  Её больше волновало то, почему её спасли люди, убившие стрелков... Доставили в больницу, сами провели операцию и всё это, происходило под носом у самых обычных врачей. Это было более чем странно и не укладывалось в рамки обыденного, поэтому не думать об этом было просто невозможно и Ив постоянно возвращалась к этим мыслям.
  
  
  2 глава
  
  Ив всегда считала себя благоразумной девушкой и старалась вести себя соответственно. Никаких глупостей. И даже если и случалось, что она допускала ошибку и поступала не так как хотела, Ив списывала всё на стечение обстоятельств от неё не зависящих... как например, тогда, когда ей пришлось возвращаться домой через дворы... Подруги просто считали девушку довольно упёртой, а упрямство как-то далеко от благоразумия.
  Она не верила в вампиров, потому что в них верили все остальные. Она нарушила комендантский час, хотя кто-нибудь другой на её месте, предпочёл переночевать на работе. Она выходила на улицу ночью на спор и впускала в дом незнакомых и малознакомых людей... Теперь же, она помышляла о том, чтобы разобраться в том, что происходит вокруг на самом деле, но не знала с чего начать.
  Череда странных случаев, произошедших в последние дни, наводила на мысль, что может и ещё что-нибудь случиться, а значит, нужно к этому подготовиться, а чтобы подготовиться следует узнать об этом как можно больше. У кого она могла это узнать, девушка не представляла... незнакомец исчез, как и появился, её спасители тоже, стрелки были мертвы, ну а Мелинда вероятно ничего не скажет, даже если знает. Навряд ли, идею, которая неожиданно возникла у неё в голове, можно было назвать лучшей, но ничего другого она так придумать не смогла, как поговорить с теми, кто обожает вампиров и видит в них некую романтику и теми, кто их отстреливает. То есть с фанатами вампиров и стрелками. Ив даже знала, где можно найти и тех и других, но решила начать с первых.
  - Никогда не думала, что докачусь до этого. - зло шипела Ив, затягиваясь в кожаный корсет, который надела поверх чёрного платья.
  У неё были свои представления о культуре поклонения вампирам, и она собиралась полностью им соответствовать, выбрав наряд в готическом стиле и накрасившись тёмными тенями. Волосы она просто собрала и заколола повыше, оставив несколько прядей свободно ниспадать на плечи. Посмотрев в зеркало, Ив усмехнулась своему отражению. Такой её никто ещё не видел.
  Закрытый клуб выглядел как самая обычная танцплощадка, располагающаяся с баром и вип-комнатами. Ив узнала о ней совершенно случайно, когда выбирала с подругами в какой клуб отправиться с подругами на выходные. И вот, почти наугад, она выбрала место, располагающееся почти на самом берегу реки. Только до самого клуба они так и не доехали, потому что, когда Лори узнала о нём, сразу начала возмущаться, даже не пояснив в чём дело. Еле выудив из неё информацию о том, что за место на самом деле представляет собой "Ночная гавань", Ив решила впредь доверять выбору подруг, но о клубе не забыла.
  Из рассказов Лори, Ив поняла, что в "гавани" собираются безумные романтики всё ещё верящие в благородство вампиров. Некоторые из них мечтали о романтических отношениях с клыкастым избранником или избранницей, некоторые желали делиться с ночными существами кровью, преследуя удовлетворение своих тёмных желаний, ну а кто-то находил забавным сам процесс поиска, облачение в тёмные одежды и жизнь в надежде на то, что когда-нибудь тоже перевоплотиться в одного из них.
  Был ли там хоть кто-нибудь, кто тоже искал истину, Ив не знала, но по понятным причинам считала разумной только эту причину нахождения в подобном месте. Остальное было очень глупо, и неважно существовали вампиры или нет.
  Девушка подъехала к зданию клуба ранним вечером. Официально клуб закрывался на ночь, но на самом деле развлечения попросту перемещались на нижний уровень. Откуда об этом знала Лори, Ив понятия не имела, но копаться в прошлом подруги считала неуместным.
  Как и ожидалось, в клубе находились люди, облачённые в одежды очень близкие по стилю с тем, который избрала Ив. Здесь были и те, кто носил очень элегантные вечерние платья и костюмы или был одет как для самого обычного клуба. В общем, дресс код отсутствовал здесь напрочь. С таки же успехом девушка могла заявиться в клуб, в повседневной одежде, и никто бы ей слова не сказал.
  Поначалу девушка провела некоторое время, скучая у стойки, потягивая коктейль и посматривая по сторонам. За всё время её здесь нахождения она ни разу не увидела никого стоящего внимания... Было ужасно скучно и она начинала жалеть, что затеяла всё это.
  - Мисс, вы собираетесь остаться с нами на ночь? - вдруг услышала она приятный женский голос совсем рядом.
  Обернувшись, она увидела красивую молодую женщину, в облегающим стройную фигуру тёмно-синем и чуть искрящимся платье. У неё были тёмно-каштановые волосы, завитыми в тугие локоны и выразительные серые глаза. Глядя на прекрасную незнакомку, девушка испытала укол зависти и стыда за то, что выглядит так невзрачно по сравнению с ней.
  Кажется, она работала здесь администратором.
  Ив неуверенно улыбнулась и ответила:
  - Я планировала остаться здесь на ночь, но видимо сегодня не мой день или тут всегда так скучно.
  - Конечно, вы можете покинуть наше заведение пока солнце не село и вернуться домой, но я предлагаю вам спуститься вниз, ведь самое веселье начинается только после заката. Вы пришли в одиночестве? - проговорила женщина, доброжелательно улыбаясь и поворачиваясь, оглядываясь назад и, будто специально позволяя собеседнице увидеть, приколотый на платье маленький бейдж.
  - В полнейшем. - кивнула Ив, понимая, что правильно определила молодую женщину, и вдруг опомнившись добавила. - Подруги обещали присоединиться ко мне здесь, но что-то я их нигде не вижу.
  - Тогда это ещё один повод спуститься вниз. - подмигнула ей администратор.
  - Спасибо, я непременно воспользуюсь вашим приглашением. - вежливо ответила Ив.
  Девушка снова улыбнулась ей и элегантным жестом указала в сторону неприметной лестницы в дальнем конце зала.
  Ив благодарно кивнула ей и, встав со своего места, направилась туда.
  - Похоже, я сошла с ума от своего упрямства. - пробормотала Ив, стараясь унять колотящееся сердце. Отчего-то ей стало страшно, но ноги сами несли к лестнице ведущей вниз.
  И кого она обманывала? Страшно ей становилось ещё раньше, но этот страх отчего-то ещё сильнее подстёгивал любопытство, заставлял лезть, возможно, в самое пекло...
  Стоило ли убеждать себя в том, что всё будет хорошо и вампиров на самом деле не существует? Стоило. Хотя бы для сохранения своего душевного равновесия.
  Спустившись вниз по железной винтовой лестнице, Ив оказалась в большом зале, освещаемом лучами красных и синих прожекторов, и уже частично заполненным людьми. К её облегчению, некоторые из присутствующих здесь выглядели также нелепо, как и сама девушка, так что она могла почувствовать себя не так одиноко.
  Ив замешкалась у лестницы, не зная как сориентироваться среди людей, обилия света и звука. Громкие ритмы казалось, вибрировали в ней самой, заполняя тело и лишая возможности слышать что-либо кроме музыки. Поэтому первым делом она решила отыскать более или менее тихий закуток подальше от колонок, из которого можно было бы осмотреться и заодно понаблюдать за людьми.
  Пробравшись к одному из баров, Ив заняла свободное место с самого краю и снова заказала слабоалкогольный коктейль, полагая, что в его компании будет смотреться уже не так странно.
  Тем временем люди всё прибывали и прибывали, и Ив показалось, что некоторые из них появляются вовсе не со стороны лестницы, а приходят откуда-то ещё.
  "Неужели кому-то хочется попасть сюда настолько сильно, что они готовы пробираться даже по подземным коммуникациям?" - с усмешкой подумала она и вдруг заметила мелькнувшее в толпе знакомое лицо.
  Этого не могло быть, но ещё пять минут назад она была готова поклясться, что видела того самого человека, которого подобрала на улице, чтобы уберечь от стрелков.
  Не веря себе, она даже подскочила со своего места, едва не расплескав коктейль.
  - Кого-то ищете?! - вдруг громко спросил бармен, оказавшийся в этот момент совсем рядом.
  - Наверное, я обозналась. - с сомнением в голосе отозвалась она.
  - Бывает. Вы же видите, как сегодня людно?
  - Да, действительно. - согласилась Ив и чуть тише пробормотала. - И неужели всем им нужны вампиры и они верят в них?
  - А вы сами разве не поэтому здесь? - поинтересовался парень, умудрившийся её расслышать, несмотря на громкую музыку и одарив её внимательным взглядом.
  - Да... то есть нет... Не обращайте внимания, я просто совсем запуталась.
  Бармен лукаво ей подмигнул и поставил перед девушкой новый коктейль.
  - Это за счёт заведения. - произнёс он.
  - Спасибо. - сказала девушка, благодарно ему кивнув.
  Напиваться в одиночку, да ещё и в таком месте, было верхом безумия, и Ив решила растягивать коктейль, чтобы ненароком её снова не угостили.
  Представив, в каком состоянии она вернётся завтра домой, девушка внутренне ужаснулась.
  Нет, с напитками однозначно следует быть поосторожней...
  Вдруг она увидела девушку также скучающую в сторонке и с тоской глядящую на танцующую толпу. На ней было чёрное платье и характерный макияж.
  Собираясь подойти к ней, чтобы поболтать, Ив была перехвачена за руку чьими-то цепкими пальцами. Она с удивлением обернулась и посмотрела в лицо наглеца.
  Перед ней стоял один из самых красивых парней, что она когда-либо видела и при виде него возмущенный возглас девушки, застрял где-то у неё в горле.
  - Потанцуем? - спросил он, ослепительно ей улыбнувшись.
  Девушка нервно сглотнула комок, вставший в горле, краем глаза замечая завистливый взгляд той девицы, к которой она собиралась подойти.
  - Д-да, конечно. - выдавила Ив, с трудом беря себя в руки. Рядом с очень красивыми людьми она чувствовала себя совсем не в своей тарелке. Одновременно она восхищалась ими и в тоже время боялась.
  Пригласивший её незнакомец к тому же был не просто красивым, а словно излучал некую магическую ауру, попав в поле которой, девушка почувствовала, как перехватывает дыхание и учащённо бьётся сердце. Красота незнакомца только усиливало странное наваждение. Он был высок и изящен, смотрел на неё пронзительными голубыми глазами и загадочно улыбался, а светло-золотистые волосы, ниспадали ему на плечи.
  Этот молодой человек пригласил её на танец не просто так, а в момент, когда заиграла медленная музыка. Он положил руки на её талию и закружил в танце. Ив неуверенно держала руки на его плечах и всё время не решалась, что-либо спрашивать. Но ей было интересно, зачем он здесь? Неужели пришёл искать бессмертия или вдохновился вампирской романтикой? Но последнее было маловероятно... здравый рассудок подсказывал более очевидный вариант - парень просто развлекается с доверчивыми девушками, ожидающими любви, прикидываясь вот таким загадочным... а может и бессмертным.
  Поймав себя на последней мысли, Ив подумала, что ему бы подошла такая роль.
  - Как тебя зовут? - вдруг спросил молодой человек, заглядывая в глаза девушки.
  - Ив. Ив Бишоп. - ответила она, сама не зная, зачем сообщила ему свою фамилию. - А тебя?
  - Джон.
  - Надеюсь, не Джон Доу? Или Джон Смит? - вдруг вырвалось у девушки. Похоже, выпитый напиток всё же сделали своё чёрное дело, подарив ей дерзкую смелость.
  Парень совершенно искренне рассмеялся.
  - Нет. - ответил он. - Скорее Джон Моргенштерн.
  Девушка не сомневалась ни на секунду, что и имя и фамилия вымышлены.
  - Можно вопрос, Джон Моргенштерн? - неожиданно осмелела она.
  - Спрашивай. - благосклонно позволил он.
  - Что ты здесь делаешь? Ты не похож на одного из тех, кто увлекается вампирами.
  Джон посмотрел на девушку с искренним интересом и совершенно невинным тоном произнёс:
  - Но мне могут нравиться игры. Ты ведь знаешь, чем занимаются некоторые из них в своих Вип-комнатах?..
  При этих словах, в глазах его мелькнуло странное выражение, заставившее ему поверить, но ровно до того времени, пока он снова не рассмеялся.
  Ив сердито помотала головой.
  - Меня такое не интересует.
  - Расслабься. Я просто пошутил.
  "Но в каждой шутке есть доля истины". - добавила она мысленно.
  - Знаешь, я редко говорю правду, но... я здесь только ради того, чтобы проконтролировать одно очень деликатное дело. Говоря проще, я тут по работе.
  - Правда? Не похоже. - фыркнула Ив. - Ты ведь танцевал со мной.
  - Просто увидев тебя, я не мог пройти мимо. - совершенно серьёзно произнёс Джон, склоняясь к ней и обдавая горячим дыханием. На сотую долю секунды ей даже показалось в нём чудится дыхание пустыни, той самой безжалостной и смертоносной её стороны, но девушка прогнала это наваждение.
  - А теперь я вынужден откланяться и вернуться... туда, где без меня точно не справятся.
  - На работу? Ночью? - удивлённо переспросила Ив.
  Джон кивнул.
  - Не удивляйся. Моя работа - это настоящий ад и мне приходится находиться там почти круглосуточно. - хохотнул он.
  - Верю на слово. - пробормотала девушка, испытывая непонятное облегчение из-за того, что парень её покидает.
  Слишком странным он был... да ещё и пообещал напоследок.
  - До встречи, Ив Бишоп.
  "Не знаю, где мы можем встретиться, но в этот клуб я точно больше ни ногой". - подумала она.
  Вернувшись к своему коктейлю и прежнему занятию, Ив заметила, что скучающая соседка куда-то исчезла.
  Ив же не дали не только осмотреться, но и скучать...
  Когда снова заиграла медленная музыка, рядом вдруг возник молодой человек и молчаливо протянул руку, приглашая к танцу.
  Не в силах устоять перед молчаливым взглядом, в котором читалась просьба и надежда, Ив подала руку и закружилась в новом танце. Пусть сегодня не удастся ничего узнать, но скучать она тоже не собиралась.
  Загадочный молодой человек выглядел не настолько красивым как Джон, но всё же, очаровывал своей простой внешностью и интриговал загадочным молчанием. У него были волнистые тёмно-каштановые волосы, к которым хотелось прикоснуться, чтобы узнать, действительно ли они такие мягкие какими кажутся, и необычные ярко-зелёные глаза. Кожа и черты лица были благородными и выдавали его непростое происхождение. Внезапно Ив ощутила, что эти глаза словно гипнотизируют её и через некоторое время неожиданно для себя осознала, что они уже не танцуют, а продвигаются сквозь танцующую толпу к какой-то двери.
  - Стой! Куда ты ведёшь меня? - вяло возмутилась девушка, пытаясь остановиться, но чувствуя, что ноги не слушают её.
  - Не беспокойся. Всё будет хорошо. - прошептал этот незнакомец прямо на ухо.
  Может выпитое за сегодня, а может сила незнакомца, но Ив чувствовала, что сопротивляться ему невероятно трудно.
  - Девушка, позвольте пригласить вас на танец! - раздался резкий и в то же время звонкий голос совсем близко, что заставило обернуться обоих.
  Обладатель голоса был ей смутно знаком, но нельзя было сказать точно, когда Ив видела и где, не говоря уж о том, чтобы назвать имя. Он был высоким, с очень светлой хаотически уложенной шевелюрой. Светло-голубые глаза смотрели на пытавшего увести девушку силой парня, дерзко и с вызовом. На неожиданно пришедшем на помощь незнакомце был надет светло-серый костюм и ослепительно белая рубашка.
  - Ты? - прошипел зеленоглазый, ещё сильнее сжав руку Ив и заставив вскрикнуть от резкой боли.
  - Я! - в презрительной насмешке изогнув тонкие губы, согласился парень. - Отпусти девушку, а иначе не получишь и шанса.
  - Какого шанса? - вдруг не понял зеленоглазый.
  - На побег! - фыркнул блондин, толкая его в грудь.
  Ив думала, что сейчас завяжется драка, но хватавший её парень неожиданно разжал хватку и, не оборачиваясь, побежал прочь, как ему и советовали.
  Ив хотела поблагодарить спасителя, но была тут же захвачена врасплох, когда вдруг обнаружила, что роль оков на её запястье теперь выполняют пальцы странно-знакомого блондина.
  - Отпусти меня! - воскликнула она, возмущаясь тем, что сегодня слишком много парней возомнили её бездушной вещью.
  - Лучше бы ты так возмущалась, когда тебя хватал он! - неожиданно зло бросил парень, даже не оборачиваясь, и куда-то потащил за собой. Ему, похоже, также было абсолютно наплевать на то, что девушка не хочет никуда с ним идти.
  - Куда ты меня тащишь? - поинтересовалась Ив.
  - Возвращаю домой. - последовал очень сдержанный и короткий ответ. - И лучше бы тебе не сопротивляться.
  - Сейчас ночь. - заметила Ив.
  - Лучше тебе помолчать. - откликнулся блондин, обернувшись и зло сверкнув глазами, после чего, в очередной раз дёрнул девушку за руку.
  "А что будет, если я позову на помощь?" - подумала она, но на самом деле вряд ли бы решилась на это. Музыка играла очень громко, а от парня исходило только раздражение, но не угроза.
  В конце концов, Ив прекратила сопротивление и позволила увести себя в один из дальних проходов заканчивающихся массивной железной дверью, которая однако открылась без особого труда. Дальше был тупик и обычная металлическая лестница, уходящая наверх.
  - Лезь сразу за мной. - приказал парень, отпуская руку Ив.
  Девушка сомневалась в том, что это прекрасный шанс сбежать от него. Она только подумала об этом, но как только парень приоткрыл крышку люка, сразу последовала за ним.
  Они очутились в мрачном плохо освещённом переулке, где Ив сразу заприметила припаркованный у стены байк. Чёрный корпус его двигателя поблёскивал в слабом свете далёких фонарей, едва попадающем в переулок.
  - Постой! - попросила Ив, хватая парня за плечо.
  Тот резко обернулся, встречаясь с ним гневным взглядом.
  - Извини, если я доставила тебе неудобства. Я просто не понимаю ничего из того что происходит вокруг в последнее время. Даже ты... Зачем ты мне помогаешь?
  Парень вздохнул и взъерошил и без того сильно взлохмаченные волосы.
  - Считай, что меня попросили вытащить тебя из этой дыры. - проговорил он и быстро добавил. - И ещё... благодетель пожелал остаться анонимным.
  Ив ничего не понимала, но не знала, что ещё сказать и решила промолчать пока они не доедут до дома. Во всяком случае, она очень надеялась, что попадёт именно к себе домой.
  Молча надев предложенный шлем, она села позади блондина и обхватила его руками, случайно натолкнувшись на что-то мягкое... Глаза Ив расширились от удивления, а от спасителя послышалось гневное ворчание:
  - Ты что никогда на мотоциклах не ездила?! Надо держаться за талию, а не за грудь!
  - Прости. - пискнула девушка покраснев до кончиков ушей.
  - Держись крепче... за талию. - последовал совет.
  Ив была поражена до глубины души... И как она раньше не разглядела то что это и не парень вовсе, а самая настоящая девушка?
  "Нет, - подумала Ив, чувствуя укол стыда. - Похоже, коктейли всё-таки сыграли со мной злую шутку. Как я только могла спутать её с парнем".
  Но это открытие было не последним... Ив вдруг, вспомнила своего загадочного лечащего врача, исчезнувшего также внезапно, как и появившегося. И тут всё встало на свои места.
  Эйр Дэлоренс. Та самая женщина-врач... Абсолютно точно это была она, только в другой одежде в другом месте, с другой причёской и манерой разговаривать. Кем она была и почему снова её спасала?.. Кто тот загадочный добродетель?
  Ив вспомнила, что в прошлый раз Эйр показала совсем другие стороны своего характера. Быть может, ей ещё удастся поговорить, когда они приедут?
  Эйр не обманула и действительно привезла её прямиком к подъезду.
  Ив слезла с мотоцикла и, сняв с себя шлем, отдала девушке.
  - Спасибо. - сказала она. - За всё.
  - Мне не нужны твои благодарности. - раздражённо фыркнула та, поднимая затемнённый щиток шлема.
  - Хотя бы не злись на меня Эйр, я действительно благодарна! - выкрикнула Ив, пытаясь заглушить рёв мотора, и добилась своего. Эйр услышала её и, сделав резкий поворот, остановилась в нескольких метрах.
  Она внимательно посмотрела на Ив и, не говоря ни слова сорвалась с места уносясь в ночь...
  
  
  3 глава
  
  - В ночь на двадцать седьмого октября у клуба "Ночная гавань" была совершена череда убийств с особой жестокостью. - вещал по радио диктор. - Убито пять человек. Раненных нет. Свидетелей происшествия также не обнаружено. Всем, кто располагает какой-либо информацией, просьба как можно скорее связаться с полицией...
  Ив поёжилась, жалея, что ей пришлось услышать такое. Ведь она была там этой ночью, и если бы не Эйр, то возможно она стал шестой жертвой.
  Теперь в голову лишний раз будут лезть мысли о том, что же там произошло...
  Сейчас она сидела с подругами в знакомом кафе, но из-за недосыпа и нервов, разговор никак не клеился. Внимание всё время ускользало, и мыслями она была где-то очень далеко.
  - Что с тобой? - спросила Аннелина, заметив, что подруга стала ещё бледнее, чем была. - Ты случайно не заболела?
  Ив покачала головой, не зная, что ей сказать. Она не хотела говорить правду, но видела - подруга искренне переживала за неё.
  - Просто я не выспалась.
  - Есть какая-то особая причина или так?.. - тут же не к месту вмешалась Лори.
  - Да так... ерунда в голову лезет. - отмахнулась Ив как можно более беззаботно.
  Девушки снова завели прежний разговор о переезде, и, хотя в их словах был смысл, Ив оставалось только вяло от них отмахиваться. Сейчас, грея ладони о тёплые бока кружки и вдыхая кофейный аромат, она думала совершенно о другом...
  Почему всё происходит именно с ней?
  Встреча со странным незнакомцем, смертельное ранение и происшествие в клубе. Кто-то словно хотел защитить её... Но вот только от чего?
  Создавалось впечатление, что окружающие знали нечто важное, но тщательно скрывали это от неё... Даже тот красавец с фальшивым именем теперь казался встреченным ею не просто так.
  Ив утешала себя тем, что у неё разыгралась паранойя и следует больше отдыхать, а после заката всегда быть дома. И тогда всё будет хорошо и жизнь наладится. Ведь всё странное происходило только в тех случаях, когда она оказывалась вне дома ночью.
  Было даже не важно, если ли вампиры на самом деле или они всегда существовали только в мифах и старинных преданиях, но, совершенно точно было ясно одно - мир не так прост, как кажется.
  
  
  Прошла примерно неделя с того времени, как запретила себе думать о вещах, которые её не касаются. Так было привычнее и намного спокойнее. Жизнь налаживалась и для большей гарантии, девушка решила послушаться подруг и переехать на время к Аннелине.
  Подруга собиралась уехать на неделю к родным и настоятельно попросила скорее собирать свои вещи и перебираться к ней. Так, на время своего отъезда, она могла быть спокойной и за Ив и за свою квартиру.
  И девушка не стала медлить. Она за один день упаковала и перевезла всё свои вещи и вернулась лишь для того, чтобы проверить всё ли забрала с собой и заодно, так сказать, попрощаться с приютившей её квартирой.
  - Какая я глупая. - вслух проговорила она, сидя на подоконнике и наблюдая за тем как солнце клонится всё ниже и ниже. - Нужно было просто держать свою позицию и жить нормальной жизнью.
  Понимая, что ей пора, Ив закрыла окно, закинула на плечо сумочку и бросила прощальный взгляд на квартиру.
  Вот и всё... теперь только вперёд и не оборачиваться. Вместе с переездом у неё должна начаться новая жизнь, где не будет места таким смертельным глупостям.
  Времени оставалось как раз на то, чтобы до заката попасть в центр города, где гораздо безопаснее. А там от нужной остановки до дома Аннелины - рукой подать.
  Но не успела Ив дойти до подъездной двери, как вдруг прямо на неё выскочила никто иная, как София, которая тут же вцепилась в рукав её плаща и быстро заговорила.
  - Ив, пожалуйста, выслушай меня! Вокруг происходит что-то странное, за мной охотятся, но пока мне получалось убегать... прошу помоги, мне не к кому больше обратиться! Все предали меня!
  - Стой-стой! - попросила её Ив. - Расскажи мне всё по порядку!
  - Я обязательно всё расскажу, но нам нельзя оставаться здесь. - ответила на это София, глаза которой горели тревогой.
  - Хорошо, тогда едем со мной. - решила Ив, хотя на сердце у неё было как-то неспокойно.
  Она была полна решимости защитить девушку, несмотря на то, что неприятности снова раскрывали перед ней свои объятия. Ведь, может быть, кроме неё бывшей соседке больше никто не поможет.
  - Куда мы идём? - спросила София, спеша за Ив.
  - На последний автобус. - откликнулась девушка. - Мы должны попасть домой до заката, а там ты мне всё расскажешь.
  - Домой?.. - удивилась бывшая соседка. - А разве ты не...
  - Нет, я переехала. - опередила её Ив.
  Они еле успели запрыгнуть на автобус, едущий в центр и уже отходящий от остановки. Получив возможность рассмотреть беглянку, Ив отметила то, какая она бледная и измождённая. Будто сбежала из какого-то подвала, где её силой удерживали, чтобы она работала или ещё чего похуже...
  "А ведь за ней охотятся." - тоскливо подумала Ив.
  Она не могла бросить в беде Софию, но помнила, как несколько минут назад уверяла себя, что начнёт жить нормальной жизнью.
  Мелинда говорила, что соседку укусил вампир, но почему-то это не мешало той придти ещё до заката солнца и выглядеть как обычная смертельно напуганная девчонка. Сейчас София вжалась в спинку сиденья автобуса, и низко опустив голову, из-под упавшей на глаза чёлки глядела в окно на мелькающий за ним уличный пейзаж. Дороги к этому времени становились разгруженными и водитель без препятствия мчал своих немногочисленных пассажиров к местам назначения.
  Ив обратила внимание, что присутствующие в автобусе люди выглядят вполне мирно и прилично, кроме одного... парня с тёмными волосами, сидящего прямо у выхода. На нём была тёмно-зелёная, застёгнутая наглухо куртка, чёрные брюки, заправленные в военные берцы, а на глазах красовались солнцезащитные очки, из-за чего было непонятно, куда именно он смотрел.
  "Неужели стрелок?" - подумала девушка и внутренне напряглась.
  У неё с собой тоже имелись солнцезащитные очки и, покопавшись в сумочке, она незаметно вытащила и передала их Софии. Та с некоторым облегчением надела очки и даже немного выпрямилась на своём сиденье.
  Ив даже не заметила, как по лицу парня скользнула усмешка.
  Прибыв на нужную остановку, девушки быстро выскочили наружу и направились вдоль одной из пересекающих главный проспект улиц.
  - Кажется, он следит за нами. - шепнула София, вцепившись ногтями в локоть Ив.
  - Да потише ты... - прошипела девушка и быстро добавила. - Лучше не оглядывайся. Если это стрелок, порог моего нового дома остановит его не хуже, чем вампира
  По пути им встретилось несколько прохожих, видимо тоже спешащих по домам и оглянувшись им вслед, девушка обнаружила, что парень в очках исчез.
  "Две трусихи". - раздражённо подумала Ив и направилась к дому, где теперь жила.
  Это было красивое респектабельное здание в пятнадцать этажей с фасадом, огороженным высоким металлическим забором, попасть через который можно было, набрав правильный код. Ив быстро набрала цифры, которые ей сообщила Аннелина и по короткой гранитной дорожке провела свою спутницу к широкой лестнице, ведущий в здание.
  - Главное вежливо улыбайся и всё будет отлично. - посоветовала она Софии.
  - Хорошо. - кивнула та.
  Ив поднялась по лестнице и, нажав кнопку домофона, сказала:
  - Эсфирь, это Ив Бишоп.
  - Ты одна? - послышался из динамика подозрительный голос женщины.
  - Нет. - честно ответила девушка. - Со мной хорошая знакомая. Она не успела попасть домой до наступления темноты.
  Последовало некоторое время напряжённого молчания, после чего голос в динамике спросил:
  - Ты уверенна?
  Ив понимала, о чём именно спрашивает её консьержка и поэтому, чтобы не навлечь лишних подозрений, быстро ответила:
  - Да.
  - Проходите.
  Красный огонёк домофона сменился зелёным и дверь поддалась.
  - Проходи быстрее. - шепнула Ив Софии.
  Та послушно прошмыгнула внутрь, после чего девушки под внимательным и напряжённым взглядом Эсфири прошествовали к лифту. Поднявшись на шестой этаж, Ив подошла к нужной двери и ободряюще улыбнулась Софии. Совершенно очевидным было то, что девушка не ожидала попасть в такое место.
  Быстро открыв ключами дверь, Ив облегчённо вздохнула только тогда, когда закрыла её изнутри.
  - Ну всё, теперь мы в безопасности. - проговорила она, снимая туфли и вынимая из сумки свой мобильник, чтобы положить его на полочку в коридоре между прихожей и кухней. - Давай теперь выпьем чего-нибудь освежающего и поговорим.
  - Мне, пожалуйста, просто воды. - попросила София, присаживаясь на диване в гостиной и снимая очки, которые сразу же положила на газетный столик. - Ты одна тут живёшь?
  - Это квартира подруги и сейчас она уехала в командировку, а я могу пожить у неё, пока не выберу что-то по душе. - ответила Ив, отмечая про себя, что София заметно оживилась и даже стала лучше выглядеть, когда они попали в дом.
  - Да, уютное гнёздышко. - заметила София.
  Ив подала ей стакан воды и уселась в кресло напротив, сжимая в руке высокий бокал, наполненный яблочным соком.
  - Почему ты пришла именно ко мне? - спросила она.
  София бросила на неё рассеянный взгляд и ответила:
  - Я не знала, куда мне идти и ноги сами принесли меня к этому дому. Наверное, по привычке... и хорошо, что не к родителям. К ним идти ещё опасней.
  Она чего-то не договаривала, и это было странным, с учётом того, что девушка собиралась рассказать о том, что случилось на самом деле.
  - София. Я, конечно, постараюсь тебе помочь, но... расскажи мне всё. Так нам обоим будет проще.
  Девушка молчала, опустив взгляд, а Ив ждала, очень надеясь, что её не придётся тянуть необходимую информацию.
  - Меня насильно обратили в вампира, но я смогла убежать. - вдруг чётко проговорила София, поднимая взгляд и устремляя его на собеседницу.
  Ив не знала что сказать, после такого признания. Либо девушка бредила, либо ошибалась. Допустить существование вампиров было выше её сил... Как-никак София пришла до заката и не обескровила её в лифте, хотя могла бы это сделать.
  - Знаешь, в это очень трудно поверить, София...
  - То есть ты не веришь в вампиров, несмотря на то, что твориться вокруг? - опешила та.
  Ив передёрнула плечами и решила выбрать компромиссный путь.
  - Давай так. Этот момент мы пока опустим, и ничего доказывать не будем... Лучше рассказывай, что было дальше.
  София всё ещё выглядела ошарашенной, но всё-таки кивнула.
  - Хорошо... Потом, когда я сбежала от людей из подразделения, занимающегося изучением вампиризма, меня нашёл тот, кто обратил меня. Он всё объяснил, завершил начатое и показал мне новую жизнь.
  "Прямо так взял и воплотил мечты девушки о красавце вампире". - подумала Ив.
  - Потом он исчез и мне сообщили, что его убили. Рядом с ним я чувствовала, что начинаю обретать новый смысл жизни, но узнав такую страшную новость, ощутила себя так, будто мир снова рухнул. Я больше не была нужна никому. Ни вампирам, ни людям... последним разве что на опыты.
  Пока София рассказывала обо всём этом, в глазах у неё появилось такое выражение, от которого у Ив сжалось сердце.
  - И за тобой гоняется всё тоже подразделение? - обеспокоено поинтересовалась она, подумав о том, что те люди вполне могли следить за ними и тот странный парень в автобусе был там не случайно.
  - Да. То есть, нет... - замялась София и даже закусила губу от волнения. - Ещё в нашем городе сменилась власть, и ночь принадлежит "Белой" Астрин - злобной диктаторше, которая очень любит притворяться самой невинностью. Она всегда в белом... пока не вымажется в крови.
  - И эта Астрин от тебя тоже чего-то хочет? - спросила Ив.
  - Да. Полного подчинения. Только такая жизнь не для меня... Я хочу сбежать из города и начать всё сначала. Мне нужна помощь кого-то, кому не страшен день, и кто не работает ни на вампиров, ни на Астрин.
  - Если это всё, что тебе необходимо, то возможно, я смогу помочь тебе. - задумчиво проговорила девушка.
  - Спасибо. - просияла София, едва не бросившись ей на шею, но Ив остановила её, многозначительно подняв бокал ещё наполовину полный соком.
  - Пока не благодари. Я ещё ничего не сделала.
  Ив улыбнулась и, допив сок, направилась на кухню.
  - Ты будешь ужинать? - поинтересовалась она у гостьи.
  - Нет. Я же больше не ем. - последовал печальный ответ.
  Ив пожала плечами и принялась сооружать ужин для себя.
  Рассказы о тяжёлом вампирском существовании её не впечатлили. Ив придерживалась мнения, что девчонка просто попала в плохую компанию и находилась под впечатлением. Даже подразделение было каким-то странным... совсем не похожим на часть какой-то серьёзной правительственной организации.
  Попробовать помочь девушке покинуть город стоило хотя бы только потому, что её окружали люди ещё более безумные и опасные, чем она.
  Задумавшись, Ив вдруг вместо того чтобы отрезать ровный тоненький кусочек хлеба, полоснула по пальцу ножом. Порез получился довольно глубоким, и кровь обильно закапала прямо на стол.
  Ив зажала палец другой рукой и немедленно побежала в ванную комнату, где в настенном шкафчике, находилась аптечка.
  Но путь ей преградила София.
  Её волосы были растрёпаны, а взор затуманен и направлен на окровавленные руки Ив.
  - Пропусти меня, я сейчас всё тут закапаю. - попросила девушка, искренне опасаясь того что замарает коврики и половички подружки.
  - Не закапаешь, я помогу тебе. - произнесла София томным голосом и протянула руку. - Давай сюда. Я окажу тебе первую медицинскую помощь...
  Словно завороженная, Ив подчинилась и позволила ей взять себя за руку...
  - Как расточительно. - промурлыкала она.
  Тут зазвенел телефон, и это подействовало на девушку отрезвляющим образом. Она отдёрнула руку, но в тот же момент София резко рванувшись вперёд, прижала Ив к стене. Слетевшие с девушки очки хрустнули под ногой вампирши. Одной рукой она держала её за горло, а другой перехватила раненую руку, в этот момент больше всего напоминая зверя, учуявшего добычу.
  Ив было всё равно, сошла ли София с ума или действительно является вампиром. Её просто пугало неадекватное поведение и возросшая сила такой очень хрупкой и маленькой с виду девушки.
  - София, отпусти меня. - хрипло выдавила из себя Ив. - Обещаю, что я помогу тебе...
  - Конечно, поможешь... - усмехнулась она.
  Ив дёрнулась и почувствовала прикосновение языка к своей ране.
  Она содрогнулась всем телом отвращения, а тем временем, София чуть ли не урчала от удовольствия, смакуя капля за каплей кровь из пореза.
  Мобильник зазвонил снова, но у Ив не было никакой возможности дотянуться до него. Скорее всего, это была подруга, которая хотела справиться о том, как она справляется с присмотром за квартирой и всё ли в порядке.
  Лицо Софии неожиданно потемнело от гнева, и она, воспользовавшись свободной рукой, резко смахнула с полки телефон. Мобильник ударился о противоположную стену коридора и затих.
  - Теперь меня ничего не будет отвлекать. - произнесла она тоном, не обещавшим ничего хорошего.
  Ив уже отчаялась просить её остановиться, а хватка блондинки была настолько сильной, что грозила задушить. Но девушка не могла принять свою участь спокойно, поэтому, когда эта безумная снова сосредоточила своё внимание на окровавленной руке, Ив резко согнула ногу в колене надеясь попасть в голову, как её учили. Но, к сожалению, удар получился не таким, как она ожидала, и не произвёл желаемого эффекта. Даже напротив, это только разозлило Софию. И раздражённо зарычав, та бросила свою жертву на пол, мгновенно прижимая своим телом, чтобы не дать сбежать.
  Да, она потратила много часов на занятиях по самообороне, но сейчас, оказавшись один на один со своей бывшей соседкой, вдруг почувствовала себя беспомощной словно ребёнок. Эта молодая и хрупкая на вид девушка была в несколько раз сильнее её и обстоятельства при которых она напала сильно шокировали, если не сказать больше...
  Над Ив склонилось лицо Софии с до предела расширенными безумными зрачками и губами перемазанными кровью. Если добавить то, что она была ещё очень худа и бледна, то впечатление создавалось довольно неприятное... ведь глядя на это лицо можно было поверить не только в вампиров, но и в существование самого дьявола...
  "Неужели это правда?!" - мелькнула мысль в голове Ив.
  Нет! София просто больна, но она не вампир!
  Девушке до последнего не хотелось верить в то, во что уже давно поверил и принял как данность весь мир...
  - Не дёргайся! - прошипела София. - Больно тебе не будет!
  - София, если ты хочешь сбежать из города... - начала было говорить Ив, но закончить не успела... её оборвала на полуслове острая боль от вошедших прямо в шею острых клыков, отчего она резко вскрикнула и бессильно сжала пальцы в кулаки.
  Хватка блондинки стала ещё жёстчё, а холодные губы, казалось, намертво прикрепились к жертве. Ив слышала звук жадных тягучих глотков, но ничего не могла с этим поделать. Она лишь чувствовала, как с каждым таким глотком её тело покидает живительное тепло, оставляя его на растерзание отчаянию, в котором нет ничего кроме всепоглощающего страха.
  
  
  4 глава
  
  София отстранилась от своей жертвы и сыто откинулась назад, пользуясь тем, что в квартире, кроме них двоих, больше никого не было. Тишину нарушало лишь тиканье настенных часов и звук капающей на кухне воды из неплотно закрытого крана.
  Пока по телу прокатывались волны чудесной, окрашенной ярко-алыми всполохами эйфории, София неподвижно лежала рядом с обескровленным ею телом, наслаждаясь этим чувством и совершенно позабыв о своих проблемах. Каждая клеточка её обновлённого тела торжествующе пела, разгораясь от поглощённой жизненной энергии, содержащейся в крови.
  И может София настолько давно не питалась, а может кровь Ив была особенной, но выпив её она чувствовала верх блаженства.
  На самом деле эти ощущения длятся совсем недолго, но для вампиров этот миг может растягиваться в вечность и это одна из немногих радостей делающих существование вампира гораздо приятней... хотя, по мнению самих же вампиров (по крайней мере, некоторых из них), именно жажда этих ощущений является наиболее частой причиной всех неконтролируемых поступков и нервных срывов.
  Придя в себя, София огляделась, заново оценивая произошедшее, и только спустя несколько мгновений осознала, что же она натворила...
  Рядом с ней лежала та, у кого она собиралась просить помощи, но напала, едва почуяла запах крови. В другое время с этим можно было легко справиться, но только не тогда, когда она давно не питалась. Это усугубило ситуацию.
  Софию охватило глубокое чувство раскаяния за совершённое. Те, кто говорит, что вампиры - бездушные существа - глубоко ошибается. Всё не так просто... Всё дело в том, что особенно трудно сохранять контроль тогда, когда ты уже сдалась и позволила кому-то себя изменить. И ты уже перестаёшь быть самой собой, но где-то очень глубоко всё ещё тлеет маленькая хрупкая часть тебя, которая желает вернуться и не может сделать этого... поэтому ей остаётся только скорбеть, плакать и взывать, пока не услышат или не убьют навсегда...
  Она лихорадочно соображала, что же может сделать для своей нечаянной жертвы, пульс которой почти не прощупывался, а дыхание было настолько слабым, что казалось, будто она умерла.
  Обратить кого-то в себе подобного София не могла. По правде сказать, она ещё не знала, какие процессы происходят при этом на самом деле. Только ещё с самого начала своего вампирского существования она усвоила одну из главных истин - для обращения необходимо иметь достаточно сил и опыта, а иначе ничего не получится. Она только убьёт Ив, если попытается сделать это и навлечёт на себя гнев других вампиров.
  И тогда девушка приняла единственное верное решение...
  Быстро найдя телефон, она вставила в него аккумулятор, вылетевший при ударе о стену. Защёлка удерживающая его в телефоне была сломана, что мешало включить его, а своего мобильника у молодой вампирши не было. Она уже давно избавилась от него, боясь что так её легче вычислят. Увидев на полочке прозрачную клейкую ленту, она примотала аккумулятор, а затем, убедившись, что мобильник работает, набрала короткий номер службы спасения.
  
  
  Тем временем, где-то совсем неподалёку на крыше одного старого здания, ранее принадлежавшего какой-то закрытой гимназии, сидела на высоком шезлонге девушка. Красивое лицо было спокойным и, казалось её ничуть не тревожит осенний холод. Края её белого плаща, свешивающиеся с шезлонга, трепал ветер, ощущавшийся здесь особенно сильно. В светлых почти белых волосах серебрилось сияние начавшей восходить на ночной небосклон полной луны.
  Казалось, что она спала, но это было далеко не так. Странная девушка в белом слушала ночь, пока её дух незримо парил над городом, замечая всё то, что требовало бы её внимания и вмешательства.
  Возле неё на низком, но довольно широком столике, располагалась портативная радиостанция, из которой доносились приглушённые шорохи и звуки. И создавалось впечатление, что девушка даже и не слышит их, но неожиданно новые обрывки голосов, прозвучавшие из динамика, заставили её подскочить и выхватить телефон.
  Набирая номер, она уже летела вниз по лестнице.
  - Калеб! В службу спасения только что поступил сигнал о нападении на пятой улице. - быстро проговорила она в трубку, едва услышала на том конце мужской голос. - Отмени его. Да. Ты знаешь как.
  Видимо собеседник на том конце выказал сомнение, потому как в следующий миг тонкие черты девушки ожесточились, и она почти прокричала:
  - Ты же знаешь, что это не мне нужно!
  Затем она с хлопком распахнула двери гимназии и вылетела на площадку, где был припаркован её любимый байк.
  Чуть помедлив, она набрала ещё один номер и, не дожидаясь пока ей ответят, уже спокойней сказала:
  - Пересечение пятой и шестой. Поторопись.
  Затем двигатель взревел и словно белый призрак на чёрном зловещем коне, девушка понеслась по пустым городским улицам. Ей не были страшны ни вампиры, ни сама смерть и никто даже и не догадывался, чем было оправдано это бесстрашие...
  
  
  Ив спала и видела сны.
  В основном это были кошмары, но иногда и такой привычная многим людям мешанина, состоявшая из обрывков информации полученной за день, ярких воспоминаний и некоторых событий.
  Так ей приснился встреченный в клубе Джон Моргенштерн и беснующаяся Эйр, которая очень громко её ругала и обещала запереть в больнице с решётками на окнах и личной палате с мягкими стенами.
  Девушке при этом было очень стыдно, и она клятвенно обещала, что впредь ничего подобного не повторится.
  Кошмары тоже по большому счёту представляли собой странные переплетения того, что происходило с ней наяву и того, о чём она просто когда-то думала. В них к ней приходила мёртвая Аннелина и спрашивала, для чего она впустила зло в дом. Якобы по вине Ив, вампиры заполонили всё здание, где располагалась квартира подруги, и обескровили всех её жильцов...
  Ив чувствовала, что это нереально, но не могла убежать от тяжкого бремени вины и ощущения ужаса, который охватывал её при виде искалеченных трупов.
  Затем во сны бесцеремонно ворвалась ночь.
  Сначала она видела свою прежнюю квартиру и встреченного ею на ночных улицах незнакомца. Она снова была с ним на кухне, смотрела в глаза... только теперь в них проглядывалось что-то вполне определённое. Узнавание. Глубокое понимание, которое бывает далеко не у всех близких людей. Осознание того, что истина совсем близко, почти на поверхности, пронзала сердце, словно тонкое лезвие...
  Её губы беззвучно зашевелились, произнося его имя...
  Прозвучавшее слово, сотрясло реальность снова до основания. Как секретный пароль, открывающий доступ к самым основам сотворения их личной вселенной. Магическое слово. Печать.
  И окружающая атмосфера задрожала, искажаясь и переходя на совершенно другой уровень. Она растворила их самих и стала походить на кадры старого фильма плохого качества.
  Под колёса потрёпанного вседорожника, стелилась чёрная влажная лента дороги. Пассажиров в машине было трое - мужчина, женщина и девочка пяти лет, которая сидела в автомобильном кресле и сонно смотрела на дорогу... этой девочкой была сама Ив.
  Родители разбудили её среди ночи и сказали, что выиграли билеты в Луна-парк, но нужно было ехать прямо сейчас, а иначе они не успеют. Девочка поверила родителям и, прижав к груди плюшевого мишку, с лёгкостью позволила вытащить себя из тёплой постельки, одеть и посадить в детское автомобильное кресло.
  Под тихий размеренный шорох колёс о дорогу и однообразность пейзажа за окнами, маленькая Ив засыпала... и то, что произошло в дороге, тоже казалось сном... слишком всё было нереальным... слишком страшным...
  Неожиданно засыпающую девочку выдернул из полудрёмы резкий удар, сотрясший машину и металлический скрежет... Она испуганно распахнула глаза, слыша, как вскрикивает мать и как оглушительно визжат тормоза.
  Затем, всё оборвалось.
  Ив открыла глаза и сразу не поняла, что увидела.
  Мир перевернулся. В плечи врезались ремни детского сидения, а голова сильно гудит. Гул перерастает в шипение и мешает сосредоточиться.
  Через некоторое время она осознаёт, что висит в своём креслице вниз головой, а ремни не дают ей упасть. Она пыталась искать взглядом маму, но перед помутнённым взглядом были только непонятные тёмные груды чего-то, что никак не могло быть людьми...
  В нос бьёт резкий неприятный запах бензина, и девочка не может даже заплакать.
  Тишина давит со всех сторон и поэтому она вздрагивает всем телом, когда совсем рядом раздаются чьи-то шаги. Девочка с трудом поворачивает голову, чтобы увидеть обладателя этих шагов, но не может этого сделать из-за плена ремней и скашивает глаза.
  Сначала она увидела, как к автомобилю приблизились чьи-то ноги, обутые в чёрные ботинки. Потом шаги остановились, и снова раздался скрежет. Машина задрожала, вздрогнула и в следующий момент дверь отделилась, исчезая в ночи, после чего в образовавшемся проёме возник молодой мужчина с удивительными сияющими глазами в чёрном костюме и плаще, края которого разметались вокруг него, когда он присел.
  - Не бойся меня. - сказал он глубоким бархатистым голосом, протягивая к неё руку и раскрывая ладонь. - Я не причиню тебе вреда.
  Но маленькая Ив и так не боялась этого мужчины. Она ещё пребывала в состоянии шока от случившегося, не знала, куда подевались родители, и была рада тому, что хоть кто-то был сейчас рядом.
  Девочке часто говорили, что никогда не следует говорить с незнакомцами и тем более подходить к ним, потому что они могут сделать что-то плохое... но она чувствовала необъяснимое доверие к этому человеку. Она смирно ждала, пока он освобождал её от плена ремней безопасности и вынимал из кресла.
  Он вытащил девочку из машины, удобно устроил её на руках и понёс прочь от места аварии.
  Маленькая Ив оглянулась назад через его плечо незнакомца и увидела, что в приоткрытом окне переднего пассажирского сидения виднеется человеческая рука, с маминым браслетом тускло мерцающем в темноте...
  Она всхлипнула и в миг отчаянно забилась, собираясь закричать, позвать маму, остановить незнакомца... но в этот миг края его плаща встрепенулись, как будто от резкого порыва ветра.
  И тут она поняла, что это был вовсе не плащ, а большие чёрные крылья.
  Мужчина заглянул в её глаза и распахнул крылья, заслоняя ими страшную картину.
  Раздался взрыв, но он только едва покачнулся и прижал голову девочки к своей широкой горячей груди.
  Потом он взмахнул крыльями, рывком поднимаясь вверх, и полетел над тёмными ночными просторами. Под натиском встречного ветра, с которым боролись чёрные крылья, отступали куда-то боль и страх. В чужих, но сильных руках, она чувствовала себя в безопасности, даже несмотря на то, что земная твердь осталась где-то далеко внизу.
  Это был краткий миг, когда маленькая Ив обрела равновесие.
  Потом снова пришла тьма, где не было ничего. Ничего плохого и ничего хорошего... с ней оставалась только безликая боль, со временем сменившись подлинным забвением и отрицанием всего, что связанно с миром сверхъестественного...
  
  
  С введением военного режима, большинство людей, перестали устраивать вечеринки и ходить по гостям в тёмное время суток. Очень редко случалось так, что кто-то оставался переночевать у своего знакомца и теперь почти никогда у малознакомого человека... Времена изменились и все привычные раньше вещи стали казаться странными, опасными и изживающими своё...
  Но особенно необычно на этом фоне выглядело бы для глаз стороннего наблюдателя, разговор двух так непохожих друг на друга людей беседующих в одной из квартир где-то в центре города.
  Это был молодой и мрачный вид мужчина, одетый в чёрные одежды, и его полная противоположность - девушка в белом плаще и с какой-то ветреной мальчишеской стрижкой светлых волос.
  Но парень не обращал внимания на свою светлую половину, а склонился над другой девушкой, лежащей на полу, и прикасался кончиками пальцев к жилке на её шее. Повсюду виднелись следы крови, а сама пострадавшая была очень бледна, но всё же, ещё жила. Только жить оставалось ей совсем недолго и ему казалось, что стоит только ему убрать свою руку, то пропадёт такой ненадёжный пульс, а с ним и призрачная надежда спасти её.
  - Почему ты перехватила вызов настоящих медиков, если всё равно не могла помочь? - спросил он спокойно.
  - Я перехватывала многие подобные вызова и раньше, но прежде ты никогда не жаловался. - парировала она, сужая в раздражении свои голубые глаза. - Всё дело в ней, ведь так?
  - Так... - признал он. - Но сейчас не время для разговоров.
  Девушка передёрнула плечами и проговорила:
  - Я сделала всё, что было в моих силах. Создаётся впечатление, будто она намеренно отказывается от борьбы... что впрочем, странно с таким-то упрямством.
  - Тогда, если ты не можешь ничего сделать, попробую я... - решил он, не поднимая на неё взгляда.
  - Тоже мне целитель нашёлся. - фыркнула девушка, искривив изящные тонкие губы. - Из тебя целитель как из...
  Но она не успела подобрать сравнение.
  - Помолчи, пожалуйста. - попросил он резким тоном и распахнув плащ, достал из-за пояса армейский нож, как обычно, прихваченный неизвестно где у кого и как...
  - Ты что хочешь сделать? - настороженно поинтересовалась блондинка.
  - Единственное, что её спасёт. - откликнулся напарник.
  Девушка заметно занервничала и не собиралась скрывать этого.
  - Не делай того, о чём можешь пожалеть. - сказала она, привычным жестом проводя рукой по волосам, приводя их в ещё больший беспорядок.
  Парень повернулся к ней и заглянув в глаза, сказал.
  - Слушай, Эйр. Ты меня предупредила, я принял это к сведению, но решать что мне делать буду сам. - быстро и отрывисто проговорил он. - Теперь я прошу оставить меня одного.
  Эйр открыла было рот, чтобы возмутиться, но передумала и просто развернувшись на каблуках пошла прочь.
  "Хватит уже! Не маленький!" - разгневанно думала она.
  Эйр устала с ним спорить, пытаться контролировать, беречь от опасностей. А то, как она была нужна ему, так сразу: "Эйр прикрой меня! Эйр помоги сделать то и то..." Девушке это действительно надоело и начинало выводить из себя...
  В особенности её раздражала его необъяснимая привязанность к этой глупой девчонке. Эта мисс Бишоп та ещё упрямая ослица... под стать некоторым...
  С этими мыслями, Эйр покинула квартиру, вышла из подъезда и сев на свой мотоцикл, умчалась в неизвестном направлении.
  Тем временем, её напарник окончательно решился на отчаянный для него шаг...
  То, что он собирался сделать, было одинаково опасным для обоих - для него и Ив, которая умирала на его руках... и, хотя он знал, что дороги назад не будет, эта девушка была слишком важна для него и стоила этого риска.
  
  
  Иногда нельзя выйти на свет из тьмы. Дороги нет. И не существует ничего кроме безбрежного тёмного океана вокруг тебя, под ногами и над головой... Но иногда в этом океане холодного мрака и хаоса, можно найти свою тёплую спасительную тень...
  Ив Бишоп поступила именно так. Она нашла свою тень. Хотя нет... это тень нашла её, заботливо распахнув навстречу свои мягкие ночные крылья и обняла, удерживая от окончательного падения.
  Девушка улыбнулась и, ощущая, как по телу бегут мурашки удовольствия, словно кошка, свернувшись в уютный клубок, позволяя тени позаботиться о себе, как заботится о своём ребёнке любящая мать.
  Это состояние длилось довольно долго, как чудесный сон, растянувшийся на всю ночь, позволяя всем страхам и кошмарам улетучиться. А утром она просто открыла глаза и улыбнулась, встречая новый день.
  Ив не сразу заметила, что изменилось.
  Но когда она встала с кровати и вошла в гостиную, то обнаружила там постороннего.
  Человек сидел к ней спиной и как будто не слышал звука шагов. Девушка в считанные мгновения приняла правильное решение. Она бросилась вперёд, схватила с полочки телефон и быстро рванула обратно в комнату, чтобы запереться там и спокойно вызвать полицию.
  Но едва она достигла порога спальни, как тут же была схвачена за руку.
  Обернувшись в изумлении и страхе, она была готова защищать свою жизнь любой ценой...
  - Ты? - она не ожидала увидеть его здесь и что уж говорить - вообще не ожидала увидеть.
  Перед ней стоял тот самый путник, которого она случайно повстречала в одну из ночей, когда решилась на безумство...
  
  
  5 глава
  
  - Я тебя всё-таки напугал. - проговорил он, посмотрев на девушку с непонятным выражением.
  - Если это какая-то шутка, а ты этого и добивался, знай, лично мне не смешно. - сказала Ив, пребывая в состоянии граничащим с шоком.
  - Нет. Я не хотел. Успокойся. - коротко посоветовал он.
  Ив вздохнула и многозначительно посмотрела на руку, держащую её за предплечье. Парень увидел этот взгляд и медленно, словно боясь, что она попытается убежать, разжал пальцы.
  Верить этому почти незнакомому человеку было опасно, но что её ещё оставалось? Обмануть его и убежать уже не получится, так как он, похоже, не собирается отставать ни на шаг.
  - Хорошо. - сказала Ив. - Сделаем по-другому... Зачем ты здесь? То есть... Как тут оказался? Почему?.. В общем, ты понял.
  Она чувствовала себя довольно странно, словно происходящее было лишь сном...
  При мысли о сне, в памяти мелькнуло и исчезло какое-то смутное воспоминание.
  Ив моргнула, пытаясь стряхнуть наваждение, и встретилась глазами с молодым мужчиной. Они были странными, тёмными и совершенно непонятно что выражали. Какое-то время он разглядывал девушку, а потом повернулся, устремляя взгляд в окно, и сказал:
  - Ты не послушала моего совета.
  Девушка расслышала в этой фразе обвиняющие нотки.
  Да в чём здесь дело?..
  Она не чувствовала своей вины перед ним, не понимала, что происходит и просто молчала.
  - Чтобы лучше понять, как я здесь оказался, для начала попытайся вспомнить, чем закончился твой предыдущий вечер.
  Девушка замерла, затаив дыхание. Отчего-то предшествовавшие этой встрече события было очень трудно вспомнить. Хотя в голове не ощущалось никакого тумана. Что же могло случиться?..
  Последнее, что она помнила - это переезд к Аннелине и последний визит в свою пустую квартиру...
  София. Она ждала её. Просила помощи...
  Она также вспомнила, что произошло потом. События возродились в её памяти, как кадры из кинофильма.
  Ив зашла на кухню, чтобы приготовить ужин. В её руках был нож. А потом она порезалась...
  Она помнила обезумевшую девушку, с алчно горящими глазами и растрёпанными светлыми волосами, возомнившую себя вампиром. Затем пришла боль. Кажется, она ранила её... Но непонятно как. Снова что-то мешает вспомнить важные детали.
  Перед своим внутренним взором она увидела алые, вымазанные в крови губы и облизывающий их язык...
  Нет, это было слишком бредово.
  Воспоминания давались с трудом, по капле. Особенно те, что касались поведения Софии.
  Ив оглядела себя и обнаружила, что на ней нет прежней одежды, а только халат Аннелины, что висел до этого в ванной комнате. Зябко поёжившись, она обхватила себя руками. Девушка совершенно не помнила, когда переоделась...
  В руке что-то хрупнуло. Это она слишком сильно сжала телефон... который до этого был уже сломан и сейчас перемотан скотчем, для того чтобы не выпал аккумулятор.
  Да, она помнила, как отчаянно пыталась сопротивляться и как потерпела фиаско. София на её глазах отшвырнула телефон, и тот разбился, ударившись о стену.
  Тогда, кто его склеил? Как она вообще оказалась в другой одежде и почему лежала в постели, хотя должна была придти в себя где-то здесь?..
  Пока Ив задавала себе тщётные вопросы, парень терпеливо ждал, но часть воспоминаний постоянно ускользала от неё. Так, когда пытаешься вспомнить то, чего не было на самом деле.
  - Я не помню всего. - прошептала она, поднимая на него взгляд. - Кажется, меня ранили, потому что я помню боль и кровь... но потом всё как в тумане.
  - А что ты чувствуешь теперь?
  - Замешательство. Некоторое время назад я проснулась счастливым человеком... Мне было очень тепло и хорошо... Только наверное сейчас это не имеет отношения к делу. - проговорила Ив. - Теперь, скажешь, почему ты здесь? Для меня это ещё более странно, чем кусок потерянных воспоминаний.
  - Мы узнали, что тут что-то случилось. - последовал размытый ответ. - Потом выяснилось что тебя ранили... И я помог тебе выкарабкаться, а затеем проследил за тем, чтобы когда ты придёшь в себя, для тебя не стало шоком окровавленная одежда. А в общем, считай, что я решил отплатить тебе за то, что не бросила меня тогда...
  Затем, он отступил и под удивлённым взором девушки направился к выходу.
  Ив растерянно смотрела ему в след, но вовремя опомнившись, вдруг опрометью бросилась за ним, вцепившись в рукав его плаща уже у самой двери.
  Её разум разрывался в попытке найти ответы, прояснить ситуацию... а он собирался вот так развернуться и снова исчезнуть?
  - Ты не можешь уйти просто так!
  Парень удивлённо поднял брови и с интересом посмотрел на неё. В полумраке коридора, его глаза загадочно мерцали, пробуждая в душе знакомый отклик.
  - Ты меня не отпускаешь? - спросил он, посмотрев на неё с плохо скрываемой усмешкой.
  - Нет... то есть, я хочу сказать, что... - она замолчала, теряясь в словах.
  - Говори, я никуда не спешу.
  - Я очень благодарна тебе за то, что ты пришёл... но у меня есть вопросы, на которые, как мне кажется, ты мог бы ответить.
  - Ив. - сказал он серьёзно и терпеливо. - Ты ведь не веришь в некоторые вещи. Не хочешь верить...
  Девушка замерла, понимая, что сейчас происходит нечто очень важное.
  - Кто ты? - неожиданно вырвалось у неё.
  На его лице появилось удивление, тут же сменившееся какой-то задумчивой грустью.
  - А вот на этот вопрос гораздо сложнее ответить, чем кажется... - снова последовал неопределённый ответ.
  - Почему?.. Ты что - секретный агент, наёмный убийца или кто-то в этом роде?! - не выдержав, воскликнула она в полной растерянности и отчаянии.
  - Нет. Точнее... я сам не знаю ответа на твой вопрос.
  Ив была сбита с толку и разрывалась между желанием отпустить этого странного человека восвояси, забыв его как странный сон, и засыпать его вопросами, чтобы выяснить всё раз и навсегда.
  - Ладно. Тогда хотя бы проясни ситуацию. Последнее что я помню - это София, напавшая на меня... а потом я проснулась и увидела тебя тут.
  Парень вздохнул, потому что понимал, если начать рассказывать одно, придётся говорить и обо всём остальном.
  Она всё ещё держала его за рукав, словно хотела не остановить, а схватилась, будто это был спасательный круг, но увидев сомнение в его глазах, нехотя убрала руку.
  - Что со мной не так? - пробормотала она, отворачиваясь. - Ну почему я не могу жить как все?.. Я не могу поверить во всё то, что происходит вокруг, во что верят все остальные...
  - Почему?..
  - Потому что я чувствую - всё не такое, каким кажется. - призналась Ив. - Все говорят о вампирах... да что там говорят - меня даже укусили!.. но внутри что-то ломается, и я попросту не верю даже в то, что вижу, точнее в то, что мне хотят показать!
  Она вдруг стала слишком эмоциональной и когда говорила это, на глазах навернулись жгучие слёзы. Для неё страшнее всего было видеть не нечто ужасное, а что-то лишённое целостности и всякого смысла. И самое обидное было в том, что в это бессмысленное нечто постепенно превращалась её жизнь.
  - Быть может я слишком глупа для того, чтобы понять очевидное...
  Ив вспомнилась Эйр и то раздражение и злость, которые она проявляла по отношению к ней. В горле встал комок горькой обиды. Эта девушка считала её глупой и была совершенно права.
  Даже сейчас с ней творилась какая-то непонятная чертовщина. Она уже плакала при незнакомом человеке, совершенно того не стесняясь, хотя раньше бы никогда не позволила себе такой реакции. Притом она не знала точно, как он сюда попал и что делал. Бредовей мог быть только сон или галлюцинация.
  Вдруг она почувствовала, как будто что-то разгорается и пульсирует в самом горле и этот жар постепенно передаётся груди, а там и всему телу.
  - Вставай. - услышала она и подняв взгляд, увидела протянутую ей руку.
  Она всего лишь хотела принять его помощь и совсем не ожидала того что случилось дальше. Прикосновение одновременно палило её адским пламенем и жгло холодом, делая невозможным быстро выдернуть ладонь и убежать. Вместо этого, голова девушки запрокинулась, и она встретилась с его глазами - тёмными, глубокими и таящими столько, сколько не вместить обычному человеческому разуму. На девушку обрушились образы сопровождаемые эмоциями, и большую часть всего этого она не могла разобрать... Всё было очень стремительно, слишком ярко и яростно.
  Ив хватала ртом воздух, пытаясь избавиться от накатывающей на неё тошноты. Голова кружилась и ситуация грозила снова завершиться беспамятством, но крепкие руки не выпускали её тело и, казалось, удерживали в сознании разум.
  Наконец, эта безумная вереница кончилась и Ив вдруг осознала, что во все глаза смотрит на молодого мужчину, который держит её в своих руках и не даёт упасть... мужчину, который на самом деле не является человеком.
  Она смотрела на него и одновременно видела два образа, которые накладывались один на другой. Вот он кажется, совершенно обычным парнем и в тоже время перед ней было древнее существо, распахнувшее над ней свои большие чёрные крылья. Последнее порождало вспышку каких-то очень смутных воспоминаний, настолько далёких, что в них очень трудно было разобраться... она чувствовала только одно - то, что происходит сейчас уже было когда-то. Она помнила этот бездонный пронзительный взгляд и чёрные как ночь крылья...
  Ив подсознательно знала, что зрелище, которое предстало перед ней, должно было внушать страх, но она не боялась, а даже напротив... Этот мужчина только ещё больше притягивал её, как будто между ними существовала какая-то родственная связь.
  - Что это было? - спросила она, еле сдерживая учащённое дыхание и слыша, как оглушительно бьётся её сердце в наступившей тишине. Девушка чувствовала себя так, как будто только что поднялась на поверхность из глубины.
  Парень осторожно выпустил её из объятий, словно боясь, что она в любой миг может упасть.
  - А что ты ощущала или видела?
  Она нерешительно моргнула, понимая, что сейчас снова видит его без крыльев.
  - Наверное, я схожу с ума... - пробормотала она рассеянно. - Но у тебя... были крылья. Я видела их так явно.
  Ив заметила, каким интересом блеснули его глаза, и всё ещё пребывая в нерешительности, продолжила:
  - Ещё перед моим внутренним взором проносилось множество ярких образов, больше связанных со смертью, болью, войной... Они были словно обжигающие вспышки, и мне казалось, что любые попытки задержать их закончились бы для меня смертельным ожогом. Знаю, что это всё метафоры, но они как нельзя лучше передают то, что я чувствовала в тот миг. Наверное, это всё нервное перенапряжение...
  - Постой. - тихо произнёс он. - Не торопись делать выводы. Не закрывай для себя дверь, которая с таким трудом была приоткрыта...
  - Что это значит? - тут же встрепенулась Ив.
  - Я подозреваю, что ты видела мою истинную суть. Возможно, ты с самого рождения была способна на такое, пока не отгородилась.
  - Значит, ты всё-таки не человек? - спросила она, удивляясь своему спокойствию.
   Он кивнул.
  - Расскажи. - требовательным тоном обратилась к нему девушка.
  - Я не могу... Не потому что не хочу. Я просто не помню. - признался он.
  - Ты потерял память? - не поверила своим ушам девушка.
  - Да... - он как будто хотел что-то ещё сказать, замер и промолчал.
  Ив вдруг осознала, отчего он такой странный. Если он не помнит о себе ровным счётом ничего, а может только строить догадки, то прибывает в настоящем аду... и конечно, лучше в таком случае выглядеть немного отмороженным, чем законченным психопатом.
  Вдруг ей пришло в голову, что если бы она смогла различить эти образы, которые видела, касаясь его. Если бы смогла как-то передать...
  Девушка подняла прояснившийся взгляд на молодого мужчину перед ней. Пока она не знала, что точно будет делать, но чувствовала - они могут друг другу помочь.
  - Послушай... - начала было она, но не успела договорить, потому что в дверь требовательно постучали.
  - Откройте, полиция! - послышался приглушённый крик из-за двери.
  Ив как законопослушная гражданка своей страны сразу рванулась обратно в узкий коридорчик квартиры, но вдруг замерла, бросая тревожный взгляд на мрачного парня позади неё. Он был напряжён, но взволнованным не выглядел. В его холодном взоре читалась опасная решимость. С таким взглядом убивают и тут же забывают об этом...
  У девушки по спине пробежали мурашки. Она знала, что те ассоциации, которые возникали в её голове, не плод собственной больной фантазии. Ив чётко понимала, что так поднимаются в ней отголоски его истинной сути, к которой ей довелось прикоснуться.
  В дверь постучали снова, но на это раз с удвоенной силой. Следовало открыть, пока они не сломали её.
  Отвернувшись от него, Ив пошла открывать.
  - Постойте! Не ломайте дверь! Я уже иду!
  "Если они сломают дверь, Аннилина убьёт меня!" - подумала она.
  Она придумает, как объяснить присутствие незнакомого парня в квартире полицейским или консьержке, но вряд ли сможет оправдаться перед подругой за причинённые её квартире разрушения.
  Полицейских было двое - мужчина и девушка.
  - Мисс Пелл? - спросил мужчина.
  - Нет. Я Ив Бишоп и временно проживаю у Аннелины Пелл. - сообщила с достоинством девушка, надеясь, что её лицо не выдаёт признаков недавних слёз.
  - Мы можем осмотреть квартиру? - спросил полицейский.
  - Конечно. - не стала препятствовать стражам правопорядка девушка и благоразумно отступила в сторону, пропуская их.
  Но когда копы прошли в квартиру, Ив почувствовала резкий порыв ветра. Зайдя в гостиную следом за полицейскими, она обнаружила, что окно распахнуто, а прозрачные жёлтые занавески развевает образовавшийся сквозняк.
  А её спасителя не было и в помине.
  - Прикройте окно, пожалуйста. - попросила девушка-полицейский.
  - Извиняюсь, я просто хотела проветрить квартиру. - произнесла девушка ни жива ни мертва подобравшись к окну и выглянув из него вниз.
  И никого не увидев, она испытала невероятное облегчение, осознав, что её гость всё-таки умеет пользоваться своими крыльями. И неважно даже как он делает это. Главное, что он не разбился.
  А стражам правопорядка, похоже, и в голову не пришло, что кто-нибудь мог покинуть квартиру на шестом этаже таким вот образом... и тем более в светлое время суток.
  Полицейские внимательно осмотрев каждую комнату, увидели на кухне нож лезвие которого было в подсохшей крови и обратились за пояснением к хозяйке.
  - Я вчера порезалась и забыла всё убрать. - пояснила Ив, надеясь что выглядит убедительно. - Помывшись, я уснула, и мне было уже не до уборки на кухне.
  Молодая женщина переглянулась с напарником и как-то очень странно посмотрела на девушку.
  - Видимо, рана уже зажила? - спросила она, переводя красноречивый взгляд на руки Ив.
  - Нет, просто... - начала говорить та, но взглянув на свои руки, поняла - они девственно чисты и нет никаких следов от пореза. Поражённая, она инстинктивно дёрнулась, но сдержалась от того, чтобы проверить шею.
  - Одевайтесь. - сказал мужчина. - Вы подозреваетесь в преступлении и должны проехать с нами.
  Сердце заколотилось, а руки похолодели.
  О каком преступлении он говорит?
  - Я же ничего не сделала. - возразила Ив.
  - А с этим мы разберёмся в участке. - сказала девушка-полицейский и по-свойски хлопнула её по плечу.
  Неожиданно взгляд Ив затмила вспышка гнева.
  "Они нашли, за что зацепиться и теперь не отстанут!" - мелькнула в её голове яростная мысль. Что-то внутри неё упрямо не желало поддаваться, поступать так, как велит закон, но прошло несколько мгновений и прежняя законопослушная Ив снова взяла контроль на себя.
  Должно быть, её немой приступ выглядел очень странно в глазах полицейских, но девушка вдруг улыбнулась и отправилась собираться.
  Как выяснилось позже, убегая, София ранила Эсфирь и, придя в себя та вызвала полицию. Конечно же подозрение пало на Ив, как на сообщницу. Тогда девушка рискнула и решила разыграть жертву.
  - Я не знала, что так произойдёт... - прошептала она, глядя честными глазами на полицейского в допросной. - Эсфирь не хотела пускать её, но я знала Софию раньше и она была хорошей девушкой. Я не знаю, что нашло на неё...
  - Откуда взялся нож с остатками крови на вашей кухне? - спросил мужчина совершенно бесстрастным голосом.
  - Можете проверить. На нём моя кровь. Я и в самом деле порезалась. - сказала Ив, чувствуя как её охватывает раздражение. - София напала на меня и я не знаю почему она это сделала. Быть может, она сошла с ума...
  - Вы всё время повторяете это - сошла с ума, что-то на неё нашло... а что вы думаете на самом деле? - вдруг спросил полицейский.
  - Ничего не думаю. - резко ответила Ив, сама удивляясь своей агрессии. - Я просто не знаю, что произошло.
  Вдруг в дверь деликатно постучали, и в допросную просунулась голова смуглой девушки полицейской, которая со смущённым видом сообщила:
  - Глен, пришла женщина из другого отдела и требует передать нашу подозреваемую им.
  Ив фыркнула, чем привлекла внимание обоих полицейских, но те ничего не сказали, смерив её полупрезрительным взглядом. Мужчина вышел из допросной и из-за двери некоторое время слышались голоса. Кажется, он спорил о чём-то с какой-то женщиной.
  "Нашли себе преступницу." - подумала девушка, удивляясь как легко сегодня страх уступал место злости. Наверное происходящие с ней события постепенно меняли её, заставляли нервничать, злиться... ведь при других обстоятельствах она бы никогда не стала говорить со стражами правопорядка таким тоном.
  Вдруг дверь открылась и в комнату вошла знакомая женщина.
  - Здравствуй, Ив. - проговорила Мелинда, взгляд которой одновременно выражал сочувствие и осуждение.
  - Привет, Мелинда. - откликнулась Ив.
  - Я забираю тебя отсюда. Мы должны поговорить, но... в другом месте.
  - Я понимаю. - кивнула девушка и встала из-за стола, радуясь, что её всё-таки не стали приковывать к нему наручниками, как настоящую преступницу.
  На улице их ждала машина, которая привезла их в место, где Ив уже бывала...
  Спустя какое-то время они сидели в уютной комнате - кабинете Мелинды и Ив зажимала ватой ранку, оставленную их лаборантом.
  - Ты же понимаешь что это необходимая мера. - сказала женщина, замечая, что девушка перед ней находится не в лучшем расположении духа.
  Та бросив на собеседницу мрачный взгляд, кивнула.
  - Пока будут готовы анализы, ты расскажешь, как вышло, что София оказалась вместе с тобой?
  Ив вздохнула и принялась рассказывать. Она начала с самого начала, потому что как только увидела Мелинду, решила не скрывать от неё правду о Софии.
  - Знаешь, Мелинда, я до сих пор не верю в вампиров. Просто, когда я встретила беспомощную и напуганную девушку и не могла оставить её в беде. Я помню, что ты говорила про неё, но...
  - Она ведь напала на тебя, ведь так?
  Ив не стала отпираться и в этом, решив лишь немного исказить истину.
  - Она бросилась на меня, когда я слегка порезалась... Я просила остановиться, но глаза у неё были безумными. Мы подрались и я кажется ударилась, потеряв сознание. Очнувшись, я еле вспомнила о том, что произошло. Софии нигде не было. А потом пришла полиция и ты...
  - Хорошо. - кивнула Мелинда, но Ив засомневалась в том, что она поверила во всё, что она сказала. - Посиди здесь, а я проверю как там твои анализы.
  Девушка кивнула и ощутила, что волнуется. Хотя чего волноваться ей? Нападение Софии не должно было изменить её...
  Тут она застыла, а перед глазами возник образ молодого мужчины с большими чёрными крыльями. Его обжигающее прикосновение, порождающее образы и этот взгляд.
  Нет, София не могла изменить её, но он мог это сделать. Она чувствовала это где-то в глубине своей души, опалённой его касанием...
  Да, совершенно верно. Оставалось надеяться, что эти изменения невозможно будет определить никакими анализами крови, потому что они произошли гораздо глубже...
  Вернувшаяся в свой кабинет Мелинда, застала Ив сидящую с отрешённым взглядом и глядящую в одну точку. Ей стало жалко эту девушку и, сообщив, что анализы ничего не выявили, она просто отпустила ту домой, хотя собиралась прочитать пару нотаций о правилах поведений в новом времени.
  - Надеюсь, у неё ещё будет время всё понять. - произнесла она, глядя во след удаляющейся Ив.
  
  
  6 глава
  
  На улице стояла дождливая и ветреная погода. Были последние дни октября, и осень уже давно вошла в свои права, не оставив ни малейшего намёка на то, что ещё будет тепло.
  По чисто подметённой тропинке, ведущей в храм, шла девушка в простом синем платье и светло-сером плаще. Низкие каблуки её удобных кожаных туфель мягко перестукивали по влажным каменным плитам. Она не ёжилась от холода, хотя чувствовала себя так, как будто пустота в её душе дышала морозным холодом. Её мысли были сосредоточены на том, чтобы побороть это чувство и плотно сжав красивые лишённые макияжа губы, она шла к своей цели.
  Дойдя до здания из красного кирпича с чёрными шпилями в готическом стиле, она на миг остановилась, вдыхая аромат мокрой листвы, смешанный с лёгким запахом благовоний доносящихся из приоткрытых дверей.
  Маленькая церковь на южной окраине города. Ив всегда тянуло к ней в минуты отчаяния. И раньше, она ехала сюда с двумя пересадками, только бы оказаться именно здесь.
  Она не знала, почему ей так притягивало именно это простое здание и это место. Наверное, в большей степени привычка, оставшаяся со времён интерната, в котором она выросла, и который находился раньше совсем неподалёку от этого храма. Детей всегда приводили сюда по воскресеньям и пусть, будучи ребёнком, Ив не понимала смысла в происходящем богослужении, она всегда чувствовала здесь спокойствие и уют. Лишившись родителей и практически ничего о них не помня, девушка стремилась в этот храм всякий раз, когда чувствовала себя тоскливо и одиноко.
  Сидя на тёплой деревянной скамье, она часто ощущала, будто её обнимают и берут под защиту незримые крылья. Особенно отчётливо это чувствовалось в те часы, когда больше никого в храме не было.
  Ив не приезжала сюда уже больше месяца и поэтому, когда подошла к двери и взялась за массивную ручку, осознала что волнуется. Войдя внутрь, она устремила взгляд к алтарю и молитвенным скамьям, в поисках других прихожан или святого отца, но никого не увидела и двинулась вперёд.
  Но неожиданно девушка словно запнулась и остановилась.
  - Какая я рассеянная. - прошептала она вслух, понимая, что чуть не забыла о немаловажном ритуале.
  У входа в храм, сразу за дверью, на высокой подставке располагалась красивая чаша-кропильница с волнистыми краями, наполненная святой водой. Девушка обмакнула в чашу сложенные вместе кончики пальцев правой руки и встав на одно колено перекрестилась перед дарохранительницей.
  Несмотря на нередкие посещения церкви, девушка так и не научилась молиться, как положено. И сейчас она сидела на скамье, слушая тишину и надеясь обрести мир в своём сердце, чтобы перестать метаться как загнанная дичь и наконец, определиться как себя вести и что делать дальше.
  Из-за пасмурной погоды естественный свет почти не проникал через цветные витражи в больших стрельчатых окнах, и храм освещали лишь неугасимая лампада и несколько свечей в высоких массивных подсвечниках покрытых позолотой.
  Девушка попыталась проговаривать про себя слова о том, на что надеется и верит. И вскоре они уже сами собой срывались с её губ, как будто на исповеди. Словно на едином выдохе она рассказала обо всём, что её тревожило.
  Сделав глубокий вдох, Ив заключила:
  - Спаси меня от плена отчаяния и да будет так, как хочешь Ты...
  С этим она снова перекрестилась, и голова немного прояснилась, а душа наполнилась приятной теплотой.
  Ив почувствовала себя гораздо лучше и подумала о том, что довольно странно сидеть в совершенно пустом храме в такое время.
  Быть может, теперь люди боялись выходить и в пасмурную погоду?..
  Вдруг позади что-то зашуршало, и Ив немедленно обернулась.
  В проходе между двумя рядами скамей шла та, кого Ив ожидала встретить здесь меньше всего...
  Эйр.
  В этот раз она была одета в серые брюки, заправленные в высокие белые сапоги, белую же рубашку с острым воротником, на котором даже серебрилась какая-то вышивка.
  Ив почему-то показалось, что Эйр просто по чистой случайности попала в тот же храм, что и она, а сейчас она просто пройдёт мимо и сядет на другую скамью...
  Но этого не случилось. Девушка остановилась возле Ив и с серьёзным видом села рядом.
  - Привет, Ив. - сказала она. - Ты уже закончила тут?
  - Привет, Эйр. - неуверенно ответила девушка, сбитая с толку таким неожиданным появлением и кивнула.
  - Не против прокатиться со мной? - спросила она, не сводя с Ив внимательного взгляда, как будто считывала каждое движение её лица, в надежде узнать больше, чем та скажет. Непредсказуемая манера поведения Эйр ставила Ив в тупик, поэтому она не сразу нашлась, что на это ответить.
  - Всё зависит от того, куда мы поедем.
  - Ты не бойся, похищать тебя я не стану... - вдруг улыбнулась она и добавила. - и кусать тоже.
  По спине Ив пробежали мурашки. Она вспомнила о том, что рассказывала ей София о некой "Белой" Астрин...
  - Пфф... - фыркнула Эйр, как будто сдувая с глаз упавшую на них чёлку, а затем встала и, протянув Ив руку, произнесла. - Идём, крольчонок, я не причиню тебе вреда.
  Ив смутило такое обращение, но она всё же встала и следом за Эйр направилась к выходу из церкви. Терпеливо дождавшись пока Ив напоследок перекрестится у дарохранительницы, эксцентричная любительница белого вышла под всё ещё моросящий дождик.
  Её мотоцикл стоял в самом конце дорожки и пока они шли туда, Ив успокаивала себя тем, что Эйр не обманет её, потому что не раз спасала и даже когда злилась, относилась к ней довольно снисходительно.
  Надев шлем и усаживаясь позади Эйр, девушка вспомнила прошлую поездку и обняла её за талию.
  Мотор взревел, и они помчались под хлёсткими каплями дождя, по улицам старого города, мимо двухэтажных жилых зданий с тихими двориками и бывшего интерната, за высоким забором которого теперь располагалось нечто другое... Во всяком случае, так подумала Ив, потому что раньше этого забора не было. Его заменяла простая зелёная изгородь вплоть до того времени, как девушка стала выпускницей и получила своё жильё.
  Наконец, они подъехали к кофейне, располагавшейся на пересечении двух улиц, где Эйр припарковала мотоцикл и пригласила свою пассажирку следовать за собой.
  Из открывшейся стеклянной двери на девушек пахнуло теплом и уютом, какой удаётся создать не всем заведениям. Тем не менее, сейчас в кафе было немноголюдно.
  - Привет, Клив. - мимоходом поприветствовала она паренька-официанта. - Мне как всегда.
  - Понял. - быстро кивнул тот. - А что желает ваша спутница?
  - Кофе с молоком. - откликнулась Ив.
  Затем Эйр направилась за самый дальний столик у окна, где было меньше всего посетителей и села спиной к стене, наверняка чтобы видеть тех, кто заходит в кафе. Ив пришлось сесть напротив неё. Покрытые красной обшивкой сидения были очень тёплыми и эффектно смотрелись на фоне белых столов. Особенно любопытно на них выглядела Эйр в своём наряде.
  - Вот видишь, - сказала она, усмехнувшись и прищурив свои глаза. - это не похоже на склеп или подземелье.
  Но Ив не улыбнулась. Она была напряжена и переживала о том, что думала Эйр на самом деле о ней. Несомненно, она могла быть очень милой, когда этого хотела... Но что если это очередная загадочная просьба позаботиться о ней.
  - Я хотела бы извиниться за то, что вела себя так. - сказала Ив, стараясь не отводить взгляда от пронзительных глаз Эйр, чтобы попытаться понять её истинные чувства.
  - Забудь. Я просто была на взводе и не ожидала, что он попросит меня об этом. - махнула рукой она, но сама на мгновение отвела взгляд в сторону.
  - Кто тебя попросил? - само собой вырвалось у Ив.
  - А ты не догадываешься? - поинтересовалась Эйр и её губы тронула лукавая улыбка.
  - Если бы я сказала, то сама себе показалась параноиком. - призналась девушка.
  - Не бойся, крольчонок. Ты, скорее всего не ошибёшься, если назовёшь того, кто крутится у тебя на уме. - подмигнула ей собеседница и добавила. - Эту твою паранойю трудно не заметить.
  Ив хотела было открыть рот, чтобы назвать его имя, но вдруг вспомнила, что не знает его. Он до сих пор оставался для неё загадочным молодым человеком без имени...
  - Я не знаю...
  - Он не представился? - понимающе хмыкнула Эйр. - Мне тоже он своего имени не назвал, но я зову его Данхэм...
  Тут она замолчала, потому что парень-официант принёс их заказ.
  - Долго ходишь, Клив. - громко прокомментировала Эйр, медлительность официанта, на что тот что-то невесело пробурчал и снова скрылся на кухне.
  "И всё-таки что-то остаётся неизменным". - подумала Ив, украдкой бросив взгляд на эту слишком прямолинейную личность.
  - Почему? - спросила девушка, осторожно беря за ручку свою чашку с кофе.
  - Что именно "почему"? Почему он не назвал своего имени или почему я называю его так? - переспросила Эйр, отхлебнув из своей чашки приятный ароматный напиток.
  - Я догадываюсь, почему он не назвался. - проговорила Ив. - Он не помнит...
  - Ты уже и про это знаешь?
  Девушка просто кивнула.
  - Хорошо. Он вообще непростой человек...
  - Я уже поняла это. - сказала Ив.
  - Похвальные сдвиги, крольчонок.
  - Так почему ты решила помогать ему? - спросила девушка, снова проигнорировав уже начавшее надоедать прозвище.
  Эйр прикрыла глаза, потягивая свой кофе, а потом посмотрела на собеседницу поверх чашки и ответила:
  - Он напоминает мне того, кто однажды ушёл и никогда не вернётся...
  - Разве это не больнее?
  - И да и нет. - пожала плечами Эйр. - Это создаёт иллюзию, пусть и мимолётную, но... необходимую мне.
  Затем, между ними на некоторое время повисло молчание. Каждая делала вид, что пьёт свой кофе, но думала о своём.
  Ив прониклась сочувствием к странной девушке, удивляясь тому, насколько она эмоциональная. И главным было то, что эти эмоции могут быть разного спектра, не только отрицательные. Пусть Эйр и не хотела отпускать своих призраков, но её грусть была светлой...
  Допив свой кофе, Ив поставила чашку на стол и посмотрела в окно. Дождь и не собирался прекращаться, а только усилился и быстрыми струйками стекал по стеклу. Прохожих не было видно, и мимо проезжали лишь редкие машины, с включёнными дворниками, отчаянно смахивающие обильные потоки.
  Значит, на некоторое время они застряли в этом кафе...
  Эйр пила свой напиток, а потом, отставив чашку, спросила:
  - Как ты себя чувствуешь, Ив?
  - Нормально. - неопределённо передёрнула плечами девушка, удивлённая тем, что она спрашивает об этом именно сейчас.
  Собеседница взглянула куда-то за спину девушки, вероятно убеждаясь, что их никто не подслушивает, а затем негромко произнесла:
  - Когда мы пришли, ты еле дышала... Даже я была бессильна.
  Ив вспомнила о том, что Эйр была в больнице, когда в неё стреляли и почти убили... Неужели всё было хуже, чем пулевые ранения?
  - Я не понимаю. - призналась она. - Ты уже не в первый раз появляешься рядом, когда мне угрожает опасность...
  - Дело не во мне. - коротко отозвалась девушка.
  - Но тогда в больнице, ты сумела вытащить меня практически с того света.
  - Данхэм. Это он. Я только извлекла пули и... сейчас ты навряд ли поймёшь, что я сделала. - проговорила Эйр, внимательно глядя на Ив, а затем куда-то за неё.
  Ив услышала шум отодвигаемых стульев. Видимо, за соседний столик уселись люди, но она не стала оборачиваться. Вскоре послышались оживлённый девичий разговор, и Эйр стала похожей на натянутую струну. Ив всё-таки обернулась и увидела троицу намокших девушек, которые что-то громко и весело обсуждали, очень активно при этом жестикулируя. Они скорее всего не были местными - какие-нибудь туристки или студентки по обмену. Но это было не важным...
  Глядя на них, Ив вспомнила о своих подругах. Когда-то она была такой же беззаботной как и они... Сейчас в её жизни творилось нечто странное. Все эти события и даже этот разговор.
  Девушка вздохнула и посмотрела прямо в глаза своей собеседницы.
  - Так что произошло и почему он преследует меня? - спросила Ив.
  - Мне кажется, что он хочет тебя защитить. За этим скрывается что-то ещё, но я не знаю, а он никогда об этом не говорит. - проговорила Эйр так, как будто сама чувствовала себя неловко. - Я хотела понять, что произошло после моего ухода... в тот день, когда мы нашли тебя в квартире... Понять, что же он сделал, а точнее, как это отобразилось на тебе.
  - Я очнулась в кровати, укрытая и переодетая. - с сомнением пожала плечами Ив. - Может быть, дело было не так уж и худо?
  Эйр снова посмотрела на неё странным взглядом, что заставило девушку поёжиться.
  - Всё не так просто. То есть совсем непросто. - покачала головой она. - Я не могу говорить здесь о некоторых вещах, а иначе объяснила бы, чем тебе грозило приглашение домой столько опасной гостьи... и то, почему человек не выживает после такого.
  Ив опустила взгляд в свою пустую кружку, не зная, что сказать. Да, она знала, что в то утро с ней произошло что-то... но сама ещё не вполне верила в увиденное. Красивый темноволосый человек с большими крыльями, будто созданными из ночного мрака. Разве такое было возможно в этой реальности? Разве не доказывает, что она сошла с ума?..
  Нет, она не могла рассказывать сейчас всё Эйр, а иначе она скажет, что Ив тронулась умом. Нужно увидеть этого Данхэма ещё раз... Она должна полностью удостовериться в том, что произошедшее было реальностью.
  - Ты знаешь, где Данхэм сейчас? - спросила девушка.
  Эйр только передёрнула своими хрупкими плечами и ответила:
  - Он может быть где угодно... Ты ведь поняла, что на месте такого парня не удержать?
  Ив печально кивнула.
  - Но у меня есть номер его телефона. - неожиданно добавила Эйр и подмигнула девушке.
  - Позвонишь? - оживилась та.
  - Могу, но не буду.
  - Почему же?
  - Я вроде как психанула на него.
  Эйр виновато улыбнулась и Ив поняла, что кое-кому просто трудно признать свои ошибки. Звонить с телефона Эйр было как-то неудобно. Она пожалела, что собираясь в церковь, не взяла свой мобильник, а иначе бы просто попросила номер.
  Девушка усмехнулась, не представляя, что стала бы говорить этому мрачному типу.
  Вдруг Эйр встала и с высоты своего роста посмотрела на Ив.
  - Кажется, дождь утих и у меня появилась замечательная идея. - сказала она. - Но всё зависит, как ты к ней отнесёшься.
  Лукавство и жесты Эйр было в тот момент особенно знакомыми...
  "Где же я видела кого-то похожего?" - подумала она, но вслух сказала:
  - Всё зависит от того, какая у тебя идея.
  - Нууу... - протянула Эйр и на миг задумалась. - Я хочу пригласить тебя в одно особенное место. Туда Данхэм заявляется частенько и если появится сегодня, то ты сможешь с ним поговорить.
  Ив хотела возразить, что начала всё сама Эйр и это её так хочется узнать о том, что сделал с ней Данхэм, но видя замечательное расположения духа девушки, вдруг вспомнила, что она может быть совсем другой, а значит огорчать её не стоит. Эйр со всем своим лукавством, добродушной снисходительностью и даже этими нелепыми "крольчатами", нравилась ей больше...
  
  
  7 глава
  
  По всей видимости, дождь сегодня собирался идти весь остаток дня и всю ночь. Огромные грязно-серые тучи, нависшие над городом, были прямым тому доказательством. Временное затишье, оказалось обманчивым и когда девушки подъехали к старому трёхэтажному зданию, дождь разразился с новой силой.
  Ив порядком вымокла и озябла, но её спутницу, похоже, непогода совсем не волновала. Подъехав к чёрным массивным воротам, Эйр достала из кармана плаща брелок, нажала на кнопку и заехала во двор. Ворота за их спинами тут же закрылись, и Ив спрыгнула с мотоцикла на землю, оказавшись прямо перед широкой каменной лестницей.
  - Дом милый дом. - произнесла Эйр снимая шлем.
  Окна на первом этаже были заколочены, а на втором частично закрыты какими-то газетами изнутри, из-за чего здание смотрелось особенно странно.
  - Ну как, похоже на логово вампиров? - усмехнулась Эйр, хищно прищурившись.
  Между лопаток Ив дохнуло холодом, и она неуверенно кивнула. В этом здании была мистическая притягательность, щекотавшая нервы, и воображение само подбирало подходящие картины с участием вампиров.
  Да, всё верно... в месте, подобном этому, вполне могли проходить тайные вампирские собрания, но девушка в глубине своей души чувствовала уверенность в том, что может всецело доверять своей спасительнице.
  Эйр закатила байк на импровизированную стоянку под деревом и накрыла его брезентом, после чего быстро взбежала по каменным ступеням и достала из кармана ключ.
  - Идём! - позвала она, открывая дверь и махнув Ив рукой, предлагая следовать за собой. Та вздохнула и покорно взошла по лестнице к порогу бывшей гимназии. Обернувшись, она увидела только начинающие темнеть улицы города и закрытые ворота. Она шагнула за порог и Эйр закрыла за ними двери.
  Когда прихожая погрузилась в темноту, Ив почувствовала прохладные крепкие пальцы, сжавшие её запястье и потянувшие вперёд.
  - Сейчас здесь всё равно нечего смотреть. - произнесла Эйр как будто извиняясь за то, что им пришлось идти по абсолютно тёмному коридору.
  - Даже не стоит знать, на что наступаешь? - поинтересовалась Ив, боясь невзначай споткнуться обо что-нибудь.
  - О, не беспокойся на этот счёт! У меня некому мусорить!
  - Так значит, это здание принадлежит тебе?
  - Угу. Я не люблю квартиры. В них чувствую себя скованной. - пояснила Эйр и добавила. - Осторожно, сейчас будет лестница. Можешь взяться за перила, чтобы чувствовать себя уверенней.
  Их голоса и звуки шагов отражались от полупустых помещений, вызывая у Ив неприятные ассоциации. Ей всё время казалось, что в этом эхе слышатся и какие-то другие звуки.
  - Ты живёшь здесь одна? - спросила девушка.
  - Почти. - уклончиво отозвалась Эйр.
  "Данхэм. - поняла Ив. - Эйр живёт вместе с ним в этом странном месте. Хотя наверно место как раз им и соответствует".
  Вспомнив о загадочном парне, Ив подумала также и о том, как необычно смотрелись бы Эйр и Данхэм рядом друг с другом. Она - вся в белом, с чистым голубоглазым взглядом и он - в чёрном и такой мрачный. Так похожи на ангела и демона.
  Ей вдруг захотелось узнать о том, что связывает этих двоих, а также чем они занимаются...
  До сего момента жизнь людей, ставших на время настоящими ангелами-хранителями для Ив, была покрыта тайной. Теперь же Эйр сама приоткрывала для неё двери в свой мир.
  Эйр сразу провела девушку на третий этаж. Там, пройдя по узкому коридору, она толкнула внутрь тёмнеющую на фоне белой стены дверь и, шагнув внутрь, включила свет. Ив не знала, что располагалось здесь раньше, но теперь помещение напоминало квартиру. Может, довольно странную на вид, но всё же это было обжитое место.
  С левой стороны тут располагалась небольшая импровизированная кухня со всем необходимым - холодильник, мойка, плита, небольшой стол и тут же в углу стояла стиральная машина. "Кухню" отгораживала от остального помещения прозрачная перегородка из голубого пластика стилизованного под ливень, но с порога она просматривалась довольно хорошо.
  Справа от двери виднелись крючки для одежды, куда Ив повесила свой плащ и прошла в комнату. Остальная часть "квартиры" была довольно просторной. Тут стояла только одна низкая кушетка, на покрытом ковролином полу перед прозрачным стеклянным столиком лежали циновки, а на стене располагалась большая плазма. Намного дальше, у противоположной стены, Ив увидела большой белый шкаф с зеркалом и... гамак.
  Странности этой девушки были действительно выше понимания Ив.
  Видимо раньше это была бывшая учебная комната или что-то вроде небольшого конференц-зала, потому что окна тут были довольно большими и в солнечные дни квартира Эйр была очень светлым местом.
  И ничего тут не свидетельствовало о проживании на этой территории мужчины...
  - Нравится? - спросила Эйр.
  - Ты же сказала, что не любишь квартиры? - прищурившись, поинтересовалась Ив.
  - Не люблю. - кивнула девушка. - А разве это похоже на обычную квартиру?
  Ив пожала плечами, не зная как лучше выразить своё мнение, чтобы не обидеть эту эксцентричную особу.
  - Идём! - не выдержала Эйр, и снова схватив её за руку, куда-то потащила.
  У гамака, она потянулась и потянула за какой-то шнур, который тянулся с потолка. Ив увидела, что шнур соединён с люком, который тут же открылся, и вниз съехала лестница.
  Поднявшись наверх, Ив оказалась в помещении со стеклянными стенами. Но рассмотреть, что находится за этим стеклом, было затруднительно, потому как усилившийся дождь стекал уже сплошным потоком.
  - Жаль, что идёт дождь. Я люблю проводить здесь время. - произнесла Эйр печальным голосом.
  В комнате располагался портативная радиостанция, стол и сложенный шезлонг.
  Эйр посмотрела на Ив и спросила:
  - Разве всё это было бы возможно в обычной квартире?
  - В обычной нет. - сдалась она, понимая, что именно ценила Эйр. Это здание от тех чугунных ворот до крыши целиком и полностью принадлежало ей. Большие свободные пространства и пустые коридоры ничуть её не смущали, а даже напротив, придавали уверенности. Странная девушка. Полноправная хозяйка своих владений... Но кем был здесь Данхэм? Гостем, как и Ив, или чем-то большим для хозяйки?..
  Ив посчитала, что не имеет права об этом спрашивать прямо сейчас. Как бы ни было любопытно...
  На крыше было прохладно и, увидев, как Ив поёжилась, Эйр спросила:
  - Ну что, возвращаемся к свету и теплу?
  Девушка кивнула. Ей по-прежнему было странно видеть свою спасительницу такой дружелюбной, и Ив чувствовала себе немного скованно в её присутствии. Как будто Эйр снова в любой момент сорваться и стать прежней.
  Когда они спустились назад в комнату, Эйр подняла лестницу и закрыла люк.
  - Ты не боишься жить здесь в такое время? - вырвалось у Ив.
  Эйр обернулась. В глазах появился стальной блеск, а на губах заиграла улыбка.
  - В этом мире достаточно глупых существ, которые могут рискнуть забраться сюда, но дело в том, что дураков я не боюсь.
  Ив пожала плечами. То, что Эйр не страшилась носиться на своём байке по ночным улицам города, говорило о многом, но пустая школа...
  - Не бойся, здесь не водятся призраки. - усмехнулась хозяйка странного жилища. - Здесь никогда ничего не происходило, и здание просто заморозили за ненадобностью.
  Ив улыбнулась. В призраков она не верила... Как впрочем и во все остальные сверхъестественные вещи, которые с ней происходили. А закрытые здания в Циклаге были не редкостью. С недавнего времени, люди предпочитали селиться в городах побольше, которые и охранялись лучше, поэтому в маленьких городках часто встречались закрытые заведения и пустующие жилые районы.
  Девушка прошла к дивану и присела.
  - Теперь ты можешь рассказать мне о том, почему я могла умереть? - спросила Ив и добавила. - Я не знаю почему, но мне очень трудно поверить в вампиров и прочее. Как будто что-то мешает... но если ты объяснишь, я могу попытаться сделать допущение.
  - Допущение значит? - усмехнулась Эйр. Сейчас она стояла, скрестив на груди руки и опираясь спиной на стену рядом с настенным телевизором. - Тогда начнём с того, что вампиры существуют. Но не в привычном понимании. Это не те киношные образы, но кое-что общее у них есть.
  - Они пьют кровь.
  - Да. Пьют. Кровь - мощный источник информации и энергии. Они пьют кровь обычных людей и на какое-то время клетки их организма обновляются. Это позволяет им жить дольше.
  - А что потом?
  - Состояние вампира - это проклятое существование. Их организмы несовершенны - баланс сил внутри них нарушен и, чтобы восстановить жизненные силы хоть на время, вампиры вынуждены красть чужие. В момент, когда они совершают это, человек лишается не столько своей крови, сколько самой жизненной энергии. И раня, они ранят не только тело, но и энергетическую оболочку. Таким образом, испив слишком много крови, они оставляют жертву всё ещё истекающую жизненной энергией. Она покидает тело словно вода треснувший кувшин и уже ничего нельзя сделать... В таком состоянии мы нашли тебя.
  - Может быть, есть варианты, просто ты не знаешь... - попробовала предположить Ив, хотя у неё всё это в голове не совсем укладывалось.
  - Я знаю только единственный выход. - прервала её Эйр. - Обратиться. Это недоступно простым вампирам, но те, кто обладает достаточной силой, могут дать жертве свою кровь. Организм впитает её и информационный код будет переписан более сильным. Тело перестанет терять жизненную силу и начнёт готовиться поглощать её.
  Ив обхватила себя руками, чувствуя как от этих слов, внутри неё зарождается нервная дрожь.
  Что если это всё правда?.. Если она не ошибается, то...
  - Но я не вампир. - возразила Ив, но как будто сама не верила своим словам.
  - Нет, не вампир. - качнула головой Эйр. - Но Данхэм что-то с тобой сотворил, и ты это чувствуешь. И ты знаешь что он - не вампир.
  - Да. Но и современных вампиров сотворили не другие вампиры...
  - А кто? - насторожилась Ив.
  - Ты веришь в демонов?.. хотя, кого я спрашиваю.
  Эйр сокрушённо покачала головой.
  - Извини. Для меня это всё слишком странно.
  Беловолосая девушка махнула рукой и расстроено произнесла:
  - Весь мир поверил в то, что есть вампиры, скажи людям, что и демоны есть, то сомневаюсь, что кто-то начнёт доказывать обратное... Я одна вожусь с вами как с двумя лунатиками...
  Вдруг она осеклась и Ив поняла почему. Что-то ударило по крыше, а потом послышались шаги.
  - Лёгок на помине. - усмехнулась Эйр, расслабившись.
  - Это точно Данхэм? - настороженно поинтересовалась Ив.
  - Да это он. Если не веришь, можешь сходить и проверить сама. Крайняя дверь в противоположной части коридора.
  Но предложение идти в одиночку по тёмному коридору, девушку как-то не прельщало. Особенно если Эйр ошибается и это не Данхэм...
  - Пожалуй, я сварю кофе и приготовлю что-нибудь на ужин. - проговорила Эйр, направляясь в сторону кухни. - Посмотри телевизор, если хочешь.
  Ив отрицательно мотнула головой. Она не смотрела телевизор и не слушала радио с осени прошлого года. Это был не привычный всем людям страх, не желание убежать от реальности, а какой-то внутренний протест, который ей даже для самой себя было трудно объяснить. Отрицать всё необычное, даже то, во что верят все остальные, давно стало для неё нормой. Да, именно. Всё началось задолго до событий той осени. Она помнила, как вела себя в интернате. Маленькая Ив верила в то, что есть Бог и его ангелы, которые защитят её, не оставят одну... Всё остальное было не для неё.
  Девушка подошла к большому окну и посмотрела на город. Мокрый и тёмный. Город, скрывающий загадки и опасности в виде безумцев... одни стреляли во всё подряд, другие пили кровь...
  А сегодня, по всей видимости, ей придётся остаться здесь. В полной безопасности.
  Ив вздохнула. Она устала жить в этой неопределённости, устала жить в мире, где от неё ничего не зависит.
  Вампиры, демоны... а какое место во всём этом отведено людям и конкретно ей?
  "Надо что-то менять. - подумала Ив. - Я не хочу быть жертвой и чьей-то марионеткой".
  Она вспомнила, почему хотела звонить Данхэму. Нужно было поговорить. Разобраться хотя бы в чём-то. А для этого ей нужно всего лишь пройти по тёмному пустому коридору и постучаться в дверь...
  По спине пробежали мурашки от этой мысли, но Ив решила взять себя в руки и подошла к Эйр.
  - Я хочу поговорить с... Данхэмом. - сообщила она ей. Хотя она свыклась с мыслью, что придётся называть его так, за неимением других вариантом, но она чувствовала, как чуждо ему это имя.
  - Хорошо. Иди. - ответила хозяйка с невозмутимым видом продолжая нарезать овощи. - Только через сорок минут обязательно возвращайся. Можешь притащить с собой его. Хотя он не ест, но от кофе не откажется.
  Ив замерла на пороге.
  - Что значит "не ест"? - не поняла она.
  - То и значит. Он не ест. Совсем. Никогда. - сообщила ей Эйр всё с той же невозмутимостью. - Заставлять насильно не пробовала. Так что извини.
  Ив осталось только ошарашено кивнуть.
  - А ты уверенна, что он не...? - начала она, но её опередили.
  - Он не вампир. А иначе я убила бы его вместо того чтобы спасать.
  - Ты спасла его?
  - Это долгая история и я как-нибудь в другой раз тебе её расскажу. - пообещала Эйр. - А сейчас не мешай. Я готовлю. А когда я готовлю, я жутко не люблю чтобы мне лезли под руку.
  - Хорошо. - согласилась Ив. - Не буду тебе мешать.
  - И ещё... - вдруг опомнилась хозяйка. - Третья комната справа - женская комната. Ну, ты понимаешь зачем.
  Ив смущённо кивнула, а затем выскользнула из тёплого и светлого помещения в тёмный и прохладный коридор, по которому вдобавок ко всему ещё и гулял сквозняк.
  Шаги эхом отдавались от стен коридора, но впереди, в самом конце, виднелось окно, через которое проникал слабый уличный свет. Возле этого окна вырисовывался чёрный прямоугольник двери, а на полу возле неё влажно поблёскивали в сумраке чьи-то следы.
  Ив ускорила шаг, боясь обернуться даже на лестницу, когда мимо неё проходила и, думая - наверное, это и к лучшему, что она плохо видит в темноте.
  Остановившись перед дверью, она на миг замерла с поднятой рукой, но потом быстро обернулась на тёмный коридор и быстро постучав, дёрнула ручку. Дверь была заперта, а изнутри не доносилось ни звука.
  Она уже думала, как будет быстрым шагом возвращаться назад к Эйр, когда дверь приоткрылась, и на пороге возник обнажённый по пояс парень. Его тёмно-зелёные глаза казались в темноте почти что чёрными.
  - Здравствуй, Ив. - как ни в чём не бывало, произнёс он, как будто его совсем не удивляло то, что она находится здесь.
  - Привет... - вымолвила она. - Я переживала.
  Она сама не знала, зачем сказала это, но другого предлога, чтобы поговорить здесь она не видела.
  - Всё в порядке. - ответил он, открывая дверь пошире. - В коридоре сквозняк и поэтому тебе лучше зайти.
  Ив тронула такая забота и, приняв его приглашение, она шагнула за порог тёмной комнаты, освещённой лишь тем же слабым светом из окна, а теперь, когда разразилась гроза, ещё и молниями.
  - Ты сидишь здесь совсем без света? - удивилась Ив.
  - Мне он ни к чему. - проговорил парень, закрывая за ней дверь.
  Она украдкой взглянула на Данхэма и заметила на его правом боку и правом плече темнеющие на фоне светлой кожи отметины. Повинуясь мгновенному порыву, она шагнула ближе и дотронулась до его плеча...
  Парень вздрогнул и обернулся.
  - Так вот почему ты свет не включаешь... - прошептала она. - Ты ранен.
  - Я сказал тебе правду. Мне не нужен свет. А это... только царапины.
  - Тогда нужно их хотя бы обработать. - настаивала на своём Ив.
  - Поверь, со мной не случится ничего страшного. - заверил он её и спросил напрямик. - Зачем ты пришла?
  Этот вопрос заданный столь резким тоном, её обескуражил. Мог бы и иначе отнестись к её появлению.
  Ив почувствовала, как внутри начинает закипать гнев. Её раздражал тот факт, что тот, кто преследует её, сводит с ума не только своими недомолвками, самим своим существованием доказывает, что он только выглядит как человек, ведёт себя при всём при этом так, как будто ничего не происходит.
  Но она справилась со своим гневом и как можно спокойнее сказала:
  - Сегодня меня нашла Эйр. Мы поговорили с ней, и она спрашивала о том, как именно ты меня спас. Я не знала, что ей ответить... потому что банально этого не помню. Ты просил не закрывать дверь... - она замолчала и потом, не выдержав, спросила. - Почему ты молчишь теперь?
  Он внимательно посмотрел на девушку и ответил:
  - Я не хотел напугать тебя или совершить чего-то непоправимого... хотя...
  Это "хотя" Ив совсем не понравилось.
  - Говори и я постараюсь принять правду, сжиться с ней, какой бы она не была. Это лучше, чем страдать от пребывания в неизвестности.
  - Хорошо. - кивнул он. - Я скажу, что сделал. Когда ты умирала от укуса вампира, я решил, что другого выхода нет и... - он задумался, словно не в силах подобрать правильные слова. - я приобщил тебя к своей сущности. В тот момент мне показалось это самым правильным решением.
  - Ты сделал что? - не поняла Ив.
  - Говоря проще, я дал тебе немного своей крови, тем самым восполнив в тебе жизненную силу. Ты ведь чувствуешь, что в тебе что-то изменилось? Это связь со мной. Скоро это пройдёт.
  Она смотрела на него, широко распахнув свои глаза. Он давал ей свою кровь? Как делают вампиры? Но Эйр сказала что он - не вампир... но также она сказала, что вампиров создавали не вампиры. Демоны.
  Догадка поразила её до глубины души, но существование демонов для неё было ещё неправдоподобнее, чем существование вампиров.
  "Ты видела его чёрные крылья..." - вкрадчиво произнёс собственный внутренний голос, а душа разрывалась между желанием понять происходящее и страхом, от которого холодели руки.
  Неужели та грызущая её изнутри пустота и есть связь с ним? Это ли то, что он чувствует?..
  Ив хотелось попросить у него помощи, но она помнила, что он сам пребывает сейчас в незавидном положении - и по каким-то причинам не помнит своего прошлого.
  - Я не знаю, что делать с пустотой внутри. Не знаю, как можно привыкнуть к такому. - призналась она.
  - К этому никогда не привыкнешь. - отозвался он тихо. - Ты могла бы помочь мне избавиться от этого чувства, но я не хочу причинять тебе вред.
  - Почему тебя это так заботит? - спросила она.
  - Не знаю. Только чувствую, что ты очень важна...
  Ив могла только горько усмехнуться. Важна? Она?..
  Но глядя на него, она проникалась каким-то непонятным тревожным чувством. Кем бы он ни был, она сама чувствовала свою причастность к его судьбе и хотела сделать всё, что было в её силах.
  - Я хочу помочь. - произнесла она в наступившей тишине.
  - Лучше забудь. - отозвался он. - Я всё равно не позволю тебе этого сделать.
  "Упрямец". - подумала она.
  Он всем своим видом давал понять, что разговор исчерпан, но ей не хотелось оставлять его здесь одного. В темноте.
  - Одевайся. - сказала она. - Эйр ждёт нас на ужин.
  Ив видела по выражению лица парня, что он собирается возмутиться и впоследствии отказаться, поэтому опередила его сказав:
  - Я знаю, что тебе не нужна еда. Эйр сварила кофе, а я голодна и ещё боюсь идти по тёмному коридору.
  Он тут же кивнул, что означало действенность её доводов.
  Ещё издали Ив увидела, что дверь в комнату Эйр приоткрыта, и небольшая полоска света просачивается наружу.
  Сама хозяйка этого странного жилища, встретила их на пороге и при виде Данхэма удовлетворённо кивнула, но ничего ему не сказала, а вместо этого обратилась к Ив.
  - Тебя отвезти сегодня домой или переночуешь здесь?
  Ив думала, что этот вопрос уже как бы сам собой решился, едва они в наступающих сумерках подъехали к зданию бывшей гимназии... но она забыла о том, что Эйр вполне могла, не страшась ночных стрелков, доставить её домой.
  - Я бы не хотела тебя затруднять. - ответила девушка и добавила. - Но мне всё равно и делай, так как считаешь нужным.
  - Значит, остаёшься здесь. - решила Эйр и бросила взгляд на Данхэма, сказав. - Я нашла её сегодня не только потому что хотела поговорить... Что-то надвигается.
  - Снова твои предчувствия? - с пониманием отнёсся к этому парень.
  - Да. Просто я подумала, что не хочу узнавать о событиях через канал службы спасения. Мы должны быть на шаг впереди.
  Он кивнул и прошёл на кухню, чтобы сесть за столик.
  Слова Эйр создавали впечатление, как будто эта пара вела какую-то войну, но Ив чувствовала, что при ней они не будут так откровенны, как друг с другом.
  Перед Данхэмом Эйр поставила кружку с горячим кофе, Ив снабдила тарелкой с овощным рагу и стаканом сока, после чего наложила небольшую порцию себе и присоединилась к ним за столом. Совершенно неожиданно выяснилось, что эта эксцентричная беловолосая девушка умеет прекрасно готовить. Блюдо, которое она подала, было довольно вкусным, несмотря на то, что в его состав входили простые овощи.
  "Хотя, может быть, это я настолько проголодалась". - подумала Ив. Она аккуратно подцепляла вилкой овощи и не менее изящно отправляла их в рот, а запивая еду, украдкой погладывала на Эйр и Данхэма.
  Глядя на них, Ив мучилась только одним вопросом... и она задала его, не выдержав разбирающего её любопытства.
  - А где вы познакомились?
  - Ну как бы тебе сказать... - протянув, сказала Эйр. - Я на свалке его нашла.
  Ив едва не поперхнулась соком от такого признания, и тут же перевела недоверчивый взгляд на Данхэма. Тот сумел сохранить невозмутимую физиономию.
  - Ты не смотри так. Я серьёзно. - продолжала Эйр став более серьёзной. - Он валялся там полумёртвый и с уже отшибленной памятью, а пришёл в себя только здесь.
  - Это правда. - кивнул Данхэм.
  - Давно?
  - Несколько месяцев назад. - неопределённо махнула рукой Эйр.
  "И до сих пор ему ничего о себе неизвестно..." - подумала Ив и опустила глаза, чтобы не выдать свою жалость. Быть может, для кого-то Данхэм был мрачным, опасным и даже смертельным. Но она ощущала себя очень спокойно, когда он находился рядом. А сейчас ещё и жалела...
  Девушка не только сочувствовала, но и очень хотела помочь ему. В связи с этим её донимало воспоминание о странных словах парня. Он сказал, что не позволит ей помогать ему.
  "Но я должна выяснить, что ещё кроме крови нас связывает. Ведь было что-то до того как он спас её". - подумала она.
  Едва закончился ужин, Эйр схватила Данхэма за руку и увела прочь из комнаты, а Ив осталось только гадать, о чём они говорят, о ней или о своих странных делах...
  Из-за двери разговоров слышно не было, и Ив сделала вывод, что парень и девушка ушли куда-то подальше специально, чтобы она не услышала того, чего ей слышать не нужно.
  Немного расстроенная этим фактом, Ив прилегла на уютный белый диванчик и, пригревшись, незаметно уснула.
  Совершенно неожиданно ей приснился Джон Моргенштерн, который говорил о том, что им необходимо встретиться. Ив чувствовала к нему непонятную неприязнь, но отчего-то не могла с собой справиться и только соглашалась.
  Проснулась она среди ночи как от толчка. Решив, что произошло нечто ужасное, она начала озираться, но в темноте различила Эйр, ещё не спящую, о чём свидетельствовала доносящаяся из её наушников музыка, но уже уютно устроившуюся в своём гамаке.
  Увидев, что всё в порядке, Ив перевернулась на другой бок и снова заснула...
  
  
  8 глава
  
  Возвращение Аннелины домой произошло намного раньше, чем она рассчитывала, но поезд задержался в пути и прибыл в Циклаг только к вечеру. Кое-как успев добраться до своей квартиры засветло, взволнованная и с трясущимися руками она достала из сумочки ключ и отворила дверь.
  Ещё в поезде неясное предчувствие не давало ей покоя. Аннелина переживала за Ив и в тоже время пыталась успокоить себя. Подруга теперь жила в её квартире, почти в центре города, в престижном здании, куда так просто не попадёшь.
  - Ив?! - позвала она, открыв дверь и проходя в коридор своей квартирки, но ответом была тишина.
  Девушка протянула руку, нащупывая в темноте выключатель, и зажгла свет в прихожей. На первый взгляд в квартире царил порядок и чистота, да и пахло вполне приятно.
  Всё оставалось точно таким же, как и тогда, когда уезжала Аннелина.
  Она разделась, положила сумку на полку и прошла дальше.
  Так и есть. Всё в порядке.
  Только нигде нет Ив.
  Аннелина устало вздохнула и с нарастающим беспокойством, стала ходить по квартире, ожидая увидеть хоть какой-нибудь намёк на то, куда могла отправиться Ив. Вещи были на месте, а значит, она не решила вдруг взять и переехать.
  Решив не паниковать раньше времени, девушка приняла душ, переоделась в чистую ночную сорочку и взглянула на часы. Было уже половина двенадцатого.
  "Где же она?" - подумала Аннелина и взгляд её упал на телефон.
  Сердце тревожно сжалось. Телефонная трубка была обмотана скотчем.
  "Прекрати. Это ещё не повод для беспокойства". - одёрнула она себя и решила позвонить Лори. Если девушка не была поглощена очередным своим увлечением, то она наверняка заходила сюда в её отсутствие и могла знать о планах Ив.
  После продолжительных гудков в трубке раздался заспанный голос Лори.
  - Привет, Лори. - произнесла быстро Аннелина. - Извини, если я тебя разбудила. Просто я только что вернулась и не застала дома Ив... Ты не знаешь, где она?
  - Привет. - ответила Лори. - Я не заходила к ней и она ко мне тоже. Когда я позвонила ей, предложив встретиться, она сказала, что собирается в церковь.
  - Понятно. Ума не приложу, где её носит.
  - Не беспокойся... Наша проныра выйдет живой и невредимой из любой ситуации. Я думаю, что она нам чего-то не договаривает и у неё на самом деле есть парень... Что, если она у него?
  Ну кто о чём, а Лори о парнях...
  - Хорошо, если это и в самом деле так.
  - Да. А сейчас, лучше ложись спать. Ты всё равно не сможешь ничего сделать ночью. Надеюсь, завтра мы встретимся и поговорим.
  - Я тоже надеюсь на это... Спокойной ночи, Лори, и ещё раз извини, что побеспокоила.
  - Всё в порядке. Спокойной ночи.
  Предложение Лори было разумным. Аннелина не могла ничего сделать ночью. Разве что позвонить в полицию. Но что она им скажет?
  В конце концов, девушка успокоилась и легла в кровать, только в этот момент ощутив насколько действительно устала. Она не знала всех увлечений своей подруги. В последнее время она была какой-то странной и Лори подозревала самое очевидное - у Ив появился парень, и она слишком сильно им увлеклась. Аннелине хотелось бы верить в это. Пусть лучше будет парень, чем смерть от чьих-то клыков в тёмном переулке.
  Ещё немного полежав в темноте, девушка отрешилась от беспокойных мыслей и заснула...
  Чужие голоса мягко проникли в сон, создавая впечатление естественности происходящего.
  - Это она? - спрашивал у кого-то первый голос, несомненно принадлежащий женщине привыкшей командовать.
  - Не похожа. - ответил ей невзрачный мужской. - Скорее всего, это хозяйка квартиры. Возможно, её подруга.
  Раздался раздосадованный вздох и женщина произнесла:
  - Её судьба предрешена в любом случае. Спроси у неё о подруге и убей. Я пока посмотрю, что тут есть ещё интересного...
  Аннелина вздрогнула, чувствуя, как по телу скользит что-то холодное, проникающее под тонкую сорочку. Неожиданно осознав, что это не сон, она распахнула глаза, а из груди уже рвался крик, который мгновенно был подавлен ледяной рукой, вцепившейся в горло.
  Во мраке комнаты было трудно разобрать лицо нападавшего, лишь только глаза светились в темноте.
  - Молчи. - прошипел он, обдавая её ужасным смрадом. - А иначе я сломаю тебе шею прямо сейчас.
  В ответ девушка не могла издать ничего, кроме слабого хрипа.
  Аннелина сразу всё поняла. К ней ворвались вампиры. Но каким образом они проникли в её квартиру? Почему им не нужно было приглашение?
  Вампир провёл лезвием большого широкого ножа по её горлу, слегка царапая кожу, а затем поднёс его прямо к лицу девушки.
  Сердце грозило вырваться из груди, настолько ей было страшно. Мало того что злодей обладал не мерянной силой, так этого было мало. Она понимала, чего он хотел. Чтобы она боялась и мучилась. А она больше всего боялась боли.
  Ощущая, как заходится сердце жертвы, вампир удовлетворённо улыбнулся и ослабил хватку.
  - Говори... - прошептал он, поднося кончик ножа к её раскрытому глазу.
  Девушка всхлипнула и зажмурилась.
  - Ты расскажешь мне, где твоя подруга или я изуродую твоё прекрасное личико.
  - Я... - она хотела сказать "я не знаю", но нервный всхлип прервал её на полуслове.
  "Боже, во что меня втянула Ив! Зачем она так со мной поступила?!"
  Девушку колотило нервной дрожью, которую она не могла унять, а из глаз катились слёзы. Всем её существом безраздельно владел страх и жалость к самой себе. Она чувствовала, что скоро, всего через несколько мучительных мгновений, всё кончится... но умирать не хотелось. Аннелина любила жизнь. Ценила каждый день и час. Неукоснительно подчинялась правилам, что, в идеале должно было позволить сохранить жизнь себе и тем, кто дорог...
  Но правила игры изначально оказались другими...
  Люди были здесь не игроками, а жалкими пешками.
  - Где Ив Бишоп? - громко поинтересовался нависший над ней вампир.
  - Не знаю... - наконец удалось выдавить Аннелине. - Пожалуйста, отпустите меня, я ничего не знаю.
  На миг ей показалось, что в холодных фосфоресцирующих глазах промелькнуло понимание, и она может рассчитывать на нормальный цивилизованный разговор... но в следующий миг её голова резко дёрнулась в сторону от сильного удара по лицу. Что-то хрустнуло и потемнело в глазах, а голова гудела как большой колокол.
  - Врёшь... - прошипел, срываясь на рычание мужской голос. - Где Ив?!
  Она застонала от резко накатившей на неё тошноты и попыталась ответить, но не смогла, язык не хотел слушаться её.
  - Ты почти сломал её. Только не в том смысле, в каком нужно... - прошептал совсем рядом, казалось, что над самой головой Аннелины, насмешливый женский голос. Но она не только забавлялась, но и выражала озабоченность. - Ты всё никак не научишься соизмерять свою силу.
  Аннелина почувствовала прикосновение прохладных пальцев к своему лицу, но отчего-то до сих пор не могла ничего рассмотреть. Кромешная тьма застилала её взгляд.
  - Не бойся, девочка. - прошептала женщина во тьме. - Расскажи, куда делась твоя подруга и больше тебе не будет больно. Никогда.
  - Я... вернулась и Ив не было. - выдавила девушка с трудом. Она хранила отчаянную надежду в то, что эта женщина не лжёт и не позволит, чтобы ей больше не будет больно. - Не отдавай меня ему. Я всё скажу.
  В темноте послышался смешок и женщина произнесла.
  - Вот видишь, какая славная девушка. Она боится тебя, а не меня.
  Вдруг Аннелина ощутила, как её приподнимают и перекладывают куда-то. Теперь она полулежала у кого-то на коленях.
  - Не бойся. - вкрадчиво произнесла над самым ухом женщина. - Расскажи мне о своей подруге. Какая она? Чем интересуется? Есть ли у неё парень?
  Девушку смутил такой поворот событий, но, кажется, она начала видеть. Когда зрение прояснилось, она увидела над собой склонённое лицо красивой молодой женщины с блестящими чёрными волосами и большими зелёными глазами. А ещё она была одета в белое платье... и всё это не вязалось с жестокостью, которую Аннелина испытала несколькими мгновениями ранее.
  - Рассказывай, дорогая, и вот увидишь, всё будет хорошо.
  Прерываясь, чтобы перевести дух, Аннелина медленно начала рассказывать о подруге. Глядя в глаза этой женщины она говорила обо всём, что знала и с особенной горечью поведала о изменениях произошёдших в девушке за последнее время. О безумных поступках Ив, в результате которых она повстречала какого-то мутного типа, а потом и вовсе чуть не погибла от пуль стрелков.
  Женщина сочувствующе кивала и поглаживала Аннелину по голове.
  Страх как будто на время отступил. В руках этой женщины было тепло и уютно, а её голос дарил покой и уверенность в том, что всё будет хорошо.
  - Всё. Больше я ничего не знаю. - подвела итог девушка, когда ей и в самом деле больше нечего было рассказать.
  - Очень хорошо. А теперь закрой глаза, чтобы я могла выполнить свою часть обещания.
  Аннелина покорно закрыла веки, чувствуя лишь бесконечное тепло...
  В следующий момент она вздрогнула всем телом, ощущая возвращение прежнего страха и безрассудной паники... Крепко вцепившись в плечи, милая женщина, которая спокойно беседовала всего несколько мгновений назад, прокусила её шею и теперь пила кровь.
  Девушка судорожно всхлипнула и попыталась вырваться, но тщётно - объятья вампирши были слишком сильными.
  Мир перед глазами снова поблек, и Аннелина ощутила, как медленно угасает её жизнь. Живительное тепло покидало тело вместе с кровью...
  
  
  Утром Ив проснулась от того, что в комнату влетела возбуждённая Эйр и принялась что-то искать в своём огромном шкафу. Девушка удивлённо пыталась продрать глаза, чтобы понять, чем обоснована такая энергичность, ведь когда она засыпала второй раз, Эйр была в своём гамаке.
  Наконец, девушка захлопнула дверцы и Ив увидела, что её белая одежда живописно раскрашена красными разводами и каплями от крови. В вытянутой руке, чтобы не замарать, девушка держала чистые вещи и полотенце.
  - О, ты уже проснулась. - констатировала она. - Не обращай внимания, я тут немножко испачкалась.
  - Ты не ранена? - спросила её Ив, с беспокойством глядя девушку.
  - Со мной всё в порядке. Это исключительно чужая кровь. - жизнерадостно поведала ей Эйр и понеслась из комнаты прочь, крикнув напоследок. - Сейчас я приму душ и сварю кофе!
  "Интересно, а Данхэм этой ночью был с ней?" - подумала Ив, внутренне холодея от мысли о том, что её оставляли этой ночью в полном одиночестве в этом большом и пустом здании.
  Чтобы окончательно проснуться и избавиться от дурных мыслей, она сначала умылась в раковине, а потом подошла к окну, глядя на город, окрашенный розовыми лучами рассвета. День обещал быть солнечным.
  Когда Эйр вернулась, Ив направилась в женскую комнату, где хозяйка ничего не меняла со времён гимназии - привычные для такого места, ряды зеркал, белые изящные раковины и закрытые кабинки. Здесь было тоже немного жутковато и в голову приходили воспоминания о кадрах из триллеров, где в кабинках кто-нибудь от кого-нибудь обязательно прячется или поджидает. Вчера перед сном Ив уже забегала сюда, но ей было настолько не по себе, что она даже не обратила внимания на особенности этого помещения. Она стыдилась своей трусости, но и бороться с этим было трудно. Благо сейчас утро - время, когда меньше всего ждёшь чего-то плохого.
  Приведя в себя в порядок перед большим зеркалом, Ив вышла в коридор и, взявшись за ручку двери, замерла, посмотрев в противоположную сторону коридора. Ей было интересно у себя ли Данхэм и присоединится ли он к ним за завтраком.
  Вспомнив о том, в каком виде вернулась Эйр, она испытала беспокойство пополам с каким-то неприятным чувством.
  Наконец, не выдержав внутренних колебаний, она развернулась и решительным шагом направилась к дальней комнате. Остановившись у двери, она набралась смелости и постучала.
  Замерев, Ив прислушалась. Из-за закрытой двери не доносилось ни звука. Данхэма либо не было, либо он спал.
  "Если ему вообще нужен сон". - подумала она и разочарованная вернулась в комнату Эйр.
  - Давай, позавтракаем и я отвезу тебя домой. - сказала та, и Ив заметила, что хоть девушка и пытается бодриться, вид у неё довольно усталый.
  Несмотря на все странности Эйр, в ней было больше человеческого, чем в Данхэме и это проскальзывало во всём, в каждой мелочи...
  Ив присела за стол напротив девушки и внимательно на неё посмотрела. Да, совершенно определённо, ей просто необходимо было отдохнуть, но только ни в коем случае не садиться за руль.
  - Эйр, я сама хочу добраться до дома. - проговорила Ив, осторожно беря в руки горячую кружку, наполненную свежим кофе.
  - Почему?
  - Я просто хочу зайти в одно место по дороге.
  Эйр посмотрела на неё так, словно догадывалась о том, что Ив лжёт, но не стала её в этом упрекать и согласно кивнула.
  - Как хочешь.
  Девушка заметно расслабилась и перестала стараться выглядеть бодрее, чем есть.
  Ив хотела спросить о Данхэме, но так и не решилась. Молча доев свой завтрак, она поблагодарила Эйр за радушный приём и принялась одеваться.
  - Подожди, мне нужно проводить тебя до ворот. - сказала хозяйка и обувшись, пошла вместе с Ив.
  Здание не казалось больше таким страшным как вечером, но Ив поняла, что глубинная причина её страха крылась не только в здании. Когда Эйр привела её вчера сюда вечером, Ив всё ещё сомневалась в благих намерениях девушки, и только проведя с ней некоторое время, наконец, смогла убедиться в том, что она не опасна.
  - Если вдруг что-то случится, возвращайся. - проговорила Эйр на прощание, когда открыла ворота, выпуская Ив.
  Та благодарно кивнула ей в ответ.
  
  
  Данхэм стоял у окна и смотрел, как Эйр провожает свою гостью. Да, именно свою. Это ведь был её дом, и она пригласила Ив.
  Уходя, она даже не обернулась. Что-то заставляло спешить её домой, и он остро чувствовал охватившую девушку тревогу. К счастью она не могла почувствовать, то что ощущает он. Пока не могла, и он надеялся, что никогда не сможет.
  Она смотрела на него без страха и только изредка, он замечал в этих глазах беспокойство. Ив волновалась за него.
  И его тянуло к ней.
  Особенно после того, как он поделился с ней своей кровью, отдал частицу себя...
  Так хотелось сделать шаг вперёд и сломать стену, разделяющую их. Но имел ли Данхэм на это право, пока не вспомнит своего прошлого? Одна ошибка и могло произойти непоправимое. А Ив была важна для него такой, какой была, и поэтому Данхэм не считал себя вправе к ней прикоснуться. Окончательно изменив эту девушку, он мог создать настоящее чудовище. Не лучше вампиров.
  
  
  - Выходи, я знаю, что ты тут. - проговорила девушка, прижавшись лбом к прохладному дверному косяку.
  Ответом ей была тишина, но Эйр слишком хорошо успела изучить своего напарника, чтобы просто так уйти. Утратив память, он временами вёл себя как упрямый ребёнок, справиться с которым могло лишь поистине родительское терпение. С тех пор как девушка нашла его и заботилась, она часто ощущала себя ответственной за его поступки. Вот и сейчас... даже несмотря на то что очень хотелось спать, Эйр пришла его проведать и сказать то, что собиралась.
  - Я не уйду. - проговорила она, меняя позу и опираясь о дверной косяк.
  Дверь бесшумно открылась и на свет из темноты, царившей в комнате, высунулось бледное лицо парня. Чёрные волосы пребывали в беспорядке, и Эйр испытала лёгкий укол совести за то, что помешала его отдыху.
  - Эйр, я...
  - Ты решил убежать от ответственности.
  Он вздохнул и отвёл взгляд.
  - Ив не должна быть вовлечена во всё это...
  - И как ты себе это представляешь? - хмыкнула Эйр, отступая на шаг назад. - Кровь бессмертного меняет любого человека, и я тебя об этом предупреждала. Теперь же поздно! Она меняется, и ты должен будешь завершить этот процесс, а не убегать!
  Девушка сделала глубокий вдох и решила попридержать эмоции. Данхэм вёл себя вполне адекватно своему нынешнему состоянию. Не страдай он этой проклятой амнезией, он бы самостоятельно принял правильное решение... ещё там, в квартире над умирающей девушкой. Он мог уйти или забрать её с собой. Третьего пути не дано. Всё зависело бы только от того, кем точно являлся он в своей позабытой прошлой жизни и, какую работу выполнял.
  - Я не хотел. - хрипло проговорил он, когда понял, что напарница успокоилась. - Но оставить её не мог.
  - Тогда не оставляй. Береги. И делай то, что должен. - сказала Эйр, сверля его взглядом.
  Неожиданно он усмехнулся.
  - Это настолько смешно?
  - Нет. Просто я никогда бы не подумал, что ты сама будешь на этом настаивать.
  Эйр повернулась, чтобы уйти, но напоследок сказала:
  - Просто я понимаю, что избегая её, ты навредишь и себе.
  Ответа не последовало, и девушка направилась в свою комнату. Несмотря ни на что, ей жизненно необходимо было отдохнуть хотя бы пару часов.
  Почти с самого первого момента их знакомства (то есть когда Данхэм уже пришёл в себя, и они поговорили), она прониклась к нему симпатией и воспринимала его как своего давно потерянного брата... когда же появилась Ив, она чувствовала что ревнует. Нет, всё было не настолько серьёзно, и она не влюбилась в спасённого ею парня (так она сама думала). Просто он так беспокоился за эту глупую смертную девушку, что это невероятно раздражало... Только встретившись с Ив в более спокойной обстановке, Эйр поняла, что та вовсе не так глупа, как казалось изначально. Она дезориентирована не меньше, чем потерявший память бессмертный. Но самое главное заключалось в том, что эти двое были очень тесно связаны в прошлом. Причины потерянной памяти Данхэма и нежелание верить в вампиров Ив были общими, а значит, решить свои проблемы они тоже могли только вместе.
  Но в этом случае актуальной оставалась лишь одна проблема - Эйр так и не смогла определить, на чьей именно стороне - тьмы или света, сражался Данхэм, пока не потерял память. Она не чувствовала в нём благостной ангельской энергетики, но и демона в нём особо ничего не выдавало. Таким образом, предсказать, что будет дальше невозможно. Остаётся только надеяться.
  Эйр горько усмехнулась. Ей не привыкать, жить надеждой.
  
  Ив уверенным шагом направлялась домой. Прохладный утренний воздух бодрил её, но был не в силах избавить от ощущения беспокойства. Солнечный день, прохожие, идущие навстречу, редкие автомобили... всё это оживление почему-то казалось ей неправильным и заставляло тревожиться.
  Только подходя к дому, она поняла, что тревога не была напрасной. У железной ограды стояли машины полиции и одна скорая, а немногочисленные зеваки стояли в сторонке, поглядывая в сторону дома, дверь которого была вопреки обыкновению, открыта настежь.
  Её первым порывом было - пойти туда и узнать, что же случилось, но она вдруг вспомнила людей из подразделения по борьбе с вампирами и в очередной раз влезать в гущу событий просто расхотелось. Ив застыла на углу улиц и изо всех сил всматривалась вдаль, пытаясь хотя бы приблизительно понять, что произошло.
  Недостаточно хорошее зрение мешало ей разглядеть детали, но издалека было видно, что кого-то вынесли на носилках и увезли на скорой. Следом вышли полицейские, которые тащили другие носилки - с телом, упакованным в чёрный мешок. Они погрузили свою ношу в машину коронерской службы и направились в сторону неприметного чёрного грузовичка, стоявшего на некотором отдалении.
  Ледяная рука страха сдавила Ив шею и грудь. В любое другое время она бы подумала о том, что произошёл несчастный случай, драка, бытовая ссора, в которой могли пострадать люди... но не сейчас. Она больше не могла отрицать факты так слепо, хотя и не вполне принимала.
  И ещё... ей на миг показалось, что на свесившейся с носилок руке что-то блеснуло. И пусть она не могла рассмотреть, что это было, но ей сразу вспомнилась Аннелина и часы, которые она носила и не снимала даже на ночь.
  Ив отказывалась в это верить. Тело на носилках не могло принадлежать подруге. Кому угодно, но только не ей!
  Девушка отступила назад, надеясь, что её не заметят и одновременно с этим всё ещё продолжая отрицать увиденное, а затем повернулась и быстрым шагом двинулась прочь. Ей хотелось бежать, но она сдерживала себя, боясь, что это будет выглядеть очень подозрительно. Сердце бешено колотилось, грозя выпрыгнуть из груди, а в голове билась только одна мысль: "нужно бежать и прятаться!"
  Даже не понимая, что произошло в доме, где с недавних пор жила Ив, она просто боялась. Боялась гостей, которых нельзя было приглашать в дом... боялась людей, каждый из которых мог оказаться её врагом...
  Она уходила, особо не задумываясь, куда идёт. Главное - найти тихое место, где можно придти в себя. Успокаиваться сейчас было бесполезно. Что-то произошло... снова кого-то убили и ранили. И снова она была рядом...
  Ив не понимала, во что превращается её жизнь и не была уверенна в том, что хочет понять. К кому теперь она обратится? К Эйр?..
  Ей не хотелось злоупотреблять добротой этой странной девушки. Эйр и Данхэм много сделали для неё, а вместо благодарности она готова влипать во всё новые и новые неприятности. Вот сейчас если она прибежит к Эйр и скажет, что боится возвращаться домой, какими глазами посмотрит на неё девушка?.. Наверняка будет не самого лучшего мнения о её умственных способностях.
  А Данхэм. Похоже, он решил избегать её. Помогал сам, но её помощь не примет.
  К Лори идти она не хотела. Это было попросту бессмысленно.
  Ив вздохнула, чувствуя себя каким-то мелким недоразумением, от которого ничего, за исключением помех в чьих-то жизнях, в этом мире не зависит.
  Завернув в первое, попавшееся на глаза кафе, она решила посидеть и отдышаться.
  Атмосфера тут была слишком суетливой и неуютной, но Ив решила, что это лучше, чем идти куда-то, не разбирая дороги. Присев за единственный свободный столик в проходе она заказала чай с лимоном и стала ждать, бросая взгляды в окно.
  Она раздумывала о том, как ей лучше поступить - вернуться ли когда уедет полиция, или переночевать в каком-нибудь недорогом мотеле, тем более что деньги у неё с собой были.
  Конечно, она не была ни в чём виновата, но всё же... было очень странным то, что в происшествиях, связанных с вампирами также была замешана и она.
  Закусив губу, она подумала о том, что Эйр наверняка бы знала как поступить в такой сложной ситуации. Но она не Эйр... такая независимая, бесстрашная и решительная...
  
  
  9 глава
  
  Поразмыслив над своей проблемой Ив всё-таки решила обратиться за помощью к Эйр. Она была единственным человеком, кому можно было довериться по-настоящему.
  Конечно, кровь на белоснежных одеждах этого человека не считается чем-то существенным, ибо дневная и ночная жизнь Эйр различались также сильно, как сами день и ночь.
  Теперь нужно было по-быстрому вернуться к зданию старой гимназии. Пока Ив не начали искать. В том, что искать непременно будут, она не сомневалась. Что бы ни произошло в доме, где она временно обосновалась, один факт того, что она там проживала, заставит организацию по борьбе с вампирами насторожиться и проверить... хотя бы так - на всякий случай. Будь на их месте Ив, она бы так и сделала.
  Выйдя на свежий воздух и сделав глоток воздуха, девушка ощутила неясную тревогу и быстро зашагала прочь, стараясь прогнать от себя навязчивое чувство.
  Так как просидела в кафе она довольно долго, людей на улицах города было значительно больше. Это позволяло ей смешаться с прохожими, идущими по своим делам и чувствовать себя немного спокойнее.
  И только свернув с оживлённой улицы и зашагав по направлению к небольшому городскому парку, она заметила человека, от вида которого у неё ёкнуло сердце...
  Человек был одет в военном стиле, как тот тип, который ехал в автобусе с ней и Софией.
  Вольный стрелок.
  Сердце неприятно кольнуло, словно от вошедшей в него тонкой иглы.
  Теперь Ив была полностью уверенна в том, что тип следит за ней. Ограничится ли дело слежкой, она не знала и не хотела узнавать. Нужно было срочно вернуться на оживлённую улицу и затеряться в толпе.
  "Только не стрелки". - думала Ив, ускоряя шаг и делая вид, что ужасно куда-то опаздывает. Ей и раньше доводилось слышать об этих ребятах немало дурного, но после того, как в неё стреляли переулке, симпатия к людям, которые якобы боролись со злом на улицах современных городов, и вовсе исчезла. Ив было безразлично то, что они люди, как и она. Ей гораздо уютней находиться рядом с Данхэмом и Эйр.
  Она подошла к дороге, намереваясь перейти на другую сторону, но помедлила, решив пропустить тёмный микроавтобус.
  Всё произошло очень быстро - дверь микроавтобуса открылась и замершую у дороги девушку схватила крепкая мужская рука. Ив вскрикнула и рванулась назад, но тут в спину её толкнули, и она полетела прямо в руки злоумышленников. За считанные мгновения ей зажали рот и прижали к сидению, а микроавтобус тем временем уже мчался прочь от места похищения.
  Расширенными от страха глазами, она смотрела на своих похитителей - крепких парней в военной форме и чёрных масках. Охотники за вампирами или, как иначе их называли, вольные стрелки, решившие, что девушка им пригодиться.
  Девушка находясь в шоковом состоянии не поняла как умудрилась вывернуться и укусить мужчину который зажимал ей рот, тот с криком отдернул руку, а через мгновение она почувствовала укол в шею и окружающая обстановка с голосами похитителей потонули в вязком тумане.
  
  
  Ив очнулась от яркого света бьющего ей по глазам даже сквозь сомкнутые веки и боли в затёкших руках, которые оказались заведенными ей за спину и скованными наручниками.
  - Она приходит в себя. - произнёс незнакомый мужской голос. Девушка открыла глаза, но из-за яркого света лампы светившей ей прямо в лицо, не могла рассмотреть говорившего.
  - Вижу. - откликнулся другой. - Можешь выйти. Я сам её допрошу.
  Затем послышались шаги, и где-то поблизости хлопнула дверь. Ив до сих пор воспринимала окружающую реальность, словно дурной сон, а бьющий в глаза свет только ещё больше мешал сориентироваться. И к тому же ужасно хотелось пить.
  - Зачем вы меня похитили? - с трудом прошептала она, чувствуя, что собственный язык повинуется с большим трудом.
  - Ты присутствовала при гибели наших парней. - произнёс мужчина холодным тоном, от которого у Ив пробежали по спине мурашки. Мы хотим выяснить, кто их убил и ты расскажешь нам, всё что знаешь, хочешь этого или нет!
  Девушка предположила, что это был главарь охотников и знала, что если будет огрызаться или молчать, обстановка может здорово для неё усугубиться. Поэтому Ив решила действовать осторожно.
  - Я бы с радостью помогла вам, но помню только то, как ваши люди стреляли в меня... А потом я пришла в себя только в больнице. - сказала она, надеясь что голос звучит ровно и убедительно. - Ваши люди едва не отправили меня на тот свет!
  - А мне кажется, ты что-то скрываешь... - задумчиво проговорил человек. - Почему некто убил наших людей, но не тронул тебя?
  - Не знаю. Я ведь была без сознания.
  - Ты лжёшь! Тебя видели с одной из них! Так и скажи, что хочешь выгородить свою подругу!
  Ив поняла - он говорит о Софии и вспомнила, как какой-то подозрительный тип, похожий на охотника, следил за ними, но не знала, что сказать в своё оправдание.
  Тем временем терпение охотника подошло к концу.
  - Не хочешь рассказывать всё, что знаешь по-хорошему, значит, будет по-плохому! - проговорил он, и уже обращаясь к кому-то за спиной Ив, сказал. - Джейк, неси свои инструменты. Пришла твоя очередь поработать над ней и развязать этот несговорчивый язычок!
  Девушка похолодела и с замиранием сердца слушала, как хлопает входная дверь, а за спиной раздаётся звук шагов тяжелых берцов. Вне сомнений, сейчас её будут пытать. И никто ей не поможет.
  Наконец, яркий свет убрали от лица девушки, и она смогла рассмотреть невысокого человека с абсолютно невзрачной внешностью. Он поставил на низенький стол перед ней свой небольшой чемоданчик и, раскрыв его, достал сверкнувший в электрическом свете медицинский скальпель.
  - Начнём с чего полегче? - насмешливо произнёс он, склоняясь над пленницей, которая в сложившейся ситуации не могла от него никуда деться.
  Сердце Ив бешено заколотилось, а надежда предательски её покинула, когда человек поднёс скальпель к её коже...
  Но не успел холодный инструмент коснуться её лица, как раздался резкий звук. Входная дверь, которая ещё мгновение назад была на месте, слетела с петель, врезавшись в противоположную стену и ужасно загрохотав, упала на бетонный пол.
  Человек взявшийся пытать девушку от неожиданности выронил лезвие и отступил на шаг назад.
  Ив заметила других охотников, которые всё это время присутствовали при её допросе. Парни держали наготове оружие. Кто-то попытался позвать своих товарищей, оставшихся снаружи, но вместо ответа услышали скрежет когтей о металлическую обшивку ангара. Звук окружал их со всех сторон, становясь всё громче. Ив испугалась и зажмурила глаза, в следующий же миг раздались выстрелы и крики охотников.
  Только когда всё стихло, девушка поняла, что цела и невредима и решила открыть глаза.
  Открывшаяся её глазам картина вполне подходила какому-нибудь фильму ужасов. Охотники были жестоко убиты, а над ними стояли окровавленные фигуры, глядящие на Ив мерцающими в полумраке глазами.
  Девушка была готова впасть в отчаяние, но тут в ангаре появилась высокая черноволосая женщина, одетая в белое платье. Не обратив никакого внимания на вампиров, она подошла к Ив и, улыбнувшись, произнесла:
  - Ты не возражаешь, если мы поговорим в более уютном месте?
  
  
  Ещё при приближении к дому, где жила Ив, Данхэм почувствовал, что её там не застанет, а обрывки чёрно-жёлтых полосатых лент оцепления только подтвердили его опасения. Что-то произошло с девушкой и ему не стоило позволять ей покидать убежища Эйр. Нужно было говорить с ней по-другому...
  Он остановился, глядя на тёмные окна квартиры, где она жила и развернувшись, пошёл прочь, на ходу доставая мобильник и нажимая быстрый набор на котором у него был номер напарницы.
  - Да? - привычно откликнулась она, спустя всего один длинный гудок.
  - Эйр, кто-то убил подругу Ив, а сама она пропала! Поможешь мне найти её?..
  - Значит, ты одумался?
  - Сейчас не время это обсуждать. Ив нет дома, но я видел, что там побывала полиция. Возможно, её снова забрали в участок.
  Эйр задумчиво посмотрела на напарника.
  - Возможно, я знаю, где она. Только боюсь, тебе это совсем не понравится...
  
  
  Ив настороженно осматривалась. В пентхаусе самого высокого в городе здания, куда её привезли, царила весьма уютная атмосфера. Никакой кровожадной прислуги, подозрительной красной жидкости разлитой по фужерам и орудий пыток... Самое обычное человеческое жилище, но вот только Астрин не была человеком и всё в её внешности, походке и каждом слове выдавало это. Её слуги, совершившие в ангаре охотников всю грязную работу, с ними не поехали, и сейчас у дверей оставался только молчаливый спутник местной королевы вампиров - высокий светловолосый мужчина с недобрым взглядом тёмно-карих глаз. Ив старалась не смотреть на него, но продолжала чувствовать, что тот не сводит с неё своего внимательного взгляда.
  - Можешь чувствовать себя как дома. - проговорила Астрин, чтобы поддержать гостью. - Охотники очень нехорошо обошлись с тобой... ты наверное, напугана и вымотана. Налить тебе чего-нибудь?
  Несмотря на то, что пить Ив хотелось невероятно сильно, она отрицательно помотала головой. То, что Астрин - глава местных вампиров, вела себя так благожелательно, не обманывало её. Подсознательно она чувствовала, что находится наедине с одним из самых опасных в городе существ и не ждала от неё милости.
  - Как хочешь. - пожала плечами женщина, открывая бар и наливая в высокий бокал белое вино. - Но если передумаешь, мой бар к твоим услугам.
  Ив сдержано кивнула и присела на край большого кожаного дивана, за спинкой которого ей хотелось спрятаться от внимательного взгляда телохранителя Астрин.
  - Ты очень интересная девушка. - тем временем проговорила вампирша, занимая кресло напротив.
  - Зачем я вам? спросила девушка, наконец, взяв себя в руки и решив, что бояться нет смысла.
  - Просто поговорить и открыть перед тобой заманчивые перспективы. - отозвалась Астрин, продолжая нежно ей улыбаться.
  Ив только раздражало это лицемерие. Она хотела, чтобы вампирша была такой, какой являлась на самом деле, а не строила из себя радушную хозяйку.
  - Тебя ведь дважды чуть не убили, но ты выжила... - задумчиво проговорила Астрин. Не поделишься своим секретом?
  - Мне нечего вам сказать. Просто повезло. - немедленно откликнулась Ив, прекрасно понимая, что говорить о Эйр и Данхэме этой особе не стоит.
  - Знаешь, я думала, что наша встреча произойдет немного раньше, но вместо тебя, мы застали твою подругу...
  Ив внезапно осознала, что часы, надетые на том теле, которое выносили из дома, были часами Аннелины...
  - Это вы убили мою подругу, я вам этого никогда не прощу, делайте со мной что хотите, убейте, обратите, но вам я ничего говорить не буду!
  - Не горячись, а лучше внимательно меня выслушай. Я не буду настаивать, это не в моих правилах. Но ты можешь меня выслушать и либо принять моё предложение, либо отказаться. - спокойной проговорила Астрин, поднимаясь с кресла. - Идём со мной.
  Ив с трудом подавила в себе гнев и, встав с дивана, пошла следом за вампиршей. Та зашла в коридор, в конце которого виднелась винтовая лестница и, не дожидаясь Ив поднялась наверх. Девушке ничего не оставалось, как следовать за ней. Как бы то ни было, телохранитель Астрин не пошёл вместе с ними, и без него Ив чувствовала себя немного комфортнее.
  Как только они оказались на крыше небоскрёба, Астрин уверенным шагом направилась к самому краю. У Ив мелькнула мимолётная мысль о том, что это прекрасная возможность столкнуть Астрин с небоскрёба, но уверенности в том, что вампирша погибнет, разбившись не было, и девушка решила на время отказаться от этой мысли.
  
  
  Там, где Эйр ожидала найти охотников, напарники нашли только небольшую группу вампиров и множество мёртвых тел бойцов с нечистью.
  Присвистнув нелюдям, светловолосая девушка сорвалась со своего байка, на ходу вынимая из ножен саблю, и бросилась навстречу врагам. Вампиров было всего пятеро и Данхэму только раз пришлось остановить сокрушительный удар, нацеленный в спину Эйр.
  Нападавший с удивлением поднял взгляд на возникшего, словно из ниоткуда незнакомца, а в следующий миг его голова уже отделилась от тела и летела в ближайшие кусты.
  После того, как закончился этот короткий бой, который по мнению Данхэма был самой настоящей бойней, они обошли окрестности в поисках Ив, но не нашли её ни в ангаре ни в небольшой постройке поблизости. Везде были только мёртвые охотники, да вампир, который пытался спрятаться за углом ангара, чтобы потом рассказать то, что видел.
  Как бы он не сопротивлялся, перед натиском Эйр немногие могли устоять и вскоре, и этот враг валялся обезглавленным... но перед этим его с пристрастием допросили и узнали о местонахождении Астрин, только после чего отчаянная охотница и её напарник помчались по направлению к резиденции главы местных вампиров.
  Оказавшись на месте, напарники переглянулись и кивнули друг другу.
  - Я отправляюсь внутрь, а ты как всегда страхуешь. - уточнила Эйр и уверенным шагом направилась к небоскрёбу.
  Беспрепятственно пройдя к лифту и поднявшись наверх, Эйр уже заранее знала, кого встретит, а потому приветствовала охрану Астрин с задорной улыбкой и обнажённой саблей. Пространство коридора не позволяло развернуться с тем размахом, который так любила светловолосая охотница, но и враги были не в выигрыше, поэтому, очень быстро битва переместилась в апартаменты королевы вампиров.
  Эйр с лёгкой улыбкой на лице убивала вампирскую нечисть, части которой разлетались в разные стороны, покрывая белоснежный пентхаус кровью и ошмётками врагов.
  
  
  - Посмотри! Этот город принадлежит мне! - проговорила вампирша, оглядывая победным взглядом огни внизу. - Всё здесь принадлежит мне! Каждый человек! И даже ты! Но вы не осознаёте этого и продолжаете влачить своё жалкое существование...
  Ив испытывала страшную неприязнь к подобным пафосным речам и людям, которые себя так ведут и видимо эта неприязнь слишком ярко отразилась на её лице, потому что в следующий миг выражение Астрин изменилось. Она зло усмехнулась девушке и коротко произнесла:
  - Присоединяйся ко мне в качестве слуги или умрёшь.
  - Я не хочу прислуживать тебе. - ответила Ив, подходя к краю крыши, всего в паре метров от Астрин.
  - Ты могла бы стать моей правой рукой.
  - С чего такая честь для простой смертной?
  - Не так ты уж... - начала было вампирша, но не договорила, вдруг насторожившись и метнув взгляд в сторону лестницы, через которую они попали на крышу.
  Ив тоже показалось, что что-то загрохотало и она с надеждой и страхом взглянула туда же куда и Астрин. Воспользовавшись моментом, королева быстро схватила Ив за руку и попыталась прижать к себе, но девушка, неожиданно сильно дёрнулась и в следующий миг, запнулась о низкое заграждение и полетела вниз. Длинные ногти Астрин только лишь царапнули кожу на тыльной стороне её ладони, но остановить падение вампирша не успела.
  - Нет! - вскрикнула Астрин то ли от злости, то ли от отчаяния и вцепилась взглядом в падающую вниз фигуру девушки. Она не могла поверить в то, что её законная добыча ускользнула прямо у неё из-под носа. Всё произошло так быстро и так глупо...
  Но вдруг, когда девушка уже была в считанных секундах от своей гибели, к ней быстро метнулась тёмная тень, перехватившая её в воздухе и тут же уносящая прочь.
  Решив, что это ещё не конец и у неё будет шанс всё исправить, она пошла обратно в пентхаус.
  
  
  Эйр сражалась с противником, который судя по всему, знал толк в хорошей драке. Глаза последнего, пока ещё живого охранника Астрин, зловеще сверкали, а клыки удлинились и были готовы при любом удобном случае впиться в противницу.
  Но девушку такое положение вещей только ещё больше раззадоривало. Она умело уклонялась от ударов нечеловечески быстрого врага и продолжала ему улыбаться, тем самым только нервируя и заставляя совершать непростительные ошибки. Одна из таких ошибок стоило ему руки, ну а затем Эйр не составило труда обезглавить раненного противника, что было лучшей гарантией того, что конкретно этот вампир больше не оживёт.
  Удовлетворённо оглядев некогда белоснежный пентхаус, девушка вдруг краем глаза уловила какое-то движение за окном и вдруг осознала, что это была никто иная как падающая вниз Ив. Запоздало бросившись к окну, она тут же развернулась и со всех ног забежала в лифт.
  Она ожидала увидеть самое страшное, но всё же, спускаясь вниз, продолжала хранить надежду на то, что напарник не такой растяпа, каким иногда кажется.
  Время проведённое в лифте тянулось невыносимо долго и вот наконец спустившись и выбежав на улицу, Эйр увидела именно то, на что и надеялась - Данхэма и Ив нигде не было.
  Подняв голову к возвышающемуся над городом небоскрёбу, она с тоской подумала о том, что где-то там ещё осталась Астрин, которой удалось остаться безнаказанной... но решив, что друзья для неё всё-таки важнее очередной порции острых ощущений, девушка оседлала свой байк и, помчалась по направлению к дому.
  Вернувшись в своё убежище, Эйр быстро взлетела по лестнице и, приблизившись к комнате Данхэма, тихонько приоткрыла дверь. Увидев, что Ив мирно спит на диване напарника, а он сам стоит напротив окна, девушка облегчённо вздохнула, окончательно убедившись в том, что с ними обоими всё в порядке.
  - Она без сознания? - спросила охотница как можно тише.
  - Да. - послышался такой же тихий ответ и Эйр решила больше ничего не спрашивать.
  
  
  10 глава
  
  Она открыла глаза, пробуждаясь от тёплого спокойствия сна и видя над собой в сумраке комнаты светлый потолок. Последнее, что помнила Ив это руки Данхэма, подхватившие её, когда она падала с высоты небоскрёба и его тихий вкрадчивый голос. Она не помнила, что он говорил и слова срывавшиеся с его губ казались ей тогда незнакомыми. Но она уснула под этот шёпот и смогла хоть на некоторое время забыть обо всём, что с ней произошло...
  Ив улыбнулась и попыталась встать, но вдруг чьи-то сильные руки резко толкнули назад, и над ней нависло бледное лицо с мерцающими в полумраке зелёными глазами.
  Астрин. Но как она оказалась здесь? Это сон! Это не может быть правдой!
  Но сама Астрин, похоже, не знала, что должна быть всего лишь сном... Она склонилась над Ив, одной рукой прижимая её к дивану, где лежала девушка.
  Ив попыталась вырваться и позвать на помощь, но вампирша только рассмеялась ей в лицо.
  - Это бесполезно. Твои друзья мертвы и ты теперь моя... - прошептала Астрин, склоняясь над её шеей.
  Клыки скользнули по коже Ив, тем самым заставив её сердце ухнуть куда-то в пропасть, а разум заметался в панике. Больше некуда бежать и никто её не спасёт!
  Холодные клыки легко вошли в беззащитную шею, которую тут же пронзила острая боль, и мир потонул в алом тумане, среди которого заметалось сознание девушки.
  Через мгновение Ив сама осознала, что еще спит, и услышала голос, доносивший откуда-то издалека, звал её по имени:
  - Ив, проснись! Это всего лишь, сон... Ив я никогда больше не брошу тебя, только очнись!
  Цепляясь за этот голос, она с трудом открыла глаза и увидела, что Данхэм держит её за руку и выглядит очень взволнованным.
  Девушка замерла от удивления. Она не ожидала, что кто-то будет волноваться за неё настолько сильно, а тем более Данхэм. Да, каким-то образом она была связана с ним и возможно, могла помочь вернуть утраченные воспоминания. Но всё же... Ив была всего лишь обычной девушкой, а он - древним существом, неизвестно по какой причине лишившимся памяти.
  - Что произошло? - растерянно поинтересовалась она, продолжая вглядываться в обеспокоенное лицо Данхэма.
  - Похоже, Астрин решила дотянуться тебя через сны. Это очень нехорошо, потому что однажды у неё может получится. - ответил он.
  Ив поёжилась, боясь даже представить, как до неё дотянется Астрин.
  - И что случится, если в следующий раз она дотянется?
  Данхэм внимательно посмотрел в её глаза и только спустя несколько мгновений, ответил:
  - Ничего не случится. Потому что я этого не позволю.
  Ив верила ему, но отчего-то ощутила на душе нехорошее предчувствие и неистовое желание поговорить с Эйр.
  - Спасибо, что спас меня. Надеюсь, когда-нибудь я тоже смогу что-нибудь для тебя сделать. - сказала девушка, осторожно высвобождая руку из ладоней Данхэма и поднимаясь с дивана. - Эйр у себя?
  - Думаю, да. Она заходила пока ты спала.
  Ив почувствовала, как на душе у неё становится очень тепло и светло. Родителей своих девушка почти не помнила, но за всю её жизнь, никто не заботился о ней так, как эти двое.
  Данхэм предпочёл остаться у себя, и поэтому Ив отправилась к Эйр одна. Выскользнув в уже знакомый мрачный коридор, Ив уверенно прошла до двери, ведущей в комнату Эйр. Остановившись, она прислушалась к тишине, нарушаемой лишь звуками бьющих по металлическим карнизам и крыше здания капель дождя, и тихонько постучала.
  Девушка не хотела побеспокоить Эйр, если та спит и готова была уже развернуться и уйти, как дверь открылась, и из образовавшегося проёма высунулось знакомое, но слегка заспанное лицо.
  - А, это ты, крольчонок, произнесла девушка, открывая дверь шире. Очнулась уже после ночных полётов?
  Ив сдержанно кивнула, но не смогла не улыбнуться в ответ на улыбку Эйр.
  - Проходи и присаживайся. - скомандовала она в привычной манере, отодвигая стул и проходя к плите, очевидно собираясь варить кофе.
  - Налей мне, пожалуйста, воды. - попросила Ив.
  Эйр выполнила просьбу и глядя, с какой жадностью та пьёт, заметила:
  - Похоже, эти изверги даже пить тебе не давали.
  Ив с горькой усмешкой призналась:
  - Астрин разыгрывала из себя радушную хозяйку и хотела меня напоить, но я отказалась.
  - Правильно сделала. кивнула Эйр. - У таких, даже обычная вода может оказаться ядом.
  - Нет, она не воду мне предлагала, а хотела, чтобы я воспользовалась её баром.
  - О, вот так даже. Это видимо, для того чтобы ты была посговорчивее... А что именно она от тебя хотела?
  - Превратить в вампира. - скривилась Ив, раньше в них не верившая, а после всего того, что увидела, испытывающая дикое отвращение и страх. - Мне даже снился кошмар. призналась она. Данхэм с трудом смог разбудить меня и сказал, что это Астрин пыталась дотянуться до меня через сны.
  Эйр внимательно посмотрела на девушку и задумчиво проговорила:
  - Данхэм пока еще никогда не ошибался в своих предположениях.
  - Он сказал, что не позволит дотянуться до меня, но... мне всё равно страшно. Мне кажется, что скоро произойдет нечто, после чего моя жизнь уже никогда не станет прежней...
  - Это уже происходит, крольчонок. Убегать поздно. И назад дороги нет. Остаётся либо сражаться, либо умереть. - сказала Эйр дотронувшись до её плеча. - Если позволишь, я помогу тебе. Но ты должна будешь тоже приложить к этому усилия. Отринуть страхи, которые не спасают тебя, а наоборот, делают слабее.
  Она села напротив девушки и заглядывая в её глаза, продолжила:
  - Я не могла относится к тебе с уважением из-за твоей трусливости, пока не поняла, что это такой способ защититься... отрицать существование тёмной стороны жизни и бежать от неё что есть силы. Но я могу показать тебе другой путь.
  - Эйр, я никогда не смогу сравнится с тобой. Не смогу убивать вампиров. - возразила Ив.
  - А тебе и не придётся. Для того, чтобы смотреть в глаза правде, не обязательно быть воином и крушить ряды нечисти... к тому же, у меня для этого свои причины. - её лицо вдруг приняло задумчивое выражение, после чего Эйр широко улыбнулась и добавила. - А вообще... никогда не говори никогда!
  Затем, она подмигнула растерянной Ив и вернулась к приготовлению завтрака, оставив бедную девушку наедине со своим воображением.
  
  
  Тем временем, на окраине города, в старом неухоженном особняке, Белая Астрин мерила шагами просторное помещение гостиной и размышляла над тем, как ей поступить дальше. Собравшиеся здесь вампиры не решались даже шелохнуться, без её приказа, зная, на что способна королева в гневе. А после просмотра кадров снятых камерами видеонаблюдения, она была сама не своя.
  Она и раньше слышала о загадочных неуловимых охотниках, оставляющих за собой горы трупов из разных видов нечисти, но теперь, одна из них едва не добралась до неё. Она не боялась встретиться с этой охотницей лицом к лицу и недоумевала, почему, перебив всю её охрану и даже убив личного телохранителя - Дирка, светловолосая воительница развернулась назад. Неужели её остановило падение этой девчонки?
  От размышлений и воспоминаний её оторвал звонок мобильника. Не успела она ответить, как в трубке раздался голос, который она ожидала услышать в последнюю очередь.
  - Здравствуй, Астрин. Нам нужно поговорить. Встречаемся там же где и всегда.
  - Поняла. Сейчас подъеду.
  Вернув мобильник в сумочку, она окинула взглядом собравшихся в гостиной вампиров.
  - Как тебя зовут? - обратилась она к мрачному темноволосому парню, взирающему на свою королеву без свойственного всем остальным подобострастия.
  - Клэйв. - отозвался он, низким, чуть хрипловатым голосом.
  - Поедешь со мной.
  Он едва заметно кивнул и последовал за своей королевой.
  Астрин решила, что из него выйдет прекрасная замена Дирку. А она, как правило, никогда не ошибалась.
  Через полчаса женщина уже перешагивала порог знакомого бара и сразу же направилась к самому дальнему от входа столику, где её уже ждали...
  Тот, кому отчитывалась сама королева, никогда не приходил на встречу с открытым лицом. Вот и сейчас на нём был надет привычный тёмный плащ с капюшоном, тень от которого не позволяла нормально рассмотреть лицо.
  - Опаздываешь. - констатировал он, даже не подняв головы.
  - Я приехала сразу же, как ты позвонил...
  Он сделал ей сделал жест в сторону телевизора, где шли новости, в которых снова сообщали о жестоких смертях в клубе.
  - Снова ты потворствуешь бойням в клубе? - строго поинтересовался он у неё. - Я прислал тебя сюда не для этого...
  - Это не моя вина... - снова попыталась оправдаться Астрин.
  - Ты ведь знаешь, что бывает с теми кто, не оправдывает моих ожиданий?
  - Этого больше не повторится. - пообещала Астрин, внутренне закипая от гнева из-за того, что приходилось подчиняться кому бы то ни было.
  - Конечно, не повторится. - согласился собеседник королевы. - Ну, а теперь слушай свою новую задачу...
  
  
  Очередной день в спецподразделении по борьбе с вампиризмом выдался не из самых лёгких, поскольку агенты должны были проверять каждый подозрительный случай, каждый звонок и вольные стрелки, от которых поступала часть сигналов, в этом не столько помогали, сколько мешали.
  Старший агент Мелинда Стадлер пропадала на работе вот уже вторые сутки. У неё был свой интерес, а именно поиск Ив Бишоп, анализы крови, которой дали довольно любопытные результаты. Её кровь не была инфицирована вирусом вампиризма, но и на кровь обычного человека была теперь похоже меньше всего.
  Мелинда лично курировала ряд тестов с кровью Ив и вирусом вампиризма, в результате которых, выяснилось, что иммунные тела в крови девушки временно подавляют вирус.
  Но это было странным в первую очередь потому, что в первое своё появление в отделе она была самым заурядным человеком с нормальным среднестатистическим иммунитетом. А это могло означать только одно - между визитами в спецотдел, с Ив что-то произошло. Кто-то привил ей новый иммунитет и частично перестроил ДНК.
  Теперь Мелинда не находила себе места, желая поговорить с девушкой начистоту и узнать, что на самом деле с ней произошло, потому как это могло стать реальной помощью в борьбе с вампиризмом.
  Девушка прикрыла глаза, собираясь с силами, но позволив себе подумать о заманчивой перспективе исцеления, она вспомнила отца и брата, которых забрали вампиры... Точнее, отца они убили, но брат. Он до сих пор бродил где-то по улицам этого города и пил кровь.
  Ради того, чтобы вернуть его, исцелить и заставить забыть все пережитые ужасы, Мелинда была готова абсолютно на всё и бессонница по сравнению с этим казалась такой мелочью.
  Но вот уже второй день о Ив Бишоп не было, никаких вестей. Девушка словно сквозь землю провалилась, и привычные способы поиска не работали. Мелинде оставалось только ждать, и это невыносимое ожидание изматывало гораздо больше бессонницы и работы.
  А в последнее время нечисть активизировалась не на шутку. Создавалось впечатление, что они тоже что-то или кого-то ищут и Стадлер могла лишь надеяться на то, что их целью не является Ив. А опасаться было за что, так как в последнее время девушка была настоящим магнитом для кровопийц. Возможно, те чувствовали в ней угрозу или знали наверняка, и поэтому так стремились её убить?
  Мелинда только покачала головой. Строить догадки - бесполезно. Пока у неё не будет всех частей головоломки или, что ещё проще, самой Ив, она не узнает всей правды. И потому остаётся ждать и искать... убивая вампиров на своём пути.
  Она встала со своего места и подошла к широкому окну допросной, в которой находились очередные пленники. Зачастую допрашивать их не имело смысла. Они были абсолютно безразличны к боли и смеялись агентам в лицо, порой выдавая лишь фальшивую информацию.
  Вот и теперь пара вампиров - молодой на вид парень и мужчина за сорок, лишь насмешливо скалились в ответ на просьбы и угрозы агентов. Игра в плохого и хорошего полицейского с ними не проходила.
  Некоторое время она просто наблюдала за происходящим со стороны, но затем не выдержала и, открыв дверь, зашла внутрь.
  - О, какая блондиночка к нам пожаловала! - радостно осклабился молодой вампир. - А вы не говорили, что собираетесь нас...
  Договорить он не успел, потому что Мелинда с абсолютным хладнокровием достала из кобуры табельное оружие и приставила дуло к виску дерзкого насмешника.
  - Стадлер! - выкрикнул один из агентов, но та даже на него не посмотрела. Всё её внимание было сосредоточено на пленниках, один из которых стал ещё бледнее, насколько это возможно для вампиров, а другой лишь равнодушно усмехнулся.
  Мелинда перевела ствол пистолета на последнего и с легкостью спустила курок.
  Содержимое его черепной коробки украсило противоположную стену и униформу одного из агентов, заставив того срочно покинуть допросную из-за плохого самочувствия, но Стадлер это ничуть не волновало. Она снова прижала дуло пистолета к виску молодого вампира.
  - Стой! - закричал клыкастый пленник. - Чего вы хотите?!
  - Мне всего лишь хотелось бы знать, что или кого вы так активно ищите в последнее время. - ответила Мелинда.
  - Королева убьёт меня.
  - А так значит, ты хочешь умереть прямо сейчас?
  - Нет. Я всё скажу, только отпустите меня.
  Мелинда удовлетворённо кивнула, присаживаясь на край стола и продолжая держать наготове пистолет.
  - Рассказывай.
  - Нам приказано найти двух девушек - высокую светловолосую блондинку, одевающуюся во всё белое и носящую при себе саблю и девушку по имени Ив Бишоп. Фотографии обоих есть в кармане у моего напарника.
  - Почему они так важны для вас?
  - Нам всего лишь велено найти их и доставить в целости и сохранности девушку по имени Ив, а со светловолосой сказано поступать, как получится.
  - И нашли что-нибудь? - поинтересовалась Мелинда. - Узнали, где их видели в последний раз?
  - Нет. Мы только начали свои поиски. Я сказал вам всё, что мне известно. Отпустите меня.
  Но Мелинда проигнорировала его просьбу и, просто поднявшись со своего места, покинула допросную.
  - Что вы себе позволяете, агент Стадлер? - налетел на неё начальник, как только дверь за спиной девушки закрылась. - Вас не допускали к допросу этих подозреваемых!
  - Но, тем не менее, вы всё слышали и мы теперь хотя бы знаем, кого разыскивают кровопийцы. - устало проговорила Мелинда, не испытывающая ни малейших угрызений совести за совершённый поступок.
  
  
  11 глава
  
  Испокон веков, пока существовали на земле порождения тьмы, были и те, кто сознательно контролировал численность выходцев с той стороны. Они защищали людей и объявляли беспощадные войны в те моменты истории, когда твари, о существовании которых многие даже не догадывались, собирали свою кровавую жатву на улицах человеческих городов.
  Однажды молодая девушка из рода Дэлоренс была отвергнута собственной семьёй и предоставлена сама себе. В изгнании ей грозила бы смерть, если бы не родная сестра, которая приютила несчастную.
  Когда мать погибла на охоте, девочке было всего десять лет. Оставшись в семье, она росла очень смышленой и вскоре догнала по развитию сына старшей сестры, который был на пять лет её старше, на равных осваивая с ним как привычные школьные предметы, так и искусство охоты, которым он тайком делился со своей кузиной.
  Прошло несколько лет и девочка, названная Эйр, сопровождала брата на его охоте, прикрывая ему спину и всякий раз сражаясь рядом с ним с бесстрашием достойным рода из которого была изгнана. Она прекрасно понимала, что родная тётка не питает к ней тёплых чувств и единственный, кто относится к ней по человечески это брат. Он остался единственным человеком, которым она дорожила после... и потому, едва не сошла с ума, когда не смогла уберечь брата и тот погиб на охоте...
  Его мать обвинила в случившемся Эйр, и той пришлось уйти, выживая в одиночку, без надежды на то, что кто-то её поддержит.
  Когда на очередной своей вылазке она нашла раненного мужчину в бессознательном состоянии, то сначала решила, что ей это мерещится... настолько сильно он напомнил ей брата...
  Эйр вытащила раненого буквально на себе и только когда оказалась с ним в своём убежище, обнаружила, что спасённый - не человек и к тому же лишился памяти.
  Вёл себя парень очень спокойно, и девушка сочла его если не безобидным, то уж точно не врагом. Во всяком случае вампиром он не был, хоть отказывался от привычной человеческой пищи и Эйр решила оставить выяснение его личности до того времени, пока он не придёт в себя окончательно. И каждый раз, отправляясь на охоту и возвращаясь, она навещала этого мрачного и загадочного незнакомца, которым он и оставался со времени прибытия в здание старой гимназии, где обитала Эйр. А продолжал сидеть во мраке своей комнаты или смотреть в окно, будто бы там, за пыльным стеклом, во мраке городских улиц, скрываются самые важные ответы и шанс стать прежним...
  Но однажды, во время очередной вылазки, жизнь Эйр подверглась нешуточной опасности... один из прислужников вампиров, неожиданно оказался сильным магом и успел призвать и натравить на охотницу огненного демона, который немедленно напал на неё.
  Старый портовый склад быстро был объят пламенем, и порой девушка уже не понимала, от кого или чего уклоняется - от обычного огня или лап демона. Она позабыла о вампирах, за которыми сюда явилась и единственное на что были направлены её силы - это спасение.
  Когда раздался оглушительный треск, и часть стены разлетелась горящими кусками, Эйр уже задыхалась от удушливого жара и как в замедленной съёмке видела приближающиеся к ней из пламени когтистые лапы и оскаленную пасть...
  Но в следующий же миг, огонь замер и послышался оглушительный рёв демона, потому как девушку буквально выдернули из западни и из-под самого носа у огненного чудовища. Не веря в свою удачу, она обратила взгляд на спасителя, уносящего её прочь, на своих больших чёрных крыльях. Это был тот самый спасённый ею и потерявший память мужчина.
  Он доставил её прямо на крышу убежища и аккуратно поставил на ноги, после чего отошёл, опустившись на низкий бортик заграждения.
  - Почему ты спас меня? - спросила Эйр, опускаясь рядом.
  - Просто почувствовал, что тебе нужна помощь, к тому же ты спасла меня до этого...
  Эйр была немного обескуражена таким ответом и сама неуверенно поинтересовалась:
  - Значит, ты до сих пор ничего не вспомнил?
  Он отрицательно качнул головой.
  - Я даже не знаю, кто или что я. - признался он.
  - Со временем мы выясним это.
  - Но ты можешь пожалеть о том, что приютила меня.
  - Я привыкла рисковать. - усмехнулась Эйр, хлопнув его по плечу. - А сейчас мне важнее знать, как к тебе обращаться.
  - Данхэм. - недолго думая выдал он и добавил. - Не спрашивай, почему я выбрал это имя. Просто оно единственное из того, что я помню.
  - Хорошо. Значит, пока ты не передумаешь, я буду звать тебя так. - проговорила девушка, радуясь в душе тому, что дело сдвинулось с мёртвой точки. Теперь, она даже могла предположить, кем он на самом деле является, но решила с этим повременить, пока не узнает лучше.
  - Я даже не поблагодарил тебя за своё спасение.
  - То, что ты сделал сегодня, наилучшая благодарность. - откликнулась Эйр и направляясь в сторону лестницы.
  Так, изгнанница из рода охотников на нечисть и потерявший память бессмертный, стали напарниками.
  
  
  После завтрака Ив внезапно почувствовала, что просто валится от усталости, но Эйр запретила ей засыпать, подозревая в этом козни Астрин. У королевы вампиров было достаточно времени, чтобы подготовиться и попытаться нанести новый визит.
  Оценив девушку внимательным взглядом, Эйр сказала:
  - Мне кажется, что неплохо бы раздобыть для тебя одежду.
  Ив смущённо кивнула. Она до сих пор была в той одежде, в которой отправлялась в церковь, но больше домой она так и не попала...
  Память услужливо напомнила ей о гибели Аннелины и сердце девушки сжалось от невыносимого чувства вины. Она думала, что была виновна в том, что убили подругу. Ведь она поступила так беспечно, пригласив в дом Софию.
  - Ну не грусти, крольчонок. Сейчас мы что-нибудь придумаем. - попыталась приободрить её Эйр. - Хочешь, проедемся по магазинам?
  - А мы не можем поехать на квартиру, где я остановилась? Там остались все мои вещи.
  - Нет. Ни в коем случае. За ней наверняка следят, а поэтому будет лучше, если мы пробежимся по магазинам и вернёмся сюда.
  - Как скажешь. - сдалась Ив. - Только у меня нет с собой денег.
  - Не беспокойся. Деньги не проблема.
  Ив вдруг заинтересовало, как и кто может оплачивать занятие, которым увлечены Эйр и Данхэм, но посчитала, что подобные вопросы будут не слишком тактичными и промолчала.
  На улице было довольно сыро и первый же порыв ветра норовил распахнуть плащ Ив, которую тут же пробрал озноб. Эйр, по всей видимости, холода не боялась и шагала рядом с распахнутым плащом и не застёгнутой до конца белоснежной блузой.
  О том, холодно ей или нет, можно было и не спрашивать. Она проводила девушку в ближайший магазин одежды и предоставила ей самостоятельный выбор, тем временем принявшись листать какие-то журналы неряшливой стопкой наваленные на столик.
  Ив тем временем, прошлась мимо разноцветных рядов с самой разной одеждой, но остановила свой выбор на нескольких неброских и недорогих вещах - пару тёмных джинс, тёмно-синюю блузку и неброский свитер. С такой жизнью, какую она вела в последнее время, практичность в одежде была наиболее приоритетна.
  После посещения бутика с одеждой, они зашли в салон сотовой связи, где купили для Ив новый телефон. Она пыталась возражать, но Эйр настояла на том, что им лучше всегда оставаться на связи.
  Благополучно вернувшись в гимназию, Ив отправилась принимать душ и переодеваться, а Эйр решила посидеть это время в тишине и покое. Эту ночь отдыхать почти не приходилось, и она хотела наверстать упущенное, хотя бы с помощью несложной медитации...
  Но вскоре душевное равновесие снова было нарушено - в дверь тихо стучали.
  Эйр открыла глаза и увидела как, не дожидаясь пока она разрешит, дверь открыл Данхэм. Удостоверившись, что Ив в комнате нет, он прошёл внутрь и присел рядом с Эйр на диван.
  Девушке не нужно было быть ясновидящей, чтобы понять, что сейчас услышит от него какую-то просьбу.
  - Помнишь ты рассказывала о том, что твои предки были охотниками на нечисть?
  Эйр кивнула, посмотрев на напарника с лёгким недоумением.
  - Мы могли бы попытаться попросить помощи у них. - пояснил он.
  - Ты так думаешь? - усмехнулась девушка, мгновенно теряя остатки спокойствия. - Не забывай, что я - изгой для них. Существо, которое не намного лучше вампиров или демонов...
  Данхэм был посвящён в историю её жизни и потому, даже не смел просить о том, чтобы она напарница собственной персоной являлась туда, откуда когда-то давно была изгнана её мать.
  - Мы сами попросим их помощи. Просто скажи, как их найти. Они должны знать, как оградить Ив от нападений Астрин.
  - Ты настолько сильно боишься доводить начатое до конца, что готов рискнуть и заявиться прямо в родовое поместье охотников?
  - Нет, мне просто хотелось бы, чтобы она сама приняла решение. И если есть какой-то другой способ спасти её, я воспользуюсь им.
  Девушка задумчиво посмотрела на Данхэма. Она прекрасно понимала, на какой риск идёт напарник, соединяя свою жизнь с Ив. В первую очередь могла пострадать сама девушка, чего она никак не могла допустить.
  - У меня есть идея. - спокойно проговорила Эйр. - И пока мы не испытаем её на практике, то к охотникам никто не поедет. Это слишком опасно, так как среди охотников многие увидев другое существо сначала его убьют, а лишь потом будут задавать вопросы...
  Данхэм понимающе кивнул и напарница продолжила:
  - Каждый охотник носит при себе особый талисман, защищающий его от сверхъестественных существ на тонких планах. Когда-то мой брат подарил мне свой талисман... но после его смерти, я посетила семейный склеп и оставила его там...
  - Нам не обязательно идти на такие жертвы. - проговорил напарник, видя как помрачнела девушка, под грузом воспоминаний о прошлом.
  - Всё в порядке, Данхэм. - откликнулась она и в этот самый момент дверь снова открылась и на пороге появилась Ив, уже облачённая в новую одежду. - Теперь все в сборе и можно ехать.
  - Куда ехать? - опешила ничего не подозревающая девушка.
  - Повидаться с моими усопшими родственниками. - тяжело вздыхая ответила Эйр, поднимаясь со своего места.
  
  
  Ив крепко держалась за талию Эйр, когда они выехали за город и помчались по ночной трассе в сторону старого кладбища. Ещё совсем недавно она и представить себе не могла, что будет так часто выходить в ночь и рисковать жизнью. Теперь она была точно уверенна в существовании вампиров и сумела подружиться с теми, кого тоже людьми можно было бы назвать лишь с философской точки зрения. Пришли на выручку. Протянули руку помощи, ничего не требуя взамен. И рядом с ними девушке было уже не так страшно. Теперь она желала приложить все возможные усилия, чтобы сделать что-то и для них. И возможно всего города. А Астрин должна была заплатить за то, что сделала с Аннелиной и не только с ней...
  Вскоре впереди показались кованая решётка кладбища и покосившееся здание заброшенной сторожки.
  Остановившись перед самым входом, Эйр дождалась, пока Ив слезет с мотоцикла, и откатила его к разросшимся у забора кустарникам.
  Тут же мягко приземлился на влажную почву Данхэм, который без предупреждения подхватил Ив на руки и перемахнул вместе с ней через забор. Эйр последовала его примеру и через несколько мгновений уже уверенно шагала между могил с памятниками в виде плачущих ангелов и привычных надгробных плит. Остановилась она у массивного серого строения с двустворчатыми дверями и аркой, где были изображены сражающийся ангел и дракон.
  Достав из кармана крупный причудливой формы ключ, Эйр вставила его в скважину и, одновременно поворачивая ключ, нажала на панель с незамысловатыми цветочными узорами. За стеной что-то заскрежетало, а затем раздался щелчок и дверь отворилась.
  Держась за стену и спускаясь вниз по темной лестнице, следом за своими спутниками, Ив совсем ничего не видела, и все время запиналась. Но Эйр, видя эти трудности с перемещением в темноте, остановилась и протянула ей маленький фонарик.
  - Вот, возьми. С ним тебе будет немного комфортнее. - тихо прошептала она и двинулась дальше.
  Ив включила фонарик и сразу же последовала за ней, с опаской поглядывая на тёмные комнаты по обеим сторонам, куда не проникал свет маломощного фонарика.
  Наконец, Эйр свернула в одну из комнат, и остановилась у дальней стены, где находилась статуэтка - фигурка ангела, застывшего в молитвенной позе. Над ним виднелась чёрная мраморная плита с высеченными на ней надписями на латыни и каком-то другом, совершенно незнакомом Ив языке. Но Эйр прочитала эти надписи и через мгновение у статуэтки разжались руки, и на пол со звоном упала серебряная цепочка.
  - Это должно помочь тебе спрятаться от внимания Астрин. - проговорила она, надевая кулон на шею Ив.
  - Спасибо.
  - Не стоит. Лучше давайте заглянем ещё кое-куда, раз уж мы здесь.
  С этими словами она вышла из комнаты и двинулась вглубь коридора. Наконец, она остановилась у другой комнаты и зашла в неё. Ни Ив ни даже Данхэм не понимали, что она задумала, но следуя за девушкой видели, как она совершает какие-то манипуляции, склонившись над полом. Вскоре послышался скрежет сдвигаемой плиты, а затем металлический лязг.
  Эйр выпрямилась и проговорила:
  - Склеп охотников - не обычное пристанище умерших. В таких местах всегда можно найти резервный арсенал на чёрный день. Никому и в голову не придёт искать здесь.
  Затем она углубилась в комнату и, приблизившись, Ив посветила фонариком и обнаружила образовавшийся в дальней стене проём, через который ушла Эйр. Девушке хотелось последовать за ней, но тяжёлая рука Данхэма легла на её плечо, останавливая.
  - Нам там делать нечего. Мы и без того проникли в сакральное для охотников место и единственная причина, по которой нас не трогает местный страж, это Эйр, в которой течёт кровь охотников.
  Ив послушно замерла у входа в арсенал, дожидаясь возвращения Эйр. И ждать пришлось не слишком долго. Очень скоро на пороге возникла охотница, несущая в руках какой-то свёрток, который тут же передала Данхэму и принялась закрывать потайной ход...
  Неожиданно за привычным уже металлическим лязгом последовал какой-то шум, донёсшийся со стороны выхода из склепа, и вся троица замерла в ожидании того, что случится дальше...
  Раздались звуки шагов и какой-то шелест похожий на очень тихий шёпот.
  Данхэм одной рукой продолжая сжимать драгоценный свёрток, другой медленно переместил Ив за свою спину, готовясь встретиться с опасностью лицом к лицу, какой бы она не была.
  Эйр бесшумно вытянула из ножен саблю и встала в боевую стойку.
  Они ждали стремительного нападения алчущих крови тварей, но вот в тишине раздался какой-то щелчок, после чего по стенам коридора заметался луч фонарика, а за ним и ещё несколько и вновь послушались шаги.
  Ив затаила дыхания, не решаясь даже вздохнуть, потому что не меньше вампиров ей хотелось бы сейчас привлекать внимание вольных стрелков, если это всё-таки они.
  - Выходите! Мы знаем, что вы здесь! - нарушил покой склепа уверенный женский голос.
  Ив тут же узнала его и была удивлена до глубины души, никак не ожидая, встретится с этой особой здесь.
  - Обещаю, что мы просто поговорим! - добавила Мелинда и Эйр с сомнением хмыкнула, поглядев на Ив, которая была рада в первую очередь тому, что по их души пришли не вампиры или вольные стрелки.
  - Мы выходим! - предупредила девушка, отправляя свою саблю назад в ножны.
  - Не стрелять! - скомандовала Мелинда своим людям, после чего, вся троица выбралась из своего укрытия.
  - Вам не кажется, что место погребения моих предков, не лучшее место для разговоров и в принципе не место для чужаков? - поинтересовалась Эйр, глядя прямо на стоящую напротив неё блондинку.
  - Хорошо. - согласилась Мелинда. - Давайте покинем это место.
  Охотница удовлетворённо кивнула и направилась следом за агентами на выход. Когда они все выбрались наружу, она незаметно бросила оценивающий взгляд на собравшихся на кладбище людей из спецподразделения. Все они были вооружены, но Эйр это не страшило. В случае чего, она была готова разобраться и с ними.
  - Зачем вы искали нас? - спросила она у агента.
  - Мне необходимо поговорить с Ив. - честно ответила та, встретившись взглядом с растерянной девушкой, стоящей за Данхэмом и не понимающей, чем же опять она привлекла внимание спецотдела по борьбе с вампиризмом.
  - Вы будете говорить с ней только в моём присутствии. - спокойно проговорила Эйр.
  - Я обещаю, что не причиню ей вреда...
  - Это моё условие и ты его слышала. Не нравится - не будет никаких разговоров. - усмехнулась охотница.
  - Хорошо... - сдалась Мелинда. - Если без этого никак...
  Но она не успела договорить, потому что в следующий миг, кладбище наводнили стремительные чёрные тени, смело бросающиеся на вооружённых людей.
  Эйр выхватила из ножен саблю, бросилась в бой.
  - А я-то уже думала, что сегодня не придётся поразмяться! - выкрикнула она, бросаясь наперерез вампиру, который кинулся на Мелинду.
  Ряды вампиров казались многочисленными только за счёт их скорости. Они словно успевали побывать в нескольких местах одновременно, пока нерасторопные агенты в них стреляли. Но Эйр и Данхэм не уступали по скорости вампирам и с лёгкостью убивали кровопийц прямо на лету, пользуясь тем, что некоторые из них по своей глупости пытаются сначала обезвредить людей с автоматами, не сообразив, что главная опасность - вовсе не они.
  Через некоторое время всё кончилось, и старое кладбище было усеяно телами мёртвых вампиров. При этом было убито несколько агентов спецподразделения, но благодаря стараниям Эйр и Данхэма многие сегодня выжили и смогут вернуться домой.
  - Давайте лучше совсем уберёмся отсюда, пока не подоспело подкрепление. - предложила Мелинда и на этот раз Эйр не стала с ней пререкаться, а просто кивнула и отправилась к своему байку. Ив поспешила следом, чувствуя вслед пристальный взгляд блондинки и в очередной раз гадая, для чего могла понадобиться ей.
  
  
  12 глава
  
  Можно было предположить, что на старом кладбище, после того, как оттуда уехали спецагенты, наступит покой и тишина. Во всяком случае, ровно до того момента, пока утром здесь не появится служба зачистки и не сожжёт останки вампиров, а тела павших в бою людей отправит на достойное их захоронение...
  Но нет. Очень скоро вновь послышался шум мотора, и напротив кладбищенских ворот остановилась серебристый с тонированными стёклами джип, из которого вышли двое - женщина и её мрачный телохранитель.
  Они миновали сорванные с петель ворота, прошли мимо изломанных статуй и памятников и остановились посреди небольшого холма, подножие которого было усеяно трупами, часть которых была обезглавлена.
  Астрин мгновенно узнала стиль, в котором были совершены убийства. Тоже самое она видела в собственном пентхаусе и в ночном клубе несколько дней назад...
  Значит, агенты были здесь не одни...
  Теперь, королеве вампиров стало понятно, куда некоторое время назад так неслись чёрные автомобили с эмблемой департамента. Они выследили охотницу и Ив... Но что нужно было от них этим людям?
  Астрин приказала своим подчинённым следить, чем будут заниматься агенты и обязательно доложить об этом. Только никто не выжил. Впрочем, даже несмотря на сложившуюся ситуацию, теперь она поняла, куда направилась Ив.
  
  
  - Как вы нашли нас? - поинтересовалась Ив у Мелинды, когда они добрались до уже знакомого девушке здания департамента.
  Агент Стадлер отвела их в свой кабинет и закрыла дверь, чтобы никто не мешал. Отчёты о произошедшем на старом кладбище могли подождать. Самым главным для неё сейчас было - понять происходящее и узнать, каким образом кровь обычной девушки, может бороться с вирусом вампиризма.
  - Нам стало известно, что вампиры разыскивают вас по всему городу и решили опередить. На самом деле сделать это было не слишком сложно. - ответила Стадлер, бросив красноречивый взгляд на Эйр. - Кое-кто слишком сильно заметен.
  Девушка, носить белое для которой, вне зависимости от ситуации, стало одним из важнейших жизненных принципов, презрительно фыркнула. Ей больше других не нравилась идея посещения департамента, и слушать подобные замечания уж точно не входило в её планы. Данхэм молчаливо стоял у двери и внешне не проявлял вообще никаких эмоций.
  - Для чего вам нужна Ив? - спросила Эйр напрямик, решив покончить со всем этим как можно скорее.
  - Последние тесты, которые мы проводили с её кровью, дали интересный результат. - ответила Мелинда и не сдержавшись добавила. - Ив абсолютно защищена от вируса вампиризма!
  Эйр только усмехнулась, а обсуждаемая девушка, похоже, сама была удивлена до глубины души, внезапно всплывшим на поверхность фактом.
  "Это значит, что Астрин не смогла бы меня обратить!" - поняла она, нервно сжав подлокотники кресла, в котором сидела.
  - Я не знаю, какие изменения произошли в твоём организме, и что этому способствовало, но изучение твоей крови, могло бы помочь многим инфицированным.
  - Но... - попыталась возразить девушка.
  - Ив, подумай о том, что благодаря тебе у многих людей мог бы появиться шанс вернуться к нормальной жизни!
  - Ничего не выйдет. - вдруг перебила её Эйр, поднимаясь с кресла. - Ты и твои учёные только зря потратите время.
  - Но почему?.. - не поняла Мелинда и осеклась. - Тебе что-то известно чего не знают наши ученые?
  - Да. И этого знания хватает для того, чтобы понять никакого антидота не будет. Кровь Ив уникальна и бесполезна для всех остальных.
  Мелинда отказывалась верить в её слова, потому что понимала - Эйр хочет защитить свою подопечную и не хочет, чтобы девушка попала в лаборатории департамента...
  - Сожалею, но я не имею права объяснять это...
  Когда Мелинда встретилась с ней взглядом, то почувствовала, как по спине бегут мурашки. Взгляд этой девушки был таким, как будто она видела её насквозь. Знала о брате и том, что с ним случилось...
  - Нам здесь больше нечего делать. - сказала Эйр, дотрагиваясь до плеча Ив. Та кивнула и, бросив прощальный взгляд, направилась к выходу.
  Мелинда хотела окликнуть их и остановить, но не успела открыть рот, как всё здание содрогнулось, а все звуки потонули в оглушительном грохоте взрыва.
  В следующий миг окно кабинета было разбито и внутри оказалось сразу двое вампиров.
  - До чего же дерзкие твари! - разозлилась агент Стадлер, выхватывая из кобуры пистолет и стреляя в кровопийц, которые проигнорировав её, сразу же бросились к Эйр. И это было неудивительно. Она была одной из основных целей. Второй была Ив, которую поспешил закрыть собой Данхэм.
  Обезглавив одного из вампиров и ударив другого точным ударом сабли прямо в сердце, Эйр была раздосадована тому, что очутилась в таком ограниченном пространстве, из-за чего снова пришлось выпачкаться в вампирской крови и распахнув дверь, выскочила в коридор, где уже царил хаос... Кровопийцы нападали на беззащитных людей, ставя перед собой только одну цель - убивать.
  Взрыв дезориентировал людей, заставляя допускать ошибки, которые стоили им жизней, но хуже всего было то, что вампиры использовали газ, который лишал людей возможности нормально видеть и дышать.
  На Эйр этот газ не действовал, и она двинулась по коридору, убивая обнаглевших кровопийц.
  - Сзади! - раздался крик, благодаря которому, она вовремя увернулась и убила вампира, сумевшего подкрасться к ней со спины.
  А кричала стоявшая в коридоре Мелинда. Она держала в руке пистолет, но не решилась стрелять, боясь ранить Эйр, а другой рукой прижимала ко рту платок, через который дышала.
  Девушка благодарно кивнула, и увидела, что из кабинета выходят Ив и Данхэм.
  - Уходите через окно! - крикнула она напарнику.
  - Хорошо. - ответил он, правильно оценив ситуацию и снова исчез в кабинете Мелинды, увлекая за собой Ив.
  Стадлер с удивлением посмотрела в сторону Эйр, на что та сказала:
  - Поверь, он знает что делает. А нам с тобой придётся выбираться отсюда своим ходом.
  Мелинда вздохнула. В отличие от Эйр, газ на неё действовал, что затрудняло не только дыхание, но возможность нормально видеть.
  Они двинулись по коридору по направлению к лестнице, ведущей на первый этаж. Оттуда ещё доносились крики шум стрельбы, но отчего-то, ни у одной из девушек не возникало сомнений в том, что скоро оборвутся и они. Это была война, в которой врагам была неведома человечность. И неважно, по какой причине они убивали - ради крови или по приказу своей королевы. Они больше не были людьми и теперь возможно никогда ими не будут.
  Спустившись вниз, Эйр сделала Мелинде знак остановиться и осторожно выглянула из-за угла. На первом этаже было уже не так дымно и это было не удивительно, потому как вместо парадного входа в здание была большая дыра, которую остались караулить пара вампиров. Для охотницы они были смехотворным препятствием, и она уже было собиралась выйти из своего укрытия, когда вдруг на усыпанный кирпичной крошкой пол, ступила нога самой королевы.
  При её появлении Эйр испытала незнакомое ранее волнение, которое не вызывал в ней ещё ни один враг...
  Она никогда не встречалась Астрин лицом к лицу, но была о ней наслышана. И всё же совсем не это пробудило в охотнице непривычные эмоции...
  Что-то особенное было в этой высокой черноволосой вампирше, но ни возраст ни высокое положение не делали её такой.
  Отодвинувшись за угол, Эйр сделала блондинке знак, чтоб та оставалась на месте, а сама вышла из своего временного укрытия прямо навстречу королеве вампиров и троице её подданных.
  - На ловца и зверь бежит? - усмехнулась королева, окинув Эйр взглядом.
  Охотница не ответила, решив, что выяснит, кто зверь, а кто ловец, без лишних слов. К тому же телохранитель королевы, похоже как раз, решил воспользоваться тем, что Эйр отвлечётся и напасть.
  Девушка сделала взмах саблей и заняла боевую стойку.
  - А ты не из разговорчивых. - констатировала королева делая шаг навстречу, по всей видимости, собираясь сражаться с охотницей голыми руками. В другое время это заставило бы Эйр усмехнуться глупости противницы, но только не сейчас...
  В отличие от охотницы, Астрин прекрасно знала, на что идёт.
  И в следующее мгновение, королева сделала неуловимое движение, превращаясь в смазанную в пространстве тень. Эйр отступила, инстинктивно взмахивая мечом, но даже не поцарапала противницу, которая уже снова стояла на прежнем месте и улыбалась, а на рукаве девушке появились кровавые полосы.
  Царапины неистово жгло, но Эйр не имела права отвлекаться на такую мелочь. Всё её внимание сейчас было сосредоточено на врагах, а особенно на преобразившейся Астрин, сквозь привычный облик которой, проступало нечто абсолютно чуждое этому миру...
  Личина королевы была плотной, но даже через неё девушка смогла рассмотреть длинные когти. И этого хватало, чтобы понять самое главное - перед ней самый настоящий демон.
  Эйр могла дать фору любому противнику-вампиру, но против демона такого класса ей выступать ещё не приходилось.
  - Жизнь полна сюрпризов, не так ли, нефилим? - с глумливой улыбкой поинтересовалась у неё Астрин и Эйр не могла с ней не согласится.
  Неожиданно раздался громкий вскрик, и охотница осознала, какую ошибку совершила. Она упустила из виду телохранителя королевы и тот, воспользовавшись моментом, схватил Мелинду.
  - Где девчонка? поинтересовалась королева.
  - Понятия не имею.
  - Тогда твоя подружка умрёт. - сказала Астрин.
  В следующий миг, телохранитель обнажил клыки, намереваясь укусить Мелинду, но Эйр совершив быстрый маневр, подставила под траекторию его укуса свою саблю и вампир мало того что сломал все клыки, но и остался без половины черепа.
  - Похоже, ты снова ошиблась в выборе телохранителя, Королева! - усмехнулась охотница.
  Астрин не выдержав таких дерзких слов, снова совершила свой молниеносный маневр, но путь ей преградила Мелинда, она закрыла Эйр своим телом и получила удар когтями, пришедшийся на грудь и плечо.
  Такой поворот событий позволил охотнице отбросить королеву на приличное расстояние, а через мгновение она услышала, как на улице передергиваются оружейные затворы, и прижала Мелинду к полу. И спустя всего несколько секунд с улицы послышался шум, и окна осыпались под целым градом пуль. Очевидно, на выручку департаменту прибыло подкрепление вольных стрелков.
  Ругаясь и шипя, королева отползла в сторону, а Эйр воспользовалась суматохой, для того чтобы оттащить Мелинду к лестнице.
  Тут сверху послышались торопливые шаги и на лестнице возник взволнованный Данхэм.
  - Ив в безопасности. опережая вопрос, сообщил он. Что с Мелиндой?
  - Ранена и без сознания. Хватай её и уноси отсюда! Я выберусь сама.
  Данхэм кивнул и, подхватывая на руки раненную девушку, побежал обратно.
  Эйр же решила воспользоваться ситуацией и разобраться с королевой, но выглянув в коридор, обнаружила, что она успела скрыться. И так как снаружи было полно вооружённых людей, охотница предпочла уйти по крышам, сожалея о том, что не удалось сразиться с королевой один на один.
  
  
  После того, как Данхэм доставил Ив на крышу гимназии и тут же полетел на выручку к своей напарнице, девушка не находила себе места. Она расхаживала по крыше и вглядывалась в тёмное, затянутое тучами, небо. Время тянулось ужасающе долго и ощущение того, что случилось нечто скверное, только усугубляло ожидание.
  Холодный осенний ветер трепал волосы девушки и забирался под плащ, но она не спешила спускаться в абсолютно пустое здание, где без Эйр и Данхэма было пусто и страшно.
  Наравне с переживаниями за друзей, Ив почувствовала укол совести. Ей стало стыдно из-за того, что, по сути, она является для них обузой и магнитом для неприятностей, нежели кем-то ещё. Зачем она им? Ведь Данхэм отвергает её помощь, а Эйр вынуждена вскрывать фамильный склеп, чтобы её защитить...
  Ив вздрогнула, когда рядом послышался удар о крышу, но обернувшись, увидела Данхэма, несущего на руках агента Стадлер, рубашка на груди которой была залита кровью.
  Девушка похолодела. Было совершенно ясно, что Мелинда всего лишь ранена, но где тогда Эйр?
  - С Эйр всё в порядке. - ответил он, предугадав её вопрос. - Идём.
  Она послушно направилась следом за ним, через люк в крыше, который вёл не в комнату Эйр, а в противоположную от неё часть здания.
  Спустившись с лестницы, они оказались в комнате Данхэма, который положил раненую Мелинду на диван и впервые на памяти Ив включил свет.
  Затем он вышел и девушка, решившая проверить состояние агента, склонилась над ней и осторожно дотронулась до жилки на её шее. Оказалось, что сердце бьётся равномерно и не собирается останавливаться.
  Вскоре вернулся Данхэм, неся в руках большую чашку и кусок белой ткани.
  - Нужно смыть кровь и осмотреть ранение. - проговорил он, протягивая ткань девушки.
  Ив была рада тому, что очередная переделка заканчивается относительно благополучно и в итоге она так же может оказаться полезной, сразу принялась за работу.
  Расстегнув рубашку Мелинды, девушка увидела страшные борозды от плеча до груди.
  - Кто это сделал? - спросила она, расширившимися от удивления и ужаса глазами, поглядев на Данхэма.
  - Не знаю, но могу с уверенностью сказать, что это был не вампир.
  - Демон?.. - неуверенно предположила Ив.
  - Возможно. В любом случае, сейчас это неважно. Главное, что она хорошо отделалась.
  Девушка согласно кивнула и, обмакнув кусок материи в тёплую воду, начала осторожно, чтобы не побеспокоить раненую, смывать кровь.
  Через некоторое время в коридоре послышался какой-то шум, и в комнату влетела Эйр, на ходу скидывающая с себя плащ, испачканный кровью врагов.
  - Можете идти. Я справлюсь. - бросила она, склоняясь над Мелиндой.
  Данхэм спокойно кивнул и подтолкнул к выходу Ив.
  - Не беспокойся. Она хорошо знает свою работу. - сказал он уже в коридоре.
  - Но она сама ранена. - возразила девушка, заметившая на руке Эйр глубокие царапины, подобные тем, что были у Мелинды.
  - Это не страшно. Эйр - нефилим и если она держится на ногах, значит, всё отлично и любые раны - лишь царапины, от которых через некоторое время не останется и следа. - проговорил Данхэм.
  Эйр - нефилим?
  Девушка от удивления даже замерла на месте, но встретившись с зелёными смеющимися глазами того, кто ещё недавно уносил её от опасности по небу на своих собственных крыльях, немного успокоилась. И действительно... стоит ли удивляться чему-то, когда у тебя самой есть такой ангел-хранитель?
  
  
  Уже под утро, дожидаясь, пока вернётся Эйр и скажет, что с Мелиндой всё хорошо, Ив совершенно незаметно для себя заснула. Проснувшись же, она обнаружила, что в комнате совершенно одна и, воспользовавшись этим, решила позвонить Лори, чтобы удостоверится в том, что всё в порядке хотя бы у неё.
  Лори конечно же не сразу поняла, кто может звонить ей с незнакомого номера и только услышав голос подруги, сначала радостно воскликнула, а потом погрустнела и поведала о том, что сегодня после полудня состоятся похороны Аннелины. Ив пообещала быть, но едва она положила трубку, как в памяти всплыли события последних дней, и куда-либо идти расхотелось напрочь.
  Поджав под себя ноги и уставившись на погасший экран телефона, девушка подумала о том, что может быть, не стоило ей звонить прямо сейчас и ведь можно вообще не ходить на похороны, сославшись на плохое самочувствие или что-то в этом роде...
  Но голос совести настойчиво твердил ей, что она причастна к гибели подруги и будет последней сволочью, если не отдаст ей последний долг.
  Девушка встала и подошла к окну, взглянув на небо, которое впервые за последние несколько дней немного прояснилось.
  Скрипнула дверь и, обернувшись, Ив увидела, Данхэма.
  - С Мелиндой всё в порядке?
  - Да, Эйр подлечила её, и теперь она спит.
  Ив улыбнулась и вновь посмотрела в окно.
  - Что-то случилось? - вдруг спросил Данхэм, видя, что девушка, сама того не замечая, нервно теребит в руках телефон.
  - Сегодня похороны Аннелины, а я даже не знаю, смогу ли там быть. - призналась девушка.
  - Если ты действительно собираешься пойти, я буду тебя сопровождать.
  Она посмотрела на его серьёзное лицо и подумала, что уже в который раз создаёт своим спасителям проблемы. Ведь и этот поход на похороны может окончиться не слишком хорошо. И что скажет Эйр?
  - Можешь ни о чём не беспокоиться. - добавил Данхэм. - Собирайся, если решила идти.
  Ив одарила его благодарным взглядом и отправилась умываться, но когда вернулась, то застала в комнате саму хозяйку.
  - Как спалось, крольчонок? Больше кошмаров не было? - поинтересовалась она мимоходом, проходя к плите.
  - Спала как убитая. - призналась Ив, на что Эйр лишь удовлетворённо кивнула, даже не взглянув в её сторону. - Эйр... мне нужно выйти сегодня ненадолго.
  Девушка тут же отвлеклась от плиты и резко развернувшись, посмотрела на Ив.
  - Тебе мало вчерашних приключений?
  - Она хочет сходить на похороны подруги. - подал голос Данхэм.
  Эйр устало вздохнула.
  - Ив, я понимаю твои чувства, но нам сейчас опасно выходит куда-либо, а уж тем более туда, где нас могут ждать. Понимаешь меня?
  - Да я понимаю, но Аннелина была мне очень близкой подругой, а их у меня было совсем немного.
  Эйр переглянулась с Данхэмом, ища поддержки у него. И он, уловив взгляд охотницы, сразу все понял и ответил:
  - Я прекрасно понимаю твою позицию, но учитывая потери, которые понесла королева вампиров, не думаю, что кто-то будет ожидать такой дерзости от нас. Поэтому я склонен к суждению, что можно пойти на похороны подруги Ив, но конечно соблюдая все меры предосторожности какие ты нам предложишь.
  - Хорошо. - сдалась Эйр, слишком уставшая за эту ночь, чтобы ещё спорить с напарником.
  
  
  С Лори они встретились уже на кладбище. Девушка стояла рядом с родственниками умершей и внимательно слушала речь, зачитываемую священником. Ив и Данхэм остановились на некотором отдалении и со стороны наблюдали, как предают земле тело Аннелины Пелл.
  В голове у Ив проносились картины из прежней жизни. Той жизни, где Аннелина была ещё жива, а она сама не верила в вампиров. Поэтому так легко и пригласила Софию в дом...
  Девушка украдкой стирала слёзы и поглядывала на стоявшего рядом с ней Данхэма.
  Ах, если бы она его послушала. Но помешало её вечное упрямство и глупое стремление не верить в то, чего боишься. И ведь вампиры не перестали существовать от её неверия. Всё чего она добилась - это смерти и разрушения.
  Ив больше не могла сдерживать льющихся из глаз слёз, переставая видеть окружающий мир за их пеленой и совсем не заметив, как приблизился Данхэм.
  Осторожно, словно боясь сломать, он обнял девушку, и она ощутила, как вокруг неё смыкается плотный тёплый покров её крыльев, невидимых для любого другого человека... любого, кроме неё...
  - Ты ни в чём не виновата, Ив. - прошептал её он.
  - Тогда кто, если не я? - спросила она у него, поднимая глаза и встречаясь с ним взглядом. Сознание тут же заполнил потом слишком ярких и стремительных образов, но она не стала заострять внимание ни на одном из них и сейчас выдержала этот взгляд, ощущая лишь слабое головокружение и лёгкий гул в своей голове.
  - Мы найдём виновных, но прежде чем это произойдёт, ты должна будешь запастись терпением и собраться с силами. А ты сильная Ив. Я знаю это.
  Девушка неуверенно улыбнулась, и в этот момент совсем рядом раздался знакомый женский голос. Данхэм выпустил её из объятий, и она увидела, что пока они разговаривали к ним, подошла Лори.
  - Здравствуй, Ив. - сказала она, лишь мельком взглянув на девушку, но зато задержав внимание на парне рядом с ней.
  - Привет, Лори. - откликнулась Ив, вдруг почувствовав себя рядом с подругой не в своей тарелке.
  - Не познакомишь меня со своим спутником? - кокетливо поинтересовалась та.
  - Меня зовут Данхэм. - представился он.
  - Ив, я пыталась тебя найти, но твой мобильный не отвечал. Сначала я не придавала этому особого беспокойства, зная твой характер и то, что ты можешь позаботится о себе сама. Но после того, как кто-то убил Аннелину, я места себе не находила, пыталась разыскать тебя но все попытки были безуспешны...
  - Лори не беспокойся за меня. - ответила ей Ив. - я была в надежных руках. - улыбнулась она и взглянула на своего спутника.
  - Понимаю тебя... - одобрительно кивнула ей в ответ подруга.
  - Лори, я сожалею, но у нас есть очень важные и неотложные дела и мы не можем долго тут находиться.
  - Да конечно, я вас понимаю. Ив, пообещай, пожалуйста, что ты больше не будешь так не пропадать. У меня ведь не осталось подруг, которые были бы ближе тебя.
  Ив внимательно посмотрела в глаза подруги, которые блестели от наполняющих их слез, обняла её и нежно прошептала:
  - Обещаю, что больше не пропаду!.. К тому же ты теперь знаешь мой новый номер и можешь звонить в любое время. - улыбнулась ей Ив и добавила. - Извини, я бы поболтала еще, но мы правда спешим. До свидания Лори!
  Они возвращались на остановку, и Ив чувствовала, что теперь на душе у неё стало значительно легче.
  
  
  13 глава
  
  Она крепко спала и видела сны о прошлом. Там, где мир был ещё совсем другим. Там, где у неё была надежда...
  Пятое сентября. Её последний счастливый день рождения, после которого привычный мир растаял, потонув в страхе и отчаянии.
  "Ты - самая лучшая на свете дочь и сестра. Спасибо, что поддерживаешь нас!" - написали ей на праздничной открытке отец и брат. Некоторое время она стояла, прижав цветную бумагу к сердцу, и смотрела, как они готовят во дворе барбекю, дурачась при этом, словно маленькие.
  Несколько дней спустя мир изменился до неузнаваемости. И пусть кто-то ещё пытался делать вид, что ничего не произошло и можно жить прежней жизнью, но Мелинда Стадлер, потерявшая всю свою семью, знала правду. Мир никогда не станет прежним. Как и она сама...
  Этот сон о собственном дне рождении снился ей столько раз, что она начала осознавать себя в нём и пытаться остановить быстротечные мгновения, дарящие ей иллюзию счастья. Так и сейчас. Она сжала край подоконника, будто это могло помочь остаться здесь навсегда.
  - Мелинда! Иди к нам! - крикнул брат, заметив её в окне.
  - Иду... - ответила она, попытавшись выкрикнуть это слово, но вместо этого, слыша как с непослушных губ, срывается жалкий шёпот.
  Затем она проснулась, открывая глаза и чувствуя влагу на щеках. Она снова плакала во сне...
  Мелинда осторожно села, чувствуя в теле лёгкую слабость и не сразу вспоминая о том, что случилось ночью.
  Всё отделение департамента по борьбе с вампиризмом было уничтожено, и вряд ли выжил хоть кто-нибудь, кроме неё.
  Мелинда знала людей, которые там работали, и отчаянно желала, чтобы всё произошёдшее было лишь кошмаром. Но этим желаниям не суждено было сбыться. Она огляделась и окончательно удостоверилась в том, что находится в чужой довольно мрачной на вид комнате. Потянулась за оружием, но не обнаружила, ни пистолета ни кобуры. Да и рубашка на ней была другой...
  Она расстегнула верхние пуговицы и, повернув голову вправо, увидела на своём плече и груди длинные розовые полосы шрамов.
  Настороженно прислушавшись к своим ощущениям, Мелинда поняла, что голодна и к превеликому своему счастью жаждет вовсе не крови, а нормального завтрака.
  Поднявшись с дивана, на котором она пришла в себя, девушка застегнула рубашку и, обувшись в свои ботинки, которые обнаружились поблизости, принялась расхаживать по комнате, в поисках своего оружия. Несмотря на то, что обстоятельства ясно намекали на то, что она находится среди друзей, Мелинда не была бы сама собой, если бы не перестраховалась.
  Но пистолета так нигде и не обнаружилось, и она решила покинуть комнату без оружия, окончательно убедив себя в том, что врагам незачем её лечить. К тому же дверь всё это время оставалась открытой, что лишний раз подтверждало - Мелинда здесь гостья, а не пленница.
  Оказавшись в пустом коридоре, девушка двинулась мимо закрытых дверей к комнате, где дверь была слегка приоткрыта, и виднелся свет. Добравшись до неё, Мелинда заглянула внутрь и обнаружила Эйр, которая судя по всему, просто уснула за столом, но как только раздался скрип двери, встрепенулась и сфокусировала взгляд на гостье.
  - Где мы находимся? - поинтересовалась Мелинда, до сих пор не сообразившая, что это за странное место.
  - У меня дома. - ответила Эйр, поднимаясь со стула и как гостеприимная хозяйка, решившая обеспечить гостью кофе и завтраком. - Присаживайся.
  - Совсем не помню, как мы тут очутились. - призналась Мелинда, принимая приглашение и садясь за белый кухонный стол.
  - В этом нет ничего удивительного. Ты была без сознания.
  - Но что произошло?
  - Тебя отправила в отключку королева вампиров, которая к нашему величайшему удивлению оказалась совсем не той, кем мы её считали. - хмыкнула Эйр, невольно взглянув на свою руку, где ещё совсем недавно краснели полосы от демонических царапин.
  - То есть, она не вампир? - решила уточнить Мелинда.
  - Нет. Она - демон. Чертовски быстрый и сильный, даже не смотря на то, что далеко не высший в демонической иерархии.
  Мелинда замолчала, не зная, что на это сказать. После того, как погиб её отец и исчез брат, она всю свою жизнь решила посвятить истреблению вампиров и поиску средства, которое помогло бы повернуть процесс обращения вспять... но демоны? Похоже, этот мир действительно катился в ад.
  
  
  Данхэм смотрел на девушку, глубоко ушедшую в свои размышления, и никак не мог отделаться от мысли, что продолжает вести себя с ней неправильно. Особенно сильно у него в голове засели слова Эйр: "...не оставляй. Береги. И делай то, что должен."
  Только в том, что именно он должен сделать, не было уверенности до сих пор.
  - Быть может, выйдем на пару остановок раньше? - вдруг предложила Ив, встречаясь с ним взглядом и ища его одобрения.
  Он был немного удивлён, что после всего того, что происходило, она захотела прогуляться, но решил, что ничего страшного не произойдёт и кивнул.
  Ив благодарно ему улыбнулась и, поднявшись со своего места, направилась к выходу. Следующая остановка автобуса произошла как раз напротив парка, и Данхэм понял, что девушка неспроста обратилась к нему именно сейчас. Поэтому он не стал возражать, когда она свернула с тротуара и направилась вглубь парка по аллее, усыпанной желтыми листьями.
  Здесь было так тихо и спокойно, что на какое-то время можно было позабыть о неприятностях и наслаждаться прекрасной иллюзией такой привычной осени, каких было тысячи прежде.
  Вот только всё это обман и реальность изначально была другой. Привычным и безопасным его делала ложь. Такая же древняя, как мир.
  - Надеюсь, Эйр нас не потеряет. - проговорила Ив. - Она столько сделала для меня, что не хотелось бы её расстраивать.
  - Не беспокойся. Эйр чувствует, когда всё в порядке к тому же она знает, что ты не одна.
  Ив подумала о том, что, похоже, до сих пор не привыкла к тому, что её друзья не совсем люди... Но в глубине души понимала, что ей становится тепло внутри когда, она находится рядом с Данхэмом, возможно что это тот кого она так долго ждала.
  Они прошлись мимо паркового фонтана, который уже был выключен в то время года и весь засыпан листьями, а затем повернули назад, и не спеша, двинулись прочь из парка.
  - Данхэм, я понимаю, что говорить на эту тему тебе трудно. Но ты не догадываешься, что с тобой случилось, из-за чего твоя память заблокировалась?
  - Ив... если бы я только помнил. Ты не знаешь, что я вздрагиваю и просыпаюсь каждую ночь от одного и того же кошмара в котором я вновь теряю память и забываю вас всех.
  - Это ужасно. - сказала с грустью девушка, посмотрев на него. - Данхэм, возможно ты рассмеёшься, но я чувствую какую-то связь между нами...
  - Еще бы ведь в тебе моя кровь...
  - Нет, ты не понял меня, возразила девушка, я чувствую не ту связь, о которой ты говоришь, у меня такое чувство, что мы были знакомы ранее. Но не могу вспомнить, где и как мы могли с тобой пересекаться...
  - Ну вот... оказывается не одного у меня проблемы с памятью. - глядя на Ив улыбнулся Данхэм. Ну ничего, мы это исправим. Мы все исправим...
  Ив остановилась.
  - Что-то случилось?
  Девушка посмотрела в глаза ангела и, осмелев, взяла его за руку. Он слегка наклонил голову и осторожно, кончиками пальцев, убрал с её лица, выбившуюся из причёски прядь волос. А в зелёных глазах и улыбке была такая нежность, что девушка вдруг почувствовала как сильно хочет его поцеловать. При этом она видела, что Данхэм сам хочет этого и возможно даже больше, чем она сама.
  Но неожиданно идиллию прервал прозвучавший позади них голос...
  - Ив Бишоп! Неужели, это вы? Я не ошибся?
  Девушка с удивлением обернулась и увидела высокого изящного парня, с пронзительными голубыми глазами и загадочной улыбкой. Его светло-золотистые волосы слегка развивались на ветру.
  - Извините, но разве мы знакомы? - растерянно произнесла она.
  - Видимо, это я виноват в том, что вы меня не запомнили. Мы встречались в клубе "Ночная гавань", зовут меня Джон, Джон Моргенштерн.
  Внезапно Данхэм схватился за голову от боли видений, которые пронеслись за секунду перед его глазами. Это имя вызвало у него забытые воспоминания, он не вспомнил кто он такой, но точно знал, что связываться с этим человеком очень опасно для них двоих и лучше будет если они разойдутся с ним миром.
  - Что-то случилось, ангелочек? - спросил незнакомец с ехидной улыбкой.
  От этого по телу Ив пробежали мурашки.
  - Но откуда, как... как вы узнали кто он такой?
  - Я знаю многое девочка... И поверь, он ничем не лучше меня.
  - Извините, но нам пора! - резко ответил ему Данхэм.
  - Ну уж нет. Я так долго искал её и не собираюсь так просто отпустить.
  Вдруг Ив почувствовала как крепкие руки схватили её и через мгновение, она уже была в десятках метрах от земли. Что происходит ? крикнула она Данхэму.
  - Поверь, нам лучше уйти от него, так будет безопасней.
  Крылья стремительно рассекали воздух и вскоре они были снова у убежища.
  Эйр услышав шум на крыше и забеспокоилась, зная то что вернуться с похорон Ив с Данхэмом должны были по земле, значит случилось что-то такое что заставило их в срочном порядке уйти от опасности. Охотница расхаживала из угла в угол по кухне в беспокойстве не зная что случилось. Дверь скрипнула и в неё вошли девушка и взволнованный чем-то напарник.
  - Что случилось, почему пришлось лететь? - сразу накинулась с вопросами Эйр.
  - Погоди, дай отдышаться. - ответил уставший от полета Данхэм.
  Охотница видя, что с обоими все в порядке умерила пыл и перевела взгляд на Ив, спросила:
  - Что произошло, Ив? Может, ты сможешь рассказать?
  - Мы решили выйти на несколько остановок раньше и встретили незнакомца.
  - Как? Почему вы ослушались меня и плана по возвращению?
  - Мы... - хотела оправдываться Ив, но её прервал Данхэм.
  - Это был не просто незнакомец, когда он произнес своё имя, часть забытых воспоминаний нахлынули на меня пронзая голову словно раскаленные иглы. Я видел реки, наполненные до краев кровью, крики душ которые молили о пощаде и прощении, видел огромные костры, на которых пытали людей, чувствовал запах их горящей плоти, смерть, страх и ужас. Вот что такое тот незнакомец, он веселится и дурачит людей, давая себе все новые и новые имена, а зовут его совсем Джон Моргенштерн.
  - Моргенштерн? Утренняя звезда? - усмехнулась Эйр.
  - Не перебивай. Его обычно зовут "Свет несущий" или же известный всем людям "Люцифер".
  От одного имени, которое произнес Данхэм, у находящихся в комнате пробежали мурашки, они вдруг поняли, что играют в опасную игру, которая может оказаться им не по силам.
  - Так, я не поняла, что за лица?.. Чтобы мы таким составом да еще боялись какого Люцифера?! - усмехнулась Эйр. - Не бывать такому!
  С этими словами она подставила к стене стул, сняла решетку с вентиляции и вытащила оттуда какой-то сверток.
  - Вот возьми. - сказала она Ив.
  - Что это? - поинтересовалась девушка.
  - Это то, что поможет тебе убить любого вампира или демона который посмеет в тебе приблизится на достаточное расстояние!
  Ив аккуратно развернула старый лоскут ткани, и увидела небольшой пистолет, который весь был исписан руническими знаками.
  - Но я не умею стрелять. - обратилась девушка к охотнице.
  - Ну, это мы мигом исправим! - улыбнулась Эйр девушке и попросила следовать за ней.
  Охотница зашла в темный коридор, который так не любила Ив. Дойдя до середины и остановившись у двери, она повернула ручку, замок послушно щелкнул и впустил хозяйку внутрь.
  - Аккуратней крольчонок тут лестница, не споткнись!
  "Лестница?" - подумала Ив но вслух ничего не сказала, а вместо этого послушно проследовала за охотницей. Спустившись вниз, девушка совсем ничего не видела, но через мгновение раздался щелчок выключателя и комнату озарил свет. Ив немного опешила от того, что увидела. Её взору предстал целый арсенал холодного и огнестрельного оружия, тир, а так же большой тренажерный зал.
  - Зачем тебе это все? - поинтересовалась девушка.
  - Ну ты даешь. Когда вампиров нет под рукой, мне ведь надо поддерживать себя в форме! - громко рассмеялась Эйр.
  - Подходи и бери любой пистолет. Но для начала возьми калибром поменьше.
  - Но я думала буду стрелять из того, что ты мне уже дала...
  - Ну, уж нет! - возразила ей охотница. - Тот пистолет для нечисти, а пока будем учиться на обычном.
  Ив взяла небольшой понравившейся ей револьвер.
  - Ну, вот и прекрасно, пошли теперь в тир. Тут закрытое помещение, да и ты еще не привыкла к звуку выстрелов, а поэтому одевай наушники.
  Ив направилась следом за Эйр, а затем надела наушники и удобнее взяла в руки револьвер.
  - Запомни! Главное это твоя стойка, от того как быстро ты сможешь занять правильно положение для стрельбы зависит то сколько и с какой скоростью ты поражаешь цели!
  Ив послушно кивала и запоминала, то, что говорила ей охотница.
  Примерно через два часа, они вышли из тренировочного зала, Эйр приятно провела это время, вспоминая своё обучение, а Ив научилась правильно стрелять.
  
  
  Нечасто королеву вампиров, которую иначе называли Белой Астрин, можно было застать одну. Обычно она всегда была окружена своими слугами, которые безмолвными тенями ступали следом за той, что подарила им новую жизнь. Когда же королева хотела побыть в одиночестве, рядом всё равно продолжал оставаться её верный телохранитель. Долгое время на этой должности бессменно находился Дирк... только потом появилась дерзкая охотница и нарушила привычную жизнь королевы...
  Теперь Астрин стремилась к полному уединению, чтобы иметь возможность собраться с мыслями, без присутствия посторонних.
  Сейчас она сама села за руль и выехав за город, остановилась на высоком холме, с которого открывался обзор на вечерние огни городских улиц тех районов, что пока оставались жилыми. Но надолго ли? Ведь тот, кто руководил действиями Астрин, хотел полного захвата этого тихого городка. А абсолютная власть будет невозможна, если не подчинить людей своей воле...
  Память Астрин захватили яркие воспоминания, уходящие своими корнями в тысячелетия...
  Когда-то очень давно, она тоже была могущественна. И у неё было всё, чего только можно было пожелать, за исключением одного - Астрин, как и все люди, была смертна. Она страдала, каждое утро, находя у себя признаки приближающейся старости, но не могла ничего поделать. И сначала на помощь пришли придворные чародеи, предложившие ей испытать на себе ритуалы по восстановлению молодости.
  Но это стало только началом, послужившим первой ступенькой на пути увлечениями магией. Ритуалы становились всё опаснее и смелее. Астрин не жалела ни времени ни расходного материала, которым становились её же собственные подданные, потому что теперь она жаждала большего - подлинного бессмертия.
  И вот однажды она сумела призвать демона, который должен был дать её желаемое. Демон согласился на сделку, поставив главным условием принесение в жертву собственных детей.
  Обезумевшая в погоне за бессмертием королева согласилась на это и заключила договор кровью, решив, что выполнить свою часть сделки не составит труда. Но среди приближённых к женщине людей оказался тот, кому была небезразлична судьба детей, и он обратился к королю, чтобы тот спас невинные души.
  Муж Астрин, несмотря ни на что любил её, и даже закрывал глаза на жертвоприношения, но узнав о том, что она собирается принести в жертву собственных детей, рассвирепел и убил собственную жену.
  Но связанная нарушенным договором душа была немедленно схвачена демоном, с которым заключила сделку. Мучения королевы длились целую вечность и каждое мгновение, она проклинала тот день, когда решила вернуть молодость и обмануть смерть.
  Со временем она проникла в доверие к демону, а он стал проявлять к ней чувства, но Астрин предала его и убила, заняв его место. Так бывшую королеву и молодую демоницу заметил кое-кто более могущественный. Он даровал ей новое положение в демонической иерархии и поручил ответственную работу в мире людей.
  Астрин была безумно рада этой возможности вернуться и не могла позволить какой-то девчонке, пусть и нефелиму, встать на её пути. Слишком многое стояло на кону...
  "- Я убью её при первой же возможности." - решила королева, глядя на город так, словно могла увидеть место, где скрывается охотница.
  
  
  14 глава
  
  Ближе к вечеру Эйр заметила, что Мелинда куда-то засобиралась и не могла не вмешаться.
  - Тебе стоило бы остаться здесь на ночь. - сказала охотница с сомнением глядя на то, как Стадлер счищает со своей куртки кровь.
  - Нет, я не могу. - покачала головой та. - Знаю, что выходить сейчас - опасно, но... я должна узнать, что произошло с людьми в департаменте, и выжил ли кто-нибудь ещё.
  - А позвонить по телефону нельзя?
  - Мой телефон остался на работе. - смущённо призналась Мелинда. - А на звонок с чужого номера мне просто не ответят либо же будут проверять местонахождение звонящего, что для вас совсем нежелательно. В общем, вы многое для меня сделали, и я не хочу никого подставлять.
  - Твоя забота о нашей безопасности похвальна, но позволь я пойду с тобой. - проговорила девушка и ещё не получив одобрения, надела белый плащ и принялась обуваться.
  - Эйр, я бы сам мог сопровождать Мелинду. - подал голос Данхэм.
  - Нет уж, оставайся тут с Ив. - остановила его девушка. - А мне ещё нужно байк забрать.
  Он не стал спорить с ней, но едва Эйр с агентом Стадлер покинули гимназию, он встал с дивана, где сидел и вышел в коридор, сославшись на то, что необходимо проверить в целости ли сигнализация.
  Ив осталась в одиночестве. Девушка ожидала, что он скоро вернётся, но Данхэма не было.
  Выходить в холодный и пустой коридор ей совсем не улыбалось, но ещё меньше её хотелось сидеть одной в пустой комнате.
  Быстрыми и торопливыми шагами, преодолев расстояние до его двери, она остановилась и тихонько постучала. Но в ответ ей была только тишина.
  Взявшись за ручку, она осторожно толкнула. Дверь открылась, открывая привычный полумрак комнаты Данхэма и его самого, сидящего на подоконнике.
  Он даже не обернулся, когда она вошла, но Ив это не смутило. Она просто подошла и села напротив него. В конце концов, Данхэм бежал не от неё. Он бежал от себя и того, чего не понимает - своего забытого прошлого. Девушка чувствовала это и ни за что не хотела оставлять его здесь в мраке своей комнаты... во мраке тяжёлых мыслей...
  Они сидели в полумраке комнаты и молчаливо наблюдали за тем, как на город опускаются вечерние сумерки и над горизонтом восходит огромная луна.
  Отчего-то Ив не решалась заговорить с ним первой, украдкой наблюдая, как причудливо меняют его лицо сумеречные тени.
  Близился комендантский час и, наверное, Данхэм переживал за свою напарницу...
  Ив вдруг очень сильно захотелось поддержать его. Она подсела немного ближе и взяла его за руку, ощущая это волнительное чувство, пронизывающее её до самой души. Он посмотрел на неё немного удивлённо, словно не ожидал, что она возьмёт его за руку когда-либо ещё, но в следующий миг, его взгляд смягчился.
  - Ив... - прошептал он в тишине.
  - Данхэм. - откликнулась она и, не выдержав свободной рукой, коснулась его лица.
  Он улыбнулся и накрыл её ладонь своей рукой. От кожи Данхэма шёл такой жар, что Ив даже зажмурилась от удовольствия, а когда вновь посмотрела, его глаза были совсем рядом.
  Повинуясь эмоциональному порыву, она качнулась ему навстречу, приникая своими губами к его губам. Это было очень смело для девушки, у которой раньше никогда не было парня, но она не могла ничего с собой поделать. Её неудержимо влекло к Данхэму. Он одарил девушку взглядом из-под полуопущенных ресниц и крепко её обнял, принявшись целовать шею и нежно гладить её спину и бёдра.
  Ив охотно откликалась на эти жаркие поцелуи, оставлявшие на её коже почти осязаемый огненный след, чувствуя, как будто изнутри её тоже обжигает неистовое пламя, заставляющее закипать кровь.
  Его ловкие пальцы уже расстегнули на ней блузку и скользнули к груди девушки, когда Данхэм вдруг замер и, склонившись над ней, уткнулся в её ключицу, обжигая жаром своего дыхания.
  - Прости меня, Ив... - прошептал он, пытаясь отстранится, но она крепко вцепилась в его плечи, не желая выпускать из своих объятий. Среди всего этого безумия, что творилось в последние дни, он был так нужен ей сейчас.
  - Я не хочу, чтобы ты жалела о содеянном. - тихо проговорил он.
  - Не буду. - уверенно откликнулась она, чувствуя, как сильно напряжены его руки.
  Данхэм заглянул в, сияющие глаза Ив, и вдруг отчётливо осознал, насколько она рада возможности остаться наедине с ним ...
  Подхватив девушку на руки, он бережно положил её на диван и на какое-то время застыл, залюбовавшись тем, как мягко ложится на её лицо падающий из окна лунный свет, делая её образ волшебным и ещё более притягательным.
  - Ив... - выдохнул Данхэм, желая сказать ей сейчас так много...
  Но девушка, ласково прикоснувшись пальцами к его губам, дав понять, что говорить ничего не надо. Она понимает его без слов.
  Их тела становились все ближе и ближе, а через мгновение губы встретились в поцелуе, наполненным страстью. В поцелуе, которого они так долго ждали.
  Девушка обняла его шею руками, чувствуя, как по её телу волнами прокатываются ощущения от его нежных ласк. Данхэм стремительно освобождал Ив от сковывающей её одежды, он целовал в шею, ласкал её упругую грудь и опускался всё ниже и ниже, заставляя трепетать девушку от страсти и наслаждения.
  И всего через несколько мгновений, расстояние между их обнажёнными телами исчезло совсем и они слились воедино, двигаясь в самом древнем на свете ритме любви.
  Она пыталась сказать, что ей хотелось, чтобы этот миг продолжался вечно, но вместо слов с губ срывались лишь хриплые стоны наслаждения... а через мгновение мир утонул в яркой вспышке ощущений, поглотивших их целиком.
  Из сладкой полудрёмы Ив вернул телефонный звонок и тихий голос Данхэма. Закончив свой короткий разговор, он обернулся и, увидев, что девушка внимательно на него смотрит, пояснил:
  - Звонила Эйр. Сказала, что забрала байк, но не желает привлекать ненужного внимания, а поэтому будет тут только минут через тридцать.
  Девушка сладко потянулась, прикрывая глаза и улыбаясь. Сейчас она была бесконечно счастлива. С Эйр и Мелиндой было всё в порядке, а Данхэм теперь с ней...
  Вдруг она почувствовала лёгкое прикосновение его губ к своей коже и открыла глаза, встречая тёмный от желания взгляд и вновь раскрывая свои объятия, чтобы не упустить возможность снова оказаться с ним в океане удовольствия.
  Они оба точно знали, что наступит новый день и враги предпримут против них что-то новое, но сейчас этот безумный мир дарит им мгновения счастья и покоя, которыми невозможно пренебрегать.
  
  
  Прибыв на место, где ещё недавно разворачивались действия, а сейчас были расклеены только полосатые ленты полицейского оцепления Мелинда и Эйр не решились сразу приближаться к зданию департамента по борьбе с вампиризмом. Не сговариваясь обе, соблюдая предельную осторожность, приблизились к строению, которое создавало впечатление, что в городе шла бомбёжка.
  Разворочённый вход был кое-как заделан досками, а все стены были изрешечены пулями. Эйр искала взглядом свой байк, но нигде его не заметила, понадеявшись, что верного стального коня всего лишь забрали на штраф стоянку, а не угнал какой-нибудь наглый тип, возомнивший имущество девушки своим военным трофеем.
  "Ну ничего. - решила она. - Вот закончим здесь и я обязательно тебя найду".
  Эйр немедленно последовала за ней, чувствуя, как в нос бьёт запах крови и пыли. Весь пол был усыпан осыпавшейся штукатуркой, осколками стекла и кирпичной крошкой, под которой виднелись большие бурые пятна крови.
  Тут Мелинда остановилась у стены, на которой висела большая доска с приклеенными на ней фотографиями. На одной из них была сама Стадлер, а на других серьёзные и неулыбчивые люди - мужчины и женщины, посвятившие себя борьбе за человечество.
  "Надо же, у них даже есть своя доска почёта". - без насмешки подумала Эйр, глядя на ряд пулевых отверстий пересекавших доску наискосок, да небольшой участок со кровавыми следами от тонких пальцев. След начинался от доски почёта, заканчиваясь у самого пола, и перед глазами сама собой всплывала картина - небольшая раненая женщина, делающая неловкий взмах окровавленной рукой, но теряющая равновесие и сползающая на пол.
  Эйр вспомнила о самодовольном выражении лица Астрин и невольно сжала кулаки. Пусть королева вампиров на самом деле является демоном и пусть она ушла в этот раз, но рано или поздно они встретятся, и кровавое чудовище заплатит за всё что совершило.
  Девушка положила ладонь на плечо спецагента и легонько сжала, не находя нужных слов, но желая поддержать её хотя бы так.
  - Идём. - тихим и почти лишённым эмоций голосом, сказала Мелинда и не оглядываясь направилась по коридору. Эйр не представляла, что она будет искать здесь, среди этого хаоса, но ничего не говоря пошла следом.
  Только вопреки её ожиданиям Мелинда не стала возвращаться в свой кабинет, а прошла под лестницей, открывая неприметную дверь. Спустившись вниз, Эйр огляделась и обнаружила, что они оказались в новом коридоре с множеством зарешёчённых дверей.
  - Что здесь? - спросила она.
  - Пленные. - ответила Стадлер слегка поморщившись.
  Какие пленные здесь содержатся, Эйр понимала и без лишних слов, а потому просто молча последовала дальше.
  После коридора с рядом камер, было ещё несколько переходов и коридоров, после чего они спустились ещё на уровень ниже, оказываясь в небольшой комнате с серыми стенами и низким потолком.
  Мелинда открыла цифровую панель и быстро набрала код.
  Всё комната и пол под ногами тут же завибрировали, и одна из стен отъехала в сторону, открывая ещё один тёмный коридор.
  Эйр сделала шаг вперёд, чтобы осмотреться, но её остановили.
  - Это агент Мелинда Стадлер! - крикнула она в темноту. - Здесь есть кто-нибудь?!
  Ответом ей была тишина, и девушке пришлось повторить свой вопрос громче, только после чего раздался какой-то шум и торопливые шаги.
  Из темноты возник невысокий, вооружённый автоматом мужчина. Он окинул цепким взглядом Эйр и посмотрел на Мелинду.
  - Рад вас видеть, агент Стадлер! - сказал он, вытянувшись в стойку смирно и отдавая честь.
  - Вольно, солдат. - откликнулась она. - Доложите обстановку.
  - Мы следовали инструкции и эвакуировали часть гражданского состав департамента.
  - Сколько людей выжило? - спросила Мелинда.
  - Восемь. - немедленно сообщил солдат. - Мы ждали дальнейших указаний от штаба, но штаб молчит.
  - Выполнены другие предписания?
  - Так точно! Резервные копии документаций и ценные образцы находятся в безопасности! - доложил он.
  - Очень хорошо. - кивнула Мелинда. - Эвакуируем людей.
  Мужчина снова отдал честь и скрылся в тёмном проходе, где спустя мгновение включился свет и показались другие люди с бледными лицами и покрасневшими от недосыпа глазами.
  Эйр удивлённо приподняла бровь и поинтересовалась:
  - А ты уверенна, что это необходимо делать именно сейчас?
  Мелинда вздохнула и проговорила:
  - Можно было бы и подождать, но... что если один из наших агентов обращён и захочет отвести сюда своих новых хозяев?
  - Я поняла. - покачала головой Эйр. - Выходит ты знала, что тут люди?
  - Если честно, то уже и не надеялась. Необходимо было проверить в целостности ли собранные нами данные и образцы.
  Затем, они проделали обратный путь и, оказавшись уже у выхода, остановились.
  - Сейчас возьмём служебную машину и ты отвезёшь их в главный штаб. - сказала Мелинда, обращаясь к военному.
  - Слушаюсь, мэм! - ответил Барнс и, перехватив автомат, выбежал из здания.
  Пока они спускались в подвалы департаменты, на улице успели опуститься густые осенние сумерки. И только благодаря крупному диску, нависшему над городом, улицу заливал ровный лунный свет.
  Вскоре перед зданием остановился чёрный бронированный микроавтобус.
  Мелинда вышла из укрытия и, удостоверившись в том, что её сослуживцам ничего не угрожает, скомандовала им садиться в микроавтобус, а затем села на пассажирское место рядом с Барнсом.
  - Может, поедешь с нами? - спросила она у Эйр.
  - Нет. - покачала головой та. - Мне ещё нужно найти свой байк. Звони, если потребуется помощь.
  - Хорошо. - кивнула Мелинда. - Спасибо, что проводила меня сюда.
  Эйр проводила взглядом уезжающую машину, а потом отправилась на поиски своего мотоцикла.
  Искать наобум было глупо и поэтому первым делом, она набрала номер знакомого патрульного и поинтересовалась, не пригоняли ли к ним на штраф стоянку её байк. Оказалось, что за последнее время находилось парочка бесхозных байков, и один как раз подпадал под описание того, что принадлежал Эйр.
  Девушка узнала, где находится её "железный друг" и поспешила на штраф стоянку.
  Ещё издали она заприметила в окне сторожки знакомый силуэт дежурного, и помахала ему рукой.
  - Привет, Тим! - сказала, она приближаясь к зарешёченному окну.
  - Эйр?! Привет! Какими судьбами? - встретил её удивлённый мужчина, наклоняясь к динамику.
  - Разве тебе не передавали, что я навещу тебя, чтобы забрать свой байк?
  - Нет, но я только заступил. Сейчас мы посмотрим.
  Он отворил железную дверь, запуская девушку внутрь, и вышел из сторожки. Эйр на территорию стоянки, где с облегчением обнаружила свой байк, сверкающий в свете уличного фонаря.
  - Спасибо, что присмотрели за ним. - усмехнулась она, погладив своего стального любимца.
  Охранник только хитро ей подмигнул, и счастливая девушка, совершенно не заметила, что вопреки времени суток, он не был вооружён...
  Вернувшись домой, она зашла в свою комнату и хотела было позвать Ив, когда вдруг обнаружила, что ей нигде нет. Впрочем, здесь не было и Данхэма.
  Пожав плечами, она дошла до его комнаты и, прислушавшись к царящей там тишине, осторожно приоткрыла дверь.
  Да, она не ошиблась. Ив была здесь и сладко спала, накрытая крылом Данхэма...
  Эйр решила не будить этих двоих. Они вполне заслужили своё право на отдых. Поэтому она так же тихо закрыла дверь и удалилась к себе, предчувствуя, что впереди их всех ждёт нелёгкий день.
  
  
  15 глава
  
  Тёмное с багровыми оттенками небо стелилось почти над самой землёй, усугубляя давящее ощущение безысходности, а кругом, куда хватало глаз, раскинулась пустыня, где не было ничего, кроме песка и ветра. Острые песчинки больно резали её по щекам и норовили попасть в глаза, при каждом порыве ветра, но она всё равно продолжала идти вперёд, к непонятной даже для неё цели. Будто чей-то бесплотный голос звал её...
  И вот далеко впереди показалась точка, больше похожая на неясную тень. Но, тем не менее, образ даже такой призрачной тени, придало идущей по пустыне девушке сил. Казалось, прошла целая вечность, прежде чем тёмная точка посреди песка, приняла очертания вполне узнаваемой фигуры. Это заставило ускорить шаг и преодолеть разделяющее их расстояние уже бегом.
  Он стоял к ней спиной, обнажённый по пояс, но чёрные сложенные крылья укрывали его спину словно плащ.
  Девушка едва не споткнулась, делая последний шаг к нему навстречу, но всё-таки устояла и поддалась вперёд, раскрывая объятия и обнимая самое любимое на свете существо.
  - Я так долго искала тебя! - выдохнула она, уже совсем обессилено приникая к нему и ожидая, что он тоже её обнимет.
  - Ив... - раздался голос, заставив её обернуться.
  Всего в нескольких футах стоял никто иной, как Джон Моргенштерн или правильнее будет называть его Люцифером.
  Встретившись взглядом с этими жестокими голубыми глазами, она почувствовала, как по щекам текут слёзы и в страхе прижалась к Данхэму. Чувствуя, что он совершенно никак не реагирует, она посмотрела на него и в ужасе отшатнулась. Так могла смотреть только сама смерть... В этих чёрных бездонных пропастях не было ни жизни ни эмоций.
  Девушку подхватили чьи-то сильные руки, впиваясь цепкими пальцами в её плечи, а Данхэм продолжал стоять неподвижной статуей, совершенно не обращая внимания на происходящее вокруг.
  - Что ты сделал с ним?! - кричала она, пытаясь вырваться. - Отпусти!
  - Милая моя, Ив. - прошептал над самым ухом бархатистый вкрадчивый голос. - Всё, что с ним происходит, сделал с собой он сам.
  - Нет! Я не верю! Отпусти!
  Но Люцифер лишь рассмеялся и развернул её к себе, заглядывая в самую душу.
  - Присоединяйся ко мне, Ив.
  - Нет! Оставь меня!..
  Ив пыталась кричать и сопротивляться, но с губ срывался только шёпот, а воля покидала её как вода треснувший кувшин...
  С ним уже невозможно было бороться и хотелось просто умереть.
  Девушка в последний раз взглянула на Данхэма и почувствовала, как по её щекам текут бессильные слёзы.
  Она закрыла глаза и вдруг почувствовала, как что-то больно и остро вспыхивает в груди...
  "Ив... Ив... Ив..." - тихо звучало в её голове.
  "Нет. - подумала она. - Лучше умереть, чем отдать душу ему."
  Грудь обожгло нестерпимо сильно, и она закричала, открывая глаза.
  Ив не сразу поняла, где находится и снова забилась в бессильной попытке вырваться, когда почувствовала, что её ещё держат чьи-то руки.
  - Отпусти меня! - вскрикнула она.
  - Ив, посмотри на меня! - приказал ей строгий, но такой знакомый голос.
  Она подняла глаза и увидела встревоженное лицо Данхэма, который держал её за плечи, очевидно пытаясь её разбудить.
  - Тебе приснился кошмар. Ты кричала.
  Девушка смотрела в его зелёные глаза, невольно вспоминая свой сон и чувствуя, как её пробирает озноб.
  Только на груди было очень горячо.
  Она потянулась к тому месту, которое жгло и почувствовала, как пальцы натолкнулись на медальон, который дала Эйр, чтобы обезопасить от вторжение в сны девушки. Сжав его в руке и чувствуя его угасающее уже тепло, она зажмурилась мысленно благодаря Эйр и создателей этой бесценной вещицы. Если бы не она, то Люцифер подчинил бы себе её душу, и она сама бы пришла к нему, словно послушная марионетка...
  - Данхэм. - прошептала она. - Это было так ужасно...
  - Снова приснилась Астрин? - предположил он.
  - Нет. Люцифер. И, судя по тому, как нагрелся медальон, это был не просто сон.
  - Расскажи, что именно тебе снилось.
  Девушка вздохнула, собираясь с силами, а затем пересказала ему всё что видела и что при этом чувствовала. Данхэм слушал и успокаивающе гладил волосам, словно таким образом забирая ощущение пережитого ужаса и отчаяния.
  - Сама понимаешь, что Люцифер очень силён. Но пока мы вместе, он до тебя не дотянется. - проговорил он, после того, как она закончила свой рассказ. - А теперь, одевайся и пойдём к Эйр.
  У девушки после этого разговора стало значительно легче на душе. Улыбнувшись Данхэму, она смущённо подтянула к себе свои вещи и начала торопливо одеваться.
  Дверь в комнату Эйр была как всегда открыта, а сама хозяйка уже стояла у плиты, весело напевая какую-то мелодию.
  - Доброе утро, Эйр. - поприветствовала её Ив, проходя внутрь. Данхэм неслышно ступал следом.
  - Доброе. - откликнулась девушка, окинув обоих лишь мимолётным взглядом. - Выспались?
  Ив этот вопрос смутил, но на выручку пришёл Данхэм, который сказал:
  - Конечно. Ведь эта была первая спокойная ночь за последнее время.
  - Не могу не согласится с этим. - усмехнулась Эйр, накрывая на стол и наполняя кружки крепким кофе.
  Данхэм заметил, что кружек четыре и вопросительно посмотрел на напарницу.
  - Мелинда звонила и сказала, что уже едет к нам. Похоже, у неё есть чем поделиться.
  Ив подумала о том, как странно складывается судьба. Ведь ещё совсем недавно, она считала агента Стадлер человеком, которого стоило бы избегать, но теперь они - одна команда, потому что у них действительно оказались общие враги. Но не выйдет ли так, что в какой-то определённый момент, Мелинда будет действовать, повинуясь не дружеским чувством, а указаниям главного штаба? С того времени, как выяснилась правда и мир оказался наводнён вампирами и прочими монстрами, многие перестали доверять своему правительству и Ив не была исключением.
  Не успела девушка отпить кофе, как послышался негромкий звонок.
  Эйр выглянула в окно и выбежала из комнаты.
  - Думаешь, мы можем ей доверять? - спросила Ив у Данхэма, который поднялся со своего места, чтобы тоже выглянуть в окно.
  - Доверься Эйр. У неё чутьё на людей. - усмехнулся он, глядя как его напарница запускает агента Стадлер в дом.
  "Хотелось бы в это верить". - подумала девушка.
  Вскоре вернулась Эйр и Мелинда, одетая сегодня в чёрную униформу с нашивкой департамента по борьбе с вампиризмом. Волосы блондинки были аккуратно зачёсаны назад и собраны на затылке, на ногах обуты новенькие берцы, а на поясе совершенно открыто красовалась кобура. Было совершенно ясно, что агент абсолютно готова к очередным боевым действиям.
  Поздоровавшись с Ив и Данхэмом, вновь прибывшая заняла своё место за кухонным столом и сообщила, что её люди в целости и сохранности добрались до главного штаба.
  - Похоже, что им ничего и не угрожало. - добавила она. - Вампиры охотились не за нашей информацией и образцами, а приходили именно за Ив.
  Девушка, в памяти которой был ещё жив недавний сон, поёжилась. Она совершенно не понимала, почему за ней гоняются вампиры и сам Люцефер и не хотела этого понимать. Всё, чего хотелось ей, это находится там, где её и Данхэма не смогут достать враги и, конечно же, желала вернуть ему память, чтобы он перестал мучиться.
  Вдруг Эйр поднялась со своего места и принялась расхаживать из стороны в сторону.
  - Делая вывод из всего происходящего, я тоже вижу, что им нужна Ив. - сказала она. - Только искренне не понимаю зачем...
  - Это действительно странно. Должна быть веская причина, чтобы бросать такие силы на то, чтобы поймать обычную девчонку. - согласилась с ней Мелинда.
  - Ив? Скажи честно. Тебе известно что-нибудь? - спросила Эйр, останавливая на ней свой пристальный взгляд.
  - Нет, я ничего не знаю. - попыталась оправдаться та.
  - Быть может, ты просто не придаёшь этому значения...
  Девушка растерянно пожала плечами. Единственная странность, которую она не могла понять, была её связь с Данхэмом. Только она не просто не могла этого понять, а так же, как и он не помнила чего-то очень важного.
  - Ив и в самом деле ничего не знает. - вмешался Данхэм.
  - Видимо вы одно зелье беспамятства принимали. - печально усмехнулась Эйр, возвращаясь на место.
  - Эйр. - вдруг встрепенулась Мелинда. - Когда я возвращалась сюда, мне показалось, что за домом следили.
  - Кто?
  - Какие-то парни. Судя по всему люди. Но не забываем, что ещё не перевелись те, кто мечтает о вечной жизни и служит вампирам.
  - Если они не предпринимают никаких действий, то возможно как раз и дожидаются вечера. А это не могут быть твои люди из департамента?
  - Нет. Это исключено. Я бы знала.
  Эйр не стала спорить с Мелиндой, а вместо этого отставила свою кружку в сторону и задумалась о том, что им всем делать дальше. Охотнице никогда прежде не доводилось прятаться и убегать, но помня о нападении на департамент и появлении Люцифера, она понимала, что враги могут основательно подготовиться и тогда жертв не избежать.
  - В этот раз придётся отступить. - сказала она вслух.
  Данхэм удивлённо посмотрел на напарницу, потому что никогда прежде не видел её такой и не думал, что когда-нибудь она произнесёт эти слова. Мелинда кивнула девушке с одобрением, потому как сама собиралась ей это предложить.
  - Мы можем на время покинуть этот город. - проговорила она.
  - И куда же мы поедем? Вампиры сейчас везде.
  - Предлагаю отправиться в главный штаб департамента. Он располагается в другом городе и, если мы по-тихому сможем уехать отсюда, какое-то время мы будем в абсолютной безопасности.
  - Департамент. - недовольно усмехнулась Эйр. - То, что я решила довериться тебе, ещё не значит то, что буду верить твоему начальству. Вы проводите эксперименты, берёте на анализы кровь... и это автоматически делает всех нас подозреваемыми и подопытными.
  Мелинда вздохнула, прекрасно понимая, насколько обоснованы эти опасения.
  - Я могу поручиться за вас. Никаких анализов. Никаких проверок. Только защита.
  Предложение было заманчивым, но Эйр продолжала колебаться.
  - Мне нужно подумать. - наконец сказала она и посмотрев на Данхэма, добавила. - Давай выйдем на крышу и проверим, насколько плохо в действительности обстоят дела.
  Он кивнул и они отправились на лестницу, ведущую к личному наблюдательному пункту охотницы, оставив Мелинду наедине с Ив.
  
  
  Снаружи было очень холодно и дул пронизывающий ветер, но Эйр сохраняла невозмутимое выражение лица и прогуливалась по крыше, по-хозяйски проверяя низенькое заграждение и одновременно с этим, незаметно поглядывая вниз.
  Закончив, она подошла к шезлонгу, где её ждал Данхэм и с улыбкой проговорила:
  - Я заметила всего троих наблюдателей. Один сидит на чердаке противоположного здания, а двое других морозятся на улице... Но, как я и предполагала, никого не догадались поставить следить за задним двором.
  - Потому что там тупик. - хмыкнул Данхэм.
  - Вот и они так думают. - ухмыльнулась девушка. - Мы бы с тобой не разговаривали сейчас, не будь я научена готовить пути к отступлению.
  - Отступление и ты? Что-то не вяжется!
  - Поверь, мне хотелось бы поразмяться и порубить их собственноручно, но будет чертовски жаль, если кто-нибудь из нас пострадает. - проговорила охотница.
  Данхэм понимал, что говоря "нас" она имеет в виду всех их, кроме себя. Будь она одна, то не стала бы идти на хитрости, а смело встретила бой, каким бы он ни был.
  - Значит, уберём наблюдателей и исчезнем?
  - О, нет. Для исчезновения у меня есть план получше.
  - Что ты задумала?
  - Скоро увидишь. - пообещала Эйр. - Но ты лучше скажи мне одну вещь... как ты относишься к поездке в сердце департамента?
  Данхэм пожал плечами. Его ничуть не пугала возможность того, что люди могут предать их и слова Мелинды по поводу защиты окажутся лишь пустыми. Он был твёрдо уверен в том, что не позволит причинить вред Ив и этой уверенности ему хватало с лихвой.
  - Думаю, что можно рискнуть. - сказал он. - Если это место и в самом деле окажется таким безопасным, мы сможем оставить Ив там, а сами разобраться с Астрин и узнать чего они все добиваются.
  Эйр кивнула, полностью соглашаясь с его словами. Ей самой нравилось думать, что их последующие действия не глупость, а оправданный риск.
  
  
  Ив хотела было подойти к окну, чтобы посмотреть, что творится на улице сегодня, но Мелинда её остановила.
  - Не думаю, что маячить перед окнами, когда за тобой охотятся все городские вампиры, является хорошей идеей.
  Ив вздохнула и присела на диван.
  - Не беспокойся, если Эйр примет моё предложение, и мы все поедем в главный штаб, то там ты сможешь почувствовать себя более комфортно.
  - Хотелось бы в это верить. - откликнулась девушка и вдруг вспомнила о причине, по которой она собственно и повстречала Мелинду. - Вы так и не поймали Софию?
  - Нет, она как сквозь землю провалилась. Думаю, что Астрин либо прибрала её под своё крыло, либо убила.
  Ив и сама предполагала нечто подобное и сейчас, думая о том, что София и в самом деле мертва, испытала к ней жалость и облегчение. Лучше и в самом деле умереть, чем вести такое проклятое существование.
  - Ив. Я хотела спросить тебя, потому что у Эйр и Данхэма спрашивать об этом было как-то неудобно... - начала Мелинда.
  - О чём? - удивилась Ив.
  - Я знаю, что они оба - не совсем люди. Впрочем, они сами этого и не скрывают. Но кто они?
  Ив почувствовала, что не знает, как ответить на этот вопрос, но даже если бы знала... имеет ли она право раскрывать чужие секреты?
  Положение спасли звуки шагов по лестнице. Это возвращались Данхэм и Эйр.
  - Я приняла решение. - сообщила охотница, глядя на Мелинду. - Мы едем в главный штаб департамента, но при одном условии - действовать мы будем по моему плану.
  - И каков же твой план? - поинтересовалась агент Стадлер, даже не предполагая, что она задумала.
  - Заманим врагов в ловушку. Когда они ворвутся в дом, мы будем уже вне пределов их досягаемости и взорвём это здание ко всем чертям.
  На лицах всех присутствующих, исключая саму Эйр, появилось выражение крайнего удивления. Данхэм прекрасно знал, что эта старая гимназия являлась для напарницы надёжным убежищем вот уже несколько лет. Она очень любила это место и звала домом... Пусть Ив и Мелинда этого не знали, но они могли догадываться об этом по горечи, в нарочито весёлом голосе девушки.
  - Эйр, мне жаль, что тебе приходится собственными руками уничтожать то, что дорого твоему сердцу. - проговорила Мелинда.
  - Это место очень долгое время давало нам защиту, и я благодарна за это. Но иногда в нашей жизни наступает время, когда приходится расставаться с чем-то дорогим. - ответила охотница. - Ничто не вечно.
  - Но разве нет других вариантов?
  - Есть, но они будут смотреться не так эффектно, как этот. - усмехнулась Эйр и добавила. - К тому же, думаю, что я сама навела врагов на свой след.
  - Каким образом? - переспросил Данхэм.
  - Была слишком беспечной, возвращая свой байк. - ответила она. - И кстати... о нём я позабочусь в первую очередь. Потом выносим отсюда всё самое ценное и я подключаю детонатор.
  - То есть... - насторожилась Мелинда. - У тебя заранее было всё готово?
  - О да. Я уже давно была готова к чему-то подобному.
  Затем Эйр достала небольшой чемодан, куда принялась складывать свои личные вещи.
  После этого настала очередь переносить другие ценности. Спустившись в арсенал, она сама принялась упаковывать то, что считала самым нужным. Таким образом, часть оружия из арсенала было подготовлено к последующей транспортировке, а остальное она надёжно спрятала в тайник подвала.
  - Думаю, уцелеет. - сказала девушка, задвигая металлический люк.
  Данхэм улыбнулся на это проявление бережливости своей напарницы, а затем все четверо снова вернулись наверх. Так как время перевалило далеко за полдень, Эйр решила не пренебрегать последним ужином в родном убежище. Пока она готовила, Данхэм успел наведаться в свою комнату и вернулся уже вооружённый двумя кинжалами, закреплёнными в ножнах на поясе.
  Ив, никогда не видевшая его раньше с оружием, немного удивилась, а Эйр одобрительно кивнула. Она и раньше настаивала на том, чтобы он носил собственное оружие, и сейчас была довольна тем, что он наконец-то прислушался к её совету. Данхэм же попросту не любил оружие, но подумав, решил взять эту пару кинжалов, рассудив, что если придется драться в воздухе, они подойдут как ничто другое.
  Во время трапезы Эйр вела себя так непринуждённо и легко, как будто это не ей предстоит взорвать собственный дом. Но Ив видела, с какой грустью посматривает она вокруг, пока никто не видит.
  Едва начало темнеть, Эйр скомандовала выносить вещи и грузить их в припаркованный на заднем дворе грузовик. Туда же отправился и байк охотницы, только после чего она отправилась устанавливать детонаторы, велев друзьям ждать её в машине.
  Девушка ещё обходила периметр, когда снаружи раздался шум и рёв моторов.
  Осторожно выглянув в окно, она увидела, как на территорию гимназии, сломав ворота, въезжают три джипа и оттуда немедленно выскакивают вампиры, а следом за ними выходит высокий светловолосый мужчина, в котором Эйр безошибочно определила Джона Моргенштерна.
  Установив последний взрыватель, она бросилась к выходу, на бегу готовя детонатор. В это же время раздался треск, и она поняла, что вампиры уже сломали двери и ворвались в дом.
  Она уже выбегала за порог, когда на периферии зрения мелькнула тёмная смазанная тень. Эйр не могла позволить, чтобы враги успели вырваться из дома и сделав большой прыжок, кубарем покатившись по земле, нажимая кнопку взрывателя.
  "Я слишком близко..." - подумала она в отчаянии и зажмурила глаза, когда вдруг что-то накрыло её, отгораживая от взрывной волны, а затем, подхватило в воздух.
  - Данхэм... - прошептала она, оборачиваясь. - Ты не пострадал?
  Он лишь отрицательно качнул головой и принялся догонять едущий по улице грузовик.
  "Молодцы, ребята. - подумала Эйр. - Вы всё сделали правильно".
  
  Тем временем среди обломков взорванного дома, зашевелилось обожжённое и ещё дымящееся тело. Эйр постаралась на славу, и никто не мог выжить при таком взрыве. Никто, кроме одного существа.
  Обожжённая фигура поднялась на ноги и обратила свой обезображенный лик к тёмному небу.
  В следующий миг почерневшая кожа слетела с него словно пепел, открывая миру такой же обманчиво-прекрасный, как и прежде образ.
  
  
  По подсчетам охотницы, прошло около двух часов после того, как дома, которым она дорожила, не стало. На сердце у девушки было тоскливо и пусто, но она пыталась успокоиться, уверив себя в том, что однажды у неё снова будет место, которое она сможет назвать домом. А пока их грузовик ехал по вечерней трассе, пролегающей через пустынную местность, утопающую в надвигающихся тенях.
  За рулём сидела Мелинда. Эйр собралась её сменить, как только они выехали за город, но та отказалась, заверив её, что пока ещё полна сил и к тому же, лучше знает эту дорогу. Возражать охотница не стала. Агент Стадлер похоже имела хороший водительский опыт и машина ехала ровно и мягко. Данхэм и Ив, обосновавшиеся в кузове грузовика, кажется даже задремали.
  Никто из всей их отчаянной четвёрки и не подозревал о том, что по пути с ними может случиться что-то скверное. И даже внутренний голос Эйр, который обычно неизменно сообщал девушке об опасности, молчал, когда совершенно неожиданно Мелинда вскрикнула и замедлила ход.
  - Что это?! - воскликнула она, указывая на нечто чёрное и большое, внезапно возникшее на их пути и приближающееся с огромной скоростью.
  Эйр присмотрелась и поняла, что видит гигантский торнадо, который с каждой секундой становился всё ближе и ближе, грозя смести их грузовик со своего пути.
  - Откуда в это время года торнадо? - в ужасе обратилась к ней агент Стадлер.
  - Похоже, это не совсем торнадо, а демон, которого прислал Люцифер, чтобы отомстить за то, что его немного поджарили. - мрачно констатировала охотница, принявшаяся стучать по перегородке между кабиной и кузовом. - Данхэм! Уноси отсюда Ив, немедленно!
  Но вместо того, чтобы беспрекословно послушаться напарницу, Данхэм выпрыгнул из грузовика, расправил крылья, и стремительно взмыв в небо, полетел в сторону ужасного торнадо.
  У наблюдавших за этим безумством девушек, перехватило дыхание, когда его фигура, казавшаяся крошечной по сравнению с размерами чудовищного вихря, скрылась внутри. Вскоре послышались отдалённые звуки, говорившие о том, что там разворачивается яростная битва двух бессмертных существ.
  Выглядывающая из грузовика Ив уже решила, что силам ангела нет равных, и он скоро справиться со своим грозным противником. Но всего через мгновение раздался крик, и Данхэма с силой вышвырнуло из вихря, и он упал без сознания перед колёсами грузовика.
  Тем временем вихрь исчез, а вместо него возник огромный уродливый монстр, который издал громовой рык и, сделав всего пару шагов, достиг машины.
  В отчаянии, Эйр выкрикнула сидящим внутри девушкам, чтобы те бежали, а сама выскочила наперерез чудовищу. Но демон одним мощным ударом сбил её с ног, и охотница отлетела на несколько футов в сторону и затихла, не подавая признаков жизни.
  Взмахнув когтистой лапой, демон быстрым ударом сорвал с грузовика крышу, в одно мгновение лишив притаившихся там девушек последней надежды. Схватив Ив он, зловеще рассмеялся над беспомощностью её защитников и уже был готов скрыться со своей добычей, как вдруг девушка вспомнила о пистолете, который дала ей охотница. Она быстрым движением выхватила его из кобуры и, направив прямо в большую голову смеющегося демона, спустила курок.
  Прозвучал выстрел и пуля, выпущенная из старинного оружия, вошла в голову монстра. Сказать, что демона сильно потрепало это не сказать ничего, оружие из склепа против нечисти оказалось такой силы, что демону в буквально смысле разорвало голову, и усыпало ошметками всю прилегающую территорию.
  Ив некоторое время ещё приходила в себя и не сводила глаз с мощного оружия, спасшего их жизни. Но тут опомнившись, она вскочила с асфальта и со всех ног понеслась к лежавшему у машины Данхэму.
  Видя, что он ранен, девушка приникла ухом к его груди и, услышав сердцебиение, немного успокоилась. Она стала озираться в поиске Мелинды, чтобы попросить её, отнести Данхэма в грузовик, и увидела, что агент Стадлер тем временем, помогает придти в себя Эйр, которая пострадала не так сильно как напарник.
  - С ума сойти! Кажется, я брежу... - хмыкнула охотница, когда пришла в себя и увидев обезглавленное тело демона.
  Затем, Мелинда усадила её в кабину и помогла оттащить всё ещё пребывающего без сознания Данхэма в кузов грузовика, после чего села за руль и, вдавив педаль газа в пол, на полной скорости помчалась в новый город.
  
  
  16 глава
  
  К счастью для четвёрки усталых и раненных путников, больше с ними в дороге ничего плохого не случилось. Эйр перебралась в кузов и задремала, а Ив до сих пор сидела над Данхэмом, ёжилась от холода и дожидалась, когда он придёт в сознание. Только Мелинда, которая чудом не пострадала, продолжала вести грузовик по ночной трассе.
  Скоро на пути им встретился мотель, заправка и несколько ферм, но нигде не было заметно признаков человеческой жизни. Свет горел только в одном стоящем на отшибе доме, но и это могло быть вполне очередной ловушкой.
  Наконец, вдали показалось размытое марево города, и Мелинда поняла, что волнуется. Она заверяла Эйр, что привезёт их в безопасное место, но в этом новом страшном мире каждая ночь могла изменить всё, и оставалось только надеяться на то, что в главном штабе департамента за прошедшие сутки всё осталось без изменений.
  Стадлер постучала по обшивке кузова, дав понять, что город уже совсем рядом.
  Ив повернула голову и с трудом увидела далёкие размытые огни. И без того её зрение становилось плохим в такое тёмное время суток, а тут ещё и ледяной ветер по глазам хлещет, благодаря тому что демон содрал крышу их грузовика...
  Но мысль о том, что скоро они окажутся в безопасности, согревала её душу и придавала девушке терпения и укрепляла душевные силы.
  Через некоторое время они подъехали к городу, и Мелинда снизила скорость, приближаясь к контрольно-пропускному пункту. Но вскоре она увидела, поднятый шлагбаум и погасший в окнах свет и поняла, что здесь никто не будет их встречать. Останавливаться и проверять, что тут произошло, было попросту глупо, и агент Стадлер решила как можно скорее проехать это место.
  От нехорошего предчувствия по коже бегали мурашки, но девушка старалась сохранять невозмутимое выражение лица, чтобы не пугать никого из своих спутников. Только, похоже, что неладное заподозрила не она одна.
  - В чем дело? - спросила проснувшаяся и моментально оценившая обстановку Эйр.
  - Кажется, кто-то решил пренебречь правилами безопасности. - проговорила Мелинда обеспокоенным тоном.
  Охотница ничего больше не сказала, но вместо этого сильнее сжала рукоять любимой сабли. Несмотря на то, что во время нападения на них демона, ей пришлось несладко, она заранее была готова к любому повороту событий.
  - Поедем к штабу. - решила агент Эйр и вырулила на широкий проспект проходящий мимо погасших витрин и жилых высоток.
  Этот город целиком и полностью находился под юрисдикцией департамента по борьбе с вампиризмом и потому такое явление, как вольные стрелки, здесь отсутствовало напрочь. Начальство департамента понимало всю угрозу, которую несли с собой плохо обученные добровольцы, и распорядилось сажать под арест любого вооружённого гражданского, встреченного в вечернее или ночное время суток.
  До главного штаба уже оставалось совсем ничего, когда путь им преградили взявшиеся словно из ниоткуда, бронированные фургоны, откуда тут же выскочили вооружённые люди в масках, окружившие фургон со всех сторон.
  Мелинду взяли под прицел и приказали покинуть машину. Пусть она знала, что оперативниками становились только хорошо обученные люди, которые не шарахались каждой тени, подчиниться их приказаниям было необходимо. Поэтому она медленно открыла дверцу грузовика и спрыгнула на асфальт.
  Затем появился мужчина с офицерскими нашивками и эмблемой департамента. Он подошёл к девушке и окинул её с ног до головы изучающим взглядом серых со стальным оттенком глаз.
  - Я - агент Мелинда Стадлер из отделения департамента города Циклага. В грузовике мои друзья, которые ранены и нуждаются в медицинской помощи. - проговорила она и добавила. - Если позволите, я покажу вам удостоверение.
  Офицер молча кивнул и девушка медленно вытащила из нагрудного кармана куртки пластиковый прямоугольник, тут же протягивая его мужчине.
  - Хорошо. - сказал он, после того, как внимательно изучил удостоверение. - Пройдёте стандартные процедуры проверки и свободны.
  Мелинда вздохнула, но она как никто другой понимала необходимость этих мер. И было странным только одно...
  - Офицер, мне кажется или в городе что-то происходит?
  Он помолчал, обдумывая, стоит ли говорить о чём-то с человеком, который ещё не прошёл проверку, но затем ответил:
  - Поступила информация, что в городе скоро произойдёт теракт. Нам пришлось усилить ночное патрулирование улиц.
  - Тогда как вы объясните то, что на контрольно-пропускном пункте никого не было? - поинтересовалась Мелинда.
  На невозмутимом лице мужчины мелькнуло удивление.
  - Как не было?
  - Когда мы въезжали в город, шлагбаум был поднят, а на посту никого не было. Это показалось мне подозрительным, но останавливаться и проверять я не стала.
  - Правильно сделали. Возможно, кто-то проник в город и убил наших людей... - задумчиво проговорил офицер, доставая рацию. - Садитесь в свой грузовик. Вас сопроводят в наш госпиталь, а мы пока проверим, что произошло на КПП.
  Мелинда вернулась на водительское сидение и завела мотор.
  - Всё в порядке? - спросила у неё Ив.
  - В относительном. Сейчас нам сопроводят в госпиталь.
  - Это обязательно? - подала голос Эйр, которой не нравилась любая возможность того, что её будет кто-то лечить.
  - Данхэм ещё без сознания... - напомнила ей Ив.
  - Ничего страшного. Главное, что он жив, а значит очень скоро придёт в себя. Поверьте, с ним бывало и похуже.
  - В госпитале вы будете в безопасности, пока мы не решим, что делать дальше. - сказала Мелинда, а затем двинулась следом за эскортом.
  Эйр ничего не оставалось кроме как согласиться.
  
  
  Прошло уже несколько часов с тех пор, как он направил своего верного демона по следам бегущей из города Ив и её защитников. Но совершенно неожиданно связь прервалась и, пытаясь дозваться своего верного слуги, Люцифер слышал только пустоту.
  Посылая Фурфура, он был абсолютно уверен в том, что они не смогут ему противостоять и демон вернётся назад с добычей. Только, похоже, было слишком опрометчиво отправлять верного слугу без учета всех возможных факторов.
  Тут от стены отделилась неясная тень, имеющая лишь отдалённое сходство с человекоподобным существом, и склонилась у ног повелителя ада.
  - Явился. - констатировал Люцифер. - Так как я не могу постоянно находиться в мире людей, станешь моими глазами и ушами. Узнаешь, что произошло с Фурфуром, а затем отыщешь Ив и вернёшься дальнейшими указаниями.
  Призрачная фигура не имела собственного голоса, а потому могла только кивнуть, после чего исчезла, снова растворяясь в стене.
  - Недолго тебе осталось бегать от меня, милая Ив. - усмехнулся Люцифер и направился в приёмный зал, где его ждали советники, чтобы обсудить пророчество, которое должно было вот-вот сбыться. Оно рассказывало о девушке, ребёнок которой, сумеет сокрушить ад или небеса. Пророчество было неясным, но повелитель ада догадывался о том, что всё будет зависеть от того кто станет отцом этого ребёнка.
  
  
  Капитан Том Рэд, ещё при подъезде к контрольно-пропускному пункту, успел убедиться, что агент Стандлер говорила правду. Здесь не было ни души.
  Выйдя из машины, он скомандовал своим людям приготовиться и взял в руки автомат. Кто бы ни был виноват в исчезновение людей, он мог находиться внутри здания. За время своей службы, капитан успел повидать многое и знал, что помимо вампиров, есть и более опасные существа.
  Покосившаяся дверь одноэтажного здания была выбита, но кто-то приставил её на место, словно не хотел, чтобы о происшествии быстро узнали.
  Том ударил по двери ногой, и та с грохотом упала вовнутрь, поднимая в воздух пыль. Затем капитан включил подствольный фонарик и посветил внутрь не слишком большого помещения.
  В дальнем конце комнаты обнаружились и пропавшие постовые. Все шестеро человек лежали у стены, словно сломанные куклы. Приблизившись и посветив фонариком, Том обнаружил, что четверым из них просто свернули шею, но на шеях двоих других явственно виднелись следы от укусов. Последнего факта было достаточно, чтобы понять, какие именно гости наведались в город.
  
  
  В госпитале для Ив, Данхэма и Эйр выделили отдельную палату и не тревожили по просьбе Мелинды. Да и охотница настояла на том, что самостоятельно позаботится о себе и напарнике.
  - Поправляйтесь. - сказала агент Стадлер напоследок. - А если вам будет что-нибудь нужно, смело обращайтесь к персоналу.
  Ив, которая получила только мелкие царапины и ссадины после падения из лапы демона, тихонько сидела на отведённой ей койке и наблюдала за действиями Эйр. Она впервые видела, как та лечит.
  Эйр плавно проводила своими изящными пальцами по царапинам и те прямо на глазах становились меньше, а когда касалась уже затянувшихся шрамов, те бледнели.
  Закончив лечение, она укрыла своего напарника одеялом, и слегка пошатываясь от слабости, побрела к своей кровати. Сев на край девушка подняла взгляд на Ив, которая всё это время наблюдала за ней и хотела быть полезной хоть чем-нибудь.
  - Сходи и попроси у них сделать чашку горячего шоколада, если это возможно. - проговорила Эйр. - Чем сильнее будет концентрация, тем лучше и побольше сахара. Если не будет шоколада, то пусть будет крепкий кофе.
  - Хорошо. - с готовностью кивнула Ив сразу же подскакивая с кровати и направляясь к двери.
  - Ив! - вдруг окликнула её вслед охотница, заставив обернуться. - Будь осторожнее. И если хоть что-то покажется тебе странным, бегом сюда. Поняла?
  - Да. - кивнула она и вышла в больничный коридор.
  Обнаружив в коридоре дежурную медсестру, Ив немного смущаясь, изложила ей свою просьбу. Женщина добродушно улыбнулась и отвела её в просторную больничную кухню, включила электрический чайник и показала, где взять шоколад и сахар, после чего вернулась обратно на пост.
  Оставшись в одиночестве Ив, почувствовала себя неуютно. Утолив свою жажду, Ив неторопливо развела в большой кружке шоколад и быстрым шагом направилась назад в палату.
  Едва девушка вышла в коридор, в глаза ей бросилось то, что дежурной медсестры на посту уже нет. Уверяя себя в том, что женщина могла отлучиться, чтобы проверить кого-то из больных, она прибавила шаг, одновременно стараясь не выронить из рук свою ношу и не расплескать содержимое.
  Едва она прошла половину пути, свет в коридоре замерцал, грозя погаснуть совсем. А когда девушка обернулась, ей показалось, что на лестнице мелькнула какая-то тень.
  "Неужели снова демоны?" - в отчаянии подумала она, но в следующий миг освещение вновь стало нормальным. Тем не менее, девушка поспешила зайти в палату и закрыла за собой дверь.
  Оказалось, что Эйр задремала, и Ив пришлось поставить кружку на тумбочку и осторожно потрясти её за плечо, чтобы разбудить.
  Прежде чем открыть глаза, охотница инстинктивно перехватила руку девушки и та почувствовала внезапный отток силы. В ужасе она дёрнулась и попыталась высвободить руку, только после чего, Эйр окончательно пришла в себя, и в голубых глазах появилось узнавание, а пальцы разжали хватку.
  - Что-то случилось? - произнесла она негромко.
  - Кажется, ты задремала пока я ходила. Вот, принесла тебе то, что просила.
  - Благодарю, крольчонок. Теперь отдыхай, а я покараулю твой сон. - сказала Эйр, беря с тумбочки кружку.
  Ив вернулась на свою кровать и в недоумении подумала о том, что, похоже, охотница совершенно не помнит произошёдшего всего пару минут назад. Но девушка понимала одну очевидную вещь - Эйр никогда не стала бы ей вредить осознанно.
  - Надеюсь, ничего странного не происходило? - поинтересовалась она, пригубив горячий напиток.
  - Не думаю. - ответила Ив. - Только быть может, у меня разыгралось воображение, только и всего.
  Эйр посмотрела на неё требовательным взглядом, и девушке пришлось рассказать, как торопилась к палате, когда начались проблемы со светом и о том, что медсестра, сидевшая на посту, куда-то запропастилась.
  Крайне заинтересованная и настороженная охотница немедленно поднялась с кровати и, беря в руки саблю, подошла к двери. Выглянув наружу, она закрыла за собой дверь и вернула оружие в ножны.
  - Пока можно расслабиться. - вздохнула она устало. - Медсестра сейчас на месте.
  Ив облегчённо улыбнулась и решила, что из-за событий последних дней, попросту стала более нервной, чем обычно. С нежностью и тревогой посмотрев на всё ещё пребывающего без сознания Данхэма, она залезла под одеяло и очень быстро провалилась в глубокий здоровый сон.
  
  
  Мелинда возвращалась в департамент на том же потрёпанном грузовике. Это было рискованно, но другого способа достичь главного штаба у неё не было, а поговорить о том, что здесь происходит и отчитаться перед начальством жизненно необходимо.
  По дороге её снова останавливали патрули департамента, но в этот раз обошлось без эскорта, и девушка спокойно доехала до огороженной высоким забором территории, где располагались все стратегически-важные объекты борцов против вампиров, в том числе и здание главного штаба.
  Как и было положено, Мелинда остановила грузовик на приличном расстоянии от ворот, только после чего вышла сама и отправилась на контрольно-пропускной пункт, проходить проверку и получать временный пропуск. Тем временем, один из дежурных обследовал её транспортное средство на наличие взрывчатки и жучков.
  Терпеливо вынеся все процедуры и получив временный пропуск, агент Стадлер, наконец, оказалась на территории и сразу же уверенными шагами направилась по асфальтированной дорожке к знакомому зданию.
  На первом этаже она прошла короткий коридор освещённый ультрафиолетом и предъявила удостоверение и выданный пропуск.
  Застать начальство на месте в ночное время суток было немыслимо, но всегда был дежурный офицер, к которому могли обратиться агенты и оперативники. Сегодня им был уже знакомый Мелинде майор Блейк.
  - Майор, вы свободны? - спросила она, приоткрыв дверь и заглянув внутрь.
  - Агент Стадлер! - просиял немолодой уже мужчина. - Рад видеть вас в добром здравии! Наслышан о вашем приезде и с нетерпением ждал этой встречи. Присаживайтесь и расскажите с чем вы к нам на этот раз.
  Мелинда послушно присела на стул и принялась по порядку докладывать о событиях, произошедших в департаменте её города. Скорее всего, выжившие сотрудники, которые были отправлены сюда на сутки раньше, рассказали об этом, но девушка понимала, что майору важно слышать и её точку зрения. О демоне она решила умолчать, посчитав, что таким образом придётся рассказывать об артефакте, оказавшимся в руках у Ив, а так же вдаваться в другие детали, которые могут поставить её соратников под удар.
  - Капитан Рэд доложил мне, что с вами прибыли ещё люди. Кто они? - вдруг поинтересовался майор, словно почувствовав опасения девушки.
  - Охотники, которые помогли мне спастись во время нападения на департамент. - честно ответила Мелинда.
  - Вольные стрелки?
  - Нет. Они вообще сами по себе... - замялась агент Стадлер.
  - И как тогда, позвольте узнать, они оказались в департаменте на момент нападения на него вампиров?
  - Они спасли свидетельницу по делу, которое я вела.
  Майор удивлённо поднял брови, но промолчал, и Мелинда воспользовалась ситуацией, чтобы задать интересующие лично её вопросы.
  - Теперь я хотела бы знать, почему, когда на нас напали вампиры, из штаба никто не прибыл для эвакуации возможных выживших и секретных архивов?
  Блейк помрачнел, и она сразу поняла, что случилось нечто скверное.
  - На эвакуацию было выслано две группы оперативников, но через час после того, как они оказались в городе, мы потеряли с ними связь. Потом мы узнали о том, что вы проявили инициативу и спасли людей.
  - Это было несложно. - отозвалась она. - Сложнее понять, что нужно кровопийцам.
  - Завтра должен будет пройти конгресс по новым разработкам для борьбы с вампирами, и съедутся главы многих отделов со всей страны. К тому же будет несколько политиков, которые собирались финансировать наши проекты. В связи с этим мы опасаемся возможности теракта или полномасштабного нападения со стороны врага.
  - Но почему просто всё не отменить?
  - Мы не можем рисковать финансовой поддержкой...
  - А значит, рисковать сотнями жизней можно? - вдруг возмутилась агент Стадлер, сама поражаясь своей наглости.
  Но майор сделал вид, как будто ничего не произошло, и сказал:
  - Мы примем все меры для предупреждения теракта, и я буду очень благодарен вам агент, если и вы подключитесь к работе.
  - Конечно, сэр. - откликнулась Мелинда, внутренне закипая от гнева. - Я приложу все усилия.
  Она еле сдерживалась, чтобы не рассказать ему большее. О том, какие на самом деле силы угрожают миру, и кто за этим всем стоит... Но услышав о Люцифере, майор скорее всего рассмеётся ей в лицо. Он привык иметь дело только с вампирами и мелкой нечистью. Когда мир начал меняться стремительно и бесповоротно, он был на передовой самых опасных противостояний и выжил, веря в то, что вампиризм лишь зараза, которую нужно искоренять.
  Мелинда усмехнулась, осознав, что совсем недавно она бы и сама не поверила в то, что здесь замешан владыка ада...
  Покинув штаб, она возвращалась к грузовику тем же путём, что и пришла, изредка поглядывая на бледную полоску рассвета на горизонте. В голову лезла навязчивая мысль о том, что предложив спрятать Ив в этом городе, она, возможно, подвергла её ещё большей опасности. Но, тем не менее, придётся вернуться в госпиталь и сообщить обо всём Эйр, которая решит, что им делать дальше.
  
  
  17 глава
  
  Когда над пронизанным холодными ветрами городом взошло солнце, теплее не стало. Осень подходила к концу и вода в лужах покрылась тонкой коркой льда, а уличные фонари и крыши домов от лёгкого слоя инея серебрились в утренних лучах солнца.
  Это было красивое и вместе с тем печальное зрелище, потому как лишний раз напоминало о том, что очень скоро световой день сократится, и люди будут вынуждены ещё большую часть своего времени проводить в стенах своих хрупких убежищ. И охотница, стоящая у окна больничной палаты, понимала это как никто другой.
  Эйр вспомнила о своём доме, разрушенном собственными же руками, и вздохнула, вспоминая, скольких трудов ей стоило занять это пустующее здание, а затем создать в нём уют. Но открывая войну вампирам и прочим, выползшим из мрака тварям, она знала, что однажды наступит такой момент, когда придётся чем-то жертвовать. И это ещё не слишком большая цена за спасение.
  Она взглянула на своих спящих товарищей и в который раз подумала о том, что не собиралась так к ним привязываться. Гибель брата принесла ей слишком много боли и, оставшись одна, девушка пообещала, что продолжит его дело, но теперь уже в одиночку, ни к кому не привязываясь и не привыкая.
  Только с появлением Данхэма, часть данного самой себе обещания была нарушена. Поначалу она злилась на себя за это проявление слабости и даже хотела отправить его восвояси, как только он поправится. Но потом поняла, что больше не может нести своё бремя в одиночку. Без него, её война снова станет всего лишь желанием безрассудно мстить, что, несомненно, не привело бы ни к чему хорошему. Поэтому она нуждается в нём не меньше, чем он в ней. И особенно сейчас, когда в их жизни появилась Ив...
  Вдруг Данхэм глубоко вздохнул и открыл глаза. Ему потребовалось всего несколько секунд, чтобы окончательно собраться и придти в себя, после чего он сел и увидел напарницу.
  - С добрым утром, соня. - сказала она негромко, чтобы не разбудить всё ещё спящую Ив.
  - Мы что, в больнице? - удивился он, оглядываясь.
  - Хорошо хоть в этот раз ты не спрашиваешь - "кто я и где я?" - усмехнулась девушка. - Да, мы в больнице. Мелинда привезла нас сюда, как в одно из самых безопасных мест, которое можно было найти в этом городе ночью.
  - С Ив всё в порядке? - спросил он, тревожно посмотрев на спящую.
  - В полном. Эта девочка вовремя вспомнила о моём подарке и всех нас спасла.
  - Я этого не помню.
  - Ну, ещё бы ты помнил!
  Последнее было сказано слишком громко, и Ив зашевелилась, открывая глаза. Её взгляд тут же устремился на пришедшего в себя Данхэма и она улыбнулась.
  - Я так за тебя переживала. - призналась она.
  - Говорила же, что с ним ничего страшного не случилось. - проворчала Эйр, отходя от окна и направляясь к двери. - А вот его одежде повезло меньше.
  И действительно, после боя с демоном рубашка и плащ Данхэма полностью пришли в негодность, являя собой весьма печальное зрелище.
  Выглянув за дверь, охотница увидела Мелинду, которая судя по всему, не решилась их беспокоить и заснула, устроившись в больничном кресле. Эйр разбудила девушку и изложила суть их проблемы. Агент Стадлер внимательно её выслушала и пообещала что-нибудь придумать, после чего ушла, чтобы через некоторое время вернуться с какими-то вещами.
  - Как-никак госпиталь принадлежит департаменту, и я смогла достать униформу, которую обычно носят наши оперативники и охрана больницы. Разница только в нашивках, но здесь их нет. - объяснила она и добавила. - Надеюсь, с размером я не ошиблась.
  Эйр с благодарностью приняла вещи у Мелинды, после чего Данхэм переоделся, и они все спустились в столовую госпиталя, где агент Стадлер поделилась новостями из главного штаба.
  - Это действительно очень глупо - знать, что нападения не избежать и продолжать рисковать столькими жизнями. - сказала Эйр, а затем, поинтересовалась, обращаясь к Мелинде. - Что планируешь делать?
  - Не знаю... - призналась она. - Но мне кажется, я должна быть там. Вдруг именно мне удастся остановить нападение.
  Охотница задумчиво окинула взглядом товарищей, после чего сказала:
  - Я пойду с Мелиндой. А ты, Данхэм, позаботишься об Ив.
  Ив заметила нерешительность на лице Данхэма и поняла, что он колеблется, не в силах решить, как поступить в этой ситуации - оставаться с ней или помогать напарнице.
  - Я иду с вами. - сказала девушка изо всех сил постаравшись, чтобы её голос звучал как можно более убедительно.
  - Нет! - почти в один голос возразили Данхэм и Эйр.
  - Позвольте мне самой решать, что делать!
  - Послушай, крольчонок... - обманчиво-ласковым голосом произнесла Эйр. - Неужели тебе было мало знакомства с Астрин и тем здоровяком на дороге? Тебе что острых ощущений недостаточно, и ты решила рискнуть своей жизнью ради департамента?
  - Я рискую жизнью не ради департамента, а хочу сражаться с вами бок обок. Ты сама меня этому учила, Эйр. Именно ты мне сказала, что убегать поздно и остаётся только сражаться или умереть.
  Охотница тяжело вздохнула и холод в её глазах немного оттаял.
  - Я только хотела, чтобы ты перестала бояться и поверила в свои силы.
  - И я поверила. Спасибо тебе за это.
  - Ты могла бы отблагодарить меня, оставшись с Данхэмом.
  Ив посмотрела на парня, ища его поддержки.
  - Мы пойдём с вами. - сказал он, глядя на напарницу. - И я присмотрю за Ив.
  - Хорошо. - сдалась Эйр, понимая, что спорить уже без полезно. - Только не отступай от неё ни на шаг.
  Данхэм молча кивнул, испытывая облегчение от того, что ему не пришлось выбирать чью спину придётся прикрывать.
  После завтрака Мелинда связалась со штабом и уточнила, где будет проходить конгресс, а заодно заказала пропуска для своих спутников.
  
  
  София ненавидела свою новую жизнь, которая не приносила ничего кроме боли и унижений. Ещё будучи человеком, девушка и представить не могла, что существование вампира может быть таким жалким.
  После всех попыток убежать из города, Софию всё-таки поймали и вернули к королеве, которая поистине оказалась существом гораздо худшим, чем любой вампир. Ей даже не пришлось причинять Софии физические мучения. Чтобы сломить девушку, достаточно было долгого пронизывающего взгляда королевы, и беспомощное сознание молодой вампирши погрузилось в пучину страха и отчаяния. С этим взглядом пришло понимание, откуда пришла Астрин, а так же то, что совершенно ей ничего не стоит отправить туда и Софию. И девушка знала - ад с радостью примет её в свои объятия. Ведь она проклята и забирала человеческие жизни.
  Но королева рассмеялась и предложила девушке сделать выбор - искупить свою вину самопожертвованием или отправиться в ад прямо сейчас. Охваченная страхом София была готова на что угодно, лишь бы получить шанс избежать ужаса показанного Астрин.
  Удовлетворённая выбором девушки, королева дала ей точные указания, после чего лично выбрала из своих подданных вампира, который должен будет проследить за тем, чтобы миссия была выполнена.
  Одного взгляда на этого холодного сероглазого блондина было достаточно, чтобы понять - бесполезно его о чём-то просить и склонять на свою сторону. Он останется верен своей королеве и возможно даже будет рад убить Софию.
  Теперь они прятались в подземных коммуникациях словно крысы, и дожидались наступления вечера. А ещё ей снова пришлось убивать...
  На пару со своим надсмотрщиком, она убила людей на въезде в город и конечно, не удержалась от соблазна и снова пила кровь. София ненавидела себя за это, но жажда причиняла физическую боль и затуманивала разум, лишая возможности себя контролировать.
  Но хуже всего было то, что она собиралась сделать...
  Этой ночью им не просто так пришлось убить людей на посту. Они провезли в город целый фургон со взрывчаткой. Благодаря тому, что транспорт ранее был угнан из департамента и имел соответствующие эмблемы, им удалось избежать проверок на дорогах.
  Затем, они заминировали многоэтажное офисное здание, где должна была пройти встреча посвящённая борьбе с вампиризмом. И пусть София понимала мотивы королевы, всё же её до сих пор было трудно смириться с тем, что именно ей предстоит приложить руку к смерти сотен людей.
  
  
  После полудня Мелинда привезла пропуска на конгресс и сев в джип, который пришлось одолжить у департамента, все четверо отправились на встречу.
  Здание, где должен был проходить конгресс, располагалось в самом центре города. В современном многоэтажном комплексе находились разнообразные офисы и конференц-залы, и это было довольно подходящим местом для такого рода мероприятия. Вот только Эйр раскритиковала подготовку оперативников, ещё издали заприметив оцепление.
  - Всё равно, что повесить плакат с надписью "Конгресс будет проходить тут". - недовольно фыркнула она.
  Мелинда недовольно поморщилась, но согласилась с охотницей. По её мнению, служащие департамента были слишком беспечны. Они слишком сильно рассчитывали на свои силы и подготовку, не учитывая того, что враг может оказаться гораздо хитрее.
  Внутри у них проверили пропуска и проверили на восприимчивость к ультрафиолету, только после чего им было разрешено зайти в зал, где должно было проходить собрание. Расположившись на наиболее удобной позиции, с которой просматривался весь зал, они некоторое время безучастно наблюдали за прибывающими людьми. Это были люди из департамента, легко узнаваемые благодаря своей форме, а так же политики и журналисты, воспользовавшиеся такой роскошью, как возможность надеть смокинги и вечерние платья.
  - Нехорошее предчувствие? - поинтересовался Данхэм, заметив, как нервничает Эйр, наблюдающая за людьми.
  - Нет, просто не люблю находиться среди такого количества людей. - откликнулась она.
  Он понимающе кивнул и перевёл взгляд на Ив, которая с большим интересом наблюдала за начинающимся конгрессом, но вдруг неожиданно побледнела и схватилась за плечо Данхэма.
  - Ты что-то заметила? - встрепенулся он.
  - Нет-нет! - поспешила заверить его Ив. - Кажется, тут становится слишком душно и у меня закружилась голова.
  - Хочешь выйти?
  - Да. Если это возможно.
  - Идите. - сказала Мелинда. - Только недолго.
  Данхэм кивнул, а затем, взяв девушку под руку, тихонько вышел из зала.
  Снаружи оказалось прохладно, и Ив с наслаждением вдохнула порцию свежего воздуха и прислонилась к стене, совершенно не обращая внимания на оперативников, охраняющих вход в зал, которые украдкой изучали странную пару.
  Неожиданно в коридоре послышались чьи-то шаги, и вскоре взору Ив предстала та, кого она никак не ожидала здесь увидеть...
  Застыв с расширенными от удивления глазами, на неё смотрела София. Казалось, что она почти не изменилась со времени их последней встречи. Разве что стала выглядеть ещё более бледной и истощённой.
  Возможно, сердце Ив дрогнуло бы от жалости, но вместо этого оно сжалось от ужаса, потому что на бывшей соседке был надет жилет с взрывчаткой, а в руке она держала взрыватель, готовясь нажать на него в любой момент.
  - Уходи отсюда, Ив! - выкрикнула София, приближаясь к залу, наполненному людьми.
  Оперативники видели начинённый взрывчаткой пояс и, хотя направили на смертницу автоматы, стрелять не решались.
  - Зачем тебе это? - спросила Ив. Её душа уходила в пятки от одной мысли о том, что в любую секунду они могут взлететь на воздух. Только отступать было некуда... за их спинами в зале остались люди.
  - Меня послала королева. Я... я не могла ей противостоять... Ты не представляешь, как всё обстоит на самом деле...
  - Нет, София. Я всё знаю. Позволь помочь тебе...
  - Мне уже не поможешь... - сказала София и вздрогнула, когда дверь в зал приоткрылась и оттуда вышли Эйр и Мелинда.
  Увидев обвешанную взрывчаткой Софию, они застыли, мгновенно оценивая ситуацию.
  Охотница инстинктивно положила ладонь на рукоять сабли, но Мелинда молчаливым жестом остановила её и сделала шаг вперёд.
  - Здравствуй, София. - сказала она. - Помнишь меня?
  - Да. - кивнула та. - Вы пытались закрыть меня для своих изучений.
  - Нет, мы хотели тебе помочь. И если бы ты не сбежала, то давно бы уже стала человеком.
  - Неправда! Лекарства нет!
  - Есть и я могу доказать тебе это. - спокойно сказала Мелинда и медленно достала из кармана своей куртки шприц, наполненный какой-то тёмной жидкостью.
  - Я всё равно не верю тебе. - обречённым голосом проговорила София. - Ты просто блефуешь, чтобы я не взорвала всех этих людей... Поэтому, предлагаю вам просто уйти с дороги и попытаться сбежать, пока не стало слишком поздно.
  - Остановись, прошу тебя. - попросила Ив, встретившись с отчаянным взглядом девушки.
  - Если бы я могла... - горько усмехнулась она. - Я всё равно обречена на убийство невинных людей. Обречена на мучения из-за этой проклятой жажды...
  - Тогда тебе нечего терять. - подала голос Эйр. - Позволь Мелинде попробовать помочь тебе.
  Некоторое время София молчала, принимая решение, а затем неуверенно кивнула. Агент Стадлер медленно приблизилась к девушке и сняла колпачок со шприца. Затем молодая вампирша сама протянула ей свободную руку и Мелинда осторожно ввела иглу ей под кожу.
  - Главное, ничего не бойся.
  София неуверенно кивнула и вдруг прижалась спиной к стене, прикрывая глаза и судорожно вдыхая воздух.
  Эйр, которая до последнего момента считала поступок Стадлер блефом, сделала шаг вперёд, чтобы успеть обезвредить смертницу, пока та не пришла в себя. Но неожиданно София открыла глаза и посмотрела на собравшихся совершенно нормальным человеческим взглядом. Зрачок сузился до нормальных размеров, а свечение по краю радужки исчезло как будто его и не бывало.
  - Неужели это снова я? - выдохнула она, удивлённая не меньше всех присутствующих и неуверенно приложила руку к сердцу, ощущая свой учащённый ритм.
  - Ты. - с улыбкой подтвердила Мелинда. - А теперь позволишь нам снять с тебя эту гадость?
  - Да-да! Скорее снимите с меня это! Только, пожалуйста, будьте осторожны.
  Агент Стадлер довольно кивнула и принялась обезвреживать устройство. Благо за время службы в департаменте она прошла обучение и получила этот необходимый навык. Конечно, можно было вызвать бригаду сапёров, но тогда они сразу арестуют Софию, что нежелательно. Мелинда предполагала о существовании возможного сообщника, которого девушка не захочет раскрывать, если узнает, что её ждёт.
  Покончив с обезвреживанием, агент Стадлер осторожно сняла с девушки взрывчатку и положила на пол, после чего снова обратила внимание на Софию:
  - Ты ведь была не одна?
  - За мной присматривали. - кивнула та и поспешно добавила. - Но скорее всего, его уже нет на месте и это неважно... Нужно успеть обезвредить взрывчатку, которую мы с ним заложили под зданием.
  - Хорошо. Веди. - решительно произнесла Мелинда.
  - Мэм? - вдруг окликнул её один из оперативников.
  - Оставайтесь тут и доложите обстановку непосредственному начальству. - проговорила она. - Только не поднимайте панику. Думаю, теперь мы справимся.
  Парень кивнул, и они всем составом направились следом за Софией. Теперь получив реальный шанс на то чтобы начать новую жизнь, девушка надеялась искупить свою вину за совершённые ранее преступления.
  Спустившись по служебной лестнице на нулевой этаж, они оказались прямо под зданием, где среди труб отопления и водопровода было спрятана взрывчатка, способная обрушить целый небоскрёб.
  - Осталось всего десять минут. - констатировала София, глядя на таймер.
  - Это уже не страшно. - откликнулась Мелинда присаживаясь рядом с бомбой и немедленно принимаясь за работу.
  Через какие-то пару минут с обезвреживанием было покончено и Мелинда выпрямилась, чтобы поблагодарить Софию за содействие.
  - Восхищена вашими талантами, мисс Стадлер... - усмехнулась Эйр и вдруг настороженно замерла. Ей показалось, что в коридоре, откуда они пришли, мелькнула чья-то тень.
  Внезапно замигал свет и никто не успел уловить тот момент, когда к Софии рванулся размытый в пространстве силуэт, а в следующий миг она оказалась в руках высокого сероглазого блондина, который с холодной усмешкой вонзил в спину девушки кинжал...
  Эйр тут же кинулась на вампира, но тот швырнул в неё обмякшее тело раненной и бросился прочь. Охотница хотела было бежать за ним, но её остановило лишь то, что София была ещё жива...
  Взяв её на руки, она опустила ладонь на рану и приложила все свои силы, чтобы спасти умирающую... но жизнь всё равно продолжала покидать измученное тело бедной девушки...
  - Держись, София! - сказала подбежавшая к ним Ив.
  - Ив... - прошептала та еле слышно. - Спасибо за то, что я умираю человеком...
  И закрыв глаза, девушка затихла.
  Эйр подняла взгляд на бледную Мелинду и увидела, что та продолжает смотреть в ту сторону, где скрылся вампир, и беззвучно шевелила губами, словно только что призрака увидела.
  - Мелинда? - окликнула её Эйр.
  Она обернулась и посмотрела на охотницу совершенно потерянным взглядом.
  - Это был он...
  - Кто?
  - Мой брат. Софию только что убил мой родной брат.
  
  
  18 глава
  
  После событий, случившихся параллельно с проводившимся конгрессом, главных участников обезвреживания террористов отвезли в гостиницу, чтобы до окончания мероприятия они не смущали своим видом гостей. Это было сомнительной благодарностью за их героический поступок, но, тем не менее, никто не возражал. К тому же Эйр необходимо было привести себя в порядок и избавиться от кровавых пятен на одежды, а Мелинду настолько выбила из колеи встреча с братом, что она была только рада возможностью остаться в одиночестве.
  Некоторое время после прибытия, Мелинда просто стояла на балконе номера, и вдыхала свежий морозный воздух, надеясь успокоиться и привести в порядок свои мысли и чувства. Она видела Зака, но до сих пор не могла поверить, что он изменился настолько сильно...
  Прямо на её глазах он хладнокровно убил человека и словно и, не заметив, что перед ним стоит собственная сестра.
  Да, у неё осталась ещё сыворотка, но подействует ли она на того, кто такое долгое время был вампиром? И станет ли он прежним, после всего того, что совершил?
  И это было почти всем, что её сейчас волновало...
  Мелинда не задавалась вопросами типа - сможет ли простить Зака, за совершённые преступления? Для неё ответ был очевиден ещё изначально. Она считала, что он не виноват в том, что человеческая составляющая оказалась не в силах бороться с вампирской частью его существа. Зак никогда не стал бы на сторону вампиров по доброй воле, и девушка была почти полностью уверенна в том, что он так изменился, потому что его обратила сама королева. А появление его на конгрессе было только прямым подтверждением. София ведь так и сказала, что за ней присматривали...
  А на конгрессе всё получилось именно так, как и хотел майор Блейк. Теракт был предотвращён, а люди, которые присутствовали в зале, возможно никогда не узнают о том, что им угрожала опасность.
  Всё обошлось малой кровью... Одной жизнью девушки, которая только и хотела снова стать человеком и получить шанс на нормальную жизнь. Именно благодаря ей, надежда Мелинды на то, что она сможет спасти брата, окрепла. И девушка понимала, что ей не стоит попусту накручивать себя. Главным было то, что её вакцина работала, а каким образом она её создала, никто не должен был знать.
  Почувствовав, что немного успокоилась, она вернулась назад в номер и закрыла за собой балконную дверь. Ещё полностью не стемнело, но мало ли какие гости могли к ним наведаться.
  - Надеюсь, охрана у наших дверей не является намёком на то, что мы - пленники. - поинтересовалась Эйр.
  Охотница уже успела принять душ и постирать одежду. Данхэм и Ив уединились в смежной комнате, и девушка сидела в кресле, одетая в белый гостиничный халат и в одиночестве смотрела выпуск новостей.
  - Нет-нет. - поспешила заверить её Мелинда. - Это всего лишь, мера предосторожности.
  - Тут весь город - словно огромная военная база. Какие ещё могут быть меры предосторожности? Даже новости, как военные сводки... - с сомнением в голосе проговорила охотница. - Удивляюсь тому, как вампирам вообще удалось сюда проникнуть.
  Агент Стадлер грустно усмехнулась. К сожалению, дело обстояло не совсем так, как казалось Эйр, которая изначально была скептически настроена по отношению к любого рода властям. Да, большую часть города контролировал департамент, но вампиры хитры и людям не всегда удавалось уследить за всем.
  - Не беспокойся. С нами, скорее всего, просто хочет поговорить кто-нибудь из вышестоящего руководства. И когда это произойдёт, мы сможем снова заняться своими делами.
  - Мы? - переспросила охотница.
  - Да. Я решила и дальше помогать вам. - кивнула Мелинда.
  - Личные интересы?
  - И это тоже. - не стала скрывать девушка. - Теперь я знаю, что Зак ещё жив, а вакцина работает.
  - Кстати, откуда у тебя это чудесное средство от вампиризма? - поинтересовалась Эйр. - Никогда не слышала о том, что кому-то удавалось совершить обращение из вампира в человека.
  Понимая, что сболтнула лишнего, Мелинда сказала:
  - Это экспериментальная разработка департамента. Когда эвакуировали наш отдел, мне удалось незаметно взять пару образцов. Я даже не знала, сработает ли она, но не могла упускать такой шанс. Только... прошу не говорить об этом никому.
  - Конечно... Когда-то мне тоже довелось потерять близкого человека и я использовала бы любую возможность, чтобы его вернуть...
  - Его обратили?
  - Нет. Охотника всегда проще убить, чем обратить или захватить в плен.
  Эйр отвела взгляд и Мелинда поняла, что этот разговор окончен. В наступившей тишине было слышно, как о чём-то переговариваются в смежной комнате Ив и Данхэм, а где-то на улице гостиницы воет пожарная сирена. И чтобы занять себя хоть чем-нибудь, агент Стадлер вышла из номера, чтобы распорядиться на счёт ужина, а заодно созвониться с майором Блейком и узнать какова обстановка с вампирами на данный момент. Девушке хотелось надеяться, что спланированный кровопийцами, но несостоявшийся теракт, был единственным пунктом в их плане.
  
  
  На город опускалась ночь, но это не облегчало задачу перемещения по улицам полувоенного города для вампира. Чтобы обезопасить людей, департамент использовал патрулирование улиц и камеры наружного наблюдения. В отличие от вольных стрелков, которых было достаточно в любом другом городе, оперативники подразделений имели за плечами профессиональную подготовку и более совершенное вооружение.
  Зак учитывал всё это и потому старался быть бесшумным призраком, перемещаясь в наименее освещённых местах. Несмотря на то, что он убил одного из оперативников и украл его форму, вампир не надеялся на то, что это поможет ему избежать абсолютно всех проблем. И прежде всего потому, что никто из служащих департамента не ходил в одиночку в тёмное время суток.
  После того, как теракт провалился, ему нужно было уходить из города и доложить о произошедшей неудаче королеве, но Зак колебался. Он был ответственен за то, чтобы София сделала всё так, как нужно, но едва ему стоило выпустить свою подопечную из поля зрения, всё пошло наперекосяк. И самым странным было то, что она сумела снова стать человеком...
  Зак не знал, каким образом она этого добилась, но убивая Софию, он встретился на миг с удивлёнными глазами той, кого совсем не ожидал встретить в своей новой жизни...
  Слишком долгое время он был уверен в том, что его сестра умерла. Королева заставила его поверить в это. Поверить в то, что ему больше нечего в этой жизни терять. И он сам согласился на обращение. Став вампиром, Зак долгое время ненавидел себя за то, что ему приходится убивать ради жажды и целей, которые ставила перед ним королева. Только со временем он сумел подавить в себе это чувство вины и заставить своё старое "я" замолчать...
  Но встреча с Мелиндой пробудила слишком много эмоций. Всё это время, она была жива и здорова, но не пыталась его найти. Конечно, Астрин обманула его, заставив поверить в смерть сестры, но если бы только Мелинда попыталась его найти...
  - О чём сожалеть... - прошептал он вслух. - Всё равно уже поздно...
  Зак заставил себя не думать о сестре. Ему предстояло решить, что делать дальше. Возвращаться к королеве с плохими новостями было равносильно самоубийству и потому требовалось совершить то, что порадует Астрин, а следовательно, поможет сохранить жизнь Заку.
  
  
  Ив проснулась от звука, который проникал даже сквозь сон. Открыв глаза, она поняла, что кто-то долго и настойчиво стучится в дверь. С удивлением обнаружив, что Данхэма поблизости нет, девушка начала торопливо одеваться.
  Выглянув в смежную комнату, Ив поняла, что находится в номере совершенно одна. Тем не менее она не чувствовала ни малейшего признака тревоги. Она была уверенна в том, что если её оставили одну, то значит, ей ничего не угрожает.
  Приоткрыв дверь, она обнаружила за ней человека в униформе департамента.
  - Здравствуйте. Мне необходимо видеть Мелинду Стадлер. - сказал он.
  - Наверное, она сейчас подойдёт. - растерянно проговорила девушка.
  - Хорошо, я её подожду. - отозвался мужчина, но заходить не стал.
  Ив пожала плечами и отправилась умываться и окончательно приводить себя в порядок.
  Взглянув в зеркало, висящее на стене ванной комнаты, Ив отметила, что происходящие в последние дни события, оставили на её внешности свой незримый отпечаток. Теперь в серых глазах собственного отражения не было прежней, почти детской, наивности, но и страха перед происходящим в них не было тоже. Благодаря своим защитникам, она научилась не отступать и смотреть в глаза неизбежности.
  Едва Ив вышла из ванной комнаты, откуда-то с улицы послышался знакомый громкий рокот мотора.
  Чтобы убедиться в том, что ей не показалось, девушка выбежала на балкон и взглянула вниз.
  Так и есть. Эйр не удержалась и всё-таки вернула свой байк.
  Завидев девушку, охотница помахала ей рукой. Ив улыбнулась в ответ и заметила у парадного входа в гостиницу Данхэма, понимая, что он не смог удержаться от того, чтобы не присмотреть за напарницей.
  Почувствовав, что начинает замерзать в тонком свитере, девушка вернулась в номер и как раз заслышала голос Мелинды, раздававшийся из коридора. А через несколько секунд дверь открылась и зашла сама агент Стадлер.
  - Доброе утро, Ив. Извини, что мне пришлось оставить тебя здесь одну. Эйр и Данхэма уже не было, когда я проснулась, а мне нужно было кое с кем поговорить.
  - Всё в порядке. - откликнулась девушка с улыбкой. - Никто не должен постоянно быть со мной. А здесь я была в безопасности.
  Мелинда кивнула и хотела что-то сказать, когда дверь в номер открылась, и вошли Данхэм и Эйр.
  - Закажем в номер завтрак или перекусим внизу? - деловито поинтересовалась Эйр, похоже, пребывавшая в прекрасном расположении духа от того, что снова села на свой байк.
  - Я очень сильно извиняюсь, но завтрак придётся отложить. - со смущённым видом проговорила Мелинда. - Мне только что передали, что нас всех ждут в главном штабе департамента.
  - Нас всех? - переспросил Данхэм, на что девушка только обречённо кивнула.
  - Ну что ж... Если все готовы, тогда выезжаем! - скомандовала охотница и перед тем как выйти за дверь, добавила. - Только я еду своим ходом!
  Стадлер не стала возражать и уже через некоторое время, они снова ехали по направлению к штабу.
  Ив с интересом разглядывала проносящийся мимо городской пейзаж и думала о том, что возможно, произошедшее вчера, не было случайностью. Ведь не окажись их в этом городе вовремя, то София, не колеблясь, взорвала бы бомбу...
  "Надеюсь на то, что если существует Люцифер, то есть и тот, кто не даст нам погибнуть". - подумала Ив.
  Словно услышав эти мысли, Данхэм сжал её ладонь и, встретившись с ней взглядом, ободряюще улыбнулся.
  Визит на территорию главного штаба департамента прошёл в довольно спокойной обстановке. Участников спасения конгресса встретил сам начальник департамента по борьбе с вампиризмом генерал Джон Уильямс. Произнеся благодарственную речь, он предложил Данхэму, Эйр и даже Ив, сотрудничество с их организацией, на что охотники ответили вежливым отказом.
  Возвращаться в город пришлось уже без Мелинды. Она сообщила, что некоторое время будет занята решением дел в департаменте, но всегда готова будет придти на помощь, если таковая потребуется.
  Забрав с территории департамента грузовик, где оставалось ещё много их вещей, троица направилась на поиски временного убежища, но, в конце концов, так и не определившись, остановились в недорогой и непрезентабельной на вид гостинице.
  - Завтра попробуем найти что-нибудь более приличное, но сегодня придётся остановиться здесь. - проговорила Эйр извиняющимся тоном, как будто только на ней висела эта ответственность.
  На самом деле охотницу нервировал этот город, и она не представляла такого места в нём, которое могло заменить ей прежнее убежище. Но об этом она предпочла умолчать, чтобы не расстраивать ещё и друзей.
  
  
  Он был демоном тени, одним из самых ловких, потому что умел прятаться и перемещаться так бесшумно и быстро, как никто другой. К нему обращались всегда, когда нужно было выследить цель и остаться незамеченным. И ещё он всегда выходил на верный след, а потому легко обнаружил тело пропавшего Фурфура, на которое слетелись стервятники со всей округи. Голова у поверженного демона отсутствовала, что не оставляло сомнений по поводу причины его смерти.
  Удовлетворённый тем, что первая часть его работы выполнена демон тени, двинулся по направлению к городу. Он шёл по самому ясному для него следу... следу смерти...
  Ничто в этом мире не проходило бесследно и особенно смерть. Когда кто-то убивал существ, способных испытывать сильные эмоции, он оставлял за собой шлейф страха и боли своих жертв.
  Многие демоны были лишены привычных смертным чувств, но даже несмотря на это и их убийство оставляло свой отпечаток. Убивший демона, оставлял за собой видимую для некоторых существ энергетическую нить, которая некоторое время не таяла в слоях бытия. Именно по такой нити и пришёл демон тени к убийце Фурфура. Если бы он мог удивляться, то непременно бы это сделал, ибо повергла большого и грозного демона простая человеческая девушка.
  Демон тени сразу понял, что именно она и является его целью. Ив, за которой его послал Люцифер. Она находилась в больнице вместе со своими раненными друзьями, но сама была абсолютно здорова, будто сражение с демоном погоды могло вызвать у этой особы лишь лёгкую усталость.
  Решив, что теперь информации собрано достаточно, демон тени поспешил вернуться к Люциферу, чтобы доложить обстановку и получить дальнейшие указания.
  
  
  Дождавшись пока Ив и Данхэм отправятся спать, Эйр выскользнула за дверь и, оседлав свой байк, помчалась по ночным улицам города.
  За прошедший день стало ещё холоднее, но благодаря своей наследственности Эйр была невосприимчива к холоду и уж точно не могла простудиться. За всю свою жизнь она получала разнообразные ранения и ожоги, во время своих вылазок, но, ни разу в жизни не болела привычными для всех прочих людей болезнями.
  Конечно, девушка одетая совсем не по сезону могла вызвать подозрения у патрульных департамента, но Эйр была застрахована и от этого. Мелинда постаралась сделать так, чтобы все выходящие в ночной патруль оперативники, были проинформированы о том, что в городе появилась охотница на вампиров и теперь девушка могла не бояться того, что по ней вдруг откроют беспорядочную пальбу или остановят на дороге, подозревая в ней вампиршу.
  И вроде бы всё было прекрасно со всех сторон, если бы не одно "но"... Эйр было скучно в этом городе. Она так привыкла выходить каждую ночь на охоту и без труда выслеживать очередного кровопийцу, что это стало частью её натуры. Теперь она была лишена возможности сражаться и убивать попросту потому, что врагов в поле зрения не было и в помине. И всё что у неё оставалось это возможность наслаждаться скоростью, мчась по пустынным ночным улицам города на своём байке, и хрупкая надежда на то, что ей на пути всё-таки встретится какой-нибудь неосторожный кровосос.
  Вдруг она заприметила, что впереди виднеются какие-то постройки, напоминающие заброшенное железнодорожное депо, и поехала к ним, желая рассмотреть поближе.
  Оставив байк в неприметном месте, она подошла к двустворчатым воротам, сделанным из стальной сетки и присев, стала рассматривать крупную дыру. По её краям были хорошо заметны следы какой-то ветхой материи и клочья волос, как будто из депо наружу прорывалось что-то крупное и очень сильное, способное разорвать даже стальную сетку и совершенно точно не страшащееся боли...
  "Чтобы оттуда ни выбежало, там может быть что-то ещё..." - подумала охотница ,улыбнувшись своей неожиданной находке, а затем, со всей осторожностью, чтобы не зацепиться, полезла внутрь.
  Вдруг с улицы послышался какой-то странный звук похожий на собачий вой. Девушка замерла и прислушалась, но вой быстро стих.
  Подождав ещё немного и прислушиваясь, Эйр двинулась дальше. Сверху от ветра скрежетала разрушающаяся от ржавчины крыша, и отражались от стен шаги, но больше никаких звуков слышно не было.
  Добравшись до покосившейся двери с металлической обшивкой, охотница толкнула её ногой и дверь, повиснув на одной петле, отворилась внутрь.
  Снова прислушавшись, девушка осторожно проникла внутрь.
  Спустившись по короткой лестнице вниз, она оказалась в длинном тёмном коридоре с рядом дверей, часть из которых была вырвана. Не нужно было быть гением, чтобы понять - ничего хорошего тут не произошло. И судя по заброшенному состоянию депо, это произошло примерно в то, время когда нечисть только начала выползать из своих нор, разрушая привычный человеческий мир.
  "Наверное, я ошибалась и не найду здесь ничего интересного." - подумала Эйр с затаённой грустью, но тем не менее, двинулась дальше.
  Вдруг с той стороны, откуда она пришла, послышался скрежет и, обернувшись, девушка увидела, как к ней в темноте с огромной скоростью движется что-то довольно крупное.
  Понимая, что столь узкий коридор - не самое лучшее место для этой битвы, Эйр что есть силы и скорости побежала дальше по коридору, слыша за спиной зловещее рычание ночной твари.
  Добежав до конца коридора, она увидела именно то, на что и рассчитывала - запасной выход, дверь которого тоже была сломана и валялась на полу. Выскочив наружу, охотница увидела, что ворота с этой стороны депо открыты и поэтому немедленно бросилась к ним, выбегая на открытый участок и готовясь встретить тварь лицом к лицу.
  Выбежавшее следом существо не было похоже ни на одно виденное ей прежде. Внешне оно напоминало гуля из книги, которую кода-то давно показывал ей брат, но, из этой же книги, она знала, что гули не могли быть такими крупными. Монстр стоял на четвереньках и его длинные мускулистые лапы, увенчанные огромными смертоносными когтями, царапали потрескавшееся асфальтовое покрытие при каждом его шаге. Теперь оно не спешило нападать, а внимательно изучало охотницу своими зловещими глазами, светящимися в темноте, словно раскалённые угли.
  Эйр взмахнула саблей перед самым носом чудовища, и оно тут же сорвалось с места, оскаливая в прыжке свою кошмарную пасть. Но охотница с лёгкостью увернулась от удара.
  - Ну что, поиграем, собачка? - усмехнулась она, радуясь тому, что монстра удаётся так легко спровоцировать.
  Чудовище зарычало, принялось бесноваться и нападать на Эйр с удвоенной интенсивностью и ей пришлось признать, что она встретила довольно опасного противника. За всё это время ей удалось лишь слегка его ранить, а существо, казалось, даже не выдохлось.
  Понимая, что дальнейшая игра может закончиться весьма плачевно, Эйр решила поскорее сворачивать своё развлечение и приложила все свои силы, чтобы справиться с чудовищем.
  Охотница в прыжке увернулась от удара и, воспользовавшись преимуществом, быстро вонзила лезвие сабли между его рёбер, надеясь достать до сердца. Монстр взревел и дёрнулся, но рана нанесённая охотницей оказалась серьёзной и двигаться так быстро, он больше не мог.
  Уже радуясь своей победе, девушка шагнула к раненному противнику, чтобы добить, когда внезапно услышала какой-то шорох и, отскочив в сторону с ужасом обнаружила, что к неё крадётся второе чудовище, которое казалось ещё крупнее первого...
  Она была готова к поистине смертельной битве, когда в ночи вдруг раздались громкие выстрелы и оба монстра рухнули замертво, так и не достигнув своей цели.
  Обернувшись, Эйр увидела, что прямо к ней направляются двое мужчин с довольно характерной для охотников экипировкой... а у одного из них, из-под не до конца застёгнутой рубашки, виднеется серебряная цепочка и девушка была готова поклясться, что это не просто украшение, а тот самый защитный медальон, что носили все охотники.
  - Благодарю за помощь. - проговорила она, стараясь, чтобы голос звучал спокойно и уверенно.
  - Не стоит благодарности, Эйр Дэлоренс. Я и мой напарник были уверенны в том, что ты и так сумеешь справиться со своими противниками. Но дела не ждут, и мы решили ускорить исход поединка. - проговорил один из них.
  - Откуда вы меня знаете и что вам нужно?
  - С тобой хочет поговорить глава совета охотников, и мы просим поехать с нами и выслушать его.
  
  
  19 глава
  
  Эйр потребовалось некоторое время, чтобы осмыслить сказанное. Девушке не хотелось, чтобы охотники видели её колебаний, но... прошло столько лет! Ещё до момента своего рождения, она была отлучена от Семьи без шанса на возвращение и теперь сам Глава Совета охотников хочет с ней поговорить? Но что ему нужно от изгнанницы?..
  Она прекрасно понимала, что сейчас был прекрасный повод заявить о том, что она выжила без поддержки Семьи и прекрасно проживёт без них и дальше, но любопытство оказалось сильнее гордости...
  - Хорошо. Я поеду с вами.
  Охотник, что разговаривал с ней, кивнул, и они вместе направились к дороге, откуда приехала сама Эйр.
  - А как вы вообще обо мне узнали? - поинтересовалась девушка.
  Мужчина остановился и, внимательно взглянув в её глаза, сказал:
  - Среди охотников уже давно ходил слух о девушке, гоняющей на байке и мастерски владеющей саблей. О том, что она пачками убивает нечисть и по силе и ловкости может превзойти любого из нас. Совет решил проверить эту информацию и послал нас найти эту девушку. Так, идя по кровавым следам, что она оставляла, мы прибыли в другой город, к её дому, но обнаружили вместо него только пыль и узнали, что здание было уничтожено сильнейшим взрывом. Мы решили, что девушка тоже погибла и вернулись, чтобы доложить об этом Совету. Однако через несколько дней, нас снова вызвали и отчитали, что информация, которую мы предоставили, была неверна, потому что девушка вовсе не погибла, а убивает нечисть уже на улицах нашего города. Таким образом, мы возобновили поиски, ну а что произошло дальше, ты знаешь.
  - Ясно... - кивнула охотница с пониманием. - И что же нужно Совету от меня?
  - Думаю, об этом тебе скажет сам Глава Совета. Нам только было приказано найти тебя.
  Эйр больше ничего не сказала, но подумала о том, что, возможно, она ничего не потеряла, проведя долгие годы без Семьи. Слишком она любила свободу, чтобы подчиняться строгим правилам и уставам.
  Они продолжили свой путь и когда достигли дороги, Эйр увидела припаркованный у дороги джип охотников.
  - Показывайте дорогу. - сказала она им. - Я поеду за вами.
  - Но... - попытался возразить один из них.
  - Оставлять свой байк здесь я не собираюсь. - тоном не терпящим возражений, отрезала Эйр.
  Охотники не стали с ней спорить, но девушка была уверенна в том, что заставила их понервничать и всю дорогу оглядываться назад.
  Они ехали, избегая центральных улиц, где располагались главные посты департамента, и вот через некоторое время подъехали к большому старинному строению в готическом стиле, которое было окружено высоким забором, с чёрной кованой решёткой.
  Всё свидетельствовало о том, что их здесь ждали. В окнах дома горел свет, а едва джип оказался перед воротами, они разъехались в стороны.
  Эйр заехала следом за машиной во двор припарковалась и последовала за охотниками в дом. Она не знала, что её ждёт, но очень надеялась на то, что с людьми сражаться ей не придётся.
  В доме её встретила весьма уютная домашняя атмосфера и если бы не оружие, которое украшало стены, то можно было подумать, что это жилище принадлежит самым обычным, возможно, лишь немного эксцентричным, людям.
  Охотники остановились, перед входом в гостиную и один из них сказал:
  - Глава ждёт тебя.
  Девушка думала, что эти парни тоже будут присутствовать при разговоре, и была немного удивлена их уходу.
  К большому удивлению Эйр, Главой Совета оказался довольно молодой мужчина, которому было не больше тридцати лет на вид. Чёрные волосы охотника были зачёсаны назад и закреплены на затылке в хвост, выделяя тем самым немного грубоватые черты лица и орлиный нос, но серые, стального оттенка, глаза смотрели на вошедшую девушку без враждебности.
  - Давид Фальконер. - представился он, поднимаясь с кресла в котором сидел.
  - Эйр Дэлоренс. - ответила она, присаживаясь в кресло напротив.
  - Рад познакомиться с тобой лично.
  Девушка лишь кивнула, потому как пока не могла сказать того же. Нет, она не слышала в его словах неискренности, но именно его отец Натан Фальконер отправил в изгнание её мать, и она не надеялась на то, что и сын будет лучше.
  - Моего отца не стало в прошлом году, и я решил пересмотреть дела, которые он вёл. - проговорил Дэвид, чувствуя настроение собеседницы. - Ты показала себя очень хорошей охотницей, поэтому хочу предложить тебе вернуться назад в Семью.
  - И зачем же меня возвращать?
  - Совет и в частности мой отец поступил очень некрасиво, изгнав твою мать из Семьи. Но ты на собственном примере доказала, что являешься достойной охотницей. Возможно, тебе самой захотелось бы восстановить доброе имя своей ветви.
  - Но разве другие члены Совета не будут возражать? - поинтересовалась девушка.
  - Некоторые будут, но моё решение перевесит большую часть мнений совета в твою пользу.
  Она хотела отказаться, потому что не видела смысла накладывать на себя какие-то обязательства связанные с Семьёй, которую в душе ненавидела за то, что они изгнали её мать. Девушка слишком сильно привыкла к свободе и жизни без оглядки на чьё-либо мнение.
  Только возможность восстановить своё доброе имя и заставить недоброжелателей побеситься, была очень заманчивой...
  - И что же мне нужно будет сделать, чтобы вернуться в Семью? - спросила она, всё ещё подозревая, что вернуть её хотят не просто так.
  - Всего лишь дать своё согласие. - ответил Фальконер.
  - Мне нужно время, чтобы всё обдумать. - решила Эйр.
  - Хорошо. Надеюсь, пару дней на раздумья будет достаточно?
  - Вполне.
  Попрощавшись с Главой, Эйр покинула дом охотников, но не спешила возвращаться в гостиницу к Ив и Данхэму, а решила ещё прокатиться по городу и подумать.
  
  
  Ив проснулась от звонка мобильника и, не открывая глаз, нащупала его на тумбочке. Заставив себя взглянуть на дисплей, она увидела, что звонит ей Лори.
  Тяжело вздохнув и понадеявшись, что её голос не будет казаться слишком заспанным, девушка прижала мобильник к уху.
  - Привет, Ив. Я тебя не разбудила?
  - Привет, Лори. Не беспокойся. Всё равно мне уже нужно было вставать... А что-то случилось?
  Обычно она никогда не звонила так рано и Ив неспроста заподозрила неладное.
  - Ты помнишь свою бывшую соседку Софию? - вдруг спросила у неё подруга.
  Ив вздрогнула, вспоминая, холодную усмешку убийцы и кровь на руках Эйр, пытавшуюся помочь умирающей молодой девушке.
  - Да, конечно. - сказала она.
  - Её нашли вчера мёртвой у подъезда. - сообщила Лори, грустным голосом. - Представляешь, её нашли с ножевым ранением у подъезда, где она жила... то есть, её ведь даже не вампир убил, а судя по всему, просто кто-то ограбил! Люди должны быть сплочённее в такие дни, а они продолжают убивать друг друга...
  - Успокойся, Лори. - как можно мягче, проговорила Ив. - Я понимаю твои чувства и знаю, что такое бояться.
  - После нападения на Софию, усилен режим патрулирования и приехали люди из департамента по борьбе с вампиризмом. Они говорят, что поймают убийцу и не допустят подобного в военное время.
  - Обязательно поймают.
  - Ив, где ты сейчас? Мы могли бы встретиться?
  - Мне пришлось уехать по делам в другой город. - не стала врать Ив. - Но как только я приеду, мы обязательно встретимся. Договорились?
  - Договорились. Только не забывай мне звонить, чтобы я не волновалась, хорошо?
  - Хорошо. - эхом откликнулась Ив, а затем, попрощавшись, положила трубку. Она сама была не вполне уверенна, что ей доведётся ещё встретиться с Лори, но надеялась на это.
  Данхэма рядом не было, и девушка даже подумала, что он снова ушёл вместе с Эйр на охоту. Но когда она оделась и вышла в соседнюю комнату, то увидела, как он заходит в номер и снимает куртку. В руках у него были пакеты из закусочной, и Ив сразу поняла, что Данхэм всего лишь решил позаботиться об их завтраке.
  - А где Эйр? - спросила она.
  - Не знаю, но наверное, скоро вернётся. - проговорил он и, взглянув на девушку, вдруг спросил. - Всё в порядке?
  Ив поведала ему о звонке Лори, который её взволновал. Данхэм внимательно выслушал и сказал, что ожидал чего-то подобного. В этот момент дверь открылась и в комнате появилась Эйр.
  - Вижу, вы уже встали. - констатировала она, снимая плащ и присаживаясь за стол. - А я немного прогулялась.
  - Есть что-нибудь интересное? - поинтересовался у неё напарник.
  Охотница кивнула, увлечённая тем, вытаскиванием кофе из пакета.
  - Нашла то, что просмотрел департамент?
  - Видимо, да. - наконец ответила она, отпив из стаканчика кофе и устремив взгляд своих усталых глаз на Данхэма. - Почти на окраине города, было заброшенное депо, в котором водились весьма любопытные и опасные твари. Раньше я с подобными не сталкивалась.
  Эйр описала свою битву с монстром, а затем, недолго думая рассказала и об охотниках, которые пришли ей на выручку, а потом повезли на встречу с Главой Совета.
  Ив, не была в курсе семейных проблем Эйр, тем не менее, слушала её рассказ с ни меньшим интересом, чем Данхэм.
  - И что ты думаешь делать? - спросил он, когда напарница закончила говорить.
  Эйр пожала плечами, но потом с мечтательной улыбкой произнесла:
  - Мне настолько сильно хочется увидеть вытянутые от злобы лица тех, кто когда-то выступил за изгнание моей матери, что, скорее всего, я приму предложение Фальконера.
  Данхэм одобрительно кивнул. Он знал, что Эйр втайне рада не только этому. Она получила признание среди других охотников и возможность вернуть доброе имя своему роду, и это значило для неё гораздо большее.
  - Ты совсем ничего не ешь. - заметила Эйр, обращаясь к Ив.
  - Я ещё не настолько проголодалась. - соврала девушка, хотя на самом деле уже который день чувствовала себя неважно. Она боялась, что такое влияние могла казать на неё укус Софии и не решалась высказать эти опасения своим защитникам.
  Когда ближе к полудню напарники решили устроить ревизию своему имуществу, часть которого по-прежнему находилась в грузовике, Ив решила позвонить Мелинде и рассказать ей о своей проблеме.
  - Я не думаю, что твоё самочувствие может быть результатом укуса. - задумчиво проговорила агент Стадлер. - Но возможно, в твоей крови снова произошли какие-то изменения, и это влияет на общее состояние здоровья. Ты бы не хотела еще раз сдать свою кровь на анализы, чтобы я могла понять точно, что всё в порядке?
  - Хорошо. - согласилась Ив. - Только скажем Эйр и Данхэму, что отправляемся за покупками.
  - Как скажешь. - не стала спорить Мелинда. - Говори, куда подъехать.
  Через полчаса Стадлер уже была у гостиницы и Ив, сохраняя невозмутимый вид, направлялась к её машине, успев заранее предупредить своих друзей о том, что на некоторое время ей придётся уехать.
  Вскоре Мелинда уверенно вырулила на дорогу, ведущую к главному штабу департамента, а Ив подумала о том, что раньше и помыслить не могла по доброй воле отдавать свою кровь на тестирование. Но с тех пор она успела лучше узнать Мелинду и доверяла ей.
  Привезя Ив в лаборатории штаба, агенту Стадлер не составило труда сделать так, чтобы её несанкционированные исследования прошли незамеченными. Взяв кровь на анализ, она оставила девушку в уютной комнате отдыха, а сама вернулась проводить исследования.
  Мелинда ожидала чего угодно - думала, что кровь снова по какой-то причине стала прежней или же в странном иммунитете изменилось что-то ещё... но она никак не была готова увидеть то, что увидела...
  Теперь Стадлер сомневалась в том, сможет ли кровь Ив хоть чем-то ей помочь в создании вакцины против вампиризма, но в одном она была уверенна точно - девушка должна знать, что с ней происходит.
  Вернувшись в комнату, где оставила девушку, Мелинда застала её спящей. Бледное лицо было абсолютно безмятежным, но губы беззвучно шевелились, словно она о чём-то просила или даже умоляла. Дотронувшись до плеча, она разбудила Ив от тревожного сна и дождалась, пока девушка окончательно придёт в себя.
  - Ив, я проверила твою кровь...
  По взгляду Мелинды, девушка сразу поняла, что что-то не так и не выдержав, взволнованно спросила:
  - С кровью что-то не так, да?
  - Да не то чтобы не так... - замялась агент Стадлер. - Просто...
  - Пожалуйста, не тяни!.. Скажи, что со мной не так!
  - Ты беременна, Ив.
  Девушка посмотрела на неё полным недоверия взглядом.
  - Что?.. Этого не может быть, ведь мы... - замялась Ив, лихорадочно ища оправдания тому, почему этого не могло случиться. - Ты больше никому не говорила об этом?
  - Пока нет.
  - Я прошу тебя не говорить пока никому.
  - Но почему?
  - Просто не говори! Я не хочу стать ещё большей обузой. - призналась смущённо Ив.
  - Ну, хорошо, но мне кажется, твои друзья должны об этом знать. - сдалась Мелинда. - Обещай, что расскажешь всё сама. Кстати, а кто отец?
  - Он... - начала было девушка, лихорадочно ища способ не выдавать всей правды, считая, что если Стадлер узнает о том, что отец будущего ребёнка - Данхэм, то она обязательно расскажет ему о беременности. Но тут на выручку пришёл звонок мобильника. Звонила Эйр, которая снова собиралась куда-то отлучиться. На этот раз вместе с напарником. И она очень интересовалась, вернётся ли Ив в гостиницу или останется у Мелинды. Оставаться с агентом Стадлер, девушка не хотела, чтобы избежать новых расспросов, и поэтому попросила подождать, пока она вернётся.
  
  
  Уговорить Эйр взять Ив с собой на охоту, было непростой задачей. Переспорить её в том, что касалось уничтожения нечисти, вообще очень трудно. И даже, несмотря на то, что Ив была вооружена, охотница всё равно не хотела ею рисковать, и отговаривала, как могла. Но Данхэм снова решил поддержать желание девушки и пообещал, что присмотрит за ней, а напарнице ничего не оставалось, как согласиться.
  Теперь они неслись высоко над городом и, несмотря на холодный встречный ветер, Ив замерла в руках ангела не от страха, а от восхищения. Она наслаждалась полётом и вместе с ним следила за белой фигурой на байке, которая мчалась по ночным улицам. Пока напарники перебирали вещи, которые взяли с собой из ныне разрушенного убежища Эйр, они решили, что стоит наведаться в дальнюю часть города и лучше разведать обстановку.
  Наконец, фигура внизу припарковала свой байк у каких-то построек и Данхэм пошёл на снижение.
  - Если вдруг появиться какая-нибудь тварь, не беги, а просто держись в стороне. - шепнул он девушке.
  - Хорошо. - откликнулась та.
  Они пошли следом за Эйр, которая, направилась в сторону каких-то старых обветшалых зданий, очевидно предназначенных под снос. И как оказалось, интуиция не подвела охотницу, потому что вскоре оттуда послышались звуки борьбы и чьё-то рычание.
  Эйр быстро побежала, и Данхэму снова пришлось взмывать в воздух вместе с Ив, чтобы девушке не пришлось бежать по неровной местности. Когда они достигли поля боя, то увидели то, чего совсем не ожидали - несколько человек голыми руками пытались победить тварей раза в три превосходящих их по размерам, не говоря уж о мощи. Больше всего эти твари напоминали огромных псов, глаза которых пылали жёлтым огнём от ярости, с которой они кидались на практически беззащитных людей. Впрочем, как выяснилось позже, сражающие людьми не были...
  - Что это? - вырвалось у ошарашенной зрелищем Ив.
  - Кажется, вампиры что-то не поделили с адскими псами. - усмехнулась Эйр, складывая руки на груди. - Предлагаю постоять тут и насладиться зрелищем.
  - Но вампирам не победить псов! - сказал вдруг Данхэм. - Этих тварей целых три и мне кажется, что даже раненные, они смогут доставить нам немало хлопот.
  Не дожидаясь, пока напарники решат, как действовать, Ив вытащила свой пистолет и выстрелила. Несмотря на большое расстояние, с которого она стреляла, пуля угодила точно в одну из тварей, разрывая её изнутри.
  Тут же послышалось рычание и оставшиеся псы, увидев, новых противников, совершенно не обращая внимания на вампиров, двинулись прямо на троицу, посмевшую вмешаться в битву и более того, погубившую одного из них.
  - Эх, такое зрелище прервала... - сказала Эйр и, обнажив саблю, приготовилась к драке. Вампиры, понявшие, что твари переключились с них на охотников, тихо ретировались к ближайшим постройкам.
  - Держись в стороне, Ив! - крикнул Данхэм, бросаясь на выручку напарнице, к которой бросились сразу два адских пса.
  Сражение вышло довольно жарким - Эйр и Данхэм вертелись, как могли, но ранить существ не представлялось возможным - слишком ловкими и быстрыми они были. Ив целилась из своего пистолета, но так никак не решалась выстрелить, опасаясь задеть кого-то из охотников.
  Внезапно на плечо девушки легла чья-то рука.
  Ив вздрогнула, но обернувшись, увидела двух мужчин, держащих в руках ружья. Тот, что положил руку её на плечо, улыбнулся и отодвинул её в сторонку, подходя ближе и прицеливаясь на ходу. Второй последовал его примеру.
  Прозвучали два выстрела, а затем раздался слаженный душераздирающий вой, свидетельствующий о том, что оба охотника попали в цель и ранили адских тварей, которых, Данхэму и Эйр оставалось только лишь добить.
  - Снова вы! - усмехнулась охотница, приближаясь к пришедшим на выручку мужчинам. Вампиры давно сбежали, и она думала, что все враги побеждены, собираясь поблагодарить своих "родственников" за помощь.
  Но внезапно из ночной темноты возникло нечто ещё более тёмное и, сбив с ног Ив, вцепилось в девушку мёртвой хваткой и стремительно потащило в ближайший переулок. Девушка закричала и один из охотников достал из-за спины зачарованный арбалет и выстрелил в существо. Снова раздался крик, но на этот раз он принадлежал тёмной твари, которая была сильно ранена, но, тем не менее, не прекращала утаскивать девушку в темноту.
  Данхэм и Эйр побежали на выручку к Ив настолько быстро насколько могли. Но тёмное нечто затащило её в темный переулок, чем-то обволокло её и в мгновение ока исчезло. Охотница не могла поверить, что ту которую они так долго защищали, похитили из-за того, что она ослабила внимание после битвы.
  - Это я во всём виновата. Не стоило мне позволять ей идти с нами... - повторяла она снова и снова с отчаянием в голосе. - Из-за меня Ив унесли неизвестно куда! Теперь неизвестно что с ней сделают, и успеем ли мы найти её!.. Не говоря уж о том, найдём ли вообще!
  Данхэм попытался хоть как-то успокоить охотницу, но все попытки были тщётны.
  Эйр просто вырвалась из его рук, прыгнула на мотоцикл и умчалась в темноту, все еще лелея надежду на то, что девушка может оказаться где-то рядом. Данхэм понял, что она помчалась искать её и, не теряя ни секунды, расправил крылья, и взмыв небо полетел в другом направлении, чтобы расширить круг поиска.
  Охотники, решили тоже не оставаться ни у дел и сев в свой джип, поехали в другом направлении, надеясь, что смогут хоть чем-то помочь, пока не стало слишком поздно...
  
  
  20 глава
  
  Не успела Ив опомниться, как со всех сторон её окутала тьма, а когда она рассеялась, то она обнаружила себя в каком-то тёмном помещении. Сунув руку в карман куртки, она нащупала фонарик и, вытащив его, посветила вокруг. Слабый луч света заскользил по серым от пыли стенам какого-то подземелья и вдруг наткнулся на что-то тёмное, напоминающее человеческую фигуру...
  Ив едва не выронила из руки фонарик, когда осознала, что её защитников рядом нет и она осталась один на один с этой зловещей тенью, которая затащила её сюда.
  Девушка выхватила из-за пояса пистолет, и хотела уже выстрелить, как вдруг существо быстро метнулось в её направлении, выбило оружие из рук и оно, отлетев, ударилось об стену, разлетаясь на части, вместе с хрупкой надеждой на то, что Ив сумеет как-то одолеть это существо.
  Теперь же девушка не просто оказалась одна, она была абсолютно бессильна против этой твари.
  Существо рассмеялось в ответ на её жалкую попытку, но через мгновение схватилось за грудь, из которой, через небольшую округлую рану, вытекала какая-то жидкость, которая по виду мало чем напоминала кровь. Враг слабел прямо на глазах, и девушка решила использовать эту возможность и сбежать. Она бросилась к железной двери, но когда до неё оставалось всего пару шагов, она с грохотом захлопнулась. Тут же с другой стороны послышался звук, что дверь чем-то подпёрли.
  Ив попробовала открыть её, но все попытки оказались тщётными - тяжёлая железная дверь не поддалась даже на дюйм. Свет фонарика становился всё тусклее, и ей пришлось его выключить и вернуть в карман. Комната погрузилась в темноту, а когда обессиленная от отчаяния девушка присела у закрытой двери, она слышала, как бьётся собственное сердце. И чем больше проходило времени, тем сильнее начинало казаться, что она находится в таком месте, где никто не сможет её найти. Никто, кроме зловещего похитителя...
  
  
  Всю оставшуюся ночь Эйр пыталась отыскать Ив, но ни её поиски ни поиски охотников, которые взялись ей помогать, результатов не дали. Похищенная девушка, словно сквозь землю провалилась.
  Не зная, что ещё можно предпринять, едва наступило утро, Эйр направилась в департамент, чтобы встретиться с Мелиндой и рассказать ей всё. Но едва охотница добралась до КПП, как увидела, идущую ей навстречу Стадлер, в сопровождении ещё пяти агентов и Данхэма.
  Эйр поняла, что напарник раньше неё догадался обратиться за помощью к департаменту и, встретившись с ним взглядом, благодарно кивнула.
  - Нам нельзя терять не секунды. - уверенно сказала Мелинда, после того, как распорядилась пропустить Эйр на территорию главного штаба. - Возможно, в архивах департамента есть информация о существе, которое утащило Ив. И если мы поймём что это, то сможем понять, и где оно прячется.
  - Но не проще ли совместными усилиями прочесать тот район? - поинтересовалась Эйр, которая рассчитывала именно на такую поддержку со стороны департамента.
  - Это будет не так просто сделать. - покачала головой Мелинда. - Для таких поисков нужна веская причина и тогда командование позволит выделить необходимые ресурсы. Сожалею, что нельзя поступить иначе.
  - Ну да, жизнь одной девушки, участвовавшей в спасении конгресса, ничего не значит, для такой могущественной организации. - проворчала охотница, которая тем не менее понимала, что департамент, не группа наёмников и чтобы заставить их что-то делать, действительно нужен повод более веский, чем поиск одной девушки.
  Архивы департамента находились в отдельном здании, и самая их важная часть хранилась на нижних уровнях, к которым не у всяких агентов был допуск. Но благодаря своим заслугам перед департаментом Мелинда имела неограниченное право на изучение любых материалов, хранящихся там.
  На одном из нижних этажей располагалась целая библиотека с книгами, в которых описывались самые разнообразные существа, с какими только доводилось сталкиваться человечеству на протяжении многих тысяч лет.
  Прошло несколько часов, прежде чем на глаза Данхэму попалась нужная информация. Он увидел картинку, на котором была изображена тёмная фигура, один в один похожая на ту, что похитила Ив, и принялся читать, написанное ниже. Несмотря на то, что очевидец, описывающий существо, пользовался древнеарамейским языком, Данхэм автоматически понимал каждое слово. Наверняка в прошлом он прекрасно владел этим языком, но сейчас было важно совсем не это...
  Убедившись в том, что он нашёл именно то, что нужно, Данхэм зачитал написанное в книге вслух. Существо являлось очень ловким демоном, имеющим возможность становиться невидимым, смешиваясь с тенями, а затем, вновь уплотняться и воздействовать на физический мир. Подобного рода демоны чаще являлись лишь наёмниками у более высших существ и в их задачу входило наблюдение и охота. Если такого демона ранили, он должен был уйти в как можно более тёмное место, куда не проникало ни единого лучика света, и была возможность залечить свои раны.
  - Сейчас день и значит, этот демон должен находиться где-то в таком месте, куда никогда не проникает солнечный свет. - задумчиво проговорила Эйр.
  - Такое больше всего возможно под землёй. - сказала Мелинда.
  Охотница согласно кивнула и, достав мобильник, набрала номер, который ей дали напоследок "родственники". Кратко изложив суть проблемы, она услышала вполне конкретный ответ - под описание самого тёмного места, как нельзя лучше подходили заброшенные катакомбы под городом.
  Она уже хотела поблагодарить охотника и положить трубку, когда услышала, что он собрался взять своего напарника и встретиться с Эйр у входа в катакомбы.
  - Отлично! - воскликнула она и отключила телефон.
  - Что ты узнала? - тут же поинтересовался Данхэм.
  - Возможно, Ив находится в старых катакомбах под городом. - сообщила напарница. - И ещё охотники обещали нам свою помощь в поиске.
  Данхэм почувствовал, что теперь у него появилась реальная надежда на то, что с Ив пока ничего не случилось. Главным основание для этого было и то, что если демона, что похитил девушку, послал один из высших, то, следовательно, пока с ней не должно случиться ничего страшного.
  "Если не считать то, что она сидит сейчас одна в абсолютной темноте, рядом с каким-то демоном". - подумал он.
  - Всё не так просто. - вдруг проговорила Мелинда, посовещавшись со своими коллегами. - Мне только что сказали, что катакомбы просто кишат разными тварями. Большинство из них боится подняться на поверхность из-за департамента и поэтому они будут очень злы, когда мы спустимся вниз.
  - Признаться, я и не рассчитывала, что нам что-то дастся легко. - мрачно усмехнулась Эйр.
  Она изначально понимала, что их ждёт серьёзная битва и возможно, не обойдётся без жертв. Но также она чётко осознавала по чьей вине Ив осталась совсем одна в лапах врагов... и неизвестно жива ли она ещё...
  - Идёмте наверх. - сказала агент Стадлер. - Возьмём карту катакомб и рассчитаем маршрут, а затем экипируем людей и выступаем.
  - Людей? - переспросила охотница.
  - Да. Я успела связаться с капитаном Томом Рэдом и он обещал помочь.
  - Спасибо, что продолжаешь нам помогать, Мелинда.
  - Не стоит. Я делаю то, что должна. И к тому же, мне самой небезразлична судьба Ив. Она не заслужила, чтобы погибнуть от лап чудовищ.
  Покинув нижние уровни, они вышли из архивов и встретились с капитаном Рэдом. Совместно с ним и другими агентами, охотники изучили карту катакомб. Мелинда сразу сделала предположение на счёт того, что Ив лучше всего искать на том участке подземных ходов, где располагалось нечто вроде камер или комнат, потому как, если девушка нужна похитителю живой, он не будет подвергать её лишней опасности и спрячет так, чтобы другие монстры её не нашли.
  - И помните, - начала говорить она своим коллегам и людям капитана. - мы ищем девушку, которая напугана и ждёт помощи. Я знаю, что все вы - профессионалы своего дела, но всё равно хочу напомнить, чтобы вы были осмотрительнее и не стреляли без необходимости.
  Затем, они выдвинулись в путь, который привёл как раз к той части города, где пропала Ив. Охотники ждали прибытия Эйр и Данхэма в своём джипе, очень удивились, когда увидели свою родственницу, приехавшую в сопровождении эскорта из машин департамента. Но, похоже, они были совсем не против такого сотрудничества.
  - Раньше сюда водили экскурсии. - с толикой грусти проговорил Митчел, кивая в сторону покосившихся ворот, под массивной аркой.
  - Значит, сегодня мы возродим эту традицию. - сказал капитан Рэд, который не мешкая, подошёл к воротам мощно ударил по ним ногой, ржавые звенья цепи не выдержав такого натиска разорвалась. Данхэм отодвинул тяжёлую створку, и путь в подземелья был открыт.
  - Мы с Данхэмом и Эйр идём впереди. - сообщила Стадлер, ступая на широкую лестницу, ведущую вниз. - Остальные нас прикрывают.
  Возражений не последовало, но охотники Митчел и Кендал двинулись сразу за ними, всем своим видом показывая, что не собираются теряться в хвосте, а примут самое активное участие в предстоящем приключении.
  Эйр их прекрасно понимала, но сейчас их вылазка должна была закончиться освобождением Ив, а не подсчётом количества убитых монстров.
  - Чтобы достичь камер, нам придётся спуститься на уровень ниже, а там, скорее всего, нас уже будут ждать. - проговорила Мелинда, сверяясь с картой и скомандовала. - Всем приготовиться!
  Они зашли за угол и, увидев лестницу, направились к ней. Тут же навстречу бросились какие-то крылатые существа, отдалённо напоминающие летучих мышей. Ловко взмахивая саблей, Эйр рубила их ещё в полёте, радуясь тому, что никому не взбрело в голову устроить беспорядочную пальбу. Когда с тварями было покончено, она заметила, что и у обоих охотников имеется оружие ближнего боя - один был вооружён небольшим клинком, как раз и предназначенным для битв в ограниченном пространстве, а у другого в руках сверкал стальным блеском небольшой топорик, который при случае было бы удобно метнуть в противника.
  Спустившись на уровень ниже, они тут же услышали, раздающееся из темноты рычание. Фонарики осветили несколько оскаленных морд гулей, которые были в мгновении от прыжка, но несколько точных выстрелов оперативников навеки успокоили тварей, не позволив им перейти в нападение.
  - Хорошо идём. - констатировала Эйр, замечая впереди двери камер о которых говорила Мелинда. - А теперь нам предстоит самая важная часть задачи - нужно найти Ив. Поэтому продвигаемся не спеша и по очереди проверяем каждую комнату.
  "Надеюсь, ты где-то здесь, крольчонок". - с тревогой подумала охотница, шагая к ближайшей двери.
  
  
  Ив сидела в темноте, даже не представляя, сколько прошло времени и каким образом её бы смогли здесь отыскать.
  Порой за дверью раздавались какие-то неясные звуки, но они совсем не были похожи на человеческие шаги или голоса и Ив в такие моменты даже затаивала дыхание, чтобы ничем не выдать своего присутствия. Иногда девушке казалось, что рядом кто-то есть, но всякий раз, включая фонарик, она видела только пустую комнату.
  Возможно, если существо, которое похитило, до сих пор сюда не вернулось, значит, оно настолько сильно ранено, что погибло... тогда только оставалось надеяться на то, что девушку найдут пока она не умерла от голода или холода. А в комнате было довольно прохладно и, с наступлением ночи, температура наверняка понизилась бы ещё.
  Положение усугубляло то, что мучившая её тошнота никак не проходила и даже напротив, становилась сильнее, заставляя сознание девушки временами от неё ускользать.
  Она вспомнила, как Эйр уговаривала её не ходить с ней на охоту, как склонила Данхэма на свою сторону, чтобы он убедил свою напарницу в том, что ничего страшного не случится...
  Теперь из-за своего упрямства, она оказалась здесь, а Данхэм и Эйр будут винить себя за то, что недоглядели за ней. Уж лучше бы они никогда не встретились. Было бы лучше, если бы она просто погибла в том тёмном переулке...
  "Тогда я не доставила бы другим столько проблем". - подумала девушка и не выдержав, громко заплакала, проклиная небеса за свою судьбу.
  Тут же за дверью послышался какой-то шум, и Ив решила, что возвращается её похититель или какой-нибудь другой монстр услышал, как она плачет и пришёл на звук.
  Девушка затихла, решив, что враг не достоин её слёз и не увидит их, а через мгновение, она услышала звук отодвигаемого засова...
  
  
  Осторожно продвигающийся по катакомбам отряд проник в последний участок, где монстров было ещё меньше, чем вначале и добрался почти до конца коридора, в котором были расположены камеры, когда вдруг услышали, чей-то приглушённый плач.
  - Вы это слышали? - спросил капитан Рэд, замирая и прислушиваясь.
  Эйр тоже замерла, пытаясь определить, откуда доносится звук.
  Этот плач был совсем близко, вызывая мурашки даже у самых стойких бойцов, затрагивая всё самое человеческое в их душах. Но через мгновение он прекратился.
  Точно определив, какую именно дверь нужно открыть, Эйр влетела в комнату. За считанные секунды, оценивая ситуацию и понимая, что никого, кроме девушки, в комнате нет, охотница бросилась к ней и, крепко обняв, снова и снова повторяла извинения за то, что позволила её забрать. Но Ив, которая уже была готова распроститься с жизнью, была настолько рада своему освобождению, что не могла вымолвить ни слова.
  Данхэм взял ослабевшую девушку на руки, и отряд, чтобы не дожидаться незваных гостей, двинулся назад к выходу, не встретив по пути ни одной твари.
  Эйр настораживало это затишье, но она решила, что остальные монстры попросту затаились, посчитав их опасными противниками.
  Но приближаясь к выходу, они ощутили непонятную вибрацию, которая быстро усиливалась и вскоре уже напоминала настоящее землетрясение. Затем, где-то впереди раздался громкий хлопок и из следующего на их пути коридора повалил столб пыли.
  Когда пыль рассеялась, они зашли внутрь и обнаружили, что выход завалило. Разобрать завал не удавалось, а взрывать его было нецелесообразно, так как это могло вызвать ещё большее обрушение.
  - Придётся пробираться к другому выходу. - решила Мелинда, разглядывая карту. - Только боюсь, он слишком далеко и возможно как раз там находится самое большое скопище монстров.
  - Ничего. Если эти монстры настолько трусливы, что спрятались тут, значит, мы справимся с ними в два счёта. - усмехнулся Митчел.
  - Тогда не стоит медлить. Давайте скорее выбираться отсюда. - сказал Данхэм, беспокоясь о состоянии Ив, которой пришлось провести в этих подземельях почти сутки.
  И отряд, продолжил свой путь, руководствуясь указаниями Мелинды, шедшей впереди, и продолжавшей постоянно сверяться с картой, чтобы не завести их в тупик.
  Сначала пришлось снова вернуться на нижний уровень и, миновав коридор с камерами, перейти в странный, ведущий немного под уклон коридор.
  - Странные катакомбы. - пробормотала себе под нос Эйр. - Такое впечатление, что их проектировал сумасшедший.
  - Просто их строили разные люди. - проговорил услышавший эти слова Кендал.
  Охотница скептически пожала плечами. Она всегда предпочитала открытое пространство, замкнутым помещениям и убежищам, где, как ей казалось, было слишком просто угодить в ловушку или быть погребённым заживо.
  Вдруг из темноты послышались какие-то странные звуки, как будто кто-то сначала царапал по каменному полу огромными когтями, а затем ударял по нему чем-то тяжёлым.
  Когда они попытались осветить коридор фонариками, то ничего не увидели. Что бы ни производило эти странные звуки, оно находилось слишком далеко.
  - Что это? - прошептала Ив, оборачиваясь.
  - Не знаю, но что бы там ни скрывалось, надеюсь нам не придётся встретиться с этим лицом к лицу. - ответил Данхэм.
  - Защищай её и не вздумай вмешиваться несмотря ни на что. - предупредила Эйр.
  Напарник неуверенно кивнул, и Ив снова ощутила себя виноватой. Ей не хотелось, чтобы Данхэму приходилось выбирать, кем жертвовать, а кого спасти... и особенно не хотела, чтобы кем-то жертвовали ради неё. Но, тем не менее, сегодня именно из-за неё могут пострадать пришедшие на помощь люди.
  Словно почувствовав её настроение, Данхэм провёл рукой по волосам девушки и двинулся следом за напарницей, которая никого не дожидаясь, двинулась прямо на звук.
  Вскоре коридор стал расширяться, а затем, и вовсе закончился большим каменным залом.
  - Этого нет на карте! - неожиданно громко для себя самой воскликнула Мелинда и потеряла дар речи, когда взглянула вперёд, на то, что освещали лучи фонариков...
  В центре огромной комнаты, находилось странное и невиданное никем из присутствующих существо. Размером оно было с большой грузовик, а внешне напоминало химеру наподобие тех, что изображались раньше на старинных гравюрах.
  Откуда взялось это существо здесь, посреди городских катакомб, никто не понял, но всем без исключения была ясна одна вещь - победить её будет непросто, потому что, практически всё тело чудовища, от мощной головы до хвоста, покрывали костяные пластины и шипы.
  Издав утробный рык, невиданный зверь двинулся прямо навстречу отряду и хуже того было только то, что за её спиной уже виднелось целое полчище тварей, о существовании которых не знал никто из присутствующих...
  На отряд надвигалась сама смерть в одном из самых зловещих своих воплощений. Огромные хищные когти оставляли глубокие царапины на плитах, а хвост выбивал из них каменную крошку. Скопище монстров, что виднелись в темноте за огромной тварью, не спешили рваться вперёд. Как нетрудно было догадаться, по большей части, они являлись падальщиками и жаждали, пока химера разделается с вооружёнными людьми.
  - Отступаем! - скомандовала Мелинда, которая первая опомнилась от оцепенения.
  - Идите назад! Мы вас прикроем! - сказал капитан Рэд.
  Данхэм и Стадлер немедленно стали отходить за спину оперативников, но Эйр и охотники помедлили.
  - Назад! - повторил капитан более настойчиво и нервно. - Сейчас мы будем действовать по строго отработанному плану, и я не хочу, чтобы вас зацепило.
  Охотники все как один одарили его скептическими взглядами, но, тем не менее, последовали обратно в коридор, следом за остальными.
  - Быстрее-быстрее! - кричала Мелинда, которая очевидно знала, что сейчас произойдёт. - И берегите глаза!
  Эйр хотела обернуться и взглянуть, что замышляют оперативники департамента, когда вдруг агент Стадлер, резко схватила её за руку и дёрнула к себе. Не успев возмутиться, охотница услышала громкие хлопки, и всё вокруг утонуло в ослепительно-яркой вспышке световых гранат.
  Послышались разъярённые нечеловеческие вопли, а через мгновение люди капитана Рэда открыли огонь на подавление, и крики нечисти захлебнулись в автоматных очередях. Ослеплённые мощной вспышкой падальщики толпой неслись на оперативников и гибли под пулями. В отличие от существ, которые решались выбираться на поверхность, существа, которые прятались в подземельях, не имели такой прочной защиты и не были достаточно быстрыми, чтобы успеть уворачиваться, а поэтому умирали целыми десятками.
  Охотники поспешили присоединиться к людям капитана, но в отличие от них целились не в мелких существ, а в химеру, которая также была ослеплена гранатами и металась по залу.
  Когда же у многих оперативников стали кончаться патроны, а дым от взрыва рассеялся, стало понятно, что в живых осталась только одна тварь.
  Химера, которая хоть и была буквально вся изрешечена пулями, регенерировала прямо на глазах.
  - Невероятно живучая тварь. - произнёс Митчел. Он успел израсходовать на это существо добрую часть своих патронов, которые были разработаны специально для того, чтобы убивать даже самых опасных чудищ... но, похоже, химере всё было нипочём.
  - Это не просто живучая тварь, а тот самый демон, который утащил Ив. - проговорила Эйр, которая уже давно почувствовала неладное и видя, что существо не отбрасывает тени, догадалась в чём дело.
  Кто-то попытался возразить, но не успел, потому что в этот момент окончательно пришедшее в себя существо встряхнулось и, издав угрожающий рёв, двинулось на людей.
  Оперативники во главе с капитаном Рэдом снова открыли огонь, но, похоже, в предыдущий раз, существо ослабили не столько пули, сколько световые гранаты.
  Тем временем, Эйр окинула взглядом помещение и, увидев опоры, поддерживающие своды зала, сразу поняла, что если их снести, то чудовище задавит тяжёлыми многотонными плитами. А это единственный шанс убить воплотившегося в тело химеры демона.
  Схватив капитана Рэда за плечо, она отошла с ним в сторону и быстро рассказала ему, Мелинде и охотникам о своей идее. Думать долго не пришлось, потому что иного пути у них попросту не было. Позади остался только обрушившийся вход в катакомбы и такие переплетения ходов, что проще было заблудиться в них, чем попасть на поверхность.
  - Но что если этот ход тоже завалит? - не выдержала Стадлер.
  - Мы должны рискнуть. - сказала Эйр, встретившись с ней взглядом. - Даже если этот ход завалит, останутся другие, но главная опасность будет ликвидирована.
  - Рискнём. - поддержал её капитан.
  - Хорошо. У нас шесть опор и очень мало времени, чтобы их заминировать. Мне нужен кто-то ещё, чтобы успеть это сделать под носом у химеры. - быстро проговорила охотница.
  - Я пойду с тобой. - вдруг вызвался Данхэм.
  - Охраняй Ив.
  - Сейчас не время спорить. - вмешалась сама девушка. - Я останусь с агентами и ничего со мной не случиться.
  Скоро у оперативников кончится последний боезапас и тогда их задача усложнится в разы.
  Капитан Рэд быстро раздал готовые взрывные заряды Эйр, Данхэму и Мелинде.
  - Идите, а мы прикроем вас! - крикнул он.
  Химера к тому времени была уже у самого входа в туннель, из которого они пришли, поэтому выбираться пришлось очень осторожно, рискуя попасть под удар хвоста. Но казалось, существу были не так важны, задумавшие подрыв напарники и агент департамента, прошмыгнувшие прямо у него под носом... его как магнитом тянула к себе Ив. И Эйр понимала, что если сейчас ничего не выйдет, демон приложит все свои силы, чтобы снова похитить девушку.
  Разделившись, каждый побежал к своей опоре, не забывая оглядываться и смотреть, не бросилась ли химера следом. Но демон был слишком увлечён, чтобы обращать внимание на так них. Сейчас его незавидное положение усложняли Митчел и Кендал, которые всё ещё не теряли надежды обнаружить у противника слабое место. И пусть зачарованные арбалетные болты не наносили ему смертельных ран, но были весьма болезненны и страшно злили демона.
  Когда заряды были установлены и до взрыва оставалось считанные секунды, Данхэм, видя, что Мелинда не успевает убежать подхватил её на руки и влетел назад в туннель, поверх головы химеры, которая запоздало попыталась на них напасть.
  Затем прозвучала команда "ложись!" и раздался оглушительный взрыв и треск ломающихся опор. Послышался рёв химеры, а коридор наполнили плотные клубы пыли...
  Когда вновь стало возможным нормально видеть и дышать, Данхэм поднялся с пола и прошёл несколько метров вглубь коридора, где с агентами департамента сидела Ив. Убедившись, что с девушкой всё в порядке, он оглянулся, ища взглядом напарницу, и увидел, как охотница поднимается из пыли, ругаясь и отряхиваясь. Но тем, кто находился в момент взрыва ближе всего к выходу, повезло меньше, потому что им пришлось буквально откапываться из-под пыли, взявшейся откуда-то земли и каменной крошки.
  Но главным было то, что все выжили, а химеру завалило рухнувшими плитами, а в потолке зала, образовался путь на поверхность, куда теперь можно было забраться по обвалу.
   Вдруг со стороны завала послышался нечеловеческий стон и, повернув голову, все увидели, что из-под плиты торчит голова придавленного монстра.
  Митчел за несколько больших шагов приблизился к демону и быстрым взмахом меча лишил головы адскую тварь.
  - Я и не предполагала, что обычный меч для тесных свалок на такое способен. - с толикой зависти в голосе, проговорила Эйр.
  - Обычный и не способен. - загадочно усмехнулся Митчел, убирая своё оружие в ножны и направляясь к выходу.
  Данхэм взял Ив на руки и вылетел наружу, чтобы девушка, наконец, смогла вдохнуть в свои лёгкие свежий воздух и в полной мере ощутить вкус свободы.
  Поставив девушку на землю, он взглянул на светлеющее, на горизонте небо и понял, что они провели в подземельях всю ночь.
  
  
  21 глава
  
  Зак притаился под крышей одного из старинных многоэтажных зданий и смотрел на окружающие его огни. Где-то там находились те, кто сорвал его миссию, поставив в положение смертника...
  Да, он до сих пор не решался докладывать королеве о произошедшем провале, зная, что ничего хорошего его не ждёт, и даже выключил телефон. Что он может сказать? Что во всё виноваты люди из департамента? Для Белой Астрин это будет малоубедительной отговоркой. Пытаться найти главных виновников его провала, также было равносильно самоубийству, потому как это сразу заметит департамент.
  Из-за этой организации город вообще, мягко говоря, был не самым идеальным местом для выживания вампира. Слишком многое здесь говорило о том, что это крепость, предназначенная только для людей. Сейчас Зака настойчивым зверем грызла изнутри жажда, мешая связно мыслить и притупляя осторожность.
  Наконец, он не выдержал и, решив, будь что будет, включил свой мобильник. Звонок не заставил себя долго ждать. Астрин словно специально ждала этого момента...
  - Что произошло, Зак? - послышался в трубке холодный голос. - Почему взрыв не состоялся?
  Он быстро пересказал ей о том, что случилось, чувствуя, как королева закипает от гнева. Затем, она попросила, подробнее описать тех, кто ему помешал, после чего сказала:
  - Ты должен найти одну из девушек, которая там была. Ту, у которой каштановые волосы и серые глаза. Её зовут Ив Бишоп.
  - Что мне делать с ней, когда найду?
  - Постарайся похитить так, чтобы никто и опомниться не успел, а потом сразу вези ко мне.
  - Будет исполнено. - сказал он и услышав в трубке короткие гудки, снова отключил телефон. Теперь у него появился реальный шанс на помилование, но какой ценой выполнит он поручение королевы?..
  Сунув мобильник в карман, и удостоверившись, что внизу никого нет, Зак подошёл к пожарной лестнице и спустился вниз. До рассвета оставалось так мало времени, а ему нужно было так много успеть.
  
  
  Ив стояла под тёплыми струями душа и с наслаждением чувствовала, как с неё смывается пыль катакомб и как тело капля за каплей покидает холод. Через тонкую дверь было слышно, как переговариваются о чём-то Данхэм и Эйр. Казалось, они снова о чём-то спорили, но девушка даже не прислушивалась. Она радовалась тому, что вернулась, и никто не пострадал в процессе её спасения.
  Выйдя из-под душа, девушка быстро вытерлась и переоделась в чистую одежду.
  Затем она вышла и, встретившись взглядом Эйр, вспомнила об одной ужасной вещи.
  - Эйр... я не смогла сохранить твой пистолет. Демон его уничтожил...
  Но охотница лишь отмахнулась, как будто была сломана какая-то безделушка, а не чья-то семейная реликвия, после чего сказала:
  - Главное, что ты сама не пострадала, крольчонок.
  Девушка печально улыбнулась, понимая, сколько хлопот доставила своим защитникам.
  - Ну, всё, а теперь иди спать. Вечером нам предстоит кое-куда съездить.
  Ив замерла, посмотрев на охотницу вопросительным взглядом.
  - Узнаешь. А сейчас нам всем необходимо немного отдохнуть. - пообещала та и больше ни слова ни говоря, направилась в душ.
  Когда она скрылась за дверью, Ив присела на диван рядом с Данхэмом, одежда и лицо которого всё ещё было покрыто пылью из катакомб.
  - Она что-нибудь сказала на счёт того, куда мы едем?
  - Да. Это касается дел, связанных с её семьёй. - ответил Данхэм. - Просто она не хочет оставлять тебя одну, а рассказывать сейчас, будет долго... Эйр очень переживала из-за того, что ты пропала и вымоталась за эти сутки.
  Девушка понимающе и виновато кивнула.
  - Прости, Данхэм. Мне не стоило проситься с вами на охоту.
  Но он внимательно посмотрел на неё и проговорил:
  - Возможно, если бы ты осталась в гостинице одна, стало бы только хуже. Тень могла придти и сюда, но тогда бы её никто не ранил.
  - И она бы похитила меня, а вы даже не узнали бы, куда я пропала. - продолжила за него Ив.
  - Именно. А теперь, иди спать.
  Девушка послушно встала и направилась в комнату, но вдруг вспомнила, что узнала перед своим исчезновением от Мелинды и замерла на пороге... Ей очень хотелось, чтобы Данхэм знал о её беременности и в то же время, она почувствовала, что по-прежнему боится ему сказать.
  - Что-то не так? - спросил он, увидев её встревоженный взгляд.
  - Нет. Всё в порядке. Просто я подумала о том, что снова останусь одна...
  - Не беспокойся. Я скоро приду и буду охранять твой сон. - пообещал Данхэм.
  Ив улыбнулась, хотя на самом деле, внутренне сгорала от стыда за то, что так и не решилась сказать правду, а вместо этого солгала. Здесь, за тонкой дверью между комнатами гостиницы, где был слышен каждый шорох, она не чувствовала себя так ужасно, как в катакомбах и зная, что в Данхэм и Эйр всего в нескольких шагах от неё, ничего не боялась.
  Вздохнув, она забралась под покрывало и перед тем как заснуть подумала, что постарается выбрать подходящее время, чтобы рассказать Данхэму о своём положении.
  Дневной сон девушки был наполнен тревожными видениями, но всякий раз, когда становилась страшно, она чувствовала, как её берут под защиту тёплые чёрные крылья.
  Проснувшись, она обнаружила, что за окном начинает темнеть. Данхэм сидел на кровати, прислонившись спиной к стене, и ждал, пока она проснётся. Встретившись с ним взглядом, Ив вспомнила ту ночь, когда впервые его увидела и как была зачарованна этими необычными зелёными глазами.
  Девушка вдруг захотела прикоснуться к его руке, когда вдруг осознала, что стала видеть его истинный облик, даже не касаясь. Что-то в ней изменилось и возможно сильные эмоции, которые Ив испытывала в последнее время, заставили пробуждаться уснувшую когда-то давно часть сознания или влияло что-то другое, но это придавало уверенности, что очень скоро наступит тот момент, когда она сможет помочь ему вернуть память.
  - Одевайся и иди поешь чего-нибудь. Скоро выезжаем. - сказал он, поднимаясь с кровати. - Я подожду вас на улице.
  - Хорошо. - откликнулась она, провожая его взглядом.
  Когда девушка оделась и вышла, то увидела, что Эйр уже на ногах и собирается к предстоящей поездке.
  - Поторопись. - попросила охотница и девушке пришлось наспех расчесаться и уже на ходу дожёвывать давно остывшую пиццу.
  На улице шёл мелкий снег и Эйр с тоской посмотрев на свой байк, направилась к чёрному джипу, у которого их ждал Данхэм.
  - Что это? - удивилась Ив.
  - Мелинда решила о нас позаботиться и добилась, чтобы нам выделили свой транспорт. - ответила Эйр и добавила. - Хотя мне было неплохо и на байке.
  Охотница сама села за руль джипа, и повела его по влажной от таящего снега дороге, но ещё не раз вспоминала о том, что оставила своего железного друга у гостиницы и даже нервно оглядывалась.
  Наконец, они подъехали к большому старинному особняку, ворота которого тут же распахнулись, гостеприимно приглашая гостей внутрь.
  - Я позже всё объясню. - пообещала охотница и Ив по её виду поняла, что девушка немного волнуется.
  Ответив согласным кивком, Ив вышла из джипа следом за Эйр и вскоре они оказались в особняке, который, несмотря на свою мрачность, внутри был очень тёплым и уютным.
  Встречать их вышел высокий чернокожий мужчина. В его светлых глазах промелькнуло удивление из-за того, что Эйр прибыла не одна, но он быстро с этим справился.
  - Это мои друзья - Данхэм и Ив. - поспешила сообщить охотница. - У нас сложились определённые обстоятельства, по которым мы не можем сейчас разделяться.
  - Давид Фальконер. - представился он гостям. - Я прекрасно тебя понимаю, Эйр. Митчел мне всё рассказал. Поэтому предлагаю вам пока мы с Эйр кое-что обсудим, посидеть в гостиной у камина и чувствовать себя как дома.
  Фальконер провёл Эйр наверх, где располагалось что-то вроде рабочего кабинета, совмещённого с небольшой библиотекой.
  Пропустив охотницу вперёд, Глава закрыл за ней дверь и проговорил:
  - Что-то мне подсказывает, что ты решила принять моё предложение.
  - Да. Я решила, что так будет правильно. - сказала Эйр.
  - Очень хорошо. - согласился Фальконер. - Я свяжусь с тобой и сообщу, в какой день и где будет проходить общее собрание.
  - Общее собрание? Я думала, что достаточно заявить о своём решении, а вы сами всё обсудите.
  - Нет. Необходимо твоё личное присутствие. Главы всех родов должны видеть, кого они принимают в Семью. - пояснил мужчина. - Твои друзья тоже могут присутствовать.
  - Хорошо. Мы придём. - сказала Эйр. - Это всё, что мне нужно знать?
  - Да, я хотел бы передать ключи от дома, который раньше принадлежал твоему роду. - проговорил Фальконер и достав из кармана связку с ключами и маленький листочек, где был написан адрес дома, вручил всё это её охотнице.
  Эйр приняла их, но некоторое время молчала, не сводя с ключей глаз.
  - Я не думала, что он ещё сохранился. - задумчиво произнесла она.
  - А что ему сделается? Возможно, дому потребуется небольшой ремонт, но в целом, он в отличном состоянии.
  Девушке не верилось в то, что потеряв своё убежище, она снова найдёт его вот так неожиданно... уж не говоря о том, что это будет дом, который принадлежал ей по праву рождения.
  - Спасибо.
  - Тебе не за что меня благодарить. Это твоё.
  Эйр уже хотела спуститься вниз к друзьям, когда Фальконер её окликнул:
  - Постой, Эйр! Я хотел задать тебе один важный вопрос без присутствия твоих спутников...
  - У меня нет от них тайн. - с невозмутимым видом отозвалась охотница.
  - Не в этом дело. Я узнал, что за твоей подругой охотится сам Люцифер и хотел бы понять почему...
  - Откуда это стало известно? - удивилась Эйр.
  - Митчел и Кендал доложили мне о вашем спуске в катакомбы, куда утащил Ив один из демонов, а после того как вы приехали в город, я узнал, что недалеко от трассы лежит другой мёртвый демон. Кто как не Люцифер будет посылать своих демонов?
  Девушке ничего не оставалось, как подтвердить догадки Главы Совета. К тому же, скрывать что-то от своих же соратников не имело смысла.
  - Я не знаю, что нужно Люциферу от Ив, но так просто не сдамся и не позволю ему забрать её. - проговорила наполненная решимостью охотница.
  Фальконер вдруг задумался, а затем спросил:
  - Быть может, наши Видящие смогут вам помочь?
  Эйр устало пожала плечами.
  - Если Ив согласится с ними поговорить, то может быть, мы узнаем, чего хочет Люцифер. - сказал мужчина.
  - Я поговорю с ней. - пообещала девушка.
  Затем Эйр спустилась вниз, где застала Данхэма и Ив мирно беседующих у камина и попивающие из высоких бокалов какие-то коктейли. Увидев друзей в такой обстановке, охотница почувствовала, как сжалось её сердце от тревожных предчувствий.
  Заметив вошедшую напарницу, Данхэм поднял на неё взгляд и по глазам понял, что разговор с Главой окончен и им пора уходить. Теперь, когда Эйр объявила о своём возвращении в Семью охотников, она, как и собиралась, сможет посвятить в свою историю Ив.
  Когда Ив и Данхэм уже были на полпути к выходу, со второго этажа спустился Фальконер, который нёс в руках какой-то футляр.
  - Я слышал, что ты лишилась своего оружия, и хотел преподнести небольшой подарок.
  С этими словами он открыл футляр и достал оттуда пистолет. Он был совсем не такой модели, как тот, который был у девушки до этого, но его, так же как и первый, покрывали какие-то непонятные знаки.
  - Большое спасибо. - удивлённо проговорила Ив принимая из рук Фальконера новое оружие.
  Затем, они покинули дом и, когда оказались в джипе, Эйр взяла в руки пистолет, который подарил Ив Глава Совета и одобрительно кивнула.
  - Береги его. Это очень хорошее оружие.
  - Постараюсь. - сказала девушка, принимая пистолет назад.
  Эйр завела двигатель, и они поехали по городским улицам, но совершенно в противоположную от гостиницы сторону.
  - Куда мы едем теперь? - спросил Данхэм.
  - Увидите. - многообещающе проговорила охотница и вдруг взглянув в зеркало заднего вида, немного сбавила скорость.
  - Что случилось? - встревожено поинтересовалась у неё Ив.
  - За нами кто-то следит. - ответила охотница. - И судя по скорости, с которой он преследует нашу машину, это вампир.
  Она проехала ещё немного, а затем, убедившись, что за джипом по-прежнему следят, притормозила у обочины и сказала:
  - Ив, ничего не бойся. Просто сиди в машине. Данхэм, ты идёшь со мной.
  Девушка робко кивнула и в следующую секунду Эйр с Данхэмом выскочили из машины и побежали куда-то в проулок.
  Потом они скрылись за углом здания, а через несколько мгновений затихли и их шаги.
  Ив с тревогой подумала о том, что её защитники убежали слишком далеко и тут же, через отражение в автомобильном зеркале увидела фигуру высокого блондина. Девушку охватил ужас, потому что она рассмотрела и узнала его... Это был тот самый вампир, который хладнокровно убил Софию!
  Блондин приблизился к джипу и уже коснулся дверцы, когда рядом возникла Эйр и прижала лезвие сабли к его горлу, проговорив:
  - Только попробуй дёрнуться и тогда твоя голова навсегда отделится от туловища!
  Тут возле них приземлился Данхэм, что автоматически делало любую попытку побега обречённой на провал.
  - Почему ты медлишь? - спросил он у напарницы.
  - Думаю, кое-кто захочет видеть его живым. - ответила та, на что вампир лишь презрительно хмыкнул.
  Охотница попросила Ив пересесть вперёд, а сама, связав пленника, посадила его на заднее сидение, вместе с Данхэмом, который должен был служить страховкой от внезапного освобождения.
  - Куда вы меня везёте? - спросил вампир с подозрением.
  - На опыты. - с усмешкой ответила охотница, которая с удовольствием отметила, как вытянулось в зеркале заднего вида лицо блондина.
  Он даже дёрнулся, попытавшись порвать верёвки, но Данхэм несильно толкнул его в грудь и пленник успокоился.
  Ив всю дорогу молчала, не решаясь говорить при том, кто прямо на её глазах совершил убийство. Но вскоре они остановились у ворот главного штаба департамента, и девушка поняла, что охотница не шутила. Похоже, она на полном серьёзе собралась отдать его в лаборатории борцов с вампиризмом.
  Затем Эйр набрала номер агента Стадлер и попросила её выйти к воротам, сказав напоследок:
  - Я тебе кое-кого привезла. У тебя есть вакцина, а я могла ошибаться и возможно ещё не слишком поздно.
  Вскоре Мелинда вышла в сопровождении четверых оперативников, вооружённых автоматами.
  - Лучше, если мы сами проконтролируем его транспортировку в лаборатории. - проговорила охотница, заметившая надежду, блеснувшую в глазах вампира, когда он решил, что сейчас его передадут на руки простым смертным.
  Увидев блондина, агент Стадлер на миг замерла, глядя на него во все глаза, словно увидела перед собой призрака.
  Под конвоем из оперативников, Эйр и Данхэм отвели в здание, оснащённое рядами пустых камер с прозрачными перегородками вместо дверей.
  Отпустив людей, Мелинда достала шприц и вколола его вампиру, который даже не пытался сопротивляться, и наблюдал за происходящим с интересом и недоверием.
  - Думаете, что изобрели лекарство? - усмехнулся он, демонстрируя по-прежнему острые клыки. - Вы...
  Но не успел он и договорить как упал на пол, а его тело начало содрогаться в судорогах.
  Стадлер проверила пульс брата и, удостоверившись, что сердце бьётся нормально, успокоилась и сказала:
  - Видимо, его обратное обращение в человека происходит не так быстро как у Софии, потому что он большее количество времени провёл в состоянии вампира. Думаю, лучше перестраховаться и положить его в одну из камер.
  Эйр согласно кивнула и они с Данхэмом перенесли бесчувственное тело внутрь.
  Затем напарники вышли, и Мелинда закрыла камеру.
  - А если что-то пойдёт не так, он не вырвется отсюда? - поинтересовался Данхэм, постучав по стеклу.
  - Не беспокойся, это сверхпрочное стекло и такие камеры были созданы для подопытных вампиров. - заверила его Мелинда и добавила чуть тише. - Только надеюсь, что он очнётся уже человеком и всё что мне останется, это открыть дверь.
  По пути в дом, Эйр твёрдо решила, что больше ничего её не отвлечёт от возвращения туда, где жили предшествующие поколения её семьи.
  Вскоре отыскав нужный адрес, они подъехали к очень ветхому на вид двухэтажному домику с запущенным садом и покосившимися воротами. Эйр снова сверилась с адресом и, вздохнув, вышла из джипа.
  Со скрипом отворив перекошенную створку ворот, охотница зашла во двор и поднялась по короткой лестнице к старой двери, краска на которой уже давно облупилась и слезла. Данхэм и Ив молча шли следом, чувствуя царящую вокруг унылую атмосферу.
  Когда Эйр открыла дверь, они увидели мрачный коридор с серыми от пыли стенами и грязным половиком у порога, но едва шагнули внутрь, поразились тому, как всё преобразилось в один миг. Дом внутри буквально блестел от чистоты, и нигде не было заметно ни единой соринки.
  Охотница напряглась и схватилась за рукоять сабли, решив, что виной всему навеянный кем-то морок.
  - Не расходиться! - предупредила она, медленно проходя в гостиную и готовясь в любой момент отразить нападение неведомого врага.
  Неожиданно послышался какой-то шорох, и Эйр заметила, как на периферии зрения промелькнула небольшая серая тень.
  Она сосредоточилась на своих чувствах, пытаясь уловить движение не глазами, а ощущением пространства. И когда неведомое существо в очередной раз попыталось переместиться, рука охотницы сама собой немедленно среагировала на движение и в следующий миг, смертоносная сталь неслась прямо на замершее от страха небольшое существо, неизвестно как оказавшееся в этом доме.
  
  
  22 глава
  
  Эйр почувствовала, как её руку перехватили, и подняла удивлённый взгляд на напарника, который вцепился в её кисть цепкой хваткой, не позволив завершить удар и убить существо, поселившееся в доме её семьи.
  - Мне кажется, не стоит этого делать. - проговорил он. - Не думаю, что он находится здесь для того, чтобы причинять вред.
  Охотница вздохнула и посмотрела на существо, которое больше не собралось от них скрываться. Это был совсем небольшой, всего около метра, человечек с ярко-зелёными глазами, тёмными взлохмаченными волосами и большими смешными кошачьими усами, что придавало его внешности ещё более экзотический вид. Одежда же на нём была самой обычной, только немного запылённой.
  - Кто ты такой? - требовательным тоном поинтересовалась у него Эйр.
  - Меня зовут Ёлли, и вот уже несколько сотен лет служу роду Дэлоренс, охраняя их жилище от любых посягательств. И пока жив хоть один из потомков этого рода, я буду нести свою службу. - звонким голосом в которых слышались нотки неподдельной гордости, проговорил он.
  - Никогда о тебе не слышала. - призналась охотница с недоверием, но, тем не менее, спрятала саблю в ножны.
  - Зато я слышал о тебе, Эйр Дэлоренс. И с нетерпением ожидал твоего визита. Слишком долго этот дом оставался пустым.
  - А я только недавно узнала о том, что он у меня ещё есть.
  Охотница принялась осматриваться. Она совсем не ожидала такого поворота событий и скорее думала, что встретит внутри полную разруху, как это казалось ещё снаружи.
  Тем временем Ёлли познакомился со спутниками новой хозяйки дома и поблагодарил Данхэма за своё спасение.
  - Если бы ты не остановил руку моей хозяйки, то я бы умер, потому что убить меня может только тот в ком течет кровь древней семьи охотников. - существо очень добрым благодарным взглядом посмотрело на Данхэма и добавило. - Если я вдруг понадоблюсь кому-то из вас, просто произнесите негромко моё имя.
  - Эйр слишком привыкла к тому, что всё потустороннее опасно. - попытался оправдать охотницу напарник.
  - Понимаю. Её предки в большинстве своём тоже обладали крутым нравом.
  Обследовав дом, Эйр обнаружила, что в каждой комнате и даже в кладовке и на чердаке царит идеальная чистота. Только на втором этаже находился кабинет, в котором вещи лежали так, как будто его хозяин ещё несколько часов назад сидел за столом, читал книгу и рассматривал фотографию, на которой были изображены мужчина, женщина и девочка лет пятнадцати. С удивлением, охотница узнала в ней свою мать и поняла, что кабинет принадлежал раньше её деду.
  Вдруг она почувствовала, что сейчас ей не время находиться здесь и осторожно прикрыв дверь, спустилась вниз, где в гостиной сидели её друзья и разговаривали с Ёлли.
  - Я обещала рассказать свою историю. - проговорила охотница присаживаясь в кресло и глядя на Ив.
  Девушка кивнула и устроилась поудобнее, приготовившись слушать. Ей уже давно хотелось понять, какие отношения связывают Эйр с другими охотниками и почему только сейчас она вернулась в дом, принадлежавший ей по праву.
  Затем она начала свой рассказ, который с интересом слушал и Ёлли, который знал эту историю лишь до момента изгнания Хлои Дэлоренс.
  Слушая о том, что довелось пережить охотнице, Ив мысленно сочувствовала ей, потому что понимала каково это - расти совсем одной.
  Когда Эйр закончила свой рассказ, было уже далеко за полночь. Решив, что завтра заберёт свои вещи, а потом отправится за покупками, охотница попросила своего необычного дворецкого, подобрать им всем комнаты, после чего все, наконец, отправились спать.
  Утром Данхэм и Эйр съездили в гостиницу, чтобы забрать свои вещи и байк. Ив было решено оставить дома, потому как Ёлли заверил, что в нём она находится в полной безопасности. Девушка совсем не возражала. В этом доме она чувствовала себя волне комфортно, и даже отступило ставшие привычными в последнее время тревожные ощущения.
  За прошедшую ночь до неузнаваемости изменился и сад, став красивым и ухоженным. Когда Ив восхитилась этим преображением, Ёлли объяснил, что так видят его только обитатели дома, все остальные же будут видеть нечто вполне обыденное и не привлекающее внимание.
  Вскоре вернулась Эйр, довольная тем, что забрала свой байк. По пути из гостиницы они заехали за продуктами, и поэтому охотница не медля ни секунды, отправилась варить кофе и готовить завтрак. Пока она очень активно осваивалась на кухне, Ёлли успел сообщить, что тоже умеет прекрасно готовить, но девушка сегодня была слишком довольна жизнью, и ей хотелось сделать всё самой.
  Запомнив, что вчера видела на чердаке отличную посуду для варки кофе, Эйр сбегала наверх, но вернулась, держа в руках не только искомый предмет, но и стопку каких-то аккуратно сложенных листов.
  - Что это? - спросил Данхэм.
  - Подробный план дома. - пояснила напарница. - Хотела посмотреть за завтраком.
  Он с любопытством посмотрел на девушку и подумал о том, что обычно она всегда отличалась аккуратностью и не брала с собой ничего читать или рассматривать за едой. Но тут, судя по всему, её увлекли какие-то только ей известные идеи, заставившие забыть даже о привычках.
  - Хочешь создать тут новую крепость?
  Эйр обратила на него свой удивлённый взгляд, а затем улыбнулась.
  - Этот дом и так крепость. Я лишь хочу сделать её немного комфортнее.
  Вдруг Ив, потянулась за своей чашкой, но её пальцы неуклюже соскользнули с ручки и чашка опрокинулась, заливая карты горячим кофе.
  - Ой! - воскликнула девушка, подскакивая с места. - Сейчас я всё уберу!
  Но Эйр среагировала быстрее и начала промакивать схему здания салфетками, бережно убирая лишнюю влагу и стараясь не затереть чертёж.
  - Ничего непоправимого не случилось. - сказала она, выкидывая намокшие салфетки и снова осматривая схему.
  Вдруг охотница замерла, прикасаясь к тому месту, где ещё совсем недавно ничего не было, а теперь, после того как Ив пролила на бумаги кофе, проявилась новая комната. Недолго думая и ничего не объясняя, Эйр сорвалась с места и направилась в подвал, чтобы выяснить, насколько совпадает новая схема с действительностью.
  Заинтересованные происходящим, Данхэм и Ив, последовали за ней.
  Добравшись до места, которое выглядело как сплошная стена, но на схеме должно было быть входом в какую-то комнату, девушка начала его простукивать. Услышав внутри пустоты, она попыталась найти потайной рычаг или панель, но ничего не видела.
  Но тут рядом возник Ёлли, словно почувствовавший, что в нём нуждаются, а может просто наблюдавший за своей новой хозяйкой всё это время.
  - Что там? - спросила Эйр, которой совсем не хотелось ломать стену, чтобы вскрыть неизвестный тайник.
  Ёлли улыбнулся и указал её на неприметный кирпич в стене рядом.
  - Попробуй нажать.
  Охотница надавила на кирпич, удивляясь, как легко он вдруг поддался и почти полностью ушёл в стену. Послышался скрежет и шорох отодвигающейся в стене двери, которая как оказалось, вела в небольшую комнату до потолка наполненную полками с оружием, начиная от коротких кинжалов и клинков и заканчивая автоматами и винтовками.
  Несмотря на то, что сама Эйр не слишком любила пользоваться огнестрельным оружием, увидев, какую коллекцию собрали её предки, она уважительно покачала головой.
  - Похоже на твой арсенал в гимназии. - заметил Данхэм, подходя ближе и рассматривая содержимое комнаты.
  - Мой арсенал лишь бледная тень по сравнению со всем этим. - проговорила восхищённо девушка.
  После своей находки, Эйр обосновалась в подвале надолго, решая какие тренажёры следует здесь установить, чтобы случайно не захватить территорию тира. Ёлли воспользовался этой возможностью и тем временем, решил продемонстрировать свои кулинарные навыки.
  
  
  Мелинда наблюдала за спящим братом и снова размышляла о том, вернётся ли он тем, каким был раньше. Особенно мучило то, что возможно, даже если он станет человеком, его до самой смерти будет преследовать память о совершённых им убийствах. Каждый прожитый день терзаться от глубокого чувства вины и просыпаться в кошмарах, видя лица своих жертв, она не пожелала бы и врагу.
  Она уже собиралась уйти, как вдруг увидела, что ресницы Зака дрогнули, а затем он открыл глаза и повернул голову, щурясь от света.
  Стадлер замерла, присматриваясь и пытаясь понять, кто теперь перед ней - всё ещё вампир или человек...
  Наконец, он сел и посмотрел на прямо неё.
  В его глазах промелькнуло узнавание, а затем растерянность.
  - Мелинда?
  - Да, это я.
  - Где я нахожусь? - спросил Зак, окинув быстрым взглядом окружающую его обстановку.
  - У меня на работе. - дала уклончивый ответ девушка. - Ты ничего не помнишь?
  - Очень смутно. Словно во сне. - ответил он, прикрывая глаза. - Возможно, если постараться, я могу вспомнить...
  - Это не обязательно. - поспешно заверила его Мелинда. - Тебе нужно набраться сил.
  - Я чувствую какую-то странную слабость и туман в голове. Я болен?
  - Нет... То есть не совсем... - замялась девушка, которой меньше всего хотелось, чтобы даже он пытался вспоминать о том, что с ним произошло и надеялась на то, что когда брат полностью придёт в себя то действительно забудет о своём существовании в облике вампира. - Отдыхай, потом мы обязательно обо всём говорим.
  - Хорошо. - сдался парень, ложась обратно.
  - Ты не голоден? - вдруг спохватилась Мелинда.
  - Нет. - вяло отозвался Зак, снова прикрывая глаза.
  Девушка вздохнула и, бросив последний взгляд на Зака, вышла из помещения. Беспокойство за дальнейшую судьбу брата всё никак не утихало, но зато окрепла надежда.
  
  
  Днём на мобильник Эйр позвонила Мелинда и сообщила, что Зак уже пришёл в себя, но слишком слаб и, чтобы перестраховаться она решила понаблюдать за ним ещё немного. Охотница разделила с ней надежду на то, что вакцина сработает как нужно, а потом дала девушке новый адрес, по которому их можно будет найти.
  Поговорив с Мелиндой, Эйр направилась на чердак, чтобы прикинуть, как можно с максимальной отдачей использовать и его. Многие вещи здесь были аккуратно разложены по коробкам, а лишняя мебель покрыта специальной плёнкой, предохраняющей от пыли и сырости. Здесь было много антиквариата, за который можно было бы выручить огромные деньги, но девушка не торопилась снимать плёнку, чтобы лучше его рассмотреть. Она чувствовала себя так, словно ещё не вправе распоряжаться всем этим.
  - Эйр? - окликнул её звонкий голос маленького дворецкого.
  Она обернулась и увидела его сидящем на высоком стуле с резной спинкой. Ноги Ёлли не касались пола и смешно болтались в воздухе.
  - Я слышал, как ты рассказывала историю о изгнании твоей матери из Семьи охотников...
  - Да. Я думала, что ты знаешь...
  - Знаю, но немного другую историю. - проговорил Ёлли. - Я подумал и решил, что ты должна знать правду.
  - Что может быть хуже того, что знаю я? - горько усмехнулась девушка. - Мою мать изгнали из Семьи, лишили всего, что она имела по праву - родного дома и права называться охотницей.
  - Ты знаешь не всё... Хлоя - не твоя родная мать.
  - Что?..
  Эйр застыла на месте, не желая верить его словам. Матери не стало, когда ей было десять лет, но она прекрасно помнила о ней, помнила, как она рассказывала ей об охотниках и своей родовой ветви. Она любила её и относилась с добром и пониманием... поэтому девушка и помыслить не могла, что она не родная.
  - Просто выслушай, и я расскажу тебе, как на самом деле Хлоя Дэлоренс была изгнана из Семьи. - проговорил Ёлли.
  Охотница молчала и наконец, приняв решение, кивнула.
  - Говори.
  - Раньше чаще случалось так, что охотники отправлялись на истребление нечисти целыми семьями. Так было когда нужно было на практике обучить молодых охотников или когда нечисти становилось слишком много. Около четверти века назад нечисти расплодилось слишком много и Семьи начали устраивать массовые зачистки и в ходе одной из них, в логове чудовищ, охотники, нашли новорождённого ребёнка. Младенец ничем не отличался от нормального человеческого дитя и поэтому они забрали его себе. Так вышло, что найдёныша отдали на воспитание молодой, но бездетной охотнице Хлое Дэлоренс.
  - Но почему найдя ребёнка, охотники просто не отнесли его в приют? - не выдержала девушка.
  - Взять ребёнка к себе было инициативой самой Хлои. Она очень хотела иметь детей, но мужа у неё не было, и когда появился шанс, молодая Дэлоренс решила не упускать его. - пояснил Ёлли.
  - Понятно. - задумчиво проговорила Эйр, перед которой открывались новые загадочные факты собственной биографии. - Продолжай.
  - Через несколько дней состоялся Совет, на котором выступили Видящие. Они сказали, что ребёнок не является человеческим отпрыском, а её будущее для них закрыто тёмной пеленой. Но они сами не знали, что это означает и, решив перестраховаться, предложили Совету избавиться от ребёнка, чтобы не рисковать будущим всей Семьи охотников. В результате этого, поступает предложение отнести ребёнка назад, но Хлоя и подавляющая часть Совета выступают против того, чтобы поступать так бесчеловечно по отношению к невинной душе. И тогда Видящие начали давить силой своих предсказаний, говоря, что ребёнок может привести к вымиранию семей охотников как таковых вообще. Таким образом, большая часть Совета оказалась на их стороне. Хлоя и те семьи, что продолжали поддерживать её, остались в меньшинстве, но не сдались и помогли девушке с ребёнком сбежать в другой город. Чуть позже Совет принял решение изгнать Хлою Дэлоренс из Семьи, чтобы она не позорила честь охотников.
  Ёлли замолчал, дав тем самым понять, что его рассказ закончен.
  Эйр подошла к чердачному окну и задумчиво посмотрела на улицу.
  Она всегда считала себя охотницей, пусть и изгнанной и каждую ночь рвалась на тёмные полные опасности улицы, чтобы убивать вампиров и другую нечисть, которая угрожает жизни мирных людей...
  Девушка не мыслила для себя другой жизни и поэтому не могла поверить в то, что была найдена в каком-то логове чудовищ.
  - Но тогда почему ты остался здесь, если я не принадлежу этой семье? - спросила она, не оборачиваясь.
  - Принадлежишь. - возразил дворецкий. - Когда Хлоя взяла тебя, то ты была принята в семью Дэлоренс и являешься её частью по праву, поэтому я должен служить тебе точно так же, как служил твоим предшественникам.
  Она хотела спросить у Ёлли что-то ещё, но обернувшись, увидела, что тот её покинул.
  
  
  По гулким коридорам старинного здания, больше похожего на замок, раздавалось лишь эхо его шагов и звук стекающих с крыши капель. Сквозь высокие стрельчатые окна проникал свет заходящего солнца, окрашивая серые стены розовыми бликами.
  Давид Фальконер бывал здесь не раз, но всё никак не мог привыкнуть к этой атмосфере холодного спокойствия, навечно поселившейся в стенах родового гнезда одной из самых уважаемых семей охотников. Их называли Видящими за прирождённую способность проникать в скрытую суть вещей и видеть их вне времени. Для истинных видящих не существовало прошлого, настоящего и будущего, они видели неизменную суть, неподвластную даже времени. Поэтому слово Видящих было в Совете столь же весомо, что и Слово самого Главы.
  Мужчина миновал длинный переход, а затем взошёл по лестнице, ведущей в пристройку в виде башни, где располагался кабинет главы самих Видящих Оливии Холидэй. В других семьях главами родов или ветвей неизменно становились мужчины, но Видящие были исключением, потому как именно женщины в их семье наследовали наиболее сильный дар.
  Дойдя до кабинета, где его ждали, Давид деликатно постучал и, услышав разрешение, отворил дверь и зашёл внутрь.
  - Здравствуй, Оливия. - поприветствовал он хозяйку.
  - Рада видеть тебя в добром здравии, Давид. - произнесла женщина, сидевшая за массивным дубовым столом. - Присаживайся.
  Глава занял кресло, стоявшее напротив стола Видящей и взглянул в её холодные тёмно-синие глаза. Он и без всякого дара знал, что приглашён, сюда не просто так.
  - Никто из нас не смог присутствовать на прошлом собрании Совета, но мы видели, что вы собираетесь принять в Семью Эйр Дэлоренс, как приёмную дочь Хлои...
  - Да, это так. - не стал спорить Фальконер. - Она показала себя великолепной охотницей и сделала очень многое для города, в котором проживала значительное время.
  - Давид. Мы предупреждали, что этот ребёнок опасен. Она может уничтожить всё, что создавалось на протяжении тысячелетий! Наши семьи могут канут в небытие и больше никто не спасёт человечество от натиска с Той стороны.
  Глава Совета прекрасно знал, каково спорить с Видящими и особенно с Оливией, но пойти на попятную он не мог, потому что понимал - больше всего Видящие боятся подорвать свой авторитет, ведь если Эйр Дэлоренс вернётся в Семью и пророчество не сбудется, значит слова Видящих, произнесённые четверть века назад, были не более чем паникой напуганных женщин.
  - Вот именно, "может". - сказал он. - Кому как не вам знать о том, что будущее можно менять? Если вы видите суть, взгляните на Эйр новыми глазами. Не как на ребёнка, принесённого из логова чудовищ, а как на одну из нас.
  - Это невозможно. - покачала головой Оливия. - Она даже не человек.
  Давид вздохнул и, стараясь не повышать голоса, проговорил:
  - Среди охотников до сих пор жива легенда о том, что все мы потомки некогда бродивших по земле нефелимов и, если ей верить, то Видящие унаследовали от них гораздо больше, чем все остальные. И если мы говорим о человечности, то я предлагаю проявить её по отношению к Эйр. Из-за вашего предсказания мы лишились такого хорошего человека и охотницы, как Хлоя, которая не побоялась рискнуть собой и проявить милосердие.
  Оливия помолчала и наконец, произнесла:
  - Хорошо, Давид. Мы будем присутствовать на следующем собрании и сами лично взглянем на Эйр. Если станет абсолютно ясно, что она представляет опасность для Семьи, мы от своего не отступим.
  Давид Фальконер кивнул. Он был рад придти к компромиссу с Видящей, даже к такому сомнительному, как этот. Но и он в свою очередь, если события будут развиваться по самому негативному сценарию, отступать не собирается.
  Попрощавшись с Оливией, Глава покинул её дом и быстрыми шагами направился к машине. Он собирался назначить дату сбора Совета в честь принятия в Семью Эйр Дэлоренс как можно быстрее.
  
  
  23 глава
  
  После разговора с Ёлли, Эйр решила, что не может оставаться дома и ей необходимо побыть в одиночестве. Отклонив предложение Данхэма, который хотел отправиться вместе с ней, полагая, что напарница отправляется на охоту, она взяла свой байк и поехала исследовать те районы города, где ещё не бывала. Но, по правде говоря, сейчас ей просто было сложно оставаться в одном доме с теми, кому она не хотела наговорить чего-то, о чём потом пришлось бы жалеть.
  Она подставляла лицо обжигающему холодом ветру и пыталась заставить думать себя о том, что важно не её происхождение, а поступки, которые она совершает. Именно так бы она сказала, будь на её месте кто-нибудь другой...
  Но мысль о том, кто же она такая на самом деле и несёт ли своим существованием опасность другим охотникам, не покидала.
  "Фальконер, как Глава Совета, должен что-то знать". - подумала Эйр, но вспомнила, что по словам Ёлли, сами Видящие не могли увидеть достаточно чёткой картинки её судьбы.
  Доехав до места, где тень украла Ив, охотница побродила по развалинам, забралась на крышу заброшенного жилого здания, но, так и не заметив ни малейших признаков активности нечисти, решила, что на сегодня достаточно и отправилась домой.
  На пороге её встретил Данхэм.
  - Что-то случилось? - спросила охотница, проходя в дом.
  - Нет, но мне показалось, что ты уехала в расстроенных чувствах.
  - Всё в порядке. - откликнулась девушка, направляясь в свою комнату.
  Она знала, что напарник не поверил ей, но объяснять ничего не хотела. В конце концов, о чём говорить, когда она сама не знает всей правды?
  Остаток ночи, девушка провела в медитации, потому как заснуть она не могла, а от навязчивых мыслей нужно было как-то отключиться. Утром же, спустившись на кухню, чтобы приготовить завтрак, она обнаружила письмо, лежавшее на столе в гостиной.
  Распечатав абсолютно белый конверт, она вытащила небольшой листок, где сообщалось, что сегодня вечером состоится очередной собрание Совета охотников и Эйр приглашена на него, как единственная представительница своего рода.
  Взволнованная предстоящим событием и не ожидавшая, что оно произойдёт так скоро, она поспешила поделиться новостью с друзьями.
  - Ты уверенна, что я тоже должен туда идти? - поинтересовался Данхэм, когда узнал о приглашении. - Видящие могут разглядеть мою истинную суть.
  - Думаю, ничего страшного не случиться. - пожала плечами Эйр. - Ты уже демонстрировал свои способности при охотниках, так что Глава должен догадываться, что ты не совсем человек.
  - Это очень мягко сказано, Эйр. - усмехнулся напарник.
  - И, тем не менее, нам ничего не угрожает. Охотники чтут традиции и никогда не нападут первыми на того, кого сами пригласили.
  - Я не этого опасаюсь. Моё появление на Совете может подорвать твою репутацию.
  - Репутацию? - переспросила охотница. - Тут и подрывать нечего.
  Данхэм только вздохнул, понимая, что спорить с ней бесполезно. И к тому же, предстоящий визит был важен для Ив, а он не мог позволить снова оставить её без своей поддержки. Он чувствовал, что в последнее время что-то в ней неуловимо изменилось, и она нуждается в нём как никогда раньше.
  
  
  Астрин не находила себе места, чувствуя, что потеряла ещё одну возможность достать Ив. После своего выхода на связь Зак Стадлер неожиданно пропал, и она ясно чувствовала, что в этот раз он не просто прячется. Связь, которая устанавливается после обращения человека в вампира, полностью исчезла, а значит, что-то пошло не так и, скорее всего, его убили...
  Теперь ей предстояла новая встреча с тем, кто слишком долго ждал от неё положительного результата, а она этих ожиданий не оправдала.
  Королева вампиров уже позабыла о том, когда в последний раз испытывала страх, но сейчас он буквально пронзал её.
  Выйдя из своей новой резиденции, она направилась к автомобилю, где её уже ждал новый охранник и шофёр.
  - Королева! - вдруг послышался оклик за её спиной.
  Астрин обернулась и увидела, как к ней бежит недавно обращённая девушка.
  Остановившись в двух шагах от своей королевы, она, как и подобает, склонила голову и произнесла:
  - Мне сказали, что вы должны узнать об этом, как можно скорее...
  - В чём дело?
  - Появился слух, что департамент по борьбе с вампиризмом создал действенную вакцину... - быстро проговорила подданная.
  - Этому слуху уже несколько месяцев. - презрительно фыркнула королева, даже не дослушав. - Пропаганда департамента.
  - Но в этот раз многие поверили в эту пропаганду! Они покидают вас, моя королева!
  Астрин застыла от изумления. Не могло быть, чтобы вампиры по доброй воле сдавались департаменту. Но размышлять об этом, не было времени. Её ждал кое-кто более важный, чем все её подданные вместе взятые.
  - Передай всем, что я объявила общий сбор. - бросила она напоследок и села в машину.
  Он ждал её в том же баре, как всегда одетый в свой плащ с капюшоном... но ещё издали Астрин почувствовала насколько он зол на этот раз.
  - Мой господин... - начала она, но он её грубо оборвал.
  - Садись!
  Белая королева послушно присела напротив него и опустила взгляд.
  - Похоже, ты так и не добилась успеха. - медленно проговорил он. - Ив снова скрылась, а твои подданные уже бегут от тебя...
  - Но я...
  - Ты соскучилась по дому. Хочешь вернуться в ад? Ты туда вернёшься... Но лишишься всех прежних титулов, и даже самый проклятый грешник не позавидует твоей участи.
  Астрин знала, что каждое его слово правда и если он захочет, то всё именно так и случиться.
  - Я дам тебе последний шанс. - продолжил он. - Желательно чтобы ты привела Ив ко мне живой. Но если по какой-то причине это будет невозможно, можешь убить её.
  - Да, мой господин. - произнесла она, не поднимая глаз, понимая насколько малы её шансы в городе, находящимся под контролем департамента. Но, тем не менее, это её последняя возможность.
  - Можешь идти. - разрешил он.
  Астрин вздрогнула от холода и ужаса прозвучавшего в его голосе, а затем поднялась со своего места и торопливыми шагами направилась к выходу из бара.
  
  
  Они выехали за полчаса до начала собрания Совета. Но Эйр не боялась опоздать, потому как твёрдо знала, что в этот раз встреча организовывается из-за неё и охотники обязательно дождутся её появления. На этот раз снова пришлось оставить байк, но девушка больше волновалась о том, как её примут другие охотники. Слово Главы Совета значило многое, но все ли будут к ней так же благосклонны, как и он?
  Подъезжая к указанному в приглашении месту встречи, они ещё издали заприметили множество автомобилей стоявших у дома.
  - А я не знал, что у тебя настолько большая семья. - усмехнулся Данхэм.
  - Сама ещё не до конца верю. - откликнулась Эйр, после чего припарковала джип и они все вместе направились дом. Охотница шла впереди, а следом за ней шли Данхэм, ведущий под руку Ив.
  В доме их встретил знакомый уже всем Митчел.
  - Глава попросил проводить вас. Идёмте. - сказал он.
  Эйр, Данхэм и Ив, последовали за ним по коридору, ещё издали слыша звуки далёких голосов множества людей. Наконец, они оказались у входа в большой зал с высоким потолком и увидели множество мужчин и женщин, разных возрастов, которые собрались здесь.
  Все говорившие сразу замолчали и устремили свои взгляды на новоприбывших.
  У большого камина стоял сам Давид Фальконер, который обвёл всех окружающих внимательным взглядом и произнёс:
  - Дорогая Семья! Сегодня я собираюсь представить вам Эйр Дэлоренс, последнюю представительницу своего рода!
  Эйр уверенным шагом направилась в центр зала, чтобы встать напротив Главы. Она никогда не была на собраниях, но от матери и кузена, прекрасно знала, как себя нужно вести. Дойдя до Фальконера, она лишь слегка склонила голову в приветствии, замечая, как в это же время рядом с ним появилась высокая фигуры женщины с длинными светлыми волосами, в тёмно-синей накидке, цвета её холодных глаз.
  - Напоминаю, что мать Эйр несколько лет назад была изгнана из Семьи, но я решил пересмотреть её дело и исправить ошибку, которую мы совершили. - продолжил Фальконер.
  - Это было решением большинства. - сказал какой-то мужчина, выходя из толпы.
  - Знаю, Стивен, но это не значит, что большинство не могло ошибаться. Всем известно, что Хлоя Дэлоренс погибла, сражаясь в одиночку. Она оставалась охотницей, даже несмотря на то, что её изгнали. Эйр продолжила дело охотницы и показала, что является достойной этого звания.
  - Хочу напомнить о том, что Эйр не является родной дочерью Хлои. - вдруг раздался женский голос. - Она вообще не является Дэлоренс.
  - Являюсь. - спокойно возразила Эйр, внутренне радуясь тому, что Ёлли успел её подготовить и слова этой женщины не стали для неё каким-то неожиданным откровением. - Род Дэлоренс принял меня.
  - Эйр права. - подтвердил Фальконер. - Она была принята в семью.
  - Этому нет доказательств. - сказал мужчина, которого Глава назвал Стивеном.
  - Есть. Страж дома, принадлежавший семье Дэлоренс, принял Эйр.
  - Даже если это так, у Видящих были веские причины, предлагать изгнание. - не унимался охотник.
  Фальконер посмотрел на стоявшую рядом женщину и сказал:
  - Видящие усмотрели в своих видениях тьму и посчитали, что она угрожает всем нам. Но ничего конкретного они не увидели. Теперь, по прошествии долгих лет, Эйр показала себя достойной охотницей, которой мог бы гордиться любой из родов.
  В зале тут же сделалось шумно. Охотники принялись спорить между собой, делясь на тех, кто полностью поддерживал Главу и тех, кто верил в предсказание Видящих.
  - Оливия, мы должны решить этот спор совместными усилиями, а иначе не миновать раскола между родами. - быстро и негромко проговорил Фальконер, стоявшей радом с ним женщине.
  - Хорошо. - отозвалась та и посмотрев на Эйр, сказала. - Подойди ко мне.
  Девушка приблизилась, стараясь ничем не выдать своего беспокойства. Именно Видящие повлияли на судьбу Эйр так, что ей пришлось расти в одиночестве, поэтому она заранее не ждала от них ничего хорошего.
  - Посмотри мне в глаза. - сказала Оливия, устремив свой пристальный взгляд на охотницу.
  Эйр выполнила её просьбу, встречаясь с этими необычными синими глазами, от которых, так и веяло тайной.
  Она уже почти физически ощутила, как её окутывает этот холод, когда вдруг Видящая отпрянула, разрывая зрительный контакт.
  - Не могу сказать ничего нового. - проговорила она, похоже, пребывая в замешательстве. - Я снова вижу тьму.
  "...снова вижу тьму". - эхом пронеслось в голове Эйр и она поняла, кто именно поспособствовал изгнанию её матери.
  - Быть может вам просто не дано увидеть всего? - спросила она прямо, и не дожидаясь ответа, сразу продолжила. - Вы видите кровь и разрушения? Нет! Вы видите только тьму, за которую не можете проникнуть даже вы... и, не понимая, что перед вами на самом деле, поступаете точно так же, что и все прочие люди, которые поддаваясь панике, готовы уничтожить всё, чего не понимают.
  - Ты не можешь судить об этом. - возразила Видящая.
  - Может. - встал на защиту девушки Глава Совета. - Она своей отвагой доказала своё право зваться охотницей на нечисть и не сделала ничего порочащего честь своего рода.
  Затихшие охотники внимательно слушали его слова и, воспользовавшись ситуацией, Фальконер добавил:
  - Давайте не будем слепы и дадим этой охотнице шанс сражаться с нами плечом к плечу.
  - Давид, по её следам идёт королева вампиров и скоро она будет в городе. - вдруг проговорила Оливия. - Я предупреждала, что это дитя принесёт несчастья...
  - То есть, если понимать ваши слова буквально, то мы должны попрятаться в домах боясь того, что убивая нечисть мы можем обратить на себя внимание тех, кто ими руководит? Эйр истребила множество подданных королевы и совсем не удивительно, что она имеет к ней свои счёты. - сказал Фальконер. - Но мы охотники на нечисть, и каждый из нас совершая очередную зачистку должен ожидать ответного удара!
  Слышавшие его охотники поддержали это высказывание одобрительными возгласами.
  - Давид... - попыталась возразить женщина.
  Но её голос потонул в возобновившемся шуме, только теперь, людей решивших встать на сторону Эйр стало большинство. Фальконер сдержал своё слово и девушку официально приняли в семью. Когда всё улеглось, к Эйр начали подходить главы родов, чтобы познакомиться с ней лично.
  Ив, наблюдавшая за происходящим со стороны, почувствовала, что больше не испытывает желания говорить с Видящей. Она была рада, что после всех споров, Эйр была официально принята всей Семьёй и считала это важнее, собственных проблем. Даже новость о том, что в городе объявилась Астрин, её сильно не взволновало. Она верила, что теперь, когда у Эйр есть такая поддержка, они обязательно справятся даже с королевой вампиров.
  - Ты пришла сюда с Эйр? - вдруг послышался голос совсем рядом с Ив и, обернувшись, она увидела молодую девушку, с такими же синими глазами, как и у женщины, что говорила с Эйр и Фальконером.
  - Да. - не стала скрывать Ив.
  - Меня зовут Виктория Холидэй. - представилась она.
  - Ив...
  Девушка хотела представить Виктории и Данхэма, но не успела. Молодая охотница заглянула в её глаза и быстро заговорила:
  - Тебя преследует тьма. Они желает подчинить тебя себе, потому что в тебе её погибель.
  Тут она перевела взгляд на Данхэма.
  - И ты не сможешь быть всегда рядом с ней, защитник.
  Вдруг к ним подошла Оливия и, не обратив внимания на Ив и Данхэма, сказала:
  - Едем, Виктория.
  - Хорошо. - откликнулась девушка и последовала за женщиной.
  Ив взглянула на своего спутника, лицо которого после слов младшей Видящей, сделалось серьёзным и задумчивым. Как бы Данхэм не хотел избежать разговора с представителями этой ветви охотников, он всё-таки состоялся.
  
  
  Когда Данхэм и Ив уже зашли в дом, у Эйр зазвонил телефон. Вытащив его из кармана, она увидела, что звонит агент Стадлер и тут же ответила на вызов.
  - Эйр, у нас снова нападение на КПП! - сказала Мелинда с тревогой в голосе. - В этот раз вампиры не таились и убивали открыто. Департамент объявил боевую тревогу, но всё же я хочу чтобы вы были осторожнее...
  - Это дело рук королевы. - сообщила ей охотница.
  - Откуда ты знаешь?
  - Неважно. Главное то, что Астрин в городе и она очень опасна, насколько ты помнишь. Предупреди своих людей, чтобы близко к ней не подходили.
  - Хорошо. Берегите Ив. До связи.
  - До связи. - откликнулась Эйр и вернув телефон на место, пошла в дом.
  Ив и Данхэм словно чувствовали, что Эйр вернётся к ним с не очень хорошими новостями и ждали охотницу в гостиной.
  - Похоже, в этот раз Видящая не ошибалась и к нам идёт сама Белая Астрин. - сообщила она, присаживаясь на кресло, после чего добавила. - Думаю, что в этот раз мне удастся её убить... конечно, при условии, если этого раньше не сделает департамент.
  Ив посмотрела на девушку с тревогой, потому как прекрасно помнила тот момент, когда Эйр пришлось сразиться с Астрин. Тогда это окончилось ранами и царапинами, но сейчас королева вампиров могла подготовиться гораздо лучше.
  - Теперь ты можешь рассчитывать на помощь Семьи. - сказал Данхэм, очевидно тоже беспокоящийся за безопасность напарницы.
  Эйр лишь улыбнулась и покачала головой.
  - Будет лучше, если я обойдусь без их помощи и сама убью королеву. В таком случае, даже у Видящих больше не останется претензий... Ведь что будет, если пострадает множество охотников? Видящие окажутся правы! Они вновь скажут, что предупреждали о том, что я принесу им один вред...
  - Эйр, мне кажется, ты горячишься. Можно разработать грамотный план сообща с охотниками и тогда, возможно, никто не пострадает.
  Охотница не собиралась отступать и лишь вздохнула, желая подобрать правильные слова и донести до напарника весь смысл происходящего, но тут снова зазвонил телефон. На этот раз в у Ив.
  Девушка с удивлённым видом, достала свой мобильник и посмотрела на дисплей.
  - Это Лори. - сказала она. - Не понимаю, что ей нужно. Обычно, она никогда не звонит мне так поздно.
  Ив нажала на кнопку и ответила, но вместо голоса подруги услышала совершенно другой. Голос, который она хотела бы забыть навсегда...
  - Здравствуй, дорогая. - проговорила Астрин обманчиво-ласковым тоном. - Тут у меня твоя подруга и она очень по тебе соскучилась...
  - Что ты с ней сделала?! - не выдержала Ив.
  Эйр немедленно подскочила к девушке и вырывая телефон из её рук, включила громкую связь.
  - Пока с ней всё в порядке. - проговорила королева вампиров и усмехнувшись, добавила. - Но всё зависит от тебя.
  - Чего ты хочешь? - спросила девушка.
  - Увидеться с тобой и поговорить. - ответила Астрин. - Насколько я помню, прошлый наш разговор не удался.
  - Я даже не знаю, жива ли Лори... возможно, ты просто забрала её телефон... - сказала Ив, но тут же услышала в трубке голос подруги.
  - Ив, помоги мне!
  - Лори! - выкрикнула девушка, но крик стих.
  - Убедилась в том, что твоя подруга жива? - поинтересовалась Астрин. - Теперь, если хочешь спасти её, ты должна в течении часа прибыть по адресу, который я продиктую. Опоздаешь - твоя подруга умрёт.
  - Хорошо. Диктуй... - проговорила Ив, расстроенным голосом.
  
  
  24 глава
  
  Как только Астрин сообщила адрес, куда должна была приехать Ив, среди друзей завязался спор. Медлить было нельзя, потому как никто не сомневался в том, что королева вампиров сдержит своё обещание и убьёт Лори, но Эйр не хотела, чтобы Ив ехала на эту встречу.
  - Она убьёт Лори, как только увидит, что я не приехала на встречу. - сказала девушка.
  - Но если ты приедешь, кто-нибудь из вас двоих точно умрёт. - возразила охотница. - Я не уверенна, что смогу справиться с Астрин, достаточно быстро.
  На самом деле Эйр вообще сомневалась в том, что им удастся спасти Лори. Королева уже могла позаботиться о том, чтобы девушку обратили, а жалобный голос по телефону мог быть лишь частью её спектакля.
  - Эйр, пойми, я не могу допустить того, чтобы человек, который на меня надеется, пострадал. Тем более Лори. Она не виновата в том, что является моей подругой.
  Охотница вздохнула.
  - Я всё понимаю, но... тоже не могу допустить, чтобы ты пострадала.
  - Время уходит. - напомнил Данхэм. - Давайте позвоним Мелинде и объединим свои силы с департаментом. У нас с ними одна цель - убить королеву.
  Ив всё ещё продолжала нервничать, но Эйр неожиданно кивнула. Оперативники департамента вполне могли отвлечь внимание королевы вампиров или её подданных, что несомненно будет рискованным по отношению к Лори, но поможет подобраться ближе к Астрин.
  Взяв свой мобильник, она немедленно набрала номер агента Стадлер и объяснила ей всю ситуацию.
  - Нам всем приказано контролировать обстановку на строго определённых для каждых групп участках города, но это не проблема. - быстро проговорила Мелинда. - Диктуй адрес. Мы вас подстрахуем.
  - Будьте предельно осторожны. - попросила охотница, после того, как сообщила адрес.
  - За это можешь не беспокоиться. Со мной профессионалы, увидимся на месте.
  - Хорошо.
  Когда вся троица подготовилась и вышла из дома, до предстоящей встречи оставалось всего тридцать минут.
  Продвижение по городским улицам оказалось не такой простой задачей, как казалось вначале. Поскольку департамент объявил в городе военное положение, патрулирование территории было усилено и оперативники несколько раз останавливали джип, чтобы удостовериться в том, что его ведут люди, а не вампиры.
  Наконец, они подъехали к месту встречи - большому, но безлюдному и неухоженному парку, расположенному вдали от жилых домов и магазинов. Поблизости росли деревья, и проходили длинные аллеи, но в целом территория просматривалась довольно хорошо и они сразу заметили на небольшом открытом участке Астрин и стоявших рядом с ней мужчину и девушку, руки которой были связаны за спиной.
  - Это Лори. - сразу узнала подругу Ив.
  - Надеюсь, она всё ещё человек. - тихо проговорила Эйр, притормаживая в нескольких метрах от вампиров и их заложницы.
  Они вышли из джипа и медленно направились к Астрин.
  - А вот и ты, охотница! - усмехнулась королева вампиров. - Решила поквитаться со мной?
  - Отпусти девушку. - спокойно сказала Эйр, проигнорировав вопрос.
  - Только в обмен на Ив.
  - Ив, прости меня... - сказала Лори, поднимая взгляд на девушку. - Я так глупо попалась.
  - Ничего. Ты же не могла знать. - откликнулась Ив, которая сама чувствовала себя виноватой за то, что Лори сейчас страдает. Если бы не она, то и Аннелина бы не погибла. И поэтому, пока ничего не произошло с единственной оставшейся у неё подругой, необходимо было действовать.
  Эйр переглянулась с друзьями, замечая, что Ив полна решимости пойти на этот обмен и сдаться в руки королевы ради подруги. Что странно, вдобавок ко всему, не было заметно никакого присутствия людей из департамента, хотя они должны были бы сейчас окружать их и брать Астрин под прицел.
  - Вы кого-нибудь ждёте? - поинтересовалась вампирша, уловившая замешательство охотников.
  Ив шагнула к королеве, но Данхэм попытался её остановить, схватив за руку.
  - Пожалуйста, отпусти! - попросила девушка и взглянула на него умоляющим взглядом. - Я не могу рисковать Лори.
  Он помедлил, а затем разжал пальцы.
  - Отпускайте Лори! - сказала Ив, приближаясь к вампирам.
  Королева кивнула своему подданному, и тот оттолкнул от себя связанную девушку, которая сделав несколько шагов, неловко пошатнулась и упала на траву. Данхэм помог ей подняться и разрезал верёвки у неё на запястьях, после чего поднял взгляд на королеву. Астрин вцепилась в руку Ив, давая понять, что теперь ни за что не отпустит.
  Вдруг со стороны деревьев послышался какой-то шум и вскоре оттуда вышли вампиры, окружая место встречи со всех сторон. Двое кровопийц вели под руки агента Стадлер.
  - Она, вместе со своими людьми, убила нескольких наших. - проговорил один из вампиров. - Я решил, что вы захотите взглянуть на неё.
  Королева взглянула на взятую в плен девушку и зло усмехнулась:
  - Ах, Мелинда Стадлер, собственной персоной! Как же я могла о вас забыть? Вы доставили много хлопот мне и моим собратьям!
  Через мгновение она было уже возле неё и вонзила клыки в незащищённую шею агента. Эйр и Данхэм бросились к ней на выручку, но их тут же схватили вампиры, вцепившись за руки и заставив остановиться.
  Перепуганная насмерть Лори, просто застыла на месте не решаясь привлекать к себе внимание.
  - Ты заплатишь за это! - выкрикнула Эйр, увидев, как падает на землю Мелинда.
  - А когда же придёт твоя очередь платить? - поинтересовалась Астрин. - Ты ничем не лучше меня! Убиваешь, потому что уже не можешь остановиться, потому что только в этом видишь своё призвание...
  - Это не так... - возразила Эйр.
  - Да неужели? Думаешь, что взяла под свою опеку девчонку и стала святой?.. Поверь, ничего не отменит того факта, что ты - убийца.
  В этот момент Данхэм почти освободился от хватки нескольких вампиров, но те сумели его удержать.
  - Куда ты рвёшься, защитник? - переключилась на него Астрин. - Если бы ты не спас падающую с крыши Ив, то и вы и я, были бы избавлены от многих проблем...
  Астрин повернулась лицом к Ив, которую сдерживал новый телохранитель королевы.
  - Всего этого можно было бы избежать. Но ты посчитала, что твоя жизнь важнее жизней всех окружающих и именно поэтому, тебя теперь окружает аура смерти.
  Она подошла совсем вплотную к девушке, дав знак охраннику отступить, и отвела в сторону упавшую на шею прядь волос.
  - Ну что ж... пора заканчивать этот маскарад. - сказала королева и бросилась к шее Ив, чтобы убить...
  Но как только её клыки пронзили кожу девушки, Астрин с криком от боли отскочила в сторону, держась за свой рот, потому что кровь девушки обжигала её плоть словно кислота.
  Но справившись с собой, королева бросила взгляд на удивлённых защитников Ив и громко рассмеялась.
  - Вы в самом деле думаете, что я не смогу её из-за этого убить?
  Она вновь подошла к девушке и вытащила из-под белого плаща пистолет и направила его прямо к сердцу Ив.
  Раздался оглушительный выстрел.
  Ив пошатнулась и сделала несколько шагов назад.
  Глаза охотницы и Данхэма наполнились ужасом, который заполнил их изнутри, они пытались вырваться, но вампиры крепко их держали. Однако через мгновение они заметили, что одежда и ладони Ив были перемазаны кровью, а в левой руке она держала пистолет.
  А через секунду, тело королевы замертво рухнуло на землю и вспыхнуло ярким пламенем.
  Воспользовавшись тем, что подданные королевы от неожиданности ситуации потеряли бдительность, Эйр и Данхэм сумели освободиться и бросились в атаку на вампиров.
  Многие вампиры продолжали сражаться яростно и отчаянно, но некоторые, увидев смерть своей королевы, попросту сбежали. Сражаться с таким количеством врагов для Эйр было не впервой, но она старалась, чтобы враги не смогли достать Лори или Ив, а это утомляло.
  Вдруг со стороны дороги послышался звук приближающихся машин и, взглянув в ту сторону, охотница увидела, как к ним на полной скорости несутся несколько джипов.
  Решив, что это может быть подкрепление вампиров, Эйр скомандовала отступать.
  Остановившись у тела Мелинды, она убедилась, что та уже мертва и ей ничем не помочь. Испытывая глубокое чувство вины и сожаления, охотница запрыгнула в машину и, заведя двигатель, утопила педаль газа в пол. Быть может, они справились бы и с подкреплением, но Эйр не могла рисковать жизнями Ив и Лори.
  
  
  Прибыв в парк, куда совсем недавно уехала Мелинда Стадлер со своей группой и, оглядев поле боя, капитан Рэд понял, что опоздали совсем немного... только этого было достаточно, чтобы вампиры убили агентов и оперативников приехавших сюда раньше.
  Заметив лежащую на земле Мелинду, он немедленно подбежал к ней, в надежде на то, что девушка жива и просто лежит без сознания. Но пощупав её пульс, он понял, что она мертва.
  Увидев на шее девушки кровавую рану, он отшатнулся в сторону, не желая верить в произошедшее. Мелинда Стадлер была опытным оперативником и не могла так просто погибнуть от рук вампиров.
  Капитан подошёл к своим людям, готовясь отдать приказ о зачистке, в результате которой все тела должны были быть сожжены, но вдруг услышал за спиной какой-то звук. Мужчина резко обернулся, выхватывая пистолет и направляя его к земле.
  Он замер, не веря своим глазам... агент Стадлер, которая только что была мертва, медленно поднималась с земли.
  Понимая, что девушку уже обратили и единственное, что он должен сделать в этой ситуации, это убить её, Том Рэд уже был готов выстрелить, когда она вдруг заговорила:
  - Постой. Не стреляй. У меня есть вакцина...
  Капитан посмотрел на девушку с удивлением. Слухи о вакцине специально распространялись департаментом, чтобы обмануть тех, кто не желал становиться вампиром и таким образом, это сокращало численность кровопийц.
  - Вакцины не существует. - сказал он, продолжая держать Мелинду под прицелом.
  - Она есть и находится в бардачке джипа, на котором я приехала. - проговорила она. - Пусть кто-нибудь из оперативников принесёт шприц, который там найдёт. И вы немедленно сможете убедиться в том, что вакцина работает.
  - Где остался ваш автомобиль?
  - Сразу за теми деревьями. - ответила девушка, указывая в сторону.
  - Сержант Купер! - позвал он, одного из оперативников и сразу же объяснил ему задачу.
  Вскоре сержант вернулся, крепко держа в руке шприц с красной жидкостью, и отдал его капитану.
  - Сделайте укол прямо в шею. - сказала Мелинда.
  Капитан приблизился к девушке и поступил, как она сказала, понимая, что если она лжёт, это её последние слова.
  Но через несколько мгновений после укола, Мелинда Стадлер побледнела ещё сильнее, чем была и Рэд был уже готов выстрелить в неё, посчитав, что став вампиром, девушка пыталась обмануть их, чтобы сохранить собственную жизнь. Но в следующую секунду он вновь отказывался верить своим глазам - щёки агента порозовели, а проверив пульс, капитан убедился, что сердцебиение в порядке.
  - Теперь вы объясните мне, что здесь произошло и откуда у вас действующая вакцина? - обратился Том к Мелинде, испытывая радость, что теперь с ней всё в порядке и ему не придётся её убивать.
  - Конечно. - откликнулась она. - Но прежде хочу поблагодарить вас, за то что вы мне поверили и не стали стрелять.
  Позже, Мелинда рассказала капитану Рэду о том, что проводила исследования крови заражённых вирусом вампиризма и пыталась самостоятельно разрабатывала вакцину, чтобы спасти брата. Это было очень непростой задачей, но она была готова на всё, чтобы спасти единственного родного человека, который у неё остался. И, в конце концов, благодаря исследованиям, проведённым в Циклаге, у неё получилось создать и испытать действенную вакцину, с помощью которой ей удалось вылечить брата.
  Конечно, это было только частью правды, потому что на самом деле, чтобы создать лекарство, Стадлер воспользовалась кровью Ив и Данхэма, когда тот был без сознания. Но она не могла допустить того, чтобы её друзья подверглись преследованиям правительственных организаций.
  К счастью, в департаменте ей поверили и вскоре сумели синтезировать собственную вакцину, благодаря чему все желающие исцелиться, получали такую возможность.
  
  
  Эйр удостоверилась в том, что за ними нет погони и направила машину к дому. За всё то время, пока они ехали, никто не решался заводить разговор. Все были напряжены и ожидали, что с минуты на минуту произойдёт что-то ещё. Но после смерти королевы в городе наступило относительное затишье и на дороге не встретилось, ни единого патруля департамента.
  Заехав во двор, охотница припарковала джип, после чего они все, вместе со спасённой Лори, отправились в дом.
  - Здесь ты теперь живёшь. - вдруг сказала подруга.
  Ив ответила ей молчаливым кивком. Ей было невыносимо грустно и тоскливо от того, что Мелинде пришлось погибнуть в этом бою. Пусть королева побеждена, но эта победа далась им дорогой ценой.
  - Приводите себя в порядок и отдыхайте. - проговорила посоветовала Эйр девушкам.
  Ив опомнилась и, бросив короткий взгляд на свои перепачканные в крови руки, направилась в ванную комнату. Лори сразу же поспешила за ней.
  Данхэм снял изодранную в битве куртку и подошёл к окну гостиной, глядя в темноту.
  - Королева побеждена, но ещё ничего не закончилось. - тихо произнёс он.
  Эйр подошла к нему и встала рядом.
  - Да, но то, что произошло с Астрин будет для них хорошим уроком и к нам ещё не скоро сунутся.
  - Верно. Но отчего-то это меня не утешает...
  Вдруг раздался звонок мобильника Эйр. Она достала телефон и с удивлением уставилась на дисплей... ей звонила Мелинда Стадлер...
  Приготовившись к тому, что в трубке мог послышаться голос хоть самого Люцифера, девушка ответила на звонок:
  - Эйр, это я - Мелинда. - послышался голос в трубке.
  - Но каким образом тебе удалось выжить?
  - Мне пришлось пойти на риск и инфицировать себя вирусом вампиризма, перед тем как отправиться к вам на выручку. - быстро проговорила Стадлер. - Только не беспокойся, мне уже вкололи вакцину и я снова стала прежней.
  - Нужно будет сказать Ив о твоём чудесном воскрешении. - сказала Эйр, улыбаясь. - Кстати, с ней вместе подруга, которую похитили.
  - Департамент позаботиться об этом. - пообещала Мелинда. - Утром мы заедем и отвезём девушку домой... Со всеми вами всё в порядке?
  - Да. И думаю, на какое-то время мы будем в безопасности.
  - Хорошо. Тогда отдыхайте. И до связи!
  - До связи! - откликнулась охотница и, положив трубку, с улыбкой посмотрела на напарника.
  Возвращение Мелинды придало ей сил и способность думать оптимистически.
  - Значит, у нас всё не так плохо. - констатировал он.
  Эйр кивнула и сказала:
  - Иди и расскажи хорошую новость, Ив.
  Тем временем, Ив сняла с себя грязную одежду и смыв с рук и шеи кровь, переоделась в чистый халат. Затем она взяла аптечку в настенном шкафчике и вышла из ванной комнаты. Оказалось, что Лори ждала её у дверей.
  - Ты ранена и я хотела помочь тебе наложить повязку. - сказала подруга. - Позволишь?
  - Да, конечно. - откликнулась Ив. - Только рана уже не так сильно кровоточит и будет достаточно просто обработать этот мерзкий укус и заклеить его пластырем. Идём.
  Лори пошла за подругой по коридору и вскоре они оказались в просторной комнате, где Ив жила с Данхэмом. Девушка присела на край кровати и, наклонив голову, убрала с шеи волосы. Лори взяла аптечку и, обработав рану подруги, аккуратно заклеила пластырем.
  - Спасибо. - сказала Ив.
  - Нет, это я должна благодарить тебя и твоих друзей за то, что вы спасли меня. - проговорила Лори с печальным видом. - Мне жаль, что та девушка из департамента погибла...
  - Да. Мелинда была хорошим человеком...
  Неожиданно Ив заметила на периферии своего зрения какое-то движение и сразу поняла, в чём дело.
  - Ёлли, не прячься. - попросила девушка и маленький дворецкий немедленно возник перед ними.
  - Ой! - крикнула Лори от неожиданности и круглыми от удивления глазами уставилась на существо, о существовании которого она не могла даже догадываться.
  - Лори, это хранитель этого дома, Ёлли. - сказала она девушке и, обращаясь уже к дворецкому, произнесла. - Ёлли, знакомься, это моя подруга Лори.
  Девушка неуверенно протянула навстречу Ёлли руку и осторожно пожала маленькую ладонь.
  - Приятно познакомиться. - произнёс он своим звонким голосом.
  - Взаимно. - всё ещё неуверенно отозвалась Лори.
  - Не бойся. - сказала Ив с улыбкой. - Ёлли хороший и не причинит тебе вреда.
  - Я знаю... - откликнулась девушка и робко улыбнулась.
  Тут в комнату зашёл Данхэм и Лори замолчала.
  - Ив... - начал он, пытаясь подобрать слова. - Мелинда не погибла.
  Обе девушки устремили на него полные безграничного удивления взгляды.
  - Она пошла на хитрость и сумела выжить. - продолжил он.
  - Это невероятно... - прошептала Ив, чувствуя, как на глаза наворачиваются слёзы радости. - Но как?
  Данхэм присел рядом с Ив на кровать и, нежно взяв её за руку, рассказал о том, как Мелинда решила подстраховаться и инфицировала себя вирусом вампиризма, а после излечилась от него при помощи своей же вакцины. Никто и предположить не мог, что Стадлер - агент департамента и решиться на такой шаг, но тем не менее, она рискнула и выжила.
  - Буду безумно рада увидеть её снова. - призналась Ив.
  - Завтра она обещала приехать, чтобы вернуть Лори домой.
  Ив улыбнулась и хотела ещё что-то сказать, но тут её прервал Ёлли, напоминая о том, что гостья устала и её необходимо отдохнуть. Затем он взялся сам проводить Лори в комнату для гостей, оставив Данхэма и Ив наедине.
  Утром Мелинда как обещала, приехала за Лори. Несмотря на гостеприимство Эйр, девушка была рада вернуться домой, в город, освобождённый от королевы вампиров. Она ещё раз поблагодарила всех за своё спасение и, обняв на прощание Ив, направилась к джипу Мелинды.
  - Надеюсь, теперь ничего не будет угрожать её жизни. - проговорила Ив с грустью, провожая подругу взглядом.
  Данхэм молча кивнул и они вернулись на кухню, где Эйр с Ёлли вели какой-то пустячный спор по поводу переустройства сада. Охотница предлагала устроить что-то вроде убежища под землёй, но дворецкий упирался, не желая губить деревья, которые он с таким усердием выращивал.
  Ив улыбнулась. Слушая их перепалку можно было совершенно позабыть о всех проблемах.
  Но тут зазвонил телефон Эйр.
  Ответив на звонок, она вдруг стала серьёзной и собранной.
  - В чём дело? - спросил Данхэм.
  - Меня вызывает Совет. - ответила напарница. - Они хотят обсудить смерть королевы.
  - Нам нужно ехать с тобой? - поинтересовалась Ив.
  Эйр отрицательно покачала головой.
  - Насколько я понимаю, от меня требуют отчёта. Я быстро вернусь.
  И Эйр отправилась собираться, чтобы спустя десять минут оседлать свой байк и помчаться на встречу своим собратьям по охоте.
  Ёлли что-то ворча себе под нос, отправился в сад.
  Понимая, что другой такой шанс представиться у него возможно ещё не скоро, Данхэм решился и сказал Ив:
  - Нам нужно с тобой очень серьёзно поговорить...
  Она подняла на него удивлённые глаза, вместе с тем, чувствуя какое-то нехорошее предчувствие на душе.
  - Что-то случилось? Может быть, ты что-то вспомнил? - предположила в надежде девушка.
  Он очень внимательно посмотрел в её глаза и сказал:
  - Нет, Ив, я просто хотел сказать, что принял решение и не хочу делать из тебя что-то, в кого-то превращать... - Данхэм замолчал, а затем, вздохнул и продолжил. - Поэтому, я связался с тем, кто сможет это исправить.
  - Правда? - удивилась девушка. - С кем?
  - Это неважно. Важно только то, что он сумеет помочь спасти тебя.
  В глазах девушки мелькнула надежда, но её настораживала печаль в глазах Данхэма.
  - Но тогда почему же мы сразу этого не сделали?
  - Пойми, за это чудо на кон была поставлена большая цена и на тот момент мы не могли, даже не имели права так делать. - терпеливо объяснил он.
  - И что же надо отдать за моё спасение? - осторожно поинтересовалась она и вдруг почувствовала, как в комнате стало очень холодно. Настолько, что по коже забегали мурашки. - Что происходит?
  - Ив, надеюсь, ты поймёшь и простишь меня за это. - тихо произнёс Данхэм.
  На стене комнаты появилась большая чёрная тень, и через мгновение оттуда вышло нечто такое, от чего Ив почувствовала неописуемый страх и тревогу. Она видела странное тёмное существо с такими же чёрными крыльями, как у Данхэма.
  Существо подошло к Ив, посмотрело на Данхэма и тот кивнул ему. Прошло мгновение и замершую от страха девушку со всех сторон окружили и закрыли большие черные крылья гостя, а затем появился очень яркий свет, который заполнил всю комнату и через несколько секунд гость убрал свои крылья.
  - Что это было? - спросила девушка.
  - Это мой выбор Ив. Мой подарок тебе за все то, чем ты пожертвовала ради нашей борьбы, то что ты заслужила по праву, это твоё личное чудо. Больше в тебе нет моей крови и ты снова такая, как была прежде. - проговорил Данхэм торжественно и в тоже время печально.
  Гость, подошел к Данхэму, показывая всем своим видом, что им пора идти.
  - Прощай, Ив. - прошептал он.
  По щекам девушки катились слезы. Она поняла, что та цена, цена которую надо было заплатить за её чудо, была жизнью бессмертного... жизнью Данхэма...
  На стене вновь появилось большое черноё пятно, к которому направились гость и Данхэм. А Ив стояла и была не в силах пошевелиться, понимая, что уже ничего не может изменить. Он сам принял это решение...
  Но вдруг от избытка чувств на Ив нахлынули воспоминания, и она увидела один из самых важных моментов своего прошлого... Ночь, аварию, смерть родителей и чьи-то сильные руки, и чёрные крылья, уносящие её от горящей машины...
  Но кроме этого, она вспомнила Имя, названное им в ту ночь. Имя Того, кто ради неё сейчас отдавал жизнь.
  - Кадмиил! - воскликнула она, но через мгновение Данхэм уже исчез в портале, который тут же закрылся за его спиной.
  
  
  Конец первой книги.

Популярное на LitNet.com Е.Флат "Свадебный сезон 2"(Любовное фэнтези) М.Зайцева "Трое"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Мета-Игра. Пробуждение"(ЛитРПГ) Eo-one "Люди"(Антиутопия) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик) В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ) В.Бец "Забирая жизни"(Постапокалипсис) С.Панченко "Ветер"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"