Вьюнова Антонина Григорьевга: другие произведения.

Странник

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Написала на одном дыхании. Жду критику.


   Странник.
   Глава первая.
   Пить много вредно!
  
  
   Спасти принцессу, своим долгом считал каждый порядочный рыцарь. А вот зачем я, ввязался в эту авантюру, не понимаю до сих пор.
  
  
   Начиналось все просто и буднично. Проснувшись после очередного веселого застолья, я с трудом поднял чугунную голову от подушки, или на чем я там уснул в этот раз, и попытался осмотреться. В этот раз мне повезло. Если верить моим затуманенным глазам находился я в гостиничном номере, который снял две недели назад. Я закрыл глаза и снова опустился на подушку, а это слава богам была именно она, пытаясь восстановить в памяти минувший вечер. Вчера я решил наведаться в знакомую таверну. С хозяином этого заведения я был знаком давно и потому мог, не предупреждая прийти в любое время. И так, я появился в "Веселом Единороге" в час смены ночной стражи, это примерно часов в десять, поужинал и заказал пива. Так, что было потом? А, ну конечно! После двух кружек пришел дроф Градин. Еще две кружки. Потом появился светлый эльф с трудно произносимым именем особенно в пьяном виде Элитаминиель, потому я зову его Элитом или просто Эль. Эльф жутко бесится, но отзывается. А куда он денется! Так что было потом? Да вроде все как обычно. Выпили, подрались, опять выпили, спели, выпили и снова подрались. Но какая-то мысль на самом краю сознания не давала мне покоя. Словно я забыл что-то очень важное.
   -Похоже, пора заканчивать с этим безобразием - проворчал я и, не открывая глаз, спустил ноги на пол.
   Странный у меня ковер, больше похожий на волосы.
   Что, волосы?!
   Мои глаза распахнулись во всю возможную ширину. Так и есть! На полу, обняв мое одеяло, сладко посапывая, спал Эль собственной персоной. Длинные отливающие серебром волосы, обычно заплетенные в красивую косу, в беспорядке разметались по полу и служили мне прикроватным ковриком и одеялом своему хозяину.
   -Обалдеть! - я попинал нежданного соседа - Эль вставай!
   Эльф отмахнулся от моей ноги как от надоедливой мухи и еще сильней обнял одеяло. Махнув рукой, на безнадежную попытку я, зевая, подошел к кувшину с водой и налив в таз умылся. Грязная одежда валялась на полу. Я сложил ее на кресло. Отдам служанке, пусть постирает. С удивлением оглядел темно красный платок. Странно, у меня такого не было. Ладно, потом разберусь и положил его к стопке грязной одежды. Залез в сумку и достал свежую одежду. Черные кожаные брюки, темно синяя короткая туника и широкий пояс с ножнами для парных кинжалов. Все. Я готов. Но с эльфом надо что-то делать. Я присел рядом и потряс его за плечо.
   -Эль проснись! Вставай старый эльфийский пьяница! - назвать друга стариком, я мог только с большой натяжкой, потому что разница в возрасте у нас составляла всего год, но ни когда не мог отказать себе в возможности подразнить эльфа.
   -Отстань Зеро! Я не настолько старый! И вообще, я сплю! - эльф еще глубже зарылся в одеяло.
   -А тебе не жестко спать на полу? - съехидничал я.
   -Что?! - Эль открыл голубые глаза и непонимающе уставился на меня снизу вверх.
   -Доброе утро! - поприветствовал я его ослепительной улыбкой - Как спалось?
   -Э!? - эльф сел и огляделся - И где я?
   -У меня в номере, - я развел руками - Добро пожаловать!
   -Э!? - похоже, у Эля сегодня проблемы с выражением мыслей.
   -И долго ты собираешься экать?
   -Пока не вспомню, какого демона я делаю в твоем номере! - огрызнулся эльф.
   -Ну, когда закончишь, спускайся вниз, - я оставил озадаченного друга в покое и пошел завтракать.
   Я успел прикончить два больших бутерброда с ветчиной, когда Эль соизволил почтить нас своим присутствием. Звучит высокопарно, но по-другому не скажешь, когда видишь с каким высокомерным и величественным видом, эльф спускается в зал.
   -Оклемался? - я подвинул другу кружку с пивом.
   Эль сморщил аристократичный нос, но пиво выпил.
   -Какая гадость! - выдохнул он - И как только ты это пьешь?!
   -Так же как и ты, кружками! - усмехнулся я.
   -Ну и когда мы пойдем? - промычал эльф, жуя бутерброд, из моей тарелки кстати.
   -Куда? - я развалился на лавке, поглаживая сытый живот.
   -На дракона - пожал эльф плечами.
   -Куда!? - хорошо, что я сидел.
   -Ты же сам обещал, - протянул Эль но, увидев мое ошарашенное выражение лица, подозрительно сощурился - Ты, что не помнишь?
   -Кому, и что, я обещал!?
   -Ну, вчера к тебе подошел человек и попросил, "освободить его дочь из лап мерзопакостной зверюги, именуемой драконом".
   -А я? - уже зная ответ, простонал я.
   -Согласился, конечно! - улыбнулся эльф.
   У меня даже руки зачесались съездить по этой радостно ухмыляющейся физиономии. Наверно желание очень явно читалось на моем лице, потому что Эль перестал лыбиться и занялся остатками бутерброда вплотную.
   А я задумался. Местных драконов я знал. Они принадлежали клану Серебряной Луны. Большие грациозные существа с белоснежной гривой над лобным гребнем. Этот клан любил золото и получал его в благодарность от людей за мудрый совет, ну, или находил. А вот воровство среди них считалось большим позором. Потому меня и смутило, что что-то украдено. Тем более девушка! И зачем она им?!
   Последнюю мысль я высказал вслух.
   -Кто? - эльф закончил с бутербродом и уже пил пиво из моей кружки.
   -Девушка.
   -Действительно, - эльф нахмурился - если мне не изменяет память ты знаком с местными драконами.
   Я кивнул головой. Несколько лет назад глава клана обратился ко мне за помощью. Пропал его правнук. Дракончика уволок темный маг. Он настолько мастерски замаскировался, что драконы, не смотря на всю свою магию, не смогли найти его. Ребенка я нашел, а мага отдал на суд клану. Жалости к нему я не испытывал. Воровать детей ради кровавых ритуалов, пусть даже и драконьих, я считал высшей степенью мерзости.
   Мои размышления прервало появление дрофа. Широкоплечий карлик, ростом чуть выше моего пояса, с лопатообразной бородой, был облачен в доспехи и вооружен тяжелым топором, притороченным за спиной. Короче, вид у Градина был очень воинственный.
   -Вы готовы? - пророкотал он, залезая на лавку рядом со мной.
   -К чему?! - вытаращился я на него.
   -Дракона бить!
   -О, демон! И он туда же! - мой лоб звонко встретился со столешницей.
   -А че я такого сказал? - дроф непонимающе уставился на эльфа.
   -Ни чего особенного, - пожал плечами Эль - просто Зеро дружит с главой клана, которого наш наниматель обвинил в краже дочери.
   - Во оно как! - дроф озадаченно почесал затылок - И че делать то теперь будем?
   -А что не так? Откажемся и все - я решительно поднялся.
   -А задаток?
   -Какой?!
   -Который мы прогуляли вчера в "Единороге" - усмехнулся Градин.
   Я рухнул обратно на лавку, да так, что дроф подпрыгнул.
   -Теперь понятно, почему у меня голова болит, - простонал я - и много мы прогуляли?
   -Пятнадцать золотых!
   -Ну, мы и жрать! - выдохнул я потрясенно.
   -Пить! - поднял указательный палец эльф.
   -А ты не радуйся раньше времени, блондин ушастый, - прорычал я - ты там тоже был! Так что пойдешь с нами!
   -Я не могу, - Элит высокомерно помахал пред моим носом рукой - у меня встреча с послом и вообще сражаться с драконами не прилично для высокородного эльфа.
   Я не выдержал.
   -Значит, как пиво ведрами в таверне глушить это прилично, а как с драконом сражаться так мы высокородный принц! - взревел я.
   -Тихо ты! - шикнул на меня в раз побледневший Эль - Хочешь, что бы все узнали кто мы?!
   Я понял, что сболтнул лишнего и оглядел зал. Два стола были заняты гномами из торговой гильдии, о чем свидетельствовали большие выпуклые пряжки на поясах с изображением топора на фоне солнца, но на нас они и не смотрели. Еще один стол занимали люди, по виду наемники. Я выдержал любопытные взгляды троих мужчин, а вот они нет. Это мало кому удавалось. Разве только отцу, там уже пасовал я.
   -Хорошо-хорошо, - поднял я руки - был не прав. Признаю. Но и ты тоже хорош!
   -Ладно, - вздохнул эльф - я пойду, но только что бы познакомиться с драконами.
   -Вечером у западных ворот. Возьмите припасов на два дня - я пошел в комнату.
   Собрался я быстро, сказывался большой опыт, а оставшееся время бессовестно проспал.
  
   Солнце коснулось верхушки деревьев, когда наша троица двинулась к горам. Первым шел я за, мной Эль, выглядевший так, словно отправился на вечернюю прогулку. Всегда завидовал умению ушастых, смотреться и в выгребной яме, как на светских приемах. Последним, под тяжестью большого походного мешка, пыхтел дроф.
   -Что у тебя там? - удивились мы с эльфом.
   -Еда.
   -Я говорил про два дня, а не про неделю! - возмутился я.
   -А я и взял на два дня!
   Я понял, что заставить Градина, оставить лишнюю поклажу бесполезно, махнул рукой.
   -Но тащить все будешь сам! - пригрозил я, в надежде, что дроф испугается.
   Наивный!
   Шли мы быстро. Я вел наш не большой отряд не к гнезду, которое было далеко в горах, а к "пещере встреч". Ее мне показал старейшина, на случай если мне понадобиться встретиться с драконами. Когда на небе потухли последние лучи заходящего солнца, мы добрались. Высокий потолок терялся в темноте, в глубине у стены лежала вязанка сухого хвороста. Дроф обрадовался ей больше всех, и быстро скинув рюкзак на пол, занялся ужином. Мы с эльфом натащили пушистых еловых веток для лежанок.
   -Куда дольше? - обжигаясь горячей кашей, поинтересовался Градин.
   -Ни куда, - пожал я плечами - мы уже пришли. Когда взойдет звезда, я подам драконам знак, и они сами придут к нам.
   -А зачем ты просил взять припасов на два дня? - нахмурился Эль.
   -На случай если драконы задержаться.
   Мы замолчали. Каждый думал о своем. А меня не покидало ощущение, что я что-то упускаю. Что-то важное.
  
   Мои спутники уже дремали, когда я вышел из пещеры. Покрутил головой, выискивая на небосклоне Драконий Глаз. Большая звезда мерцала между двумя вершина. То, что надо. Я встал к ней лицом и сконцентрировался, прогнав из головы все мысли. Привычное ощущение пустоты и легкости наполнило тело. На кончиках пальцев появилось покалывание. Открыл глаза. Если бы кто-то видел меня сейчас, то наверняка бы испугался. В провалах глаз клубился белый туман. Волосы стояли как наэлектризованные. По кистям рук пробегали синие искорки, а тело зависло в воздухе на высоте полуметра над землей. Мой разум устремился высоко в горы, используя свет звезды как путеводную нить.
   Старый дракон поднял большую голову и распушил седую гриву. Но тут же успокоился, почувствовав знакомое прикосновение к разуму. И утвердительно рыкнув на вопрос, опустил голову на сложенные лапы. У него еще есть время поспать.
   Я вошел в пещеру и усмехнулся, дроф, и эльф усиленно изображали глубокий сон. Градин даже похрапывал для порядка.
   -Дракон будет вечером, - ни к кому особенно не обращаясь, проинформировал я друзей и завалился на свою лежанку.
   -Это хорошо, - ответил дроф, забыв про конспирацию - а то не ровен час окочуримся здесь с голоду.
   Я не стал напоминать Градину, что с тем запасом еды, который он притащил, мы можем жить в пещере месяц, и провалился в сон.
  
   Разбудило меня тихое недовольное бормотание дрофа. Я сладко потянулся и прислушался.
   -И кто только придумал спать на голодный желудок! Ночью темно как в ....
   -Доброе утро! - поприветствовал я друга.
   -Кому доброе, а кому не очень - отозвался хмурый Градин.
   -Чем ты не доволен?
   Оказалось, ночью дроф собирался подкрепиться, но в темноте не нашел котелок и пришлось ложиться не солоно хлебавши. В отличие от гномов, живущих в горах в темноте, дрофы живут на равнинах и в темное время суток становятся слепыми как новорожденные котята.
   -И как ты еще не лопнул, столько есть? - в пещере появился эльф, излучающий свежесть, еще влажные волосы он расчесывал красивым серебряным гребнем.
   Градин проигнорировал эльфа и громко сопя, возился в мешке.
   -Я вижу, ты нашел озеро. Как водичка?
   -Теплая, - улыбнулся эльф и кинул в меня полотенцем - иди, освежись, а то воняешь как гоблин.
   Я хотел возмутиться, что до гоблина мне еще далеко, но подумал что, имея день в запасе можно и искупаться. Показал эльфу кулак, вернул ему, мокрое полотенце таким же способом, достал свое и, насвистывая веселый мотивчик, отправился на озеро.
   Голубое чудо природы лежало в природной каменной чаше с пологим гладким берегом с одной стороны и густыми кустарниками и деревьями, нависающими над водой с другой.
   Наплескавшись вволю, я сел на берегу сохнуть под лучами теплого летнего солнца. Сколько раз давал себе зарок постричь волосы короче но, вспоминая отца в гневе при виде моей короткой шевелюры, не решаюсь. Вообще-то при моем происхождении положено носить волосы не короче чем у Эля, но постоянные разъезды не позволяют ухаживать за собой. Пока я жил дома при огромном штате прислуги, это не было проблемой. Как всегда при мысли об отце, настроение испортилось. Сказать, что у нас не складывались отношения, это значит ни сказать, ни чего. Наверно именно поэтому, я странствую по миру уже десять года. И появляюсь, дома только при острой необходимости, а было это за все годы раз пять.
   Углубившись в воспоминания, я не сказу понял, что за мной наблюдают. Враждебности не ощущалось, но я решил просканировать местность. Так, на всякий случай. На другом берегу озера в кустах обнаружился человек. По цветам, вспахивающим, на его ауре наблюдатель был взволнован, немного напуган и.... Смущен? Я встал, подошел к берегу и красиво изогнувшись, ушел под воду. Озеро было глубоким и благодаря илистому дну темным. Под водой подплыл к тому месту, где засек человека и затаился. Как и рассчитывал, терпения наблюдателю надолго не хватило и он, свешиваясь на толстой ветке, пытался рассмотреть меня в темной воде. Я рыбкой выпрыгнул из воды и, схватив человека за руку, утянул под воду. Человек яростно сопротивлялся, но вскоре обмяк и затих. Когда я вытащил легкое тело на берег и убрал длинные волосы с лица, то подтвердились мои подозрения. На берегу лежала девушка. Я рванул ворот кружевного платья и, запрокинув ей голову, вдохнул в рот.
   -Я его купаться отправил, а он с девицами зажигает - эльфа от возмущения аж перекосило.
   -Чем завидовать лучше бы помог! - я дважды нажал, на грудную клетку и из горла девушки хлынула вода.
   Она закашлялась, подоспевший эльф помог ей перевернуться на бок. Пока девушка приходила в себя и восстанавливала дыхание, я одевался.
   -Что с вами случилось прекрасная леди? - голос Элита можно было на хлеб вместо меда мазать.
   -Он хотел меня утопить! - дрожащий пальчик указал на меня.
   -Но не утопил же, - я философски пожал плечами.
   От моего спокойного тона девушка подавилась возмущением и закашлялась.
   -Не обращайте внимания на этого грубияна, леди - Эль подал руку помогая девушке встать.
   Она оказалась не высокого роста, тонкая в кости с длинными темными волоса и темными синими глазами. Обхватив себя руками, она дрожала в мокром платье.
   -Держи! - я бросил эльфу свое полотенце, которым он тут же укутал девушку.
   -Идемте в лагерь.
   Градин был возмущен появлением "еще одного нахлебника".
   -Нельзя вас и на минутку оставить! - пыхтел дроф.
  
   Когда девушка, переодетая в сменную одежду эльфа, моя не подошла по размеру, закутанная в два плаща с чашкой горячего чая с травами сидела на лежанке, я решил ее расспросить.
   - Рассказывай, - приказал я, усаживаясь напротив - что ты делала на берегу?
   Она вздрогнула от моего тона, но быстро взяла себя в руки. Посмотрев на меня как на букашку, повернулась к эльфу и обворожительно улыбнулась. Зря старается, у Элита на сердце броня толщиной в два пальца. Его не прошибить и тараном, но мой друг всегда оставался галантным, в отличие от меня и потому гостье досталась одна из его ослепительных улыбок в ответ.
   - Я пряталась от преследователей - глубокий вздох был исполнен печали.
   -И кто тебя преследовал?
   -Драконы!
   -КТО?! - воскликнули мы хором и удивленно переглянулись.
   -Драконы! - уверенно подтвердила девушка.
   -Так! - нахмурился я - А, теперь подробно, не упуская ни одной детали.
   Девица фыркнула, и демонстративно игнорируя меня, рассказала о своих приключениях. Как обычно вечером Элинора, это ее имя, кстати, отправилась гулять в парк, подышать ночным воздухом перед сном. И так, шла она, цветочки собирала, и тут появился ОН! Огромная страшная морда дракона нависла над ней и она, как полагается, упала в обморок.
   -Очнулась я в пещере. Ни кого рядом не было, и я решила бежать. Добралась до озера.
   -Интересная картина вырисовывается - пророкотал на всю пещеру голос с шипящими нотками.
   У меня тут же заложило уши от визга Элиноры.
   -ДРАКОН!!!! - девушка спряталась за спину Эля.
   -Привет Лирт! - поприветствовал я дракона - Я ждал тебя вечером.
   Изящный зверь, сверкая, синей чешуей, подперев передними лапами голову, сидел у входа в пещеру. Длинная грива белого цвета с синими полосками кокетливо зачесана на бок.
   -Привет, я освободился пораньше - дракон пригладил гриву, вставшую дыбом от визга девушки, плотнее сложил кожаные крылья и, забрался в пещеру полностью.
   -Это же ДРАКОН! - верещала девушка и трясла эльфа как перезрелую грушу.
   -Ну и что?! - пожал я плечами.
   -Вы рыцари или кто?! - не унималась Элинора, вскочила и заметалась по пещере - А рыцари должны убивать драконов!
   -А если мы не рыцари? - усмехнулся я.
   -А-а кто? - девушка замерла посреди пещеры и только тут обратила внимание, что при виде грозного звероящера все мужчины остались, спокойно, сидеть на своих местах.
   -А может мы злобные некроманты? - я спокойно грыз травинку.
   -А эльф тоже?! - на девушку было жалко смотреть.
   Бледная, с широко открытыми глазами и трясущимися руками. Вот-вот в обморок рухнет.
   -Успокойтесь милая Элинора - Эль смерил мою хитрую физиономию укоризненным взглядом - мы не бандиты и тем более некроманты, но и убивать дракона не будем. Потому что, во-первых, он друг Зеро, а во-вторых, у нас есть подозрение, что вас украл не дракон, а человек с плохим чувством юмора.
   -ВЫ ДРУЖИТЕ С ДРАКОНОМ?! - на вопрос девушки я только пожал плечами.
   -Я обязан ему жизнью, - девушка вздрогнула от голоса дракона - он спас меня от смерти и потому я вечный его должник.
   -Так не бывает! - девушка обессилено осела на пол и закрыла глаза - Так не бывает!
   -Что, настоящая жизнь в корне отличается от сказок, которыми вас кормили всю жизнь?- девушка подняла на меня глаза полные слез - Добро пожаловать в реальный мир!
   -Ты иногда бываешь таким бесчувственным чурбаном! - Эль подошел к девушке и приобняв ее за плечи, поднял - Пойдемте к костру. Не обращайте внимания на него. Зеро всегда превращается в кретина, когда дело касается женщин.
   На возмущенное бормотание эльфа я только фыркнут. Ну не люблю я изнеженных тепличных девиц выращенных за высокими заборами вдали от правды жизни. Наверно потому что на одной такой меня пытались женить.
   -Я так понимаю, все выяснилось - сощурил желтые глаза Лирт.
   - Да прости что потревожили - улыбнулся я другу.
   -Ничего, - махнул лапой дракон - я был рад тебя повидать.
   -Как дед поживает?
   - Линяет - улыбнулся Лирт, девушка икнула от страха.
   -Передавай всем привет, я был рад тебя повидать - я погладил белоснежную гриву друга.
  
   Лирт улетел, Градин вместе с Элем отпаивали Элинору горячим чаем, а я предавался праздным размышлениям. Начнем с того что, судя по воспитанию и одежде, наша находка из высшей знати. Магией не владеет и, похоже, не сталкивалась с ней дальше балаганных фокусов. Иначе бы сразу распознала что дракон, который ее напугал, всего лишь иллюзия. Хотя бы, потому что ни один нормальный дракон не полезет в город, а тем более в богатый охраняемый дом. Тот, кто напугал девушку, хорошо знал ее романтичную натуру и ловко сыграл на этом.
   -Пошли, прогуляемся, - надомной стоял эльф, я посмотрел на девушку, она мирно спала на его лежанке.
   Дроф "колдовал" над котелком и не обращал нас внимания.
   -Что ты об этом думаешь? - мы сели на траву перед входом.
   Эльф сорвал травинку и, крутя ее в руках, выжидательно посмотрел на меня.
   -Ты помнишь, как выглядел человек, который просил найти Элинору?
   Эль задумался.
   -В хорошей, но не дорогой одежде, седой, полноватый, немного дерганый.
   -Другими словами на отца Элиноры он не тянет - подвел я итог.
   -Нет, - согласился Эль - скорее на управляющего в ее доме.
   -Но деньги у него есть, - я тоже сорвал травинку и усердно ее жевал, уставившись вдаль.
   -Как думаешь, кому понадобилось похищать ее?
   -Этого мы не узнаем, пока не вернем ее домой.
   -Я думал, ты не захочешь ввязываться в это дело.
   -Я, конечно, стараюсь особенно не светиться в высших кругах, но сейчас в преступлении обвинили моих друзей.
   -Вы идете жрать?! - раздался громкий голос Градина - Остынет, греть не буду!
   -Если еще останется что греть! - усмехнулся эльф, поднимаясь и отряхиваясь.
  
   В город мы прибыли гораздо позже, чем я рассчитывал. За время дороги у меня появилось стойкое желание убить Элинору. И она осталась жива только потому, что я не как не мог выбрать, каким именно способом отправить ее к праотцам! Мало того, что она приставала с вопросами по каждому поводу, как еще и постоянно жаловалась. То сапоги трут, то жмут, то брюки спадают, то пояс сильно затянут.
   -Ой! Смотрите, какая бабочка! А как она называется?!
   И так в течение всего дня! Да еще приходилось через каждые полчаса делать привалы. Ножки у леди уставали быстро! Ры-р-р!
   -Ой, а кто это рычит?! Волки?!
   Я замолчал, столкнувшись предупреждающе-укоризненными взглядами друзей. Когда мы вошли в гостеприимно распахнутые ворота столицы, я вздохнул с облегчением. Ага, рано радовался!
   -Где находится ваш дом, леди?
   Улыбка эльфа стала радостней, когда мы оказались в городе, или мне показалась?
   -Я не могу показаться дома в таком виде! - Элинора трагически заламывала руки.
   Мы переглянулись. Крепкий захват эльфа удержал меня от смертоубийства.
   -Конечно, мы позаботимся об этом! - улыбка эльфа стала какой-то замороженной - У Зеро как раз снят номер в одной из гостиниц, вы подождете нас там, а мы что-нибудь придумаем. Не так ли Зеро?! - последнее Эль почти прорычал мне в ухо.
   Я глубоко вздохнул и, вспомнив все приличные манеры, что вдалбливали в меня с детства, улыбнулся и поклонился.
   -Для меня будет большая честь, если вы выберите мой скромный номер, для вашего временно пребывания.
   -О, Зеро! А вы можете быть галантным, когда захотите, - девушка выпрямила спину и "проплыла" мимо.
   Хорошо, что в этот момент она не видела моего выражения лица спрятанного длинной челкой.
   -Зеро! - прошипел эльф - Держи себя в руках!
   -Я убью ее! - прошипел я в ответ.
   -Нельзя!
   -А что такого?! - пожал я плечами - Подумаешь! Потом оживлю, и преподнесем ее батюшке бойкого зомби.
   -Это дело плохо пахнет, - подал голос дроф.
   -Да, согласен - почесал я подбородок - зомби воняет.
   -Зеро! - одернул меня эльф.
   -Что?!
   -Прекрати не медленно!
   -Я пошутил!
   -Знаю я твои шутки! Мы потом от них очень быстро бегаем, чтоб не упокоиться навечно.
   -Вечно не получиться, - вздохнул я тяжело.
   -Почему?! - удивился эльф.
   -Ты что плохо знаешь моего отца?! Он и с того света достанет!
   Эль задумался. С характером моего папаши он был знаком не понаслышке.
  
   Оставив девушку в номере, мы отправились на рынок.
   -Что будем делать? - полюбопытствовал я.
   -Не знаю как вы, а я в "Веселого Единорога", - улыбнулся Градин в предвкушении.
   -Это почему еще?! - я зарычал так, что на нас стали оборачиваться прохожие.
   -Человеческие девицы, это по вашей части, - пожал плечами дроф и вразвалочку пошел прочь.
   -Вот гад! - завистливо прошипел я ему вслед.
   -Пошли, - потянул меня за собой Эль - есть у меня одна идея.
   Эль притащил меня в швейную лавку, и пока я скучал сидя в кресле под заинтересованными взглядами молоденьких продавщиц, любезничал с пышногрудой хозяйкой.
   -Пошли страдалец, - я очнулся от ехидного голоса эльфа стоящего рядом с небольшими свертками в руках.
   Когда эльф развернул все это в номере, я зажал уши. Элинора оказалось, умеет верещать на уровне ультразвука.
   -Какая прелесть!- обняв платье, девушка закружилась по комнате.
   -Переодевайтесь, мы подождем внизу.
   -Наконец-то! - выдохнул я и с удовольствием "присосался" к кружке с пивом.
   -Зеро! - позвал меня Эль - А тебе Элинора не показалась знакомой?
   -А?! - я на секунду задумался - Нет! Ее, я бы запомнил!
   Эльф поднял кружку, но так и замер, не донеся ее до рта.
   -Ей ты что?! - я проследил за его взглядом и нахмурился.
   По лестнице спускалась принцесса. Нежно-розовое платье в сочетании с блестящими каштановыми волосами и сияющей улыбкой смотрелось на стройной фигуре великолепно. Девушка царственной походкой подошла к нам и присела рядом с эльфом. И тут на меня снизошло озарение!
   -Ну, как?! - ее глаза блестели как звезды.
   -Вы просто великолепны! - искренни, ответил эльф.
   -Присоединяюсь к восхищению моего друга - улыбнулся я и, наклонившись к девушке, тихо добавил - вы прекрасны Антуанета-Элинора Даринийская, третья наследная принцесса, ныне правящего дома Даринийя.
   Девушка вздрогнула и побледнела.
   -Откуда?! - прошептала она.
   -Признаюсь, я действительно не узнал вас поначалу, но вы должны простить меня. Когда я видел вас, в последний раз вы были еще малышкой.
   -Вы бывали во дворце?!
   Потрясение принцессы можно понять. Младших наследником не выводят в свет до достижения ими четырнадцати лет, и увидеть их могут только самые приближенные к королю лица.
   -Как поживает ваш брат, Камирон?
   -Хорошо - прошептала девушка.
   -Зеро! - разозлился Эль - Ты напугал ее!
   -Ничего страшного - я допил пиво - в дворцовых интригах нужен сильный характер. Ваш отец слишком сильно оберегал вас от правды жизни. Когда выйдите замуж поймете.
   -Я не выйду замуж - прошептала принцесса.
   -Выйдите - махнул я рукой - даже если не захотите, выдадут насильно.
   -Меня не выдадут - покачала головой девушка.
   -Почему? - я внимательно оглядел хрупкую фигурку, но не нашел изъянов.
   -Я Жрица!
  
   Вот это номер! Мы с эльфом обменялись потрясенными взглядами. Дело приобретало совершенно другой оборот. О Жрицах и Жрецах надо рассказать отдельно. Они были хранителями мощных артефактов поддерживающих равновесие в нашем мире. Рождались они, как правило, в семьях правителей. Всего артефактов было четыре. Один у людей, один у эльфов, один у демонов и последний у водного народа. Артефакт сам выбирал себе хранителя. Как только рождался Жрец или Жрица артефакт тут же появлялся в его руках. Когда хранитель умирал, он исчезал до появления нового "хозяина". Будущих Жрецов берегли "как зеницу око", они не имели права заводить семью и рожать детей. Их жизнь полностью принадлежала артефакту. Не самая завидная доля, надо сказать! Но теперь становиться понятно, почему принцесса настолько наивна и не сведуща во многих вопросах. Ее же ни куда не выпускают, дом стал для нее тюрьмой.
   Я задумался.
   Что-то последнее время мне часто приходиться думать! Так и поумнеть не долго!
   Похоже, кто-то решил использовать принцессу в своих интересах.
   -Скажите Ваше Величество, а вам знаком этот человек - и Эль описал того, кто подходил к нам в таверне.
   -Да, это Мирон. Он присматривает за мной.
   -Тогда понятно, - мы обменялись с эльфом взглядами.
   -Вот что принцесса, побудьте пока в моей комнате, - я решительно поднялся - а мы с Элем подумаем, как вернуть вас во дворец "без шума и пыли".
   -Хорошо - девушка поднялась и поплелась в комнату.
   В этот момент я почувствовал себя "настоящим гоблином".
   -Элинора! - позвал я девушку.
   -Что? - стоя на лестнице она обернулась.
   -Когда все закончиться, я обещаю устроить вам экскурсию по городу, которую вы ни когда не забудете!
   На бледном лице расцвела улыбка, и девушка упорхнула розовой "бабочкой".
   -Зеро! - улыбнулся Эль - Ты меня удивляешь своей галантностью!
   -Рано радуешься, ушастый! - усмехнулся я - Ты же не знаешь, куда я собираюсь повести ее!
   Озаренный догадкой эльф побледнел.
   -Ты не посмеешь! Она Жрица! "Ее помыслы и тело должны быть чисты!" - процитировал эльф.
   -Я обещал ей, - я еле увернулся от кулака эльфа летящего мне в лицо - незабываемую экскурсию! И я, ее ей устрою!
   -Ты не посмеешь! - Эль еще не оставлял надежды достать меня.
   Смеясь, я ловко увернулся от еще одной попытки друга "начистить мне рожу", стараясь при этом ни чего не сломать из мебели. Мы вывалились на улицу. Прямо под ноги Градину.
   -Ну, чисто дети - проворчал дроф.
   -Что тебя привило к нам? - мы уже стояли отряхиваясь.
   -Наш заказчик объявился.
   -Прекрасно, - просияли мы - пошли, поговорим с ним.
   -Не получиться - охладил наш пыл дроф.
   -Почему?
   -Ему нож в горле мешает.
   -Опа! Вот это новость!
   Так, эта история, в которую мы умудрились вляпаться по пьяному делу, нравилась мне все меньше и меньше!
  
   Военный совет мы устроили в "Веселом Единороге".
   -Только значится, заказал я первую кружку и тут слышу, говорят двое, что нашли вчера мужика с перерезанным горлом - Градин шумно хлебнул пиво из большой кружки.
   -А с чего ты решил, что это тот, кто нам нужен? - подозрительно сощурился эльф.
   -Так он его по имени назвал и добавил, что теперь не кому теперь будет за младшенькой принцессой присматривать, - после этих слов мы с эльфом вздрогнули.
   -Значит, Элинора не ошиблась, - пробормотал Эль.
   -Я так понимаю, вляпались мы, в королевский сортир? - усмехнулся Градин.
   Вот, за что я уважаю этого дрофа так за то, что при всех его недостатках он не был дураком.
   -Что делать будем? - эльф посмотрел на меня.
   Ну, вот так всегда! Как что-то случиться так я и расхлебывай!
   -А что ты на меня смотришь?! - возмутился я.
   -А кто согласился девчонку искать?! - парировал Эль.
   -А ты, между прочим, там тоже был, мог и отговорить!
   Мы вскочили и уставились друг на друга злыми взглядами.
   -Не мог он тебя отговорить - усмехнулся дроф.
   Мы посмотрели на него.
   -Почему?!
   -Потому что у него язык не ворочался! - заржал Градин - Он только мычать мог!
   Слова дрофа разрядили обстановку и мы снова сели за стол. Громко столкнулись кружки с пенным напитком.
   -Зеро, - от медового голоса эльфа я подавился пивом - а ты что-то про зомби упоминал не так давно?
   -Ну, было дело!
   Ой! Чувствую пятой точкой, неспроста у эльфа такой довольный вид!
   -Не хочешь вспомнить, как это делается?!
   Так и знал!
  
   О том, что я в совершенстве владею некромантией, не скромно звучит, но это правда, знали только мои друзья. Штук пять по всему миру наберется. Конечно не считая моей ненормальной семейки. Отца, мамы и двух братьев. Некромантия относиться к самому сложному и трудно управляемому разделу темной магии. Потому мало кто занимался ею всерьез. Но всегда находился какой-нибудь самоуверенный дурак, мнящий себя гением. А потом начинали пропадать домашние животные и дети, а собаки истерически выть по ночам. И все потому, что по погостам лазают то зомби, то умертвия, то еще какая-нибудь гадость. Сколько я уже на это насмотрелся не сосчитать. Потому что я обычно оказываюсь тем кретином, который, на слезные мольбы испуганных жителей очередной затерроризированной деревни, весело скачет по могилам за очередным монстром. Который как назло оказывается не один, а в компании с двумя-тремя дружками. И вот теперь прейдеться самому создавать что-то подобное.
   -Ну и что ты думаешь? - глаза друга сверками от предвкушения нового приключения.
   Я всегда подозревал, что у Эля шило в одном месте!
   -Мысль интересная.
   -Ну, тогда мы пошли искать, куда дели тело, а ты готовься! - и эльф с дрофом исчезли с моего поля зрения.
   -Э-э, я же еще не согласился! - вяло "проблеял" я вслед оседающей пыли от сапог друзей - Вот демон!
  
   Ну, раз "пошла такая пьянка", делать не чего. И пошел на рынок. Побродив среди лавочек, нашел травника. Опустошил его запасы почти на половину и отправился к оружейнику. Гном Дракин был одним из пятерки моих друзей. Он снабжал меня оружием и кое-чем еще необходимым для моих ритуалов.
   -Привет Дракин! - поприветствовал я хмурого пожилого гнома - Мир твоему дому и твоей семье.
   -И тебе долгих лет Зеро - улыбнулся кузнец - Ты в гости или по делу?
   -По делу.
   -На кого собрался? - понимающе кивнул гном.
   -На этот раз все несколько иначе - смутился я.
   -Ну, раз ты на это согласился, значит так надо - похлопал гном мне по локтю, до плеча он просто не доставал.
   Оставив на хозяйстве своего старшего сына, Дракин повел меня в кабинет. Усадив в удобное кресло и угостив наливкой из своих запасов, выложил на стол оружие. Как любой мужчина я обожал оружие. Особенно метательное. Это очень удобное, когда охотишься на монстров. Зная мою слабость и уважая опыт, гном выложил лучшее, что у него было. У меня разбежались глаза.
   -Дракин, ты издеваешься?! - простонал я в восхищении.
   Я перебирал ножи. Каких только форм и размеров тут не было, узкие, широкие, длинные, короткие. Пока я радовался всему этому великолепию, гном попивая наливку, хитро улыбался в бороду.
   -Дракин, зная тебя, я подозреваю, что самое интересное, ты приберег на последок.
   Гном хмыкнул и полез в сейф, огромный металлический ящик. Бережно достал сверток из черной материи, положил передомной и приглашающе махнул рукой. Я осторожно отогнул края материи и судорожно выдохнул сквозь зубы. На столе лежали два кинжала длинной сантиметров тридцать. Узкое на концах, отливающее необычным голубоватым цветом, лезвие чуть расширялось к гарде загнутой в сторону клинка. По всей длине шла волнообразная полоса с одной и с другой стороны. Черную рукоятку, из не известного мне камня, на ощупь показавшегося бархатным, венчал бутон розы.
   -Поверни цветок вправо - посоветовал гном.
   Я послушался, кинжал тихо щелкнул и ощетинился четырехгранным лезвием. Двое из них были волнистой формы.
   -А теперь на два щелчка.
   Щелчок и лезвия разошлись в разные стороны. Я повернул розу в обратную сторону, вернув оружию, привычный вид и проверил балансировку.
   -Можешь проверить, - гном кивнул в сторону двери, на которой висела толстая круглая доска.
   Я взял второй, немного покрутил, привыкая к весу и не глядя, метнул в дверь. Кинжалы с тихим стуком одновременно вошли в центр. Гном уважительно присвистнул. Вытащив оружие, из порядком потрепанной мишени и положив его на стол, я серьезно посмотрел на гнома.
   -Сколько ты за них хочешь?
   -Мало кто пользуется парными метательными кинжалами, так что они твои - и довольно улыбаясь, гном, подвинул оружие мне - Угодил?
   -Что, даром?! - не поверил я.
   Гном вздохнул, и чуть наклонившись вперед, внимательно посмотрел мне в глаза.
   -Это оружие не простое, а магическое, - я скептически поднял бровь - Я знаю, что сейчас ты ни чего не чувствуешь, но поверь старому гному, понимающему в этом толк. Так вот, это оружие мне продал странствующий бард и сказал отдать его тому, кого они примут. Ты не поверишь, но ты первый кто не порезался, взяв их в руки!
   Я задумался. Честно говоря, я не очень люблю магическое оружие. Слишком своенравный у него бывает характер. Но кинжалы притягивали меня.
   -Но я не могу взять их у тебя просто так.
   Гном задумчиво потеребил бороду.
   -Принесешь мне кровь оборотня, считай квиты, - и протянул мне руку.
   Я покачал головой, но пожал крепкую мозолистую ладонь.
   -Пошли, подберем тебе ножны.
  
   Довольный удачными покупками я торопился в гостиницу и потому не особо осматривался по сторонам. Это меня и сгубило.
   -Армизерон?!
   По спине пробежал холодок. Я резко повернулся. Передомной стоял друг и по совместительству советник моего отца.
   -Приветствую тебя Нариберон - процедил я сквозь зубы.
   -Вот так встреча! - обрадовался он - Вы обосновались в столице?
   -Я здесь временно, - я все-таки справился с собой и постарался быть любезным - А ты, какими ветрами?
   -Подписываю новый торговый договор - беспечно махнул он рукой, но тут же нахмурился - Когда думаете дома появиться?
   -Как мама? Как все? - моему невинному взгляду позавидуют ангелы.
   Нариберон улыбнулся и погрозил мне пальцем.
   -Когда вы повзрослеете Князь? У них все хорошо. Ваши братья как обычно шалят, а мама как всегда прекрасна.
   Я все-таки смутился. Советник всегда относился ко мне хорошо, и грубить не хотелось, но и на вопрос отвечать тоже.
   -Тебя кто-то ждет?
   -Что?
   Нариберон смотрел на окна второго этажа. Я поднял голову, в моей комнате колыхнулись шторы.
   -Я буду в городе еще два дня - он похлопал меня по плечу - приходите в гостиницу "Эльф и гоблин", поговорим.
  
   Принцесса Элинора сидела на подоконнике и задумчиво рисовала пальцем узоры на окне. Всю свою жизнь она провела в замке, почти никуда не выезжая. А если это случалось, то только в закрытой карете. И так как ей еще нет четырнадцати балы, так часто проводимые в замке, тоже были под запретом. И сейчас, сидя в гостиничном номере почти на окраине города, не в самом респектабельном районе, принцесса была счастлива. Еще бы! Это же настоящее приключение! Совсем как в книгах, которые она любила читать. Конечно, она представляла себе все немного по другому, но то, что имелось тоже не плохо. Она даже видела настоящего дракона! И самое главное, благородные мужчины тоже присутствовали. Белокурый эльф был необыкновенно учтив и галантен, а про красоту можно было и не говорить. Высокий, гибкий, с длинными серебристыми волосами, мечтой каждой модницы. Небесно голубые глаза смотрели ласково и нежно. А на загорелом смуглом лице всегда сверкала белозубая улыбка.
   Но девичье сердечко трепетало больше в присутствие второго. Такой же высокий, как и эльф, он отличался хищной грацией и напоминал черную пантеру в зверинце ее отца. Сходство придавали и черные волосы тяжелой волной, лежащие ниже плеч. Он постоянно завязывал их в хвост широкой лентой, но короткие пряди выбивались из прически, обрамляя бледное аристократичное лицо крупными кольцами. Но больше всего привлекали черные глаза в окружении длинных густых ресниц. Два омута пугали и завораживали одновременно. А какое у него красивое тело! Жаркий румянец окрасил щеки.
  
   А вот кажется и он! Мужчина, нагруженный свертками, спокойно шел по улице. Но тут его окликнули, он резко повернулся. Ну, точно пантера перед прыжком! Подошедший был немного выше, но такой же черноволосый с бледным лицом и скрытой грацией хищного зверя. Это придавало им некоторое сходство. Было заметно, что мужчину встревожила эта встреча. И тут собеседник Зеро заметил ее, и девушка поспешила спрятаться за штору.
   -Скучаешь? - зайдя в комнату, я улыбнулся принцессе.
   -Не очень - покраснела девушка.
   Я сгрузил покупки на кровать и повернулся к ней.
   -Есть хочешь?
   -Не откажусь.
   -Тогда пошли - и, открыв дверь, пропустил ее вперед.
   Я заказал мясо с кровью и пиво, а принцесса жареную картошку и салат. Видя, с каким удовольствием она поглощает "крестьянскую" еду, я усмехнулся.
   -Что, надоели королевские деликатесы?
   Элинора с улыбкой покачала головой.
   -Ни когда не думала, что "простая еда" окажется такой вкусной - она аккуратно положила вилку и сложила руки на коленях.
   Да, воспитание у нее хорошее.
   -Что будешь пить? Может молока?
   -А можно...? - девушка замялась.
   -Что? Смелей - подбодрил я ее улыбкой.
   -Пиво - покраснела она.
   -Ну, поскольку мы не во дворце, - я поднял руку, подзывая хозяйского мальчишку прислуживающего постояльцам - Принеси светлого пива.
   -Прошу - махнул я рукой на пенный напиток.
   Принцесса несмело взяла двумя руками кружку и сделала глоток. Глаза расширились и заблестели.
   -Вкусно? - полюбопытствовал я.
   -Очень! Никогда не пробовала ни чего подобного!
   -Только не торопитесь - посоветовал я, видя, как исчезает пиво - с непривычки можно быстро захмелеть.
   -Принцесса?! - голос эльфа вибрировал от удивления - Зеро ты, что предложил Элиноре пиво?!
   -Он не предлагал, - икнула принцесса - я сама попросила.
   -ЗЕРО!!!
   -Успокойся Эль - махнул я рукой - ей не помешает немного выпить.
   -Принцесса, а вы раньше пили алкоголь? - повернулся эльф к девушке.
   -Не-а - засмеялась Элинора и качнулась назад, но рука эльфа удержала ее от позорного падения с лавки.
   -О Великий Прародитель! - выдохнул эльф и сердито уставился на меня.
   -Что?! - развел я руками.
   -Зеро, твои выходки иногда переходят все границы - устало, потерев лоб, пробормотал друг.
   -Ладно-ладно, - я встал и, обойдя стол, подошел к хихикающей принцессе - Идемте в комнату Элинора, вам нужно прилечь.
   -Но я не хочу! - возмутилась принцесса и оттолкнула мою руку - Я хочу еще пиво!
   Эль, скрестив руки на груди, насмешливо смотрел на меня.
   Я тяжело вздохнул и, не обращая внимания на возмущенные протесты, поднял принцессу на руки.
   -Я уложу ее спать, и мы поговорим - и понес девушку в комнату.
   -Пока Элитампф, Элитпа.
   -Скажи просто Эль, - усмехнулся я, видя что у принцессы не как не получается назвать полное имя эльфа.
   -Пока Эль! - радостно выкрикнула девушка.
   Я спинным мозгом чувствовал возмущенный сверлящий взгляд эльфа и радовался маленькой победе.
   -Ну вот, - я уложил девушку поверх одеяла - а теперь поспи.
   -Но я не хочу! - она попыталась встать.
   -Лежи, - я попридержал ее за плечо и провел рукой над лицом, насылая сонные чары.
   Девушка зевнула и свернулась калачиком. Я укрыл ее своим плащом и, стараясь не скрипеть половицами, пошел к двери.
   -Зеро! - догнал меня ее голос.
   -Что?
   -Спасибо за приключение - пробормотала принцесса и сладко засопела.
   -Не за что, ваше величество, - прошептал я и тихо закрыл дверь.
  
   Эль ждал меня за столом с кружкой пива.
   -Спит? - поинтересовался он.
   -А ты сомневаешься в моих способностях? - я поднял бровь.
   -В магических нет, а вот в умственных появились, - спокойствия эльфу хватила только на первую фразу - Ты, что творишь демонов сын?! У тебя от безделья совсем мозги отключились?!
   Эльф шипел и плевался еще минут двадцать. Я его не прерывал. Когда Эль выходил из себя, от него можно было многому научиться. Особенно в нецензурных выражениях. Было очень удобно. И эльф "пар выпустит", и я что-нибудь новенькое узнаю. Наконец друг выдохся.
   -Все? Успокоился? - эльф смерил меня злым взглядом.
   -А теперь послушай меня, - я говорил спокойно, не повышая голоса, первый признак того, что я зол - Тебе не приходило в голову, что жизнь Элиноры похожа на жизнь лягушки в стоящем болоте? Родной дом стал тюрьмой, а близкие сдувают пылинки и относятся как к необходимому и дорогому сервизу, который достают только по праздникам, а потом снова прячут в шкаф. И то, что происходит сейчас самое лучшее, что произошло с ней с самого ее рождения. Поэтому прошу тебя, не мешай ей получать удовольствие от этого неожиданно свалившегося на нее приключения. Потому что когда она вернется домой, все будет по-старому. А теперь ты тут посиди и подумай над этим, а пойду готовиться. Тело я так понимаю, вы нашли?
   -Да, его похоронили в фамильном склепе, - тихо ответил эльф.
   -Прекрасно - я одним глотком допил пиво, и со стуком поставив кружку, поднялся.
   -Зеро - позвал эльф - Это ведь не твои слова?
   -Нет, - я покачал головой - ты помнишь мою тетю? - от того, как покраснели щеки и заблестели глаза друга, понял что помнит - Как ты думаешь, почему такая эффектная женщина до сих пор не замужем?!
   -Не может быть! Она...! - но, увидев мой предупреждающий взгляд, замолчал - Я понял тебя. Но давать ей пиво все-таки было лишним.
   -Согласен - усмехнулся я - Но она такая забавная!
   И мы с эльфом рассмеялись.
  
   Глава вторая.
   Некроманты ходят в гости по ночам.
  
   Поднимаясь в комнату, я ощутил тихую вибрацию. Верный признак творимого волшебства неподалеку. Странно. Взявшись за ручку двери, я почувствовал, как рука тут же онемела, словно от холода. Черная магия! Рванул дверь и застыл на пороге, оценивая ситуацию.
   Принцесса, с закрытыми глазами и искаженным от страха лицом, металась на кровати. Над ней, склонившись, застыла фигура, сотканная из теней со светлым пятном в центре. Лицо и тело постоянно меняли очертания и потому, трудно было понять мужчина это ли женщина. Я вскинул правую руку и пробежавшие по пальцам голубоватые искры превратились в темно синюю молнию, с тихим шелестом полетевшую в незваного гостя. Запахло горелым. Фигура вздрогнула и повернулась ко мне. Черты на секунду стали четкими, и я увидел лицо, искаженное болью и удивлением. Фигура съежилась и вскоре растаяла как грозовое облако. На полу остался лежать шарфик голубого цвета, сгоревший наполовину.
   -Что происходит?! - в комнату ворвался эльф - Ты использовал магию?
   -Здесь был "Ночной кошмар" - процедил я.
   Эль вздрогнул и встревожено посмотрел на бледную принцессу.
   -Ты сможешь помочь?
   -Должен! - я положил руку на голову девушке и сосредоточился.
   Призрак, посетивший девушку, был одним из излюбленных заклинаний практикующих черную магию. Берется вещь, принадлежавшая жертве, снимается слепок со своей ауры, придается примерная форма, и монстр сам найдет жертву, как собака по запаху. Найдя, проникает в сознание, пробуждая все самые страшные кошмары. А "Ночным" называется, потому что сделать он это может, только если жертва спит. Все очень просто. Единственный минус, короткое расстояние на котором им можно управлять и время использования всего несколько часов. Но хватает и этого, что бы человек умер или сошел с ума от страха. Единственный способ борьбы, разорвать связь с "хозяином", ну или вынуть вещь, принадлежащую жертве. Что впрочем, я и сделал когда сжег шарфик.
   -Услышь меня принцесса! - прошептал я, проваливаясь в темноту.
   Я стоял над обрывом, передомной клубились свинцовые облака, били молнии.
   Так, я во сне Элиноры!
   Огляделся. Позади, стоял королевский замок. Только выгладил очень мрачно и так, словно в нем ни кто не жил уже лет двести. На пороге стояла принцесса, босая, в белом платье и смотрела на меня.
   -Элинора! - позвал я.
   Девушка бросилась бежать и растворилась в темноте дверного проема.
   Вот гадство! Ну что ж пойдем в гости.
   Убранство замка меня несколько порадовала. Ну, прям мечта некроманта!
   Паутина, свисающая с потолка длинными лохмотьями и колыхающаяся от сквозняков как траурные флаги. Порванные пыльные гобелены, разбитые грязные витражи и толстый слой пыли, поднимающийся под моими ногами небольшим облачком.
   Да-а-а, миленькое у принцессы впечатление от родного дома! Родовой склеп и то веселее!
   Шум шагов принцессы привел меня на второй этаж, личные покои королевской семьи. Там я нашел четыре двери. Они были открыты и тут, меня ждало кое-то интересное. Первой, была комната короля и королевы. Обстановка довольно радужная, яркие картины, светлые стены. Следующая, как я понял по большому количеству разбросанных платьев, принадлежала средней дочери, восемнадцатилетней кокетке Марии-Элоизе. А вот и комната Эленоры. Я огляделся и присвистнул. Да, теперь я понял, что имела в виду тетя, когда говорила что чувствует себя дома как в клетке. Закрытые железными ставнями окна, вместо двери решетка. Вот только девушки там не было.
   Ну и где мне ее искать?! А вот она!
   Девушка задумчиво стояла перед четвертой дверь. Причем закрытой.
   -Элинора - позвал я.
   Но девушка проигнорировала меня с вселенским безразличием. Если думать логически то четвертая комната принадлежит Камирону Даринийскому, наследному принцу. Любопытство подтолкнуло под руку, и я открыл дверь. В провале клубились черные облака. Полюбовавшись открывшемся видом, я решительно взял девушку за руку и повернул лицом к себе. Бледное застывшее лицо и глаза с расширенными от страха зрачками.
   Все еще хуже, чем я думал! Надо как-то вывести ее из этого состояния! Нужно сильное потрясение, шок.
   -Эль мне за это голову оторвет! - процедил я.
   И притянув принцессу к себе, поцеловал в холодные губы. Поначалу я даже испугался, что это не поможет. Слишком долго, на мой взгляд, девушка не реагировала. Но вот губы потеплели, а мою шею обвили тонкие женские руки.
   Хм, а принцесса быстро учиться!
   -ЗЕРО?!!!!
   Из сладкой неги меня вырвал злой голос эльфа. Я открыл глаза и встретился взглядом с принцессой. Я стоял на коленях перед кроватью, обнимая ее за талию.
   - Какой удивительный сон! - прошептала она улыбаясь.
   Но тут ее взгляд прояснился.
   -Спокойно принцесса. Все хорошо. Это было необходимо - я старался говорить спокойным убедительным тоном.
   Но, видя, как в глазах девушки растет паника, а на лице эмоции сменяют друг друга от удивления до стыда, понял, успокоить не получилось.
   -Просто Зеро пытается сказать, что против вас была применена темная магия - Эль встал за моей спиной - и то, что он сделал, было необходимо. Уже можешь отпустить ее! - это уже мне.
   -Э-э, я наверно пойду, - и я позорно сбежал.
   Ненавижу свою работу! Теперь перед Элинорой неудобно. И совсем уж не хорошо оттого, что я, похоже, украл ее первый поцелуй!
   Я сидел в "Веселом Единороге" и заливал взбунтовавшуюся совесть крепким пивом.
   -Тебя убить мало! - эльф величественно опустился на лавку напротив меня - Что, по-другому нельзя было?
   -А как ты думаешь? - я поднял уже порядком пьяные глаза на эльфа - Я и так психоанализом там занимался. Нужно же было как-то вывести ее из этого состояния, а это самый быстрый способ который я знаю.
   -Я поговорил с принцессой и знаешь что интересно? - эльф сделал глоток из кружки, которую перед ним поставила служанка - Похоже, ей уже приходилось сталкиваться с "Ночным Кошмаром".
   -Он приходил к ней?! - я поднял правую бровь.
   Эльф кивнул головой. Ну теперь понятно почему мое появление во сне, довольно грубое вмешательство в подсознание, не вызвало ответной реакции. Кто-то, очень долго, малыми дозами, воздействовал на девушку так чтобы не убить, но держать под контролем.
   -Похоже, исчезновение принцессы из пещеры подстегнуло похитителей действовать решительней - подтвердил мои догадки Эль.
   -Да, ты прав. ОН меня видел.
   -Темный маг?! - встревожился друг - Что думаешь делать?
   -Пока ни чего, - пожал я плечами - связь между ними я разорвал, так что я думаю, он не скоро решиться напасть.
   -Кстати, ты помнишь, что тебе еще с нашим нанимателем разговаривать? - Эль неодобрительно проводил глазами вторую кружку, появившуюся на столе передомной благодаря служанке.
   -Помню - отмахнулся я - вечером я буду как огурчик.
   -Ага, - усмехнулся эльф - зеленый и в пупырышку.
   -Отстань гад ушастый, - разозлился я - Мне нужно снять стресс!
   -Ты с девушкой целовался! - эльф веселился вовсю - Причем уже два раза! О каком стрессе может быть речь?!
   -Почему два?!
   -А на берегу?!
   -Это не считается! - возмущенно завопил я - Я делал искусственное дыхание!
   -Ну-ну!
   Я точно когда-нибудь придушу этого блондина!
  
   Вернувшись в комнату, застал там дрофа развлекающего принцессу рассказами о своей молодости. И судя по щекам принцессы, горящих огнем, молодость была очень бурной. Встретившись со мной взглядом, принцесса опустила глаза.
   Вот демон! Мне для полного счастья только проблем с королевской семьей не хватало!
   -Шли бы вы ужинать, - буркнул я - мне приготовиться надо.
   Друзья понимающе кивнули и потопали к двери.
   -Принцесса! - поймал я за руку, проходящую мимо девушку.
   Градин с любопытством уставился на нас. Эль встретился со мной взглядом понимающе кивнул и вытолкал упирающегося дрофа за дверь. Его возмущенную тираду, было слышно всю дорогу, пока они спускался по лестнице.
   -Нам надо поговорить - я приглашающе махнул на кровать, стула в комнате не водилось.
   И вообще, когда выбирал номер, на большое количество гостей не рассчитывал!
   Принцесса присела и, расправила платье, сложила руки на коленях, посмотрела на туфли. Короче, всячески старалась не смотреть на меня.
   -Для начала я хотел бы извиниться - я взъерошил волосы.
   Кроткие пряди упали на лицо. Давно пора постричь!
   -Не стоит, - тихо ответила принцесса - Элитаминиель мне все объяснил.
   И как она его имя выговаривает и при этом не боится сломать язык?!
   -И все-таки я считаю, что должен принести извинения, - я смиренно приклонил колено - Простите меня ваше высочество! Я не имел право так поступать в отношении вас и как вор, красть то, что по праву принадлежит вашему будущему мужу!
   Ах, какой же я идиот! Только произнеся эту дурацкую заученную фразу я понял, какую глупость сморозил!
   Полный горечи взгляд принцессы пригвоздил меня к полу.
   -Элинора, я кретин! - вырвалось у меня.
   По побледневшей щеке покатилась слезинка.
   -Ненужно карить себя, - улыбнулась девушка - я прощаю вас.
   С каким же трудом ты произнесла эту фразу!
   Я поднялся, и вплотную подойдя к ней, прикоснулся к подбородку, заставляя посмотреть на меня. Пальцем нежно вытер след от слезы.
   -За то, что я сейчас сделаю, вы можете приказать повесить меня, - я наклонился и поцеловал девушку, стараясь вложить в поцелуй всю нежность.
   Она не отстранилась.
   Как же давно я не целовал женщин! Мягких, нежных, податливых.
   Тихий голос совести напомнил что, во-первых, она еще ребенок, во-вторых, человеческая принцесса и, в конце концов, Жрица. С трудом, оторвавшись от мягких губ, я завершающим штрихом провел большим пальцем по щеке. Элинора заморгала, прогоняя дурман и, неуверенно улыбнулась.
   -Я хочу, что бы ты знала! - прошептал я, девушке прижав ее к себе - Жрица это не приговор, а начало увлекательной жизни.
   Отстранившись, она ответила мне недоверчивым взглядом.
   -Это правда! Потому что Жрица ни кому не подчиняется! Ни кого не обязана слушать! Наоборот, все прислушиваются к ней, потому что она голос богов. Не веришь?! Моя тетя может подтвердить это, когда я вас познакомлю.
   -А откуда она знает? - усмехнулась принцесса.
   -Ну, может потому что, - я потер подбородок и улыбнулся - она сама Жрица.
   -Но если твоя тетя ....! То ты...!- потрясенно выдохнула принцесса.
   Но я не дал договорить, прижав палец к губам девушки.
   -Пусть это останется нашей маленькой тайной. Хорошо?
   Элинора слабо кивнула все еще не в силах прийти в себя.
   -Иди ужинать, нам предстоит тяжевая ночь, - я мягко вытолкнул девушку за дверь.
   Снова взъерошил волосы.
   Дожили, уже девочек соблазняю! Извращенец старый! Но надо заметить девушка уже вполне сформировалась. Так все хватит! Забыли! Нужно готовиться к обряду "Поднятию мертвых"!
   С трудом, прогнав сладкие воспоминания, я занялся делом.
  
   Некромантия, ключ к двери в мир мертвых. А ты привратник или страж у этой грани. Завораживающая игра на грани фола. Один неверный шаг, и воздух пропитан тленом, и ты уже принадлежишь миру холода и одиночества.
   Я залез в свою походную сумку. Очень удобная магическая штука. Сколько не положи, весить она будет столько же, сколько последний предмет, попавший в нее.
   Поднапрягся и вытянул большую книгу. Водрузил ее на кровать и углубился в чтение.
   Я давно не практиковался в "поднятии мертвых", зато поднаторел в их успокоении, нужно было освежить ритуал в памяти.
   Так, что тут у нас?
   Я привычно щелкнул пальцами и почувствовал покалывание. От плеча до кончиков пальцев правой руки, пробежали зеленые искры.
   Отлично!
   Я вытянул руку вперед и тряхнул кистью, как будто капли воды. На уровне моих глаз красным цветом загорелась пентаграмма. Я глубоко вздохнул и закрыл глаза, мысленно читая заклинание. А когда открыл, в них уже клубился белый туман, а пентаграмма начала медленно вращаться против часовой стрелки. Мир исказился, стал больше шире многограннее. В нос ударил запах тлена. И появились голоса. Тихие, едва различимые. Настойчиво зовущие меня. Я сложил ладони вместе и сжал, словно смял листок бумаги. Пентаграмма вспыхнула и погасла. Исчезли голоса. Я закрыл глаза, усилием воли возвращая себя в привычный мир.
   Как же беден он на чувства и краски! Какая жалость, что я не могу оставаться в этом состоянии долго, иначе рискую потерять связь с реальностью. Открыл глаза и вздохнул.
   Я готов!
  
   Уложив принцессу спать, я понаставил везде магические ловушки и навесил защитные заклинания на двери и окна от всех возможных незваных "гостей". Наказав дрофу присматривать я, прихватил сумку и радостно улыбающегося в предвкушении приключения эльфа, отправился на кладбище.
   Ярко горящую щербатую луну пресекали широкие неровные полоски темных облаков. Кутаясь в плащи, ночами здесь прохладно, мы быстро миновали темные обманчиво пустые улицы, и вышли через малые ворота. Их редко закрывали на ночь. Одинокого стражника я быстро нейтрализовал легкими сонными чарами. Столица не боялась нападения, так как подобраться к городу незаметно было практически невозможно. Ее со всех сторон окружали поля. Оказавшись за городом, мы особым образом свернули плащи, чтобы не мешали и пристроили их за спиной.
   -Последний, ставит пиво, - прошептал я.
   Эль улыбнулся, принимая пари, и сорвался с места. Двигались мы очень быстро. Обычный человек увидел бы только две бесшумно скользящие смазанные тени. Уже на границе кладбища я понял, что не знаю, где находиться склеп и немного притормозил. Обрадованный эльф вырвался вперед. Мысленно отметив небольшой склеп, на который нацелился друг, я поднажал и оказался возле него первым. И скрипнул зубами от злости. Эль, усмехаясь, стоял оперевшись спиной о соседний. Пригрозил ему кулаком и открыл тяжелую деревянную дверь. Ладонь кольнуло холодом. Хм любопытно! Пахнуло сырость.
   -О старый знакомый запах приключений! - протянул Эль сморщившись.
   -Соскучился по неприятностям? - улыбнулся я и огляделся.
   На высоких ножках по углам стояли большие подсвечники. Я щелкнул пальцами, и склеп озарился тусклым трепещущим светом. По обеим сторонам в три ряда сверху вниз располагались ниши с гробами.
   -Он справа - подсказал эльф.
   -Ага, вижу! - я подошел к новенькому гробу, стоящему в нише на уровне моего пояса - Помоги! Мы осторожно вытащили гроб и поставили его на специальный постамент в центре склепа.
   -Открой крышку - я кинул другу короткий лом.
   Пока Эль возился с крышкой, я доставал из сумки склянки и мешочки и расставлял их в определенном порядке на постаменте в ногах покойника.
   -Готово - услышал я довольный голос Эльфа.
   Мы подняли крышку и поставили ее рядом. В окружении белой материи в синем костюме лежал мужчина лет пятидесяти с седыми короткими волосами.
   Я убрал платок, закрывающий шею мужчины, и с интересом осмотрел рану.
   -Что скажешь? - полюбопытствовал друг.
   -Его убил не профессионал, - вынес я вердикт - рана не аккуратная. Человек, который это сделал, умеет обращаться с ножом, но не умеет убивать.
   -Что мне делать?
   -Встань в левом дальнем углу и приготовь серебряный нож - инспектировал я друга - и не в коем случаи не подходи ко мне пока я не разрешу.
   Эль, выполнил, мой приказ не прекословя. Стройный высокий молодой человек с белыми волоса застыл статуей в дальнем углу. Казалось, он даже дышать перестал. Острый серебряный клинок тускло блестел в руке.
   Посыпал пол вокруг постамента смесью трав собственного изготовления, капнул несколько капель пряно пахнущей жидкости в рот покойника. Достал книгу и, открыв на нужной странице, распустил волосы и сделал шаг назад. Сложил руки ладонями вместе, зажав широкую черную ленту, которой повязывал волосы, между большими и указательными пальцами. Коснулся лба сложенными руками и застыл, читая заклинание.
   -Аритоном завеликто невмирне!
   Сознание, очищенное от всех посторонних мыслей устремилось в темноту. Когда тьма перед глазами стала рассеиваться, я открыл глаза и резко развел руки в разные стороны. Лента выпала из моих рук и зависла в воздухе над книгой. Вместе с ней замер огонь свечей. Застыли кружащиеся в танце пылинки. Замерло ВРЕМЯ. Тело наполнилось легкостью. Темная сила подняла меня над полом.
   -Аритоном завеликто невмирне!
   Над гробом вспыхнула пентаграмма сияющая красным цветом. И в тоже мгновение все снова пришло в движение.
   -Аритоном завеликто невмирне!
   Пентаграмма медленно вращалась против часовой стрелки и медленно опускалась вниз. Мое тело заискрилось. Синие и зеленные искры сливались вместе и вскоре, меня окутал кокон из разноцветных маленьких молний.
   -Аритоном кистеро венистам литовар зерин!
   В склепе резко похолодало. Вместе со словами вырвалось облачко пара. Пентаграмма опустилась на гроб и как сетка опутала тело покойника. На черной ленте, по-прежнему висящей над книгой и шевелящей кончиками как ленивая бабочка, проступила красная надпись. Мое тело пронзила острая боль, но я отметил лишь самым дальним краем сознания. В глазах вместо зрачков клубились грозовые облака. С усилием сложил ладони вместе и прикоснулся ко лбу.
   -Заренум!
   Неведомая сила снова развела мои руки в разные стороны с такой силой, что тело прогнулось назад. Поднялся сильный ветер, затушив большинство свечей. И тут же все исчезло. Меня ни что больше не удерживало. Обессиленный я рухнул на колени.
   Казалось, что болела каждая клеточка, каждый волосок.
   -Зеро?! - сквозь пелену боли в сознание ворвался чей-то встревоженный голос.
   Кто это?! Где я?!
   Горячая рука прикоснулась к моему плечу и боль, словно испугавшись этого обжигающего прикосновения, тут же отступила.
   -Зеро?! Ты меня слышишь?
   -Да - выдавил я из пересохшего горла.
   -Кажется, у тебя получилось! - в голосе друга сквозило удивление и недоверие.
   Я с трудом поднял голову. Не давний труп и наш наниматель в одном лице, сидел в гробу и с интересом в светящихся, зеленым светом, глазах рассматривал нас.
   -Он понимает, что с ним произошло? - спросил эльф.
   Бывший труп наклонил голову, как собака, на бок.
   -Понимает - усмехнулся я и тут же скривился от укола в сердце. Покойник заметил, что я потер рукой левую часть груди и улыбнулся.
   Улыбка вышла жутковатой. Рука у меня на плече вздрогнула. Даже эльфа пробрало.
   Тяжело вздохнув, я, не без помощи друга, поднялся и подошел к книге. Нужно закончить ритуал.
   Взял ленту с горящей надписью и закрыл книгу. Держа руку на книге, посмотрел в глаза покойника и вернул ему не менее зловещую улыбку. Он это, похоже, оценил. Во всяком случае, лыбиться перестал.
   -Ты помнишь свое имя?
   Покойник нахмурился вспоминая.
   -Да - проскрипел он.
   -Как тебя зовут?
   Да, пригодились мои наблюдения за отцом. Именно так он разговаривал с неугодными людьми. Слабонервные в обморок падали.
   -Мирон.
   -Ты помнишь кто я?
   -Да, я нанял тебя найти принцессу - лоб покойника прорезала складка - Он сказал, что ее похитил дракон, но об этом ни кому нельзя говорить. У его величества важная встреча и его нельзя было тревожить. Он сказал, что я найду нужного человека в трактире. В "Веселом Единороге".
   -А как ты должен был узнать меня?
   -По красному платку на шее.
   Меня прошиб холодный пот. Перед глазами встала картина, как я снимаю этот проклятый платок с бесчувственного тела, только что отправленного мной в нокаут.
   Похоже, Эль тоже это вспомнил.
   -Так вот почему он нанял нас - подтвердил он мои подозрения.
   Ну и вляпался же я! Говорила же мне мама, что пить без меры найти приключения на свою, хм ну, в общем, на то самое! Вот, пожалуйста, нашел! И что теперь прикажите делать?!
   -Почему принцессу не обучали магии?
   -У нее нет к ней способностей.
   Мыс эльфом удивленно переглянулись.
   Что бы Жрица, не владела магией?! Это что-то новенькое!
   -Она Жрица! Как это возможно?! Ее тестировали маги?
   Мирон пожал плечами.
   -Я был приставлен к ней нянькой с самого рождения и уверяю вас, что появление артефакта в ее руках, это самое большое проявление магии со стороны принцессы. Хотя - задумался покойник - есть у нее одна особенность. Магия не может причинить ей вреда. Как только заклятие касается ауры принцессы, оно тут же рассевается.
   -А как же "Ночной Кошмар"? - эльф задумчиво почесал голову.
   -Он воздействовал на нее не магией, а вызывал потаенные страхи. А этого у любого человека хватает. Почему ни кто не поднял тревогу, после того как исчезла Элинора?
   -Я сказал, что принцесса заперлась в Храме. Это ни кого не удивило, она часто пропадала там по нескольку дней.
   -А кто приказал вам отправиться в "Единорога"?
   -Это был....А-А-А! - покойник закричал.
   Тело Мирона выгнулось, а кожа стала чернеть.
   -Зеро! Что происходит?! - взвизгнул эльф.
   -На нем стоит "Печать Молчания"!
   Вот демон! Так вот что я почувствовал, когда прикоснулся к двери склепа!
   Я зажал ленту в левой руке, а правую направил на покойника.
   -Приказываю тебе Мирон слушать меня, твоего хозяина!
   Упс! Похоже, слишком поздно!
   На меня смотрел монстр. Лицо мужчины скривил оскал. В глазах горел животный голод.
   -Назад Эль!
   Я схватил книгу и сделал два шага назад. Мирон прыгнул и упал, наткнувшись на невидимую стенку.
   -Что ты сделал? - эльф стоял за моей спиной.
   -Обезопасил нас, рассыпал смесь трав, запах которых для зомби все равно, что стенка.
   Я с интересом наблюдал, как покойник ощупывает невидимую преграду, пытаясь найти лазейку.
   -Что будешь делать?
   -Упокою его - я тяжело вздохнул и полез за спину, доставая кинжалы.
   -Откуда ЭТО у тебя?!
   Лицо эльфа побледнело, а глаза лихорадочно заблестели.
   -Дракин подарил - я удивился реакции друга.
   -Подарил или продал? - допытывался эльф.
   -Подарил. Эль, что ты знаешь про эти клинки? - не выдержал я.
   -Я не могу сказать, ты должен сам это выяснить - покачал головой друг.
   От разговора нас отвлек громкий вой.
   Так, я отвлекся!
   Нужно торопиться граница из трав долго не выдержит. Растет чувство голода, растет и сила зомби.
   -Ладно, сам так сам - пробормотал я и метнул клинки.
   С тихим чавканьем клинки вошли в тело одновременно. Один в голову, один в сердце. Покойник удивленно свел глаза на переносице. И только я шагнул к нему, как он вспыхнул синем пламенем и через минуту осыпался хлопьями черного пепла. Клинки со звоном упали на каменный пол.
   Это что сейчас было?!
   Я поднял чистые без единого пятнышка клинки, с трудом вернул упавшую челюсть на место и повернулся к эльфу. Но Эль на немой вопрос только отрицательно покачал головой.
   Вот только еще одной тайны мне и не хватало для полного счастья!
  
   Глава третья
   Все тайное становиться явным.
  
   Уставшие и голодные мы вернулись в гостиницу только под утро. Разбудив хозяина, потребовали завтрак. Толстый лысеющий мужчина хотел возмутится, но встретившись с моим "очень счастливым взглядом", кисло улыбнулся и бормоча под нос не ласковые эпитеты в наш адрес, принес холодную курицу и бутылку крепкого вина. Эль ловко выдернул пробку и разлил темно красный напиток по стаканам.
   -Что будем делать? - полюбопытствовал эльф, вгрызаясь в куриную ножку.
   -Для начала вернем Элинору домой - я широко зевнул - а там видно будет.
   Эльф прикрыл зевок рукой.
   -Нет. Сначала мы выспимся, а потом во дворец.
   С трудом, переставляя ноги, мы поднялись на второй этаж. Эльф протянул руку к ручке.
   -Эль стой!
   Поздно!
   Эльф застыл, уставившись остекленевшими глазами на дверь.
   Демон мне в печенку! Я забыл про охранное заклинание!
   -Прости друг! - я подхватил отмершего эльфа и аккуратно посадил на пол.
   -Э-э-то ч-то б-было?! - стуча зубами, Эль с трудом сфокусировал взгляд.
   -"Сюрприз" для не прошеных гостей - я виновато отвел глаза.
   -По-по-чему так х-х-холодно?! - эльф обхватил себя руками, пытаясь согреться.
   -Потому что магия темная. Вставай! - помог подняться другу и махнул рукой перед дверью, снимая заклятие.
   -Зеро! Ты маг демонов! Ты меня когда-нибудь так заколдуешь, что я с ума сойду! - стучать зубами Эль перестал, но продолжал дрожать.
   -Понял я, понял! Не шуми! Элинору разбудишь!
   Я щелкнул пальцами и зажег тусклого "светлячка". Дроф сидел, на полу прислонившись к стенке. Разбуженный скрипом двери он открыл один глаз. Но я заметил, как сжалась и расслабилась, когда он нас узнал, рука на рукоятке топора лежащего на коленях.
   Принцесса заворочалась на кровати. Мы замерли, затаив дыхание. Элинора повернулась на другой бок и, подложив ладошки под щеку, продолжала спать. Я выдохнул с облегчением.
   Постелив одеяло на пол, подложив сумки под голову, мы укрылись плащами и, наконец, провалились в долгожданный сон.
  
   Проснулся я, от возмущенных воплей эльфа, которому на волосы наступила принцесса, слезая с кровати, и ее торопливых извинений.
   -Не переживайте Элинора, - я вылез из-под плаща и потянулся - он привык к этому.
   -Доброе утро Зеро, - принцесса мило покраснела.
   -И вам доброе - я ободряюще улыбнулся девушке - Как вам спалось?
   -Спасибо хорошо. Удивительно, но дома мне всегда снились плохие сны, а у вас все наоборот.
   -У меня кровать удобней - мы с эльфом обменялись понимающими взглядами.
   Через час мы уже сидели внизу и завтракали.
   -Ночью все было тихо - отчитался дроф - А как у вас?
   -У нас тоже все "тихо" - скривился эльф - правда, узнали мы мало.
   -Мы узнали самое главное, - я внимательно посмотрел на принцессу - тот, кто украл принцессу и тот, кто прислал "Кошмар" одно и то же лицо.
   -Как вы догадались? - девушка вернула мне взгляд.
   А вы крепкий орешек Элинора!
   Я усмехнулся. Принцесса нравилась мне все больше и больше.
   -Магия имеет цвет, по оттенку можно понять, кто колдовал - пустился я в объяснения - опытный или новичок, белый или темный маг.
   -И у тебя тоже?- не отставала принцесса.
   -Конечно - пожал я плечами - и чем сильнее маг, тем ярче след.
   -Но вас тогда легко найти!
   -Нет, - покачал я головой - я хорошо умею прятать следы в отличие от вашего преследователя. У меня сложилось впечатление, что он талантливый маг, которому просто не хватает опыта.
   После моих слов друзья задумались.
   -Значит, ты можешь его выследить? - протянул эльф.
   -Попробовать можно, - кивнул я головой - но для этого нужно попасть во дворец, потому что все ниточки тянуться оттуда.
   -Ну, это не проблема, - махнул рукой эльф - принцесса в любом случаи должна вернуться домой до совершеннолетия.
   При этих словах Элинора опустила глаза.
   -Не переживайте принцесса - улыбнулся я - мы там тоже будем.
   -Дома меня снова запрут в комнате - пожала плечами девушка - и мы больше не увидимся.
   - Хм! А когда вам исполняется четырнадцать? - полюбопытствовал я.
   -Через неделю.
   -Прекрасно! - хитро сощурился я.
   -Зеро! - предостерегающе прошипел Эль - Что ты задумал демонов сын?!
   -Ни чего особенно, - я невинно захлопал глазами - просто подумал, что Элиноре нужно устроить не забываемый праздник.
   Эльф глухо застонал.
  
   Вернуть принцессу домой помогли родственные связи дрофа. Оказалось, что в конюшне работает его брат. Он провел нас коридорами, предназначенными для прислуги. Простились мы у дверей комнаты.
   -Не переживайте принцесса, - подмигнул я девушке - мы не бросим вас.
   Элинора подняла на нас блестящие от слез глаза и грустно улыбнулась.
   -Как думаешь, она справиться? - Эль проводил девушку глазами.
   -Справиться. Артефакт не выберет слабого Хранителя.
  
   Нариберон спрятал удивление за приветливой улыбкой при виде меня на пороге своего номера.
   -Князь, - поклонился он, пропуская меня - Что привело вас ко мне?
   -Ты же сам меня приглашал? - я оглядел комнату, ища, куда бы присесть.
   -Хм, - советник смерил меня взглядом - Армизерон я знаю вас всю вашу жизнь. Неужели вы думаете, что я поверю, что вы зашли ко мне просто поздороваться?
   -Разве я не могу просто прийти повидать друга?! - я захлопал глазами как невинная девица, вызвал смех Нариберона.
   -Присаживайтесь и рассказывайте, зачем пришли. И раде всех святых престаньте хлопать глазами!
   -Мне нужно попасть на день рождения младшей принцессы, - я не стал ходить вокруг да около и рассказал советнику все, с чем столкнулся за последние несколько дней.
   Чем больше я рассказывал, тем больше мрачнел советник.
   -Да влипли вы детки, - протянул он - и собираетесь влезть еще глубже.
   -Осуждаешь?
   -Опасно влезать в политику чужой страны.
   -Это уже дело чести.
   -Это конечно похвально, но....- советник развел руками.
   -Она Жрица - выложил я последний козырь.
   -Вот демон! - выругался Нариберон.
   -Я так понимаю, ты согласен помочь? - я поднялся.
   -Да, - процедил советник - угроза жизни Жрицы это веский аргумент.
   -Отлично. Где встречаемся?
   -Я пришлю за вами карету.
   -Ненавижу это пыточное устройство - скривился я.
   -Этикет, - усмехнулся советник - о том, как надо выглядеть говорить я думаю не надо.
   Когда на лестнице стихли шаги гостя, советник тяжело вздохнул и достал большое зеркало в резной серебряной оправе. Поставил перед собой и коснулся пальцем центра. По зеркальной поверхности побежали круги, как по воде от брошенного камня. На поверхности отразился большой кабинет. В кресле, положив ноги на стол, заваленный бумагами, сидел красивый черноволосый мужчина лет сорока и внимательно читал какой-то документ.
   -Повелитель! - громко позвал советник.
   Мужчина оторвался от чтения и, махнув рукой, приблизил изображение.
   -Нариберон. Какие новости?
   -Армизерон в столице и нашел новое приключение на свою голову.
   Мужчина поднял правую бровь.
   - Кто бы сомневался! Рассказывай!
  
   Я нашел друзей в "Веселом Единороге".
   -Он согласился? - эльф махнул рукой, подзывая официантку.
   -Конечно! Правда пришлось рассказать, кем является Элинора, но ему можно доверять.
   -Почему ты так в этом уверен? - пропыхтел Градин.
   -У Нариберона особое отношение к Жрицам - усмехнулся я - Так что готовь парадный костюм.
   -Градин ты с нами? - повернулся эльф к дрофу.
   -Что я там забыл? - Градин выпил кружку одним махом - Я вас тут прикрою.
   -Ну, как хочешь, - пожал плечами эльф и поднял кружку - За удачу!
  
   Принцесса стояла на невысоком стульчике и терпеливо сносила "пытки красивым платьем". Ее готовили к первому балу в ее жизни. Вокруг стройной фигуры затянутой в ткань кремово цвета с огромным количеством иголок в руках сновали три портнихи. Постепенно превращая кусок ткани во что-то пышное с множеством бантов и рюшей. Девушка старалась не смотреть в зеркало. Все равно ее мнение не имело значения. Успокаивало только одно, ОНИ обещал прийти на бал. Элиноре не хватало жизненного опыта, но она понимала, что сейчас надо быть "тише воды ниже травы". И потому оказавшись дома, вела себя как обычно. Тихо и сдержанно соглашаясь со всем, что ей говорят. Хорошо отца не было несколько дней дома, потому что только он один мог приказать прекратить молитвы в Храме, и потому "легенда" придуманная Мироном сработала.
   -Сестрица ты прекрасна! - у дверей стоял Камирон, старший брат и наследник королевства.
   Он подошел, и эффектно тряхнув густыми каштановыми волосами вызвав восхищенный вздох портних и служанок, прикоснулся губами к руке Элиноры. Принц не был красавцем, но в нем была "изюминка", этакий милый шалопай, чем он пользовался на всю катушку.
   -Приветствую тебя - Элинора бледно улыбнулась.
   -Как тебе спалось? - девушка вздрогнула и, высвободив руку, потерла, пытаясь согреть похолодевшие пальцы.
   -Спасибо хорошо - выдавила она.
   -Ну что ж не буду тебе мешать - он повернулся и пошел к двери - Да забыл сказать - он снова повернулся к девушке - твой бал привлек много высокопоставленных гостей.
   -О чем ты? - девушка непонимающе посмотрела на молодого человека.
   -Разрешение на присутствие на балу попросили представители трех рас. Наверно надеются заполучить тебя в качестве будущей невесты. Как ты думаешь?
   -Я не могу ни чего тебе сказать, ты же знаешь, что я далека от политики.
   -Ну и правильно - улыбнулся принц - не нужно забивать такую красивую головку всякими глупостями - и вышел.
   Немного позже, выгнав всех служанок, будущая Жрица металась по комнате, заламывая руки.
   -Ублюдок! Как он посмел намекать на замужество! Ему ведь прекрасно известно, что я не могу выйти замуж!
   После знакомства с Зеро и Элитаминиелем у нее в душе зрела буря. Появилось очень сильное желание спорить и доказывать свое мнение. И только надежда, что молодые люди что-то придумает, сдерживала от опрометчивых поступков.
  
   К гостинице подъехала большая карета из черного дерева запряженная грациозной тройкой лошадей, с кроваво красным гербом на дверце. При виде рисунка, среди зевак, собравшихся поглазеть на это чудо, пробежал встревоженный шепоток. Из гостиницы вышли два молодых человека.
   Высокий блондин с длинными серебристыми волосами, собранными в простую косу, перевязанную зеленной лентой щеголял заостренными ушами. Широкие брюки и короткая туника такого же цвета подпоясаны широким поясом из золотых пластин. Рука с длинными пальцами лежала на эфесе короткого меча в золотых ножнах. При виде светлого эльфа всем показалась, что солнце стало ярче, а деревья зеленей. Эльф улыбнулся и подмигнул необыкновенными голубыми глазами стайке зардевшихся девушек.
   Второй, с черными длинными волосами, поднятыми в высокий "конский хвост" завивающихся в крупные кольца на концах. С левой стороны, на виске, покачивалась тонкая косичка с вплетенными в нее круглыми монетками. Широкие брюки и длинная туника с глубокими разрезами выше середины бедра из красивой черной ткани, переливающейся при ходьбе, выгодно подчеркивали высокую фигуру. На плечи наброшен черный плащ, отороченный белым мехом. На тонкой талии, широкий пояс из кожи с рунами из красного золота. Он окинул толпу темным взглядом и усмехнулся. И в тоже мгновение у зевак, словно мороз пробежал по коже. Мало кто выдержал, чтобы не отступить подальше.
   Мужчины залезли в карету и скрылись из виду, но люди еще долго стояли и осуждали увиденное.
  
   Широкая алея перед дворцом, была забита каретами всевозможных расцветок и размеров. По широкой лестнице, поднимались вновь прибывшие и попадали через открытые высокие двери в огромную залу. У дверей их встречала венценосная пара. Король, подтянутый, среднего роста с военной выправкой, с густыми седыми волосами и серьезным лицом. Плоский широкий венец на голове мужчины сверкал в свете магических светильников, висящих в большом количестве воздухе, когда он кивал при виде очередных гостей. Рядом с ним стояла стройная шатенка невысокого роста. Длинное платье изумрудного цвета подчеркивало по-девичьи тонкую талию. Такой же золотой венец, только немного уже, венчал ее голову.
   Наследный принц в простом синем костюме и старшая принцесса, в голубом пышном платье с множеством драгоценных камней, развлекали гостей уже в зале. Они медленно бродили с бокалами от одной кучки гостей к другой. Улыбались и разговаривали.
  
   -Давно я вас не видел с длинными волосами Армизерон - советник сидел напротив меня и радостно улыбался - долго растил?
   -Всю ночь - усмехнулся эльф.
   Я скрипнул зубами.
   Ненавижу длинные волосы!
   По этому поводу мы с отцом и поссорились первый раз, когда я обкорнал, порядком подпаленные после неудачного заклинания, волосы короче плеч.
   Надеюсь, Элинора оценит эту жертву?!
   Карета остановилась возле широкой лестницы. Эль и Нариберон грациозно вышли, я с тихими проклятьями "вывалился".
   -Почему на бал нельзя приезжать верхом?! - ворчал я, пока мы поднимались по лестнице.
   -Этикет - отрезал советник и, улыбнувшись, поклонился королю и королеве - Приветствую вас ваше величество. Королева вы как всегда прекрасны!
   -Нариберон, вы всегда желанный гость в нашем доме - улыбнулась она.
   -Благодарю за оказанную честь - разливался соловьем советник - но я сегодня не один. Возможно, вы помните, наследного принца королевства Вахтамар, Армизерона Сумеречного и его друга, старшего сына Светлого Леса, Элитаминиеля Лазурного?
   Мы с Элем склонили головы.
   -Конечно! - расплылся в улыбке король - вы были у нас с визитом вместе с отцами, но тогда вы были еще юны, а сейчас передомной взрослые мужчины. Добро пожаловать!
   -Благодарим - эльф не менее радостно улыбнулся королевской чете - для нас большая честь быть приглашенными на день совершеннолетия принцессы Антуанеты-Элиноры.
   Я, только молча, поклонился, причем, стараясь при этом сильно не улыбаться.
   -У тебя, что с лицом? - прошипел эльф, когда мы, наконец, прошли в зал.
   -А что? - я улыбнулся, Эль побледнел - Еще вопросы есть?
   -Нет - покачал головой друг и тут зашипел как кошка - Ты, что с ума сошел?! Спрячь клыки!
   -А я что, по-твоему, пытаюсь сделать?! - я провел языком по деснам и посмотрел на советника.
   Нариберон украдкой улыбнулся, сверкнув клыками.
   -Значит, мне померещилась "Пограничное заклинание"? - усмехнулся я.
   -Нет - покачал он головой.
   -Мне кто-нибудь объяснит что происходит?! - эльф раздраженно "пыхтел чайником, забытым на плите".
   -Наш маг повесил на вход заклинание, "читающие" ауру - пояснил советник - теперь он знает, что мы можем и примерный цвет нашей магии.
   -Вот демон! - выругался эльф и тут же зажал рот, рукой встретившись с удивленный взглядом советника - Простите!
   -Вы главное так при Повелителе не скажите, обидеться - улыбнулся Нариберон.
   -Ну, давайте тогда хотя бы выпьем, что ли, - я тут же стянул три бокала с подноса проходящего мимо слуги.
   -Артефакт появиться в полночь, - советник оглядывался и кивал знакомым - пойду, потолкаюсь среди гостей и вам советую сделать тоже самое, - и он растворился в толпе.
   -Что думаешь делать? - Эль потягивал вино.
   -Пойду, найду Элинору - я поставил не тронутый бокал на поднос.
   Эльф подавился. Пока он, откашливаясь, пытался что-то сказать, я уже был далеко. Вспомнив кошмар принцессы, в котором мне пришлось побывать, я уверенно взбежал по лестнице на второй этаж. Комната принцессы нашлась быстро. Возле нее стоял одинокий стражник и откровенно скучал. Отвести ему глаза труда не составило.
   По стене мелькнула тень, стражник потер глаза.
   Нет, показалась!
   И снова уставился на стенку, выискивая трещины.
  
   Элинору я застал стоящей спиной к двери и смотрящей в окно. Хрупкая фигурка терялась в пышном платье, перегруженном бантами и оборками.
   И какой дурак вырядил ее в эту безвкусную вещь?!
   -Привет принцесса! - девушка резко повернулась.
   Я развалился в кресле, сложив ноги на низкий столик и скрестив руки на животе.
   -Зеро?! Ты что здесь делаешь?!
   -Как что? - я подмигнул ошеломленной принцессе - Я же обещал прийти!
   -Но-но.... - девушка силилась что-то сказать, но слезы, сдерживаемые несколько дней, прорвались сквозь все преграды.
   Я вскочил и обнял ее.
   -Не плачьте принцесса, - я осторожно вытер дорожки слез - вы же не хочешь предстать перед гостями с опухшим носом и красными глазами.
   -Я так рада, что ты пришел - она шмыгнула носом и улыбнулась.
   Великие Боги, какой же ты еще ребенок!
   -Я всегда выполняю свое обещание - и снова прижал девушку к себе.
   Держал ее до тех пор, пока не почувствовал, что хрупкое тело больше не вздрагивает от слез.
   -Успокоилась?
   Девушка кивнула.
   Мы снова сели, я в приглянувшееся кресло, принцесса напротив.
   -Я тебя даже не узнала сначала, - принцесса с интересом рассматривала меня.
   -Да знаю я, что выгляжу ужасно, - дернув за волосы.
   -Нет - покачала она головой и покраснела - наоборот, еще красивее. Тебе очень идет.
   -Хм, спасибо, - я улыбнулся и тут же нахмурился - А вот почему тебя вырядили в ЭТО?
   -Так принято, - пожала девушка плечами.
   -Только не говори, что тебе нравиться, - скривился я.
   -Нет, не нравиться, но я ни чего не могу сделать.
   -Зато я могу!
   Я поднялся, вытащил принцессу на середину комнаты и внимательно оглядел.
   -Повернись! - девушка неуверенно несколько раз повернулась.
   -Ну, как? - я подвел ее к зеркалу.
   -Как красиво!
   Теперь на ней красовалось совсем другое платье. Нижняя юбка из плотного материала темно розового цвета подчеркивала все изгибы девичьего тела, от широкого пояса под грудью красивыми складками расходилась вторая, тонкая и прозрачная. Из такой же ткани были и широкие рукава.
   -Чего-то не хватает, - задумался я - Ну конечно!
   Я сложил ладони вместе и закрыл глаза. Почувствовал тяжесть в руке и открыл глаза. Восхищенный вздох Элиноры подтвердил, что я не ошибся в выборе.
   -Это мой подарок, - и застегнул на шее тонкую цепочку.
   В квадратном вырезе платья размером с фалангу большого пальца сверкал, переливаясь острыми гранями, кровавый рубин.
   -Зеро! - на глазах принцессы выступили слезы - Это самый лучший подарок на день рождения!
   -Это не простое украшение, - я поймал в зеркале взгляд принцессы - благодаря рубину, ты всегда сможешь позвать меня или Эля на помощь.
   -Зеро! - девушка бросилась мне на шею - Ты прелесть!
   Я обнял ее за талию и закружил по комнате. И тут же получил ментальную затрещину от эльфа.
   "Зеро! Срочно возвращайся, до полуночи осталось всего пятнадцать минут!"
   -Что случилось? - принцесса с тревогой смотрела на меня.
   -Мне нужно уходить - я отпустил принцессу и отступил к двери.
   Девушка посмотрела на часы.
   -Время!
   -Увидимся на балу ваше высочество - я галантно поклонился - третий танец мой.
   "Эль найти укромное место, я перемещаюсь!"
   Настроившись на ауру друга, я "прыгнул".
   Ненавижу перемещения!
   Во-первых, тратишь много энергии, во-вторых, какое-то время не можешь ориентироваться в пространстве.
   -Постарайся стоять ровно! - прошипел мне в ухо эльф.
   Я почти ни чего не видел, перед глазами мелькали разноцветные мушки. Эль держал меня под руку и куда-то тащил.
   -Что с ним? - Нариберон появился в поле моего зрения размытым темным пятном.
   -"Прыгнул"! - тут же сдал меня эльф.
   Советник положил мне руку на плечо. Волна чужой энергии вызвала "табун мурашек".
   -Спасибо - поблагодарил я, когда Нариберон принял привычные очертания.
   -Будьте осторожней в следующий раз - усмехнулся советник.
   -Я постараюсь - и покраснел под скептическим взглядом советника.
   Я хотел еще кое-что добавить, но громкая торжественная музыка прервала меня. Я захлопнул рот и огляделся. Все стояли полукругом перед основанием широкой лестницы. Наша троица в первых рядах справа. Королевская чета с детьми слева, почти напротив нас. Все смотрели наверх лестницы. Там стояла принцесса. Оглядев толпу, она на доли секунд задержала на мне взгляд и, улыбнувшись, стала спускаться. По толпе пробежал шепоток. Наряд и украшение принцессы вызвал жестокие споры. Кто-то восхищался, кто-то осуждал, но ни кто не остался равнодушным. Девушка остановила на последней ступени и поклонилась собравшимся. Мы склонили головы. Часы пробили полночь.
   Как только отзвучал последний удар часов, перед принцессой появились три фигуры. Двое мужчин и женщина, одетые в одинаковые, серые, туники до пят. Первым к ней подошел эльф. Высокий красивый мужчина поклонился принцессе и поцеловал руку. Длинные ниже пояса волосы были распущенны и придерживались темно зеленным венцом из переливающегося камня. Второй мужчина повторил движения первого в точности. На ярко рыжих коротких волосах сверкала зубчатая корона бирюзового цвета. Последней, подошла женщина, стройная, грациозная, с длинными черными волосами. Кроваво красный венец ярко сверкнул, когда она склонила голову перед девушкой. Принцесса склонилась в поклоне и замерла. Женщина подняла руки, пространство между ними заискрилось. Я почувствовал вибрацию. Магия! Очень сильная и очень древняя. В руках женщины сверкнул большой овальный янтарь. Девушка выпрямилась. Женщина протянула камень принцессе и улыбнулась. Девушка взяла его в руки и закрыла глаза. Все затаили дыхание. Янтарь вдруг заискрился и поднялся в воздух. Зависнув над головой девушки начал быстро вращаться. Сильный свет от вспыхнувшего камня ослепил всех. Когда зрение вернулось, на голове принцессы сияла корона, испускающая теплый желтый свет, а вместо платья появилась серая туника.
   -Да здравствует Жрица, Хранительница Мира! - хором произнесли Жрецы и склонили головы.
   -Да здравствует! - повторили все присутствующие.
   Жрецы замерли за спиной девушки. Принцесса, нет уже Жрица, оглядела толпу и улыбнулась. Первыми к ней подошли родители. Король и королева обняли девушку и расцеловали в щеки. Вторыми брат и сестра.
   Да не хотелось бы мне иметь таких родственников!
   В глазах принца было столько высокомерия, что хватило бы на троих. Старшая принцесса тоже не блистала дружелюбием. Скривившись, она окинула взглядом простой наряд сестры, потом свой и презрительно улыбнулась. Но это не возымело нужной реакции. Элинора ласково улыбнулась и расцеловала родственницу в щеки.
   -Поздравляю Вас - склонился я в глубоком поклоне.
   Выпрямившись, наткнулся на ехидный взгляд черноволосой Жрицы.
   "Бессовестный мальчишка! Мог хотя бы предупредить тетку!"
   Я округлил невинные глаза.
   "О чем?!"
   Темные глаза женщины опасно сощурились.
   "Ты что думал, я не узнаю рубин из твоей подвески?! Поговорим после церемонии!"
   Ой, чувствую, пятая точка зачесалась! Не к добру!
   Я как можно быстрей исчез с поля зрения рассерженной родственницы и затеялся в толпе.
   Праздник набирал обороты. Серая туника Элиноры снова превратилась в розовое платье. Венец из ослепительно желтого, стал слегка розоватым. Счастливая девушка кружилась в танце с отцом.
   -Вот ты и попался! - я поперхнулся вином.
   Рядом стояла черноволосая Жрица, держа под руку советника. Она тоже сменила "одежду Жрицы" на элегантное бардовое платье.
   -Тетя, нельзя же так пугать! - я с трудом откашлялся.
   -Тебя не то, что пугать отлупить мало! - бушевала женщина.
   -За что!
   -Нет, ты посмотри на это невинное лицо! - повернулась она к советнику - Мало того, что он дома уже три года не появляется, так он еще и молодую Жрицу взял под "кровную" защиту!
   -Это все?! - пожал я плечами.
   -А ты считаешь этого мало?!
   -Милая успокойся! - погладил советник женщину по руке - Не будь слишком строга к мальчику.
   Я снова закашлялся. Советник метнул на меня ехидный взгляд.
   -Мальчику говоришь? - ехидно протянула Жрица - Ну-ну! Ладно развлекайся!
   Я вздохнул с облегчением, когда она ушли. Эль появился, словно из-под земли вырос.
   -Что родственники одолели?
   -И не спрашивай - махнул я рукой.
   -Тебе хотя бы повезло, что у тебя Жрицей, тетка, а не как у меня, брат!
   -Да, только я что-то не чувствую большой разницы. Мне нужно идти.
   -Куда?! - удержал меня эльф за рукав.
   -Элинора обещала мне третий танец! - я подмигнул обалдевшему эльфу и, рассмеявшись, скрылся в толпе.
   -Вот проныра, уже и о танце успел договориться, - пробормотал эльф, но тут его внимание привлекла симпатичная девушка, судя по темно рыжим волосам из водного народа.
   И пока мой друг, "распушив хвост" завлекал наяду, я искал Элинору.
   -Кого ищешь? - девушка появилась за моей спиной.
   -Вас, прекрасная Жрица - я поклонился - Хотел напомнить о вашем обещании.
   -О каком же? - глаза девушки лучились от счастья.
   -Вы обещали мне танец - улыбнулся я и протянул руку.
   -Ах, ну конечно - девушка подала мне прохладную ладонь.
   По традиции ритм танцев шел по нарастающей, а достигая, пика часа через три, снова на убыль. Я специально выбрал именно третий танец. Первый, девушка танцевала либо с отцом, либо с женихом, второй и третий с друзьями или родственником, а последующие уже как хотела. Я посчитал, что имею право считаться другом и потому, кружил юную Жрицу по залу.
   -Вы хорошо танцуете и говорите так галантно, - девушка лукаво улыбнулась - и не скажешь, что неделю назад выглядели и вели себя как оборванец.
   -Что поделаешь - пожал я плечами - не люблю я дворцовые интриги.
   -Что мне теперь делать Зеро? - девушка посерьезнела - Мага мы не нашли и не понятно кому понадобилось пугать и прятать меня в пещере.
   -Ну почему не нашли? - усмехнулся я - Кое-что я уже нашел, осталось только подтвердить догадки.
   -Я знала, что ты поможешь! - на глазах Жрицы выступили слезы.
   -Осторожней принцесса - я оглянулся - меня могут обвинить в том, что я довел вас до слез.
   -Я больше не принцесса.
   -Для меня вы всегда останетесь принцессой - я склонился и поцеловал руку девушке.
   Музыка смолкла.
  
   -Ваше высочество - я поклонился принцу - поздравляю вас с появлением Жрицы в вашей семье. Это большая честь.
   На лице Камирона мелькнула смесь чувств, раздражение, радость, страх.
   -Благодарю.
   Надо отдать должное его выдержки, быстро справился, натянув маску вежливого хозяина.
   -Мы давно не виделись Князь Армизерон Сумеречный.
   -Слишком давно. Сейчас вам уже должно быть двадцать лет?
   -Двадцать один.
   -Да-да, - я нахмурился - А в каком возрасте у людей принято короновать на царство?
   -Только после смерти правящего короля - нахмурился принц.
   Ага, все-таки я тебя зацепил!
   -Странно, у нас после достижения определенного возраста - я задумчиво потер подбородок.
   -Вы плохо знакомы с нашими законами и традициями - усмехнулся принц.
   -Я редко покидаю горы, - мой взгляд затуманился - наш храм самое прекрасное место на земле. Вы бывали у нас?
   -Нет, не приходилось.
   -Простите Князь, - Мария-Элоиза подхватила брата под локоть - но я хотела украсть у вас принца, мне нужно представить его делегации из Варлитии.
   -Конечно ваше высочество, - я поклонился - не смею задерживать вас.
   Принц и принцесса затерялись в толпе друзей. Я как можно незаметней потер следы ногтей на ладони от судорожно сжатых кулаков.
   "Эль надо поговорить! Срочно! Я в беседке у розовых кустов!"
   -Что случилось?! Ты сам на себя не похож! Почему в тени прячешься? - встревоженный эльф влетел в беседку.
   -У нас небольшая проблема - я поднял голову и наклонился.
   Эльф отшатнулся от меня.
   -У тебя туман в глазах!
   - Большое концентрации черной магии вызывает перевоплощение, с этим сложно долго бороться - я снова спрятался в тень.
   -Теперь понятно, почему ты тут сидишь - эльф настороженно огляделся - Что ты нашел?
   -Как я уже сказала у нас проблема, а если быть точными две. Это наследный принц и принцесса.
   Брови эльфа подскочили вверх.
   -Вот демон!
   -И не говори.
   -Это не самое интересное - раздался спокойный холодный голос.
   Мы с эльфом подскочили. Ночная темнота немного рассеялась в преддверии рассвета. В серых сумерках, поглаживая атласные лепестки роз, стояла королева.
   -А самое интересное, что вы сунули свои носы, куда не следовало.
   Воздух вокруг меня сгустился, в глазах потемнело, уже падая, я удивился, что не почувствовал чужую магию. И меня тут же накрыло откатом скрытого заклинания. Тело скрутило от боли и сознание, сжалившись надомной, отключилось.
  
   Проснулся я от холода и воды.
   Вода! Я что, тону?!
   И рванул наверх к воздуху. Вернее попытался. Сильная боль в руках заставила открыть глаза. Я не тонул, но от увиденного мне легче не стало. Я висел на цепях в большой камере, напротив стоял наследный принц и радостно ухмылялся держа в руках пустое ведро.
   -Чему радуемся ваше высочество?
   Ну, у меня и голос! Как несмазанное колесо у телеги!
   -Приветствую тебя в специальных апартаментах для незваных гостей.
   -Мы уже на ты?
   -Все-таки друзья как-никак, - принц подошел ближе - я очень бы хотел на это надеяться.
   -Так эти шикарные апартаменты исключительно для друзей? - усмехнулся я - Прости, что не понял сразу. Может, ты меня опустишь, а то руки затекли, разговаривать не удобно.
   -Конечно - принц подошел к стене и крутанул небольшую ручку.
   Не передать, сколько радости я испытал, когда ноги коснулись пола.
   -Спасибо ДРУГ - я потер кожу под кандалами.
   Проклятье! А кандалы-то не простые! С добавлением цитрома!
   Этот металл очень редкий, на счастье магов, он блокировал любую магию при соединение с железом.
   -Ну, может, расскажите, что тут у вас происходит?
   -Вот прейдет королева и если захочет, все тебе и расскажет - пожал плечами принц.
   -Где Элитаминиель?
   -Не волнуйся, он в соседних апартаментах, отдыхает - усмехнулся наследник.
   Меня "перекосило от радости" от таких новостей. Принц судорожно сглотнул и отступил назад. От позорного бегства его спасло появление мамочки.
   -Очнулся? - улыбнулась королева - А ты сильный маг! Хотя стоит ли удивляться при таких родителях.
   -Что вам угодно ваше величество? - я галантно поклонился.
   - Молодец! И выдержка у тебя что надо! - королева присела на стул, который притащил принц.
   -Так много комплиментов - я постарался придать улыбке хоть капельку дружелюбия - и все мне одному? К чему такие траты?
   -Ай-я-яй! - погрозила королева пальчиком - Ты же смышленый мальчик, не ужели не понял?
   -Ну, если мне не изменила моя прозорливость, то вы хотите, что бы я перешел на вашу сторону.
   -Как приятно общаться с умными людьми - расцвела женщина - не нужно долго объяснять! Ну, так как?
   -А мне от этого какая выгода? - оскалился я.
   -Все что пожелаешь!
   -Надо подумать. Меня разбирает любопытство, зачем вам Элинора?
   -Все очень просто, - королева сложила руки на коленях - Она Источник!
   Вот тут я впал в ступор.
   Сколько же еще тайн скрыто в этой хрупкой девушке?!
   Каждый маг обладает определенным запасом энергии, чем ее больше, тем сильнее маг. Источники, это своеобразный узел, где сходятся энергетические нити пронизывающие весь наш мир. Найти его не сложно, но они очень редко встречаться. С Источником, то даже самый слабый маг может уничтожить пол мира одним заклинанием. Но иногда рождаться люди-Источники.
   -И давно вы увлекаетесь черным колдовством ваше величество?
   -С тех пор как поняла, что владею магией. Но сил у меня маловато. И потому, когда я взяла в руки Элинору, то сразу поняла что она Источник.
   -И вы опустошали ее до самого дна и потому тестирующие маги не нашли в ней ни какой магии.
   -Да! И Артефакт мне в этом очень помог. Он не давал ей умереть.
   -Так вот почему любое смертельное заклинание, направленное на Элинору, рассеивалось.
   -Да, этот проклятый камень хранил жизнь девчонки! - королева вскочила и заметалась по камере - Чего я только не придумывала, но она словно не замечала моей магии!
   -Тогда вам и пришла в голову идея с "Ночным Кошмаром"?
   -О да! Это была прекрасная идея! Я напугала ее до смерти, а сама играла в "добрую мамочку" каждый раз, когда она прибегала ко мне за утешением.
   -И не жалко? Она все-таки ваша дочь?
   Лицо женщины перекосилось от злости.
   -Не смей называть этого ублюдка моей дочерью! - завизжала она - Мой "драгоценный" супруг спутался со смазливой служанкой. Я не выдержала и уехала с детьми в замок на границе. А потом он явился ко мне с ней на руках и на коленях умолял принять ее дочь как свою! О, как же мне хотелось в тот момент, убить их обоих! Но когда я взяла ее в руки....- королева закрыла глаза.
   -Вы поняли, что оказались обладателем невероятного сокровища - закончил я.
   -Да - королева устало опустилась на стул.
   Передомной сидела уставшая женщина с морщинками в уголках глаз.
   -Зачем вы убедили Элинору, что в ее похищении виноваты драконы?
   -У этой дурочки романтический ветер в голове - усмехнулась королева - и мне пришла в голову мысль, что если ее спасет "прекрасный принц", то она влюбиться в него и я смогу через него контролировать ее, когда она станет Жрицей.
   -Понятно. Но тут появились мы и все испортили?
   -Да! - королева снова вскочила - Вы испортили такой замечательный план!
   -Простите ваше величество! - я поклонился - Теперь понятно, зачем я вам нужен.
   В коридоре раздался шум.
   - Сходи, посмотри, что там происходит - приказала королева сыну, все это время молча стоящему у двери - И так на чем мы остановились?
   -Вы уговаривали меня перейти на вашу сторону. Вот только, сам Источник, против не будет?! - не удержался я от ехидной усмешки.
   -Я смогу убедить ее подчиниться! - королева окинула меня довольным взглядом.
   -Я в этом сомневаюсь - я, улыбаясь, смотрел на дверь.
   Королева проследила за моим взглядом и повернулась. В дверном проеме стояли все четыре Жреца. Королева попыталась улыбнуться но, наткнувшись на холодный взгляд Элиноры, стерла улыбку с лица.
   -Дорогая? - неестественно высокий голос королевы отразился от каменных стен - Что ты тут делаешь? Мама немного занята...
   От слова "мама" лицо девушки скривилось от отвращения.
   -Не нужно стараться - девушка прервала королеву - я все слышала. Так что можете закончить этот "спектакль".
   -Но как?! Откуда?! - королева посмотрела на меня, и лицо исказилось от злости - Это все ты подстроил!
   -Конечно! - не стал я отпираться - Помните камешек, который висел у принцессы на шее, перед обрядом?
   Элтнора достала из-под туники красный камень. Королева, как завороженная, не отводила взгляда от качающегося украшения.
   -Это простое на вид украшение, "Кровный камень" - пояснила черноволосая Жрица - его преподносят в дар близким друзьям не являющимися родственниками. С его помощью можно общаться ментально, телепатически.
   -Но кандалы.... - пролепетала королева и повернулась ко мне - цитром....
   -А это не магия, - продолжила Жрица - это "добровольная жертва сущности". Считайте, что в камне заключена часть души.
   -Значит, ты все знаешь? - устало выдохнула королева - Ну так тому и быть!
   Женщина вскинула руки и направила их на Элинору. Из кончиков пальцев огненными змеями вырвались молнии и ударили в грудь девушке.
   -Эльтамир ритонум!
   Я, забыв про цепи, рванул к девушке, привычно формирую в уме контр заклинание, но ослепленный яркой вспышкой и грохотом отшатнулся к стене. Когда зрение вернулось, я увидел ошеломленную Элинору стоящую целой и невредимой на том же месте, остальные жрецы сидели у стены и моргали, пытаясь восстановить зрение. А возле моих ног лежало что-то отдаленно напоминающее человека. По остаткам одежды я догадался, что передомной королева, вернее все, что от нее осталось.
  
   Намного позже, сидя в кабинете короля и выпивая коньяк из его личных запасов, я выяснил, чем занимались остальные, пока висел вотключке. Когда мы с Эльфом потеряли сознание, связь с моей тетей прервалась. Встревожившись, что она меня больше "не чувствует" она бросилась к Элиноре. С помощью "Кровавого" рубина они определили мое место нахождение и, позвав остальных Жрецов, отправились на выручку. К тому времени я пришел в себя и "мило общался с королевой". Элинора стала невольной свидетельницей разговора, потому что заблокировать контакт можно только с помощью магии, а я в тот момент был лишен этой возможности. Сначала они нашли эльфа, который почти освободился. Выманили принца и "надавали ему по шее", как выразился эльф. Вскоре на шум прибежали стражники, под впечатлением от увиденного, быстро сообщили королю, который сидел сейчас передомной с каменным лицом внимательно слушал наш рассказ.
   -Вот и все - закончил Эль и сделал глоток из бокала.
   -Я далек от магии, - подал голос король - и не понимаю, почему заклинание погубило только королеву?
   -Я могу ответить на этот вопрос - тетя вежливо улыбнулась королю - Армизерон, читая заклинание "Отражения", был связан через ментальную связь с Элинорой, которая неосознанно повторила его вслед за ним. Усиленное силой самой девушки оно срикошетило в королеву, убив ее.
   -Я не хотела - пробормотала Элинора.
   -Не стоит винить себя принцесса - я ободряюще улыбнулся девушке - ты не виновата, так сложились обстоятельства.
   Принцесса подарила мне улыбку но, взглянув на отца, вновь погрустнела.
   -Мне нужно поговорить с вами.... - девушка замялась, не зная как обратиться к королю - ваше величество.
   -Мы оставим вас - поднялась Жрица и за ней все следом.
   Я особо не торопился, за что заработал ментальную затрещину и укоризненный взгляд от эльфа.
   -Куда теперь? В гостиницу? - полюбопытствовал Нариберон.
   -Да, - я оглядел свой потрепанный наряд - ну вот его теперь только на свалку, а так хотелось "блеснуть".
   -Не переживай - тетя похлопала меня по плечу - еще успеешь.
   Я подозрительно посмотрел на довольную тетку и мысленно застонал от нехороших предчувствий.
  
   Я упал на кровать и потянулся.
   -Как же хорошо дома!
   -Ты не исправим, - покачал головой эльф - называешь гостиничный номер домом, а в родовом замке бываешь, раз в пять лет и то на одну ночь.
   -Слушай - я поднялся на локтях и посмотрел на друга стоящего у двери - Я все время хочу спросить, а почему ты постоянно живешь у меня? У тебя же есть свой номер в гостинице и качеством она лучше, чем моя.
   -Все очень просто - улыбнулся эльф - гостиница, в которой я по идее должен жить, принадлежит моему дяде и я там под постоянным присмотром, а у тебя можно делать все что хочется.
   Вот гад ушастый! Всегда подозревал что-то в этом роде!
   -А я-то надеялся услышать, что тебе со мной весело и еще, потому что я твой лучший друг.
   -Ну и это тоже! - эльф еле увернулся от летящей в него подушки.
  
  
   Ну а с принцессой, хотя нет, теперь уже Жрицей, мы увиделись, когда она собиралась уезжать в Храм. Он был построен много веков назад давно исчезнувшим народом. Я был там дважды, и каждый раз замер при виде необыкновенно красивой архитектуры древнего здания. Казалось время не властно над его белоснежными стенами и изящными фресками. Он стоял глубоко в горах, добраться до него можно было только по очень узкой и опасной тропинке, много было желающих найти Храм, но они, пропалив горах и только Жрецы, безошибочно находили верную и безопасную дорогу. И теперь настал черед принцессы найти свою дорогу к Храму.
   -Ты навестишь меня?
   Мы стояли во дворе дворца. Молодую Жрицу ждали давно оседланные лошади, но она не торопилась.
   -Конечно принцесса! - я отвесил шутовской поклон - Я же обещал вам не забываемую экскурсию!
   -Я Жрица! - напомнила девушка.
   -Я уже однажды сказал вам, что для меня, вы навсегда останетесь принцессой - я протянул руку к девушке и заправил за ухо выбившуюся прядь.
   -Нам пора ехать, - к нам, на черном жеребце, подъехала тетя - до Храма путь не близкий.
   Девушка вскочила на белую изящную лошадку и, поравнявшись со мной, поманила пальцем. Озадаченный я подошел ближе. Чуть наклонившись в седле девушка, хитро сощурившись, посмотрела мне в глаза.
   -Зеро пообещай мне одну вещь?
   -Все что хочешь принцесса!
   Она наклонилась к моему уху.
   -Никогда не стриги волосы! - и поцеловал меня в щеку, резко толкнула лошадь пятками.
   Ее веселый смех еще долго звучал у меня в ушах, как и последние слова:
   -Помни! Ты обещал!
  
   Глава четвертая
   И покой нам только сниться....
  
   Я сидел в "Веселом Единороге" и, накручивая на палец уже порядком отросшие волосы, думал. На лавку, напротив, в обнимку с симпатичной служаночкой "упал" эльф.
   -Зеро! - дыша пьяным перегаром прокричал он - Ты что такой хмурый?! Посмотри как весело!
   -У меня нехорошие предчувствия - я хмуро посмотрел в кружку.
   Но остатки пива не сказали не ни чего утешительного.
   -Тебя беспокоит, что пропала принцесса Мария-Элоиза? Не волнуйся, ее найдут, не иголка в стогу! Принц покаялся, и будем надеяться, что исправится.
   -Да, король был в шоке, когда узнал, что его нежная дочь собственными руками убила Мирона.
   -Простите?! Вы тот, кого называют Зеро? - рядом с нашим столом стоял мужчина пятидесяти и нервно мял шапку.
   Ой, что-то у меня пониже спины свербит! Ой, что-то будет!
   -Да уважаемый это он! - тут же сдал меня эльф.
   Я посмотрел на эльфа.
   "Ну, спасибо Эль! Ты настоящий друг! Тут же сдал меня с потрохами первому встречному!"
   "Всегда, пожалуйста!"
   Не остался в долгу Эль и, спихнув с колен недовольно фыркнувшую девицу, весь превратился вслух, уставившись на мужчину.
   -Присаживайтесь, - пригласил я незнакомца - пива хотите?
   Глаза у мужчины загорелись от счастья.
   -Не откажусь! - он присел рядом с эльфом.
   Я дождался, пока он утолит жажду подоспевшим пенным напитком и только после этого спросил:
   -Зачем я вам так срочно понадобился, что вы проделали такой длинный путь?
   -А как вы поняли, что я издалека? - удивился незнакомец.
   -Все очень просто - пожал плечами - на вас камзол, который носят на границе с Варлитией и к тому же порядком запыленный. Это говорит что вы издалека, а пыль, что дело срочное. И так?
   -Значит, я не ошибся, что выбрал именно вас - заулыбался мужчина - мне говорили, что вы очень умны и проницательны и ни чего не боитесь.
   -Давайте оставим комплименты на потом, - остановил я поток дифирамб в мой адрес - Давайте по делу.
   -А дело, вот какое, - прокашлялся в раз посерьезневший мужчина - завелся в наших местах зверь страшный и лютый и давай девиц незамужних и симпатичных таскать. Его у вас драконом кличут!
   И тут же замолк, вздрогнув, когда мой лоб звонко встретился со столешницей.
   -Вы не обращайте на него внимания, - махнул рукой эльф, с огромным усилием сдерживая смех - он так мозги вправляет. Вы дальше рассказывайте.
   -Ну, на чем я остановился?......
   Вот демон! Папа, ну за что мне это?!.....
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"